Давыдов Сергей Александрович: другие произведения.

Плывущие меж звёзд

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурсы: Киберпанк Попаданцы. 10000р участнику!

Конкурсы романов на Author.Today
Женские Истории на ПродаМан
Рeклaмa
Оценка: 6.79*92  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Странный космос, странный космофлот, лица всё те же. Авантюристы, торговцы и первопроходцы одинаковы во всех мирах и у всех рас... Обновление традиционно после символа # 09.09.2017. ЗАВЕРШЕНО.

  26.12.2014
  
   Я сбросил мешок на пол и потянулся, осматриваясь. Понятное дело, это не комната на тверди, пусть даже такая, где я имел сомнительное удовольствие проживать последнюю пару недель, но всё же каюта была вполне достойная, лучше, чем я рассчитывал, признаться. Во время службы на Звезде Шалихара большую часть времени приходилось ютиться в каморке размером немногим более платяного шкафа, так что моё нынешнее на неопределённый срок место проживания определённо было уровнем выше, и это радовало.
   На металлической стене лежал тонкий слой пыли. Ну, я в курсе, что корабль только недавно с консервации, но не ожидал, что они так неполным экипажем сюда и добирались. Рискованно... С другой стороны, объясняет энтузиазм при найме.
   Я снова задумался, пытаясь понять, что испытываю при осознании того, что я теперь уже точно не младший офицер армии Независимого Шалихара, а служащий на частном судне. Перспективы неясные, жалование переменное, уровень опасности... Присутствует. Но всё же - свобода от военной машины и возможность покинуть проигравшую войну страну...
   К тому же никаких запретов на неуставные отношения с противоположным полом, пока работе не мешает. Я ухмыльнулся; в этом плане у меня есть... Планы.
   В любом случае, вещи сложил, теперь переодеться - и в кают-компанию. Дожидаться возвращения из города остальной команды для знакомства...
  
   Шалихар - молодое государство. Всего несколько десятков лет назад группа беженцев и авантюристов основала поселение в глухом краю сферы Тсе; обычная история, однако в нашем случае переселенцам сопутствовал успех. Первая волна оказалась более основательной, чем это обычно бывает, и в ней было больше талантов, так что всего через три десятка лет банда пионеров не только превратилась во вполне настоящее, пусть и маленькое, государство со своим небольшим флотом, но и обзавелось близкой колонией, а ещё через два десятка - даже дальней. Две системы, вполне приличный флот, необычно много одарённых... Ещё пара десятков лет спокойной жизни и развития, и хрен бы кто нас так легко сковырнул... Увы, не повезло.
   Я почти отслужил на флоте после выпуска из военного училища для талантливых сирот свои пять лет, когда какой-то аристократ из соседней сферы решил расширить свои владения. И, естественно, счёл более выгодным захватить уже развитую территорию, чем колонизировать свободные земли... хреновы аристо. Поначалу мы вроде бы держались неплохо, даже сумели повредить его фамильный корабль - помню, как народ отмечал... - но это оказалось ошибкой: разозлённый аристо пошёл ва-банк, наняв Хрустальных Клинков. Не представляю, сколько содрали с него наёмники, и как он будет выжимать эти деньги из новых владений, но за единственное сражение, в котором они участвовали, Блуждающие нанесли нам огромный урон. Наш флот ещё огрызался, но все понимали, что это начало конца. Первал, фактически, уже был потерян, хотя аристо и не стал выделять заметных сил для контроля этой небольшой колонии.
   Корабль, к которому я был приписан, был подбит как раз в битве у Первала. Не знаю, чего я ожидал, но беседа с капитаном, которую он провёл со всеми офицерами, оказалась довольно неожиданной... Капитан Балк сообщил, что удалил наши записи из регистра и корабельного журнала и порекомендовал срочно покинуть бывший домен Шалихара. Его логика была проста и не лишена патриотизма: помочь родине обороняться мы не сможем просто ввиду невозможности добраться к своим через линию фронта, а когда враг победит, он непременно станет собирать офицеров армии бывшего противника. Так что тем, кто не хочет лизать сапоги новым господам или оказаться проданным в рабство, лучше поспешить сделать ноги, нанявшись к частникам... Истинные патриоты, как он добавил, могут попытаться собрать силы вне захваченной территории и нанести впоследствии ответный удар, хотя это заявление, на мой взгляд, было скорее попыткой поднять моральный дух. Всё же наши офицеры - патриоты...
   После того, как Хрустальные Клинки сделали своё дело и получили плату, аристо перешёл от стремительного натиска с медленному, но неуклонному выдавливанию - берёг силы. Победить наши уже не могли, но чувствительно огрызнуться, нанеся дополнительный финансовый урон - вполне.
   Мне с товарищами-офицерами это дало время на поиск найма. Понятное дело, особо много дальних торговцев и прочих предпринимателей со своими судами на Первале не было, да и экипаж у них обычно уже был свой, а плату за перевоз они драли немилосердную, пользуясь ситуацией. Тем не менее, постепенно народ расползался... Соглашаясь работать за долю платы на нескольких должностях. Позор для офицера, но ребят можно понять...
   Всё же в конце концов и мне улыбнулась удача. Кажется.
  
   Войдя на мостик, я рефлекторно отдал честь капитану; хотя на вид она была погружена в книгу, но кивнула мне в ответ. Красотка... Я вновь залюбовался благородным профилем. Вообще-то капитан формально тоже аристо - но из фамильного достояния у неё остались только немного денег да пара слуг, перешедших в статус партнёров. Ну, и ещё главное: родовой переносной алтарь.
   По полу прогрохотали тяжёлые шаги, и в помещение вошли двое: черноволосый бородатый здоровяк в халате без рукавов на голое пузо и коротких чёрных штанах, и молодой парень, один из наших. Не знакомый, но видел, целитель, вроде бы.
   Здоровяк бросил на меня раздражённый взгляд исподлобья и досадливо цыкнул языком.
   - Опять ваша взяла, капитан - проворчал он. София Тан снова молча кивнула, продолжая перелистывать страницы.
   Орк бухнулся на неудобный металлический стул в углу; новичок, осмотревшись и поприветствовав капитана, тоже нашёл себе место рядом с моим.
   Внезапно капитан наклонила голову, прислушиваясь, и захлопнула книгу.
   - У нас ЧП, господа - сообщила она. - Нормальную процедуру придётся отложить. Мы покидаем планету немедленно, только захватим сперва остальную команду.
   - Ну хотя бы на этом я выиграл - ухмыльнулся орк.
  
   Как выяснилось, орк, коего звали Конрад Драрг, очень любил пари, и в этот раз заключил сразу два: на то, кто первым найдёт нового члена экипажа, и на то, что спокойно покинуть порт не удастся. И причин последнего тоже оказалось сразу две, первой из которых мы сейчас и занимаемся...
   Курьеры повышенной безопасности, к коим когда-то относилось моё новое судно, штука не настолько маленькая, чтобы сажать его там, где захочется, однако среди задач, для которых его создавали, были десантирование/эвакуация при нужде, а базовый курс муштры в училище проходили все. Я, признаться, всегда считал его излишней тратой сил, а вот поди ж ты - пригодилось...
   - Ну, салаги - хмыкнул Конрад и внимательно глянул на нас в ожидании реакции на обидное обращение; таковой не последовало, и он снова хмыкнул. - Понимаю, что десантники из вас... никакие, мягко говоря, но от вас толком ничего не требуется. Так, проверить степень вашей неквалифицированости... Со станнерами обращаться умеете?
   Я молча кивнул, целитель - Яков его зовут, точно... - вроде хотел что-то сказать, но в итоге тоже просто кивнул.
   - В ящике - ткнул пальцем орк. - Валите всех, кто не гном на колёсах.
   Поскольку мы всё ещё не были инициированы как члены экипажа, высадка оказалась жестковата: корабль локально снизил гравитацию, но прыжок с пары десятков метров оказался всё же ощутимым. По крайней мере, те, кого надлежало вырубить, не смотрели в небо, так что мы свалились им как снег на голову... Буквально.
   В районе складов, опустевшем вследствии последних событий, шла драка. Две фигуры, одна низенькая и в сером балахоне, другая высокая и в чёрной рясе с накинутым на голову капюшоном, противостояли двум десяткам бандитов... большая часть из них истекали кровью на земле. Я заметил парочку пистолетов с лопнувшими стволами.
   Мы с Яковом только и успели приложить ближайших бандитов мерцающими навершиями жезлов-станнеров, как всё вдруг оказалось кончено: у ног Конрада лежали то ли трое, то ли четверо, а парочка в балахонах завалили оставшихся. По-моему, они справились бы и без нас...
   - Кэп, всё сделано, забирайте нас - сообщил орк. - Вместе с пополнением.
  
   Я даже не успел рассмотреть это самое пополнение, как выяснилась вторая причина беспокойного отбытия.
   - Новички, нормальные ритуалы знакомства, представления и инициации придётся отложить - сообщил голос капитана. - К планете приближается пиратская стая. Скорее всего, удастся уйти без боя, у нас есть фора, но на всякий случай сейчас проведём временную инициацию, и займёте боевые посты.
   Рано или поздно визита этих шакалов следовало ожидать, странно, что они так запоздали...
   - Пастырь Джереми - продолжила капитан - выдайте им временное благословение.
   Пожилой бритый налысо гном, столь лихо расправлявшийся с местной шантрапой несмотря на заменяющий ему ноги колёсный протез, кивнул. Сунул пистолет в кобуру, и молитвенно сложил ладони перед грудью, забормотав молитву; закончив её, он извлёк откуда-то из своей рясы три медальона доступа.
  
   Хотя наши корабли использовали иной принцип функционирования, нежели переоборудованный курьер, но конкретно в моей работе большой разницы не было. Какая разница, что именно генерирует энергию и подаёт её тебе? Итоговый результат тот же. Даже на судах некросов или хаоситов, скорее всего, было бы то же самое - всё одно, пока питание подаётся стандарное. Стандартизация - великая сила...
   Понятное дело, свои тонкости и особенности были, да и гостевой доступ несколько ограничивает, но сейчас от меня требовалась простая рутинная работа, которую я на флоте давно привык выполнять даже во сне. Что, собственно, и проделал, устроившись на своей койке...
   ...и проснулся, привычно потянувшись к пульту. В первый момент промахнулся - на курьерах он расположен немного иначе - но тут же исправил ошибку.
   - Нас преследуют - сообщил я. - Заметил две малых волны, похоже на лёгкие рейдеры.
   - Принимаем бой - после небольшой паузы ответила капитан. - Два лёгких рейдера, предположительно - хаоситы.
   Рейдеры ударили на опережение. Точно, хаоситы... Эфир "вспенился", резко ухудшая управляемость нашего корабля и замедляя его. У орудий тоже будут сложности с наведением... Но всё это поправимо.
   Силовая установка "Коршуна", как назвала свой новый корабль капитан, была значительно мощнее типовой для корабля этой модели - и это позволяло преподнести преследователям неприятные сюрпризы... По сути, мы могли бы уйти от преследования, но капитан решила принять бой; не могу сказать, что мне это нравится, но капитану виднее. Видимо, как говорил орк, "проверить степень неквалифицированности"...
   Я сосредоточился на своей работе. Внести изменения в структуру щита, добавить энергии; ещё несколько модификаций, формирование дополнительной структуры, предварительное запитывание... Управился почти вдвое быстрее норматива, всё-таки получить первый класс я не успел только из-за разгрома.
   Рейдеры "замерцали", готовясь к атаке, но наш канонир - тот самый новичок в чёрной рясе - успел первым, причём использовал не фиксированые орудия, а что-то своё. Двойной залп... Нет, тройной. Помимо двух зелёных спиралей, ввинтившихся в щиты нападавших, он тоже воздействовал на эфир. Мастер-класс... Тоже первый разряд, как минимум.
   Силовые установки хаоситов черпают энергию напрямую из своего плана, и резко уплотнившийся эфир столь же резко сократил их мощности, усложнив зачерпывание. Понятное дело, аккумуляторы у них есть, но они предпочитают вместо резервов энергии ставить побольше пушек, так что...
   ...угу, как и ожидалось. Залп в полную мощность в расчёте сбить блокаду.
   Что-что, а бьют хаоситы сильно; принимать их атаки напрямую на щит категорически не рекомендуется. И учебники, и наставники, и практика рекомендовали уклонение и непрямую защиту, так что я обеспечил и то, и то.
   Щит "Коршуна" резко расширился, разделяясь на два слоя, внешний и внутренний; внешний слой "пригладил" окружающий эфир, устраняя последствия воздействия хаоситов, и тут же развалился на множество мелких "пузырьков". Энергозатратно, да и не всякий сумеет это проделать, тем более достаточно быстро и эффективно, но - действенно.
   Вернувший маневренность корабль словно прыгнул в сторону; разноцветные лучи и сгустки эфира и хаоса прочертили то место, где он находился секунду назад. Не слишком точно нацеленная, как обычно у хаоситов, атака, всё же зацепила нас краем; часть пузырьков внешнего временного щита полопалась, но и только.
   Затем наш канонир нанёс новый удар. Полагаю, он получил указание от капитана, поскольку оба лёгких рейдера потеряли щиты и покрылись слоем льда, но уцелели. Скорее всего, хочет захватить...
   - Отправляем десантный бот - подтвердило мои слова общее извещение. - Обеспечить прикрытие. Щитовик - обеспечить блокировку рейдеров.
   Всё же капитан явно имеет... опыт, хоть и не военная.
   - Есть обеспечить прикрытие и блокировку - отозвался я, формируя новые структуры.
   Вообще-то в нормальных условия хаоситы опаснее всего как раз при абордаже... ну да для того есть я.
   От щита корабля отделились две сферы; одна окутала размещённый на верхней части курьера десантный бот, другая поплыла к промороженым рейдерам, на ходу вновь разделившись. Вскоре оба маленьких кораблика оказались зафиксированы внутри изменивших цвет барьеров - ни сбежать, если на борту остался кто-то живой, ни атаковать, ни даже зачерпнуть энергии... Против кораблей с технологией Ядра или наподобие того не так эффективно, а вот хаоситам - полный финиш.
   Похожий на сплющенную каплю десантный бот приблизился к первому рейдеру; я гармонизировал щиты, и "капля" прошла сквозь барьер. Видимо, канонир отработал настолько эффективно, насколько это выглядело, поскольку меньше чем через десять минут бот отправился ко второму судну.
  
   Когда Драрг вернулся, его недовольство проигранным пари определённо было забыто; добыча перевесила. Хотя никаких ценностей на борту, понятное дело, не было, даже силовых установок, но сами кораблики - и их вооружение - тоже стоят вполне прилично, даже с учётом буксировки. Капитан, к слову, поступила по совести - хотя формально на момент захвата мы, новички, не были членами команды, так что долю можно было и не выдавать, наши пять процентов на лицо нам всё же достались. Ей самой отходила четверть прибыли, гному с орком - по пятнадцать процентов, а остаток откладывался на развитие и различные нужды предприятия.
  
   Обеденное время у нас, новичков, и старших офицеров, различалось. Возможно, тут не обошлось без демонстрации положения, но всё же основной причиной была простая нехватка места - в маленькой столовой курьера всем шестерым попросту было сложно разместиться. Собственно, это и было-то не отдельное столовое помещение, а просто столик рядом с кухней. На прежнем месте службы было наоборот - крошечные каюты, зато просторная столовая... Ну, я не жалуюсь.
   - И всё-таки я думаю, что это парень - заметил Яков. Целитель, как быстро выяснилось, любил поболтать, но капитан сохраняла отстранённость, орка парень опасался, канонир наш вообще избегал контактов, так что оставались я да пастырь. Сейчас речь зашла как раз о канонире... снова не присутствующей. Риа Лао принимала пищу в своей каюте.
   - Может да, а может и нет - отозвался я. - Голос по мне так женский, да и имя... И фигура под этим балахоном скорее женская. Вообще, у меня на дам чутьё.
   Яков хмыкнул.
   Наш канонир оставалась - или всё же оставался? - загадочной личностью, так что ничего удивительного, что мы её обсуждали. Явно старается избегать контактов, носит балахон и маску, разговаривает только по необходимому минимуму... Но дело своё знает туго, этого не отнять. У меня было подозрение, что это какая-то беглая эльфийка, скрывающаяся от родственников, а Яков выдвинул гипотезу, что это разведчик негуманоидов из соседней сферы - или даже плана. Хрен его знает, но моя версия комфортней... И перспективнее.
   - Добавки, пожалуйста - сообщил я, возвращая пустую тарелку.
   То, что коком оказался Драрг, меня не удивило, а вот то, что он был на этой должности приписан к кораблю официально - уже интересно. Однако готовил орк действительно хорошо, так что опять же - жаловаться не на что...
  
   Управлять захвачеными судами никто в экипаже не мог, так что пришлось тащить их на буксире, что изрядно замедлило ход. К счастью, другие пираты за нами не последовали... надеюсь, от них удастся отбиться.
   В любом случае, у нас было больше времени, чем ожидалось. Часть его ушла на ознакомление с кораблём и тренировки, ну а в остальное нас традиционно, несмотря на квалификацию и ранги, использовали в качестве подсобных рабочих.
   - Хмм... Что это вы делаете, пастырь? - осведомился я, возвращаясь слить грязную воду и заполнить ведро чистой; большая часть корабля была очень пыльной, а кое-где имелся мышиный помёт.
   Корабельный жрец стоял у серо-металлической стены с кистью в руке и рисовал пейзаж; телескопические штанги в его протезе помогали гному добираться до верхних частей. Художником, впрочем, пастыря назвать было сложно, скорее маляром...
   - Рисую вот - отозвался он. - Чтобы кораблю приятно было.
   - Духам корабля такое нравится?.. - поднял я бровь.
   - Не духам - поправил меня жрец. - Самому кораблю.
   ...Ну-ну.
   - ...Ну, как скажете... - пробормотал я, двинувшись дальше. У всех свои странности, в конце концов, а работу свою пастырь выполняет исправно.
   - Любой механизм имеет волю и душу, юноша - сообщил мне в спину пастырь. - Просто современные технологии неспособны их обнаружить. Но если относиться к ним хорошо, они ответят тем же.
   - Как скажете - повторил я. Доводилось слышать и большие, откровенно говоря, глупости.
   В отличие от меня, Яков с Уинкинсоном по поводу его доктрины спорил часто и с удовольствием; жрец, впрочем, никогда не сердился, лишь старательно объяснял целителю свою веру. Ну, тоже способ убить время... Лично я предпочитал изучать дам - пока не будет прямых доказательств, буду доверять чутью и считать Риа дамой. Чтобы завоевать женщину, желательно знать о ней побольше - привычки, предпочтения... А то опростоволоситься недолго, сделав не тот подарок. Особенно с выходцами из разных культур.
   С канониром нашим прогресса почти не было, а вот с первичной целью было получше... Немного. Капитан любила книги и конфеты и не любила непрофессионализм и глупость. Осталось выяснить, какие именно книги и конфеты... Упорства мне не занимать, своего всё равно добьюсь. Время есть...
  
   За неделю пути заметно продвинуться не удалось, ну да я и не рассчитывал, что будет так легко и быстро. Всё-таки не гулящая бабёнка из бургеров, сама присматривающая морячка посмазливее, а эльфийская аристократка, пусть и бывшая... Но как показывает практика - все женщины, в общем-то, одинаковые. Даже из тёмных.
  
   По прибытии в пункт назначения - независимая планета, которая могла бы стать следующей целью нападения аристо, если бы на ней было что-то достаточно ценное - мы, в смысле новички, получили сутки увольнительной. К сожалению, денег у меня не было, пока не удастся загнать рейдеры и груз с Первала; впрочем, в этой дыре всё равно не на что их тратить, по большому счёту. Хотя... Можно попытаться присмотреть подарок для капитана, а потом перед отбытием купить.
   Планета Грага. Крупных городов нет, особо ценных полезных ископаемых нет... да ничерта тут нет. Живут в основном сельским хозяйством, да иногда сюда наведываются аристо поохотиться в первозданных условиях. Тем не менее, из-за того, что здесь затариваются продовольствием и прочими припасами пираты и прочие авантюристы - вроде нас - и расплачиваются тем, что есть, можно найти всякие редкости по дешёвке.
   Равно как и неприятности, впрочем. Ограбить одиночку, или даже похитить и продать в рабство здесь могут запросто. Власти Шалихара подумывали о том, чтобы навести здесь порядок и устроить ещё одну колонию, но... В общем, имеем то, что имеем.
   Короче, местечко мутное, но и здесь можно получить свою выгоду - или проблемы, это как повезёт и как выкрутишь...
  
   Настоящего порта в планетарной столице не было; просто ровное поле, где стояли корабли. Администрация предоставляла охрану, но только от крупных вмешательств вроде угона; от воришек, вандалов и прочей мелочёвки хозяева кораблей защищали их сами. Я ожидал, что мне поручат поставить селективный барьер, но капитан ограничилась тем, что выставила перед "Коршуном" пару вооружённых кадавров под управлением духов предков.
   Сразу за границей этого, с позволения сказать, порта, устроились торговцы, услужливо разгружающие карманы гостей планеты. Понятное дело, в непосредственной близости продавалось лишь самое актуальное и необходимое - еда, одежда, запчасти и краска, благовония... Ну, и шлюхи, разумеется. Ломбарды и лавки перекупщиков тоже располагались рядом, и их я и решил проверить для начала.
  
   Понятное дело, прежде всего здесь можно было найти различной степени ценности украшения. Мои старые знакомые говорили, что временами можно по дешёвке купить нечто действительно ценное, но я-то не разбираюсь, и к тому же капитан практически ничего такого не носит - только серьга, кулон да браслет на виду, и те функциональные.
   Всё же попадалось и другое.
   - Заинтересовались? - немедленно осведомился хозяин лавочки, стоило ему заметить, что я остановил взгляд на одном из выставленных предметов. - Настоящий бластер тёмных, в хорошем состоянии! Отличное оружие, мощное и способное удивить любого!
   Угу, оружие действительно неплохое... но покупать его станет только идиот. Несколько выстрелов, и всё - в наших краях никто не сможет его не то что отремонтировать, даже зарядить... У тёмных совсем другие технологии. Если все светлые худо-бедно, но могут использовать технологии друг друга, то вот с технологиями бездушных уже совсем другая картина... Хотя кое-что и приловчились использовать, как и они - наше.
   Понятное дело, найти здесь хорошие конфеты было нереально; книги я искать и не пытался, не зная точных вкусов капитана. Однако ближе к центру города что-то определённо должно быть - в конце концов, я же ищу не передовое вооружение или элитное вино...
  
   Я направлялся по любезной указке какого-то местного к ближайшей кондитерской, когда неподалёку вроде бы послышался знакомый голос. Пожалуй, стоит проверить...
   Точно, Яков... Кажется, он с кем-то спорил, и его голос звучал довольно нервно. Не дело оставлять товарища, когда у него проблема, так что я поспешил в переулок, из которого доносился голос, положив руку на рукоять прихваченного с корабля станнера. Серьёзного оружия нам не доверяли, даже это Драрг выдал неохотно, но всё же лучше, чем ничего... тем более, это и не всё, что у меня есть.
   Якова зажали в углу четверо парней, за спинами которых пряталась девушка; а ничего так... В смысле, девчонка.
   - Проблемы? - громко осведомился я, похлопывая станнером по ладони. Грабители - а кто ещё-то? - переглянулись, и двое из них повернулись ко мне.
   - О, Артём... - с облегчением отозвался Яков с другой стороны человеческой стены. - Ограбить пытаются. Хотел подзаработать чуток по профилю, а тут такая оказия...
   - По хорошему разойдёмся, или мне остальную команду звать? - осведомился я, продолжая поигрывать станнером. Возникла пауза.
   - Да он один - неожиданно сообщила девушка, и немедленно в её подельниках что-то изменилось; неуверенность исчезла. Бл*...
   - Яков! - рявкнул я, бросаясь вперёд. Есть... Одного удалось приложить станнером.
   К сожалению, Яков запастись оружием не догадался - или Драрг ему не дал, тоже возможно - но на удивление ловко врезал одному из грабителей в челюсть, добавив пинок между ног, от которого детина сложился на земле. Однако тут девчонка свистнула, и со стороны входа в тупик послышался топот. Подкрепление, бл*...
   Я тоже воспользовался резервом, припасённым на подобный случай. Небольшой аккумулятор на поясе под одеждой не мог запасти достаточно энергии - если бы мог, стоил бы НАМНОГО больше - но... Тонкая стена отбросила от нас с Яковом грабителей и замерла на месте; несколько секунд продержится. А затем у стены возникла "лесенка" из мини-щитов.
   - Яков!
   Целитель снова среагировал быстро и правильно, последовав за мной по ступенькам, исчезающим за нами. Один из бандюков вскинул пистолет... дерьмо это уже.
   Естественно, пулю мой щит-эконом не удержал, однако я в последний момент успел прикрыться косым щитом, уведшим пулю в сторону, а затем мы с Яковом спрыгнули на другую сторону стены...
   ...прямо на пару здоровенных детин.
   С этой стороны стены ситуация складывалась почти та же, что была с той, только что здесь бандитов было трое, но более крупных, а в роли их жертвы выступал дрейк.
   Впрочем, наше появление сломало всю картину. Пока двое противников шевелились под нами, а третий оказался шокирован внезапным появлением, чешуйчатый - и неожиданно причудливо разрисованный - парой хороших ударов вырубил последнего бандита, а затем поклонился нам, сжав левый кулак правой рукой у груди. После чего развернулся и помчался прочь.
   Мы с Яковом переглянулись и последовали за ним.
  
   - Благодарю - искренне произнёс Яков, когда мы оказались в безопасности, протягивая мне руку.
   - Да не за что - пожал я плечами. - Мы всё-таки одна команда.
   - Тем не менее, кто-то мог бы и мимо пройти - заметил он. Я снова пожал плечами.
   - Я тебе помог, ты мне поможешь... Сочтёмся.
   Он кивнул.
   - Ловко ты щитами... Творческий подход.
   - Если у тебя есть только молоток, то всё вокруг становится похоже на гвозди - ответил я. - Слышал где-то. Но ты вообще без оружия в таких местах лучше не ходи.
   - Драрг не выдал - поморщился целитель. - А личным пока не обзавёлся.
   - Но кулаками ты неплохо машешь - заметил я. Он кивнул.
   - У меня второе место в чемпионате по рукопашному бою среди экипажей Первого флота. Правда, там конкуренции не особо-то и было... - самокритично заметил парень. - Больше практика по основному профилю. Если бы не разгром, сдал бы на первый класс...
   - Аналогично - вздохнул я. - Ты, вообще, что дальше планируешь-то?
   Яков пожал плечами.
   - Даже и не знаю. Наверное, подзаработаю, подучусь, сдам где-нибудь на гражданского целителя и устроюсь на какой-нибудь планетке подальше от войн. А ты?
   - Переспать с капитаном, а дальше не заглядывал - отозвался я. На самом деле это не совсем так, но Яков усмехнулся.
   - Тоже неплохо... Капитан у нас - дама яркая, привлекательная. Практически как чистокровная эльфийка.
   - А она нет? - удивился я. Яков отрицательно мотнул головой.
   - Полукровка. И судя по символике на украшениях, да плюс жрец Талоха с ней, она из какого-то рода, проповедовавшего смешение.
   - В смысле?..
   - Ну, они хотят вывести идеальное существо, соединив достоинства разных видов - пояснил целитель. - Чистокровные аристо их еретиками объявили - как же, они-то считают, что эльфы и так круче гор и ярче звёзд...
   - Понятно... - пробормотал я. Кажется, мне и самому нужно читать побольше... - И где можно поподробнее разузнать?..
  
   В целом, несмотря на небольшой инцидент, увольнительная выдалась удачной. Яков указал интересующие меня книги в корабельной библиотеке, оказавшейся довольно большой для такого маленького кораблика, и пообещал помочь определить вкусы капитана. Эльфийка, полуэльфийка... Я разделяю женщин на красивых и некрасивых, и капитан относилась к первой категории.
  
   А ещё она предприимчивая... Отличная жена кому-то будет. Моя доля от продажи рейдеров оказалась заметно выше, чем я ожидал... хотя потратить её не удалось - в город мы с Яковом решили пока не выходить, а задерживаться на этой планетёнке капитан не стала. Она успела ещё и новую работу взять, доставку почты... Плюс груз мяса и фруктов.
  
   Следующей нашей остановкой оказалось ещё более сомнительное место. Планету Шакор даже сложно назвать колонизированной; здесь, фактически, располагался только один огромный завод, производящий оружие и ремонт для эфирных бродяг и пиратов. С сельским хозяйством здесь было не очень, так что неудивительно, что наш груз разошёлся на ура и за хорошие деньги.
   После чего, к некоторому моему недоумению, капитан использовала часть продуктов, оставленных себе, чтобы устроить небольшой банкет, на который были приглашены и местные. Она собирается завязывать с ними длительные отношения?..
   Но что-то было не так; её поведение было немного... Не таким. Сложно объяснить, но создаваемое ей впечатление существенно отличалось; если обычно она - профессионал, то сейчас скорее создавала впечатление самоуверенной богатой дамочки. Не явственное, но ощутимое. Странно... То ли она позволила себе расслабиться, то ли одно из двух...
   Однако когда капитан вернулась на борт, она вновь вела себя как обычно, так что я решил, что всё это было игрой. Вопрос - зачем? Такая репутация вряд ли поможет бизнесу.
  
   Задерживаться мы и здесь не стали. Забрали очередной груз - хоть и кустарщина, но всё же местную продукцию вполне возможно выгодно продать - и снова в путь...
  
   - У нас кто-то на хвосте - сообщил я. - Характеристики определить не могу, на краю чувствительности.
   В конце концов, я щитовик, а не сенсор, хотя и подумывал о второй специальности - всё же они кое-в чём пересекаются.
   - Я тоже не могу определить - согласилась капитан после небольшой паузы. - Подпустим немного ближе.
   Странно, зачем рисковать-то? Хотя...
   ...кажется, я понял. И скоро выяснится, правильно ли.
   "Коршун" чуть сбавил ход; преследователь приблизился. Одиночное судно, примерно того же размера, что и наше; немного больше, пожалуй. Курс тот же, но никаких попыток приветствовать. Очевидный пират...
   Не уверен, что за сенсорику использует капитан, но первой тип противника снова определила она.
   - Приготовиться к бою - разнёсся голос по кораблю. - Противник - некрос-носитель.
   Подтверждая слова капитана, эфир заполнился мелкой рябью, означающей, что противник выпустил дроны. Как и в прошлый раз, канонир уплотнила эфир, снижая их маневренность, однако в этот раз скомбинировала с чем-то... атака почти звучала в эфире.
   Что бы она ни сделала, часть дронов остановились, однако их оставалось ещё много, и в следующий момент на мои щиты пришлась первая волна атаки.
   Некроманты, как правило, используют несколько типов дронов. Во-первых, управляемые торпеды; они бывают различных вариантов, но суть одна - боеголовка, небольшой движитель, и управляющий всем этим дух, рассчитывающий на освобождение во взрыве. Их желательно максимально проредить первым залпом, и, кажется, канонир с этим неплохо справилась; хотя я не ощущал детонации в эфире, но и детонация на щитах оказалась очень слабой.
   Второй тип дронов - щитовые. Они могут и атаковать, но их основная функция - прикрытие торпед; после того, как торпеды использованы, они могут действовать по разному, в зависимости от используемой хозяином тактики. Могут вернуться к носителю и прикрывать его, могут пытаться нейтрализовать щиты... По сути, от них можно ожидать чего угодно; это самый универсальный тип.
   Третий тип - атакующий. Именно их я сейчас сдерживал, удерживая щиты; я имею право на первый разряд, и намерен это доказать. Общеизвестно, что щиты людей - лучшие, и я собираюсь это вновь подтвердить, так что противник не сможет применить четвёртый тип дронов - десантные. Контейнеры с одержимыми, нежитью, или просто духами; неприятные твари, и зачастую весьма опасные.
   Хмм, интересная тактика... Как я ощущал по волнам в эфире, щитовые дроны действовали вместе с атакующими, прикрывая их от наших атак и давая восстановиться - некромантским дронам обычно нужно некоторое время на перезарядку после залпа. Всё-таки это не хаоситы с их неограниченным источником энергии.
   Тем не менее, несмотря на умный и довольно эффективный подход, канонир методично истребляла дроны, а я удерживал щиты. Энергорезервы эльфийского алтаря предков пусть и уступали ядру крупного человеческого корабля, но существенно превосходили то, чего можно было ожидать от нашего курьера - и то, что было доступно некроманту. Осознав это, он попытался удрать, но мы были быстрее, к тому же начальное воздействие канонира зацепило не только дроны, но и носитель; шансов у него не было.
   Однако некросы вообще редко сдаются... Обычно им всё равно ничего не светит, так что если удрать не удаётся, то они дерутся до последнего. Главное, не дать самоуничтожиться - ещё один трофейный корабль пригодится...
   Собственно, полагаю, это и было целью капитана.
  
   Всё-таки в последний момент некрос нас едва не достал. Фиксированые орудия внезапно дали залп, в который он явно вложил всё, что у него осталось; перегрузка разрушила орудия, но атака вышла мощной. И мало того - одновременно остаток дронов тоже дал слаженный залп с другой стороны. Если бы щит пытался удержать эльф, его, скорее всего, убило бы откатом... впрочем, такие щиты они и не используют. В любом случае, меня приложило так, что я едва не отключился, но, главное, щит не отключился - хотя далось это мне нелегко.
   Понятное дело, участвовать в абордаже после такого я не мог никоим образом; к счастью, от меня и не потребовалось. Всё оказалось закончено, пока я приходил в себя...
   Когда я смог выползти из каюты, чтобы узнать, какова ситуация, Яков с пастырем Джереми обходили корабль. Похоже, какие-то повреждения мы всё же получили... ну, неудивительно.
   В основном, лёгкие повреждения внешнего корпуса. Якову даже не понадобилось выбираться наружу, чтобы их устранить; в отличие от большинства целителей, ему не нужно было прикасаться к объекту. Действительно перворазрядник, почти на метр достаёт, и быстро работает... Хм. И канонир у нас тоже отличный.
  
   Как я и подозревал, Драрг при абордаже тоже немного пострадал, и потерял одного кадавра; однако всё это Яков исправил столь же легко и быстро. Даже с учётом уничтоженных орудий трофея, риск окупился. По утверждению пастыря, осматривавшего трофей, за одни только движки с корабля некроса можно получить как минимум не меньше, чем за весь наш груз.
   - Простите, могу я высказаться? - осведомился я, когда команда собралась в кают-компании для введения в курс дел. Капитан кивнула. - Я так понимаю, вы специально подвели к этому нападению, разыграв богатую и лёгкую мишень.
   - ...Верно - согласилась София. - Зарабатывать начальный капитал обычным путём слишком долго, гораздо выгоднее максимально использовать имеющееся у "Коршуна" преимущество энерговооружённости. Это не удастся держать в тайне очень долго, но пока пираты не в курсе, мы можем заработать на них значительно больше, чем на простой торговле, и это будет значительно безопаснее, чем наёмничество.
   В целом я был с ней согласен; выгода оправдывает риск. Так что сосредоточился на другой детали.
   - "Начальный капитал", вы говорите?
   Капитан кивнула.
   - Я не планирую оставаться мелким торговцем. Когда тактика охоты на пиратов перестанет работать, заработанные деньги я использую на модернизацию "Коршуна", или даже полную замену, а дальше... Ну, на дальнейшее у меня тоже есть планы.
   - Понятно... - пробормотал Яков. Кажется, ему действительно что-то понятно; нужно будет поговорить потом.
   - Опасность, конечно, присутствует, но я собирала лучший экипаж, и если вы достойно проявите свои таланты, как уже начали, сможете очень хорошо заработать - сообщила капитан. - Ещё вопросы?
   - Нет, никаких - отрицательно помотал головой Яков, бросив взгляд в мою сторону; у меня вопросы были только личные, так что я промолчал. Канонир тоже молчала, и под её маской было непонятно, слушает ли она вообще разговор.
   - Вот и прекрасно - подытожила София. - Продолжайте в том же духе, и всё будет прекрасно.
   В смысле "продолжайте хорошо работать" или "продолжайте не задавать вопросов"? Н-да, наша прекрасная капитан явно себе на уме... И это меня заводит.
  
   Какой бы экстремальной ни была работа, со временем она становится привычной. Тем более, что не так уж она и отличалась от работы во флоте... К сожалению, мой план впечатлить капитана профессионализмом и эффективностью давал сбои: определённо это было попросту то, на что она и так рассчитывала. Однако развитие навыков в моих условиях было не только методом впечатлить даму или получить прибавку к зарплате; это было необходимостью. Не скажу, что на мне держался весь корабль - каждый член экипажа был равно важной частью команды, но и моя работа всё же очень важна. Курьер, даже повышенной безопасности, остаётся всего лишь курьером, и его броня... Ну, оставляет желать лучшего, мягко говоря. Так что щиты особенно важны.
   В общем - учиться, учиться, и ещё раз учиться... Посвящая этому почти всё свободное время. Остальные члены экипажа, впрочем, были не менее заняты, и капитан охотно тратила деньги на учебные материалы и небольшие модернизации корабля.
   Мы всё дальше удалялись от Шалихара, и даже новости с родины узнавать становилось не так просто. Впрочем, то, что узнать удавалось, не радовало, так что возможно лучше было бы и без них... Не то, чтобы было что-то неожиданное. Новая власть отметилась прежде всего массовыми казнями, арестами, и конфискациями имущества; ещё бы, нужно же компенсировать военные расходы... Новые налоги, лишение привилегий и гражданских прав - в общем, ничего неожиданного. Хреновы аристо...
  
   На этот раз мы высадились на довольно развитой полунезависимой планете - часть протектората, но правительство в целом независимое, только выплачивает налоги и выставляет свой флот при необходимости. И здесь нас ожидало неожиданное.
   - Два дня увольнительных для экипажа - сообщила капитан. - Потратьте их с толком, и не вздумайте напиваться.
   Наконец-то! Я свободен и при деньгах... Ну, что я могу сказать - капитан, конечно, цель и маяк, но бабу снять не помешало бы.
   Ну, положим, шлюх здесь было полно, на любой вкус. Возможно, если обойти заведения поприличней, можно даже эльфийку найти - во всяком случае, пару шлюх экзотических разновидностей я замечал. Однако это же не спортивно...
  
   Прозрачный, практически невидимый, барьер, отразил порыв ветра в нужную сторону; я ловко поймал полетевший на меня платок.
   - Сударыня, вы обронили...
   Девушка окинула меня оценивающим взглядом, и кивнув, благосклонно приняла свою собственность.
   - Меня зовут Артём Косой. Не были бы вы столь любезны немного показать иностранцу ваш прекрасный город?..
  
   Ну, что тут скажешь... Всё было хорошо, пока не появился муж. Ситуация вышла настолько анекдотичная, что я непременно буду смеяться, рассказывая о ней приятелям... Лет через десять. А сейчас я отчаянно драпал по незнакомым улицам от свирепого мужика, размахивающего кочергой, пытаясь на ходу натянуть на себя... Хотя бы что-то. Кажется, зеваки из окрестных домов выкрикивали что-то подбадривающее... надеюсь, болеют за меня.
   В конце концов мне удалось оторваться - не без помощи подставленного под ногу преследователя маленького барьера. Он споткнулся, и я воспользовался моментом, прошмыгнув в переулок; убедившись, что топота за спиной больше не слышится, я наконец-то смог одеться. Могу заверить любого - бег босиком, даже по хорошей дороге, удовольствие далеко ниже среднего... А пробежка практически голышом и вовсе в комментариях не нуждается.
   Однако пока я общался с любвеобильной Клотильдой и помогал её дородному супругу сбросить вес, выполняя спортивные упражнения, успело начать темнеть. К тому же я с неудовольствием отметил, что бегство без ориентиров завело меня в явно неблагополучный район, из которого лучше побыстрее выбираться... знать бы ещё, куда. Впрочем, примерное направление к центру я представляю, а там уже можно будет кого-то спросить.
   Увы, разобраться с запутанными улочками оказалось намного сложнее, чем я ожидал. В Шалихаре и на его колониях всё строилось по плану; определённо, здесь было иначе. Или планом было, чтобы посетители безнадёжно заблудились.
   И даже спросить некого - улицы словно вымерли, а окна окружающих домов закрыты ставнями... Н-да. Попробовать постучаться в них, что ли?..
   Однако прежде чем я решился на этот шаг отчаяния, впереди кто-то показался... эм? Надо же. За довольно небольшой срок дважды встречаю дрейка...
   - Простите, - обратился я к представителю редкого на человеческих планетах вида - вы не подскажете, как пройти в космопорт?
   - Да я и сам заблудился... - признался чешуйчатый, сходу оценив мою проблему. Мы перекинулись понимающими взглядами.
   - Попробуем поискать выход вместе? - предложил я. - Две головы - лучше чем одна.
   - А три - для великих... - пробормотал дрейк. - Полагаю, это хорошая мысль.
  
   Скорее всего, даже вдвоём мы блуждали бы ещё долго - нет, ну кто так строит города, а? - но нам повезло. В одном из переулков мы заметили парочку молодчиков бандитского вида, хотя и довольно скромного телосложения; прикинув соотношение сил сторон, они неохотно поделились информацией, как добраться до выхода из этого грёбаного лабиринта.
   Добравшись до улиц, чьи названия были обозначены на табличках, так что здесь уже можно было ориентироваться, мы с дрейком расстались. Да уж, на сегодня мне прогулок достаточно...
  
   Утро добрым не бывает, факт. Нависший надо мной Драрг это только подтверждал.
   - Вообще-то у меня увольнительная - зевнул я.
   - Это не значит, что член экипажа госпожи Софии может бегать по городу голышом! - прорычал орк. Кажется он был зол. - Вставай!
   Я счёл за лучшее подчиниться; судя по его виду, он вполне в состоянии вытащить меня из постели за шиворот.
   Драрг притащил меня на свободную площадку позади корабля, где уже ожидал Яков, и бросил мне пару боксёрских перчаток. Определённо, меня будут бить... Учитывая, что наш кок вообще-то штурмовик-абордажник, шансов у меня нет. Я не чемпион по мордобою, как Яков, я человек более тонкого склада...
   И просто так позволять себя избить тоже не хочу.
   Стандартный корабельный щит, используемый людьми, это просто стена из уплотнённого эфира, не больше и не меньше. Он не обладает никакими особыми достоинствами, но и недостатков лишён, и прекрасно держит почти любую форму воздействия. Однако на поверхности планеты, даже если у оператора достаточно энергии, слишком мало свободного эфира для построения такого щита.
   Эльфы, однако, как и другие прирождённые энергеты, используют другие методы защиты, менее прямолинейные. Понятное дело, скопировать их человеку практически невозможно, мы неспособны на достаточно тонкие манипуляции, однако у нас есть свои методы и вариации. И как раз их изучением я и занимался последние несколько недель...
   Понятное дело, воспользоваться энергией корабля я не мог, а личного аккумулятора - естественно, его я надел - на многое не хватит; да и энергоконструкт отработан далеко не идеально... Далеко не факт, что сработает, но альтернатива - позволить орку себя избить. Собственно, он уже начал...
   Определённо, бурокожий сдерживался, но удары всё равно были очень чувствительными. Однако этого недостаточно... Разозлить его сильнее? В принципе, убедившись, что я не могу оказать серьёзного сопротивления, Драрг придерживается однообразной тактики, так что должно сработать, но стоит ли рисковать?..
   Пожалуй, возможность сохранить достоинство стоит риска дополнительного избиения.
   - Ты не только злишься из-за всякой фигни, но ещё и слабак - сообщил я. Рожа орка исказилась в гримасе злости. Левая, - ух! - затем будет прямой с правой...
   ...в воздухе возник небольшой мерцающий диск, в который и врезался кулак орка. Послышался противный хруст; Драрга развернуло назад и влево, его правая рука неестественно выгнулась...
   ...и я не упустил этой возможности нанести несколько ударов.
   - Стоп! - сообщила... Капитан?.. Когда она здесь появилась?.. - Драргу необходима медицинская помощь.
   - Да мне тоже не помешала бы - проворчал я. Всё моё тело и руки были в синяках.
   Яков кивнул.
   - Тебе - позже.
  
   - Всегда не понимал, почему целители могут неживое исправлять легко и быстро, а живое - с трудом и постепенно - заметил я, наблюдая за процессом исцеления сломанной руки орка. Кажется, Драрг был не только удивлён, но и... доволен исходом?..
   - Не "живое - не живое", а "одушевлённое - не одушевлённое" - поправил меня продолжающий делать своё дело целитель. - Вся сложность в душе. Если её сосуд претерпевает слишком резкие изменения, она может отлететь. Приходится действовать плавно и убеждать душу, что всё нормально... А если это просто предмет, достаточно откатить его время к предыдущему состоянию. Нежить и одержимые суда тоже исцелять сложно, поэтому у нас большинство систем и без духов... Между прочим, что ты сделал?
   Капитан кивнула, присоединяясь к вопросу.
   - Отражающий щит. Очень сложная штука, полноценно применять его пока не могу - признался я. - Только маленькие и недолговечные фрагменты. Он возвращает импульс в обратном направлении... результат вы видели.
   Я кивнул в сторону руки орка.
   - Чего же ты вчера им не воспользовался? - проворчал Драрг. Я пожал плечами.
   - Ну, это было бы несправедливо, если бы я его ещё и побил...
  
   Негативным последствием этого инцидента стало то, что капитан настояла на тренировках по самообороне для экипажа; положительным - мне удалось её впечатлить... Кажется. Впрочем, на курьере всё равно нет свободного места для проведения спаррингов, так что всё не так плохо. Правда... Хотя Драрг, похоже, не злился за то, что я сломал ему руку, он заявил, что в следующий раз этот трюк не пройдёт, и я ему верю. Впрочем, это просто означает, что мне нужно подумать о новых трюках... Благо, вообще пригодятся.
  
   По завершении двухдневной увольнительной мы отбыли с планеты. Капитан выглядела довольной чем-то, и я воспользовался возможностью немного побеседовать с ней, выяснив её вкусы. Хорошо, постепенно продвигаюсь...
  
   И снова обычная работа. Торговля, доставка, короткие схватки с пиратами... Как и ожидала капитан - да и весь экипаж, в общем-то - нападений пиратов становилось всё меньше, несмотря на прилагаемые для их привлечения усилия. Слабые уже знали приметы корабля, с которым лучше не связываться, а для достаточно сильных мы были слишком бедной добычей.
   Однако поступавшим предложениям поработать наёмниками в каких-то местных разборках капитан отказывала. Несмотря на вроде бы выгодность, она чётко измеряла допустимый уровень опасности, и не хотела, чтобы у нас сложилась ненужная репутация.
   Хотя сейчас мы всё же работали как наёмники. Однако это была другая ситуация: нас наняли не для корабельного боя.
   Орбитальный рудник атаковали эфирные моллюски. Я имел с ними дело однажды; эти безмозглые твари готовы жрать практически что угодно, особенно сложные устройства, и избавиться от них достаточно сложно, так что срочный запрос был вполне понятен - понадобится корабль, чтобы отогнать стаю снаружи, и десантная команда, чтобы вычистить их изнутри, и всё это максимально срочно, иначе рудник придётся обустраивать с нуля. И хорошо, если моллюски не успеют сожрать руду...
  
   Я ожидал, что Драрг, как обычно, отправится на штурм в одиночку, - ну, с поддержкой кадавров - однако...
   - Артём со мной - не оставляющим места для возражений тоном заявил орк. - Могут понадобиться щиты для поддержки повреждённых моллюсками проходов.
   Я кивнул; это было логично. В конце концов, не то, чтобы это было опасно...
  
   В качестве оружия я снова получил станнер. Правда, этот был модифицирован пастырем; он весил раза в три больше обычного и работал в нескольких режимах. Хотя разряды станнера действуют на эфирных моллюсков неплохо, но не на всех - их много разновидностей; так что может потребоваться альтернативное воздействие, что наш жрец и обеспечил.
   Первое скопление голубоватых, тускло мерцающих слизняков обнаружилось прямо у входа: они обгладывали остатки двери.
   - Хмм... - задумчиво протянул Драрг. Я вопросительно глянул на орка, но он меня проигнорировал.
  
   Внутри, как и ожидалось, был разгром. Моллюски успели проникнуть довольно глубоко, пожирая на своём пути практически все рукотворные объекты, хотя кое-что сумело уцелеть - в основном, предметы из особо прочных материалов. Некоторые моллюски из проникнувших вглубь были поразительно отожравшимися: самый крупный, которого я поджарил возле какого-то агрегата, был высотой чуть ли не по моё бедро.
   Проверив все проходы и поджарив всех моллюсков, мы направились к выходу. Хмм?..
   Кадавры тащили с собой мешки, наполненные чем-то... Колышущимся. Стука слышно не было, значит, внутри что-то мягкое. ?..
   - Зачем вы набрали этой дряни? - осведомился я.
   - Крупные старые моллюски - настоящий деликатес - отозвался орк. - Если уметь готовить.
   Я едва не подавился. Нет, я успел убедиться, что готовит наш десантник прекрасно, но всё же...
  
   - Можно добавки? - осведомился я. Есть подозрение, что Драрг даже старые сапоги сможет вкусно приготовить...
   Причём из этой синей пакости получился целый набор блюд. Жаркое, суп, салат... И сушёные закуски к пиву.
   Я поддел вилкой большой кусок мяса со специями - если бы не странный цвет, и не догадаешься, что оно... нестандартное - и с предвкушением сунул в рот.
   !..
   Я схватился за челюсть и вытащил изо рта... что-то. Обо что чуть не сломал зуб.
   - Это есё сто за фигня?..
   В куске мяса скрывался бледно-голубой, слегка отливающий перламутром, шарик.
   - Жемчужину нашёл, что ли? - хмыкнул Яков. - Довольно красиво...
   Поверхность шарика была чистой и гладкой; никаких отметок от моих зубов. Драрг высунул голову в своё окошко.
   - Любопытно... Дай-ка.
   Я без слов протянул ему "жемчужину". Орк повертел её в пальцах, изучая.
   - Любопытно... - повторил он. - Нужно дать Джерри посмотреть. Может быть что-то ценное. Раз моллюск не переварил, это явно не просто мусор... Скорее всего, остаток какого-то давнишнего обеда.
   Зуб мне Яков немедленно восстановил, но аппетит это отбило.
  
   - Не знаю... - задумчиво произнёс Джереми. - Но Конни прав, эта штука может оказаться ценной, хотя я не могу даже примерно сказать, что это такое. Возможно... Хотя, нет. В любом случае, я даже не знаю, кто мог бы её оценить, но советую сохранить, на всякий случай.
   Я кивнул.
   - Так и сделаю.
   В конечном итоге я смастерил себе браслет, в который и вставил эту штуку; довольно красиво вышло.
  
   Несмотря на все мои - и Якова - усилия, наша канонир оставалась загадкой; мы ни разу не видели её без этих всё полностью закрывающих балахона и маски, и даже голос слышали считаные разы. Нет, претензий к ней никаких - все имеют право на свои странности, а свою работу она выполняет прекрасно... Но любопытство гложет.
   Яков утверждал, что судя по некоторым моментам, у неё есть хвост; мне пару раз виделось синее мерцание из-под маски. Однако больше никаких улик, указывающих на то, кем она является, не было, да и эти - весьма сомнительного свойства. Однако лезть в личные дела товарища по команде - не вариант, так что нам оставалось только изучать её по возможности.
  
   Обойдя немногочисленные в Сфере Тсе населённые миры - и неплохо заработав, в основном на продаже пиратских кораблей - "Коршун" направился к границе сферы. Капитан решила, что мы накопили достаточно денег, и пора провести модернизацию корабля, а делать это лучше в более развитых мирах.
  
   Очередная планета, очередная увольнительная; капитан выдавала их в каждом порту, но разной длительности. В этот раз досталось двенадцать часов.
   - Как насчёт посидеть в баре? - осведомился Яков. - Готовит Драрг, конечно, хорошо, но хотелось бы разнообразия.
   - Можно - согласился я. - Но сперва, пожалуй, стоит присмотреть себе что-то из оружия, тут вроде как раз производят неплохое.
  
   Извлечённая из капитанской библиотеки информация оказалась правдивой: магазин гражданского оружия мы нашли за какие-то полчаса, и выбор оказался весьма неплохой. Впрочем, я, пробежавшись взглядом по выставленным товарам, выбрал стандартный револьвер-метатель с запасом боеприпасов; а вот Яков, кажется, увлёкся выбором. Ну, могу понять, интересные штучки тут имеются...
   К сожалению, в последнее время у меня довольно много денег уходило на подарки капитану. Поскольку она их принимала, я двигался в правильном направлении, а на такое дело денег не жалко, но вот на остальное их оставалось не так много... Так что лучше не подвергать себя соблазну.
   - Я тебя снаружи подожду - сообщил я Якову. Он буркнул что-то утвердительное, и я вышел на небольшую площадь перед магазином, усевшись на скамейку. Хорошо... Солнышко, тёплый ветерок... Я вздохнул полной грудью. После дней в тесной каюте и не менее тесных коридорах "Коршуна", вдвойне приятно вот так вот посидеть. Пожалуй, лучше не в бар отправиться, а устроить пикник где-нибудь в парке... Нужно спросить у городового, где здесь можно такое организовать.
   Хотя на разных мирах форма стражей порядка изрядно разнообразна - вроде даже кое-где у них и вовсе нет служебной формы - опознать их всё равно несложно. Вот и этот выглядел характерно-служебно, да ещё и задумчиво похлопывал по ладони станнером, глядя в сторону вещавшего о чём-то мужика неподалёку. Кажется, рекламист какого-то бога, только довольно странно делает - не своего расхваливает, а призывает от других отказаться...
   - Простите, вы бы не могли помочь? - обратился я к городовому. - Хотелось бы пикник на природе организовать, но как тут у вас с этим?
   - В городском парке есть места для пикников - отстранённо отозвался служитель порядка, продолжая наблюдать за рекламистом, разглагольствующим о том, что вера спасёт и исцелит. - Обычно есть свободные.
   К рекламщику тем временем подошёл какой-то мужик и предложил денег за исцеление; к нашему с городовым недоумению, рекламщик отказался, заявив, что он не целитель, а проповедник, и бог не работает за деньги.
   - Пройдите со мной - вздохнул городовой, приближаясь к шарлатану. - Вы задержаны за нарушение правил рекламы и мошенничество...
   Рекламщик начал возмущаться, что он не мошенник и не занимается рекламой, а несёт слово божье, но всё-таки прошёл со стражем порядка без применения силы. Хмм, что это было, вообще?..
   Наверное, какой-то сумасшедший.
  
   Когда Яков вышел из магазина - купил в итоге перчатки, баллончик перцового спрэя, и двухзарядный метатель - он немедленно согласился с моим предложением о смене места и предложил заняться подготовкой продуктов, пока я буду искать место для пикника.
   Как и говорил городовой, удобное место в большом парке за городом нашлось быстро; живописная лужайка на берегу озера. Здесь даже были подготовленное кострище, обложенное камнем, и врытый в землю стол. Правда, за аренду пришлось заплатить администрации парка, но, право слово, деньги смешные - оно того стоит. Это намного лучше, чем тупо напиться в какой-нибудь забегаловке...
  
   ...Я снова похвалил себя за свою идею, когда на нашей лужайке появилась Риа Лао. Яков предупреждал, что должен появиться ещё кто-то из команды, но - не ожидал... Целитель улыбался, довольный сюрпризом. Когда он успел с ней сблизиться?.. Я подозрительно глянул на него, но поспешил приветствовать гостью.
   - Рад вас видеть, Риа. Присоединяйтесь... Любите шашлык? Присаживайтесь...
   Канонир кивнула, и мы с Яковом переглянулись: это возможность... Если она будет есть, то ей придётся снять маску.
   - Мы, конечно, готовим не так хорошо, как Драрг - извиняющимся тоном заметил я - зато обстановка лучше...
   Она снова кивнула, и я положил на тарелку перед ней самый привлекательный шампур с рамы. Канонир, кажется, принюхалась, и потянулась рукой к маске, взяв другой рукой шампур...
   ...и швырнула его в меня.
   Я рефлекторно создал косой щит, отконяясь в сторону; необычный снаряд просвистел рядом, и прежде чем я успел спросить, что за фигня происходит... Э?.. Что за фигня происходит?..
   Позади послышался удар, короткий болезненный выдох-стон, и в следующий миг события завертелись стремительно. Вокруг нас внезапно возникли с полдюжины тощих серокожих эльфов с оружием в руках и явно недружелюбными намерениями; я толкнул свежесозданный барьер в одного из них, угодив ему в висок и опрокинув на землю.
   Яков тоже не мешкал; вместо того, чтобы раздумывать, что происходит, он врезал ближайшему эльфу в челюсть. От удара правой тот уклонился, но немедленно последовавший хук левой рукой достиг цели.
   Я заставил споткнуться парочку и отбросил остальных, не давая им наброситься на нас всем вместе, но это практически исчерпало заряд моего аккумулятора; придётся стрелять...
   Я выхватил свежекупленный револьвер; может, драться я и не люблю, но стреляю неплохо. Выстрел...
   ...не прозвучал. Я снова нажал на спусковой крючок, но он только щёлкнул вхолостую, и в следующий миг у моего горла блеснул металл...
   ...нож вылетел из руки доккальва, выбитый одной из тонких синих линий, прочертивших воздух по направлению к оружию присутствующих. Канонир - не только профи, но прирождённый энергет...
   ...она их обезоружила, но этого недостаточно - доккальвов слишком много. Мой пистолет работал, я проверял; следовательно...
   - Яков, прикрываем Риа! - сообщил я. - Риа, прикрой нас!
   Если и было в ситуации что-то хорошего, так это то, что нам противостояли явно не профессионалы - профи уже задавили бы нас, пользуясь численным превосходством, да и мои манипуляции щитами не прокатили бы: доккальвы не только очень слабо поддаются энергетическим воздействиям, но и способны разрушать энергоконструкты. Их цель явно Риа, но разбираться будем потом...
   Мы с Яковом отступали, отбиваясь от напирающих эльфов. Риа обстреливала их одиночными залпами комков земли, сбивая доккальвов с ног... однако они снова поднимались, как и те, что попали под кулаки Якова. Я размахивал ножом, но зацепить никого не удавалось; впрочем, я не так уж и старался, сосредоточившись на обороне и высматривании...
   ...есть. Я его нашёл.
   - Риа! - выкрикнул я, вытягивая остаток энергии аккумулятора. - Жрец!
   Небольшой сферический барьер запер внутри часть костра, на котором мы жарили шашлыки; шарик метнулся к стоящему поодаль доккальву с амулетом на шее. Он попытался уклониться, но канонир подтолкнула импровизированый снаряд, заставив его изменить направление и удариться о голову эльфа.
   Плёнка барьера лопнула, и жреца осыпали горящие угли. Он заорал, прекратив молитву, и я не упустил возможности, снова выхватив револьвер.
   Бах! Бах! Бах! Трое серокожих упали, истекая кровью. Яков тоже пристрелил одного из своего метателя, но в следующий момент жрец пересилил боль и снова забормотал молитву; стрелковое оружие вновь перестало работать.
   Даже с выбывшими эльфов всё ещё больше, чем нас, и нельзя сказать, что они слабые или совсем уж неумелые бойцы... Вдобавок, похоже, они рассвирепели, и я был уверен, что долго так не продержусь. Что ещё можно предпринять?..
   Тощие, но сильные серые пальцы перехватили мою руку, вырывая нож; я замахнулся локтём - и в этот момент в лоб доккальву врезался конец шеста с металлическим наконечником. Эльф отлетел, но всё же вырвал нож из моей руки.
   Ух-ты... Нет, когда мы забирали канонира с Первала, было очевидно, что она способна за себя постоять, но... Это было красиво. Она стремительно перемещалась меж противников, направо и налево раздавая удары шестом, и эльфы падали, как кегли; поднимались, и снова падали.
   - Кажется, я влюбился... - пробормотал Яков, не отвлекаясь, однако, от собственных противников.
   Выносливость обманчиво слабых и тощих доккальвов внушала уважение; даже тот, кого ранил Яков, снова встал, и, подобрав выбитую энергоударом канонира дубинку...
   ...швырнул её в Риа. Какой бы бог им не покровительствовал, против бросаемых рукой объектов он явно не возражал. Я рефлекторно попытался выставить щит, но аккумулятор был пуст.
   Яков успел выкрикнуть предупреждение, но дубинка угодила в плечо канонира; окружающие её доккальвы мгновенно среагировали. Двое из них вцепились в шест, а третий врезал ей в живот.
   Риа вынужденно отпустила своё оружие, отшатнувшись; синяя нить, вытянувшаяся из её рукава, ухватила и дёрнула шест, но в этот момент на канонира обрушился новый удар - и она упала.
   Из горла Якова вырвался неожиданно грозный рык, и он, отбросив стоящего между ним и Риа доккальва, бросился к ней на выручку. Я бы присоединился, но мне и так приходилось тяжко, а теперь ещё противник целителя переключился на меня...
   Я едва не угодил в костёр, отшатываясь от теснящих меня эльфов; проклятье... Ситуация с каждой минутой становится всё хуже.
   Стол с продуктами... я схватил перечницу. Даже на воздушный фильтр энергии не было, но рукав тоже сработал; одетым во что-то вроде рубашек с обрезаными рукавами доккальвам пришлось хуже - тем более, что у них более чувствительные слизистые, нежели у людей. Схватить столовый нож...
   - Стоять на месте, бросить оружие! - выкрикнул кто-то, и я заметил группу появившихся на дорожке городовых с саблями и пистолетами в руках. Видимо, они услышали выстрелы.
   Сдаваться эльфы, однако, не стали. Оценив сложившуюся ситуацию, серокожие мгновенно и явно отработанно бросились в рассыпную, прихватив с собой своих раненых... и Риа?!
   Стражи порядка попытались стрелять, однако молитва жреца всё ещё была в действии.
   - У них заложница! - выкрикнул я, бросаясь вдогонку. Впрочем, городовые и сами не были идиотами - как бы ни любили их таковыми выставлять в анекдотах - и немедленно заметили бросающуюся в глаза разницу между нашим канониром и нападавшими. Дерьмо, не успеваем...
   - ...Прошу прощения - произнёс я и ухватился за грудь одного из стражей порядка, где заметил под мундиром выпирающий бугор. Надеюсь, это действительно аккумулятор...
   Городовой среагировал ожидаемо-заученно - врезал мне, однако моя ставка оказалась верной: это действительно был типовой служебный аккумулятор. Доккальв ухитрился уклониться от барьера, возникшего перед его лицом, но не заметил тот, что в ногах; канонир вылетела из его рук. Прошу прощения, но это лучше, чем если бы он тебя утащил...
   ...наверное.
  
   Захватить ни одного из нападавших живым всё же не удалось, но установить их личности вряд ли будет так уж сложно - вряд ли на этой планете, не говоря уж про город, обитает много доккальвов. Поскольку мы все явно были пострадавшими - Яков так и вовсе заметно ранен, да и остальные не обошлись без синяков - тащить нас в участок не стали, ограничившись допросом на месте и вызовом капитана, дабы подтвердить наши личности.
   - Эх, такой пикник запороли... - вздохнул я, глядя на лежащую на земле первую жертву этого инцидента - доккальва с торчащим изо лба шампуром шашлыка. Канонир встала и подошла к нему - а затем стянула пару кусочков мяса, не забрызганых кровью.
   - Ну, ещё не всё потеряно - заметила она.
   И бросила мясо в рот, сдвинув маску.
  
   - ...Понятно - кивнула капитан. Она появилась лично, в сопровождении Драрга, и нам пришлось повторить её рассказ о происшедшем. - Лао?
   - Если решите меня уволить, я пойму - вздохнула канонир.
   - Я наняла вас, зная ваши обстоятельства, однако учитывая это происшествие, полагаю, Косой и Жмень тоже имеют право голоса.
   Помедлив, канонир кивнула.
   - Вы правы. Мне следует объяснить, что к чему...
   - И для начала было бы неплохо нормально представиться - заметила капитан. Канонир снова кивнула и потянулась к маске.
   Всё-таки я был прав... Формально. Несмотря на не функционирующие органы, отвечающие за размножение, тело у неё было женским.
   Наша канонир оказалась химерой; очередная попытка развития способностей энергетов.
   Как известно, существует две ветки энергетов; "прирождённые" и "управляющие". Хотя за саму возможность манипуляций энергией отвечает душа, но то, как именно, зависит уже от тела, так что это разделение - биологическое. Прирождённые энергеты, как те же эльфы, обладают специализироваными органами и структурами в мозгу, благодаря чему обладают определёнными способностями к манипуляции энергии буквально с рождения, равно как различными возможностями вроде хранения её запасов в собственном теле, как у дрейков, или вытягивания из планов, как эльфы и хаоситы. Прирождённые работают с энергией напрямую, что позволяет тонкую работу, однако у этого есть и минус - они более уязвимы для перегрузок и обратной связи. "Управляющие", с другой стороны, не обладают никакими врождёнными преимуществами, и для них - для нас - управление энергией - просто ремесло, которому требуется длительное и сложное обучение. В принципе, любое существо, обладающее душой, может управлять энергией, но тут как со спортом - заниматься-то может любой, но чтобы достичь существенных результатов, необходимы хорошие задатки. И постоянные тренировки, куда уж без них... "Управляющие" способны к непрямым манипуляциям, создавая энергоструктуры вне своего тела, благодаря чему и провал построения намного менее опасен, как и прочие негативные эффекты, однако тонкие структуры нам совершенно недоступны. Равно как мы неспособны черпать энергию из окружающей среды, в большинстве своём. Изредка такие умельцы попадаются, но и у них много ограничений.
   В общем, всё это подводит к сути: у обоих веток есть свои достоинства и свои недостатки, и разумеется есть те, кто хотели бы соединить положительные стороны, избавившись от негативных... как раз вроде того "смешения", о котором говорил Яков. Те же доккальвы - результат одной из таких попыток, хотя вышло совсем не то - они почти неспособны на нормальный контроль энергии, зато чрезвычайно устойчивы к ней, и способны разрушать чужие энергоконструкты... к счастью, последнему нужно учиться, иначе в этой драке нам пришлось бы намного хуже.
   Как можно понять по доккальвам, добиться желаемого результата намного сложнее, чем хотелось бы, но исследования продолжают вести многие; подозреваю, практически каждое достаточно сильное государство занимается чем-то подобным. Вот и наша Риа...
   Она, однако, результат усилий частников - во всяком случае, насколько ей известно. Она была одним из нескольких относительно успешных результатов... И сумела сбежать, когда в лаборатории случилось какое-то ЧП. Вроде бы гибрид дрейка и эльфа с небольшой примесью хаосита, на основе человеческого тела...
   К слову, то, что Яков принял за хвост, оказалось носимым на спине шестом.
   Маску и балахон она носила, опасаясь преследования хозяев лаборатории, и явно угадала. Н-да...
   - Ну, что скажете? - обращаясь к нам с Яковом, осведомилась капитан, когда мы выслушали историю девушки.
   - Готов взять под личную защиту - отозвался Яков. Хм. А он, похоже, и впрямь того... Ну, в принципе, она под маской довольно симпатичная, хотя фигуру пока не видел.
   Капитан перевела взгляд на меня; я пожал плечами.
   - С профессиональной точки зрения - такого канонира найти будет сложно, а с личной - товарищей по команде не бросаем. А что могут быть сложности... Ну, жизнь такая, без сложностей не бывает.
   - Я в вас не ошиблась - кивнула София. - И вот ещё: мы немного задержимся в этом порту... Так что пикник можно будет всё же провести.
  
   - Общий сбор! - разбудило меня оповещение по общей связи. - Всем собраться в оружейной!
   Я оказался последним, хотя Яков опередил меня буквально на пару секунд. Драрг стоял возле раскрытого сундучка, которого я раньше не видел... хмм?
   Как я и подозревал, на борту было и нормальное оружие, не только станнеры, и орк раздавал его команде. ?..
   !..
   - Нашлись вчерашние нападавшие? - осведомился я. Капитан кивнула.
   - Следует преподать урок попытавшимся наложить руки на мою команду. А заодно выясним, чего ещё от них можно ожидать, и кто они такие, собственно. Есть вопросы?
   - Да вроде нет... - отозвался я, любуясь ей. Сейчас она была облачена в серый мужской костюм, капитанскую фуражку, и загадочным образом держащееся на её плечах, как плащ, лёгкое пальто; с учётом пары револьверов и сабли на поясе, выглядела она хищно и отчаянно привлекательно.
   - Держи - бросил мне что-то Драрг. Браслет...
   - Это же... Хаоситский сифон, верно?.. - с сомнением осведомился я, изучив предмет. - Они же запрещены в большинстве миров.
   Орк пожал плечами.
   - Можешь не пользоваться там, где запрещены. А сейчас просто не свети им перед стражниками.
   Немного помедлив, я кивнул и защёлкнул его на руке, прикрыв рукавом.
   Такие штуковины запрещены по ряду причин, в том числе и по вполне объективным, но сейчас он мне определённо понадобится.
   Остальные тоже вооружились, хотя в первую очередь - Драрг и Уинкинсон; Яков, кажется, вообще ограничился зарядкой своих метателя и перчаток - последние тускло мерцали зелёным. Наконечники шеста канонира усилиями пастыря оказались превращены в станнеры, вдобавок под её робой я заметил очертания ещё чего-то на поясе.
   Капитан осмотрела нас, кивнула.
   - Выдвигаемся.
  
   С нами двигались сразу четверо кадавров, и, учитывая, что местные, включая городовых, не обращали на нашу группу внимания, капитан определённо накрыла нас какой-то маскировкой.
   Пешая прогулка продлилась немногим меньше часа; наконец, мы оказались в трущобах где-то на краю города. Капитан указала на двухъэтажный дом, ничем не выделяющийся среди соседей.
   - Драрг и кадавры штурмуют здание, остальные оцепляют его и перекрывают попытки бегства. Действуем быстро, допрашиваем, и отбываем с планеты. Вопросы?
   - Всё ясно, капитан - отозвался я. - Сделаем.
   Остальные члены экипажа согласно кивнули.
  
   Прикинув возможные направления отступления противника, мы заняли позиции, и Драрг в компании управляемых духами кукол выдвинулся на штурм. Капитан также выдала бусины с духами в качестве средства связи; если что, можно будет координировать действия.
   Не знаю, как у других, а в моём направлении выбежал только один человек... ну, как выбежал - выпрыгнул в окно. Не знаю, кто он такой и что из себя представляет, но после приземления со второго этажа предпринять попытку сопротивления он попросту не успел. Здравствуй, станнер, доброй ночи... Не особо доброй, впрочем. Обыскать, связать, уложить...
   - Драрг вызывает Косого - сообщил дух из бусины. - Противник обезврежен, требуется профессиональное содействие. Я проведу.
   Хмм?..
  
   Драрг - и Уинкинсон - стояли возле крышки ведущего в погреб люка; рядом, прислонившись спиной к каменной стене, стояла капитан.
   - Что случилось? - осведомился я.
   - Дверь заминирована, и обезвредить бомбу затруднительно - сообщил орк. - А посмотреть, что там такое заныкали с такой подстраховкой, хотелось бы. Сможешь сдержать взрыв? Грамм двести динамита будет.
   Я бросил короткий взгляд на капитана; заметив его, она отрицательно покачала головой.
   - Не изучала ничего подходящего. Но с энергией могу помочь.
   - Да тут корабельные резервы нужны... - пробормотал я. - Хмм... Простите, мэм, но я не знаю, сколько вы можете выдать. Возможно, стоит позвать и Лао.
   Капитан молча кивнула; я подошёл к двери.
   Выяснив у орка с гномом расположение заряда, я принялся строить нужную структуру - конус, выходящий в окошко. Один слой, второй... Лучше перестраховаться и работать максимально надёжно. Использовать несколько различных источников энергии - сифон, капитан, и подошедшая канонир - было чрезвычайно неудобно, но вполне по силам настоящему профи, коим я бесспорно являюсь.
   - ...Готово. Подрывайте.
   Приглушённо громыхнуло. В крышке по границе моего щита образовалось круглое отверстие, но и только; структура выдержала прекраснейшим образом. Хмм, подобную многослойность вообще стоит осваивать - определённо увеличит эффективность корабельных щитов...
   Я развеял структуру. Драрг с Уинкинсоном заглянули в отверстие, а затем наш кок-штурмовик ухватился за край и вырвал крышку с петель.
   В подвале оказались люди.
   И не только... Помимо двух мужчин и женщины из рода человеческого, к стенам были прикованы пара молодых полуросликов, пожилой болезненно выглядящий цверг, ещё более скверно выглядящая шаисса со свалявшейся грязно-рыжей шерстью и, кажется, переломом хвоста, и... Дрейк.
   Последний вёл себя спокойнее всего. Люди и хоббиты немедленно принялись проявлять бурные эмоции и благодарить за освобождение, и лишь чешуйчатый просто молча поклонился. А затем уставился на меня - несколько удивлённо, кажется.
   - Мы снова встретились... - сообщил он. - Надо же. Определённо, это судьба...
   - Мы вас освободили, дом чист, дальше разбирайтесь сами - сообщил Драрг. Люди и полурослики снова забормотали благодарности, цверг зашевелился и приподнялся с лавки, на которой лежал; протянул руку к лежащей рядом шаиссе и слегка потормошил её. Им целитель нужен, но - не наша проблема...
   - Благодарю за помощь, но, возможно, вы видели где-то в доме и мои вещи? - осведомился дрейк. - Мешок с вышитым на нём "Джазир", там нет ничего ценного, но не хотелось бы потерять дневник и некоторые мелочи.
   - В шкафу в кладовой - сообщил Драрг, ткнув большим пальцем вверх.
   - Премного благодарен - кивнул дрейк и прошмыгнул в ведущую наверх дыру.
   - Нам здесь тоже больше делать нечего, уходим - сообщила капитан, и я с удовольствием последовал приказу - пахло в темнице скверно.
  
   - И снова здравствуйте - вежливо произнёс дрейк, стоящий у входа в док "Коршуна", явно ожидая нас. Как он успел нас так обогнать?..
   И что, вообще, он тут делает?..
   - Вы спешите, но я не отниму много времени. Я хотел бы наняться на ваш корабль.
   - Вы приняты - не задумываясь, кивнула капитан. Хм?
   Дрейк поклонился и последовал за нами.
  
   - И так, позвольте представиться - произнёс расписной-чешуйчатый, когда экипаж собрался в кают-компании. - Джазир Ассай моё имя, к вашим услугам. Поэт, музыкант, историк, мастер на все руки.
   Он вежливо поклонился.
   - И почему вы... здесь? - осведомился Яков, пристально изучая новобранца со смесью подозрительности и любопытства. Всё-таки не каждый день видишь живого дрейка... Дохлого, впрочем, ещё реже.
   Серо-зелёная кожа с мелкими чешуйками, приплющенная, напоминающая варанью, голова, закруглённая спереди, с двумя рядами коротких тупых шипов от носа до затылка; над тёмными умными глазами они образуют нечто вроде бровей. Чуть недостающий до пола хвост с двумя гребнями по бокам, примерно как на голове. И почти человеческие руки, отличающиеся цветом да короткими когтями.
   - Это судьба - серьёзно ответил чешуйчатый. - Я трижды встречался с вашим товарищем на трёх разных мирах. Столь явный намёк судьбы было бы неразумно игнорировать.
   - Я не верю в судьбу - хмыкнул я.
   - Это ваше право - отозвался дрейк. - Но, главное, я в неё верю.
   - Опыт службы на корабле есть? - осведомился Драрг.
   - Два года и три года - кивнул Ассай. - Навигатор и канонир.
   - Будете навигатором и офицером связи - сообщила капитан. - Также при необходимости окажете поддержку канониру и щитовику.
   - Как прикажете, мэм - склонил голову новый член экипажа.
  
   - Выходим в Хаос - сообщил Ассай по громкой связи. - Процедура штатная, никаких осложнений.
   Чешуйчатый оказался не только неплохим музыкантом - хотя тексты его собственных песен... оставляли желать лучшего, буду дипломатичен - но и кладезем разнообразных историй и превосходным навигатором. Впрочем, по словам капитана, последнее у них в крови. В академии нам про дрейков практически не рассказывали - к потенциальным противникам они не относились ввиду отсутствия в обозримых пределах хотя бы каких-то их государств - но сейчас выяснилось, что чешуйчатые обладают сродством с эфиром - как хаоситы с хаосом, а эльфы с астралом. В итоге они прекрасно чувствуют течения эфира и неплохо способны им управлять... видимо, в Риа это как раз оттуда. В общем, готовность капитана нанять Джазира оказалась понятна, в своей сфере он действительно не уступал остальным членам экипажа.
   С добавлением навигатора двигаться корабль стал действительно быстрее и более гладко, но сейчас мы отправлялись в соседнюю сферу и покидали его "родную стихию". А путешествие в эфире и путешествие в хаосе... Ну, это можно сравнить с водой и лавой. Хаос - самая агрессивная среда из всех известных и моментально растворяет любое вещество - и при этом здесь тоже есть свои обитатели. Весьма агрессивные обитатели...
   В общем, путешествие между сфер значительно сложнее путешествия внутри сферы, настолько, что большинство кораблей попросту неспособны выходить в хаос. Наш корабль, однако, изначально предназначался для доставки сообщений быстро и на большие расстояния, так что обладал всем необходимым; но - важен не только корабль, но и экипаж. С хорошими специалистами на борту, в принципе, любая лоханка может выйти в хаос...
   Я не силён в космологии, но знаю достаточно для практических целей. Считается, что всё сущее - просто различные формы и состояния хаоса; он является одновременно материей и энергией, и посему подконтролен энергетам. Разумеется, лучше всего с ним способны работать хаоситы, для которых это "родная стихия", но и представители других рас вполне способны управлять "праматерью всего" в достаточной степени, чтобы избежать растворения корабля в нём; больше того, давно разработаны фиксированые установки, защищающие корабли от поглощения хаосом. Они, правда, не дают стопроцентной гарантии - а что, вообще, её даёт? - и обычно дублируются работой операторов щитов вроде меня, или защитой духов.
   Однако помимо самого хаоса, всегда остающегося угрозой, остаются проблемы с его обитателями и навигацией. Если в пределах сфер пираты хаоситов являются скорее докучливой проблемой, чем реальной угрозой, а хищники хаоса вообще не появляются, то в своей родной среде они становятся действительно опасны. И встречи с ними происходят довольно часто, поэтому одиночные путешествия между сферами бывают очень редко - для безопасности собирают караваны, временами - с поддержкой военного флота, особенно если налажены прибыльные торговые пути. Для защиты торговых путей даже создают военные союзы...
   Поэтому я ожидал, что мы отправимся на одну из развитых планет и попытаемся прибиться к каравану; это было бы естественно, несмотря на то, что придётся подождать. Однако капитан решила иначе... Было такое впечатление, что она вдруг заторопилась. Специализацией капитана были сенсорика и маскировка, и сейчас она делала ставку на эти свои навыки, которые оценивала весьма высоко. Традиционно для эльфов, и то, и другое... Хотя грубой силой ушастые не обладают, тонкость и многозадачность неплохо компенсируют эту нехватку. Сам я в боях с ними не участвовал, но по учебным записям и рассказам ветеранов - противник весьма неприятный. Особенно тем, что в прямой бой они вообще предпочитают не вступать без гарантированого преимущества, зато обожают диверсии и внезапные налёты...
   В любом случае, капитан, несмотря ни на какое "смешение", была истинной дочерью своего народа - и это позволяло надеяться, что удастся обойтись без боя. Наш новый навигатор тоже выглядел уверенно - по его словам, опыт одиночных переходов между сфер у него есть...
   Возможно, из-за того, что ему толком нечем было заняться, Яков беспокоился больше всех. У всех на борту, кроме целителя и канонира, постоянно были какие-то дела, но Лао оказалась изрядной фаталисткой - вернее, не видела смысла беспокоиться из-за того, на что не может повлиять - а Жменю оставалось только искать себе занятие и переживать. За переход, за канонира... он нашёл много поводов.
   Если спросить меня, он совершенно напрасно себя изводил, по крайней мере по поводу Лао. Хотя Драргу не удалось толком ничего узнать от доккальвов, но после ухода в другую сферу отыскать её следы будет практически невозможно, особенно если замаскировать её нормально, а не привлекающей внимание маской. А по поводу опасностей в пути...
   Ну, будем рассчитывать на капитана и чешуйчатого.
  
   Защита от хаоса - это не совсем щиты, но тоже относится к ведению щитовиков; однако в нашем случае я этим не занимался.
   Дело в том, что в отличие от стандартного щита, который можно поддерживать даже во сне - что я и продолжал делать - защита от хаоса требует непрерывного контроля. На человеческих кораблях это обеспечивается сочетанием фиксированых установок с работой команды щитовиков, сменяющих друг друга; однако на "Коршуне" я был один, и при всём желании не смог бы непрерывно работать на всём протяжении пути. К счастью, в нашем случае эту работу были вполне способны выполнить духи предков капитана - здесь важна не сила, а сосредоточенность и непрерывность - что они и делали, оставив мне лишь защиту на тот случай, если всё-таки столкнёмся с кем-то.
  
   - Боевая тревога! Экипажу подготовиться к возможному отражению атаки!
   За несколько дней пути подобные ситуации возникали неоднократно - всякий раз, когда капитан засекала присутствие чего-то достаточно крупного, а значит, потенциально опасного. Моя собственная сенсорика, использующая восприятие эфирных волн через щит, здесь не работала совершенно, так что оставалось положиться на капитана; пока что ей удавалось и вовремя замечать угрозу, и уклоняться от обнаружения, но лучше быть готовыми ко всему, даже если это мешает спать.
   Ну, если точно, один раз нас вроде бы засекли, но удалось оторваться - Ассай действительно умел прокладывать самый быстрый маршрут даже в таких условиях.
   - ...Дистанция с объектом сокращается - сообщил голос капитана. Н-да, похоже, перехвалил я чешуйчатого... - Характеристики соответствуют среднему пожирателю.
   Пожирателями одним скопом называют всех неразумных обитателей хаоса. Мерзкие твари, и весьма опасные; корабли - их любимая добыча. Они, вишь ты, души жрут для развития собственных сил...
   Хотя иллюминаторов на "Коршуне" практически нет, у нас есть кое-что получше: капитан разместила на корпусе со всех сторон набор наблюдательных линз, передающих изображение на экраны в каютах, в рубке и в кают-компании. Учитывая, что изготавливал их пастырь, а работу обеспечивали духи из алтаря, обошлось это удобство нам почти бесплатно, и сейчас я имел неудовольствие наблюдать то, что к нам приближалось.
   "Защита от хаоса" - это, фактически, его преобразование вокруг корабля в эфир, так что на определённом расстоянии вокруг корабля существовало почти нормальное пространство, в котором можно было видеть. Однако то, что на грани голубого тумана эфира, там, где он превращался в багровую дымку хаоса, были заметны колышущиеся щупальца, было скверно. Это означало, что противник уже совсем близко...
   Внезапно одно из щупалец резко вытянулось, словно копьём ударив в корабль. Я автоматически укрепил щит, сформировав на этом участке дополнительную защитную структуру, однако, прежде чем щупальце успело дотянуться до нас, оно взорвалось - канонир тоже не зевала.
   В следующий момент нас атаковали сразу несколько десятков щупалец. Они, кажется, били сразу со всех сторон; или пожиратель куда больше, чем кажется, или их несколько... хотя это крайне маловероятно - они одиночки.
   Практически все чёрно-бурые конечности пожирателя взорвались и развеялись, не успев даже добраться до щитов; Лао, безусловно, хороша.
   Однако...
   - Канонир, не отвлекайся на щупальца, они бесконечны! Сосредоточься на ядре, защита на щитах и целителе!
   ...она явно не получала необходимого образования. "Тела" пожирателей - форма энергоструктуры, эти твари способны воссоздавать их на лету. Бить нужно по "управляющему центру", ядру...
   Две зелёные сферы со вспышками ударили в пожирателя... И рассеялись искрами. Огромная тварь оказалась защищена барьером.
   - Продолжай атаковать! - это уже капитан. - Джерри, готовь свою игрушку!
   Щупальца наконец дотянулись до корабля; удар... Ухх. Щит выдержал, и я тоже, но это было... Ощутимо.
   Не сумев пробить щит с налёта - впрочем, как и мы - монстр опутал скорлупу щита щупальцами и принялся сдавливать. Мне пришлось тяжко; сдерживать такой напор ничуть не проще, чем одновременный обстрел с разных сторон. В чём-то даже сложнее, пожалуй - щит не рассчитан на такое, и видоизменять его, одновременно удерживая Пожирателя, крайне сложно.
   Лао продолжала обрушивать на скрывающееся в багровой дымке ядро удар за ударом, но его щит тоже держался. Дерьмо... Удерживать щит становится всё сложнее.
   Что-то отсекло пару щупалец; похоже, работа капитана. Однако это дало лишь секундную передышку... Я и сам попытался контратаковать; хотя щиты предназначены для защиты, на малой дистанции ими тоже можно кое-что проворачивать.
   - Капитан, ваши духи не могут распространить противохаос в сторону пожирателя? - сквозь зубы процедил я. Противодействие отнимало все силы... - Или ещё как его ослабить...
   - Пытаемся - отозвалась она. - Джерри?
   - Почти готово - отозвался жрец. - Всё, закончил.
   - Щит, канонир, готовьтесь пропустить и прикрыть подарок.
   Часть щупалец снова оказались отсечены, образовав просвет, и в его направлении из трюма выплыла... Торпеда? У нас и такое есть?
   В любом случае, мне снова пришлось напрячься, и спешно. Проделать окно в щите было решительно невозможно - пожиратель немедленно запустил бы в него щупальца - так что оставалось только создать дополнительный щит для торпеды, чтобы синхронизировать его с остальным. Тем более, торпеде тоже понадобится защита. Однако попробуйте приподнять ещё и гантелю, когда поднимаете штангу, и пожонглировать ими...
   С другой стороны, всё зависит от стимулов, а ситуация очень стимулировала...
   Кажется, у меня из ноздри закапала кровь, но многоцветный цилиндр вышел наружу.
   Определённо, пожиратель почуял угрозу, поскольку к торпеде тут же потянулись щупальца; целый лес относительно тонких отростков. Я бы и рад прикрыть оружие, но к этому времени сил не оставалось даже на то, чтобы стоять; я завалился на койку и удерживал щиты в основном на упрямстве и чувстве собственного достоинства.
   Внезапно в ловчей сети Пожирателя образовалась дыра, и торпеда вильнула в сторону, проскальзывая в неё; она ещё и управляемая...
   - Всем, кроме щита: удар всеми силами! - сообщила по общей связи капитан, и торпеда сдетонировала в ослепительной зелёной вспышке.
   Корабль вздрогнул. В первое мгновение я ощутил резкое, близкое к наслаждению, облегчение; хватка на щите исчезла. А затем... Нечто омыло меня; словно некая призрачная, но густая волна прошла сквозь корабль. Волна, несущая смесь чувств - удивление, гнев, боль, радость... И немного фатализма, пожалуй. И что-то ещё, исчезнувшее, прежде чем я смог осознать, что именно.
  
   По итогам боя кроме Драрга были измотаны все, даже Яков: оказывается, целитель помогал поддерживать защиту от хаоса и поучаствовал в подготовке торпеды. Н-да, у нашего жреца даже торпеды разрисованые... Ну, главное, сработала.
   К сожалению, двигаться дальше мы не могли. Не только потому, что экипажу требовался отдых - если наткнёмся ещё на кого-то сравнимой силы, это будет конец - но и потому, что смертный вопль Пожирателя сбил ориентиры. Сильная была тварь, да... В любом случае, сейчас нам оставалось отдыхать и ждать, пока чешуйчатый снова сможет сориентироваться.
   Когда я наконец смог встать с койки, ощутил дикий голод. Хотя у людей манипуляции с энергией не так требовательны к ресурсам собственного организма, как у прирождённых, но это всё же было утомительное и стрессовое упражнение, так что ничего удивительного. Рассудив, что кок у нас явно опытный и это понимает, я направился в столовую.
   Драрга, однако, здесь не оказалось; зато присутствовали Лао с Яковом. А место орка за окошком раздачи занимал пастырь.
   - Ну, почему же - говорил гном, когда я вошёл. - Здравствуйте, Косой. Ну, как я говорил, есть выполняемый процесс, есть результат - так какая разница?
   - Я вижу как минимум две - возразил Яков. - Привет, Артём, отлично сработал...
   Я кивнул и втиснулся на свободное место за столиком; было тесновало, но мы все трое не отличаемся особо крупными фигурами, так что вместились. Гном немедленно поставил передо мной тарелку горячего супа; чем бы ни был занят Драрг, он подготовился к последствиям боя.
   Лао тоже молча кивнула мне, аккуратно прихлёбывая из своей тарелки; скорее всего, она уже успела употребить пару порций.
   - В общем, вижу как минимум два важных отличия - продолжил целитель. - Во-первых, механизмы не обладают жизнью; во-вторых, душой. Да, пастырь, я знаю вашу позицию по последнему вопросу, но есть факты и официальная позиция науки.
   - И есть многое, чего наука пока не знает - возразил жрец. - Что есть жизнь, вообще? И что есть душа?
   - Жизнь есть способность самостоятельно существовать и размножаться. А душа - нечто, что обеспечивает живым существам уникальность, способности к реинкарнации и манипуляции энергией, а так же является хранилищем памяти.
   - "Нечто" - усмехнулся жрец. - Ваш ответ сам содержит вопрос.
   - Простите, но о чём спор? - поинтересовался я, опустошив тарелку. - И добавки, пожалуйста.
   Кивнув, гном снова наполнил мою тарелку и пояснил:
   - Согласно моей вере, живые существа - это тоже механизмы. А юноша со мной не согласен.
   - Конечно, не согласен - хмыкнул Яков. - Без неуважения, пастырь, но я определённо не механизм. Или вон посмотрите на Лао - разве такая прелесть может быть просто механизмом?
   - Почему "просто"? - удивился Уинкинсон. - Все живые существа уникальны, как большинство сложных механизмов. И сложные механизмы, уверяю, бывают очень милы.
   - Как ваша торпеда - хмыкнул я.
   - Именно - без улыбки кивнул жрец.
   - По вашей логике, тёмные от светлых ничем не отличаются - хмыкнул целитель. Пастырь пожал плечами.
   - Все мы отличаемся друг от друга. Но данное различие - искуственное. Мы слишком мало знаем об этих пришельцах и опасаемся их, а потому налепили этот ярлык... Вы знаете, что когда-то "светлыми" называли себя только эльфы и цверги? А наличие души - считалось разницей между живым и неживым? Времена меняюся, и взгляды тоже, а между разными народами появляется понимание. Когда-то и хаоситы были просто опасной угрозой...
   - Они и сейчас остаются - хмыкнул Яков.
   - Вынужден согласиться - кивнул гном. - Но раньше они считались немногим лучше Пожирателей, а сейчас у них есть свои представительства в сферах, и их технологии продаются на наших планетах... Некоторые даже легально.
   Пастырь усмехнулся.
   - Лао, а вы как считаете? - осведомился целитель у канонира. Девушка пожала плечами.
   - Я сама живой пример, что возможно соединение того, что когда-то считалось несоединимым...
   - Хмм... - пробормотал Яков.
   - Между прочим, а где Драрг? - осведомился я; у тарелки снова показалось дно.
   - Осматривает останки Пожирателя - отозвался жрец. - Надеется наковырять что-то ценное.
   - Надеюсь, готовить его он не собирается... - пробормотал я.
   - Пожиратели слишком слабоматериальны для этого - ответил пастырь. - Но вообще-то Конрад любит экспериментировать, к тому же...
   С его стороны раздаточного окошка послышался звук открывающейся двери.
   - О, а вот и он сам - заметил гном. - Как успехи, Конни?
   - Только по мелочи - отозвался орк. Я заглянул в окошко и заметил, что у него с плеча свисает брезентовая сумка; довольно вместительная, но по виду - почти пустая.
   Кухня, к слову, была размером больше, чем столовая, так что кок и пастырь друг другу не мешали.
   Через окошко было невозможно рассмотреть, но судя по звуку, Драрг что-то высыпал, а затем принялся молоть на ручной мельнице. Меня терзают подозрения...
   - ...Боевая тревога! - прервало их общее оповещение. - Экипажу - подготовиться к отражению возможной атаки! Обнаружены приближающиеся объекты, наиболее вероятно - хаоситы!
   - Ёж Маёж... - вырвалось у меня.
  
   Столовая оказалась для боевой вахты пригодна ничуть не хуже, чем другие места. Здесь имелись и пара экранов - вернее, был один, но пастырь моментально подкрутил ещё один для меня - и подача энергии... Вообще-то предпочтительно разносить офицеров по разным частям корабля, чтобы в случае поражения отсека или зоны оставался какой-то шанс выкарабкаться, но у тройки щитовик-канонир-целитель вместе шансы уцелеть значительно выше, чем по раздельности. В любом случае, почему здесь появились местные?.. Понятно, что они засекли вопль, но отличить смертный от победного не так просто, а связываться с такой сильной тварью даже им не с руки. Или специально охотились?..
   Скверно. Для хаоситов пиратство - как для обитателей планет... ну, скажем, рыбалка. Заниматься может любой, было бы настроение и время... А на своей родной территории они очень сильны, и даже мажут не так сильно.
   Рогатые уважают только силу, но, честно говоря, в этом есть и плюс. Их общество, подталкиваемое возвращающимися из сфер с новыми знаниями наёмниками, претерпело очень серьёзный прогресс, и они могли бы представлять угрозу не только отдельным кораблям, но и целым приграничным системам - к счастью, чем дальше от границы сферы, тем им некомфортнее - если бы они все поголовно не были неисправимыми, закоренелыми до глубины души, анархистами.
   К счастью для их соседей, хаоситы решительно не способны выстраивать крупные системы управления. Какие государства, что вы... Нормальный хаосит будет подчиняться только тому, кого он лично уважает, или боится... зачастую - одно и то же. Вдобавок даже если кому-то удаётся сколотить относительно крупную банду, обломав им рога, подчинённые через какое-то время непременно снова будут пробовать атамана на прочность. Никакие командные цепочки, основанные на попытках назначения, не работают, а если лидеру придётся постоянно доказывать подчинённым свою силу, на правление у него просто не останется времени. Да и состав подчинённых будет постоянно меняться, ввиду естественной убыли в процессе подтверждения права на власть...
   В общем, групп крупнее банды у них не бывает, но нам сейчас будет достаточно и пары кораблей.
   Ладно, буду честен хотя бы перед собой - хватит и одного, если найдут...
   Что-то слегка стукнуло по столу; я обнаружил перед собой кружку ароматного горячего какао.
   - Благодарю - кивнул я. Ухх, аж встряхнуло... Полагаю, смогу поработать.
   Лао тоже получила свою порцию, и эффект определённо был тот же. Я подозрительно принюхался к напитку... Но затем пожал плечами. Если помогает, уже хорошо - но если уцелеем, всё-таки спрошу Драрга. Хотя применение стимуляторов в боевых условиях - нормальное дело, но хотелось бы всё же знать, что именно он туда добавил.
  
   Разумеется, как только капитан засекла приближение хаоситов, мы стали удаляться от места схватки. Конечно, это усложнит навигацию, но останься мы на месте, и риск обнаружения возрастёт многократно.
   - Четыре малых судна - сообщила капитан по общей связи, держа нас в курсе ситуации. - Остановились на месте схватки, похоже, изучают.
   ...
   ...
   - ...Они удаляются - наконец, сообщила капитан. Пронесло?.. Ну, не стоит спешить с выводами.
   Капитан явно считала так же, поскольку продолжала отслеживать цели; вскоре они разошлись в разные стороны.
   А затем одно из судов повернуло обратно.
  
   Мы снова осторожно увеличили скорость; если слишком разогнаться, это не только вернёт процесс поиска ориентира к началу, но и демаскирует... однако и так преследователь двигался прямо к нам.
   - Приготовиться к бою - сообщила капитан. Возможно, мне показалось, но в её голосе звучала усталость.
   - Госпожа София, попытаемся выйти на связь? - предложил гном. В отличие от нас троих, "ближний круг" покинул кухню, однако сейчас почему-то слова пастыря выводились на общую связь.
   - Одобряю. Действуйте - коротко отозвалась кэп.
   - Судно "Коршун" вызывает неизвестный объект - произнёс Уинкинсон. - Ответьте, или будете уничтожены.
   - ...Это судно "Жар декаданса", а не неизвестный объект - послышался недовольный мужской голос, тоже выведенный в общую связь. - И вы - наша добыча. Сдавайтесь тихо, мы не хотим уничтожить добычу.
   - "Жар декаданса"? - тихо пробормотала Лао. С нашей стороны речь в сеть связи не шла, так что я пояснил:
   - Хаоситы называют корабли от балды, теми словами, которые чем-то понравились. Вроде "Ртуть алоэ".
   - Я видел корабль "Стремительный домкрат" - кивнул Яков.
   - Мы тоже не хотим - отозвался пастырь. - Поэтому чем терять деньги, поступим как настоящие воины. Мой боец бросает вызов твоему бойцу, победителю достаётся груз.
   - По рукам - не задумываясь, отозвался хаосит.
  
   Экипаж корабля местных - мне стыдно произносить его название - который оказался какой-то доисторической человеческой рухлядью, доработанной местными умельцами, был даже меньше нашего: всего пятеро членов. Причём все они выглядели совсем молодыми, почти подростками... Хотя недооценивать их крайне глупо. Хаоситы крайне опасные бойцы даже в сферах, где эфир ограничивает их силы, а уж у себя на родных просторах и вовсе... Конечно, площадка для поединка была окружена защитой от хаоса, но всё же рогатые могли здесь биться практически в полную силу.
   К слову, их команда - двое парней и две девушки, плюс капитан, который, понятное дело, и был поединщиком с их стороны - оказалась почти дружелюбной; они рассматривали нас с явным любопытством. Похоже, это действительно молодёжь, никогда не бывавшая в сферах...
   Вообще, у меня сложилось впечатление, что для них - минус капитан, для которого это вопрос авторитета - сама схватка интереснее возможного выигрыша. Девчонки у них, к слову, ничего, если не обращать внимания на красный цвет и напоминающие копыта ноги. Фигуристые... Ну да, я нервничаю, и пытаюсь успокоиться, отвлекаясь на то хорошее, что вижу.
   Договорившись об условиях - "рукопашный бой, без стрелкового оружия, приёмы любые, бой идёт, пока один из соперников окажется неспособен продолжать или сдастся" - совместными усилиями мы подготовили площадку для схватки; с нашей стороны выступал Драрг. Ну, выглядел-то он действительно внушительнее довольно худосочно выглядящего капитана хаоситов, но...
   - Надеюсь, ваш поединщик сможет наставить Жаззию пару синяков - произнёс женский голос. Повернувшись, я обнаружил, что это одна из хаоситок, стройная невысокая девушка с неплохой грудью, обтянутой тонкой чёрной лентой, обращается к Якову. - Ему пошла бы на пользу трёпка, будет осторожнее в будущем.
   - Надеюсь, Драрг обломает ему рога - согласился целитель. Кажется, ему было неуютно, но он старался держать лицо.
   - Это вряд ли - усмехнулась девушка, продемонстрировав набор острых клыков, а затем оценивающе ощупала Жменя взглядом. - А ты ничего так. Можно будет попробовать...
   Вот уж не знаю, чувствовать досаду или облегчение... Ну, Жмень более атлетичен, чем я - видимо, это её и привлекло. Но всё же досадно - обычно девушки обращали внимание на меня...
  
   Бойцы встали друг напротив друга. На фоне нашего орка его оппонент выглядел невзрачно; хотя он был и немного покрупнее членов своей команды, всё же хаосит оказался довольно мелким, может, чуть крупнее меня.
   Платформа для поединка, созданная в основном хаоситами - им вообще легко создавать подобное - по сути походила на базовый щит и была сотни полторы метров в диаметре. Наш орк, зачастую позволяющий себе расхаживать в одних коротких штанах, сейчас пребывал в лёгкой броне. Определённо эльфийской работы - это они предпочитают кожу, да и стиль характерно-вычурный - но вот оружие цверговское. На поясе - абордажная сабля с рунированием, на руках - боевые перчатки вроде тех, что купил Яков, но покруче. Стрелковым оружием по договору не пользуются.
   Хаосит, со своей стороны, не впечатлял. Даже снаряжение - кафтан, шаровары, да пара ножей... Тем не менее, ожидать от рогатого можно чего угодно, и исход схватки непредсказуем. На своей территории хаоситы - сильнейшие бойцы... Хотя на планетах, даже на фронтире, цверги уже сильнее, но у нас тут нет цверга, только орк. Драрг - мужик серьёзный, но... Я беспокоюсь.
   Рогатый ударил волной пламени в рост орка. Я не смог рассмотреть деталей - слишком быстро и огонь закрывает от взгляда - но Драрг сорвался с места, бросившись вперёд; стена огня внезапно разделилась на две части, хотя применения щитов заметно не было. В следующий момент орк был уже рядом с противником; определённо, хаосит разбирал его движения лучше, чем я, поскольку нанёс удар ножом навстречу... однако всё же недостаточно хорошо. Драрг вроде и не отклонялся, но нож прошёл мимо, а вот кулак кока врезался в челюсть пирата.
   С хрустом шея рогатого выгнулась так, что его затылок сейчас касался спины; человека такая травма убила бы, полагаю, однако хаосит лишь снова попытался зацепить противника ножом и вспышкой пламени. Они вполне убиваемы, но для этого нужно постараться как следует...
   Драрг был готов к контратаке хаосита; огонь и клинок ушли в пустоту. Орк возник за спиной противника; удар по ногам, и рогатый падает на колени. Ещё удар, и его хребет складывается так же, как и шея. В руке нашего кока возникла верёвка - сорвал с пояса?.. Взмах, и она обернулась вокруг сложеного как бумажная фигурка хаосита.
   Весь бой не занял и пяти секунд.
  
   - Победитель очевиден - заметил один из хаоситов; остальные согласно кивнули.
   - У нас на корабле - лучшие - хмыкнул Драрг. - Претензий нет, или мне ещё кому-то рога обломать?
   Главарю он один рог сломал вполне буквально...
   Хаоситы попятились; почти все, кроме той девицы, что заигрывала со Жменем.
   - Никаких претензий - отозвался другой рогатый, переглянувшись с остальными. - Только такое дело... Груза у нас, того, нет. А корабль не отдадим...
   Самое забавное, что мы-то тоже шли пустыми...
   Драрг хмыкнул; краснокожие непроизвольно сделали ещё шаг назад. Зелёные... Хоть и красные.
   - У меня есть предложение - вставила единственная не боящаяся. - Вместо груза - меня.
   Штурмовик скептически глянул на неё, однако девушка подняла ладонь и четырьмя "плевками" огня очертила правильный квадрат вокруг своего связанного капитана.
   - Берём - согласилась возникшая рядом наша капитан. - Младшим канониром и младшим оператором щитов, без оплаты, пока не покажешь, что её заслуживаешь.
   Девушка согласно кивнула.
  
   - И нафига она нам? - недовольно бурчал Яков. - Вообще, разве можно так набирать экипаж? Ладно ещё дрейк, но теперь вот эта хаоситка...
   - Ну, по крайней мере пока мы в хаосе - пригодится - пожал я плечами. - Не думаю, чтобы от неё были проблемы. А там посмотрим, если будем расширяться, она вполне может пригодиться... А со своими личными сложностями разберёшься, не маленький. В конце концов просто скажи ей, что она тебе не нравится.
   - Уже, дважды - хмуро сообщил он. - Я даже посмотрел в библиотеке про их традиции и психологию, но бить женщину не хочу.
   - Драрга попроси - предложил я.
   Яков оскорблённо глянул на меня. Забавно его подкалывать... Но вообще-то могу понять. Целитель пытается подбивать клинья к канониру, но делать это, когда под руку лезет настырная хаоситка, желающая дорваться до его тела и весьма целеустремлённая... Ну, у него сложная ситуация.
   - Ладно - усмехнулся я - не напрягайся так. Доберёмся до пункта назначения, там что-нибудь придумаем.
   Он вздохнул и кивнул.
  
   Вообще-то на мой взгляд хаоситка была довольно полезным приобретением. Хотя до уровня Лао или моего ей было далеко - особенно до моего, поскольку рогатые вообще предпочитают атаку защите - но если её подучить, она может стать очень неплохим канониром второго ранга, а третьему рангу по обоим направлениям соответствует вполне уверенно. Вообще, для своего рода она оказалась прямо-таки снайпером; видимо, это связано с тем, что мощность выдавала сравнительно небольшую. Скорее всего, старалась компенсировать слабость точностью... По мне - последнее важнее.
   Понятное дело, с дисциплиной у неё не очень... мягко говоря, но Драрга она боялась, а корабль у нас всё-таки не военный, так что в целом всё нормально. Только что Яков напрягается, хе... Но на корабле он всё равно не может свою зазнобу толком окучивать, а когда доберёмся до цели, там и с хаоситкой можно будет попытаться что-то сделать, как я и говорил. Либо уволить, либо провести показательный спарринг... Если она успеет достать целителя достаточно.
   К счастью, дальнейших значимых инцидентов в пути не было - если не считать тот стимулятор, что Драрг подсыпал в какао. Это, мать его, оказался порошок из измельчённых остатков ядра Пожирателя... По утверждению Драрга - прекрасно восстанавливает силы, особенно энергетов, повышает мужскую силу, и является компонентом какого-то экзотического соуса и специи. Ну, первое испытал на себе...
  
   Планета Куга, часть герцогства Грандрим. Центром цивилизации не назовёшь, но обладает довольно развитой промышленностью, особенно верфями эфирного флота, так что для модернизации корабля или покупки нового прекрасно подходит.
   - Пятьдесят миллионов населения? - переспросила Кугра, глядя на свои пальцы. Я кивнул. - Я даже представить такое количество не могу...
   - Это на самом деле немного - ответил я. - В столичных мирах бывает до пары миллиардов населения.
   - Таких чисел вообще не бывает - хмыкнула хаоситка.
   Когда выяснилось, что наше новое приобретение неграмотна - ожидаемо - обучать её, столь же ожидаемо, поставили меня: у меня есть свободное время и нет трений с ней. А вот что было неожиданно, так это её рвение в учёбе. "Знание - сила", как она сообщила...
   В любом случае, несмотря на всё желание учиться, некоторые вещи у неё в голове просто не укладывались - вроде этого. Ну, могу понять: если в посёлке хаоситов наберётся пара тысяч жителей, это по их меркам уже почти что мегаполис. Не то, чтобы их было так мало, просто живут небольшими группами, зачастую просто на кораблях - собственно, по словам Кугры, это более престижно. Даже такой дряхлый корабль, как тот, на котором летала она, уже символ престижа, а то, что сумели его удержать, показывает силу... Однако, возвращаясь к теме.
   Девушка предвкушала свой первый визит в крупный город - и вообще в поселение на планете - но некоторые вещи ей было сложно даже представить. В конце концов, она жила в глухом, почти диком, захолустье... Вдобавок у неё не было денег, хотя это хаоситку не смущало. Для начала ей было достаточно просто походить, посмотреть...
  
   - Значит, так - сообщил Драрг. - В увольнительную капитан тебя отпускает, но. Идёшь с Косым, и слушаешься его во всём - не хватало, чтобы ты дров наломала.
   - Эй! - возмутилась хаоситка. - С чего это я буду его слушаться?
   - К твоему сведению - хмыкнул орк - при последнем спарринге я ему проиграл.
   О как вывернул... Нет, правда-то правда, но это не значит, что я сильнее. Впрочем, Кугре этого, вроде, хватило...
   - Серьёзно? - удивилась она, с явным сомнением глядя на меня. Драрг кивнул.
   - Чистая правда - подтвердил пастырь. - Наш щитовик способен творчески и эффективно использовать свои навыки.
   - ...Ладно - вздохнула девушка. - Но...
   - Спарринг не раньше, чем завтра - сообщил орк, верно определив, что она хотела сказать. - Но в любом случае, у нас не ваши порядки. Ты или подчиняешься старшим офицерам, или проваливаешь с корабля.
   Помедлив, девушка кивнула.
   - Но поединки я всё равно хочу провести, со всеми...
  
   Вот же старый хрыч... Спустил на меня рогатую. И ведь отказаться от боя или сдаться мне гордость не позволяет... Я вздохнул.
   Интересно, как на это среагирует Яков?
  
   - А это что?..
   - Это парк - устало, но терпеливо сообщил я. - Ты же видела в книгах.
   - То в книгах... - пробормотала Кугра, делая глубокий вдох. Она подошла к ближайшему дереву, сорвала ветку, и принялась жевать лист.
   - Неплохо.
   - Серьёзно? - удивился я и последовал её примеру. Уфф!.. Пряно и неожиданно остро...
   Я выплюнул лист, кляня себя за глупость, и поспешил запить чаем из фляжки. Внезапно фляга покинула мою руку.
   - Эй! - возмутился я, отбирая свою собственность у спутницы. - Не делай так. В конце концов, попроси...
   - Странно всё... - сообщила она, усаживаясь на землю под деревом. - Прямо... Всё.
   - Привыкнешь - хмыкнул я. - Если доживёшь. А это - если меня слушаться будешь...
   Она, кажется, проигнорировала меня, глядя куда-то в даль.
   - Когда-нибудь всё это будет моим... - сообщила хаоситка, и я не удержался от смеха.
   - Ну-ну, юнга... Поговорим об этом, когда у тебя будут деньги хотя бы на бутылку выпивки. Но цель неплоха, да уж...
   Всё-таки она обычный подросток-максималист...
  
   Однако её слова, при всей своей явной глупости, заставили меня что-то ощутить. Цель, да... Может, и глупая, но по крайней мере достаточно грандиозная, чтобы вызывать... ну, не уважение, но, не знаю... Зависть?..
   А что насчёт меня, если уж на то пошло? Я задумался. Безусловно, я не наивен, и у меня есть главное - знания и умения, которых достаточно для того, чтобы не только выжить, но и неплохо устроиться. Но...
   Я правда гордился тем, что обеспечиваю независимость своей страны. Не я один, конечно, но я в этом участвовал, делал нечто значимое, и в перспективе мог добиться ещё большего.
   Разумеется, Шалихар - не рай; у нас были свои сложности и свои проблемы. Но у нас действительно были и порядок, и возможность талантам продвинуться... В большинстве государств и независимых миров есть только что-то одно.
   Однако теперь всё это потеряно, и я внезапно оказался без главного - без цели. А раз так... Почему бы, пока не найду новую цель, не постараться стремиться к чему-то притягательному и труднодостижимому?
   Пока я стремлюсь затащить в койку капитана... Но это не цель. Это заменитель цели - нечто понятное, что служит какой-то мотивацией на будущее... Пока не найду реальную цель.
   Хотя это и не значит, что я отказываюсь от планов относительно капитана.
  
   Начальство весь день провело на верфях, однако решения так и не приняло. Ну, могу понять - выбор широкий, так что если конкретных планов заранее не было, это может занять несколько дней. Посмотреть, прицениться... И каждый вариант тщательно изучить - от качества приобретения зависят наши шкуры.
   На следующий день экипаж снова разошёлся. Капитан со своими старшими офицерами снова осматривали корабли, Яков сумел-таки уговорить Лао на свидание, Ассай тоже куда-то смотался, и только я оставался на борту. Ну, плюс Кугра. Выгуливать хаоситку мне было решительно неохота, и в целом после вчерашнего я так и оставался погружён в раздумья.
   Хотя денег у нас было в целом достаточно, капитан всё же старалась быть экономной; очень разумное качество. В результате "Коршун" размещался в потрёпаном частном ангаре на окраине; какого-то сервиса или даже просто охраны здесь не было, но с кадаврами под управлением духов из алтаря в ней и нужды не было.
   По крайней мере, мы так считали.
  
   И всё же, чем мне заняться?.. Может, и правда поискать сослуживцев?.. А смысл?
   Или взять пример с Якова, подзаработать и устроиться где-то с комфортом?.. Н-да, вопрос...
   Кугра, понятное дело, была недовольна, что не может пройтись по городу, но достаточно боялась Драрга, чтобы не пытаться свалить самостоятельно. Или, скорее, достаточно боялась потерять место на корабле... Сейчас она устроила разминку на свободном пятачке рядом с ангаром, и я решил, что размышлять впустую нет особого смысла, а вот понаблюдать за хаоситкой и прикинуть возможные варианты ведения схватки с ней - хорошая идея.
   Я встал с койки и направился наружу, но на полпути едва не столкнулся с искомой.
   - За кораблём наблюдает какая-то подозрительная группа - без предисловий сообщила она. Хм?..
   В первый момент я решил, что это какое-то недопонимание полудикарки, но решил позволить ей преимущество сомнения. Всё же свой корабль защищать от желающих отхватить ценное имущество ей уже приходилось...
   - Расскажи подробнее.
   - Как минимум трое, один наблюдает открыто, ещё двое маскируются. Двое - люди... кажется, один низенький. Возможно, есть ещё, но не могу сказать наверняка. Все чем-то вооружены.
   Я нахмурился.
   - Погоди здесь минутку.
   Вернувшись в свою каюту, я надел сифон, который Драрг так и оставил мне; револьвер и так со мной. Может, это и чрезмерная осторожность, но следует связаться с капитаном... Если кто-то из её духов с ней, это должно быть возможно. Я в настоящий момент - старший офицер на борту, так что кое-какими полномочиями обладаю.
   В общем, я направился к алтарной. В саму комнату мне входить нельзя, но передать духам указание удобнее вблизи; им будет проще понять, насколько я понимаю эту систему. Кугру оставил ждать на месте - духи не любят хаоситов.
   - Духи, передайте капитану...
   Внезапно освещение погасло; охраняющие вход в алтарную кадавры попадали на пол. В следующую секунду включилось аварийное освещение.
   - ...У нас ЧП, мы атакованы.
   Эти слова я бросил уже на бегу.
   Внешняя дверь была открыта; открыли её нападающие, или Кугра, в любом случае вряд ли удалось бы отсидеться за запертыми дверями, если они ухитрились вырубить энергосистему. Как и ожидалось, охранявшие периметр кадавры тоже неподвижно валялись на земле, а Кугра вела бой со сразу двумя противниками - доккальвом и... Ёж колючий. Цверг.
   Выстрелы прозвучали одновременно, однако мой оказался успешнее. Хотя я и попал доккальву только в плечо, а не в грудь, как хотел, но пуля затаившегося то ли в кустарнике за пределами выровненой площадки, то ли и вовсе на одном из деревьев ещё дальше, стрелка, не смогла пробить выставленый мной щит. Сифон, конечно, не сравнить с нормальной энергосистемой, но в сравнении с одним аккумулятором...
   Кугра немедленно попыталась врезать раненому эльфу окутанным огнём кулаком, но цверг всем телом врезался в неё, отбрасывая в сторону, а я плашмя бросился на пол.
   Вовремя: новая пуля просвистела над моей головой, рикошетами отскочив от металлических стен за угол. Скверная ситуация... Оружие стрелка не настолько мощное, чтобы пробить мой модифицированный щит с одного выстрела, но это не пистолет, больше похоже на винтовку. Переться напролом, пытаясь его найти, не вариант, тем более что возможности сифона ограниченны.
   Тем не менее я прикрылся щитом и выпустил пулю в примерном направлении стрелка, надеясь сосредоточить его внимание на себе; если он подстрелит Кугру, будет совсем хреново. Оправдывая мои надежды, в прозрачную "пластину" немедленно ударила новая пуля и упала на пол передо мной; действительно, винтовочная.
   Меня обдало теплом; рогатая изменила своей манере точных, но слабых ударов, жахнув чем-то поосновательнее, но это выдавало отчаянье. Оно и не удивительно, на неё и одного цверга хватило бы...
   ...или не отчаянье. Волна огня опалила пожухшие листья начала осени, сорвав их с веток, и я немедленно выпустил несколько пуль в проявившуюся за растительностью фигуру; она упала. Возможно, притворяется, или ранение не тяжёлое, но ответных выстрелов не последовало; тем не менее, я снова создал барьер, прежде чем выглядывать наружу.
   На моих глазах низкорослый латник бросился на Кугру; рогатая встретила его потоком пламени с ладони, но цверг лишь прикрыл лицо, и без того скрытое шлемом, щитом, и обрушил на хаоситку булаву. Та почти уклонилась, но именно что почти - короткие шипы оставили на её предплечье рваные раны. У меня в барабане последний патрон... Пора проверить, настолько ли я хорош со щитами, как это считаю. Двойной динамический щит, привязанный к объекту... С селекцией... нет, не потяну, ограничусь более простым...
   Парочка из доккальва и цверга взяли Кугру в клещи, зайдя с обеих сторон; у неё уже была сломана рука, но с устранением стрелка она получила большую свободу движения, и ухитрялась держаться, отступая по кругу и огрызаясь огненными залпами, нацеленными скорее на то, чтобы моментально ослеплять противников - что доккальв с его устойчивостью, что цверг с улучшенным доспехом могли игнорировать подобный уровень атаки. Доккальв взмахнул коротким мечом...
   ...его рука ударилась о ребро барьера в виде тонкой пластины и разжалась; клинок вылетел. В тот же момент нога цверга зацепилась за ещё один, в виде трубки; коротышка сумел удержать равновесие, но тут я выстрелил.
   Пуля угодила в ногу потянувшегося за оружием эльфа, и - "взорвалась". Синий пузырь моментально вздулся, разбрасывая всех троих участников боя в разные стороны, а затем вывернулся наизнанку, заключив в себе цверга.
   С похвальной скоростью коротышка врезал булавой по тонкой плёнке; пузырь лопнул, но тут сработала третья часть моего подарка. Вместо того, чтобы рассеяться, остатки барьера мгновенно сжались вокруг ног латника, стянув их синим кольцом. Вряд ли узы продержатся дольше пары секунд, но рывок всё-таки свалил цверга на землю.
   - По голове! - выкрикнул я.
   - Сама знаю - огрызнулась Кугра, и её "копыто" с силой обрушилось на шлем цверга.
   Удар, ещё удар... Вырубить цверга не так-то просто. Коротышка попытался огрызнуться ответным ударом булавы; промахнулся, но ещё ничего не окончено. К тому же хотя доккальв выведен из строя, я не уверен насчёт стрелка - и вдобавок их может быть больше троих...
   Стоило мне об этом подумать, как громыхнул взрыв, снова разбросавший сражающихся - а затем всё вокруг накрыл прозрачный эфирный туман... дерьмище. Сифон не работает, а значит, Кугра тоже скорее всего лишилась доступа к энергии, следовательно, выведена из строя, даже если перенесла взрыв... По крайней мере, я видел, куда её отнесло; варианты действий...
   Я бросился к хаоситке, подобрав на бегу меч доккальва - это лучше, чем разряженный пистолет. Кугра была жива, и даже в сознании, но при взрыве ей серьёзно досталось, и мои смутные познания в физиологии хаоситов подсказывали, что ей необходима энергия - срочно. Аккумулятор полностью заряжен...
   Создание движущихся щитов - это, фактически, перворазрядное мастерство, но энергии они требуют немногим больше обычных. "Короб" под хаоситкой поднялся на высоту моей груди и рванулся в сторону, за пределы блокированой зоны... и в этот момент ко входу в корабль шмыгнула какая-то тень. Я был слишком далеко, чтобы успеть перехватить, но... Я ожидал чего-то подобного. Когда человеческого роста фигура в тёмном балахоне попыталась вбежать в корабль - после чего наверняка закрыть дверь, и дальше ничего хорошего ожидать не приходится - её остановила плёнка барьера. Однако это дало от силы секунду задержки - взмах рукой, и мой щит развеен. Эльфийская техника...
   И всё же секунду мне это дало. Я прыгнул, руками вперёд, тело параллельно земле, формируя три щита - вокруг, сзади и спереди. Первый - цилиндр для защиты. Второй - диск для ускорения; он поршнем ударил меня по защищённым первым щитом ногам, придавая импульс, который позволит преодолеть нужное расстояние. И третий - конус для атаки... Наверняка моя цель как-то защищена, а щит можно разрушить другим щитом.
   Толчок! Несмотря на защиту, это было... Ощутимо. Неизвестный начал поворачиваться, чтобы закрыть дверь, и в этот момент произошёл контакт.
   Конический щит, "наконечник копья", ушёл в сторону - эльфийская защита... - но это разрядило защиту эльфа, и в следующий миг клинок доккальва в моих руках вошёл в плоть. Удар сбил врага с ног, отбросив к стене - и пришпилив к ней. Моя защита, поглотив удар о стену, тоже исчерпала вложенную в неё энергию и рассеялась; я упал на пол. Мгновенно перекатился в сторону, опасаясь возможной атаки пришпиленого - всякое бывает - но её не последовало. Эльф обвис и не шевелился...
   И корабль вновь ожил.
  
   Как выяснилось, капитан моё сообщение получить успела, но в первую очередь у корабля появилась не она, и не администрация или стражи порядка. Первым появился Ассай.
   Причём с винтовкой в руках - как оказалось, нашёл стрелка.
  
   Из всех нападавших в живых остался только цверг. Ну, коротышки вообще очень крепкие, а тем более в доспехе собственного изготовления... Вдобавок на планете они черпают "геологическую энергию", что бы это ни было, которая усиливает и доспехи с оружием, и их самих. Скорее всего, Кугра использовала какую-то ударную технику, простым пинком, даже её "копыта", так помять цвергский шлем затруднительно.
   Цверги вообще любопытный народ... Высокая чувствительность к энергопотокам, превосходящая даже эльфийскую, плюс огромная выносливость, могли бы сделать их лучшими энергетами среди известных видов... Если бы их возможности манипуляции энергией не ограничивались дистанцией в несколько сантиметров от тела. Зато разнообразные амулеты они делают лучше кого бы то ни было - особенно для личного пользования, вроде доспехов и оружия. Хотя стрелковое не любят...
   В любом случае, мы отбились, и рогатая даже неохотно пробурчала мне благодарность. Цверга и трупы его соратников сдали местным стражам порядка, хотя винтовку Ассай оставил себе.
   Весь следующий день капитан вместо продолжения изучения продукции местных верфей просидела в алтарной, пытаясь понять, что сделал эльф и как в дальнейшем от этого защититься. Нам она так ничего и не объяснила, но судя по выражению её лица, когда наконец появилась из алтарной, положение было неплохим.
   Однако вместо обновления корабля на следующий день капитан купила новый алтарь - и корабельный аккумулятор к нему. А так же запас взрывчатки и прочих материалов, из которых пастырь немедленно принялся изготавливать новые торпеды, и оружие для экипажа.
   В качестве плюса - пока шло переоборудование корабля, мы поселились в гостиницу. К тому же Кугра, играющаяся с новым оружием, временно забыла про спарринги... впрочем, учить её обращаться с огнестрелом поставили опять же меня: Драрг, осмотрев подстреленного стрелка, счёл меня достаточно квалифицированным. Тем более, что сам он был занят - выяснял, откуда растёт нападение на "Коршуна".
   Впрочем, нарыть ему удалось не больше, чем местным хранителям порядка: оставшийся неизвестным эльф нанял троих местных и с ними напал на наш корабль. Кто, откуда, зачем - ничего неизвестно... И та информация, что есть, по большей части получена от цверга, который, увидев труп нанимателя, рассказал всё, что знал. Можно было бы подумать, что это простая попытка угона, но слишком уж легко этот эльф вырубил энергосистему... или это нормально?..
   Я вполне допускал, что это может быть связано с прошлым той же Лао... или капитана... или Ассая... проклятье, да даже с моим. Компашка у нас подобралась та ещё, со знатным набором скелетов в шкафах и теней по пятам.
   Помимо довооружения экипажа, был в произошедшем ещё один плюс: команда, включая капитана, явно стала относиться ко мне уважительнее. Приятно, безусловно.
  
   Замена алтаря и установка аккумулятора заняла три дня. Могло бы быть быстрее, но работал в основном один Уинкинсон, перемежая со сборкой торпед; как выяснилось, наш новый пункт назначения лежал в другой сфере, так что следовало подготовиться. Вряд ли, конечно, снова напоремся на крупного Пожирателя, но безопасность принадлежит осторожным, как известно.
  
   Спарринг с Кугрой, на котором она снова стала настаивать, удалось оттянуть до момента отлёта. Что она совсем забудет, надеяться не приходилось, но я на это и не рассчитывал; просто не хотелось терять заработанную на защите корабля репутацию, так что я использовал выгаданное время, практикуясь. Угробил на это все отпускные, н-да... Но результаты вызывали оптимизм. Хотя основные параметры - скорость, контроль, точность - за такое короткое время на моём уровне не подтянуть, но мой набор заготовок расширился; к тому же я учёл стиль боя рогатой. Возможно, она и прячет ещё что-то в фигуральном рукаве, но пока что девушка использовала исключительно смесь огнеметания с рукопашным боем "уличного стиля".
   По сути, с наличием под рукой сифона, мне не было большой нужды этим заниматься, но не хотелось проиграть, допустив глупую ошибку, так что я решил основательно подготовиться. Благо чует моё сердце - инцидент с попыткой захвата корабля далеко не последний в нашей весёлой жизни...
  
   - Это было жульничество - обиженно сообщила Кугра. Бой вышел очень коротким: как только Драрг объявил начало, я заключил её в трубу из многослойного усиленного щита, а затем, когда она попыталась выпрыгнуть, закрыл "крышкой". Кугра попыталась разбить препятствие, но я вложил достаточно прочности - а её источник сил оказался блокирован...
   - Никакого жульничества - возразил Драрг. - Просто профессиональный подход. Тебе же говорили про творческое использование щитов... Тем более, тебе просто не хватило сил. Если бы сумела вырваться, второй раз так поймать он бы тебя не смог.
   - ...Возможно - ответил я и повернулся к рогатой. - Но в любом случае - это действительно мой стиль. Как у тебя твой. И вообще, кто бы говорил про жульничество... Может, я считаю, что все прирождённые - жулики.
   - Ладно, ты сильнее - буркнула девушка. - Доволен?
   - Угу - кивнул я.
   Честно говоря, повторить эту "банку" второй раз подряд я действительно не смог бы, но, как уже упоминалось, у меня был запас трюков на тот случай, если бы это не сработало. Всё-таки Кугра ещё молодая и неопытная...
  
   Планета Куланг, один из узлов "Великого торгового пути", пусть и довольно незначительный - благодаря чему цены за стоянку вполне вменяемые. Тем не менее, это хорошее место для того, чтобы заработать, узнать новости... да много для чего, в том числе и приобрести репутацию для дальнейшей работы практически везде.
   И один из методов нарабатывания репутации как раз был актуален: близилась Синяя Регата.
   Многие миры Великого пути проводили свои регаты с цветными названиями; Синяя - одна из них. Пусть и не выделяющаяся на общем фоне, она всё же привлекала достаточно внимания, а победители могли рассчитывать на приток заказов по доставке грузов, почты и пассажиров; собственно, эти регаты и имитируют скоростную доставку с возникающими препятствиями. Вроде даже первую и проводили для выбора лучших среди претендентов на госзаказы...
   В любом случае, капитан решила участвовать. По сути, "Коршун" изначально был заточен именно под подобные задачи, а после обновления алтаря мощность ещё возросла. На мой взгляд, шанс у нас был, хотя, конечно, у меня нет опыта в таких делах.
  
   ...
   Восемь гномьих кораблей. Три эльфийских. Два корыта хаоситов. Представитель Странников. Ёж колючий, да тут даже фамильный корабль аристо участвует!
   Когда я просмотрел список участников, мог лишь удручённо покачать головой. Конкуренты у нас подобрались серьёзные, мягко говоря.
   Врочем, в прошлый раз победил человеческий корабль с человеческим же экипажем - профи рулят. Но у них был опыт...
   С другой стороны, нам и не обязательно занимать первое место - достаточно одного из призовых.
  
   Пока капитан занималась оформлением заявки, а Драрг - сбором информации об участниках, Кугра с мрачной целеустремлённостью принялась за тренировки и спарринги. Поражение её определённо задело... Яков, к слову, меня поблагодарил - от него хаоситка почти отстала, времени не оставалось... Хотя на экскурсии по городу всё же выделила.
   Сам целитель, к слову, в своём спарринге незамедлительно сдался, заявив, что "не может бить даму". Скорее всего, если бы Драрг присутствовал, то заставил бы, но орка не было - собирал информацию в городе. А вот Лао устраивала спарринги с Кугрой каждый день и с явным удовльствием; канонир хотела быть способной постоять за себя, если что. Да уж, ей полезно...
   К слову, удалось подробно рассмотреть ногу хаоситки. Я бы сказал, у неё нечто среднее между ногой полурослика и раздвоенным копытом. Два толстых пальца с не менее толстыми невтягивающимися чёрными когтями, и твёрдая, но не до полной потери гибкости, роговая подошва; сама стопа покороче, чем человеческая, но более широкая.
  
   До регаты оставалось ещё больше месяца, а платить нужно за каждый день стоянки, так что простаивать без дела мы не могли. К счастью, несмотря на конкуренцию, работы было достаточно; можно разве что отметить, что тренировки наших дам и мои пригодились, когда команда какого-то местного перевозчика пришла выяснять отношения после того, как капитан перехватила у них какую-то выгодную доставку. Впрочем, инцидент не заслуживает подробного описания... Самым примечательным оказались жалобы Уинкинсона на то, что он не любит беспокоить своего бога: ему пришлось вмешаться, чтобы упреждающе нейтрализовать огнестрел противника. После этого противникам - команде конкурента и пятерым рылам местного отребья, которое они наняли для большей "убедительности" - оказалось достаточно взгляда на Кугру и огоньков на посохе Лао, чтобы скукситься. Последняя, к слову, освоила метод усиления ударов, используемый хаоситкой...
   В общем, жизнь шла довольно спокойно и размеренно.
  
   В очередной визит на Куланг я узнал интересную новость: на Шалихаре начало действовать повстанческое движение. Парни прикончили одного из чиновников-ставленников новой власти и похитили собранные налоги; ну, приятно, что кто-то из наших не сдался, но сомневаюсь, что они долго продержатся...
   К слову, про аристо. Наш конкурент в регате оказался довольно известной личностью: эксцентричный граф Олио путешествовал по известному и неизвестному космосу, составляя карты, путевые заметки, собирая легенды... в общем, занимался чем в голову взбредёт. В регате он участвовал тоже ради развлечения и новых впечатлений, но по отзывам граф привык всё делать на совесть и добиваться результатов. Хоть в бизнесе он и не конкурент, но призовых мест всего три, а с его кораблём шансы у него хорошие...
   Фамильные корабли аристо вообще лучшие в флоте человечества. Несмотря на всё развитие наук, превзойти их так и не смогли верфи ни одного госудаства. Даже эльфы не пытаются спорить, что их корабли лучше... Обычно.
   Реликвии времён древней "Империи" (которая на самом деле была Содружеством Систем, но "Империя" звучит внушительнее, видимо) не только обладают огромными огневой мощью, прочностью и энергорезервом, но и способны к авторемонту, который и поддерживает их на ходу со времён развала "Империи" (повторюсь, на самом деле она Содружество, но раз уж общепринято такое название...). Вдобавок кое-какие мелкие модернизации владельцы тоже проводят, да и методы обучения энергетов не стоят на месте, так что со временем эта опора силы аристо скорее увеличивается в силе, чем устаревает.
   Хреновы аристо.
  
   По мнению капитана, которая за пару дней до регаты провела брифинг, нашими основными конкурентами были граф, эльфы, и прошлогодний победитель, Орай Орго. Гномы оставались тёмными лошадками - они и в бою самые неприятные противники из-за возможных фортелей - но вряд ли были серьёзными конкурентами, про хаоситов и говорить нечего... Рогатые при желании способны заставлять свои лоханки плыть очень быстро, да и атаковать конкурентов вполне способны, но капитан была уверена, что они нас попросту не найдут, да и задания на контрольных точках их задержат.
   В общем, мы были готовы побороться за призовые места.
  
   Ряды кораблей стояли на стартовой площадке, готовые к отлёту; впрочем, до него было ещё больше получаса, и экипажи пользовались возможностью взглянуть на соперников и немного пообщаться с ними. В основном присутствовали поддёвки и бахвальство, но некоторые, определённо старые знакомые, общались вполне дружелюбно. Пастырю, коку, канониру и навигатору капитан приказала не высовываться, чтобы не привлекать внимания пёстрым составом команды; пусть лучше считают просто новичками и не воспринимают как конкурентов. Хотя наверняка какая-то информация уже успела разойтись, но всё же не стоит пренебрегать мелочами - чем больше наши шансы на победу, тем лучше.
   Большая часть кораблей участников были металлическими конструкциями стандартной человеческой постройки, и суда гномов и Странников на этом фоне сразу выделялись. И... Хмм. Настоящий некромантский "Костяной ковчег", прямо как в музее... Только побольше раза в три. Этого капитан в брифинге не упоминала...
   То судно, что я видел в музее эфироплавания в Шалихаре, было скорее ладьёй, на одного пассажира... одного живого пассажира, имею в виду. А этот корабль, в целом сохраняя тот же внешний вид, был, пожалуй, даже чуть больше нашего Коршуна. Хмм... Либо это некромант с экипажем, либо у него на борту ОЧЕНЬ много дронов. В самом по себе присутствии некроманта в регате нет ничего удивительного, наука эта хоть и официально порицаема, но не запрещена, пока некромант удерживается в рамках закона. Но создать вот это вот, удерживаясь в рамках закона... Затруднительно, мягко говоря. Даже если он использовал для создания "ковчега" кости животных, чего хорошие некроманты стараются избегать... хмм, ну, в принципе, это может объяснить наличие команды.
   Я покачал головой.
   - Капитан, у вас есть какая-то информация по некроманту?
   - По документам он проходит как нестандартная модель судна-разведчика - хмуро ответила дама. - Похоже, регистратуре дали на лапу.
   Я кивнул. Само по себе это даже не нарушение... Но сюрприз неприятный.
   Особенно для капитана, полагаю. Эльфы некромантов не любят давно и страстно, и несмотря на либеральность рода Тан, наша капитан определённо разделяла эту неприязнь. Я, к слову, до недавних времён истоков не знал, а история на самом деле примечательная... Восходящая ещё к времёнам до господства Империи-Содружества, к эпохе владычества эльфов. Точнее, ко временам угасания их могущества, и возникновение некромантии как раз и стало одним из камней в чашу весов. Справедливости ради следует отметить, что самим людям от собирающих "материалы" полубезумных экспериментаторов досталось сильнее, чем эльфам, но ушастые перестали быть безоговорочно доминирующей в эфире силой. С тех пор и сохранилась до наших времён взаимная неприязнь, переходящая в ненависть... Эльфы обвиняют некромантов в осквернении тел и душ, те в ответ обвиняют ушастых в лицемерии, утверждая, что их знаменитые "алтари предков" - та же самая некромантия, только что они чистоплюйничают и брезгуют использовать тела. В общем, веселуха...
   В любом случае, его следует учесть. Особой скоростью или маневреностью корабли некромантов не отличаются, но их дроны могут изрядно подгадить соперникам, замедлив их и связав боем. Официально вооружённые стычки участников запрещены, но на самом деле... Ну, это как с дуэлями.
   А если придётся столкнуться с самим "ковчегом" - что маловероятно, но мало ли - то... Хмм, в этом случае у нас есть преимущество. Костяной корпус намного прочнее, чем кажется, и вдобавок способен поглощать энергию энергетических атак и самовосстанавливаться - довольно быстро - но вот торпеды будут весьма эффективны. Информация из лекций в Академии Флота, не из практики, но вряд ли она неверна.
  
   Учитывая неприятный сюрприз с некромантским кораблём, я решил осмотреть остальные самостоятельно; капитан явно разделяла мою позицию. Большинство присутствующих не обращало на нас внимания, пока...
   - Прекрасная госпожа интересуется кораблями? - осведомился большеносый коротышка в очках, с лысиной на большую часть головы, и с девятью косичками, в которые были заплетены оставшиеся на затылке серые волосы и борода. Гном был одет в коричневый... халат? со множеством карманов и просторные полотняные штаны, плюс непременный пояс с инструментами, присутствующий, кажется, у всех виденных мной гномов. - Мой Смерч - уникальный корабль!
   - Не сомневаюсь - вежливо кивнула София. Ещё бы... Уникальность - это как раз и есть основное свойство гномьих кораблей. Равно как и половины кораблей полуросликов, поскольку их тоже строят гномы. Никогда не знаешь, каковы характеристики этой... конструкции, и что она может выкинуть. Впрочем, следует признать - несмотря на причудливость и... неортодоксальность гномьих творений инженерного безумия, они все ухитряются работать, и временами на удивление эффективно. - В этой регате вообще участвуют необычные корабли.
   - Несомненно, госпожа, несомненно - кивнул гном. - И это удобная возможность продемонстрировать преимущества нестандартных подходов в инженерном деле.
   - Равно как и мастерство экипажей и прочие сильные стороны участников - согласилась капитан. - Однако прошу прощения - времени до старта немного, а мне хотелось бы взглянуть на остальные корабли.
   - О, прошу прощения... - повинился гном. - Но приглашаю вас после окончания регаты посетить мой корабль и выпить чашечку кофе с коньяком по старинному семейному рецепту. Вот, возьмите, прекрасная госпожа...
   Гном протянул визитку, которую капитан приняла и с кивком направилась дальше.
  
   Больше никаких неожиданностей не было, равно как и ничего интересного. Разве что, нам удалось взглянуть на прошлогоднего победителя... Орай Орго оказался крепким широкоплечим мужчиной лет тридцати, с висячими усами; сей джентльмен был одет в кожанку и курил трубку - словно вышел с иллюстрации книги о первооткрывателях. Сабля, револьверы и кнут прилагаются.
  
   Регата - это не просто гонка, пусть и на дальнее расстояние. Мероприятие было предназначено для демонстрации талантов курьеров, и потому имитировало курьерскую работу с возникающими в ней сложностями. Так что в выданном нам путевом листе значились лишь примерные координаты первой точки, где следовало отыскать плывун, на котором находятся координаты второй точки.
   Если удастся при этом помешать соперникам - никто хватать за руки не будет.
  
   Найти каменюку удалось быстро и легко; капитан - профи. Кажется, мы даже были первыми... На поверхности огромного булыжника, плывущего в эфире, путевой лист-амулет помог найти нужное место и обновился; мы немедленно направились к новому пункту назначения.
   Естественно, щиты я держал активными, а потому волну в эфире ощутил незамедлительно. Направление - от контрольной точки-плывуна, характеристики... Кто-то уничтожил контрольную точку. Чтобы другие не смогли продолжить путь...
   Умно. Кто бы это ни сделал, они одним махом избавились от доброй четверти конкурентов. Разумеется, уничтоженный плывун был не единственной контрольной точкой, но те, на чьих путевых листах был отмечен он и кто не успел раньше, уже пролетают. Однако огневая мощь внушает уважение, камень был немаленький...
   И чтобы не разделить его судьбу, нам следует постараться.
  
   Не знаю, какие скелеты скрываются в шкафу Ассая - вряд ли их нет - но пока что склонен считать, что с навигатором нам повезло. Дрейк не только вычислял координаты и прокладывал курс; он обладал талантом, отсутствующим у большинства навигаторов. Он чувствовал течения эфира.
   Мировой эфир - не аморфная неподвижная масса; как и в морях на планетах, в нём есть свои течения, шторма и штили. Однако если в море с ними научились разбираться, выяснив причины возникновения всего этого и научившись заблаговременно предсказывать изменения, с эфиром всё намного сложнее. Один только масштаб значительно всё усложняет... И в целом - рядом могут проходить потоки, текущие в противоположных направлениях. А на границах сфер влияние хаоса и вовсе делает попытки определить, что и как будет завтра, бессмысленными.
   Вроде бы и древние эльфы, и "Империя" (ну, я уже говорил...) обладали некоторыми познаниями в области эфирной "погоды", но всё это оказалось утрачено... вроде бы. В любом случае, сейчас вместо чёткой и универсальной науки эфироплавателям остаётся полагаться на удачу, благоволение богов, и таланты навигаторов чувствовать эфир. Последнее встречается реже всего, но нам повезло.
   Через щиты я имею некоторое представление о скорости "Коршуна", так что и без капитана с пастырем могу сказать, что благодаря точному контролю и подгадываню нужных течений мы получили до четвертной прибавки в скорости; весьма неплохо, особенно учитывая, что "Коршун" - курьер.
   И тем не менее, если я не ошибался, нас нагоняли. Мощное оружие, мощные двигатели... Сдаётся мне, мы имеем дело с аристо. Я видел его корабль перед стартом; не линкор, скорее крупная яхта, но "Коршуна" размажет без особых усилий - фамильные корабли действительно значительно превосходят современные. Так что вся надежда на скрытность, и на капитана соответственно.
  
   Всё-таки мы оторвались. Ну, если быть точным, наши курсы разошлись: определённо, следующая контрольная точка у нас была в разных местах, и они сочли невыгодным преследование... если вообще нас заметили.
   Нашей следующей контрольной точкой значилось "Планетарная столица Зольдге, бар "Зелёный свет"". Учитывая, что "Зольдге" называлась как конкретная планета, так и содружество трёх систем, возникала небольшая путаница, но, полагаю, в том и соль. Реальные направления от нанимателей обычно именно так и выглядят...
  
   Ещё на подлёте Ассай сообщил, что бары под названием "Зелёный свет" имеются в столицах двух из трёх планет. То ли он тут уже успел побывать, то ли ещё как-то выяснил, - всё-таки он ещё и офицер связи - но в любом случае перед нами был выбор; и в случае неправильного мы теряли не так уж мало времени.
   Логично было бы предположить, что нам нужна столица конкретно планеты Зольдге, но это если устроители регаты решили обойтись без подвоха - а наличие ещё одного одноимённого бара могло говорить как раз об этом...
   - Я думаю, организаторы будут подыгрывать своим - сообщил Ассай. Мы все собрались в кают-компании для небольшого совещания. - Взять хотя бы того некроманта, он из местных... Так что преимущество у тех, кто хорошо знает эти системы или может связаться и выяснить. Это даже честно, в общем-то.
   - А пожалуй что и так - задумчиво согласился пастырь. - Было бы глупо местным упустить такую возможность и не сжульничать, и своим преимущество дать. Я бы точно не упустил.
   Я хмыкнул и поинтересовался:
   - А у нас случайно нет сведений по предыдущим победителям? Если большинство - из местных, то скорее всего подыгрывают.
   - Хорошая мысль - кивнул дрейк. - Я запрошу, информация открытая.
   Я кивнул.
   Восемьдесят процентов... Показательно. Понятное дело, нет ничего удивительного, что местные чаще выигрывают в мелких местечковых соревнованиях, но в нашем случае это было серьёзным аргументом в пользу выбора курса. Так что - отправляемся к Аронгу, Зольдге будет вторым вариантом...
   В столице планеты Аронг, городе с одноимённым названием, было начало ночи, и, честно говоря, это вызывало сомнения в правильности места, не говоря о том, что усложняло поиск. Однако не слишком многочисленные, несмотря на столичный статус города, прохожие, немедленно испытывали желание помочь красивой женщине... Ну, и хмурый орк за её спиной тоже помогал.
   Не уверен, зачем они прихватили с собой меня, но я был только за: чем больше возможностей держаться рядом с капитаном, тем лучше можно, по крайней мере, её изучить.
  
   Искомый бар оказался в довольно странном месте - вроде и не окраина, но заныкан в каких-то закоулках, где и не догадаешься, что может быть подобное заведение. Удобно для испытания...
   ...А ещё его охраняли. Похоже, мы всё-таки правильно определили место, но сделали это не первыми... Трое гоблинов, два человека и шаисс. Впрочем, из оружия вижу только дубинки... ну, плюс когти и клыки у мохнатого. Хотя по моему опыту у гоблинов всегда где-то заныканы ножи, как у их более цивилизованых сородичей всегда есть пояса с инструментами. В любом случае, наши силы я оцениваю как значительно превосходящие... хотя шаисс может устроить неприятный сюрприз.
   У мохнатых, как говорил лектор, "внутривидовое широкое генетическое разнообразие". Попросту, они как гномьи корабли - бывают разные, и могут выкинуть любой сюрприз... У них даже Прирождённые рождаются с той же вероятностью, как и Управляющие.
   - Надо было Якова брать - вздохнул Драрг; капитан согласно кивнула. В первый момент я ощутил обиду, но затем до меня дошёл смысл фразы, и на губы наползла улыбка. Побить, чтобы пройти, а потом вылечить, чтобы не пропускали следующих участников регаты...
  
   Впрочем, и так получилось неплохо... После того, как мы синхронно нейтрализовали людей и кошака - последнего я поймал в примерно такую же "банку", как и Кугру - гоблины, оценив угрозу, немедленно капитулировали. Капитан хотела им немного доплатить, чтобы они позвали кого-то посерьёзнее - или хотя бы побольше - но шпане понадобилось бы на это время, так что в итоге оставили, как есть.
   "Контрольной точкой" оказался владелец неожиданно уютного внутри заведения; ему определённо тоже дали на лапу, но и с ним сложностей не возникло - как я уже отмечал, капитан и Драрг могут быть очень убедительны...
   Получив на лапу путевой лист, он тут же вернул его нам - уже с указанным следующим пунктом.
   По словам владельца бара, мы опоздали не больше чем на полчаса; перед нами был всего один участник регаты. Ну что же - не идеально, но весьма неплохо...
   "Коршун" забрал нас прямо с крыши заведения.
  
   В масштабах регаты, рассчитанной на срок до недели, полчаса - сущая мелочь. Но интересно, тут таким вот образом жульничают все или только некоторые?
   - Обнаружено присутствие трёх малых подвижных объектов - сообщил громкоговоритель. - Всем занять боевые посты, в случае атаки реагировать полноценно.
   Всё правильно, одно ли это из подготовленных препятствий, или попавшиеся на торговом пути пираты - отвечать на возможную атаку в любом случае нужно в полную силу. Мы в своём праве, нас никто не предупреждал...
   Хотя это могут быть и вовсе случайные корабли - но если они нас не тронут, то и мы их тоже.
  
   Дроны. Три объекта оказались тремя группами некромантских дронов. Не так много, всего по три в каждой группе; в обычных условиях я бы сказал, что это несерьёзно, тем более против корабля с нашими энергосистемой и экипажем, однако эти штуки оказались значительно серьёзнее, чем все дроны, с которыми доводилось сталкиваться ранее: судя по всему, в каждый было впихнуто по два духа, так что они успевали и выполнять основную задачу, и эффективно маневрировать. Да и их оружейные и щитовые амулеты были не типовыми "тяп-ляп" расходниками, а вполне качественными изделиями... По сути, кораблик попроще они имели все шансы не то что задержать, а вовсе вывести из строя, и регаты соответственно. А то и вообще уничтожить...
   Однако с нашей стороны тоже были не абы кто и не абы на чём. Один из торпедных дронов попытался зайти "под брюхо", но угодил под точный залп стационарного орудия под управлением младшего канонира. Хаосит-меткий стрелок, скажи кому - на смех поднимут...
   Немедленно Лао подбила щитовой дрон и зацепила торпедный, который тот прикрывал, но это оказалось отвлекающим маневром слишком умных дронов: пока обе канонира были отвлечены, последний торпедный дрон ударил в корму.
   Вопреки моим опасениям, мощность взрыва оказалась ненамного больше стандарта, однако в тот же миг атакающие дроны усилили огонь. Я ощутил активацию фиксированых щитов.
   - Кугра, отставить, сосредоточься на атаке. Щиты я удержу, ослабь их напор.
   Удар чувствительный, но вполне мне по силам, особенно с использованием новой версии щита. Многослойный, со своеобразной "прокладкой" внутри, он позволял при необходимости "сбросить" внешний слой и нарастить новый изнутри; выше расход энергии, чем у стандартного, но эффективнее, и отдача не так болезненна, если вовремя сбрасывать слои. Вдобавок... Есть.
   Один из оставшихся двух щитовых дронов попытался войти в контакт - как я уже отмечал, таким образом можно нейтрализовать щит противника - но я контратаковал его "сброшенной шкурой" внешнего слоя. Признаться, расчитывал лишь нейтрализовать его щит, но трюк оказался эффективнее, чем ожидалось: мне удалось на секунду поймать его на месте, и Кугре этого оказалось достаточно.
   Мы поймали ещё одно попадание, но обошлось без заметных повреждений. Тем не менее, опасная регата, н-да...
   Остановку для проверки систем делать не стали: пастырь провёл её на ходу, с небольшой помощью капитана, опросившей своих духов. Как и ожидалось, заметных повреждений нет... Осталось лишь немного непонятно, каким образом была подготовлена засада, хотя есть подозрение на откровенно нечестную игру организаторов.
  
   Как ни странно, следующий отрезок мы прошли без каких-либо инцидентов и накладок. Мы спокойно добрались до указанного места, и тут выяснилось, что организаторы решили использовать участников. По прямому назначению - для доставки грузов. И естественно, платить за это никто не будет...
   Усилия быстро выбить из кладовщиков нужный груз, несмотря на выданные документы, могли бы стать отдельным приключением. Но я уже упоминал про убедительность парочки капитан-кок, так что здесь мы сэкономили изрядно времени и нервов. Нет, всё-таки капитан - золото...
   Для полноты имитации работы дальнего транспортника и курьера ожидался выход в хаос, и ожидания меня не обманули: груз требовалось доставить в исследовательскую станцию "Прогресс", изучающую хаос и его обитателей.
  
   Навигация в хаосе - отдельная история. Её даже сложно назвать навигацией: по сути, мы просто плывём в направлении одного из навигационных маяков. Хаоситы как-то умеют ориентироваться в родной среде, но воссоздать их способности искуственно пока не удаётся; собственно, это как раз одна из задач исследователей. В любом случае, станции и тем, кто имеет с ней дело, приходится рассчитывать на гидов из соединённого со станцией посёлка. Откровенно жульничать организаторы не стали, и ждать неделю до очередного визита гида было не нужно: один из них как раз был на планете.
   Однако... Рогатый совершал традиционное турне по городским кабакам. Радости цивилизации, однако...
   Искать хаосита, непредсказуемо перемещающегося по пивнушкам незнакомого нам города - и этот процесс может затянуться на сутки - немногим проще, чем та самая навигация в хаосе. Однако это если искать обычным способом... А на нашей стороне была капитан и её предки, которых можно было разослать по всему городу - почуять хаосита они смогут на приличном расстоянии.
   Хотя внешность искомого была неизвестна, но вряд ли в маленьком городке будет много хаоситов; в крайнем случае, проверим всех, разделившись.
  
   ...
   ...Эта рогатая скотина наотрез отказалась куда-то плыть, пока не потратит все деньги. Которых у него оказалось неожиданно много - впечатление такое, что здесь уже тоже кто-то побывал до нас.
   Драрг уже собирался было "провести серьёзное внушение", однако вмешалась Кугра. Она о чём-то переговорила с сородичем - судя по тону в начале речи, обматерила его - и... Нет, хаосит так и не согласился нас проводить, но Кугра заверила, что он объяснил ей ориентиры, так что она сама сможет довести нас до места.
  
   Довела. Руководитель станции даже хотел по привычке заплатить за доставку, но вовремя - невовремя - вспомнил, что сейчас особый случай. В любом случае, мы получили координаты следующей контрольной точки и копию документов, которые требовалось туда доставить.
  
   Контрольная точка, к которой мы прибыли от исследовательской станции, оказалась резервным эфирным портом - и там стояли пара судов участников регаты. Если точно, корабль Орая Орго и характерно-эльфийский скаут, выглядящий так, словно только недавно сошёл со стапелей.
   Нас встретил чиновник, сообщивший, что он один из членов организационного комитета регаты; он зафиксировал время прибытия и объяснил следующий - финальный - этап регаты.
   Как раз в этот момент приземлился следующий корабль... костяной ковчег. И на этот раз удалось взглянуть на капитана: крючконосый старик удивительно соответствовал классическому представлению о злом колдуне... Проходя мимо, он злобно зыркнул на нас.
  
   Итак, финальная часть должна будет начаться через сутки; те, кто не успеют прибыть до этого времени, выбывают. Нам предстоит гонка обратно к пункту отправления, практически через всю сферу; участники стартуют одновременно, но в итоге учитывается разница во времени прибытия сюда. На определённых участках пути будет вестись съёмка... В общем, шоу. Ну, организаторам тоже нужно зарабатывать, вестимо...
  
   В выделенном для участников ресторане - скорее, столовой... - собрались все участники. Некромант ожидаемо уселся в стороне, профессионально-мрачно хрустя сухариками к пиву и разрывая на части таранку, а вот прошлогодний чемпион мирно беседовал с эльфом и, завидев нас, приветственно помахал рукой.
   - Прошу, присоединяйтесь, леди... И джентльмены.
   - С удовольствием - кивнула капитан. Хмм, даже ревную немного...
  
   Капитаны сидели вместе, нас, команду, посадили за отдельный стол рядом; впрочем, и Орго и его эльфийский собеседник были без сопровождения команды. Пастырь и обе канонира остались на борту - вроде бы Лао хотела чему-то подучить хаоситку - так что мы сидели втроём.
   - Хочу заметить, у меня вызывает уважение ваша скорость - заметила София. - Как я успела испытать, это не самый простой маршрут... в основном благодаря его намеренным усложнениям, но всё же. И вы опередили графа Олио, несмотря на его корабль...
   - Вы тоже - усмехнулся Орго.
   - Свои и своей команды способности я тоже оцениваю высоко - ответила Тан. - Но их я уже знала, а о вас только кое-что слышала... А о вас и вовсе почти ничего - она бросила взгляд на эльфа.
   - Арнольд Муллио - представился тот. - Бывший офицер флота её величества королевы Ольги Второй... система Ландрэн. Ныне - свободный предприниматель.
   - София Тан, капитан корабля "Коршун" - кивнула в ответ дама. - Участвую в регате впервые, но рассчитываю на призовое место. И пока что всё идёт неплохо...
   - Бесспорно - с улыбкой согласился чемпион. - Вы интересная личность... Капитан Тан. С интересной командой.
   Он прошёлся взглядом по нам, немного задержавшись на Ассае, изучавшем меню.
   - Хорошая команда - две трети успеха - ответила наша капитан, и вместе с эльфом бросила взгляд на некроманта.
  
   Неспешные обед и беседа продолжались почти час, когда дверь столовой открылась, и в помещение вошли новые гости: граф Олио собственной персоной в сопровождении... Хм. В первый момент я подумал, что это человеческая девушка с декоративным аксесуаром на голове, но затем с удивлением обнаружил, что это самая человекоподобная шаисса, что мне попадалась. Фактически, заметны были только "кошачьи" уши и хвост, на остальных видимых участках тела - никакой шерсти, и нормальные короткие волосы... Воистину, широкое генетическое разнообразие.
   Аристо присоединился к общему столу, подкинув нового топлива в костёр беседы капитанов; кошка подошла к нам.
   - Можно? - осведомилась она. Бросив взгляд на остальных, я кивнул.
   - Ме-няа зовут Алисса - сообщила ушастая. Хотя нет, ушастые - это эльфы, так что... Хвостатая? Пожалуй. В конце концов, другой хвостообладатель за столом мужского пола...
   За нашим столом беседы особо не складывалось, хотя хвостатая несколько раз пыталась её завести; к слову, это "няа" попадалось в её речи то и дело.
   Вскоре Ассай расчехлил захваченную с собой гитару и принялся что-то наигрывать; признаться, было довольно уютно, как в своё время на посиделках младших офицеров...
   ...пока дрейк не начал напевать. Я поспешил ретироваться, объяснив это желанием подышать немного свежим воздухом.
  
   Немного в стороне от столовой я обнаружил открытую беседку, где и устроился, поглядывая в сторону кораблей.
   - Эти песни меня убивают - пожаловался женский голос. - Мои бедные уши...
   - А как же ваше "няа"? - осведомился я, взглянув на болезненно прижавшую уши к черепу шаиссу.
   - Это просто капитану нравится. А раз его нет рядом, можно разговаривать нормально...
   Я хмыкнул.
   - Аристо...
   Девушка кивнула, присаживаясь, и тоже взглянула на выстроившиеся на поле корабли; ввиду того, что стоянка недолгая, ангаров выделено не было.
   - Думаю, капитан будет злиться - сообщила она. - Мы пришли даже не в первой тройке... Как вам это удалось?
   - Как всем - пожал я плечами. - Отличная команда и хороший корабль.
   Хвостатая достала из сумочки пачку дамских сигарет и закурила, скрестив ноги; я поднял бровь, а затем создал вокруг своей головы тонкую плёнку фильтрующего барьера. Сигареты исчезли в сумке, зато из неё появилась аккуратно сложенная газета; судя по состоянию и дате, которую я успел заметить, совсем свежая. "Увеличение активности пиратов: кто мутит эфир?" "Грязные игры в мутной воде"... Хм. Я в курсе, что в ближайших сферах в последнее время что-то происходит, но так сильно? Впрочем, в этих газетах всё любят преувеличивать.
   Но купить и почитать всё-таки стоит.
  
   На площадку приземлился ещё один корабль.
   - Смотри-ка... - пробормотал я. Если не ошибаюсь, это тот самый, капитан которого вручил Софии визитку... точно, он. Вон, капитан выходит.
   Хм. Я ожидал, что экипаж у него тоже будет из гномов - коротышки вообще при всей своей общительности предпочитают держаться вместе - ан нет. Человек, орк... Даже цверг.
   - Пёстрая команда... - пробормотал я.
   - В последнее время многие капитаны набирают пёстрый состав - на секунду отвлёкшись от газеты, сообщила шаисса. - Даже граф. Разве у вас не так?
   - Действительно - согласился я. - Хотя у нас просто так сложилось.
   - Возможно - хмыкнула хвостатая; это звучало многозначительно. Я бросил на неё вопросительный взгляд, однако она снова уткнулась в газету, закрывшись ей.
  
   Капитаны засиделись в столовой до глубокой ночи, даже его аристократическое высочество. К слову, как я расслышал из их беседы, когда вернулся - предварительно убедившись, что наш навигатор больше не поёт... как только остальные выдержали? - контрольная точка гнома находилась на уничтоженном плавуне, но он каким-то образом ухитрился на ней отметиться. Определённо, не стоит недооценивать конкурентов...
   На ночь нам предоставили гостиницу, но большинство участников предпочли переночевать на своих кораблях. До утра так никто и не прибыл, а до крайнего срока - всего трое, так что в финальном этапе было всего девять участников, и шансы последних трёх на победу оказались исчезающе малы. Ну что же... Наши шансы выглядят вполне неплохими. Всё зависит от нас...
  
   Преимущество Орго оказалось чуть меньше часа. Не так много, не так мало. Эльф, с другой стороны, опережал нас всего на двадцать минут; обогнать его определённо возможно. Пастырь, к слову, успел поработать с двигателями; недооценивать противников нельзя, нам понадобится дополнительная скорость.
   А ещё... Не уверен насчёт остальных, а некромант прибегнет к силе почти наверняка. И мы для него - главная цель, как ближайшие конкуренты по времени, и как команда капитана-эльфа. Скорее всего, ожидать нападение следует, когда мы выйдем из зоны, наблюдаемой организаторами, и удалимся от других участников. И не удивлюсь, если у него подготовлена ещё одна засада...
  
   Как и ожидалось, трое прибывших последними не только не смогли начать сокращать разрыв, но и постепенно отставали. На мой взгляд, им было бы проще и выгоднее сэкономить время и выйти из регаты, но, видимо, капитаны хотели довести затею до конца, раз уж начали. Тоже похвальное качество... Хотя и не всегда.
  
   Со старта прошло уже около часа. Если не считать отставшую троицу, группа держалась более-менее вместе.
   Паритет нарушил аристо. Эфир "вспенился"; примерно то же, что применила Лао в её первом бою на борту "Коршуна", но масштабнее - всё же ядро фамильного корабля намного мощнее, чем то, что доступно нам, и нельзя утверждать, что канонир аристо менее талантлив.
   В любом случае, источник возмущения был очевиден: все остальные немедленно приняли контрмеры, и лишь массивный реликтовый корабль вырвался вперёд.
   Первым с последствиями не слишком благородного, но вполне допустимого воздействия на эфир справился гном. Возможно, для кого-то это оказалось неожиданно, но - это же гномы...
   Выйдя из нестабильной зоны, обрезаный сзади ромб гномьего корабля сбросил что-то небольшое; торпеда?..
   Заградительная бомба. Гномы всегда предпочитали полагаться не только на энергетов, но и на обычные оружие и вспомогательные средства; вот и сейчас они не изменили этой привычке.
   Взрыв этой штуки, по сути, создал тот же эффект, что и предыдущая атака аристо; однако с учётом уже существующей зоны нестабильности эфира он оказался значительно сильнее. Плюс я потерял волны от кораблей гнома и аристо; не скажу за капитана, но скорее всего и она тоже потеряла их из виду.
   В следующий момент некромант атаковал.
   Несколько десятков дронов трёх основных типов высыпались из раскрывшегося брюха костяного ковчега, и немедленно обрушили шквальный огонь на всех троих соперников. Учитывая, что они не нуждаюся в прямом управлении, некромант сможет сосредоточиться на скорости; хотя бросать все эти дроны и преследовать лидеров получится дороговато... Или у него ещё такой большой запас, что не жалко?
   В любом случае, корабли эльфа, чьё имя я забыл, и Орго, открыли ответный огонь. И, разумеется, ведущийся бой со взрывами торпедных дронов и воздействующими на эфир атаками ничуть не упрощали навигацию...
   - В бой не втягиваться, разрывать дистанцию - прозвучала команда капитана. - Кугра, сосредоточься на поддержке Артёма.
   Разумно. Взаимодействовать со мной, чтобы не мешать, рогатая умеет; ей достаточно поддерживать фиксированые щиты внутри моих многослойных. Дело нехитрое, но пригодится, если некромант су...
   Три слоя щита одним махом пронзило что-то, что ощущалось как раскалённая и очень скользкая спица. Это не некромант... Скорее похоже на тонкую работу эльфийского энергета.
   ...а вот это уже некромант. Дерьмо, как раз в тот момент, когда мой щит ослаблен на нескольких уровнях... Скинуть сразу несколько слоёв я не могу...
   Перебарывая острую боль от пронзённых щитов, я сбросил верхний слой, разрываемый лучевыми атаками дронов, создавая изнутри новые слои. Тот, что сейчас оказался снаружи, продержался всего несколько секунд, но я успел создать ещё один...
   ...новый болезненный прокол. Это не было случайным попаданием, нас осознанно атакуют...
   ...синхронизируя удары с атаками дронов. Торпеда разом разорвала два слоя; меня словно пнули в рёбра. Сами по себе и дроны, и эльфы были в пределах допустимого, но вместе... Мне пришлось тяжко.
   Если бы эта парочка сосредоточилась на нас, долго мы не продержались бы; однако, к счастью, некромант распылял силы сразу на трёх противников, и эльф, похоже не был с ним в сговоре - просто воспользовался возможностью избавиться от конкурентов.
   Вдобавок Лао продолжала прореживать ряды дронов, сокращая их численность, а Орго, кажется, делал это ещё эффективнее. Похоже, даже несмотря на междоусобицу, некромант переоценил свои силы...
   ...или нет. В щит прилизаного корабля эльфа вонзились несколько ярких лучей, и тут же ударили сразу несколько торпед.
   Сдетонировала только одна; похоже, сработал любимый эльфами щит вероятности. Однако последняя торпеда прошла защиту... да это не торпеда, это десантный дрон! Судя по тому, что успел продемонстрировать некромант, у эльфа неприятности...
   ...и у нас тоже. В тот момент, когда стало казаться, что мы успешно перемалываем дроны - и это придало мне воодушевления в поддержании рвущихся один за другим щитов - костяной ковчег вновь раскрылся, выпуская новую стаю. Я так и знал, что их там запрятано очень много...
   Корабль Орго просиял, кажется, сразу несколькими десятками вспышек; в дроны ударил поток лучей - и не только лучей, поскольку часть из них меняли траектории, перенацеливаясь на ускользающие дроны. Лао применяла нечто подобное против доккальвов.
   Несмотря на зрелищность, атака оказалась не слишком эффективной; думаю, будь на месте нашего врага типичный некромант, снесло бы не всех, так большую часть, однако мы имели дело с настоящим профи, и его дроны соответствовали уровню хозяина. Даже несмотря на то, что Лао тоже воспользовалась возможностью "вжарить", присоединив свой залп к атаке Орго, удалось накрыть лишь небольшую долю: часть прикрыли щитовые, остальные попросту уклонились. Даже удрать не удаётся - рой дронов окружил нас со всех сторон...
   Эльф в бою уже почти не участвовал - определённо, его команда была слишком занята отражением атаки абордажников - и это позволило некроманту перенаправить часть сил на нас. Ситуация, попросту говоря, отвратительная... Кажется, один удар уже пришлось отражать Кугре.
   ...и тут нас нагнали отстававшие.
   Хотя эфирная "пена" усложняла движение и сканирование, но вблизи не заметить ведущийся бой было затруднительно... они и заметили. Три корабля один да другим отвернули в сторону и прошли мимо. Для них это настоящий подарок судьбы, реальный шанс на призовое место... Хорошо хоть не вдарили, уходя.
   Накаркал.
   Впрочем, этот залп никак не повлиял на ситуацию, промазав мимо всех целей.
   - Ассай, свяжи с Орго - скомандовала капитан, почему-то по общей связи.
   - Сделано - отозвался дрейк. Я бы задался вопросом, о чём именно капитан хочет договариваться, но пришлось сосредоточить все силы и всё внимание на щитах, так что стало не до этого... впрочем, ответ быстро прояснился.
   Орго снова открыл огонь потоком лучей и "лучей"; дроны разлетелись в стороны, уклоняясь от атаки, а "Коршун" немедленно изменил курс, направившись в сторону некромантского ковчега. Атака Орго угасла, и дроны снова вернулись на позиции атаки... попытались: теперь ударила Лао, расчищая нам путь.
   Однако то, что она сосредоточилась на дронах с одной стороны, означало, что с другой стороны прикрывающий огонь ослаб, и я немедленно ощутил последствия этого в виде нескольких болезненных ударов по щитам. Кажется, кто-то - Яков или Джазир, скорее всего - воспользовался фиксироваными орудиями, но этого было категорически недостаточно...
   - Кугра, Жмень, защита на вас! Косой, будь готов вскрыть защиту противника!
   ...удар. Словно упал плашмя на твёрдое... Всего лишь интерпретация мозгом воздействия на дистанционно управляемый щит, но очень болезненно - достаточно, чтобы потерять контроль над удерживаемым, не то что проделать в этот момент что-то ещё.
   ...достаточно для непрофессионала, я имею в виду. Щиты некроманта не отличались особой сложностью или даже мощностью - обычный стандартный эфирный барьер, хоть и трёхслойный, но без каких бы то ни было модификаций, строго по учебнику. Скорее всего, на фиксированых амулетах, управляемых духами... Нейтрализовать их, соответственно, было несложно, так что я справился даже в текущих условиях.
   Ещё один удар, на этот раз довольно мягкий и полностью физический: наш внутренний щит столкнулся с ковчегом. Полдела сделано... Сейчас мы как минимум частично прикрыты ковчегом, так что дронам затруднительно вести по нам огонь, но попытка абордажа... Эльфу хватило одного абордажного дрона, а с чем придётся иметь дело нам?..
   - Косой, удерживай попытки контр-абордажа, остальные - на штурм! - резко скомандовала капитан.
  
   Помимо этого, впрочем, мне пришлось ещё и прикрыть абордажную команду от корпуса ковчега, пытавшегося нанизать их на отращиваемые кораблём некроманта костяные шипы. По крайней мере, пробивать его корпус нам не понадобилось - как наша команда спешила взять на абордаж некроманта, так и он немедленно выдвинул свои силы навстречу. Его костяные кадавры оказались не так сильны, как я опасался, но действовали достаточно эффективно, чтобы быстро вынести большую часть наших, металлических. По сути, если бы не поддержка команды, кадавров мы потеряли бы всех...
   Яков на ходу исправил мелкие повреждения, но серьёзно повреждённых кадавров команда оставила, выдвинувшись вперёд - серьёзное восстановление отнимает слишком много сил и времени. Некроманту в этом плане проще.
   Так или иначе, команда отправилась на штурм, и теперь всё зависело от них. Если они сумеют добраться до некроманта и захватить его, наша взяла, если нет... Ну, буду верить в товарищей.
   И защищать "домашнюю базу", необходимость чего проявилась немедленно после того, как абордажники исчезли во внутренностях костяного ковчега: новая группа костяшек попыталась прорваться к нам. Хотя они пользовались лишь ручным оружием, упорно долбя им мой щит, но капля камень точит, а я и так уже успел перенести многое... плюс следовало наблюдать и за Орго - кто знает, что он может решить выкинуть. Я давно улёгся и закрыл глаза, полностью сосредоточившись на щите; болезненная долбёжка не прекращалась, во рту пересохло...
   ...я ощутил струйку влаги во рту. Так значительно легче... Однако отвлекаться на благодарности не было возможности - костяшек, кажется, стало больше.
   Впрочем, напиток освежил меня достаточно, чтобы предпринять контратаку, и даже довольно успешную: натиск определённо ослаб.
  
   ...это прекратилось.
   Я не сразу это осознал, но нудная и болезненная долбёжка по щиту прекратилась; кадавры некроманта остановили попытки вскрыть его.
   А ещё... Кажется, снаружи бой тоже закончился.
   - Косой, впустите экипаж - произнесла капитан надо мной.
  
   Они это сделали. Абордажная команда потеряла всех оставшихся кадавров и все участники получили ранения, но они сумели-таки захватить некроманта - причём живым. В настоящий момент Драрг присматривал за ним, а Уинкинсон делал взрывающийся ошейник. На первый взгляд убить его было бы проще, но нам следует учитывать остальных участников гонки и состояние нашего корабля: мы всё же получили повреждения. Плюс экипаж ранен и измотан, так что если нас снова атакуют... ну, прикрытие в виде управляемого некроманта будет очень в тему. Да и если привести его своим ходом, можно будет что-нибудь содрать, хотя сам ковчег продать и не удастся...
   Сейчас нас тащил ковчег, на котором "Коршун" всё ещё был закреплён. Понятное дело, скорости это ему не добавляло - хотя потеря изрядной части дронов и облегчила корабль, что немного компенсировало - но и Орго плёлся не быстрее нас: заключительная часть боя, когда все оставшиеся дроны сосредоточились на нём, изрядно потрепала корабль чемпиона.
   Пастырь завершил изготовление ошейника быстрее, чем можно было подумать, и несмотря на быстроту изготовления уверял, что снять его самостоятельно некромант не сможет, плюс там функция дистанционного управления. Ещё один рейд на мостик вражеского корабля, и Драрг вернулся на борт, после чего "Коршун" взмыл, отделившись от корпуса ковчега. Времени на то, чтобы оправиться, нет - нужно догнать и обогнать...
  
   Как ни странно, капитан продолжила командование из моей каюты. Не то, чтобы я был против...
  
   Полагаю, отстававшие были изрядно разочарованы, когда мы снова обошли их. Не, ребята, неудачникам суждено оставаться неудачниками...
   К сожалению, приятная компания капитана задержалась недолго: её сменила куда менее приятная компания Кугры. Рогатая вызвалась присмотреть за мной - у меня всё ещё не было сил даже на то, чтобы встать - и заодно расспросить о методах работы со щитами, так что капитан вернулась на свой пост у алтаря.
   Впрочем, вместо этого девушка принялась рассказывать про штурм судна некроманта. Определённо, хотелось перед кем-то похвастаться, но не участвовали в сем предприятии только я и капитан, так что...
   - ...ну, вот так всё и вышло - закончила она. Я хмыкнул.
   - Ты даже не пыталась преувеличивать свою роль.
   - Слишком много свидетелей - пожала плечами хаоситка. - Но я и так неплохо поработала.
   - Пожалуй - согласился я. - Хотя учиться тебе ещё... Очень и очень много.
   Девушка сперва обиженно надулась, но затем неожиданно для меня кивнула.
   - Учение - сила.
   - Безусловно. Ну, хорошо, что ты это понимаешь... Жаль только, что я вряд ли смогу тебя научить чему-то серьёзному, слишком разные подходы. Разве что бороться с щитовиками.
   - Это уже неплохо - хмыкнула она. - Есть хочешь?
  
   Бой дал аристо и гному порядочную фору. Несмотря на то, что мы гнали так быстро, как только могли - даже немного обогнав Орго - нагнать конкурентов никак не удавалось, хотя мы прошли уже примерно половину дистанции. Капитан даже пожертвовала полноценным исцелением корабля, направив всю энергию на скорость; поверхностный ремонт проделал Уинкинсон, старым механическим способом. Впрочем, гном своё дело знал и любил, а повреждения корабля были небольшими, так что нельзя сказать, что мы пожертвовали многим. Единственно, не осталось ни одного полноценно рабочего кадавра, а изрядная часть и вовсе оказались полностью уничтожены - четыре из имевшегося на борту десятка. Дорогая регата получается...
   - По курсу обнаружены движущиеся объекты. Предположительно - соперники - сообщила капитан. - Всем - приготовиться к возможному конфликту или попыткам воспрепятствовать. Пастырь?
   - Сделано, но не уверен в эффективности - всё по той же общей связи ответил гном. - Это просто быстрая переделка, не полноценное изделие, а оппоненты серьёзные. Но всё, что от меня зависит - сделано.
   - Запускай. Косой, пропусти через щит.
   Ещё одна торпеда... Не думаю, что капитан намерена прямо атаковать - слишком рискованно - так что, скорее всего, она заградительная. В любом случае, я выпустил "изделие" наружу - и торпеда исчезла. Я перестал ощущать её волну... Работа капитана, однозначно. Обеспечить маскировкой отдельный объект - высший класс... В норме энергеты воздействуют на своё ближайшее окружение, потому и всё дальнобойное оружие основано на различных механизмах, даже не всегда гномьих. Хотя по части придумывания разнообразной хитрой машинерии гномы впереди всех рас, но когда требуется практичность, а не простор фантазии и свобода творчества, мы, люди в смысле, их опережаем. Собственно, потому и стало главной силой известного космоса Содружество. Которое Империя.
   Есть, конечно, то, что в просторечии называют амулетами, но аккумуляторы к ним отчаянно дороги, так что их использование попросту экономически невыгодно. Всё равно что пули делать не из свинца, а из золота... Даже щиты используются только для охраны важных объектов и тяжёлой техники, персональные обычно бывают только у прирождённых энергетов. Хотя, говорят, в не-Империи бывали... К сожалению, большинство их технологий оказались утрачены во время большой смуты после развала сего государства. И чего мы, люди, так любим устраивать всяческие смуты, а?..
   Ладно, хватит прошлой истории - у нас тут своя в настоящем разворачивается.
  
   То ли команде прибавилось энтузиазма после того, как мы наконец заметили оппонентов, то ли те тоже заметили нас и решили подпустить поближе, чтобы ударить - вряд ли - то ли ещё что, но мы определённо нагоняли соперников, и довольно быстро. Никакой реакции с их стороны заметно не было, так что я склонялся к мысли, что они нас всё-таки не заметили, что и естественно: капитан хороша в своём деле. Да и расстояние порядочное. С долей удачи вообще попросту обойдём их без конфликта, не дав себя заметить...
  
   ...ну ладно - я не особо и надеялся. Маёж определённо присматривает за нами, судя по количеству внезапно возникающих неприятностей...
   Мы уже обогнали соперников, прошмыгнув практически у них под носом - скорее всего, вся команда была сосредоточена на скорости, так что им было не до тщательного сканирования пространства, которое к тому же и энергию расходует - когда показавшийся позади Орго выдал сообщение для всех, на общем канале связи.
   - К вашему сведению: "Коршун" идёт рядом в маскировке, и, скорее всего, уже вас обогнал.
   Ну, что тут скажешь... Умно, бл*. При всём недоверии к сопернику, в данном случае лишний раз проверить было логично - что они и проделали... И на этот раз сумели нас вычислить.
   Не знаю, чем именно они жахнули - и даже кто именно - но маскировку снесло начисто, вместе со слоем щита. Ощущение было такое, словно грубой полировальной шкуркой диранули... "Коршуна" тряхнуло, так что я едва не свалился с койки - хоть и удалось передохнуть, я оставался на ней - и аристо явно собирался снова ударить чем-то посущественнее.
   В следующий момент мы замедлились и ушли в сторону. Эй, это что, капитуляция? Нет, могу понять - это единственный выход, если озверевший от того, что его обошли, граф, всерьёз намерен нас прикончить - но обидно же...
   ?
   ...Кэп, я вас люблю. И пастыря - тоже... "Коршун" резко ускорился, а корабли аристо и гнома, напротив, резко замедлились - угодив в обширную зону нестабильности, которую Коршун обошёл предыдущим маневром. Обширную и хорошо замаскированую зону нестабильности, созданную заблаговременно высланной торпедой...
   Вряд ли это задержит их надолго, но всё же позволило нам вырваться вперёд, оторвавшись от опасного соперника. Однако корабль Орго в ловушку не вляпался, и хотя всё ещё немного отставал от нас, он сохранял преимущество по времени, удерживающее его первое место. И, похоже, его техник сумел подлатать корабль, поскольку увеличить разрыв не удавалось.
   - Снять щиты - скомандовала капитан. - Всю энергию на двигатели. Активация щитов - только по необходимости.
   Приказ был рискованным, но принёс свои плоды: разрыв между нами и кораблём Орго принялся медленно, но увеличиваться. Однако ключевое слово "медленно"... Я быстренько прикинул дистанцию до финиша; вроде бы должны уложиться, если ситуация будет сохраняться той же - но верится с трудом. Я знаю пару трюков, которые используются при отступлении для задержки противника, но они дают максимум минутный выигрыш времени, и то если сработает, а расходов энергии требуют довольно значительных.
   Хотя есть одна мысль...
   Я потянулся к коммуникатору.
   - Капитан, у меня есть идея. Преследователь сохранил щиты или воспользовался нашим примером?
   - Только что - хмуро ответила она. - И перестал отставать, однако дистанция слишком большая для атаки и слишком маленькая для применения заградительной бомбы... даже если пастырь успеет её изготовить.
   - В таком случае, у меня есть идея...
  
   Брать энергию от алтаря я не стал; для моих целей должно хватить помощи наших прирождённых, благо даже без капитана у нас их трое. Даже если сработает, этот трюк даст совсем небольшое преимущество... Но именно его нам и не хватает.
   Хотя у Орго определённо тоже был навигатор, способный чувствовать потоки эфира, так что двигался его корабль не прямолинейно, но его маршрут почти точно повторял наш, так что рассчитать его было несложно. И именно туда я и направил своё творение...
   Это тоже можно было бы назвать "эфирной пеной" - масса маленьких пузырьков. Однако в моём случае это было не просто искажение эфира, делающее его более "вязким" и замедляющим движение; моё творение состояло из множества щитов, обладающих опредённой прочностью. Разумеется, они были недолговечными, и их прочность ни шла ни в какое сравнение с полноценными корабельными щитами - но этого было достаточно. По сути, это было примерно то же, что и бросок горсти камушков навстречу несущемуся по шоссе автомобилю... Если бы у корабля Орго были активны щиты, он бы мог и не обратить внимание на подобную мелкую пакость, однако они были отключены во имя скорости.
   Даже так мой сюрприз не сможет нанести серьёзного урона - однако его корабль уже повреждён, а риск всё же есть... Орго будет вынужден либо включить щиты, что отнимет энергию у двигателей, либо снова и снова получать небольшие повреждения, либо изменить маршрут - что опять же приведёт к уменьшению скорости.
   ...Ёж колючий. Мы имеем дело с грёбаным профессионалом... Он поднял щиты - но на минимальной мощности, точно определив, какой хватит для защиты от моих "пузырей". Нужно следить за ним и повторить трюк, если он решит снять щиты, но это вряд ли...
   Всё же даже так мы вновь принялись отрываться - но настолько медленно, что этого явно недостаточно. Отстойно... Наше первое место пролетает.
  
   Несмотря на все наши усилия, изменить ситуацию не удавалось. Кугра и Лао предложили добавить собственных сил на движок, но Уинкинсон хмуро сообщил, что двигатель и так работает с перегрузкой, увеличивать мощность ещё больше означает окончательно пустить его в разнос. Они с Яковом не отрываясь поддерживали его работоспособность...
  
   Орго не пытался что-то предпринять - но ему и не требовалось. Такими темпами к финишу у него останется фора примерно в четверть часа... Ладно, не стоит слишком жадничать - второе место с первой попытки это тоже очень неплохо.
  
   Ещё немного, и мы будем на финальном, наблюдаемом, отрезке пути. Разрыв между нами и Орго почти не изменился, и я почти смирился со вторым местом.
   И тут...
   - Преследователь вступил в бой - со странным выражением сообщила капитан. - Противник - некродроны. Пожелаем им удачи...
  
   Это были, мать их, самые томительные четверть часа в моей жизни. Сейчас от нас не зависело вообще ничего; я мог лишь по рекомендации капитана желать удачи неприкаянным душам в некромантских дронах и надеяться, что они сумеют достаточно задержать Орго - хотя по моему опыту даже засадная группа "нашего" некроманта при всей её продвинутости продержалась не больше десяти минут.
   Девять... Десять... Клянусь, эти минуты были гораздо длиннее обычных - словно в этой части вселенной присутствует некий коффициент искажения времени. Или просто в местных часах в минуте больше шестидесяти секунд... около сотни, я бы сказал.
   Ладно, шутки шутками, но минуты действительно тянулись очень медленно; и остальная часть экипажа нервничала не меньше моего. Одиннадцать... Двенадцать...
   - ...И вот наконец появляется следующий корабль! - на весь порт провозгласил комментатор. Я упал духом... Ёж колючий, мы были так близки!.. - Кто же это? Возможно, прошлогодний чемпион, Орго? Иии... Со сканеров нам сообщают, что это "Блистательный", корабль его высочества графа Олио!
   ...Уфф. Знаю, что рано радоваться, но я облечённо выдохнул.
   Орго пришёл третьим, через двадцать минут после нас, что в итоге позволило ему занять второе место - между нами и графом.
  
   Я ожидал, что граф будет злиться, но к моему удивлению третье место его вполне удовлетворило, и он вполне вежливо пообщался с занявшими два первых места капитанами. Действительно, эксцентрик...
  
   Увы, приз оказался весьма небольшим, едва покрыв стоимость кадавров, торпеды, и затраты на ремонт корабля - особенно двигатель оказался изрядно изношен, несмотря на усилия целителя и пастыря. Тем не менее, команда была довольна, и мы устроили небольшой праздник - всё-таки это была тяжёлая, но приятная победа...
  
   - Победа обеспечила нам хорошую рекламу, так что мы организуем здесь предприятие - сообщила капитан. - Частная курьерская и транспортная служба. Так можно будет заработать больше, чем подыскивая заказы на удачу, к тому же и информацию собирать удобнее, имея свою базу.
   Дрейк согласно кивнул.
   - Это да, кэп, но тогда вам придётся сообщить, какую именно информацию вы ищете. Вы же не хотите сказать, что речь идёт только о бизнесе.
   - ...Нет - после небольшой паузы кивнула София. - Мне нужно отыскать несколько персон. Но сперва нам нужно подзаработать, обзавестись связями и модернизировать корабль. В регате мы едва не проиграли, а проигрыш... Его не следует допускать. Мы должны быть первыми во всём, за что берёмся.
   - Я всецело за - ухмыльнулась Кугра. Я кивнул, Яков скептически, но в то же время одобрительно хмыкнул.
   - С чего начнём, в таком случае? - осведомился я.
  
   Начали с очевидного: подыскивания подходящего помещения. Мы всей командой просматривали газеты, обзванивали рекламодателей... в общем, искали. В идеале хотелось бы не слишком далеко от центра, с собственной площадкой для корабля и не слишком дорого... понятное дело, что идеал недостижим, но хотя бы пару пунктов из этого обеспечить можно. Наверное.
   Через несколько дней я начал в этом сомневаться: мы перебрали, кажется, всё, что было, но ни одно предложение не удовлетворяло даже скромную версию запросов.
   Какое-то время мы можем базироваться и в ангаре порта, но это изрядно обесценивает набранную в регате репутацию... "Обращайтесь по адресу: городской эфирный порт, ангар ?14" вызывает серьёзные сомнения в серьёзности компании, даже с припиской "(временно)".
   Несложно догадаться, что слабо (и то с натяжкой) разбирающуюся во всём этом хаоситку снова приставили ко мне. Понятно, что или ко мне, или к Драргу, и понятно, что орк от этой сомнительной чести немедленно отмазался, но, блин... Та же Лао справилась бы лучше.
   Наверное.
  
   - Ну, что думаете? - осведомился Драрг.
   - Думаю, что бедным выбирать не приходится - вздохнул я.
   Дом перед нами... Ладно, буду честен - сарай, а не дом. Скорее всего, это было некое подсобное помещение, а не жилое; возможно - склад, в котором при необходимости можно переночевать.
   Из плюсов - каким-то чудом здесь был водопровод, рядом проходила дорога, и стоило всё это достаточно дёшево, чтобы мы могли не взять участок в аренду, а купить; из минусов... Ну, из минусов - всё остальное. Правда, можно ещё отметить, что вместе с домом шёл участок земли, которого более чем достаточно для размещения "Коршуна", однако это был не то что не ангар - там даже не было ровной площадки, хотя бы более-менее ровной. Просто заросший сорняками и несколькими молодыми деревцами участок земли... Так что я даже не уверен, считать это плюсом или минусом - придётся основательно поработать, чтобы с него был какой-то толк, и в ближайшее время нашему кораблю придётся оставаться в порту.
   - Тоже верно - согласился орк. - Поработать придётся, конечно... Но не так уж много, на самом деле.
  
   Как ни странно, он оказался прав. Превратить неряшливую лужайку во вполне пристойную посадочную площадку удалось буквально за два дня: сперва капитан подогнала "Коршуна", затем я окружил участок барьерами и Лао с Кугрой выжгли растительность. Ещё один щит, чтобы выровнять участок, залить бетон, подождать застывания, и готово... С офисом/жильём/ангаром тоже не было проблем - здешний климат позволил обойтись быстрособираемой конструкцией из готовых частей. Тоже деньги, конечно, но мы... вернее, капитан, всё ещё могли это себе позволить - благо, сумма небольшая. Сборку производили сами под руководством пастыря.
   - Что я могу сказать... Живенько - хмыкнул Яков, осматривая результат наших усилий. Я кивнул.
   - Выглядит значительно приятнее, чем я ожидал. Стенки, правда, тонкие, ну так я к себе никого приглашать и не собираюсь...
   Яков дёрнул щекой, словно не зная, улыбнуться или скривиться; у него самого успехи на личном фронте были довольно скромными. Впрочем, были - Лао то и дело беседовала с ним обо всякой ерунде.
  
   Понятное дело, жилые помещения нашей новой базы были весьма невзрачными; их главным достоинством было то, что они были просторнее, чем каюты на Коршуне - примерно как комнаты в посредственной гостинице. Хотя электроснабжения здесь не было, после того, как "Коршун" разместился рядом - так, чтобы на него открывался выгодный вид для подходящих к офису клиентов - у нас было достаточно энергии для бытовых нужд; правда, Драрг и Уинкинсон не были энергетами, но пастырь сварганил несколько устройств, которых им двоим вполне хватало.
   Впрочем, в первый же день обнаружился один недостаток: тонкие, почти фанерные, стенки, пропускали звук намного лучше корабельных переборок. Нет, храпеть никто не храпел, но я забыл про Ассая... Вернее, про то, что он "поёт". Без кавычек в его случае никак не обойтись...
   Впрочем, решение этой проблемы нашлось быстро: я оградил его комнату звукоизолирующими барьерами.
  
   Определённо, результаты регаты обладают ощутимым влиянием: первые клиенты появились, стоило нам дать объявления с новым адресом. Ничего особенного, обычная доставка грузов между ближайшими системами с сопровождением - отвезти груз на место, забрать там другой, и привезти его обратно. Оплата небольшая, но честная, и с доплатой за скорость, так что мы немедленно согласились.
   Затем - ещё один клиент с примерно таким же поручением. Ещё один... Обыденная и не слишком хорошо оплачиваемая работа, но полезная для того, чтобы сделать себе имя.
  
   Это работало: вскоре о нас говорили, как о компании, которая работает очень быстро и без накладок.
   - Поручение от службы доставки депеш и сообщений - сообщила капитан, разбудив команду сигналом срочной работы. - Нам следует впечатлить их.
   Драрг, как обычно, только молча кивнул; Кугра выглядела недовольной, остальные просто спешили на борт - опыт подобных побудок имеется.
   Впечатлить специалистов по скоростной доставке - дело непростое, но полезное, если капитан кого-то ищет и собирает информацию. Умение этих ребят работать именно в этом поле - совсем не секрет, и дружба с ними была бы очень полезна...
   Как известно, в настоящий момент используется три системы связи... формально - четыре, но у последней своя специфика, да и её считают разновидностью третьей. Так что - три: планетарная связь, к которой относятся телефон, радио и телеграф; межпланетная связь курьерами (планетарная почта тоже относится к ним, впрочем); и астральная связь через духов. "Четвёртый вид" - это крайне редкие индивидуумы, способные общаться через астрал напрямую, но их так мало, что системы, которая их использует, не существует. Даже специалистов, способных адекватно работать с духами, слишком мало для более-менее широкого использования... Нужен особый талант, чтобы найти и выдрессировать духа для точной передачи послания адресату - который тоже должен быть подобным профессионалом. Для обычного человека максимум взаимодействия с обитателями астрала - увидеть их расплывчатые очертания... К другим расам это тоже относится, хотя у эльфов и дрейков немного получше. В общем, высокооплачиваемые специалисты на обоих концах, необходимость доверять текст им обоим, и риск того, что духа-гонца сожрёт кто-то по пути, или он попросту что-то напутает в тексте. Всё это не стимулирует развитие системы, так что курьеры остаются основным методом межпланетной связи.
   Астрал, н-да... Вроде как он соотносится со всеми точками вселенной одновременно, так что если бы была возможность перемещать через него материальные объекты, это полностью изменило бы жизнь в известной, да и неизвестной, вселенной. Увы - все иследователи в один голос утверждают, что это принципиально невозможно, к сожалению.
   Хотя, может, и к счастью - в этом случае эфирного флота не существовало бы, и вся моя жизнь была бы совсем иной.
  
   В любом случае, задание мы выполнили. Не знаю, насколько впечатлились работодатели, но скорость была выше официально установленной для доставок; хотя движок мы не обновляли, "Коршун" и так корабль достаточно быстрый.
   Судя по тому, что попутные, и временами срочные, доставки стали идти через нас регулярно, курьеры всё-таки впечатлились. Прибыль нашей конторы была не сказать, чтобы особо большой, но вполне стабильной; вдобавок здешние пираты о нас ещё не знали, так что несмотря на их немногочисленность на здешних торговых маршрутах, неплохо охраняемых, удалось захватить пару корабликов. Прибыль за них, впрочем, оказалась невысокой - эти горе-пираты напоминали зимних волков, такие же потрёпаные и нападающие скорее от отчаянья и голода. Решили, что одинокий курьер будет им по зубам... Откуп с некроманта был больше, чем сумма, вырученная за оба их корабля.
   Тем не менее, деньги шли, и у нас было уже достаточно средств, чтобы модернизировать-таки "Коршуна" - однако не было времени, которое необходимо на модернизацию. А на покупку второго корабля пока всё же не хватало, во всяком случае, корабля приемлемого качества... Пастырь предлагал как вариант восстановить одно из захваченных судёнышек пиратов, но капитан отказала, и настаивать он не стал.
   Впрочем, несколько небольших модернизаций "Коршуна" по его настоянию всё же было проведено: замена нескольких бронепластин на изделия цвергов, пара модификаций для упрощения запуска торпед... В том духе.
  
   И всё-таки это время пришло - всего-то через два месяца.
   - После следующего рейса возьмём паузу на модернизацию корабля - сообщила капитан. - Для надёжности - неделя. На это время всем, кроме Уинкинсона, объявляется увольнительная, так что воспользуйтесь ей с толком - сложно сказать, когда будет следующая.
   - Вот тебе и появилась возможность сдать экзамен на первый ранг - заметил я Якову. - Ещё и с Лао успеешь загулять... в смысле, погулять.
   - Ты тоже - хмыкнул целитель, не прореагировав на поддёвку: видимо, у них с канониром действительно развивается. Кугра к нему продолжала клеиться, но, кажется, скорее по привычке и ради развлечения, чем действительно на что-то рассчитывая. - И загулять, и экзамен... Только записаться лучше заранее.
   - Это да - согласился я. - Прямо сейчас и отправлюсь... Ты со мной или как?
  
   "Бюро лицензирования и трудовой сертификации" размещалось в административном комплексе города в центре. Рейсовый транспорт здесь ходит хорошо, так что даже с нашей окраины добираться было недолго; больше времени ушло, чтобы дождаться очереди на приём. Портовый город, много желающих заверить квалификацию...
   По крайней мере, местный скучающий чиновник работал достаточно быстро. Проверил оформленный капитаном паспорт эфирника, выписал квитанцию в кассу; сгонять туда, оплатить - довольно чувствительная для кошелька сумма, но что поделать - вернуться, и получить направление на экзамен через четыре дня. Вполне удобно, я опасался, что будет дольше и суетней.
   Яков свою очередь прошёл быстрее: целителей вообще меньше, чем щитовиков. Они даже есть не на каждом корабле, в то время как щитовиков обычно по несколько... Обе наши профессии одинаково важны, но всё же лучше не получать повреждений, чем устранять их последствия.
   - Возвращаемся? - предложил дождавшийся меня товарищ. Предложение было вполне логичным; всё же проторчали мы здесь довольно долго, и солнце клонилось к закату, а там уже и транспорт перестанет ходить... Добираться пешком через весь город - не лучшая идея.
   Тем не менее, я отрицательно помотал головой.
   - Нет, я сперва в торговый район. Возможно, там и на ночь задержусь...
   Яков хмыкнул; в торговом районе помимо магазинов и мастерских размещались также те шлюхи более высокого разряда, которые не называют себя шлюхами. Однако я всегда предпочитал женщин, которым не нужно платить - даже если они обходятся дороже. Моё свидание было не с ними, а с книгами...
   Из маленькой библиотеки "Коршуна" уже было извлечено всё полезное, и мне требовались новые знания. В основном, профессиональные, но профессиональные учебные материалы стоят кучу денег, с которыми у меня всё не так блестяще; гораздо дешевле было платить за чтение, особенно в вечернее и ночное время. Хозяева книжных лавок даже не возражали против ведения записей... заодно продавали материалы для записей.
   Не то, чтобы я беспокоился по поводу экзамена, но никогда нельзя быть слишком готовым, особенно с нашей насыщенной приключениями жизнью.
   Вдобавок я планировал присмотреть очередной подарок для капитана.
  
   Возле книжной лавки мы со Жменем расстались: я вышел, он поехал дальше. К моему разочарованию, магазинчик оказался закрыт; впрочем, не слишком далеко есть ещё один, предлагающий те же услуги... Я зашагал по пустеющим улицам.
   Ночная жизнь здесь была не слишком развита, и в городе в целом, не смотря на столичный статус, и в этом районе в особенности: ни центр, ни окраина, ни то ни сё. И заведения здесь среднего уровня, из тех, которые посещают степенные порядочные горожане, и делают это, разумеется, в порядочное время суток.
   Впрочем, заведения, предлагающие услуги дам лёгкого поведения на любой вкус прятались среди этих вполне приличных заведений, так что ночная жизнь здесь тоже не утихала совсем. Вон, пожалуйста - из одного такого заведения вышел клиент... хм?
   Какая знакомая спина... И знакомый хвост. Готов поставить половину своего месячного жалования, что это наш достойный во всех отношениях (кроме пения) навигатор...
   Он шёл примерно в том же направлении, что было нужно мне, так что я решил проследовать за ним.
   Когда из переулка Ассая - я успел убедиться, что это действительно он, но дрейк меня, кажется, не заметил - кто-то позвал и он направился в сумрак, из которого донёсся голос, я секунду помедлил, но затем направился дальше своим маршрутом, решив, что все имеют право на личные дела.
   Однако когда оттуда послышались подозрительные звуки, я резко помчался обратно. Если что - извинюсь, но, кажется, наших бьют... Опять чешуйчатый во что-то вляпался.
   Таки да, бьют. Впрочем, вполне взаимно...
   Хотя наш навигатор, как и весь его вид в целом, не отличался большой силой или проворством, но его чешуя была не просто декоративной; шкура у дрейков жёсткая и хорошо гасит удары, даже ножом серьёзно ранить его не так просто. Да и опыт у Ассая имелся, так что он держался... но четверо противников всё же было для него многовато. Это только в кинематографе одинокий положительный персонаж раскидывает противников голыми руками направо и налево...
   С другой стороны, в жизни есть товарищи.
   Естественно, сифон я в город с собой не брал, и огнестрел здесь тоже был нелегальным вне отдельных территорий - блин, у них здесь даже ношение станнеров запрещено! - но аккумуляторы запретить пока не додумались. Толчок щитом в затылок, и один из вооружённых дубинками здоровяков-людей опрокинулся на землю; второй получил шариком щита под дых и сложился, угодив под удар другого бандита.
   С оставшимися двумя Ассай справился самостоятельно и довольно жестоко: пальцами по глазам, ногой по яйцам - готово... Когти у него хоть и тупые, но ослепить ими несложно.
   - Кто такие? - осведомился я. Ответил дрейк.
   - Тот, которого ты первым свалил, работает у мадам. Видимо, решили, что раз у меня есть деньги, стоит их прибрать... Благодарю за помощь.
   Я кивнул.
   - Я - тебе, ты - мне... Взаимовыручка.
  
   - Вообще-то тебе, я так погляжу, стоит практиковаться со Жменем и Драргом - заметил я, когда весьма оперативно прибывшие по вызову городовые забрали бандитов и мы с навигатором убрались с места происшествия. - Всё время во что-то влипаешь.
   - Думаю, ты прав - согласился Ассай. - Хотя, полагаю, эффективнее будет подучиться твоим трюкам.
   - ...Пожалуй - согласился я. - Ты же тоже энергет...
   - Пренебрегший обучением соответствующим навыкам. И зря, как оказывается... Если было бы совсем туго, я бы их поджарил, но потом были бы проблемы с законом. Твои методы в этом плане гораздо полезнее...
   Я кивнул. В разных местах местные законы по разному относятся к применению способностей энергетов против других разумных, но в этом городе с его запретами на всё подряд если бы городовые увидели на телах бандитов характерные следы, пришлось бы пройти долгое и муторное разбирательство. А эффект удара щитом не отличить от удара, скажем, кулаком... Просто стандартная травма, нанесённая тупым инструментом.
   - Но я ожидал, что какие-то трюки у тебя в запасе всё равно будут - заметил я.
   - Как я уже сказал, пренебрёг. Напрасно, конечно, но музыка привлекала больше... Да и сейчас привлекает. Вот ей и уделял всё время - пожал плечами чешуйчатый. - Плюс огневые навыки - они зрелищные и ими можно оживлять выступление. Но, пожалуй, с этого дня начну заниматься щитами.
  
   Ассай проводил меня до книжной лавки, где я с ним и распрощался, напоследок пожелав не влипать в проблемы снова... по крайней мере, в ближайшее время.
   Хм, и почему он пошёл в этот переулок, между прочим? Хотя, какая разница...
  
   - Да как их может не быть? - горячилась Кугра. - Женщины же!
   - Ну, не у всех женщин они есть... - хмыкнул Драрг. - Во всяком случае, не у всех можно найти.
   - Это точно - согласился. - А тут и вовсе...
   - Это как это не у всех?! - то ли удивилась, то ли возмутилась Кугра, выпятив грудь.
   Предметом неожиданно возникшего спора, развлекавшего нас в ожидании предполётной подготовки, стала женская грудь. Точнее, грудь женщин дрейков. Яков утверждал, что они, несмотря на внешний вид, совсем не рептилии, а вовсе даже млекопитающие, так что груди должны быть... по идее. Уверенности он явно не испытывал, и это только подливало масла в огонь спора, который ещё сильнее разжигал Драрг своими замечаниями.
   Казалось бы, в чём проблема? В экипаже есть дрейк, можно его спросить. Однако брать на себя вопрос "У ваших баб сиськи есть?" никто ожидаемо не хотел.
   - Можете спросить в каком-нибудь борделе, когда вернёмся - наконец, предложил я. - Если к тому времени вас ещё будет волновать этот вопрос...
   Кугру это предложение определённо удовлетворило.
  
   Этот рейс в соседнюю систему был тройным: доставка почты, небольшого груза, и пассажира. В последнее время мы начали работать и с ними, но только попутно: на "Коршуне" пассажирскими перевозками много не заработать, да и сами они предпочитают более комфортные условия специализированых кораблей. Тем не менее, если кому-то срочно нужно, сойдёт и так.
   По пути снова произошла стычка с пиратом, но этот удрал, едва мы открыли ответный огонь. Жаль, конечно, ну да ладно.
  
   Сдать груз, включая старика-учёного, взять груз в обратное направление; быстро и отработанно. И - увольнительные...
   Туда-сюда мы обернулись меньше чем за двое суток, так что до экзамена оставалось ещё столько же; я планировал посвятить это время подготовке и отдыху.
   Однако вмешался фактор хаоса. В лице его представительницы в экипаже... В отличие от остальных, забывших - или забивших - про спор, рогатая была намерена прояснить вопрос и раскрыть тему раз и навсегда.
   Угадайте, кого она потащила с собой? Верно, Якова. Но отмазаться в итоге не смог я... Хотя почти удалось спихнуть на Лао, но кок, зараза, заметил, что идея была моя, да и местонахождение борделей я знаю лучше. Учитывая, что оба замечания были верными, я был вынужден согласиться.
   На самом деле, услугами местных борделей я не пользовался - зачем, если всегда можно снять дамочку бесплатно? - но заведение, которое посещал Ассай, запомнил. Бордели на Куланге, как и на большинстве человеческих планет, заведения вполне легальные, так что всего-то и дел - подойти и спросить, и какая разница, что работники какого-то там борделя сочтут меня извращенцем-ксенофилом?
   В теории. На практике ожидаемо вышло иначе.
   Я бы вообще предоставил Кугре самой задавать вопросы, но... Несмотря на то, что она явно прогрессировала, хаоситка всё ещё во многом жила по традициям и манере поведения своего народа, так что вполне могла воспринять что-то как оскорбление или вызов - драться хаоситы любят, и поводом для драки может стать практически что угодно. Даже не обязательно негативное, по её словам - у которых племён драка входит даже в брачный обряд... В общем, без присмотра я ей пока не доверял общение с посторонними.
   Эм. Если подумать, я с ней как воспитатель с проблемным ребёнком... не приведи боги такую дочь.
   В любом случае, вошли мы вместе - и немедленно в коротком коридоре, ведущем во внутренние помещения, встретили охранника. Кугра окинула здоровяка оценивающим взглядом, но явно решила, что он не в её вкусе - у меня вообще сложилось впечатление, что ей нравятся спортивные мужчины, но не амбалы, как этот.
   Однако изучая её реакцию, я утратил инициативу.
   - Это бордель? - осведомилась девушка у охранника. Тот молча кивнул. - Чудно. У вас есть дрейки?
   Охранник слегка наклонил голову, а затем поднял со столика рядом колокольчик и позвонил в него. Несколько секунд, и из левой двери в конце коридора появилась довольно привлекательная, хотя и за счёт подбора одежды с косметикой, женщина в обтягивающем красном платье. Хмм, судя по всему, бордель вполне приличный...
   Однако...
   - Пожалуйста, пройдите со мной - вежливо произнесла женщина.
   - Прошу прощения, - я поднял руку - но я бы не хотел непонимания и недоразумений. Мы пришли просто чтобы прояснить один вопрос...
   - Пройдите со мной - кивнула женщина, словно именно этого и ожидала. Возможно, стандартный приём на "гостей", котрые мямлят и стесняются высказать свои пожелания, особенно если они необычные?.. Я вздохнул. Пожалуй, действительно проще будет пройти с ней.
   Вместо двери, из которой вышла, женщина поднялась с нами на этаж выше и отвела в - комнату ожидания? Молча предложила нам сесть в мягкие и удобные кресла у чайного столика, и прежде чем я успел что-то сказать, исчезла за закрывающим вход занавесом. Я бросил взгляд на Кугру, но её ситуация ничуть не беспокоила... неудивительно, ей попросту не с чем сравнивать.
   Занавес колыхнулся, пропуская в комнату новую гостью... И вопрос разрешился сам собой.
   Всё-таки есть, и в это можно было легко убедиться, взглянув на вошедшую... или накладные? Да нет, глупость, зачем им...
   Как можно понять, к нам пожаловала женщина-дрейк.
   Сия дама была одета в ярко-алое длинное платье, скрывающее хвост, и носила на голове нечто, напоминающее фату, однако как можно было заметить под краем лишь немного не достающего до пола платья, была боса.
   - Прошу простить за беспокойство - вздохнул я - но возникло небольшое недоразумение. Нам не нужны здешние услуги, мы просто хотели получить ответ на один вопрос... и уже его получили.
   - Есть вопросы, о наличии которых не подозреваешь, что они у тебя есть - неожиданно усмехнулась дрейк. Я подозрительно посмотрел на неё; женщина уселась на банкетку напротив нас с Кугрой. - Наша встреча - не случайность и не недоразумение, Артём Косой.
   Я напрягся. Не знаю, во что меня хотят втянуть, но...
   - Джазир много рассказывал о своей команде, и о вашей встрече, мастер щитов - продолжила дама. Тьфу ты, я уж подумал... Дрейки, лидирующие поставщики суеверий в обитаемые миры. - Это воля судьбы, что ты оказался здесь.
   Ну, я же говорю... Во всём у них "предначертание" и "судьба".
   - Эй, я тоже здесь! - немедленно возмутилась Кугра.
   - Это так - согласилась дрейк. - Меня зовут Фатсима, и я хозяйка этого заведения.
   О как... Наш навигатор не абы кого дрючит.
   - И меня очень интересует ваша команда...
   - И чем вызван интерес? - хмыкнул я. - Вообще-то мы открыты для заказов.
   Хозяйка - если не врёт - отрицательно покачала головой.
   - Я не о том. Скажи, человек, как ты считаешь - чего не хватает мирам и их обитателям?
   Не уверен, к чему она ведёт и чего хочет, но играть в непонятные игры не хочется.
   - Хорошего секса - хмыкнул я. - Он изрядно настраивает на мирный лад.
   Дрейк... хрюкнула?..
   А... Это она пыталась сдержать смех, неудачно.
   - Не всех - наконец, произнесла она. Её голос, стоит отметить, потерял изрядную долю торжественной пафосности, присутствовавшей до того. - Хотя замечание неплохое, согласна... Но я надеялась на более серьёзный ответ.
   - Да вождя не хватает - не выдержала раздражённая тем, что её игнорируют, Кугра.
   - Верно - кивнула хозяйка. - Не хватает единого сильного лидерства, способного свести вместе различные группы с различными интересами и взглядами на жизнь. У разных культур слишком много трений... Поэтому меня и интересует ваша команда.
   Доктрина "смешения" рода Тан? Ну, политика меня интересует слабо, хотя у капитана определённо есть некие амбиции.
   - Управление экипажем и политика - две большие разницы - хмыкнул я, поднимаясь. - В любом случае...
   - Есть группы, воспринимающие Софию Тан как угрозу - перебила меня хозяйка, и я остановился. - Среди ловцов удачи, авантюристов, и политиков идёт невидимая война, в которой они стараются ликвидировать конкурентов, подпадающих под определённые критерии.
   - Что вы имеете в виду? - осведомился я.
   - Что вы знаете о пророчествах?
   Я хмыкнул. Дрейки...
   - Пророчества? Это те, восемь из десяти которых забывают через неделю, поскольку они ни с чем не совпадают, а остальные два старательно подтягивают и истолковывают к событиям?
   - Они самые - усмехнулась дрейк. - Мой народ их любит и обладает талантом к ним. Говорят, у нас на каждые десять провидиц приходится одна настоящая... Но никто не знает, какая именно.
   Теперь уже усмехнулся я. У этой дамы, похоже, есть чувство юмора...
   - В любом случае, не так давно было сделано пророчество, ставшее широко известным в определённых кругах. Пророчество, предрекающее появление силы, которая объединит разрозненное и станет новым центром.
   Я хмыкнул. Глядя на нашу текущую ситуацию, к нам это явно не относится, но - а вдруг? Мечтать не запретишь. Впрочем...
   - Были бы ещё пророчества правдой... - снова хмыкнул я. - Немного единства нам всем не помешало бы, если в хороших руках. Правда, без войны такое не провернуть.
   - Знаете, почему никто не знает, какая провидица настоящая? - осведомилась хозяйка. Я пожал плечами. - Потому что это неважно. Важно, что есть многие, кто верят в пророчества, особенно из уст известных провидиц, и действуют соответственно. Так что сейчас многие пытаются сыграть роль исполнителей пророчества, и, как вы сказали, подтягивают реальность к своим нуждам...
   Ну, я сказал не так, но - понимаю, что она хочет сказать.
   - Так вот почему пираты так оживились...
   Она кивнула.
   - И мне вы почему об этом говорите?
   - Джазир Ассай в вашей команде. А мне несложно предупредить - улыбнулась женщина. - У меня есть личные предпочтения и симпатии.
   - Понятно - кивнул я. - А конкретно кого стоит опасаться можете сказать?
  
   Бордель мы покинули обогащённые новым знанием... и я не только про наличие груди, хотя для Кугры это было главным. Ей-то что - ну, есть те, кто к нам враждебно настроены, и чо? Это же нормально. В общем-то, она даже и права, но на нервы это знание всё же действует: конкуренты у нас достаточно серьёзные. С другой стороны, кто предупреждён - тот вооружён... Интересно, капитан знает? Скорее всего, да, но поговорить всё же следует - как минимум, назвать имена.
   Мадам назвала не тех, кто точно представляет угрозу, а просто тех, кто является претендентом на роль "исполнителей пророчества". И среди них, что не удивило, обнаружились наши соперники в регате - Орго и Олио...
   Хм, возможно, стоило спросить про текст пророчества... Впрочем, не думаю, что это важно.
  
   Всё-таки Кугра - малолетка... Раз уж мы вышли в город, пришлось протащить её по развлекательным точкам - вернее, она меня протащила. Столичный зоопарк, кукольный театр... По крайней мере, в тире скучно не было, тем более я только за подтягивание младшим канониром точности.
   Сам я, поглядев на неё, видимо, заразился азартом; что-то, а чувства хаоситка не скрывала и выражала ярко. В итоге выиграл какого-то плюшевого уродца, подумал, и подарил рогатой. Ей понравился.
   А вот когда намекнул ей, что стоило бы приодеться поприличнее вместо её кофточки с шортиками, Кугра только недоумевающе на меня посмотрела. Я открыл было рот, чтобы внести ясность, но тут сообразил, что становлюсь слишком уж похож на отца с шебутной дочерью и махнул рукой - в прямом и переносном смыслах. Не моё дело...
   Вообще, как там было в "Поучении по работе с вольнонаёмным составом", раздел "хаоситы": "главное - не забывайте регулярно находить выход эмоциям наёмников. Пока рядом есть враги - проблем с хаоситами в этом плане не будет, в мирное же время рекомендуется организовывать для них активный отдых и контролируемые драки. Не пытайтесь подтягивать их дисциплину для уровня, приемлемого для человеческого личного состава; это контрпродуктивно. Просто направляйте их врождённую агрессию в нужном направлении. Не рекомендуется также сдерживать их сексуальную активность, однако настоятельно рекомендуется ограничивать общение с человеческим составом во избежание неизбежных при общении конфликтов и разлагающего влияния их низкой дисциплины". В общем-то, всё сводилось к тому, что нужно не пытаться нормально командовать, а просто указывать на врага и говорить "фас".
   Впрочем, в командовании не группами, а отдельными хаоситами рекомендовалась другая стратегия: завоевание личного уважения демонстрацией силы. То, что я и делаю...
   Литература, вообще-то, узкого применения, и ограниченного доступа, так что я был удивлён, когда обнаружил в книжной лавке, но довольно полезная; специфику поведения разных видов там разбирали неплохо, хотя и в сугубо практической сфере - как управлять ими офицеру. Ну, мне этого достаточно...
  
   Выгуляв рогатую, вполне способную потянуть гордое звание корабельного питомца, я имел нескрываемое удовольствие получить с Драрга свой выигрыш: орк ставил на то, что грудь у дрейков отсутствует. Я бы ожидал, что с его опытом он будет знать лучше...
   Капитан ожидаемо знала о пророчестве и вызванных им проблемах, но внимательно выслушала и поблагодарила, а потом осведомилась, не занят ли я в день после экзамена. Никаких планов у меня не было, что я и ответил.
   - Я понимаю, что сама дала вам увольнительные, но хочу попросить помочь в одном деле...
   Я кивнул.
   - Без проблем, кэп. Рад вам помочь.
   Хе... Личная просьба - это уже неплохой шаг вперёд. Вопрос, правда, что именно понадобится - она обещала объяснить, когда придёт время. Возможно, ещё сорвётся... Нужна силовая поддержка, но так, чтобы не было проблем с властями, видимо.
  
   - Держи - Ассай протянул мне книгу. Чего это он? Впрочем, книгу я взял и пролистал.
   Хмм, любопытно... Книга была озаглавлена "Нетрадиционные техники и методы применения щитов". Издано не на этой планете, так что учитывая разные календари возраст её сходу не определить, но старая. И... Хмм, весьма любопытно...
   Я вопросительно посмотрел на дрейка.
   - Я сегодня с утра покупал себе учебник по щитам - пояснил он - и заметил эту книгу. Для меня слишком сложно, а тебе пригодится... Считай, подарок в благодарность за помощь в прошлый раз и вложение в будущее.
   Он усмехнулся.
   - Благодарю, но постарайся всё же без такого "будущего", ладно? - проворчал я.
   - Это уж как получится - снова усмехнулся он, демонстрируя мелкие острые зубы. - Всё в воле судьбы...
   - Судьба судьбой, а ты сам не плошай. Серьёзно, всегда везти не будет, в следующий раз рядом может и не оказаться никого, а противник будет посерьёзнее.
   Навигатор хмыкнул и почесал затылок.
   - Ничего не могу обещать - наконец, признался он. - Как показывает опыт, жизнь меня не учит - как был в детстве раздолбаем, влипающим в неприятности, так им и остался.
   Я вздохнул.
   - Давай по крайней мере по щитам тебя подтяну...
   Ассай энергично кивнул.
   - Вот это - от души поддерживаю... С меня - перекусон в перерывах. И давай заодно дам пригласим, что ли...
   - Я не про посиделки, а про занятия - усмехнулся я, покачивая головой. - И это меня ещё Яков бабником считает...
   - Не, - отрицательно мотнул головой дрейк и добавил театральным заговорщическим шёпотом - наши, корабельные, меня не привлекают. Только им не говори...
   Я рассмеялся.
   - Ладно, как скажешь... Тогда через часик и проведём занятие.
  
   Книжка действительно оказалась прелюбопытной. Комплексные щиты, методы работы с движущимися щитами, использование в нестандартных целях, вроде полёта... Причём на момент издания всё это рекомендовалось для изучения в подготовительных центрах щитовиков. Сейчас в стандартную программу обучения такое не входит - почему?
   Впрочем, предположить могу. Намного быстрее, и соответственно дешевле, обучать щитовиков по текущей программе, которая выдаёт "молодых специалистов" пусть и не обладающих выдающимися навыками, но вполне справляющихся со своей работой по третьему разряду; те, у кого есть способности и желание, доучиваются самостоятельно. А если сразу учить по полной программе... Ну, её и осилят-то не все, а срок обучения увеличится. А флоту нужно много щитовиков... Количество важнее качества. По крайней мере так посчитали, видимо.
   Ну... Разумно, но можно было бы хотя бы в рекомендуемые материалы включать. Пусть даже часть щитов из книги и были бесполезны на корабельной службе - индивидуальные, вроде летательного - либо вообще были скорее курьёзами, вроде щита, способного отфильтровывать соль из морской воды.
  
   Экзамен на первый ранг был вполне типовым, таким же, как и на Шалихаре, и состоял из трёх частей: зубрёжка, долбёжка, и стояк. В смысле, письменное тестирование и два практических занятия...
   Тестирование, по хорошему, нужно только третьеранговикам, но какой же чиновник не любит бумажки? В итоге на каждом экзамене приходится пасти галок, расставляя их по оградкам квадратиков.
   По сути, действительно показывает квалификацию только третья часть. Вторая, "долбёжка", это удержание стандартного щита вокруг цели на протяжении от десяти до двадцати минут (где как) под огнём двух-трёх сдающих свой экзамен третьеранговых канониров. Довольно утомительно, но несложно. А вот третий этап...
   Он похож на второй - нужно защитить мишень от двух-трёх атак канонира. Но - тут уже разрешается использовать нестандартные щиты, а атакуют не другие экзаменуемые, а профессионал-экзаменатор. И втопить, соответственно, может чем угодно... Потому здесь уже важно владеть комплексными композитными щитами, способными сдержать любую пакость, хотя бы недолго. Вот он, стимул к саморазвитию... От какой-нибудь хитровывернутой эльфийской вероятностной дряни стандартный щит не поможет.
   Первые два этапа меня не беспокоили - вопросы там элементарные, а продержаться десять минут против новичков после роя дронов... Прогулка в парке, причём без Кугры. А вот третий... На нём всегда есть шанс провалиться - всё как в жизни.
   К счастью, настоящие профи, которым по силам меня пробить, обычно экзаменаторами не работают, но... Всякое случается. К примеру, какой-нибудь пенсионер, который активную службу на флоте уже не несёт, но учить молодёжь ещё вполне в состоянии... Конечно, экзамен всегда можно пройти повторно, но денег и времени жалко.
  
   Передышки между вторым и третьим этапом не дали; ну да я не особо и устал. Две минуты на подготовку своего лучшего щита, и я наконец увидел экзаменатора. Хмм?.. Цверг?.. Он находился на другом конце полигона, так что разобрать было сложно, но широкоплечий коротышка в доспехе, с какой-то трубой на плече, может быть только цвергом.
   Кто-то мог бы подумать, что цверг с их ограниченными возможностями не может выдать что-то серьёзное - труба на его плече наверняка была оружейным амулетом, а фиксированные орудия намного менее эффективны, чем управляемые воздействия. Однако это всё же экзамен на первый ранг, и просто быть не должно - к тому же амулеты цвергов значительно превосходят таковые других видов.
   Теоретически это может быть просто некое очень мощное воздействие, но это маловероятно: энергия стоит денег, и тратить её в большом количестве без особой нужды никто не ста...
   Как бы ни были стремительны мои рассуждения, они оказались прерваны, не дойдя до завершения. Вращающаяся спираль-верёвка из нескольких сияющих белым нитей энергии вонзилась в мой щит, высверливая и расщепляя его... м-мать.
   После того, как эльф проткнул мои щиты своей "спицей", я поработал над их укреплением; кое-какие результаты были, но амулет цверга всё равно разрушил два основных слоя щита вместе с промежуточными и добрался до третьего слоя.
   На этом вложенная в залп энергия истощилась, и спираль рассеялась, однако... Это было серьёзно. Я не успеваю восстановить, а он сейчас...
   ...второй залп. Три спирали, мать его!..
   ...мне хватило доли секунды, чтобы осознать - если они идентичны предыдущей, щит, скорее всего, не выдержит; предоставленной для экзамена энергосистемы недостаточно. Нужна более активная защита.
   ...щит лопнул. Так это выглядело, со стороны; на самом деле я применил доказавший свою эффективность приём - контратака сброшенным слоем.
   Встречный удар отклонил спирали; две из них прошли мимо, ввинтившись в землю и стену полигона, однако третья вновь ввинтилась в ослабленный щит. Эффективно против щитов, но уязвимо к контрдействиям; медиум воздействия скорее материальный, чем лучевой. Само воздействие локально; локально укрепить щит...
   В промежуточном слое сформировалось несколько заплаток; я отпустил внешний слой, сжав его в небольшой диск, блокирующий атаку цверга. И диск, и заплатки оказались разрушены, однако спираль тоже начала угасать. Есть... Выдержал.
   Цверг не носил шлема, так что я заметил, как он кивнул, и, кажется, одобрительно хмыкнул. А затем из его оружия выплыла мерцающая сфера, похожая на мыльный пузырь.
   И интуиция, и логика дружно завопили, что эта штука - нечто очень серьёзное. Лучше встретить заранее, до контакта с основным щитом, потерявшим добрую половину слоёв...
   Не успевшие растаять ошмётки "заплаток" "вспенились"; пузырьки щитов поплыли навстречу неспешно приближающейся цверговой сфере. Так и знал... У него многослойный щит.
   Моя "пена" принялась лопаться, разрушая и тонкие барьеры цверга; похоже, они были предназначены не для защиты, а для нейтрализации щитов оппонента, так что успешно разряжались на моей "пене". Слой, ещё слой...
   Сфера взорвалась.
   Скорее всего, направленный взрыв смог бы разрушить остатки моего защитного барьера, если бы цвергова сфера сдетонировала более-менее штатно. Однако я подорвал её раньше времени, сохранив оставшиеся слои своей защиты и слегка прикрывшись "пеной", так что несмотря на весьма ощутимый удар, защита устояла, сохранив мишень.
   - Экзамен окончен - сообщил цверг, приближаясь ко мне. - Возьмите.
   Я окинул взглядом украшенный орнаментом, непонятными письменами, планетарным гербом и даже небольшой сценкой наземной битвы доспех, и благодарно кивнув, принял протянутую визитку.
   - Если понадобится работа - обращайтесь. Хорошему специалисту всегда найдётся хорошее место...
   Я кивнул и спрятал визитку в карман. "Старший конструктор", хм... Интересного мне экзаменатора подсунули.
  
   По крайней мере, затягивать с выдачей аттестата не стали; всего полчаса, и я - гордый обладатель бумажки, подтверждающей, что я являюсь официально признанным щитовиком первого класса. Есть пара мест, где его могут не принять, но это исключения; общая гражданская система аттестации - один из немногих действующих остатков Содружества. Удобно для всех... Если потеряю документ, восстановить его можно будет практически в любом аттестационном центре, хотя заплатить, конечно, придётся. Общая база данных основана на "хранилище" в астрале... У военных, понятное дело, своя система - не давать же противникам информацию о численности своих энергетов? Заодно косвенно и от дезертирства помогает: беглецам сложно доказать квалификацию и получить хорошую работу.
  
   Из троицы моих ученичков некие успехи наблюдались только у Лао. Оно и понятно, канонир уже изучала основы щитов, да и по своей основной специальности использовала сложные воздействия, так что освоить что-то новое ей было проще; с Ассаем и Кугрой было хуже. Понятное дело, изучать стандартный щит им смысла мало; слишком сильно будет прикладывать по обратной связи. В эльфийских щитах я и сам разбираюсь слишком слабо, да и слишком сложно и долго им учить, даже если бы мог, так что самое логичное - использовать персональные амулеты, но у них и с этим были проблемы.
   Нет, создать и поддерживать барьер или щит с плашки они могли; но это любой дурак с проявившимися способностями управления энергией сможет. Задача стояла научиться не включать-выключать, а использовать как инструмент...
   Вообще-то создавать стандартные щиты прирождённые могут без проблем; проблемы начинаются с их применением. Когда все важные узлы находятся внутри тела... Человеку - или любому другому Управляющему энергету - атаку по щиту обратная связь превратит в неприятные ощущения и усталость. Прирождённому та же самая атака по тому же самому щиту может стать фатальной. Мы не можем создавать комплексные конструкции, особенно те, что они используют для атаки, но они не могут "держать" щиты... А их сложные комплексные защитные разработки уступают грубой силе и прямолинейности стены уплотнённого эфира.
   Но всё-таки создавать они могут, так что я ожидал, что с освоением нескольких приёмов для персонального применения сложностей не будет. Ага, как же... Не то что удары, у них не получалось даже просто двигать щиты. Кугре не хватало терпения и сосредоточенности; Ассаю тоже было сложно сосредоточиться на задаче. Для них это было слишком нудным и однообразным занятием. Ну, палить во врагов или слушать волны - занятия более оживлённые, это да...
   Впрочем, я был уверен, что дайте время, и всё получится. А ещё хорошо бы им всем получить официальные аттестаты... Если в составе фирмы будут квалифицированые специалисты, это будет привлекать клиентов лучше, чем набор непонятно кого.
   Капитан эту идею одобрила и порекомендовала всему экипажу по возможности проэкзаменоваться, но, кажется, планировал это сделать только Яков. Кугра не понимала, зачем ей это, Ассай не хотел тратить время и деньги, Лао не хотела привлекать к себе внимание... Ну, им решать, но по крайней мере на аттестат навигатора постараюсь Ассая убедить - это определённо поможет привлечь клиентов посолиднее.
   Яков свою аттестацию ожидаемо прошёл.
  
   Большинство человеческих кораблей - модульной конструкции, и "Коршун" не был исключением, чем пастырь и воспользовался, заменив не только движок, но и трюм; новая версия была предназначена для перевозки не только грузов, но и живых существ. Легко поддаётся переоборудованию, и пригоден как для животных, так и для пассажиров - может быть даже вполне комфортным - но обычно такие используют для транспортировки рабов. Больше всего такие любят шаиссы и гоблины, в основном они контролируют работорговлю фронтира. Кошаки торгуют в основном сородичами, гоблины - и доккальвы, они работают обычно вместе - всеми подряд. Сталкивался, и опыт не самый приятный...
   Впрочем, сам модуль трюма - просто удобная конструкция, которая и нам может пригодиться, раз мы взялись за перевозку пассажиров.
   А вот движок был нестандартный. Не гномий, не настолько нестандартный, но какая-то местная разработка. Впрочем, если пастырь выбрал его, значит, он того стоит.
   К слову, за честь называться первоизобретателями эфирных двигателей до сих пор спорят люди и гномы - на эльфийских ладьях эту роль играли энергеты-"гребцы". Наше приобретение, однако, было сработано цвергами. Вообще, обычно гномы изобретают что-то новое, люди доводят до ума и практичности, а цверги отшлифовывают до предела возможностей... Правда, обычно все три части совершенно независимы.
  
   Новый движок определённо прибавил "Коршуну" резвости, а в сочетании с лаврами победителей регаты пассажиры были готовы хорошо платить за срочность. Тем более что с помощью капитана мы можем доставлять не только быстро, но и незаметно... Хотя капитан продолжала избегать криминала, но на такое есть спрос даже у вполне легальных клиентов.
  
   - ...если понадобится ремонт, его я тоже оплачу.
   Клиент, заявившийся к нам, был довольно необычным: он хотел нанять "Коршуна" не для доставки, а для поисковой операции. Молодой эльф желал найти и вернуть корабль деда, пропавший несколько десятков лет назад; якобы некий курьер засёк его сигнал о помощи, но не смог проверить из-за того, что сигнал шёл с опасного направления - там находилось гнездовье эфирных акул. В общем, потенциальный клиент хотел, чтобы мы как минимум проверили, действительно ли корабль там, а как максимум - доставили его в порт. Обещал хорошие деньги...
   Интересовал его, судя по всему, в первую очередь корабельный алтарь, во вторую - выяснить, что случилось с родственниками, а сам корабль... Ну, в итоге капитан договорилась, что корабль со всем оборудованием кроме алтаря отходит нам. Помимо аванса, разумеется.
   Именуемых "эфирными акулами" тварей в окрестностях Шалихара не водилось - перебили ещё в начале колонизации - но вряд ли можно найти эфироплавателя, который о них не знает. На акул они совсем не похожи, скорее на колбасу с пастью; опасные хищники, нападающие на небольшие корабли. Сами корабли не жрут, только прогрызают дыры, но экипаж - запросто. Вполне возможно, что одинокий кораблик не смог отбиться...
   В общем, за задание мы взялись.
  
   Доставив груз в окрестности указанного нанимателем района, - чтобы не гонять порожняк - мы занялись поиском. Вернее, в основном этим занималась капитан; моя ограниченная сенсорика годится только для обнаружения движущихся объектов, а остальные... Ну, ещё Ассай прослушивал аварийные радиочастоты, но это не даст направления, только факт наличия корабля где-то рядом.
  
   Акулы здесь действительно были, и не только они. Астероидное поле практически кишело жизнью; я постоянно ощущал слабые волны от существ различной формы и размера. Похоже, это эфирный аналог коралловых рифов со своей экосистемой... И местная живность определённо будет рада новой порции хавчика в виде "Коршуна" с экипажем. Хмм... Если здесь есть и моллюски, вряд ли от корабля что-то осталось.
  
   Всё-таки первым сигнал засёк Ассай. Покружив, удалось определить и примерное направление по увеличению-уменьшению силы сигнала; после этого капитан принялась прошаривать активно.
   К сожалению, найти цель, одновременно поддерживая маскировку, ей не удалось; в итоге нам пришлось залечь в дрейф, чтобы привлекать меньше внимания, и капитан сняла маскировку, полностью сосредоточившись на поиске.
   Не прошло и десяти минут, как нас атаковали. Проблема в том, что на трупы "акул", которых Лао подстрелила, прежде чем они успели что-то сделать - не перестаю радоваться нашему канониру, и подарил бы ей что-то, если бы не Яков - немедленно начали стягиваться другие местные обитатели.
   Впрочем, мы сумели этим воспользоваться: вновь врубив маскировку, "Коршун" отошёл в сторону; местной живности нашлась более аппетитная цель, так что дальнейший поиск удалось провести почти без помех.
  
   Корабль был под маскировкой. Хотя она явно была рассчитана на местную живность, но и нам тоже маскировка доставила некоторые сложности - небольшие, впрочем. Только что время ушло.
   Он лежал на одном из астероидов, покрытый эфирными аналогами морской донной живности, но судя по тому, что форма чётко просматривалась, повреждения должны быть не такими большими; своим ходом, конечно, вряд ли удастся отвести, но отбуксировать - вполне. Если придумаем, как отвлечь акул.
   Впрочем, в любом случае сперва нужно проверить состояние корабля вблизи, и изнутри...
  
   Разумеется, на это дело отправился Драрг с неколькими кадаврами. Подозреваю, наш боевой кок вернётся с очередным мешком экзотических продуктов... Во всяком случае, мешок он взял, я видел.
  
   Поскольку в профессиональном плане мне было всё равно, в какой части корабля находиться, лишь бы была подача энергии - и желательно картинка окрестностей - я предпочёл устроиться в кают-компании вместе с капитаном. Лао, в принципе, тоже вполне способна бить из любой точки, но предпочла находиться рядом с Кугрой - видимо, чтобы присмотреть и подучить - которая, в свою очередь, устроилась в амулетной в носовой части корабля. Какое-то время "Коршун" под собственной маскировкой висел неподалёку, прикрывая Драрга от возможных неприятностей и обеспечивая его с кадаврами энергией. Ассай держал связь, остальные просто ожидали того, на что можно будет реагировать. Сами переговоры с орком в общую связь не выводились, но дрейк сообщал главные моменты - "серьёзных повреждений корабля незаметно", затем "наблюдаемые системы функционируют, вхожу внутрь" и тому подобное.
   - Связь с Драргом прервалась - внезапно сообщил он. - Последнее сообщение - "Кадавры. Мы атакованы".
   То, что он на эльфийском корабле столкнулся с кадаврами - естественно, но вот обрыв связи... Капитан тоже нахмурилась.
   - Жмень, Косой, мы выдвигаемся на поддержку Драргу.
   - "Мы"? - переспросил я, вставая. София кивнула, вместе со мной направляясь к выходу.
   - Моё присутствие может понадобиться.
  
   Судя по внешнему виду снаряжения для выхода в эфир, к нему приложил руку пастырь, если не вообще полностью собрал его сам. Впрочем, я имел возможность убедиться, что наш жрец держит свои творческие порывы под контролем и в отличие от большинства гномов прежде всего обеспечивает надёжность, так что не стал заморачиваться. Всё равно меня никто из посторонних не видит, так что смеяться над шлемом в цветочек некому.
  
   Старый корабль встретил нас тусклым освещением - и мёртвой тишиной. И это действительно напрягало: если Драрг вёл бой с охраной... да даже просто двигался по кораблю, что-то должно было быть слышно...
   Я бросил взгляд на капитана; знаменитые эльфийские уши - не только характерная внешняя черта этого биологического вида, они и работают лучше, чем человеческие. Однако наша не-совсем-эльфийка, хоть и правильно поняла мой взгляд, но отрицателно мотнула головой: она тоже ничего не слышит. Правда, есть очень немаленький шанс, что звук гасят специальные барьеры: это не только комфорт экипажа, но и фактор скрытности в эфире. Но всё же... Меня беспокоит Драрг, и беспокоят наши шансы столкнуться с тем, с чем не смог справиться профессионал-штурмовик.
   Полутёмные внутренние помещения корабля выглядели так, словно экипаж их только что покинул. Нет следов повреждений, нет даже пыли... Что здесь произошло, хотелось бы знать. Экипаж мог, скажем, уйти на спасательной шлюпке, захватив с собой алтарь - но тогда здесь не было бы не то что рабочих кадавров, даже освещения... Непонятно, и потому очень напрягает.
   Постукивание обуви по полу, и больше никаких звуков... Корабль оказался неожиданно большим; такое впечатление, словно внутри он больше, чем снаружи. В принципе, искажение пространства вполне возможно, и иногда применяется эльфами, но не на малых судах же...
   Неожиданно капитан остановилась, указывая вперёд, на открытую дверь в конце коридора, и щёлкнула пальцами, зажигая на их кончиках свет.
   На полу что-то шевелилось... повреждённый кадавр. Вроде бы наш, но у нас типовые, даже пастырь почти не прикладывал к ним руку, так что здесь вполне могут быть точно такие же - старая человеческая модель, которую недорого скупают и эльфы, и некроманты.
   Хотя капитан и осветила металлический скелет, понять его принадлежность не удавалось, но... Он вёл себя странно. Да, он был повреждён, но не слишком сильно; немного покорёжен, и оторвана одна рука, но в таком состоянии они вполне в состоянии сражаться. Однако этот лежал на полу и время от времени слабо подёргивался, словно в конвульсиях, напоминая скорее неисправный механизм, чем управляемого духом кадавра. Нахмурившись, я снова посмотрел на капитана, как на главного специалиста по всему этому; она тоже хмурилась, но ничего не сказала, лишь снова зашагала вперёд.
   - Может, стоит позвать Драрга? - предложил Жмень. - Если здесь кто-то прячется, они всё равно уже знают, что мы здесь.
   Действительно, сопровождающие нас кадавры топали достаточно громко, и пропустить это было затруднительно.
   - Если я правильно понимаю ситуацию, этого лучше не делать - отрицательно покачала головой капитан. - Нужно найти его самим, и побыстрее. Но разделяться слишком рискованно... Ассай, Уинкинсон, откуда было последнее сообщение?
   Из портативной радиостанции, которую тащил один из наших кадавров, послышался голос пастыря.
   - Где-то рядом с вашей текущей позицией, точно сказать не могу.
   - Принято. Отслеживайте нашу позицию.
   Капитан осмотрелась; по обе стороны от нас находились закрытые двери кают экипажа.
   - Открывайте двери - скомандовала она. - Но осторожно, может быть засада.
   Ну, щиты в помощь... Не только для защиты, но и для открытия. Замки на дверях кают не бывают сложными, даже когда они вообще есть, так что творческое применение щита позволяет их открыть с лёгкостью. В итоге эту задачу я взял на себя; прикрыться, вскрыть... пустая комната. Прикрыться, вскрыть... пустая комната. Прикрыться, вскрыть...
   Удар шипастого кулака кадавра разбил бы мне голову, но его остановил щит... как-то даже слишком легко остановил, удар был не таким уж сильным.
   Сразу за дверью, закрывая проход, стояли два кадавра; похоже, наши. Нанеся удар, железяка замерла; второй и вовсе не двигался... хм, только слабо подёргивается. Я снова нахмурился, но этот вопрос можно будет разобрать позже: главное, нашёлся наш кок. Он сидел на полу с закрытыми глазами и не двигался; однако крови заметно не было, так что уже неплохо. Хотя странно всё это, очень странно...
   - Драрг?.. - позвал я; капитан шагнула вперёд, и орк встал. Хмм?.. Он так и не открыл глаз.
   Наш кок-штурмовик сделал шаг навстречу капитану, и...
   К счастью, я не спешил убирать щит, которым прикрыл вход в каюту - кулак орка врезался в него на уровне головы капитана.
   ...Дерьмо. Его фигуральная вонь заполнила атмосферу.
   - Косой, обездвижьте Драрга! - резко скомандовала капитан. Если она и была шокирована происходящим, по ней этого заметно не было; как я и подозревал, она что-то знает о происходящем. Однако задачка... Один раз мне удалось кое-как совладать с орком, но тогда мне повезло; с другой стороны, моё положение сейчас лучше.
   Драрг снова ударил по щиту, с усилением от боевых перчаток; тонкий барьер развалился, не выдержав напора, однако я успел сформировать ещё несколько щитов.
   Первый - простой плоский барьер, повторяющий и заменяющий разрушенный, но более прочный.
   Второй и третий - узкие полосы, поочерёдно метнувшиеся к орку; первая обернулась вокруг его ног, вторая - вокруг рук, стягивая их.
   Третий отнял у меня несколько секунд; "эластичный" барьер - сложная штука, хотя с практикой он и становится немногим сложнее обычных. У меня такой практики не было - скорее к счастью, чем к сожалению - но было достаточно таланта, чтобы сработало как надо, пусть и не мгновенно. Едва заметная бледно-голубая плёнка врезалась в падающего орка и облепила его тело и конечности со всех сторон, моментально затвердев и утолщившись; этот барьер используется в медицине, при спасательных работах и при транспортировке опасных преступников. В обычном состоянии Драрг не попался бы на эту простую комбинацию, однако сейчас его состояние было каким угодно, но только не обычным.
   - Тащим его обратно? - осведомился я.
   - Нет, нам нужно добраться до алтаря - ответила капитан. - Драрга... Думаю, лучше пока что оставить его так. Хуже, чем сейчас, ему уже не станет, полагаю, а тащить с собой - подвергать опасности и его, и нас... Косой, вы владеете барьерами от ментального или астрального воздействия?
   Я отрицательно мотнул головой.
   - Слишком специализированые штуки, так что скорее нет, чем да. Только теорию по защите от некромантов знаю, но на практике ни разу не применял.
   - Попытайтесь подготовить. Алтарные духи попытаются противодействовать тем или иным образом, а мои способности в этом плане весьма ограниченны.
   Я бросил ещё один взгляд на неподвижно замершего на полу кока, кивнул, и снова двинулся следом за капитаном, стараясь вспомнить все тонкости нужного барьера.
   Астральные атаки настолько редки, что специалистов по противодействию им почти нет, за ненадобностью, но теорию в учебниках всё-таки сохранили. С телепатами ситуация похожа, но и отличается: противостоять им просто не умеют. Во всяком случае, официально, исследования наверняка ведутся... Все известные телепаты работают на правительство, это законодательно прописано везде, где я знаю.
   Астрал же... Ну, об этом я знаю очень мало, на самом деле. Определённо, с ним куча сложностей, иначе некроманты не связывались бы с дронами, а просто натравливали бы своих духов напрямую на вражеские корабли и их экипаж; вместо этого они доставляют их на борт абордажными дронами, и то редко - чаще используют их для управления абордажными кадаврами. Тем не менее, временами они используют для атаки и непосредствеено духов; сам не сталкивался, но рассказов сослуживцев наслушался. По большей части байки, конечно, но были и реальные истории; собственно, нас даже учили противостоять одержимости и распознавать одержимых.
   Бл*... Дурак я, однако. Поведение Драрга - это же и была защитная медитация... "Последняя надежда", полное сосредоточение на духовной обороне в надежде продержаться, пока товарищи отобьют вторжение - если не прикончат кадавры, поскольку противостоять физической атаке в таком состоянии невозможно. Однако, похоже, Драргу не хватило даже этого...
   Я снова нахмурился. Не думаю, что наш орк такой слабовольный; более вероятно, что уровень угрозы оказался слишком высок. Моя воля, я бы драпал с этого хренова корабля, и подорвал его с расстояния; однако решения принимает капитан... Так что я снова принялся вспоминать принципы построения нужного барьера.
   ...к счастью, все проблемы, через которые я прошёл с начала службы на "Коршуне" приучили меня к осторожности: даже на ходу и занятый попытками вспомнить, я поддерживал вокруг нашей группы купол стандартной защиты. И сейчас, посреди пустого ровного коридора, в него врезались пули...
   Тонкий для мобильности щит не продержался и секунды, но дал достаточно времени, чтобы среагировать: мы бросились за укрытия в виде наших кадавров и открыли ответный огонь. Точнее, его открыли София с Яковом и кадавры, я сосредоточился на щитах. Не только спереди, но и сзади... вовремя. Вторая группа кадавров ударила с тыла, сосредоточив огонь на нашем капитане.
   Перестрелка продолжалась всего несколько секунд; убедившись, что их главная цель защищена, атакующие исчезли так же стремительно, как и появились.
   - Кого-нибудь подбили? - осведомился я.
   - Вроде никого, ни с нашей стороны, ни с их - отозвался Яков. - Хорошо, что ты прикрыл.
   - Можете на меня положиться - кивнул я. - Пробиваемся к алтарной.
   Я всё ещё не уверен, что именно здесь происходит, но более-менее картина понятна. Агрессивные духи... Те, которых используют некроманты, не могут долго поддерживать активность, но здешние, видимо, используют алтарь; нас они не атакуют напрямую, скорее всего, из-за капитана. Эльфийские капитаны по определению умеют как-то работать с духами...
   - Судя по всему, мы совсем рядом - сообщила София. - Удивлюсь, если не будет ещё одной засады, так что будьте настороже.
   Можно было и не предупреждать.
  
   Дверь алтарной оказалась укреплённой, но капитан захватила с "Коршуна" немного взрывчатки. Учитывая, что на нас так никто и не напал, я подозревал засаду непосредственно за дверью, так что этот метод открывания мне импонировал.
   ...Я был прав. Сорванная с петель дверь врезалась в пару стоявших за ней вооружённых кадавров; одновременно из замаскированных в стенах ниш открыли огонь ещё несколько. Однако на такой дистанции... Это удобная возможность испытать кое-что из подаренной мне книги.
   Два тонких, но прочных диска, стремительно вращающихся в противоположные стороны, разрезали и тонкую переборку, и автоматы за ней. Не все, только ближайшие - этот приём работал у меня лишь на малом расстоянии - но хватило и этого; остальных накрыли наши кадавры и Яков.
   Капитан в перестрелке не участвовала; доверив нам прикрывать её спину, она шагнула к чёрной каменной тумбе алтаря... Что?
   - ...вы ...ляетесь! - прорвался из радио сквозь треск и помехи голос Ассая, и я ощутил, что получаемая от "Коршуна" через амулет энергия стремительно иссякает - а вместе с ней рассеиваются мои щиты.
  
   - Это судно поднялось - сообщила капитан, проделывая какие-то манипуляции с алтарём. - Противник пытается разорвать дистанцию с нашим кораблём и лишить нас источника энергии. Косой, мне понадобится время, прикройте меня, и если вспомнили построение астрального щита - самое время им воспользоваться... Мои духи тоже теряют силы.
   - ...Сделаю - отозвался я. Выбора всё равно нет...
   Меня обдало ветерк... дерьмо. Какой, бл*, ветерок здесь? Началось... "Характерные признаки присутствия враждебных духов: ветерки, холод, странные перепады настроения и эмоционального состояния".
   Я ощутил страх - но не естественный; как во сне, ничего страшного вроде не происходит, но паника нарастает. Собраться, отбросить постороннее и попытаться создать хоть какую-то защиту, пока духи капитана не выдохлись окончательно.
   Каркасные линии путались и срывались; даже в нормальных условиях построить этот барьер сложно, а под атакой духов - и подавно. Поток энергии из амулета колебался, уменьшаясь и вновь увеличиваясь; похоже, товарищи на "Коршуне" пытались следовать за нами. "Скелет" барьера жрал всё и просил больше; я вынужденно принялся тянуть энергию одновременно из амулета и из сифона. Страх нарастал; у меня начали дрожать руки... едва не сорвалась конструкция. Звуки... мне кажется, или я слышу голоса?.. Не уверен, что из этих звуков и теней реально, но уверен в том, что если я не сложу срочно этот барьер, нам всем хана...
   Ещё чуть-чуть...
   ...
   На мир словно набросили тонкую вуаль. Что-то неуловимое в восприятии изменилось, и одновременно давление ослабло, а зрение прояснилось. Похоже... Я крут. Я всё-таки сумел создать этот барьер.
   Быстрый взгляд показал, что капитан и целитель держатся; успел. Но сколько продержится эта халтура?.. Я ощущал, что барьер нестабилен; приходилось постоянно поправлять и удерживать его, сосредоточившись на этом процессе. И, он скорее ослаблял воздействие духов, чем полностью блокировал его; не броня, а просто затычка в уши.
   Вон и звуки сохраняются...
   Или они настоящие?.. Похоже на звук шагов...
   Я попытался закрыть коридор щитом, но астральный барьер немедленно принялся расползаться; проклятье.
   Яков вскинул подрагивающими руками пистолет и несколько раз выстрелил в приближающихся кадавров... за спинами которых двигался Драрг. Дважды проклятье... Сосредоточившись на астральном барьере, я потерял тот, что фиксировал его.
   По крайней мере, прежде чем двигаться к алтарной, мы разоружили Драрга и его кадавров, которых теперь контролировал противник, так что сейчас они вынужденно шли в рукопашную - и мы с Яковом, истратив все патроны, всё же сумели их нейтрализовать...
   ...однако оставался орк. Было бы хорошо, если бы удалось прострелить ему ноги, однако кадавры прикрыли его, приняв урон на себя, и прежде чем мы успели перезарядить оружие, одержимый уже был рядом со Жменем.
   Я мог бы сказать, что схватка была красивой, но это было бы неправдой. Оба противника выглядели скорее пьяными драчунами, чем профессиональными рукопашниками; неуклюжие движения, пошатывание, дурацкие промахи... Драрг явно даже сейчас пытался бороться за контроль над своим телом, но он оставался физически сильнее человека, а под контролем духа не чувствовал боли и усталости. Распространить барьер на него не поможет, он лишь мешает влиянию извне...
   Я попытался вложить патроны в барабан и едва не выронил их. Инвалидная команда какая-то...
   Удар, ещё удар... Кажется, Якову удалось собраться и начать теснить орка.
   Или нет... Проигнорировав удар целителя, одержимый нанёс встречный - и человек отлетел к стене. Патрон наконец встал на место, я поспешно защёлкнул барабан...
   Выстрел. Попадание определённо было, но... На разведку Драрг отправился в броне, и сейчас было попадание, но не было пробития. Ещё выстрел... На этот раз брызнула кровь, но орк продолжил двигаться. Нужно было брать станнеры...
   Внезапно из того же коридора, откуда появился Драрг, на нас беззвучно хлынула волна пламени... я едва сдержал рефлексы, требовавшие прикрыться щитом. Скорее всего, иллюзия...
   ...в следующий момент в конце коридора показалась ещё одна фигура, от которой и шло пламя...
   Огонь нахлынул, затопив помещение; жара, как я и подозревал, не было, но давление духов резко ослабело. Всего на секунду, но этой передышки мне оказалось достаточно, чтобы снова "связать" Драрга щитами.
   - Яков, можешь его связать?..
   - Сей...
   - Я о нём позабочусь - перебила целителя Кугра, доставая верёвки.
   - Как ты здесь оказалась? - осведомился с усилием поднимающийся целитель.
   - На крыльях любви... - тихо пробормотал я, однако хаоситка расслышала и ухмыльнулась.
   - Почти. Уговорила гнома запустить меня на торпеде.
   - Вот безбашенная... - пробормотал я. - Спасибо за помощь.
   Хаоситы более устойчивы к атакам духов, чем практически любой другой вид - кроме тёмных, возможно - и пламя с порцией хаоса тоже не по вкусу обитателям астрала, так что её помощь действительно очень в тему. Знали бы, с чем придётся иметь дело, сразу взяли бы с собой - или, скорее, отправили вместе с Драргом.
  
   С помощью рогатой, время от времени обдававшей помещение освежающим пламенем - если оно и мешало капитану, она ничего не сказала - держаться стало намного проще; я даже смог укрепить свой барьер. Под конец духи, почуяв, что проигрывают, предприняли последнюю атаку всеми оставшимися силами, организовав одновременно нападение пары кадавров, полтергейст, и отчаянные попытки захватить хоть кого-то, но - мы выстояли.
   - Готово - сообщила капитан, и летавшие в воздухе предметы вдруг попадали на пол. Я обернулся... капитан тоже падала.
   Я едва успел её подхватить.
  
   Полностью взять под контроль повреждённый алтарь с его взбунтовавшимися обитателями София не смогла, но того, что она сделала, было достаточно, чтобы кораблём можно было относительно безопасно управлять. Тем не менее, пастыря на борт для осмотра сопровождали мы с Кугрой вместе - я поддерживал барьер, рогатая держала наготове пламя хаоса.
   Драрг оставался без сознания, и фиксацию я на всякий случай не убирал; раны Яков исцелил, и в целом серьёзных последствий быть не должно, но его нужно будет показать специалисту - в экипаже "Коршуна" таковых нет, к сожалению.
   По крайней мере, с местной живностью проблем не было...
  
   Так вот, медленно и печально, с эльфийским судном на буксире и орком в фиксации, мы поплелись обратно. Что именно приключилось с кораблём и его командой - сложно сказать, но наш трофей действительно пострадал не сильно, и несмотря на некоторую устарелость, должен стоить приличные деньги. Всё-таки на трофеях зарабатывать выгоднее, чем с перевозок - по крайней мере, если продавать их официально, за нормальную цену.
  
   Клиент на встречу не явился.
   Не то, чтобы это кого-то удивило; к этому времени уже у всех в экипаже были подозрения относительно личности нашего нанимателя, подозреваю. Наверняка тоже одержимый...
   В любом случае, по итогам этой истории перед нами встала проблема. Нет, Драрга вылечили, хотя ходил он после этого мрачный и смурной; сложность была в том, что делать с повреждённым трофейным алтарём, который по результатам расследования вернули нам. Владельцев удалось установить, но это оказался небольшой род, прекративший существование. В итоге ситуация получилась довольно странная: нам досталось имущество вроде и ценное, но никому не продать; вроде и полезное, но не использовать; и к тому же небезопасное. София пыталась придумать, как его использовать, однако она хоть и эльфийка - полуэльфийка - но не специалист, так что прогресса не было, и хорошего настроения это ей не прибавляло; вдобавок следить за тем, чтобы от алтаря не было проблем, тоже приходилось ей. Я, посидев над книгами, сумел создать продвинутую версию астрального барьера - не без помощи самой капитана и канонира - но это не решало основной проблемы. Понятное дело, специалиста по эльфийским алтарям предков найти сложно, к тому же у меня сложилось впечатление, что капитан очень не хочет привлекать к этому посторонних.
   Тем не менее даже за всем этим нельзя сказать, что другие дела не шли. Через пару дней капитан напомнила мне о просьбе помочь ей в потенциально опасном деле, и, снова получив согласие, объяснила, что речь идёт о встрече с представителями... скажем так, не совсем законной организации. "Лалай Акхе", ветвь одного из торговых союзов, занимающаяся эксплуатацией разницы законодательств различных планет, сбором информации, переговорами с пиратами, а временами и откровенным криминалом. В настоящий момент отношения с ними у нас, как бы это сказать поточнее... Несколько натянутые. Когда мы только открыли бизнес, местная банда пыталась нас "крышевать", но мы отбились, и больше к нам не совались; так вот те бандюки, хоть и не входят в "Лалай Акхе", но связаны с ними, так что возникли некоторые трения. С другой стороны, капитан хотела получить доступ к их возможностям сбора информации... В общем, нужно договориться, сохранив свою позицию, но возможны эксцессы. А учитывая местные законы, лучше взять с собой меня, чем Лао...
   Уинкинсон, впрочем, тоже отправился с нами.
   - Я бы предпочла попозже, чтобы Конрад окончательно пришёл в себя, но назначили на этот день - вздохнула София.
   - Я справлюсь, госпожа Тан - заверил орк. Как настоящий профессионал, он понимал, что винить себя за провал с духами глупо, противник был слишком силён, но был намерен не допустить нового провала. Н-да, хорошая у нас команда... Вернее, у Софии. Эта парочка - именно её свита...
   Кстати... Есть причины, почему я не делал этого раньше, включая общую занятость и нежелание нарываться, но в ближайшем будущем нужно будет попытаться развести гнома с орком на рассказы о капитане. Они с ней явно давно, так что можно будет узнать о ней много интересного...
   Впрочем, возвращаясь к делу.
   - Косой, сифон нацепи так, чтобы можно было его быстро снять и спрятать - посоветовал орк. - А то всякое возможно, с городовыми у них наверняка какие-то зацепки есть.
   Я кивнул; мысль была вполне разумная. Хотя прихваченные гномом на всех газовые маски были, на мой взгляд, уже перебором...
  
   ...Или нет.
   Встреча проходила в небольшом ресторане на окраине, и судя по виду, поведению и взглядам обслуживающего персонала, они работали на наших "партнёров" по переговорам, и были готовы к любому раскладу. Как бы не пришлось действительно газовые гранаты кидать...
  
   Впрочем, сам переговорщик, немолодой мужчина-человек, появившийся в сопровождении довольно стильной серошёрстной шаиссы с кисточками на ушах, был вполне вежлив и неагрессивен. Конечно, это ещё ничего не значит, но всё лучше, чем если бы сразу начал наезжать...
   Драрг, похоже, отслеживал всё, что происходило вокруг, Уинкинсон внимательно слушал беседу, а я следил за шаиссой. Если что, она станет наиболее вероятной угрозой, так что нужно будет прикрыть капитана и по возможности фиксировать кошку... знать бы ещё, на что она способна. В её платье и шерсти вполне можно спрятать какое-то оружие, не говоря уж о прочной нити...
   Естественно, моё внимание не прошло мимо неё, но мохнатая только вежливо улыбнулась и предложила угощаться.
  
   Кажется, мы зря беспокоились... Капитан его уболтала. Представитель "Лалай Акхе" заявил, что никаких претензий к нам нет, и согласился в качестве шага к сотрудничеству купить наш трофей - по не слишком заниженной цене, без алтаря. Они как раз начали обговаривать отдельно продажу последнего, когда уши шаиссы насторожились и она начала принюхиваться; Уинкинсон тоже нахмурился, а в следующий момент оконное стекло разлетелось осколками.
   Ещё до того, как следующее окно последовало за первым, и прежде чем прогремел первый взрыв, я на рефлексах, вбитых ещё в учебке, накрыл весь наш стол куполом со свето- и шумоподавлением.
   Правильное решение. Спасибо инструкторам... Вспышка и грохот вывели из строя собравшихся внутри помещения, а затем взорвалась вторая граната, осколочная, пробарабанив по щиту металлическим градом.
   И по плоти. В наполненном мебелью помещении одна граната не могла накрыть всех, но в следующий момент в ресторан ворвалась вооружённая группа в закрытых шлемах.
   Пистолетные выстрелы немедленно стихли, стоило нашему пастырю хлопнуть в ладоши, однако в руках нападавших было и холодное оружие. Цверг, доккальв, шаисс... Гоблин, вроде...
   Один из немногих уцелевших сотрудников ресторана - или, скорее, "Лалай Акхе" - плеснул кипятком в доккальва, но немедленно получил метательный нож в глаз от гоблина.
   В руках Драрга возникли станнер и пневматический стрелометатель производства Уинкинсона; у шаиссы - пара недлинных изогнутых клинков. Они переглянулись, кивнули друг другу, и я выпустил их из-под купола, сжав его на нас с Софией и Уинкинсоном и переговорщике.
   Хвостатая взяла на себя доккальва и гоблина; орк - цверга и шаисса. Я же, продолжая удерживать щит, следил за происходящим - и окружением. Не факт, что их только четверо...
   Увы, но Драргу пришлось немедленно уйти в оборону. Как телохранитель, он пришёл на встречу в лёгкой броне, но сравнивать её с доспехом цверга было нельзя; как бы ни был хорош орк, цверги не просто так известны как сильнейшие наземные бойцы.
   Натиск закованного в латы коротышки заставил Драрга попятиться; ну, он не может не понимать, что я поддержу его, если они приблизятся достаточно.
   Однако... Вынужденный сосредоточиться на защите от топорика цверга, Конрад упустил момент, когда шаисс рванулся вперёд - к своей соплеменнице.
   Кошка, причудливо выгнувшись, словно в её теле нет костей, пропустила меч сородича рядом с телом, потеряв клочок ткани с платья и клок шерсти с тела, и практически перетекла в новую позицию, чиркнув кончиком клинка по его ноге - однако, в свою очередь, упустила доккальва. Серокожий эльф, вооружённый парой странных клинков с поперечными рукоятями, проскочил мимо неё и бросился к нам. Удар щитом... но пузырь лопнул, столкнувшись с клинком. Хренов профи...
   Следующую серию моих атак доккальв нейтрализовал столь же легко и непринуждённо; удар по куполу... Моё творение выдержало, но было очевидно, что долго не продержится. Я бросил взгляд на Уинкинсона, скрывшего руки в широких рукавах своего балахона; он наготове, но не спешит действовать - думаю, тоже опасается, что мы видим не всех врагов. Ладно...
   Сквозь щит к цвергу метнулись несколько шариков-пузырьков. От одного он уклонился, но остальные просто вновь разрушил... ошибка.
   Шарики взорвались.
   Несколько часов я сжимал воздух в эти контейнеры, и сейчас он освободился. Нельзя сказать, чтобы это было так уж мощно, на таком малом расстоянии...
   ...отстой. Он выдержал; похоже, какой-то амулет. Эльф пошатнулся, едва удержав равновесие; кажется, воздушным ударом ему вывихнуло ногу, но я уже отмечал, что эти сволочи очень выносливы. Он быстро оправился и снова атаковал купол. Удар, и наша маленькая крепость рассыпалась.
   В следующий момент доккальв отлетел в сторону, истекая кровью. Щит-труба с металлическими шариками и ещё одна воздушная капсула вместо пороха; с истощённым амулетом и повреждённым предыдущей атакой доспехом эльфу хватило.
   Толчок и удар... Правое плечо разорвала боль; я ударился об пол. Пуля пробила персональный щит, который я поставил, когда доккальв бросился к нам; откуда стреляют?
   Я выставил щит в примерном направлении, откуда прилетела пуля; одно направление, максимум прочности. Я пользуюсь только сифоном и аккумулятором, мои энергорезервы ограниченны...
   Из рукава пастыря вылетело нечто; какая-то сфера с пропеллером. Устройство умчалось прочь, а сам вовремя толкнувший меня в сторону гном присел рядом, занявшись моей раной.
   Где-то неподалёку послышался взрыв. Н-да... Ухх!
   - На базе Жмень обработает, а пока сойдёт - спокойно сообщил Уинкинсон, покрывая дырку в плече какой-то желтоватой мазью и заматывая бинтом. - Ты же можешь продолжать?
   - А то ж - отозвался я. Хмм... - Боль слабеет, анестетик?
   Он кивнул и вскинул руку в направлении гоблина. Негромкий хлопок... и коротышка каким-то образом уклонился от летящего к нему снаряда.
   Он ухитрился избежать и следующего, однако "арбалет" Уинкинсона мог стрелять очередями, и отличался хорошей точностью; десяток острых штырьков со стабилизаторами не оставили возможности уклониться от всех...
   Хотя темнокожий, кажется, сумел избежать фатальных ранений, из игры он выбыл. У Драрга и шаиссы осталось по одному противнику; снайпер похоже, был тоже только один.
   Осмотревшись, пастырь подошёл к лежащему на полу доккальву и защёлкнул на его руках наручники. Блин, чего только он с собой не таскает... В любом случае, правильно - было бы неприятно, если бы эльф вдруг встал и ударил в спину.
   Я присел, оценивая ситуацию. К сожалению, она была не так хороша, как хотелось бы: цверг уверенно теснил Драрга, уже получившего пару лёгких ранений, в сторону от нас. Противник шаиссы, несмотря на неудачное для него начало, тоже побеждал... дерьмо. "Наша" кошка упала, выронив оружие; из рассечённого бока текла кровь.
   Пнув её в голову, вражеский кошак прыгнул в направлении Драрга... э?
   На лету он изменил направление, избегая выстрела пастыря. Амулет, или собственная способность... неважно.
   В любом случае, это заставило его изменить цель. Шаисс снова прыгнул - на ближайшую стену; ещё один болт вонзился в другую стену напротив того места, где он только что стоял, затем - в то место, от которого он сейчас оттолкнулся, прыгая на гнома...
   ...кошак врезался в небольшой прозрачный щит, который я развернул перед Уинкинсоном из очередного "пузырька". Он среагировал мгновенно, но даже маленькой заминки было достаточно пастырю, чтобы всадить болт ему в голову.
   ...Или нет. У гнома закончились боеприпасы - он высадил большую часть обоймы в гоблина.
   Шаисс совершил кувырок и обрушился на гнома - однако колёсный протез того хоть и уступал в некоторых отношениях ногам, но позволял двигаться по относительно ровной поверхности значительно быстрее. Пастырь отбил металлическим наручем удар закреплённого на ноге кошака лезвия, но даже при умении гнома постоять за себя, ему требовалась срочная помощь.
   Я швырнул в шаисса тарелку, однако левой рукой не только промазал, но даже не вызвал у него никакой реакции. Дерьмо, Уинкинсон долго не продержится... Кошак отрезал ему путь к отступлению в моём направлении, и в целом из-за обломков мебели и тел гному сложно маневрировать, в то время как хвостатый чрезвычайно подвижен, несмотря на рану на ноге.
   Клинок шаисса обрушился на гнома, выбив из его руки "арбалет"; клинок во второй руке метнулся к сердцу...
   ...кошак отлетел в сторону, нанизаный на длинное прозрачное копьё, "вырастающее" из моей руки. Щит нельзя "прорастить" сквозь объект, но им можно ударить, как объектом... К счастью, в этот раз я попал в цель.
   Цверг внезапно упал. Его ноги подкосились, и он обрушился на пол - лицом вперёд. ?.. Что с ним? Это не работа заполучившего ещё несколько ранений Драрга.
   Внезапно я обнаружил, что в паре шагов от него с окровавленным кортиком стоит персона, о которой, как с удивлением осознал, я совершенно забыл. София Тан, наш капитан...
   - Внушительная способность маскировки... - пробормотал я.
  
   Думаю, если бы не удалось защитить переговорщика, у нас были бы большие проблемы; а так - просто проблемы.
   В настоящий момент оная персона находилась у нас в офисе; он нанял нас в качестве временной охраны. Его предыдущая телохранительница-шаисса была вроде бы жива, но медики забрали её в тяжёлом состоянии и не ручались за жизнь.
   Но самое главное - атаке подверглись не только мы. Кто-то пытался ликвидировать всю городскую ветвь "Лалай Акхе"... И небезуспешно.
   По словам нашего текущего клиента, решившего не скрывать эту информацию - "всё равно в секрете не сохранить, а вы сейчас тоже втянуты" - они потеряли добрую половину личного состава в городе. Как и в нашем случае, работали профессионалы - по крайней мере, профессиональные бойцы. Нападения не были тихими, так что это явно была демонстрация силы; чую, грядёт большая заварушка и передел власти...
  
   Хмм. Видимо, этот человечек был достаточно значимой фигурой: вокруг нашего офиса собралась, похоже, большая часть его организации из тех, кто выжили в городе. Он нанял нас до конца дня, и заплатил за использование офиса, но всё же меня это напрягало. Слишком много проблем... Если они проиграют свою маленькую войну, то и нам достанется, но даже если выиграют, не обойдётся без минусов. С околокриминальными кругами вообще лучше не иметь близких отношений... Во всяком случае, я - убеждённый сторонник этой позиции.
   Суетились они сильно; видимо, припекло основательно. Впрочем, без "видимо"... Масштабность наезда уже говорит сама за себя. Вооружённая охрана вокруг здания, переговоры по привезённой радиостанции... Капитан тоже поучаствовала в совещании.
   - У нас есть работа - сообщила она, появившись из кабинета. - Курьерская, доставка сообщения.
  
   Ну, что я могу сказать... Покинуть планету на ближайшие пару дней - хорошая идея. А тут ещё и платят... С другой стороны, с этим сообщением тоже можно серьёзно встрять, но в данных обстоятельствах хорошей альтернативы, скорее всего, нет.
   Определённо, остальные члены экипажа были того же мнения; Уинкинсон кивнул.
   - Когда?
   - Немедленно, время важно. Нужно проскочить быстро и незаметно...
   - Нас могут попытаться перехватить? - на ходу спросил я. София кивнула.
   - Это одна из причин, почему нас наняли - мы можем проскочить незаметно, постоять за себя, если это не удастся, и сбежать, если противник слишком силён. "Коршун" изначально создавался для таких целей...
  
   Письмо нужно было доставить в штаб-квартиру организации; видимо, изложение ситуации и просьба о подкреплении. Я вообще-то ожидал, что у них будет возможность передать сообщение через астрал, но - не важно.
   Вообще-то я, памятуя... насыщенность событиями последних месяцев, предложил перед вылетом принести жертву Его Колючести, но капитан отказала, сославшись на спешку. Саму идею, впрочем, признала дельной, и пастырь пообещал провести ритуал на борту. Хотя он служит и другому богу, но Талох с Маёжем в нейтралитете, так что может прокатить. Тем более, даже если бы ритуал проводил жрец Маёжа, никаких гарантий всё равно нет... Божество внезапных неприятностей вообще непредсказуемо, ввиду чего и жрецов у него мало.
   В любом случае, хотя результаты жертвоприношения остались неизвестны, но это лучше, чем ничего. Опасность в последнее время слишком близко, чтобы пренебрегать мерами предосторожности.
  
   Штаб "Лалай Акхе" находился на планете Солли; по большей части сельскохозяйственный мир, большую часть населения которого составляют полурослики.
   ...Так, погодите.
   - Кугра, пока мы не прибыли и я не забыл, нам нужно кое-что обсудить - сообщил я, отыскав хаоситку в столовой вместо её обычного поста у орудий.
   - Нет, ты не в моём вкусе - сходу отмазалась она. - Хотя-а...
   - Не, об этом как-нибудь в другой раз - отозвался я. - Ты же собираешься посмотреть планету?
   - А то ж! Для чего я, вообще, на корабль устроилась?
   - Я так и понял. Так вот, это планета хоббитов... в смысле, полуросликов. Кстати, забудь, как я их сейчас назвал... В общем, я хотел сказать, что тебе лучше не выходить в город.
   - Почему? - заинтересовалась девушка.
   - Потому что я уже представляю, как ты обращаешься к кому-то из аборигенов "эй, малявка!" - буркнул я. - Хоб... полурослики, чтоб ты знала, народ, который возвёл мстительность в ранг государственной политики. "Я не злопамятный, поэтому всё записываю" - это про них. Их совет мудрецов однажды посчитал, что основательно мстить, чтобы неповадно было, экономически выгоднее, чем содержать армию, и это сработало, блин. Сами по себе они ребята неплохие, но очень дотошно относятся к вопросам мести. Обидишь кого-то, а потом не будем знать, откуда ответка прилетит, и в какой форме...
   - "Не злопамятный, поэтому всё записываю"? - переспросила рогатая. - Хорошая мысль... Нужно будет завести записную книжку.
   - Это всё, что ты вынесла из моего объяснения? - едко спросил я.
   - Да поняла я всё! - отмахнулась она. - Всё нормально будет, не заморачивайся.
   Грёбаная подростковая самоуверенность... Узнаю, сам такой был. В другой ситуации я и не стал бы заранее предупреждать - объяснил бы по итогам - но сейчас может статься, что всему экипажу из-за неё будут проблемы. Возможно, стоит поговорить с капитаном, чтобы не давать рогатой традиционной увольнительной.
   Дойти до кают-компании я не успел: зазвучал сигнал тревоги, а затем и оповещение.
   - Экипажу: занять боевые посты. Поблизости потенциальный противник...
   Подняв "сенсорный", более чувствительный, чем стандартный, щит, я нахмурился: противник определённо был не один. Группа небольших кораблей... Разномастных... Я нахмурился ещё больше. Впрочем, мы всё же на торговом пути - возможно, это "караван" торговцев, прикрывающих друг друга вместо нормальной охраны.
   - Опознавательные сигналы неактивны - сообщила кэп. - Похоже, это пираты.
   Я вздохнул. Ну да... Идут группой различных малых судов, но при этом без опознавалок - пираты, кто ещё... Хотя могли быть и беженцы, но сейчас-то войны нет поблизости.
   В любом случае, моя задача та же - держать щиты на тот случай, если нас обнаружат и откроют огонь...
  
   Обнаружить вроде бы пока не обнаружили, но двигались на сближение, а чем меньше дистанция, тем проще заметить. Из соображений всё той же незаметности капитан уменьшила ход, когда засекла их присутствие, но сейчас, убедившись, что они приближаются, мы снова ускорились. Кажется, в этот момент они нас засекли - во всяком случае, тоже ускорились - но мы всё-таки не просто так стали чемпионами регаты.
   Или, попросту говоря, в искусстве драпать у нас мало соперников.
   Мы не успели как следует оторваться, когда я засёк новую волну; на этот раз - одиночный, довольно крупный корабль.
   - ...Жёлтая тревога - сообщила капитан. - Принят опознавательный сигнал пиратского корабля "Гром".
   Знакомое название... Это корабль известного в здешних местах пирата, Анатолиса Паноптис. Входящего в список "претендентов на исполнение пророчества", к слову.
   "Коршун" резко изменил направление. Похоже, капитан его опасается, и предпочла уйти в сторону, чтобы держаться подальше. Он двигался навстречу нашему предыдущему курсу, а сейчас мы обходили его по большой дуге.
   Пока мы совершали этот маневр, я ощутил приближение предыдущей группы; курс "Грома" тоже изменился. Немного позже неизвестные пираты начали какой-то маневр, кажется, разворот, однако "Гром" атаковал - любимой техникой Лао, возмущением эфира, замедляющим корабли. Однако эта версия была значительно масштабнее и не локализованной; она захватила огромную территорию вокруг атакующего корабля.
   ...Зацепив и нас...
   ...и сбивая маскировку.
   Считаные секунды спустя я содрогнулся, воспринимая удар по щиту.
   - Красная тревога! - сообщило оповещение. - Мы атакованы. Шанс победы незначительный, отступаем.
   Ещё один залп; ухх... Силён. Но, по крайней мере, чувствую только грубую силу - похоже на огонь амулетных фиксированных орудий, запитанных от мощного ядра. Тяжело, но выдержать можно, у нас энергосистема тоже неплохая, а мои щиты эффективнее обычных.
   Капитан сбросила маскировку, сосредоточившись на скорости и защите; однако противник не отставал. И, кажется, я ощутил волну от пары уничтоженных кораблей... Проклятье, из двух вариантов он решил преследовать нас.
   Несмотря на больший размер и продолжающиеся атаки, "Гром" не отставал. Не зря у него такая внушительная репутация... Ходят даже слухи, что на нём стоит ядро реликтового корабля какого-то аристократа. И сейчас это утверждение выглядело похожим на правду...
   Так. Что я могу сделать в этой ситуации?
   Если подумать... Самым эффективным будет... Молиться. Всем богам, которые могут как-то помочь...
   Мои щиты пока держались, но напор пирата не оставлял сомнений, что даже если выдержу я, в какой-то момент не выдержит наша энергосистема. Несмотря на её элитность в сравнении с большинством, тем более кораблей класса "Коршуна" - и даже "Грома" - эльфы никогда особо не гнались за мощностями и не полагались на них; однако сейчас большинство нашего экипажа не было эльфами. А в чистой мощи противник явно выигрывает, даже с учётом её не слишком эффективного использования... По сути, именно последнее позволяет нам пока держаться.
   И ведь этот урод даже не предложил нам сдаться - просто пытается уничтожить...
   Я принялся читать рекомендованные молитвы покровителям эфироплавателей...
   ...И ощутил появление ещё одного корабля. Неужто сработало?
   - Косой, сможешь прикрыть торпеду? - оторвал меня от оценки изменения ситуации голос Уинкинсона из коммуникатора.
   - Слишком мощные удары, автономный щит не выдержит - отозвался я. - Если ударит тем же, что и по нам, то ставь его, не ставь - разницы никакой. Даже я не могу обойти ограничения автономок...
   - ...Всё-таки сделай, что сможешь.
   - Сделаю всё возможное.
   Чтобы защищаться, нужно больше энергии, расходуя больше энергии на щиты, корабль замедляется, мы замедляемся - по нам чаще попадают... Замкнутый круг. Мы даже не пытались огрызаться в ответ: щиты у него хоть и стандартные, но тоже соответствующие, а атака - это опять же энергия... Единственный шанс - замедлить его торпедой и оторваться.
   Новый удар... Дерьмо. Похоже, этот я не смог блокировать полностью. Вообще-то это нормально, какая-то часть энергии обычно проходит, для того корпуса и бронируются, но мы не можем позволить себе повреждения - они могут повлиять на ход. Вся надежда, что идея пастыря сработает...
   Уинкинсон хотел, чтобы капитан замаскировала заградительную торпеду, а я прикрыл от случайных попаданий; нам нет нужды в прямом попадании, достаточно задержать пирата и смыться. Шанс есть, но если торпеду засекут и собьют слишком рано, то в зоне нестабильности завязнем мы сами, и это уже кранты.
   - Если повезёт, они отвлекутся на новый корабль... - произнёс я. Хотелось бы...
   - Сообщение на канале общей связи - внезапно сообщил Ассай. - Включаю.
   - Его сиятельство граф Олио ор Блистательный де Гизамо приказывает пирату Анатолису Паноптис немедленно прекратить противозаконную деятельность и сдаться! - сообщил смутно знакомый голос. - В противном случае он будет уничтожен...
   - Его крутейшество могучий пират Анатолис Паноптис ор Гром де Гора великодушно предлагает графу Олио ор Блистательный де Гизамо пройти на х*й - отозвался мужчина, определённо с борта Грома. - Убейся, аристо. Не так больно и стыдно будет.
   - Вы выбрали смерть - отозвался первый голос. Сам граф, или кто-то из его помощников? Неважно, главное, это наш шанс...
   Атаку аристо я не ощущал, но "Гром" слегка вздрогнул; определённо, это шанс... Торпеда пошла.
   Детонация... Есть. Пират всё же заметил и сбил торпеду, но слишком поздно. Взрыв не нанёс ему урона, однако его скорость резко упала; а учитывая наличие на хвосте разозлённого аристо в фамильном корабле...
   Дистанция между нами наконец принялась разрываться.
  
   Пару часов спустя признаков преследования всё ещё не было; если пират и уцелел, ему определённо было не до нас. Однако драпали мы, что называется, "со всех ног", и это сказалось; при первой возможности потребуется ремонт. Пастырь вполне в состоянии провести его и в эфире, но не на ходу - а останавливаться всё же не стоило. Тем более, что и работа у нас срочная... Доставим письмо, тогда уже и подремонтируемся.
   К счастью, новых неожиданных встреч в эфире у нас не было; мы благополучно добрались до Солли. И, что в других обстоятельства было бы досадно, а сейчас вызвало вздох облегчения, увольнительных в этот раз не дали.
  
   Отвозить письмо клиенту капитан отправилась в сопровождении одного орка; видимо, считала дело безопасным, а Драрг - на всякий случай и для солидности. А я... Ну, да. Традиционно оказался вынужден присматривать за Кугрой, которая определённо была настроена слинять в самоволку. Ну, у нас, конечно, не военный корабль, но в данном случае точно нужно поддерживать дисциплину.
   В итоге пришлось дать этой... недорослю по рогам. В буквальном смысле - зафиксировал щитами и отвесил затрещину. А что поделать, если словами не понимает?
   - Дрессируешь дочурку? - осведомился Ассай. Угу, шуточки о том, что хаоситка у меня как дочка на воспитании, потихоньку начали ходить в экипаже...
   - Вроде того - вздохнул я. - В самоволку улизнуть хотела, а там полурослики.
   - Да, это серьёзно - согласился чешуйчатый. - Лучше сейчас получить по рогам, чем потом остаться без них. Будут висеть у кого-нибудь в доме над камином в качестве трофея... Или на пищевые добавки перетрут. Некоторые верят, что они повышают потенцию.
   Кугра скептически хмыкнула.
   - Ну, такое маловероятно, конечно, - признал я - но возможно. В любом случае, сейчас не та ситуация. Может статься, что нам нужно будет срочно отплывать, так что нет времени на прогулки с неприятностями. Да и вообще...
   - А насчёт "вообще" - можно купить индульгенцию - заметил дрейк.
   - В смысле?
   - Ну, местные недавно открыли новый бизнес - пояснил навигатор. - В храмах Сигры продают индульгенции на мелкие и средние обиды. Если кто-то делает заявку на месть, они её нейтрализуют.
   - Это в духе полуросликов - хмыкнул я. - Практичность... А на крупные не продают?
   - Нет, крупные - это уже политика. Просто так их не купить... о, а вот и капитан.
   - Приготовьтесь к отбытию - сообщила София. Я попытался угадать её настроение по лицу; получалось, что она сама не слишком уверена, хорошая ситуация или плохая. Хотя капитан и неплохая актриса, сейчас ей притворяться нет смысла...
  
   Я был прав. "Лалай Акхе" всучили нам ещё одну срочную доставку... И всё бы ничего, но доставить письмо - и, возможно, провести переговоры - следовало на планету Гора. Главное пиратское пристанище как бы не всех окрестных сфер...
   Как оказалось, аристо грохнул-таки Паноптиса, а поскольку тот являлся, фактически, правителем этой мутной планетки, насколько у пиратов может быть правитель, сейчас там должен будет начаться бардак и передел власти. И вот наши наниматели хотели половить рыбку в этой мутной воде...
   Ну, по чести, у них нет большого выбора - если они не будут пытаться контролировать происходящее, их самих съедят. А мы, как бы, подходим по профилю для этой работёнки... Но они явно должны были предложить кэпу нечто соблазнительное, раз она согласилась на эту авантюру. Возможно, и припугнули заодно...
   - На самом деле миссия не такая опасная, как можно подумать, но неприятная, конечно - сообщила она собравшемуся в кают-компании экипажу. - На самой Горе и в её окрестностях соблюдаются определённые правила поведения, и посетителей не трогают; о гибели Паноптиса они, скорее всего, ещё не знают, так что борьба за верховную власть ещё не началась, и сохраняется относительный порядок. Плюс, нам обещали серьёзное сопровождение, и если оно будет недостаточно серьёзным, я, скорее всего, всё же откажусь от этого поручения.
   - Надеюсь, хотя бы вознаграждение будет достойным... - пробормотал Жмень.
   - Их вознаграждение меня устроило - ответила капитан, и я заметил, как переглянулись орк с гномом. Понимающе так... Хм-хм-хм. Ассай, кажется, тоже обратил внимание, насчёт остальных не уверен. - В общем, сейчас с нами должны связаться, и по итогам этого общения мы вылетаем либо нет.
   - Есть запрос - кивнул дрейк. - Вывести на общий экран или вам лично?
   - Общий - ответила кэп.
   Большой экран на стене загорелся, и на нём возникло знакомое лицо... даже два знакомых лица. Человекоподобная шаисса и её наниматель...
   - Джерри, ты уверен, что правильно приносил жертвы? - хмуро осведомился орк. - Потому что я чую, что наши неприятности только начинаются...
  
   Ну, не знаю насчёт чутья Драрга, но пока что, тьфу-тьфу, всё шло неплохо. Мстить аристо за своего босса пираты вряд ли станут, даже когда узнают, что это был он, и в целом его корабль прекрасно отпугивает горячие головы - фамильный корабль есть фамильный корабль, даже если небольшой. Был, правда, тот факт, что граф тоже в числе претендентов на исполнители пророчества... но я надеялся на лучшее.
   И в любом случае не собирался расслабляться рядом с ним.
  
   Всё же сразу отбыть мы не смогли; граф заявил, что у него есть некие дела, которые совершенно необходимо выполнить перед отбытием. Подозреваю, что он получил-таки свою долю повреждений в бою с пиратом, но не хотел этого признавать. Мы тоже воспользовались этой парой часов с толком: Уинкинсон не только завершил наш ремонт, но и сварганил ещё одну торпеду взамен использованной. По крайней мере, не стал разрисовывать её в цветочек - эта выглядела как хищная рыба с оскаленной пастью...
   ...а, это не его работа - Яков на пару с Лао постарались.
  
   Судя по всему, информацию об уничтожении главного пирата сферы придержали, так что эта заминка роли не сыграла; во всяком случае, наниматель не подгонял, несмотря на очевидную важность задания. Скорее всего, они попытаются пропихнуть своего ставленника, или по крайней мере того, с кем налажены связи... Полностью уничтожить пиратство почти нереально, а если не можешь уничтожить - контролируй. Полностью контролировать пиратство они, конечно, не смогут - никто не даст, попросту - но определённые связи могут быть весьма полезны для бизнеса, особенно такого околокриминального, как их. Однако меня беспокоила одна мысль: они ли одни такие умные?..
  
   Добрались до места мы действительно без неприятностей. На подходе местные подходили проверить, кто пожаловал, но лезть на рожон не стали - фамильный корабль исправно выполнял свою роль пугалки.
   К сожалению, только эту роль он и был способен выполнить. Аристократы мало где пользуются популярностью, а пираты и вовсе их в большинстве своём ненавидят, так что для ведения переговоров граф, или его вассалы, не годился; потому письмо и доставляли мы, хоть и с ним в сопровождении, а не он сам. Интересно, к слову, как аристо уговорили на это... Хотя если судить по отзывам о графе, он мог бы и сам вызваться.
  
   Не знаю, чего именно я ожидал, но порт выглядел вполне обычно и немного провинциально - существенно лучше, чем можно предположить при словах "пиратское логово". В принципе, мы приземлились в планетарной столице - но это был, по сути, единственный крупный город на планете. Относительно крупный.
   Хотя чётких законов здесь не было, их с успехом заменяли обычаи и правила поведения; к счастью для новичков в этих делах, коими мы являлись - даже Ассая сюда ещё не заносило - наниматель выдал нам брошюру с описаниями этих обычаев, которую вся команда проштудировала по пути. В целом всё просто и ожидаемо, но лучше выучить заранее - меньше проблем. Самое забавное, что в отличие от "цивилизованной" планеты полуросликов, здесь наша хаоситка могла чувствовать себя почти как дома: правила поведения отличались не слишком. В первую очередь - "не уверен в своих силах - не нарывайся"...
   Хотя во всё той же брошюре утверждалось, что основные городские зоны безопасны, на встречу мы отправились всей командой. Не только для надёжности, чтобы местные не нарывались, но и для демонстрации силы, если придётся вести переговоры. Вернее даже, не силы, а того, что мы тоже кое-что из себя представляем - местная версия почётной делегации. Понятное дело, все с оружием; скорее всего, на месте разоружат, но в городе ходить без оружия почти неприлично. Почти все, кого мы видели, двигаясь по нужному адресу, носили и холодное оружие и стрелковое, иногда нескольких видов. Причём если разные виды стрелкового оружия понятно, необходимость - неизвестно, на какого жреца можно напороться - и, скажем, пару сабля-нож я могу понять, то некоторые типы меня удивили: взять, к примеру, какого-то зеленоволосого парня без стрелкового оружия, но с тремя мечами на поясе. Или меланхолично жевавшего соломинку мужчину, у которого на шее сидела девочка в широкополой шляпе, а за спиной висел здоровенный тубус с кучей одинаковых мечей... Странная публика, в общем.
  
   ...Кажется, я понял, чего хочу.
   Особняк Джакомо Олиньери, адресата послания, был... Клёвым. Трёхэтажный дом, не слишком большой, но и маленьким не назвать; без излишней вычурности, но хорошо отделаный как снаружи, так и внутри; неплохой сад; и, главное, обслуга. Женская, и весьма привлекательная, даже шаисса хорошо смотрится, хотя я и не любитель мохнатых - мне как-то человечки и эльфийки ближе... В числе здешних служанок были и те, и те.
   Я представил капитана в наряде служанки. "Да, хозяин, чего прикажете"... Гм.
   Не-ет. Не стоит об этом думать... Во всяком случае сейчас, в обстановке, которая может перейти в боевую. Возможно, когда останусь один в своей каюте...
   Как бы там ни было. Как я и подозревал, охрана из пары цвергов, хаосита, и человека (жреца, похоже, но чьего именно - я не понял) предложила нам разоружиться, но довольно вежливо, и обыскивать не стали; похоже, это скорее формальность, хотя жрец и прочитал молитву своему покровителю, призывающую предупредить о дурных намерениях и оградить от угрозы. Есть у меня подозрение, что служанки не только работу по дому могут делать, но тем больше хочется самому обзавестись таким же...
   К слову, хозяин, похоже, был поклонником эльфийского искусства: образцы можно было видеть то тут, то там. Помимо самих эльфиек (на мой взгляд, это вообще лучшее достижение эльфов за всю историю), в доме были декоративные растения, картины, и даже статуи. Блин, богато живёт, засранец...
   Я ожидал, что хозяин встретится с одной Софией, вызвав её к себе, однако вместо этого он вышел к нам в гостиную, где мы ожидали, пока он закончит какие-то свои дела и освободится.
   Хозяин появился довольным и обнажённым по пояс, в одних широких полотняных штанах. Кажется, я понимаю, чем он был так занят...
   С саблей, тем не менее.
   - У вас ко мне письмо? - осведомился доккальв, изучая нас; его взгляд похотливо прошёлся по капитану. Вот кобель, всё ему мало... Уважаю.
   София кивнула и протянула конверт, выйдя из окружения своей команды. Вместо Олиньери письмо приняла женщина-доккальв; провела по нему ладонью, внимательно изучила, затем вскрыла конверт и извлекла лист бумаги с текстом; повторила процедуру с ним, и только после этого передала хозяину.
   Эльф, читая послание, поморщился, затем поднял бровь, затем задумался... Определённо, в карты он играет не очень.
   - Новости вы принесли... Неоднозначные, да - наконец, произнёс хозяин. - Нужно крепко подумать, прежде чем действовать или отвечать. Приглашаю пока что отобедать.
  
   Видимо, гостей он принимать любил, а уровень нашей потенциальной угрозы снизился до незначительного, поскольку "отобедать" мы устроились все вместе в большой столовой комнате. Нет, понятное дело, при хозяине было пара персон охраны плюс служанки, но всё же будь мы врагами... Ну, для нас всех хорошо, что мы таковыми не являемся. По крайней мере, пока.
   К слову, после похотливого взгляда доккальва я следил за капитаном - на всякий случай лучше быть готовым её прикрыть, мало ли что этому кобелю взбредёт в голову - поэтому обратил внимание на её странную реакцию при входе в столовую. Всего на миг, но она буквально застыла всем телом, словно шокированая; почти сразу же оправилась, так что скорее всего это осталось незамеченным другими, но я был уверен, что мне не показалось. Хмм... Что это было?
  
   - Что скажете о моём хозяйстве? - осведомился хозяин, откусывая кусок мяса с сыром и зеленью.
   - Я вижу, вы интересуетесь искусством... нашего народа? - осведомилась капитан.
   - О? Какая редкость услышать о "нашем" народе - хмыкнул доккальв. - Обычно ваша сторона считает нас разными народами.
   - Я симпатизирую идеям смешения - ответила София.
   - Ну, они мне просто нравятся - сообщил хозяин. - Я не пытаюсь выставить себя знатоком или ценителем, просто подбирал то, что хорошо смотрится и дорого стоит, а потом как-то увлёкся коллекционированием.... Что покрасивее - в дом, что подороже - в заначку на будущее. Вас заинтересовало что-то конкретное, или сам факт?
   - И то, и то - сообщила кэп. - Просто, если глаза меня не обманывают, кое-что в вашем доме создано руками моих родственников... Странными путями ведёт судьба, не находите?
   - Ещё как нахожу - кивнул хозяин. - Нахожу и прибираю к рукам, хе-хе...
   - ...Действительно - согласилась кэп. - Не позволите взглянуть поближе?
   - Почему нет - пожал плечами доккальв.
   Кивнув, капитан отложила столовые приборы, встала, и принялась обходить комнату, изучая картины и статуи, которых в столовой было особенно много: видимо, хозяину они улучшали пищеварение.
   - Весьма любопытно, и я была права - заметила София, закончив обход. - Что вы скажете насчёт предложения продать кое-что из этого? Как вы уже говорили, вам есть чем заменить.
   - Ну, полагаю, мы можем доставить друг другу некоторое удовольствие... - протянул Олиньери.
   - Работы родственника интересуют меня не настолько - сухо отозвалась кэп.
   - Жаль - ухмыльнулся хозяин. - Впрочем, мы ещё можем договориться... варианты есть.
  
   Возможно, я ошибаюсь, но мне показалось, что эти... произведения искусства заинтересовали кэпа больше, чем она старалась показать. Впрочем, даже если так, это можно понять - неизвестно, что с её родственниками, и тут вдруг натыкается на произведение руки одного из них... Я и сам в такой ситутации попытался бы что-то заполучить.
   В общем, София прощупывала Олиньери, а тот определённо забавлялся; однако при всей своей внешней расслабленности хозяин дома то и дело давал служанкам какие-то указания и передавал и принимал записки. Похоже, он уже действует по поводу полученного письма...
   - Ну ладно, думаю, пора заканчивать вместе с обедом - сообщил пират. - В принципе, почему не продать... Я готов даже сделать это со скидкой, но сперва хотелось бы, чтобы вы кое-что для меня сделали. Сама понимаешь, капитан, ваше письмо многое изменит, и я должен торопиться. Каналы обращения информации у меня есть - он похлопал по очередной записке на столе - но для собственной курьерской службы я рангом не вышел... пока что. Ну а пока не вышел, использую наёмников вроде вас. Вы курьеры, вам и карты в руки. Доставьте послание адресату, убедите его присоединиться ко мне или как минимум не препятствовать, и... ну, пускай два любых предмета отсюда - твои.
   - Договорились - кивнула капитан. - Каких сложностей можно ожидать? И ещё один момент - хотелось бы половину вперёд, как всегда. Тем более, с вашей профессией жизнь такая, что неизвестно, что будет с партнёром, когда вернёшься.
   - ...Не доверяешь? - хмыкнул пират.
   - Жизни не доверяю - отозвалась Тан. - Имела опыт с ней общения.
   Олиньери задумчиво и даже без ухмылки, которая пребывала на его лице большую часть времени, глянул на нашу капитана, и кивнул.
   - Договорились.
  
   Ещё раз походив по комнате, изучая "экспонаты", капитан в итоге остановила выбор на небольшой, в руку высотой, статуэтке из какого-то желтоватого материала, - то ли дерево, то ли кость - изображающей полураздетую девушку-эльфийку с кувшином в руках. Нести её пришлось, естественно, мне - если придётся сражаться, мне достаточно одной свободной руки, для пистолета.
   Естественно, после этого в доме пирата мы больше не задерживались; скорее всего, он просто ждал какого-то известного только ему момента, чтобы подвести к этому.
  
   Я ожидал неприятностей, и остальная команда была со мной в этом солидарна - но капитан была довольна. Очень, очень довольна... Пока мы шли по городу, она поддерживала ровное лицо, но на борту постоянно довольно улыбалась, поглядывая на статую.
   Тем не менее, о деле никто не забывал. Аристо обещал нам содействие, и пока мы шли к порту и готовились к отлёту, Ассай запрашивал своего коллегу на борту "Блистательного" об адресате послания; стоит хотя бы примерно знать, с кем придётся иметь дело, и чего от него можно ожидать. Информации было мало, и ожидаемой, но это лучше, чем ничего.
   - Косой, со мной. Поможете со статуей.
  
   Каюта капитана оказалась, как бы это сказать... Более скромной, чем можно было бы ожидать от капитана, и менее скромной, чем можно было бы ожидать от корабля. Койка вполне обычная, одноместная, но пара картин на стенах, выглядящих старыми и дорогими, деревянный резной и лакированый шкаф с двойными дверцами... И статуэтка, похожая на ту, что находилась в моих руках, но у этой девушки в руках были садовые ножницы.
   Когда я согласно указаниям капитана аккуратно поставил вторую статуэтку рядом с первой - на специальную подставку с креплениями - стало очевидно, что это лишь часть композиции из четырёх фигур.
   - У вас талантливые родственники - честно заметил я в процессе размещения приобретения капитана. - Если они родственники, конечно.
   - У тебя есть основания в этом сомневаться? - подняла бровь София.
   - Мне приятно видеть, когда вы радуетесь, так что это попросту неважно, но я уверен, что вы персона более крупного калибра, чем та, кто так радовалась бы просто памятке о родичах - отозвался я. - Хотя мне, конечно, сложно судить, я сирота.
   - Я просто женщина, которая стремится к большему - сообщила капитан. - Или ты тоже веришь в пророчество?
   Я хмыкнул.
   - Нет, конечно. Я даже его содержание знаю только примерно, да и вообще в них не верю... Речь не о пророчестве, а о вас. Тем более, то, что у вас есть какие-то серьёзные планы и цели, было ясно до того, как я узнал об этом пророчестве. Нет, нет - я поднял руку - планы ваши меня тоже не особо интересуют, пока они не подвергают нас всех неоправданному риску. Да и в этом случае... Если что, я прикрою, это моя работа. Но если могу чем-то помочь - всегда рад... Я уже сказал, мне приятно видеть, когда вы радуетесь. Так что, если что, помните - я готов не только статую донести...
  
   Не уверен, насколько моя речь её "зацепила", но какой-то эффект вроде бы был... надеюсь, это не самообман. Как говорил один знакомый по службе во флоте, "женщины и животные фальшь чувствуют, так что или будь уверен в своей игре, или говори правду". Я положился на правду... выборочную, но вполне правдивую.
   - Неопознанному кораблю: вы приближаетесь к охраняемым частным владениям. Остановитесь и идентифицируйтесь - неожиданно послышалось из общей связи. Ответ в общую не транслировался, но его несложно представить - наш визит вполне открытый и по делу.
   - Доступ разрешаю - ожидаемо последовало после небольшой паузы.
  
   Обиталище адресата находилось на "малом планетоиде", или, попросту говоря, на огромном булыжнике, недотягивающем размером до маленькой планеты, но больше астероида; эфирное течение, гравитация светила и ближайшей планеты и собственные движители удерживали его более-менее на одном месте, но наличие упомянутых движителей позволяло в случае чего слинять... подозреваю, постоять за себя это своеобразное сооружение тоже было в состоянии. Не уверен, наследие ли это Содружества, подновлённое новыми обитателями, или новодел, в который вбухали море средств, но прекрасно понимаю, почему наш клиент хотел заручиться поддержкой хозяина "камушка" - или хотя бы его нейтралитетом. Если он хоть как-то соответствует своему жилищу, игнорировать его никак нельзя.
  
   Я бы не удивился, обнаружив, что на "камушке" поддерживается внешняя атмосфера, но хозяин всё же не стал этим заморачиваться: ему оказалось достаточно внутреннего благоустройства. Бл*, он - или она - даже серьёзнее, чем я ожидал: внутри планетоида находилась не просто одна жилая зона - там был целый город с собственным хозяйством, включая фермы. Почти полная автономность - пожалуй, даже полная, если есть свои шахтёрские кораблики, и было бы очень странно, если бы их не было.
  
   Корабли, естественно, были - парочка находились неподалёку от нас, когда мы опустились в огромную прикрытую щитом пещеру, играющую здесь роль дока. Один явно шахтёрский, другой - курьер вроде нашего; скорее всего, используется для торговли.
  
   И снова мы отправились на встречу всей командой; на этот раз даже в расширенном составе - нас сопровождала представительница графа, шаисса Алисса.
   Н-да... Многоярусная система... Я серьёзно недооценил "камушек": похоже, суммарная площадь его внутренностей тянет не просто на город, а на мегаполис. И теперь я точно уверен, что это наследие содружества - в наше время такой проект даже серьёзное государство в одиночку не потянет, и слухи о строительстве разойдутся по сферам. Похоже, здешний хозяин - реальный правитель соседних планет...
   Населения, однако, видно было немного, и в основном - хаоситы. Обычно парами с людьми или гномами, несколько полуросликов тоже заметил. Двигались местные в основном пешком или на велосипедах; понятное дело, топливо и энергия в первую очередь идут на жизненно важные системы, так что на транспорт остаётся то, что остаётся.
   - Не понимаю... - пробормотал Яков, шагающий рядом.
   - Что именно? - осведомился я.
   - Кто и зачем всё это создал... вернее, поддерживает.
   Он взмахнул рукой.
   - Те, кому хотелось свободы, но которых не устроила жизнь на Горе - я пожал плечами. - Но... Я тебя понимаю. Странное место.
   - Вообще-то вы ошибаетесь - сообщил наш сопровождающий, пожилой мужчина-человек. - Всё наоборот, Гору колонизировали те, кого не приняло Убежище.
   - Так это называется "Убежище"? - заинтересовался Ассай; шаиссе, похоже, тоже было интересно. Проводник кивнул.
   - Здесь была какая-то база Империи, потом её бросили, но большая часть оборудования и системы жизнеобеспечения остались - пояснил он. - Потом её нашёл Старик Джо и решил, что это идеальное место, чтобы пережить Великую Войну.
   - Какую ещё Великую Войну? - осведомился Яков.
   - Грядущую - как нечто очевидное пояснил проводник. - Которая уничтожит большую часть населения всех миров.
   Вся наша группа переглянулась: похоже, мы имеем дело с сектантами... Ну, не думаю, что это имеет большое значение.
  
   Упомянутый "старик Джо" значился адресатом, однако вскоре выяснилось, что это нечто вроде титула местного правителя, а не имя конкретного разумного; вернее, это прозвище, ставшее титулом. Текущий "старик" оказался, на самом деле, относительно молодым мужчиной-человеком с густой кудрявой бородой и такими же волосами; одет он был в напоминающее домашнюю одежду фермера одеяние - просто, недорого, но вполне комфортно. Кресло, однако, на котором он восседал, резко контрастировало с одеждой хозяина и довольно скромной обстановкой его дома: это был явно трон. Позолоченый, если не полностью золотой, и богато и безвкусно украшеный драгоценными камнями - полироваными, но по большей части негранёными.
   Не удивлюсь, если в троне спрятан аккумулятор или даже мини-ядро - я бы точно разместил.
   - От Олиньери, значит? - осведомился хозяин, внимательно прочитав послание. - Ну, после гибели этого засранца Паноптиса он один из основных претендентов на лидерство, да... Похотливый маленький кобелёк, но умеет...
   Мужчина повертел в воздухе рукой, не закончив фразу.
   - Хмм, и что со всем этим делать...
   Стоящий рядом с троном дрейк - советник? - наклонился к уху хозяина и что-то прошептал; "старик Джо" отмахнулся.
   - Вы мне не нравитесь - сообщил он. - Вы можете быть теми, кто начнёт эту грёбаную войну... то, что мы все её ждём, не значит, что мы хотим её наступления. Грохнуть бы вас всех для надёжности, что ли...
   ?.. Опять это грёбаное пророчество вылезло, похоже. Капитан же одна из "претендентов"... Нужно выкручиваться.
   - Прошу прощения, - первой подала голос шаисса - но это было бы не самым разумным поступком. Я... понимаю вашу озабоченность, и не стану ничего утверждать об истинности или ложности пророчества, но мой господин всегда наготове, и его корабль способен нанести вашей базе огромный урон, если мы будем атакованы. К тому же мы прибыли сюда мирно, как друзья...
   - Друзья, как же - фыркнул хозяин. - Всем вам лишь бы кусок от чужого пирога оторвать. Аристо, пираты, купцы - все вы одного хлеба ломти. Но говоришь ты всё-таки правильно...
   Он вздохнул.
   - Ладно, раз такое дело, проверим, насколько судьба за вас держится.
   - Всё-таки нужно будет нормально жертвы принести... - буркнул Драрг.
   - Перед вами сюда прибыла ещё одна группа с похожим письмом - сообщил местный босс после небольшой паузы. - Вы сражаетесь с ними, победившая сторона забирает корабль проигравшей, плюс проигравшие остаются в Убежище... ну, скажем, на пять лет. А там посмотрим.
   - Мой господин... - начала была шаисса, но "Джо" отмахнулся.
   - С твоим разберёмся отдельно. Сейчас я про эльфийку с её командой...
  
   К организации мероприятия местный босс подошёл довольно оригинально. Я ожидал, что нас просто заставят сражаться, но "Старик Джо" не просто так упомянул судьбу: всё решала лотерея. Наших оппонентов было всего пятеро, и пары определялись вытаскиванием бумажек с именами из барабана, и ровно так же определялся вид схватки... причём их выбирали сами участники: каждый из нас написал свой выбор на бумажке, которые затем и бросили в барабан. Не знаю насчёт остальных, а мой выбор был сложным; с одной стороны, лучше бы решить всё без драки - тем более, как знать, может выйти и так, что придётся прорываться с боем, так что силы понадобятся - но с другой, оппоненты не выглядели сильными, а вот в мирных соревнованиях неизвестно, чего можно от них ожидать. И вероятность того, что хозяин может подыгрывать противникам тоже забывать не стоит...
   А ещё - о том, что мой вариант вполне может выпасть кому-то другому. В общем, изрядная головная боль...
  
   - Артём Косой против Теодора Клэйсмита! - сообщила девушка, втаскивавшая бумажки. - Вид состязания... Камень-ножницы-бумага!
   Я изучающе глянул на оппонента. Среднего возраста гном с небольшой залысиной на лбу - обычный представитель своего народа. Бортмеханик, скорее всего. Вот с ним бы бой меня вполне устроил, но - не сложилось...
   - Я выберу камень - сообщил гном. Хмм, психологические игры? "Раз он так сказал, то выберет ножницы, значит, мне нужно выбрать камень, но он это тоже понимает...", и так в бесконечный круг.
   Я стукнул себя по лбу. Забыть...
   - ...Бумага против бумаги - сообщила девушка, служащая заодно комментатором. Я всегда начинаю с бумаги...
   К слову, вокруг "арены", куда нас отвели для проведения соревнований, собралось порядком местных... И среди них слишком много хаоситов, чтобы чувствовать себя уютно.
   - Это считается как ничья, или переигрываем? - осведомился я.
   - Ещё раз - кивнул Большой Босс - в смысле, Старик Джо.
   - ...Бумага против бумаги - сообщила комментатор.
   - Ещё раз.
  
   - Вы вообще в курсе, что есть и другие варианты? - не раздражённо, а скорее с лёгким недоумением осведомился Джо после четвёртого раза.
   - Вы не понимаете сути мужского противостояния "на слабачка" - сохраняя серьёзное лицо, сообщил я. - Кто первым сдастся и уступит? Не стоит недооценивать Клэйсмита только из-за его маленького роста - он настоящий мужчина!
   На самом деле я не смог бы дать ответ, почему так вышло - но я знал, как это закончить.
   - ...камень против бумаги - в голосе девушки звучала смесь удивления с облегчением. - Победитель - Артём Косой!
   Гном бросил на меня гневный взгляд; я невинно посмотрел на него в ответ. Да, я сжульничал, но доказать это у него всё равно не выйдет, только выставит себя мелочным после моей похвалы... Я прикрыл его кулак тонким, почти невидимым щитом, не давая кисти раскрыться.
  
   - Джереми Уинкинсон против Джека Моргана! Вид состязания... Камень-ножницы-бумага!
   - Вы издеваетесь? - устало осведомился Старик Джо.
   - Всё в руках судьбы, как вы хотели - пожал плечами гном. Противостоящий ему человек был высоким и плечистым, но, честно говоря, в этом случае я снова предпочёл бы, чтобы они просто подрались: Уинкинсон в этом деле хорош.
   ...В первом раунде они оба выкинули камень.
   Соперники переглянулись, и, продолжая держать руки сжатыми, синхронно повернулись к организатору "мероприятия".
   - Сэр, вы не возражаете, если мы решим этот раунд просто, на кулаках? - озвучил общую позицию Морган; Уинкинсон кивнул. "Джо" вздохнул и махнул рукой.
   - Если оба согласны... Думаю, мои нервы не выдержат повторения.
  
   Здоровяк Морган оказал серьёзное сопротивление, но моя уверенность в пастыре была обоснованна: победа оказалась за нами. Яков вызвался оказать медицинскую помощь, но оба бойца отказались.
  
   - София Тан против Сида Гуса! Вид состязания - к...
   "Джо" напрягся...
   ...улачный бой!
   Скверно. Расклад выглядел для нас неудачным: Гус, один из трёх людей в экипаже противника, хоть и был не таким крупным, как Морган, но всё же значительно больше и мускулистей, чем капитан - эльфы вообще не отличаются развитой мускулатурой. Вдобавок, не просто "бой", а именно "кулачный бой"... Я ни разу не видел, чтобы капитан как-то участвовала в чём-то подобном. А использование энергетических атак нам наверняка засчитают за поражение, учитывая негативный к нам настрой хозяина...
   - ...Могу я заменить капитана? - понимая безнадёжность, всё же спросил я.
   - Нет - отрезал "Джо". - Судьба выбрала её.
   - Нахрен такую судьбу, которая заставляет женщину драться... - буркнул я.
   - Простите, - подняла руку капитан - я хотела бы уточнить правила.
   - Бить только руками, щитами и энергоатаками не пользоваться - сообщил Большой Босс. - Нарушивший считается проигравшим... или проигравшей.
   София кивнула.
   - Понятно. В таком случае, я готова.
  
   ...Я беспокоился совершенно напрасно. Возможно, будь правила установлены жёстче, или хозяин придирчивей, номер бы и не прошёл, но сейчас мы имеем то, что имеем: в первые же секунды схватки кэп просто исчезла, а затем её противнику из ниоткуда начали прилетать удар за ударом. Большой силой капитан не обладала, но достаточное количество слабых ударов, особенно по уязвимым точкам, работают ничуть не хуже пары мощных. А то и лучше.
   - Три из пяти... - задумчиво произнёс "Джо". - Впрочем, я проверяю вас, Тан, так что стоит уравнять численность...
   Он взмахнул рукой, и девушка добавила в барабаны ещё по паре бумажек. И ведь даже нельзя сказать, что это нечестно...
   - Кугра против Дразила!
   Откуда-то из толпы зевак появился довольно крупный мужчина-хаосит в сандалиях, коротких штанах и белой рубахе. Наша хаоситка предвкушающе потёрла кулаки, однако...
   - Вид состязания - певческий турнир!
   На лице Ассая появилось... странное выражение. Что само по себе говорит о многом, поскольку выразительностью лица дрейков не отличаются... Неужто всё так плохо?
   - Хмм... - пробормотал хозяин. - Полагаю, лучше всего будет позволить всем зрителям судить. Хватит поднятия рук, если не будет очевидно - воспользуемся корзинами. Выбор песни - по желанию участников. Начинают... Гости.
   Кугра вышла в центр выделенной для поединков площадки, выпятила грудь, и...
   - ГРРРЯДЁТ! ПРИ...
   Звуковой удар оглушил меня, словно диванным валиком по голове с размаху; вроде даже видел звуковую волну. Я покачнулся, и поспешил заткнуть уши... помогало слабо. Орала Кугра очень громко - неожиданно басовито и с порыкиванием, но разобрать слова не удавалось.
   Большинство несчастных слушателей поспешно последовали моему примеру; я же, убедившись, что пальцами тут не помочь, создал звукоизолирующий мини-щит - а затем и для остальной команды, пообщавшись с ними жестами.
  
   То, что наша рогатая закончила, прошу прощения у настоящих певцов, петь, заметили не сразу - только тогда, когда она пожала плечами и передала микрофон сопернику. Выглядела Кугра, к слову, весьма довольной собой.
   Её соперник что-то произнёс - видимо, сообщая, что начинает, или что-то в этом роде - но моя звукоизоляция всё ещё была на месте, так что не уверен. В любом случае, хаосит набрал в грудь воздуха...
   - ГРРРОМ!..
  
   - Итак - прочищая уши, мрачно произнёс хозяин - кто считает, что победу следует присудить... Кугре?
   Поднялась одна рука - принадлежащая самой хаоситке. Даже с нашей стороны никто не смог найти в себе силы на это действие, когда оно всё равно ничего не решало... ? Рогатая обиженно уставилась на нас и я неохотно поднял руку под удивлёнными взглядами товарищей.
   - ...Понятно, двое. Ну, справедливости ради задаю ещё один вопрос: кто считает, что победу следует присудить Дразилу?
   ...Одна рука. Принадлежащая, ожидаемо, самому исполнителю.
  
   Бой Драрга и вовсе оказался непримечательным: своего соперника, ещё одного хаосита, он заломал в схватке - боевой - почти с той же лёгкостью, что и прежнего капитана Кугры.
  
   "Джо" мрачно смотрел на нас; капитан вежливо смотрела на него в ответ. Кугра довольно лыбилась, остальные... Остальные напряжённо ожидали. В любой момент может понадобиться прорываться к кораблю...
   - Пять из восьми, победа за нами, не так ли? - осведомилась капитан. "Джо" хмуро кивнул.
   - Судьба определённо на вашей стороне - признал он. - Но это только подтверждает, что вы опасны. Мне, по большому счёту, плевать на то, что происходит в сферах, но я должен думать о своём народе...
   Стоящий рядом дрейк вновь наклонился к уху хозяина и что-то стремительно зашептал; в первый момент человек отмахнулся, но чешуйчатый был настойчив.
   - Хмм... Пожалуй, ты прав - пробормотал босс и вновь взглянул на нас. - Ладно. Как я и говорил, их корабль - он махнул рукой в сторону проигравших - ваш. Забирайте и уматывайте, а Олиньери можете передать, что я продолжаю сохранять ровно ту же позицию, что и всегда.
   - Благодарю - кивнула капитан. - С вашего позволения, мы вас оставим.
   "Джо" только махнул рукой.
  
   - У кого-нибудь есть идеи, какого именно подвоха ожидать? - негромко осведомился Яков.
   - Скорее всего, попытаются нас расстрелять, когда выйдем из ангара - отозвался я. Проводник нас слышал, но вряд ли это имеет значение. - Вряд ли у них есть серьёзные корабли, которые можно отправить вдогонку, но у самого Убежища гарантировано есть большие пушки. Скорее всего, такие, которые я не удержу.
   - Готов поставить на это своё жалование за полгода - хмыкнул орк, однако принять предложение никто не спешил. - Есть идеи, кэп?
   - На борту - отозвалась она, и Драрг кивнул.
   Не знаю. Не-зна-ю, блин! Как я ни ломал голову, но ничего надёжного в неё не приходило. Как ни крути, но защититься от огня пристреляных амулетов такого класса, который здесь определённо стоит... да даже если не стоят, им достаточно собрать всех хаоситов, которых я видел в Убежище, и заставить жахнуть со всей дури. Так и аристо достанется...
   Хмм?.. Я бросил взгляд на шаиссу.
   - Алисса, я хотел бы вас кое-о чём попросить... И вас, капитан.
  
   - Значит, вы, молодой человек, считаете, что справитесь лучше, чем мой щитовик? - осведомился граф. Как я и подозревал, у шаиссы имелся при себе амулет связи; эти штуки жрут слишком много энергии для широкого применения, и даже так дальность ограниченна, но, блин, даже изображение передают... А с энергией на фамильном корабле всё в порядке.
   - Полностью в этом уверен - кивнул я. - У меня есть основания для этого... Я испытал на себе орудия Паноптиса, и полностью уверен, что если бы вашей защитой в бою с ним заведовал я, обошлось бы без серьёзных повреждений. Собственно, даже на "Коршуне" их удалось избежать, а наша силовая установка не идёт ни в какое сравнение с вашей. Учитывая ситуацию, хвастаться мне нет смысла, мы в одной лодке... Фигурально выражаясь.
   Аристо явно задумался, а затем достал из кармана своего камзола монету.
   - Орёл или решка? - осведомился он.
  
   План был, в общем-то, простой, и опирался на максимальное выжимание защиты из доступных ресурсов, кои в настоящий момент включали в себя не только "Коршуна" с его эльфийским алтарём, но и фамильный корабль аристо и выигранный курьер.
   Вообще, сперва Уинкинсон предлагал превратить наш трофей в брандер и протаранить им Убежище в рассчёте подорвать орудийные амулеты с нашей стороны, но это было слишком ненадёжно. С другой стороны, здравое зерно в его предложении было...
  
   К сожалению, времени на подготовку нам дали меньше, чем хотелось бы - не больше, чем нужно, чтобы освоиться с управлением трофеем и поднять его. К слову, это взяла на себя капитан - вернее, её кадавры. Затянуть не удалось - местный босс тоже понимал, что мы постараемся что-то устроить, и нас подгоняли - ну, хотя бы не сказали уматывать сразу, честно дав возможность забрать трофей. Вообще, этот "Старик Джо" странноватый - и честно играет вроде, и устраивает что-то непонятное... Ну, нормальным людям сектантов не понять.
   Уинкинсон всё же успел сделать, что от него требовалось, но жаловался, что было б у него побольше времени... Он даже предлагал задержаться на борту трофея, а потом вернуться на борт "Коршуна" уже в эфире, но капитан отказала - слишком опасно.
   В общем, мы отбывали. Я - на борту "Блистательного", а моё место на "Коршуне" так же временно занял щитовик графа. В принципе, от него требуется не так много, но всё же немного нервирует оставлять свой пост на неизвестно кого... Впрочем, я всё равно буду прикрывать.
   Н-да... Силовая установка "Коршуна", безусловно, значительно превосходила стандартное ядро малого судна, даже военного, - и даже среднего - но с реликтовым ядром фамильного судна - никакого сравнения. У людей вообще-то мощности энергосистем на кораблях одного класса обычно существенно выше, чем у эльфов, но алтарь кэпа явно стоял раньше не на курьере. В любом случае, сейчас мои возможности были значительно выше, даже несмотря на то, что мне была доступна ограниченная часть энергии - у графа работали три дублирующих друг друга щитовика.
  
   Первым из просторной пещеры, играющей здесь роль порта, поднялся "Коршун". Несмотря на угловатость конструкции курьера, под управлением Ассая и Тан он выглядел почти изящно. Воистину важнее не инструмент, а тот, кто им пользуется... хотя качественный инструмент в руках настоящего мастера вовсе способен творить чудеса.
   Что я и намеревался подтвердить.
   Хотя, находясь на борту "Блистательного", я не мог наблюдать его подъём со стороны, но я уже видел его раньше, так что это было несложно представить. Реликтовый корабль создавал совсем иное впечатление, нежели скромный курьер. Не изящество инструмента в руках мастера, но отсвет на лезвии меча - пусть позолоченого и с излишними украшениями, но настоящего боевого оружия. И пусть тот, в чьей руке он находится, одет столь же пёстро и слишком выделяется на поле боя, но недооценивать его так же было бы фатально.
   Кое-как поднявшийся последним наш трофей не мог похвастаться ни изяществом, ни мощью... ничем, по сути. Удалось управлять дистанционно, и то хлеб... А сама коробка уступала даже "Коршуну", не говоря уж о "Блистательном" - это был вовсе обычный курьер, без каких-либо модернизаций и даже без дополнительной брони, как у нас.
   И всё же это была прочная металлическая коробка, обладающая собственным энергетическим ядром, пусть и слабым, и собственными фиксироваными щитами.
   Поэтому первый удар размещённых на поверхности планетоида фиксированых орудий принял на себя он.
   Как я и подозревал, "Убежище" было нашпиговано амулетами так, что позавидовали бы многие крепости. К счастью, наличием канониров высокого класса они похвастаться определённо не могли, да и энергия, что бы ни было ядром их энергосистемы, в большинстве своём должна была идти на жизнеобеспечение, но даже так - удар был чудовищно силён. Понятное дело, мне было не до того, чтобы считать их, но множество лучей ударили с направленного к нам сектора оборонительной системы "Убежища", и среди них можно было с трудом разобрать огни стартующих реактивных снарядов и торпед. Большой Босс решил быть основательным...
   Трофейная скорлупка приняла на себя лишь часть этого залпа; несмотря на пристреляность, изрядная часть прошла мимо - естественно, мы не планировали держаться очевидной линии огня - но хватило и этого. Взрыв... и образовавшееся на месте курьера облако плазмы отразилось от моего щита, поплыв в направлении Убежища. Сам щит-чаша тоже продержался недолго, но сумел погасить часть оставшейся энергии залпа, так что добравшийся до щитов "Блистательного" остаток был... Терпимым, можно сказать.
   Созданное запланированым взрывом ядра плазменное облако, рассеиваясь, продолжало приближаться к планетоиду, и тут в него вошли торпеды. Как и следовало ожидать, это не были продвинутые изделия, в основном старьё и самоделки, так что большинство из них взорвались, разрывая плазменную завесу; те немногие, что прорвались, оказались сбиты канонирами. К сожалению, хотя они и не смогли повредить нам, но и плазма в результате слишком рассеялась, чтобы оказать значительный эффект на амулетную систему.
   ...зато канониры графа не упустили возможности. За пару секунд, которые понадобились амулетам и их операторам на подготовку к новому залпу, бортстрелки "Блистательного" высвободили подготавливаемые техники.
   В отличие от Паноптиса, явно использовавшего фиксированые орудия, граф имел возможность нанять профессионалов, и ей воспользовался. Возможно, его канониры и не принадлежали к рядам элиты, но они уж точно имели не меньше, чем второй ранг в своём ремесле, и имели опыт совместной работы.
   Сперва в Убежище ударил изумрудно-зелёный луч, остановившийся на туманно-голубой плёнке щита... и превратившийся в конус, прорезавший в щите дыру. Она продержалась меньше секунды, но этого хватило, чтобы в неё проскочила серия рубиново-красных сфер, превратившихся в серию взрывов на поверхности планетоида.
   Это определённо нанесло урон оборонительной системе... некоторый. Но она немедленно дала второй залп.
   Слабость фиксированых орудий... ну, их довольно много, но одна из них - отсутствие вариативности и адаптабельности. У распространённых моделей, во всяком случае. Зная, с чем имеешь дело, можно подобрать наиболее подходящую защиту...
   ...А так же контрмеры. Лао - тоже прекрасный специалист, и особенно хорошо ей даются воздействия на эфир - и сейчас она сделала именно то, что у неё хорошо получается. Изменение плотности, прозрачности, преломления - кратковременное, но достаточное, чтобы заметно ослабить поток однотипных лучевых атак.
   Однако эта слабость, и этот метод противодействия, тоже хорошо известны, поэтому во второй атаке активировался второй тип амулетов.
   Вернее, второй и третий. "Эфирная картечь" и "эфирные бомбы", тоже типовые амулеты массового производства, и не сказать чтобы высокого класса, но всё же вполне надёжные и опасные. Тем более, в таком количестве...
   Скорость движения эфирных снарядов несравнимо меньше лучей, так что в просветах между последними я успел заметить, с чем имею дело, и среагировать... угхх!..
   Хотя боль от ударов по поддерживаемым щитам скорее воображаемая, но это было отчаянно больно - словно в грудь и руки воткнули несколько десятков раскалённых спиц. Всё же я выдержал (в немалой степени благодаря Лао, признаю честно), и активировал заготовки - несколько автономных плоских щитов, в основном из проштудированой книги по нестандартным методам. Отражение, искажение, отклонение - специализированые защиты против снарядов, и то, что делает упор не на силовое противостояние, а на различные хитрости - несмотря на всю мощь реликтового ядра, состязаться с Убежищем в энергорезервах было бы глупо.
   Вообще-то различные хитрости - специальность эльфов, но люди всегда умели брать чужое и делать своим... во всех смыслах. Понятное дело, воссоздать тонкие и сложные эльфийские энергоконструкции человеку невозможно, однако изучить принцип и разработать нечто своё наподобие - вполне.
   Жаль всё-таки, что этим перестали заниматься...
   Но с другой стороны - тем очевиднее подобные знания делают меня элитой.
  
   Не могу сказать, что я овладел экзотическими щитами в совершенстве; было бы не совсем правдой даже просто сказать, что я ими овладел. Но их кратковременных примитивных версий сейчас было вполне достаточно - нашей целью было не сражение, а бегство. И эти недолговечные, но всё же рабочие конструкции, запитанные от мощного ядра корабля, давали нам возможность пережить один залп противника, и необходимые секунды.
   Каждая секунда уносила нас всё дальше от Убежища, усложняя прицеливание и ослабляя атаки противника - но этого было недостаточно. Я выдержал два залпа, способных превратить в груду обломков целое звено небольших боевых кораблей; скорее всего, сумею удержать и третий, но четвёртый, скорее всего, придётся отражать уже щитовикам графа... и это не то, до чего следует доводить. Поэтому...
   ...взрывы и град переуплотнённого эфира, плюс использованные в качестве дополнительных снарядов осколки камня и сбивающие всё это залпы канониров "Блистательного" всё ещё заполняли пространство вокруг наших кораблей, когда ударил третий залп. В тот же момент течение эфира резко ускорилось, бросив нас вперёд и в сторону от удара...
   ...оказавшегося значительно слабее двух предыдущих. Я вновь создал автономные щиты и восстановил разрушенные слои корабельного щита; ухгг... в глазах помутилось. Но всё же - эта атака была как минимум вдвое слабее предыдущей.
   Прежде чем отплыть, мы перегрузили с трофейного корабля на борт "Коршуна" всё, что можно было - и в спешке кое-что бросили в порту Убежища. Вернее, "в спешке".
   ...в том числе то, что вынужденно возили с собой - повреждённый эльфийский алтарь с "корабля-призрака".
   Естественно, мы оставили его сняв защиту - и естественно, оставшиеся без контроля духи, ещё и простимулированные капитаном, набросились на ближайшие цели. Частично - на местных обитателей, но в первую очередь - на ближайшие энергосистемы, которые, естественно, никто не защищал от столь маловероятной угрозы.
   И в первую очередь - на самые близкие и аппетитные линии подачи энергии к стационарным амулетам оборонительной системы.
   Конечно, сожрать всё они не могли; не так уж и много самовольных духов в том алтаре. Но достаточно ослабить нацеленный на нас сектор оборонительной системы - вполне; нам нужно был лишь продержаться. Скорее всего, с этой проблемой быстро справятся, но - достать нас было уже маловероятно.
  
   - Вы действительно справились... - задумчиво сообщил граф. "Его благородие" лично посетил выделенную мне каюту; встать всё ещё не было сил, но я так и не отрубился, до конца отступления сохранив сознание - и свой щит. - Не хотите перейти в мою команду на постоянной основе?
   - Благодарю за предложение, - отозвался я - но у меня есть планы, связанные с "Коршуном".
   - Ваше право, но моё предложение остаётся.
   Я кивнул, принимая его слова. Как знать, может, и воспользуюсь этим предложением... всякое возможно.
   - Простите, ваша светлость, но я хотел бы кое-что у вас спросить.
   Теперь кивнул аристо, соглашаясь выслушать, и я продолжил.
   - Вы знаете об этом пророчестве, из-за которого у нас были такие неприятности?
   - Разумеется - кивнул граф. - Алисса...
   Шаисса выступила вперёд, и, перелистав записную книжку, зачитала:
   - Из пламени, что прошлое спалило
   Разрушив чью-то родину и дом
   Поднимется неведомая сила
   С кем будущее новое скуём.
   Стремясь к свершеньям, иль во имя мести
   Из пепла возгорится вновь огонь (пламя вновь)
   И всё вокруг него объединится -
   Те, в ком течёт и та, и эта кровь.
   Связавши вместе сферы, словно бусы
   Объединит враждующих король
   Все преклонятся пред великой силой
   Когда она сыграет свою роль.
   - Это только одняа из версий перевода - уточнила хвостатая секретарша. - Наиболее распространённяаая. Есть и другие, с различными отличиями.
   - И как вы относитесь к этому пророчеству? - осведомился я.
   - Я, молодой человек, - хмыкнул граф, который действительно был старше меня достаточно, чтобы так говорить - не верю в пророчества, но знаю о них достаточно, чтобы понимать, что они, как бы это сказать... Не являются ложью. И да, я не против оказаться тем, кто его исполнит... Для того и стал нанимать в экипаж представителей разных видов - согласно пророчеству, кандидат на его исполнение должен быть окружён ими. Однако истреблять конкурентов, если вы этого опасаетесь... ну, это неспортивно.
  
   Сложно сказать, что дальше взбредёт в голову аристо, но пока что граф определённо действительно не планировал нас атаковать - возможностей у него было более чем достаточно, тем более что всё можно было списать на Убежище. Он даже оказался столь любезен, что согласился снова сопроводить нас на Гору...
   Немного обсудив вопрос, мы пришли к выводу, что доккальв, скорее всего, не планировал подставить нас с Убежищем - ему действительно должна быть важна их позиция - но всякое возможно, так что лучше сохранять бдительность. Тем более, после выполнения поручения мы пирату уже не особо нужны. Мы даже не являемся работниками "Лалай Акхе", просто взяли разовую доставку... И, подозреваю, среди претендентов на роль исполнителей пророчества найдутся и те, кто готовы заплатить за сокращение численности конкурентов. Лучше было бы вообще больше не связываться с ним... Но я мог понять и капитана: даже если за этим больше ничего не стоит, мы приняли эту работу, так что её следует выполнить до конца. Обещания, обязательства - их следует выполнять... Не только для создания и сохранения репутации, что тоже важно, но и вообще.
  
   На Горе было... Тихо. В смысле, как-то тише, чем в прошлый раз... сложно объяснить, на самом деле.
   - Похоже, наш знакомый уже начал действовать - заметил Драрг. - Готов поставить на это...
   - Да мы все того же мнения - хмыкнув, перебил его Ассай. - Так что спорить не будем.
  
   - Господина Олиньери сейчас нет дома - сообщила одна из служанок, эльфийка, немного крупноватая для своего вида, но - вполне себе. Спортивная такая... И с револьвером. Я знал, что они и охраной работают... - Но вы можете подождать его в доме.
   Капитан кивнула, и эльфийка провела нас в гостиную, где мы и уселись вокруг стола, на который нам гостеприимно подали чай. И печенье.
   Мы просидели там около получаса, когда снаружи послышался какой-то приглушённый шум; впрочем, вскоре он затих.
   А затем в комнату ворвалась группа вооружённых молодчиков.
   Да вот же бл*...
   Учитывая потрёпаный вид и окровавленое оружие "гостей", было вполне естественно, что Уинкинсон выпустил в них очередь из своих арбалетов. Трое из пяти скорчились на полу, ещё один попытался выстрелить в пастыря из какого-то громоздого карамультука - осечка, естественно - и получил пулю в лоб от меня, но последний отскочил обратно за дверь, и стал слышен топот приближающихся ног подкрепления и звуки борьбы - похоже, в гостиной была звукоизоляция.
   - А вот и активная фаза борьбы за власть... - пробормотал Ассай, и выплюнул в бегущую к нам группу вооружённых до зубов гоблинов огненный шар. Оригинальный подход... В смысле, к манипуляции огнём.
   Огнешар рванул - не сильно, но довольно ярко, и определённо болезненно - и Лао взмахнула рукой, с которой сорвалась россыпь зелёных искр. Оставляя за собой видимые следы, этакие нити, они прошили головы гоблинов, и те попадали на пол. Какое-то отребье, даже защитой не озаботились...
   - На борт? - осведомился Драрг, нокаутируя последнего из первой пятёрки, что ворвались в комнату.
   - Почти - ответила капитан. - Я всё же намерена сперва закрыть контракт, пока сюда не пожаловал кто-то опасный.
   Мы поспешили за кэпом в столовую... хм? Вот извращенец...
   На полу столовой какой-то изрядно волосатый орк пытался изнасиловать отчаянно отбивающуюся шаиссу. Наше появление, однако, отвлекло обоих, и кошка этим воспользовалась: она ухитрилась высвободить ногу и лягнула орка в лицо, полоснув когтями по щеке, а когда тот отдёрнулся, выхватила откуда-то короткий клинок и всадила насильнику в глаз. Кажется, дальше она намеревалась выпрыгнуть в окно, но капитан подняла руку, останавливая её.
   - Погоди. Мы можем тебе помочь уйти в обмен на небольшую услугу.
   - Шсс... - прошипела мохнатая, одной рукой продолжая сжимать окровавленный нож, а другой снимая с пояса орка пистолет и клинок побольше. - Шшто?
   - Просто передать записку хозяину дома - пояснила София. - Скорее всего, он ещё вернётся.
   Помедлив, шаисса кивнула.
  
   Похоже, это не было реальной атакой - кто-то просто пустил информацию среди местного сброда, что дом Олиньери можно пограбить. Скорее всего, чья-то мелкая пакость напоследок, пока хозяин с основными силами решает свои дела... Ну, учитывая высокую вероятность, что доккальв не только жив, но и неплохо поднимется по итогам, мы не только не стали участвовать в разграблении дома, хотя это вполне можно было бы впоследствии списать на местных, но и погасили очаги пожара. Эх, какой был дом...
   Вторую половину платы в виде какой-то картины капитан, впрочем, забрала.
  
   Шаисса сопровождала нас до порта, рассчитывая отсидеться в одном из принадлежащих её нанимателю ангаров; во всяком случае, охрана её узнала и впустила, так что скорее всего с ней всё будет в порядке. Письмо от Софии с ответом "Джо" и сообщением, что мы забрали своё вознаграждение, отдали... Ну, больше нам здесь делать нечего. Чем быстрее сможем добраться до подходящего храма, где есть жрец Маёжа, тем лучше...
   В общем, пункт назначения - Солли.
  
   - Мы слишком быстро сбежали - пожаловалась Кугра. - Можно было хотя бы ограбить нападавших. Наверняка что-то с них взять можно было, да и хозяину потом напомнить, что помогли защитить его дом...
   - Вряд ли ему это будет так важно - хмыкнул я, закрывая книгу: всё равно рогатая не даёт сосредоточиться. Ещё же опять думать, как быть с полуросликами... - А вот нарваться мы могли. Вообще, если у тебя так чешутся кулаки - запишись в какой-нибудь бойцовский клуб.
   - Хмм?.. Клуб? Я не люблю просто драться, я люблю драться с выгодой.
   - Там ставки делают - пояснил я, потягиваясь, и возвращая книгу на полку. - Попробуй поговорить с Драргом и Жменем.
   - Яшка в последнее время стал скучным - скривилась рогатая. - Риа то, Риа это... Аж скулы сводит. А к Драргу, когда он занят, лучше не лезть.
   - А ко мне, значит, можно? - хмыкнул я. Хаоситка кивнула. - Ну, знаешь... Ремня тебе не хватает.
   - Я буду защищаться - немедленно сообщила Кугра. Будь мы на тверди, я бы мог и реально попробовать, но устраивать драку на борту... Я вздохнул.
   - Может, мне проще будет тебя реально удочерить? Вот уж досталось такое несчастье рогатое... Ладно, сейчас.
   Я достал записную книжку и сделал себе пометку.
   - Что это ты пишешь? - подозрительно осведомилась моя подопечная.
   - Напоминание, что тебе нужна ременная терапия. А пока - про бойцовские клубы...
  
   С развлечением для Кугры помог в итоге наш навигатор: хотя сам дрейк в боях не участвовал, он был неплохо информирован. Поскольку всё равно нужно было в храм - слишком уж много неприятностей нам выпадает в последнее время - я прикупил и пару индульгенций. За счёт Кугры, разумеется.
   Чешуйчатый вызвался заодно и сопроводить хаоситку, а я остался у корабля. Мелькнула мысль поискать развлечений... на разные части тела, но я её, вздохнув, с грустью отбросил. Жизнь показывает, что нужно пользоваться возможностью подтягивать свои навыки, пока она есть... В последних инцидентах я вытягивал практически на пределе, и то с долей удачи. Да, конечно, ситуации были нестандартные... но слишком уж часто они случаются, и нет причин ожидать, что больше такого не будет. В общем, нужно отрабатывать нестандартные щиты - и ещё что-то своё создавать, возможно.
  
   - Шах обходит Зорко, удар... Гооол! - послышался голос комментатора из приёмника.
   - Как-то ты не слишком доволен - заметил я, обращаясь к Драргу. - Ты же на них ставил.
   - Да хотелось бы самому посмотреть - вздохнул орк. - Изобрели бы уже что-то, чтобы и изображение нормально передавать по радио, а не только звук...
   - Ну, мог бы сходить в какой-нибудь хороший спорт-бар с амулетом трансляции - заметил я. - Есть же и деньги, и желание.
   - А так же обязанности по охране корабля. И капитана. - Драрг снова вздохнул. - Ладно, не финальная же игра...
   Всё-таки некисло полурослики устроились... У нас в Шалихаре был проект натыкать в столице ретрансляторных станций, которые можно использовать для передачи изображения, но на момент вторжения ещё только проект, и то только в столице. А на Солли во всех крупных городах уже было, оказывается... Узловые амулеты, правда, дороговаты, даже просто приёмники, но у мелких много заведений, где они есть - вроде тех же спортивных баров, использующих дорогостоящее оборудование связи для просмотра матчей, зачастую по единственному виду спорта. С жиру бесятся, блин... Впрочем, по словам Ассая, такие заведения принадлежат как правило местным криминальным шишкам, которые заодно поклонники спорта. Забавно, к слову - мохноногие обожают футбол, но сами в него играют очень редко. В хоккее, впрочем, они неплохи...
   - Возможно, нам стоило обосноваться здесь, а не на Куланге - заметил я. - Купили бы себе приёмник... Удобно.
   - Потом было бы досадно бросать - заметил орк. - Вряд ли мы задержимся на Куланге действительно надолго.
   Как я и ожидал...
   - Между прочим, про капитана. Как долго вы с Уинкинсоном с ней? И вообще, можешь что-то рассказать?
   Драрг бросил на меня взгляд, подняв бровь.
   - Ну, как-то пора бы уже и узнать поподробнее, с кем заодно приходится регулярно спасать свою шкуру - заметил я. - И ваши тоже, между прочим.
   - Но спрашиваешь про госпожу Тан, а не про меня - заметил орк.
   - Ну, из вас двоих она - красивая женщина - я пожал плечами. Драрг молча смотрел на меня с выражением скепсиса на лице.
   - Давно - наконец, отозвался он. - И, полагаю, ещё долго буду. Госпожа Тан, конечно, женщина серьёзная, и способна о себе позаботиться, но я за неё любого порву.
   - Верю - медленно кивнул я; тон кока был совершенно серьёзным. Впрочем, не угрожающим, и то хорошо. - У меня мотивация другая, конечно, но красивых женщин нужно беречь.
   Драрг хмыкнул, но промолчал. Через пару секунд, впрочем, всё же произнёс:
   - Хочешь что-то узнать о капитане - у неё самой и спрашивай. Мне болтать невместно.
   О как... Полезной информации - ноль, но могло быть и хуже.
   - Возможно, так и сделаю - кивнул я. Хотя сперва всё же попробую прощупать гнома...
  
   Увы, с пастырем результат был примерно тот же. "Моё дело - механизмы, в личные дела капитана вмешиваться не могу, так что - сам"... Ну, любые сложности можно преодолеть.
   К сожалению, поболтать с Софией никак не получалось. Она постоянно была чем-то занята, и пытаться отвлекать её от несомненно важных дел ради подобного разговора... ну, это было бы неразумно.
   А тем временем новости с Куланга напоминали новости с Шалихара: на планете шла чуть ли не война. Убийства, перестрелки, даже взрывы... Правительство планеты тоже начало шерстить местный криминалитет, но пока не помогало. Я даже слышал - по радио - предложения обратиться к номинальному правителю планеты, какому-то аристо, но было очевидно, что это очень плохая идея: аристо только дайте возможность ввести войска, прижмут так, что потом от них не избавишься. В настоящий момент реальной властью на большей части торгового пути обладают торговые же гильдии, платящие дань аристо на случай военного вторжения, и это всех устраивает, но, понятное дело, аристо не откажется от возможности получать больше. Хмм, не удивлюсь, если он сам всё для этого и организовал... Или она, кто там у них.
   В любом случае, не моё дело...
  
   Пару раз мы делали короткие рейсы для "Лалай Акхе" и подброшеных ими клиентов; ни мне, ни большей части команды не нравилось то, что мы слишком сближаемся с ними, но работа была вполне чистая и законная, а оплачивать стоянку и проживание нужно. К тому же кэп вполне способна отказать неприятным предложениям, проверено, так что втянуть нас во что-то не то будет не так просто.
   Кугра, к слову, была права: у Якова с его пассией отношения развивались, и он по этому поводу витал в розовом тумане. На его работу это пока не влияло - впрочем, сколько её, той работы - но я решил, что не повредит за ним присмотреть: видал я таких влюблённых, которые начинают чудить. Ладно ещё на тверди, но могут-то и на боевом посту... Да и кого спасать в первую очередь бросится, если что - тяжелораненого, или свою зазнобу с лёгким ранением? Любовь любовью, а голову терять никак нельзя... можно потерять в буквальном смысле. Собственно, потому неуставные и запрещают...
  
   Как я и ожидал, свою пару индульгенций Кугра истратила в первый же день, так что пришлось покупать ей новые и вновь заниматься ликбезом. К счастью для этой сладкоежки, спускающей большую часть заработка на сладости - мороженое пришлось ей не по душе, зато шоколад и его всевозможные производные поглощала так... проще оторвать льва от добычи, чем её от шоколадки - в бойцовском клубе она действительно смогла подзаработать. Немного, всё же о своих боевых способностях рогатая была более высокого мнения, чем оно было на самом деле, но на индульгенции и конфеты хватало. Кугра даже завела себе записную книжку, в которую записывала свои впечатления о различных сладостях... Кажется, она нашла новый смысл жизни.
   Ей вообще в чём-то можно позавидовать...
  
   Ни поговорить с капитаном всё никак не получалось, ни хотя бы отыскать какую-то информацию про её род. Даже при том, что эльфийских родов не так много, и большинство из них чем-то отметились в истории, космос большой, и отыскать следы одного конкретного, который неизвестно откуда происходит, очень сложно - даже если "Тан" не псевдоним.
   Блин, к этому бастиону даже подступиться сложно, не то что завоевать... Но я упорный.
   Да и если что, запасной космодром есть...
  
   Драрг с Уинкинсоном увлечённо резались в изготовленный гномом настольный футбол, когда в кают-компании появилась кэп.
   - Когда закончите, готовьтесь к отплытию - сообщила она. - У нас доставка пассажира на Куланг. Заодно проверим свой офис.
   - Так точно, кэп - отозвался кок, и гном воспользовался моментом, чтобы забить ему гол.
  
   Клиентами была пожилая супружеская пара; вроде как беспокоились за оставшихся на Куланге детей, и хотели забрать их с беспокойной планеты, пока всё не успокоится. Ну, в общем-то, хорошее дело, и вдвойне хорошее, поскольку нам это выгодно.
  
   - Джазир, ты не в курсе, кто вообще устроил эту заварушку? - осведомился я. Наш навигатор и связист был... ну, не то, чтобы собирателем сплетен, но сама его позиция офицера связи способствовала осведомлённости даже больше, чем у Драрга - последний собирал информацию направленно, именно ту, которая нужна по делу.
   - Неа, тишина - отозвался дрейк, небрежно, но мелодично перебирая струны гитары. - Ничего неизвестно, какие-то новички. Космос большой... Но сильны, используют не просто громил, а профессиональных бойцов... ну, ты сам знаешь.
   Я кивнул, вспоминая тех, с кем имел неудовольствие столкнуться в бою.
   - Как думаешь, мог это сам местный аристо организовать?
   - Да запросто. Комбинация не сказать, чтоб хитрая, только что обычно подобные профи известны. Но если он, скажем, вступил в контакт с кем-то из Блуждающих, кто наземный десант практикует... Ну, это вполне возможно. Решил воспользоваться ситуацией.
   Я покивал.
   - Действительно, вполне возможно... А что насчёт новостей с Шалихара?
   - Ну, есть слухи, что пропали несколько ваших крупных военных шишек. И якобы у них ещё до вторжения были подготовлены некие планы на подобный случай, на случай захвата страны каким-нибудь аристократом, имею в виду. Тут тебе виднее... - он бросил на меня вопросительный взгляд. Я пожал плечами.
   - Я был всего лишь младшим офицером, так что понятия не имею, но это слишком похоже на обычные выдумки, которые возникают в таких ситуациях. Хотелось бы, конечно, но не верю... Да и в любом случае, что они сейчас могут сделать, если не смогли отбиться, когда был свой флот? Разве что убийствами и партизанщиной заниматься... Народ должен бы поддерживать. Эх...
   Я скривился. "Партизанщина" в последнее время пошла на спад. Кто, вообще, ещё жив из моих знакомых?.. Ладно, не стоит о грустном.
   - Во многом знании - много печали - пробормотал я. - Но в малом - не меньше...
  
   Поскольку пассажирский транспорт на Куланге работал в целом нормально, наши клиенты не стали бронировать нас на обратный рейс. Тем более, всей семьёй в нашем пассажирском отсеке будет уже тесновато...
  
   Наш офис оставался нетронутым. Впрочем, по большей части из-за того, что там было попросту нечего взять - вряд ли тем, кто устроили текущие беспорядки, понадобятся дешёвая мебель и бытовая техника. Хотя посторонние следы вокруг и внутри здания были...
   Практически сразу же кэп и Драрг куда-то слиняли, оставив остальных нас присматривать за зданием и кораблём. Пастырь немедленно погрузился в своё любимое дело - изучение систем корабля и придумывание, чего бы можно улучшить; Жмень со своей пассией заперлись в комнате, причём Лао воспользовалась моими уроками построения звукоизолирующих барьеров - далеко у них зашло... - и я остался в холле с Кугрой и Ассаем.
   - В картишки? - предложил дрейк.
  
   Ассай предложил использовать в качестве ставок конфеты, что вызвало у Кугры прилив энтузиазма; ну, почему нет, пока не на деньги... Последнего я не люблю - деньги всегда можно потратить с большим толком, нежели спустить всё жалование в карты. Богиню удачи я уважаю, но подобным образом её почитать - не моё...
  
   Хотя в целом лидировал более опытный дрейк, игра шла с переменным успехом. Кугра боролась за свою добычу как лев... Вернее, львица.
   - Между прочим, чем вы вообще питаетесь у себя в Хаосе? - поинтересовался я, положив на стол очередную карту.
   - Пожирателями в основном - отозвалась рогатая, сосредоточенно изучая свои карты. - Кое-что сами выращиваем. Другие поселения есть, опять же. Ну и плюс иногда попадаются корабли из сфер.
   Ответ получился настолько двусмысленным, что я предпочёл не уточнять.
   Хмм?.. Я встал и подошёл к окну - прихватив карты с собой, разумеется. Мухлевали по возможности мы все - в конце концов, игра идёт не всерьёз... если не считать Кугру. Для неё-то всё очень серьёзно...
   - К нам кто-то идёт - сообщил я. Нахмурился. - Что-то мне это не нравится... Джазир, предупреди остальных, Кугра, мы с тобой встретим гостей.
   Доккальв, цверг, третий вроде бы человек - сложно сказать наверняка, он стоит позади доккальва, и лицо под капюшоном. И все вооружены...
   Что само по себе очень скверный признак в этом городе.
   Применять оружие, впрочем, они не спешили; увидев, что из дома появился человек - то есть я - троица остановилась, и их человек вышел вперёд, откидывая капюшон.
   - Виктор?.. - удивлённо произнёс я.
   Виктор Шардов, канонир второго ранга, один из моих знакомых по флотской службе. Неплохой парень, и убеждённый патриот... Что он здесь делает?
   - Что ты здесь делаешь? - озвучил я вопрос.
   - Работаю. Как, полагаю, и ты - отозвался бывший товарищ по службе. - Неожиданная встреча, Косой.
   Хмм... Не слишком дружелюбный настрой. Ну, по крайней мере пушки придерживают...
   - В бандиты подался, что ли? - осведомился я.
   - ...Скорее, в пираты - произнёс он.
   - Не лучший выбор карьеры, но это твоя жизнь. Не буду спрашивать, что здесь делают пираты, но поживиться вам здесь нечем, а вот по зубам можете получить запросто. За домом стоит наш корабль, и с энергией у меня всё отлично, так что нас двоих - я кивнул в сторону Кугры - более чем достаточно, чтобы мало не показалось. За сохранение жизни тоже не поручусь, Кугра хоть и бьёт точнее большинства своих сородичей, но - ты знаешь хаоситов...
   Шардов задумчиво кивнул.
   - Поговорим? - предложил он.
   - Ну, если ты не спешишь... - хмыкнул я.
   - Спешу, но полчасика на разговор со старым знакомым найдётся...
  
   - Ну и капитан Сторк порекомендовал меня. Не буду хвастаться, но ты сам знаешь, что щитовик я хороший, так что меня взяли. На тот момент я бы и на скверные условия согласился, но оказалось, что это вообще удачная работа - завершил я свой рассказ о том, как оказался на текущей должности. - Ну а тут удобное место для офиса курьерской и транспортной конторы, сам понимаешь... Так и живу потихоньку, сдал на первый ранг. У нас тут и ещё один наш есть, Яков Жмень.
   Шардов кивнул.
   - Понятно. И что думаешь о Шалихаре?..
   Я скривился.
   - Не напоминай... Тоскливо на душе. За новостями слежу, Сопротивление на ладан дышит, похоже... Ты лучше сам расскажи, как до такой жизни докатился. Понимаю, обстоятельства, но от тебя не ожидал, скорее решил бы, что ты где-то с Сопротивлением партизанишь.
   Канонир помедлил, внимательно глядя на меня и что-то прикидывая.
   - Ну, как тебе сказать... - наконец, произнёс он. - Родине служить можно по разному.
   - Ты что, на Безопасность работал? - я поднял бровь. Не удивительно, но неожиданно...
   Виктор слегка улыбнулся.
   - Нет, не работал. Хотя после поражения уже познакомился с некоторыми... Просто Сопротивление чувствует себя лучше, чем можно решить по новостям. И я родину не брошу.
   - Хм. Так ты в экспроприации на благо повстанцев решил удариться, значит?
   - Можно так сказать - кивнул он. - Было, как оказалось, кое-что подготовлено на такой случай.
   - Надо же - хмыкнул я. - Я думал, это пустые слухи. Ну, желаю удачи, что тут скажешь... Хотя буду честным, в успех не верю. И здесь вам в любом случае ничего не обломится - я уже сказал. Нам на жизнь хватает, но богатством и не пахнет, все деньги в деле. И за то, что есть, будем драться.
   Шардов вновь кивнул.
   - Я бы позвал с собой, но раз у тебя тут уже срослось... - он бросил взгляд на стоящую рядом, за звукоизолирующим барьером, Кугру. - Не одобряю, но могу понять.
   - Если что - она просто юнга подшефная - заметил я. - Источник проблем и поводов схватиться за лицо. Ну, ладно... Рад бы чем-то помочь, но на практике могу только пожелать удачи. И если кто-то попытается экспроприировать нас... Ну, ты представляешь.
   Старый знакомый в очередной раз кивнул.
   - Советую в ближайшее время не соваться в город - сообщил он. - Его как раз... Экспроприируют.
   - Понятно - кивнул я. Я подозревал нечто подобное, когда увидел разумных с оружием...
   За капитана, находящуюся где-то в городе, признаться, я не слишком переживал - они с Драргом запросто проскользнут незамеченными мимо любых неприятностей.
   Виктор встал со скамейки.
   - Ладно, тебе тоже удачи. Глядишь, ещё встретимся... И - лучше никому не рассказывай...
   - Я что, дурак? - даже обиделся я. - Помочь я может и не могу, но вредить точно не собираюсь. Да и насчёт помочь... Как знать, как ещё всё обернётся.
   Виктор вернулся к своей компании, терпеливо ожидавшей его всё это время, что-то им сказал, и они направились прочь.
   - О чём вы говорили? - немедленно осведомилась Кугра, стоило мне убрать звукоизоляцию.
   - Действительно - согласился из здания очень недовольный Яков. - Хорошо, конечно, что обошлось без боя, но...
   - Ну извини - хмыкнул я, ничуть не чувствуя себя виноватым, хотя прекрасно понимаю, каково бедняге целителю, оторванному от самого интересного. - Но бери пример со своей дамы - она не жалуется, хотя ты здесь человек военный. Ситуация была боевая, знаешь ли.
   - Понимаю - буркнул он. - Но ты не ответил на вопрос.
   - Это был Виктор Шардов, канонир с Синей Касатки, если сам не узнал.
   Нахмурившись, целитель отрицательно покачал головой.
   - Я с другими экипажами почти не знаком, только с теми, что в турнирах участвовали. Наш, значит?..
   - Угу. Поговорили, как дошли до жизни такой, и разошлись мирно... А так могли бы и ваши силы понадобиться.
   - Причудливо ведёт судьба... - задумчиво произнёс Ассай.
   Я кивнул.
  
   Как мы незамедлительно выяснили из радиопередач, планету атаковал небольшой пиратский флот. Разбив внезапным точечным ударом довольно хлипкую планетарную оборону - всё же планета мирная, и такого никто не ожидал - они принялись грабить столицу и ещё пару городов побогаче. Всё как ожидалось...
   Учитывая, что вскоре непременно нагрянет флот Торгового Альянса, который как раз на такой случай и существует, времени у пиратов мало, так что они целенаправленно вычищают самые богатые объекты - банки, ювелирки, и тому подобное. В итоге нам, как и большинству населения, мало что угрожает - налётчикам попросту некогда отвлекаться, добыча и своя шкура важнее. Напиться и покутить постараются позже, и на другой планете... Скорее всего, даже не на Горе - подозреваю, по итогам им решат профилактически вломить.
   Хотя, конечно, без дураков вряд ли обойдётся.
  
   Всё же пираты слишком увлеклись. Пара мелких групп добралась даже до нас, и, как я и обещал, получили по зубам. Вооружённые идиоты, не больше того... Впрочем, те, кто поумнее и поопасней в принципе не попёрлись бы сюда.
  
   Пиратский рейд закончился неожиданно, когда у планеты появился фамильный корабль. Герцога Джозеф ор Вестник славы де Гирзанг не ожидал никто - ни пираты, ни местные власти...
   В любом случае, он быстро перебил или вынудил капитулировать всех пиратов, кроме пары кораблей, отбывших с добычей раньше, однако это было ещё не концом истории. Когда кэп и кок вернулись, они принесли с собой новости.
   - Герцог намеревается прибрать планету к рукам? - ожидаемо хмыкнул всё ещё пребывающий в скверном настроении Яков. - Такая возможность... Вопрос только в том, как он сумел оказаться здесь так вовремя. Если, конечно, не организовал всё сам...
   - Его сиятельство утверждает, что "направлялся сюда, дабы уточнить текущую ситуацию с беспорядками и оказать помощь", и удачно совпало - сообщила капитан. - Сейчас он "помогает ликвидировать остатки пиратского отребья, укрывающиеся в городе и его окрестностях", а по факту - берёт столицу под свой контроль. Скорее всего, и другие его корабли скоро появятся... Нельзя сказать наверняка, причастен ли он к атаке, но ситуация для него сложилась очень удачная. Надеюсь, она не станет неудачной для нас...
  
   В отличие от "Блистательного" графа Олио, "Вестник славы" герцога был не в классе яхты, а наиболее распространённым вариантом фамильных кораблей - линкором. Значительно крупнее обычных человеческих линкоров, он обладал не только огромной энерговооружённостью, но и соответствующей грузоподъёмностью, так что солдат на его борту было более чем достаточно, чтобы взять город - и всю планету по совместительству - под контроль в считаные часы.
   А затем наступил неожиданный финал.
  
   На следующее утро было объявлено о торжественных мероприятиях по поводу успешной защиты планеты и её перехода под прямое управление герцога. Новый правитель с остатком городской администрации - официально часть их убили пираты, но всем было очевидно, кто на самом деле приложил руку к устранению несговорчивых и "ненадёжных" - устроил банкет в лучшем ресторане города.
   Там всё и произошло.
   Ближе к окончанию банкета на собравшихся в ресторане напали неизвестные; похоже, им помогли официанты, да и в целом операция была подготовлена заранее, поскольку всё прошло поразительно гладко. Не знаю подробностей, но судя по всему, в еду добавили какое-то снотворное, нейтрализовав герцога и энергетов из его охраны. А затем... Ну, затем было самое интересное. Организовавшие это авантюристы угнали высадивший большую часть состава реликтовый корабль, как-то заставив аристо сыграть свою роль. Неслыханная дерзость, заслуживающая бурных аплодисментов... и я подозреваю, кто к ней причастен.
   С таким козырем у них действительно есть шанс, если его правильно разыграть...
  
   В общем, по итогам всего этого планета замерла в странной ситуации. Как оказалось, полностью оформить переподчинение планеты от властей торговой гильдии аристократической власти герцог - скорее всего, уже покойный - не успел, и хотя его войска остались на планете, но вскоре прибыли корабли торгового альянса.
   А затем и наследник герцога со своим флотом.
  
   - Полагаю, нам больше нечего делать на этой планете - сообщила капитан. - Слишком опасно, и слишком мало толка. Да и большая часть целей здесь достигнута...
   - Что с домом и землёй? - осведомился я.
   - Оставляем. В дальнейшем можно будет попытаться продать, но это не так важно.
   Я кивнул. То, что её цель не бизнес и не деньги, было понятно давно.
   - Как у нас с финансами? - это уже Уинкинсон.
   - Оставшиеся на счёте средства снимем в другом представительстве банка, но в любом случае на руках у нас достаточно, чтобы создать новый офис. Или на замену корпуса корабля.
   Гном кивнул.
   - Это хорошо. Тогда, наверное, не будем тянуть, а то того и глядишь палить начнут...
  
   В общем-то, всей нашей команде "собраться - только подпоясаться". В этом городе и на этой планете нас, по большому счёту, не держало ничего - кроме наработанных связей и репутации. Но раз глава предприятия сказала... Личными знакомствами и отношениями никто так и не обзавёлся, если не считать Ассая и Якова, но у последнего - с другим членом экипажа.
   - Сперва снова наведаемся на Солли и заберём деньги, а затем - в сферу Зион...
  
   В драпаньи с планеты мы были не одиноки; эфир был полон кораблей. Флоты торгового альянса и герцогства, само собой, но помимо них - множество простых гражданских... и не только простых гражданских. Криминал, скорее всего, тоже предпочтёт переждать турбулентные времена либо на дне, либо на другой планете.
   Часть отбывающих флоты задерживали; кого-то пропускали дальше, некоторых отправляли обратно... Многие оставались на месте под прицелом. Нам вряд ли что-то грозит, но смысла связываться и проверять это нет, так что решение капитана проскочить незаметно я мог лишь приветствовать.
  
   С мастерством капитана и плотностью транспортного потока проскочили мы без инцидентов, и без происшествий добрались до Солли. Оттуда, однако, отбыли не сразу; общим решением было попробовать сперва поискать попутный груз или пассажиров. Даже если деньги и не главное, они всё равно нужны, а такой спешки, чтобы гнать порожняком, нет.
  
   Клиент был полуросликом, но довольно необычным: по манере поведения он походил скорее на гнома. Скорее всего, основная причина - молодость, но по моим наблюдениям даже дети полуросликов обладают некоей врождённой степенностью, коей у нашего пассажира не наблюдалось. Зато он с явным удовольствием обсуждал с пастырем технику, с Ассаем - музыку и различные истории, с Драргом - спорт... Очень живой и приятный в общении юноша, я так скажу. Он отправлялся в какой-то университет, учиться на инженера, чтобы впоследствии поддерживать семейную ферму.
   Пожалуй, единственным членом экипажа, с которым хоббит - эм, то бишь полурослик - не общался, была Кугра. Он её явно боялся, а у самой юнги это вызывало странную смесь удовлетворения с обидой. Ну, она всё-таки женщина, а для женщин не знать, чего они на самом деле хотят, совершенно нормально... Не то, чтобы мужчины в этом были намного лучше.
  
   - Приготовиться ко входу в Хаос - сообщил Ассай. В пределах сферы стычек мы благополучно избегали, но в Хаосе возможны любые сюрпризы... как в прошлый раз, например.
  
   Мы преодолели половину дистанции до соседней сферы, когда вдруг освещение погасло; через секунду включилось аварийное, а из коммуникатора послышался голос капитана.
   - Внимание экипажу: корабль вошёл в аномалию. Доступ к астралу ограничен, переходим на альтернативное энергообеспечение.
   Ну ёж колючий!.. Не одно, так другое... Я поспешил изменить конфигурацию щитов, ощущая оскудение энерговода. Придётся пока ограничиться более экономной версией, и надеяться, что на нас никто не нападёт... Эльфийский алтарь хорош, но вот в таких ситуациях понимаешь, что стоило хотя бы небольшое резервное ядро поставить...
   Аккумуляторы у нас есть, но небольшие, так что сейчас по должностным обязанностям корабль питают Кугра и Лао. Скорее всего, капитан для того и взяла хаоситку - подобные аномалии хоть и нечастое явление, но попадаются.
  
   Большая часть доступной энергии уходила на жизнеобеспечение и двигатель, но мы плыли медленно, и аномалия всё никак не кончалась; остаётся надеяться, что наши дамы выдержат. Хорошо ещё, что верный идеалам своего бога Уинкинсон старался заменить максимум систем на механику и электрику, расходующие меньше энергии, чем стандартные, а то и вовсе обходящиеся без неё.
   Капитан даже приказала убрать щиты, оставив только защиту от Хаоса, но аномальная зона всё никак не заканчивалась. Кугра признаков усталости пока не выказывала, а вот Лао начала сдавать; Ассай вызвался заменить её, чтобы дать девушке передышку, но его способность выдавать энергию очень ограниченна: дрейки, как и эльфы, запитываются в основном от астрала, просто способны не только выкачивать энергию, но и довольно много её запасать в своём теле. Скорее аккумулятор, чем генератор...
   Чтобы сэкономить ещё немного, мы отключили систему внутренней связи, которую наш гном не успел заменить на электрический телефон, и собрались в кают-компании; заодно это позволило отключить жизнеобеспечение кают и пассажирского отсека.
   - Нас вызывают по радио - неожиданно сообщил Ассай. - Судя по названию судна - хаоситы...
  
   Крошечное судёнышко хаоситов имело на борту всего двоих членов экипажа; по сути, это был их аналог рыбацкой лодки, так что даже наличие на борту радиопередатчика было довольно удивительным. В любом случае, для нас это было удачно - и передатчик, и малый размер. Будь их побольше, скорее всего попытались бы нас ограбить, как минимум, а с двумя мы справились бы даже в текущем состоянии, и рогатые это прекрасно понимали.
   В общем, они предложили отбуксировать нас за пределы аномалии - за небольшую плату - на что капитан согласилась.
  
   Грёбаную аномалию мы покинули только через пару часов; всё же очень удачно нам попались эти рыбаки... Или правильнее "охотники"? В любом случае, эта пара немолодых хаоситов нам изрядно помогла.
   Когда мы выдали им вознаграждение - взяли продуктами - один из хаоситов осведомился, не хотим ли мы купить ядро корабля. Учитывая, что из всего содержимого разграбленных кораблей именно ядра хаоситам наименее полезны, попытка загнать остаток выглядит вполне логично, но могут и просто пытаться заманить... Всё же предложение было интересным, так что в итоге капитан с участием Кугры договорилась с рогатыми, что мы подождём их с грузом поблизости, на одном небольшом корабле; капитан была уверена, что если они попытаются нас надуть и прийти группой, или на слишком крупном судне, она сможет это засечь и вовремя смыться. С маскировкой у хаоситов обычно обстоит не многим лучше, чем с точностью.
  
   Рыбаки не обманули. Небольшой потрёпаный курьер с полудюжиной экипажа притащил малое ядро, вполне возможно, что с этого же корабля, и пока Уинкинсон изучал его, наши экипажи изучали друг друга.
   Я обратил внимание, что один из хаоситов, широкоплечий здоровяк с раздвоенными рогами и одетый в нечто вроде двойного кожаного передника поверх коротких штанов и кожаный же нагрудник, очень уж сосредоточился на Кугре.
   - Я хочу эту женщину - неожиданно сообщил он, указывая на Кугру. Взгляды нашего экипажа немедленно скрестились на мне, и хаосит не упустил этого из виду.
   - Ты не в моём вкусе - сообщила Кугра и внаглую спряталась за мной. Ну ё моё, я уже знаю, что сейчас услышу...
   - Вызываю на поединок за эту женщину!
   Я потёр виски. Он меня не разочаровал... Прямолинейность и предсказуемость, блин.
   Мне от этого не легче, впрочем.
   - Для начала - сможешь ли ты с ней совладать, вообще? - вздохнул я, поскольку от меня явно ожидали ответа. - Она же уже сказала, что ты ей не нравишься, так что с этим нужно будет что-то делать. И вообще она сама себе хозяйка... минус контракт. Кугра?
   Рогатая продолжала напоказ прятаться за мной; вот зараза... Почему я всё за тебя должен решать?
   - И в любом случае, я не вижу смысла за неё драться - я от этого ничего не выигрываю - добавил я. - У нас традиции другие, знаете ли.
   - Ставлю ядро против женщины - немедленно сообщил хаосит. - Ядро дороже.
   Именно этот момент выбрал пастырь, чтобы появиться.
   - Я проверил. Ядро хорошее, рабочее, рекомендую брать за умеренную плату.
   - Я - за - добила Кугра. Я бросил на неё многообещающий ремня взгляд.
   Вообще-то в текущих условиях все козыри были у меня: с "Коршуном" за спиной завязать узлом одиночного хаосита проблемы не составит, разве что он некий легендарный герой... не-е. Даже нам не может выпасть такого совпадения, да и не похож этот громила на значимую личность. Хотя стоит отметить, что случаи выноса одиночным хаоситом или цвергом небольшого боевого корабля вполне реальны и задокументированы.
   - Ладно - вздохнул я под вопросительными взглядами своего экипажа. - Раз вы все этого так хотите...
  
   Бой продлился десять секунд. Ну, возможно, чуть меньше - я не засекал, прикидываю примерно. Трёхслойный сферический щит вокруг хаосита, его сжатие - и готово... Избиение младенцев какое-то.
   Кугра выглядела довольной - но погоди, я тебе это ещё припомню... Будешь знать, как меня подставлять. Ей волю давать нельзя...
   В любом случае, отчаянные попытки моего оппонента освободиться привели лишь к тому, что он чуток подкоптился.
   - Ещё желающие разнообразить программу есть? - осведомился я, окидывая рогатых взглядом. - Или какие-то претензии? Нет? Вот и чудно. В таком случае, на этом мы расстанемся... верно, капитан?
   София кивнула.
  
   Естественно, прежде чем отплывать мы забрали мой выигрыш... наш выигрыш.
  
   - По хорошему, это ваше с Кугрой - заметил Уинкинсон, глядя на ядро; стоящая рядом капитан кивнула.
   - Первый совместный вклад в семейный бюджет - не преминул съязвить Яков. Всё никак не забудет то, что я послал Ассая за ними с Лао, прервав их времяпровождение...
   - Ну, тебе-то завидовать нет причин - хмыкнул я. - А если серьёзно, считайте моим вкладом в предприятие. Резервный источник энергии явно пригодится, как жизнь показала.
   - Кугра? - осведомился гном. Хаоситка пожала плечами.
   - Готова уступить свою долю за пару кило хороших конфет. Мне это всё равно ничего не стоило.
   - Договорились - кивнул пастырь. - Когда будем на тверди, куплю тебе. Кстати, Артём, ты отлично сработал, быстро и чисто...
  
   Планета Чистое Небо, графство Горинг. Хотя это и не независимый мир, и даже не относительно независимый вроде миров торговых гильдий, но по заверениям Ассая местный аристо предоставлял изрядную свободу, получая взамен изрядную прибыль. Это всё ещё был один из миров великого торгового пути, захватывающего множество планет и сфер, так что бизнес здесь кипел, и мы рассчитывали, что сможем устроиться - хотя, конечно, отсутствие раскрутки как победителей регаты сделает поиск клиентов несколько сложнее, чем в прошлый раз.
   Впрочем, начинать придётся не с нуля: у нас всё ещё оставались связи с международной курьерской службой... и "Лалай Акхе".
  
   К первым у капитана было рекомендательное письмо, и они помогли нам даже больше, чем ожидалось, не только сразу же подкинув работу, но и порекомендовав место для офиса. Почти такое же, как на прошлом месте... До того, как мы навели там порядок, имею в виду.
   В любом случае, сперва следовало выполнить работу - доставка представителя местной центральной библиотеки в одну сторону, и груза книг - обратно. Граф Горинг, обеспечив себе безбедную жизнь, решил стать покровителем наук... Ну, дело хорошее.
  
   Я несколько раз пытался улучить момент, чтобы поговорить с капитаном, но каждый раз мешали какие-то дела. И ведь не скажешь, что она меня избегает, скорее напротив, просто действительно - работа, мать её... Все заняты, дела. Во время переходов команда относительно свободна, но капитану приходится держать маскировку и сканирование эфира... Хмм. Если снять с неё часть обязанностей, то у неё освободится больше времени, и наконец-то можно будет пытаться продвигать отношения. Я бы попытался взять на себя, но в этом нет смысла, так что... Кто у нас наименее занят?
   Вообще-то Жмень, но у них с Лао, похоже, дело идёт к свадьбе, и эта парочка практически всё свободное время проводят вместе, тут не вклиниться. Остаётся Кугра...
   Я тяжело вздохнул. Попробую работать с тем ресурсом, что есть... но что-то мне не верится, что из этого что-то выйдет.
  
   Библиотекари у меня ассоциировались с людьми-старичками в очках, или на худой конец пожилыми гномами, так что молодой полурослик оказался неожиданностью. Впрочем, парень действительно оказался настоящим библиотекарем... не в том смысле, что не самозванцем, а в том, что был полностью увлечён своим делом. А учитывая, что именно ему доверили закупки, включая и сам выбор книг, для главной библиотеки, он у себя уже обладает неким авторитетом... Внушает уважение.
   Хотя стоит отметить, что и он относился к Кугре с опаской.
   Впрочем, причина этого вскоре выяснилась: фольклор полуросликов. Они детей пугают хаоситами... А библиотекарь, к своему дискомфорту, знал, что истории про "утащит и сварит суп" основаны на реальных событиях. Н-да, мои подозрения были обоснованны...
   Помимо этой информации, без которой я вполне мог бы обойтись, я разузнал у библиотекаря и кое-что полезное, а заодно получил приглашение в, как бы это сказать, не совсем публичную часть библиотеки. Содержащую профессиональную литературу. Это позволит съэкономить, и если повезёт - сделать Кугру более полезным членом экипажа. Посмотрим, в общем, почитаем...
  
   "Род Тан".
   Я смотрел на отрытую книгу с... пожалуй, что лёгким удовлетворением. Книга "Генеалогия ключевых эльфийских родов" была как раз в нашем грузе, и, похоже, это именно те Тан... Поскольку здесь значилось, что род считается угасшим в прошлом году.
   И да, "София Тан" здесь числилась. Немного странно, что кэп не воспользовалась псевдонимом, но мало ли...
   Хмм, или это как раз и есть фальшивое имя?..
   В любом случае, информация совпадала с той, что у меня есть. Последние пару-тройку сотен лет древний, но небольшой род Тан исповедовал идеи смешения, что вызывало трения с другими родами, и активного взаимодействия с другими культурами, что опять же не прибавляло им популярности. В то же время древность рода давала им достаточный авторитет, чтобы некоторые к ним прислушивались... что опять же напрягало изоляционистов и сторонников "чистоты крови и превосходства эльфов". Это их и погубило в итоге, видимо.
   Помимо генеалогического древа и краткой информации, в книге были ещё и легенды. Например, что род Тан - один из нескольких эльфийских родов, положивших начало современным цивилизациям, появившись в известном регионе космоса около десяти тысяч лет назад. Упоминались легенды об утерянных ныне знаниях и технологиях, которые принесли с собой первые эльфы, о их гигантских кораблях... ну, обычные сказки из разряда "раньше деревья были больше, а трава зеленее". Тем более, куда тогда пропало всё это богатство - легенды скромно умалчивали...
   В любом случае, выходит, что наша кэп, если она, конечно, не самозванка, не просто эльфийская цаца, а аристократка в хрен-знает-каком поколении - даже в книге генеалогическое древо занимало несколько раскладных страниц мелким шрифтом, и это при их продолжительности жизни. Н-ды, моя задача выглядит всё сложнее...
   С другой стороны - она остаётся женщиной, причём сейчас очень даже нуждающейся в опоре, ввиду потери опоры на свой род. Так что - шансы сохраняются, главное, не сдаваться...
  
   Таким вещам, как маскировка корабля, научить хаоситку, скорее всего, невозможно в принципе - по крайней мере, на приемлемом уровне. Сенсорика... тут вопрос сложнее, но вряд ли она сможет за приемлемый срок превзойти хотя бы меня, так это тоже малоперспективно. Остаются административные задачи, та же бухгалтерия.
   Ну, помогать по мелочам она могла бы; наверняка есть рутинные задачи, которые можно было бы переложить на рогатую... но, блин, у неё же беда с терпением и усидчивостью. Куда ни кинь...
   Я потёр виски. Нет, я так просто не сдамся. В конце концов, слишком много сил и времени уже потрачено...
   ...хотя, возможно, лучше найти специалиста?
   Нет, у нас и так слишком много народа, а прибыль не так велика. Вот же... Нужно как-то освободить кэпу время, проявить себя... Хм. Помочь с её реальной целью, возможно?.. Но какова она? Подозреваю, как-то связана с теми статуями, очень уж к ним отношение...
   Так. Я подошёл к библиотекарю.
   - Простите, а есть у вас книги об эльфийской скульптуре?
  
   Рыться в книгах пришлось долго; всё же на удивление много их здесь собрано. Но кое-что узнать удалось... Судя по всему, статуи изображают древних богинь эльфов, ныне неактивных и, возможно, погибших. Понятное дело, я не специалист, но запомнил статуи хорошо, так что с существенной уверенностью удалось определить, что несмотря на хорошую сохранность, это очень старая работа; некоторые моменты позволяли уверенно утверждать, что статуям по меньшей мере несколько сот лет. Интересно... Но мало что даёт, хотя можно предположить, что кэп ищет двух других богинь... в смысле, их статуи. Версий "зачем" можно придумать много - от простой продажи до пробуждения богинь. Особенно последний вариант интересен, и вполне возможен, на самом деле - прецеденты были. Боги обычно придерживаются принципов справедливого воздаяния по заслугам... ну, так, как они это понимают, но тем не менее; они всегда придерживаются определённых правил. Это общеизвестно... И это вполне возможно выгодно использовать. За счёт этого и существуют церкви разнообразных богов, принося пользу всем - и самим богам, и их жрецам, и обществу.
   В любом случае, кэп ищет эти статуи, и помочь с этим было бы выгодно... но у неё явно больше зацепок, чем у меня. Если пытаться рыть самостоятельно, с нуля, толку с этого будет примерно тот же ноль, а прямо к кэпу обратиться, предложив помощь... не знаю, я бы отнёсся с подозрением. Хотя этот вариант может остаться единственным...
   - Благодарю за помощь - произнёс я, возвращая книги библиотекарю. Тот кивнул и сообщил:
   - Знаете, если вас так интересует эта тема, у нас здесь регулярно появляется хороший специалист по истории и культуре эльфов. Можете попробовать поговорить с ним, он любит свой предмет и будет рад его обсудить.
   Я не испытывал особых надежд, но кивнул.
   - Был бы признателен. Как я могу с ним встретиться?
  
   По словам библиотекаря, профессор появлялся в библиотеке два-три раза в неделю примерно в одно и то же время; сегодня его уже не было, так что я решил попытаться половить его завтра-послезавтра - конечно, если буду свободен и на планете.
   День близился к завершению, но время ещё было, и я решил, что заслуживаю немного отдыха. Подцепить какую-нибудь девицу... нет, пожалуй, не сейчас. Просто посижу в баре часик... а если уж там заодно кого-то сниму, тем лучше.
  
   - Да понимаешь, Конрад, я не привык сдаваться... с детства привык добиваться своего и доводить начатое до конца.
   Да, вместо девушки я подцепил в баре нашего кока... в хорошем смысле подцепил. Он, конечно, не девушка, но после пары-тройки... ну ладно, кто их считает, кружек пива заметно расслабился, я тоже, так что разговор завязался вполне расслабленный, комфортный и дружеский.
   - А кэп - женщина роскошная, во всех смыслах. Хороший стимул проявить себя, разве нет?
   - Ну... Положим, хотя я с другой стороны смотрю - согласился орк. - Но спорить тоже было бы глупо.
   - Ну вот. Я и стараюсь... Но она так занята, что никакой возможности нет.
   Драрг усмехнулся.
   - Да уж.
   - Я не о том - поморщился я. - А о том, что она настолько загружена, что времени не остаётся ни на что. Вот и пытаюсь как-то помочь, перегрузить часть задач на кого-то.
   - Добре - снова согласился орк. - При всё моём уважении, но госпожа София тоже не железная.
   - Вот-вот, и это тоже - кивнул я. - Яков со своей пассией завязаны, так что думал на Кугру часть задач переложить, но...
   Я досадливо скривился и цыкнул языком.
   - Ну так сам предложись в секретари - хмыкнул орк. - В том, что помочь госпоже Софии нужно, ты прав, но у меня квалификация не та, а Джерри тоже загружен больше, чем кажется. А ты должен бы справиться, и не скажу, насколько тебе можно доверять, но хотя бы что-то сможешь взять на себя, раз такое дело.
   - В секретари?.. - пробормотал я. - Хмм... Хорошая идея. Не уверен, что сработает, но попробовать можно. Ну, за успех...
   - Готов поспорить, госпожа София согласится - кивнул Драрг.
  
   Обращаться к даме с предложением, будучи в подпитии, я счёл нерезонным и неразумным, так что только на следующее утро решительно постучался в каюту капитана - организовать новый офис мы ещё не успели, так что пока что проживали на борту... И в местной гостинице, если речь идёт о Жмене с Лао.
   Было опасение, что её снова не будет на месте, однако в этот раз мне повезло.
  
   - Значит, хочешь помочь с рутиной? - осведомилась София. Я кивнул.
   - Думаю, так будет лучше всем. Вы взвалили на себя слишком много работы. Я, конечно, не профессиональный секретарь, но наверняка смогу чем-то помочь.
   - ...Пожалуй - согласилась она. - Ну... Для начала найди мне бумаги по крупнейшим почтовым постам ближайших планет.
   Она мотнула головой в сторону шкафа; я кивнул и взялся за работу.
  
   Как выяснилось, шкаф оказался архивом-картотекой, и внутри был значительно больше, чем снаружи. Техника на самом деле эльфийская, но изготавливают предметы с пространственным карманом, разумеется, цверги. Они вообще быстро осваивают новые технологии.
   В любом случае, картотека была вполне удобной - хотя большинство файлов оказались совсем тоненькими - так что требуемое я собрал очень быстро и выложил на стол перед капитаном, сгруппировав по планетам. София глянула на наручные часы и кивнула.
   - Уложился. Хорошо, должность твоя, но раз сам напросился, на прибавку к жалованию не рассчитывай... по крайней мере, пока не покажешь, что можешь быть действительно полезным.
   Я кивнул.
   - Сработаемся...
  
   В первую очередь моей работой стало составление этой самой картотеки. Очень просто, на самом деле - информация берётся из открытых источников, вроде газет - однако нудно и отнимает много времени. В плюсе - сие занятие прекрасно сочеталось с моими планами отловить в библиотеке историка; в минусе - в связи с дополнительной загрузкой больше ни на что времени не оставалось... Кэп настояла на том, чтобы я не забрасывал и занятия с остальными корабельными энергетами. Работы много, но зато это определённо шаг вперёд...
   Кэп выдала мне список организаций и персон, по которым нужно собирать информацию, и - предоставила себе. Логично, если ей придётся тратить время на то, чтобы меня учить, то получится, что я ей не помогаю, а наоборот, отнимаю дополнительное время.
   Впрочем, как я уже отметил, задача была не сложной, просто нудной и поглощающей много времени. Внимательно прочитать, найти нужное, сделать выписку... Ну, непрерывный контроль щитов на протяжении всего рейса вырабатывает выдержку и усидчивость.
   Помимо организаций и персон, связанных с нашим бизнесом, вроде почтовых и курьерских контор, были в списке и другие. Часть определённо тоже были бизнес-интересами, хотя и непрямыми - к примеру, как члены преступных организаций, или полулегальных, вроде "Лалай Акхе" - но некоторые... Меценаты, коллекционеры предметов искусств... Я был прав, она ищет остальные статуи, чем бы они ни были на самом деле. В этом случае тем более стоит побеседовать с эльфийским историком.
   ...а вот, собственно, и он.
  
   Как и говорил библиотекарь, профессор Куле оказался общительным человеком, любящим свой предмет... главным недостатком его оказалось то, что он слишком уж много знал. И обожал рассказывать подробно, с кучей отсылок и упоминаний других связанных тем...
   - Да, четыре богини... Считается, что легендарные "Четыре ковчега" эльфийского народа были их обиталищами в материальном мире. Очень туманная тема, очень мало информации... Несколько древнейших родов обладают реликвиями Богинь, но их реальное происхождение и датировка неизвестны - разумеется, они не позволяют специалистам поработать с ними... Понимаемо, но от того не менее печально. И разумеется неустановлена их функциональность... даже просто наличие сакральной силы. Не в обиду сказано, но вполне возможно, что это просто позднейшие фальшивки - подделки под легенды, или копии реальных образцов, другой вопрос...
   - А что насчёт этих самых "Ковчегов" и текущего состояния этих богинь? - осведомился я. - О них что-нибудь известно?
   - Прискорбно мало - вздохнул пожилой, но очень неплохо - и, к слову, аристократично - выглядящий профессор. - Я не один год занимаюсь этим вопросом, собирая информацию из различных источников... не только из книг. В молодости меня изрядно помотало по сферам. Несмотря на всю мифологизированость вопроса, лично я склоняюсь к мнению, что "Ковчеги" действительно существовали, но после первоначального этапа колонизации в них просто не было прямой необходимости.
   - Не было необходимости в кораблях такой мощи? - скептически заметил я.
   - Вы просто не учитываете всех факторов, юноша - спокойно ответил историк. - На тот момент у эльфов просто не было соперников, против которых можно было бы применять такие корабли. Вы же не станете отправлять реликтовый корабль Содружества к поселению орков?
   - ...Пожалуй, вы правы - согласился я.
   - Разумеется. Так что чтобы не нервировать друг друга было лучше от них избавиться. Моя гипотеза, что их разобрали на материалы для более мелких кораблей, и, возможно, планетарные храмы. К сожалению, изучать древнейшие эльфийские поселения довольно сложно... А это могло бы подтвердить мою гипотезу.
   - Хмм... - пробормотал я. - Это действительно интересно. А что вы можете рассказать о древнейших родах эльфов?..
  
   - Большое спасибо, профессор - поблагодарил я историка, когда читальный зал уже закрывался. - Было очень познавательно и интересно.
   - Рад помочь - кивнул мужчина. - Редко когда вижу у молодёжи интерес к истории. Тем более, простите за прямоту, у людей вашей профессии.
   Я пожал плечами.
   - Ну, во время плавания бывает много свободного времени, но да, вы правы. Я заинтересовался случайно...
   - Сейчас многие суетятся из-за будущего, какие-то нелепые "пророчества"... Запомните, молодой человек - величия добиваются те, кто знают прошлое, а не пытаются угадать будущее.
   - Меня интересует настоящее - усмехнулся я. - Но ещё раз благодарю.
   - Обращайтесь... - он протянул мне визитку. - Я приветствую тягу к знаниям.
  
   Беседа с историком оказалась не только познавательной, пусть местами и слишком, но и полезной для моего поручения: он знал многих коллекционеров эльфийских древностей, присутствовавших в списке капитана, и я то и дело делал записи. Так что по итогам работа была не только выполнена, но и пожалуй что перевыполнена.
  
   Лётный рынок, один из трёх больших рынков планетарной столицы, внушал уважение. Не только размером - вполне сравнимым с маленьким городом - и не только тем, что здесь каким-то немыслимым образом удавалось поддерживать порядок и низкий уровень краж, но в первую очередь тем, что здесь можно было купить практически что угодно. Я видел даже клетку с живым молодым драконом, н-да...
   Хотя в целом гигантское пространство рынка было разделено на зоны, специализирующиеся на определённых группах товаров (и то тут, то там можно увидеть таблички со схемой рынка), разделение не было категорично-строгим, так что мелкие лавочки, торгующие всякой всячиной, можно было встретить и тут, и там. На самом деле, на Шалихаре было нечто подобное, но... Именно что "нечто подобное". У нас всё было существенно скромнее... Всё же Шалихар находился в стороне от крупных торговых путей, и на наших рынках была представлена по большей части собственная продукция, плюс кое-что от соседей. Учитывая активно развивающуюся промышленность, нам хватало с избытком, и рынки тоже всегда были активны, но... Сравнивать сложно.
   В настоящий момент мы находились на рынке с пастырем и капитаном. Кэп высматривает, где можно запастись продуктами и прочими припасами подешевле и покачественнее, а Уинкинсон уже нашёл что-то для своего департамента в прошлый визит и попросил сопровождения, так что кэп решила соединить. Драрг традиционно собирает информацию о местном криминале, так что участвовать не смог, но нас троих должно быть более чем достаточно, хотя гном и предупредил, что интересующая его лавка запчастей довольно сомнительная, так что лучше быть настороже. Впрочем, достаточно продемонстрировать, что мы способны за себя постоять и хотим честно приобрести товар - вряд ли станут нарываться...
   В любом случае, пока что мы неспешно двигались по рынку, и, кажется, любопытно было всем. Множество товаров и одеяний, множество народов, рас и видов... Больше всего было орков - что вдвойне неудивительно, поскольку мы были неподалёку от сектора животноводства - но попадались буквально все. Опа... Если глаза мне не изменяют, я только что видел даже настоящего сатира.
   Гномы предлагали детали для разнообразных бытовых и профессиональных механизмов, а так же услуги по ремонту и наладке; эльфы - украшения, косметику и одежду; цверги -- оружие и доспехи; и все остальные - всё остальное...
   Я видел, как в заведение предсказательницы-дрейка входили шаисса и полурослик; очень странная пара, но по поведению мало отличающаяся от нашей корабельной пары голубков.
   Я видел, как гоблин командует троицей орков в несколько раз больше его размером, и те поспешно выполняют все указания.
   Я видел, как человек покупает подарки эльфийке... Эм, вот это лучше пропустить.
   В общем, здесь можно было увидеть всё, даже то, что я предпочёл бы не видеть.
  
   - Разве это не продуктовая зона?.. - пробормотал Уинкинсон, глядя в клетку, в которой свернулся огромный зверь.
   - Не совсем, это фермерский рынок - отозвался я. - И это тоже продукция сельского хозяйства.
   Чешуйчатая зверюга в несколько метров длиной продолжала спать, игнорируя зевак. Разведение драконов - вполне себе развитый бизнес на многих мирах, включая и этот... Их шкуры всё ещё пользуются стабильным спросом, как и изделия из них, хотя с развитием металлургии бизнес на драконах изрядно уступил позиции металлургическим комбинатам. Впрочем, у продукции драконоводства всё ещё сохраняются некоторые преимущества перед металлами, так что свою нишу они сохраняют уверенно, и вряд ли это изменится в ближайшие десятилетия.
   Взять хотя бы пожарных - на Шалихаре стандартная группа состояла из двух-трёх спасателей в огнеупорном снаряжении из шкуры огненного дракона, и дрессировщика с подотчётным водяным драконом. Очень эффективная команда.
   Странно, к слову, но драконы встречаются на разных планетах, и даже в разных сферах, хотя способностей к эфирным путешествиям за ними замечено не было. Впрочем, это вообще странные звери - взять хотя бы то, насколько различаются породы, сохраняя возможность скрещивания... Или то, что это единственное известное животное со способностями энергета, пусть и не полноценными.
   Я помедлил возле клетки. У детского дома, где я вырос, было своё хозяйство и свой водяной дракон. Не выращенный на ферме, а отловленный диким, но уже много лет - не один десяток даже - живущий при хозяйстве, так что вполне смирный. Некоторым из нас удавалось не только кататься на нём, но даже внаглую тягать за хобот, используя его в качестве водомёта... весело было.
   Если подумать, те, кому это удавалось, все попали во флотское училище... Наглость и самоуверенность сыграли роль, видимо.
   Я слегка улыбнулся.
  
   Кэп по пути лишь делала заметки по ценам, так что к интересующей пастыря точке мы подошли с пустыми руками. Хм... "Приём металлолома, покупка и продажа подержанных запчастей". Видимо, одна из точек, где разбирают и продают угон...
   Владельцами точки были странно похожие друг на друга - если добавить одному ширины плеч и доспех, а другому сбрить бороду - гном и цверг, подозрительно изучавшие нашу компанию.
   - Мастер Талох дал мне знать, что у вас есть хороший движок для нашего курьера - сразу взял быка за рога пастырь. - Я хочу купить его за приемлемую цену.
   - ...Мы продаём только подержаные детали - сообщил гном. Наш гном пожал плечами.
   - Да хоть элементы головоломок или лом на переплавку... пожалуй, последнее даже лучше, дешевле будет.
   - ...Нет, лом на переплавку мы только покупаем - ответил хозяин. - Но да, у нас есть кое-что для двигателей. Пройдём на склад, я покажу...
   Гномы вышли из комнаты, а мы остались ожидать их возвращения - в компании с подозрительным цвергом и парой недружелюбных орков.
   - Как думаете, кэп, чем закончится вся эта суета с пророчеством? - негромко осведомился я, частично чтобы убить время, ожидая возвращения пастыря, но что важнее, чтобы наконец-то начать налаживать общение.
   - Скорее всего, примерно тем, что и было предсказано - отозвалась она. - Вопрос в другом: что именно хотят выиграть дрейки?
   - Сохранение своей позиции? - предположил я. - Хотя это довольно странно, с нынешней раздробленностью им удобнее оставаться в стороне, чем при формировании крупного государства... Возможно, у них есть свой кандидат на роль исполнителя пророчества?
   - Возможно, но маловероятно - отозвалась София. - Во всяком случае, напрямую. Они всегда предпочитали действовать из тени, так что более вероятно, что и сейчас от этого не откажутся. Хотя вполне возможно, что их кандидат - не дрейк, а кто-то с советником-дрейком в экипаже.
   Почти как у нас... Правда, наш дрейк появился не с капитаном, а со мной, да и в целом подталкивать к чему-то не пытается, просто делает своё дело...
   - Значит, вы всё-таки считаете, что из этого пророчества действительно что-то получится...
   - Уже получилось - заметила капитан. - Взять хотя бы смену власти на Горе. Всё это взаимосвязано. Пророчество уже выполнило часть своих целей и продолжает их выполнять, и для всех это возможность добиться своих целей.
   - Мои цели несколько более приземлённы... - пробормотал я. - Но, возможно, возможность будет и для них.
   Я собирался перейти на следующую партию вопросов, более близкую к цели, но тут вернулся Уинкинсон и принялся обсуждать с капитаном дополнительные закупки и оплату.
   В итоге мы выплатили часть вперёд и заказали доставку к офису; всё прошло на удивление гладко, учитывая изначальные опасения пастыря. Оставалось купить припасы и возвращаться...
   Всё-таки рынки на великом торговом пути поразительно оживлённые и насыщенные... всем. Всевозможные товары и всевозможные посетители... Разнообразие присутствует даже в самом вроде бы обычном, припасах для кухни.
   Хотя основной набор продуктов присутствует неизменным практически во всём обитаемом космосе - по крайней мере, на планетах людей и полуросликов - но на многих планетах, если не на всех, есть и что-то своё. Кое-что так и не отличишь - к примеру, уже разделаное мясо что одного, что другого животного обычно различается на вид слабо - но различные фрукты, овощи и специи зачастую имеют запоминающийся и необычный вид. Вроде нашего Шалихарского двуглавого перца, к примеру...
   А здесь на рынке была представлена помимо обычных продуктов и экзотика со множества планет. Слава энергетике, позволяющей сохранять продукты свежими...
   В любом случае, вид всего этого разнообразия снова напомнил мне о детстве. Всё необычно и интересно...
   Хм. Я кое-что вспомнил... У меня была мечта... нет, мечтой это даже не назвать; скорее, желание, повидать и попробовать всё, что есть интересного в мирах. "Запишись в армию, повидай мир"... Н-да. В принципе, сейчас я имею возможность этим заниматься...
   Пусть даже в данном конкретном случае - играя роль транспорта. Уинкинсон решил съэкономить, воспользовавшись моими щитами... ещё одна причина, почему захватил с собой меня. Сифон я в город брать не стал, слишком велик шанс напороться на стражу, но капитан справлялась с задачей энергообеспечения ничуть не хуже - и вдобавок приятнее. Прогуливаемся, держу Софию за руку, за нами на диске щита плывут покупки... Как оказалось, сама кэп этого не умеет - ну да, подобный мобильный щит хоть и несложная штука, но и не простая. Даже профессиональный щитовик третьего ранга может не владеть...
   В любом случае, мне это нравилось.
   - Приятная прогулка в приятной компании - что может быть лучше? - заметил я вслух.
   - Я мог бы назвать варианты - усмехнулся Уинкинсон - но это будет неуместно.
   София явно не испытывала дискомфорта, и в целом это прекрасная возможность, но... Тут нужно быть очень осторожным.
  
   Увы, настрой моих спутников не затягивать и прямиком вернуться в офис оставлял мне мало возможностей. Впрочем, конфеты дама приняла благосклонно... Уинкинсону я тоже предложил из вежливости, но он отказался.
   - Кэп, если не секрет, почему вы сейчас здесь с нами? - осведомился я. - Не только же для того, чтобы доставлять мне удовольствие своей компанией, или служить батарейкой.
   - Я хотела лично взглянуть на всё, да и на всякий случай... И, к слову, можешь называть меня по имени. Я привыкла к неформальному общению.
   - С удовольствием - кивнул я. - Хотя в боевой обстановке "кэп" быстрее... Но у нас сейчас не она, к счастью.
   - Воистину так - согласилась София.
  
   У меня определённо есть ощутимый прогресс... А если вспомнить байки о том, что у эльфов ухаживание может длиться лет десять, так и вовсе отличный.
   Впрочем, я в такое не верю - в этом случае полуэльфов бы не существовало, ни один мужчина не выдержит такого издевательства.
  
   Естественно, мы не проделали весь путь пешком. Пастырь захватил с собой раскладной велосипед для нас с Софией... снова будто в детстве оказался.
  
   Довольно романтичная обстановка "двое на одном велосипеде" - плюс гном - внезапно оказалась разрушена. Впереди показалась крыша здания офиса, когда я вдруг ощутил нечто непонятное, но странно знакомое - я определённо уже испытывал это чувство...
   ...перед предыдущими внезапными неприятностями.
   Несколько секунд, и капитан тоже насторожилась. Мы переглянулись, она жестом указала остановиться, и когда я опустил платформу с грузом на землю, спрыгнула, намереваясь отправиться на разведку. Неприятно отправлять одну женщину, но с её способностями к маскировке это самое разумное... И ведь даже прикрыть не могу...
   Видимо, мои чувства отразились у меня на лице, поскольку София похлопала меня по руке, прежде чем исчезнуть.
  
   Она вернулась считанные минуты спустя.
   - Срочно отбываем.
   В спешке едва не пришлось бросить покупки, но к счастью мы были уже достаточно близко к кораблю, чтобы я сумел выжать достаточно энергии на транспортировку.
  
   - Они забрали Лао!..
   Яков был вне себя, и я его понимал. Неизвестные напали на наш офис, нокаутировали целителя, прежде чем он успел сообразить, что происходит, и похитили его женщину. И, подозреваю, если бы не появление спугнувшего их Ассая - а затем и наше - могло быть ещё хуже. Во всяком случае, навигатор утверждал, что как минимум один из них двигался к кораблю... скорее всего, намеревались вывести из строя, чтобы помешать их преследовать.
   Что мы, разумеется, и намеревались сделать.
   Капитан была в тихой и спокойной, но несомненно ярости. Да и остальная команда - ну, не разделяла эмоции, но испытывала свою версию. У Жменя, к примеру, доминировали чувство вины и безумная тревога за свою девушку, а у Кугры - смесь стыда и азарта: она нападение попросту проспала, и сейчас намеревалась исправить своё упущение.
   - ...благодарю, Арш. С меня причитается - произнесла кэп, проводившая радиопереговоры с кем-то из своих местных контактов, пока Ассай связывался с Драргом и корабль двигался в его направлении. София повернулась к набившейся в комнату связи команде. - Похоже, их корабль засекли. Мы поймаем этих кукмеков и вернём нашу канонира.
   Все согласно кивнули, и переглянувшись, поспешили разойтись по своим постам, освобождая помещение, в котором стало слишком тесно.
  
   Несмотря на спешку, Драрга мы всё-таки забрали; он воспользовался прокатным флаером и встретился с нами прямо в небе.
   - Смотри на это позитивно, парень - сообщил он Якову. - У тебя появилась возможность спасти любимую девушку, представ перед ней героем... Редкий шанс!
   - Меня больше беспокоит её безопасность, чем возможность выпендрёжа - буркнул целитель.
   - Настоящий мужчина - кивнул орк, ничуть не огорчившись отпору. - Но что мешает сочетать приятное с полезным? Спасти мы её спасём, я даже пари тут заключать не стану, так что лучше подумай о том, с какими словами появишься.
   Кок и штурмовик широко ухмыльнулся. Старается успокоить парня, понятное дело... Жмень слишком нервничает.
   - Цель обнаружена - сообщила кэп по общей связи. - Вывожу отображение на экран.
   Хмм. Кораблик был совсем не похож на угловатые стандартные модульные конструкции человеческих кораблей; однако и на типовые суда других рас - тоже. Гномы, даже если разрабатывают и собственный корпус, а не используют типовой человеческий, всегда присобачивают разные... агрегаты; у эльфов присутствуют украшения корпуса. Корабли шаиссов, когда они ещё пытались строить их самостоятельно, походили на человеческие или были стреловидными; у дрейков тоже стреловидные, хотя я только иллюстрацию в учебнике видел. Про некромантов и говорить не приходится, совсем не то... На экране же было изображение сплющенного в диск шара со сферой в центре, без опознавательных знаков или вообще хоть чего-то, по чему можно было бы опознать принадлежность судна. Я вопросительно глянул на Драрга и Ассая, однако и они, похоже, не знали, что это за корабль.
   В любом случае, кораблик был шустрым и обладал неплохой маскировкой; мы несколько раз едва не теряли его из виду. Учитывая, что планетарную зону контроля мы давно покинули, достаточно упустить один раз, и найти снова будет крайне сложно.
   Однако капитан - да и весь экипаж - была чётко намерена не упускать противника. Тем не менее, догнать юркий маленький диск нам никак не удавалось, и у меня вновь начало возникать нехорошее предчувствие. Он явно летит на некую базу, и оттуда вытащить Лао будет уже намного сложнее... Будет скверно, если не успеем догнать, а идёт к тому.
   На мои соображения Драрг кивнул.
   - Есть такое... Но тут уж как карты лягут. Не первая переделка, что-нибудь придумаем.
  
   Наш объект двигался определённо к границе сферы, и это тоже было скверно: преследовать в Хаосе будет на порядок сложнее.
   Однако... Не знаю, можно ли называть это удачей, но его цель оказалась всё же в пределах сферы. Астероидная база... Существенно меньше, чем достопамятное Убежище, но всё же серьёзное сооружение внутри примерно трёхкилометрового валуна. Да уж, мы имеем дело с серьёзными ребятами...
   Ну, относительно серьёзными: нормальной охраны периметра у базы не было. Нет, наверняка внутри неё работали какие-то сенсоры, и имелся патруль в виде нескольких малых судов типовой человеческой постройки, но сам факт, что они нас не обнаружили, говорит за себя.
   Хотя, с другой стороны, это может быть талант Софии.
  
   - Планы, варианты, предложения? - осведомился я. - Пока Яков не бросился на штурм с голыми кулаками.
   Целитель недовольно фыркнул, но ничего не сказал.
   - Пришвартоваться, проникнуть внутрь, найти и вытащить? - предложил орк. - К нападению извне они явно неготовы - вон, всего пара пушек для приличия торчит...
   - При всей отчаянности этого варианта, более приличных я просто не вижу... - вздохнул пастырь. - Но ты ошибаешься, Конни - тут есть несколько замаскированых орудий и амулетное поле. Это будет непросто.
   - Если бы мы знали, с кем имеем дело, возможно, удалось бы обмануть охрану и как-то проникнуть внутрь без боя... - задумчиво произнёс Ассай. - Но как это узнать?..
   - Захватить кого-то из патрульных - пожала плечами Кугра.
   - Это поднимет тревогу - буркнул Яков.
   - Не обязательно... - медленно произнёс я. - Вернее, это решаемо, если съимитировать атаку приблудных хаоситов. Мы находимся у самой границы сферы, что-то подобное просто обязано произойти рано или поздно. Пастырь, я так видел, движок нам успели доставить?..
  
   На подготовку плана потребовалось время. Рискованно, но вряд ли неизвестные потратили столько сил на поимку Лао только для того, чтобы сразу её прикончить. Скорее, экспериментаторы решили вернуть подопытную для продолжения исследований... В любом случае, у нас не было реального выбора - мой план давал хотя бы какие-то шансы добиться своего и уйти целыми.
  
   Наверное, пилоту патрульного корабля могло бы быть смешно при виде причудливо разрисованого "корабля" с кривоватой надписью на борту "Масло масляное", если бы он не был достаточно опытным, чтобы понимать, что хаоситы могут быть опасны даже на той рухляди, на которой обычно летают. Впрочем, даже так... В этот раз они и вовсе воспользовались в качестве судна даже не целым кораблём, а одним грузовым отсеком.
   - Сектор четырнадцать - сообщил он на базу. - Вижу одиночного хаосита. Поддержки не нужно, справлюсь сам.
   Несмотря на малый размер и неприспособленность к затяжному бою, патрульный кораблик обладал вполне приличной огневой мощью, будучи снаряжен мощным аккумулятором последней модели, столь же современными фиксироваными амулетными орудиями, и вдобавок парой высокомощных управляемых торпед, так что пилот объективно расценивал шансы в бою.
   Рогатых, впрочем, всё это волновало слабо. Их корыто пошло на сближение, поливая эфир неприцельным огнём.
   - Мартин - обратился пилот к бортэнергету, и сверкнула вспышка: корабли соединил одиночный зелёный луч.
   Хм?..
   Атака разбрызгалась по неожиданно эффективному щиту хаоситов, а затем на корабль патрульных обрушился удар из пустоты.
  
   Ну что же... Начало положено - захватить корабль патрульных удалось. В моём плане было порядком слабых мест, включая отсутствие у нас канонира, но - повезло. Я понадеялся, что с небольшим количеством патрульных пилот не станет вызывать подкрепление против одиночного хаоситского корыта, обнажая и без того скудно прикрытый периметр, и это ожидание оправдалось. А дальше - какой-то амулет, припасённый на "Коршуне", и почти неповреждённый корабль у нас в руках вместе с экипажем... Кэп могла бы быть великолепным диверсантом или разведчиком.
   Экспресс-допрос пилотов тоже дал воодушевляющий результат. Система безопасности базы была полностью заточена под то, чтобы не дать сбежать из неё; проникнуть внутрь было значительно проще. Всё это оставалось безумной авантюрой, но сейчас начинали появляться шансы на её успешное завершение...
  
   - Потрепали тебя рогатые, Джо? - с лёгкой ехидцей осведомился диспетчер.
   - Слегка поцарапали. Отвлекать народ из-за этого в любом случае не стоило... Ты бы видел их лоханку. А на сильного энергета где угодно можно напороться - отозвался пилот заходящего на ремонт и подзарядку патрульного кораблика.
   Для стандартной процедуры участие экипажа не требовалось, так что техники сноровисто принялись выполнять привычную работу, даже не заглядывая в кабину. Невероятно, но наша безумная авантюра продолжала идти без сучка без задоринки...
   Реальный экипаж остался на борту Коршуна под присмотром Ассая и Жменя; роль пилота играл Уинкинсон, у которого в запасах обнаружилось имитирующее голос устройство. Мы с Софией впихнулись в корабль, на место бортэнергета, а Кугре пришлось повторить своё деяние во время истории с кораблём духов... ну, почти повторить. В тот раз она летела на торпеде, а в этот раз - просто на внешнем корпусе корабля за компанию с Драргом.
   Естественно, Яков хотел участвовать, но... София была совершенно необходима - её мастерство маскировочных техник в этой операции жизненно необходимо. Драрг - тоже крайне полезен, он профессиональный штурмовик, и обладает опытом в том числе и подобных... мероприятий. Я и Кугра предоставляем защиту и огневую мощь на тот случай, если всё-таки придётся прорываться с боем... это почти гарантирует провал, но всякое возможно, так что шансы необходимо максимизировать. А Жмень... Ну, его навыки рукопашного боя теоретически могут пригодиться, но Драрг сделает то же лучше, а исцеление понадобится после, а не во время. Так что в итоге кэп отшила его словами "Ты сам сказал, что тебя больше беспокоит её безопасность, чем возможность выпендрёжа... Наша задача вытащить Лао и вернуться, никого не потеряв, а не демонстрировать чувства".
   Вот так вот всё и вышло...
  
   Пилот и энергет, к сожалению, знали лишь часть базы - в основном ангар и жилые помещения. В лабораториях, занимавших большую часть астероида, они не бывали, так что действовать нам придётся вслепую. Мы прокрались мимо решительно не замечающих нас рабочих, обслуживающих корабль, и я сделал себе пометку поискать какие-нибудь средства обнаружения подобных персональных маскировок - очень не хотелось бы столкнуться с использующим подобное врагом.
  
   Туннели, что вполне логично, были грубыми; в чём смысл возиться с обработкой, если достаточно изолирующих панелей в нужных местах? Видимые тут и там связки кабелей энергоснабжения и связи показывали, что диверсии они не опасаются... наивные.
   Или нет. Похоже, база совсем свежая, обустройство ещё идёт, так что это временно... В любом случае, это очень даже можно будет использовать.
   Кэп и Драрг определённо подумали о том же, судя по взглядам на кабели.
  
   Помимо потенциальной диверсионной ценности, они также были и неплохим путеуказателем. Что лаборатории, что камеры для содержания пленников нуждаются в энергии и связи - последнее для охраны, разумеется. Так что мы следовали вглубь изрядно выдолбленого астероида, следуя за проложеными прямо на полу кабелями.
  
   При всём мастерстве Софии, её запас сил был небезграничным, и я не мог не заметить, что её дыхание становится затруднённым.
   - Может, устроить передышку? - предложил я. - Тут порядком неиспользуемых помещений.
   Чистая правда. В некоторые из них вели ответвления от кабеля, но большинство были лишены какого-либо оборудования или даже мебели; собственно, у многих не было даже дверей - просто маленькие пещерки, выдолбленные для использования в дальнейшем. Учитывая их количество - и запылённость - можно предположить, что визита туда в ближайшее время не наблюдается.
   Персонала, к слову, для такой крупной базы тоже было совсем немного, что вновь подтверждало предположение о свежесозданности... впрочем, это это было очевидно практически во всём.
   И весь персонал, что я видел - исключительно люди. Странно...
   - Идея неплохая, но мы сделаем немного иначе - ответила капитан. - Вы подождёте в подходящем помещении, а я пробегусь и поищу Лао. В одиночку мне будет проще.
   И снова необходимость и логика диктуют действия... Мать их безальтернативность.
  
   Если вам необходимо сохранить на чём-то слой пыли, очень рекомендую консервирующий щит. А если у кого-то возникнет вопрос, для чего вам - или мне - понадобились столь специфичные навыки... Нет, "в жизни всё пригодится" звучит слишком подозрительно; лучше ответить "для общего развития - в конце концов, в учебнике было, а я не спорю с составителями учебников".
   В нашем случае эта бесполезная на наивный взгляд разумного, не соприкасавшегося с тёмной стороной общества, техника, весьма пригодилась. Спасибо за книжку, Ассай!.. Изложенные в ней знания предоставляют обширные возможности для смены карьеры...
   И изрядно помогают в неожиданных ситуациях. Как сейчас.
   Не потревожив пыль, мы устроились в одной из снабжённых дверью комнатушек, и зафиксировали дверь - даже если кому-то здесь что-то понадобится, зная человеческую природу, подёргав ручку, человек отложит проблему на потом и воспользуется другим помещением. Конечно, я могу и ошибаться, но я верю в людей...
   В общем, мы устроились и принялись ждать капитана.
  
   Естественно, в самое кратчайшее время Кугре стало скучно. Надо отдать ей должное, она проявляла несвойственное её роду терпение довольно долго, но всему приходит конец.
   Нет, она не стала шуметь или ещё как-то нас демаскировать; вместо этого невыносимая девчонка принялась жалобно смотреть на меня. И это... Напрягало, мягко говоря. У меня никогда не было кошки, но ситуация изрядно напоминала отзывы владельцев.
   И если немедленно не предпринять... что-то, то... Не знаю, что именно, но явно ничего хорошего.
   Я зашарил по карманам и обнаружил в них завалявшуюся конфету. Ириска... Откуда она у меня?..
   Конфета отправилась в руки и рот хаоситки, но надолго это её не задержит.
   Драрг невозмутимо наблюдал за нами, но когда я бросил на него взгляд с призывом о помощи, лишь пожал плечами. Блин, вот сколько времени служу во флоте, столько у меня и проблемы с хаоситами... Кэп, давайте уже быстрее!
   Из-за двери послышались шаги; звук остановился у двери. Ручка дёрнулась... Не София.
   Я глянул на Кугру... И почти рефлекторно зафиксировал её на месте щитом.
   Шаги принялись удаляться; подождав немного, я отпустил рогатую.
   - Мы могли взять языка - обиженно произнесла она.
   - И поднять тревогу из-за его отсутствия на месте. Здесь же человеческая база, дисциплина, график, и трудовое расписание.
   Кугра бросила взгляд на Драрга, ища поддержки у него, но тот отрицательно помотал головой.
   - Артём прав, игра не стоит свеч. Сейчас наше главное преимущество - что о нас не знают.
   Кугра обиженно надулась, но, зная её, долго её обида не продлится.
  
   Вскоре снова послышались шаги. На этот раз, когда они остановились перед дверью, последовало осторожное постукивание вместо попытки открыть; кэп...
  
   Софии действительно удалось найти камеры пленников и подопытных; Драрг принял это как должное, лишь кивнул, а я продемонстрировал большой палец. Кугра, в свою очередь, довольно ухмыльнулась и шагнула к выходу, но тут же оказалась остановлена орком: капитану требовалась передышка. Попробуйте побегать столько времени, поддерживая сложную технику...
   - Лао в камере, спит - сообщила капитан. Я установил звукоизолирующий барьер, так что по крайней мере разговаривать мы могли. - Тюрьма небольшая, но там уже есть охрана и наблюдение за камерами, незаметно забрать не получится.
   - Много охраны? - осведомился Драрг.
   - Я заметила троих. Один за пультом, управляющим камерами, ещё двое с оружием в коридоре. - Она принялась рисовать в пыли на полу схему. Получалось, что накрыть всех троих одновременно практически невозможно, а если останется хоть один, то сможет подать сигнал тревоги...
   - Сложно будет... - пробормотал я, изучая рисунок.
   - Не в игры играем - пожал плечами орк.
  
   Всё же после довольно короткого обсуждения, в котором поучаствовала и Кугра - больше для того, чтобы не давать ей скучать, чем рассчитывая на какие-то идеи - мы сошлись на паре возможных вариантов.
   Наконец, кэп сообщила, что отдохнула достаточно... Пора действовать.
  
   Толстая металлическая дверь могла бы стать серьёзной проблемой, но тут снова проявились мои таланты... эм, не стоит думать обо мне плохо, всё началось с пари с Драргом, что я смогу открыть замок без ключа с закрытыми глазами. С творческим подходом щиты - на диво универсальная ветка энергетики.
   Сам орк, к слову, тоже справился при помощи отмычек.
   Возможно, в дальнейшем дверь защитят от подобного, но я уже не раз отмечал, что база всё ещё в процессе обустройства, так что нам повезло.
   Непосредственно за самой дверью стояла вторая проблема: если охранник заметит самостоятельно открывающуюся дверь, будет нехорошо. По логике, в этом случае он должен сперва сообщить кому надо, а потом уже разбираться. Капитан в прошлый раз проскользнула с группой, которая и отвела туда Лао, а нам пришлось сложнее.
   Выручила сама София: она создала технику, на несколько секунд выводящую дверь из поля внимания охранников. Определённо, всё это её выматывало, но выбора не было.
  
   Длинный коридор с дверями камер; в нише в стене - пульт контроля с охранником; поодаль, за решёткой, закрывающей проход к пульту - ещё двое охранников на скамеечках. Всё как нарисовала капитан.
   Мелкая пыль, которую Драрг выдохнул из трубочки, отправила охранника за пультом в недолгий, но глубокий сон; осталось двое. Замок на решётке последовал примеру замка двери, пропуская нас, и София с Драргом бросились вперёд. Капитан не смогла бы прикрыть всю нашу группу от обнаружения на близком расстоянии, так что ставка была на рывок - и на мою поддержку.
   Кольца щитов сомкнулись на запястьях охранников... Нет. Оба они обладали защитными амулетами, и, что ещё хуже, оба оказались энергетами. Всё, что я смог сделать - замедлить руки, потянувшиеся то ли к оружию, то ли к сигналу тревоги, на какую-то долю секунды...
   ...но этого оказалось достаточно.
   Драрг всем телом врезался в "своего" охранника, вбивая его в стену; это выглядело очень болезненно. Одновременно капитан, мчавшаяся к своей более дальней цели ещё быстрее...
   ...ой. Взмах короткого, оставляющего в воздухе флюоресцентный след, меча, отсёк охраннику обе руки, а затем и голову. Что странно, крови не было.
   ...И в этот момент на сцене возник четвёртый охранник.
   Я даже не понял, откуда он взялся; кажется, из противоположной от камер стены у дальнего конца коридора. Слишком далеко...
   Однако вместо того, чтобы подать тревогу, поднять оружие, или делать ещё что-то, охранник замер, глядя в камеру перед собой; всего на секунду, затем он опомнился, но было уже поздно - в следующий миг с ним столкнулись кулак Драрга и меч Софии. Лао нам помогла, что ли?..
  
   Я ошибся. В камере, куда так неудачно для себя уставился охранник - на этот раз точно последний - действительно обнаружилась женщина, но это была не наша канонир. Риа Лао спала в соседней камере.
   Хмм. Молодая женщина, невысокая, с неплохой фигурой, прекрасно видимой под скудной одеждой - надетый на неё белый балахон хоть и был мешковатым, но неплохо просвечивал. Сине-зелёные глаза, короткие тёмные волосы с уклоном в рыжий, и слегка изогнутые чёрно-коричневые рожки, словно полированые. Раза в три короче рогов Кугры и примерно вдвое тоньше. Ещё одна химера-жертва экспериментов?..
   - Сатир - хмыкнул Драрг. Я бросил взгляд на её ноги - нормальные человеческие ноги, даже не мохнатые - а затем вопросительно глянул на орка.
   - Это мужики у них козлоногие - пояснил штурмовик-кок - а у баб только что рога видны. Ну, ещё у некоторых крылья бывают.
   София тем временем позаботилась об усыплённом охраннике и взялась за дверь камеры Лао.
   - Заберите меня отсюда! - жалобно попросила пленница. В смысле, не Лао, продолжающая спать, а сатир. Ну, если Драрг не ошибается.
   - Ты даже не знаешь, кто мы такие - заметил я.
   - В любом случае не хуже, чем здесь... Пожалуйста!..
   Пока мы с Драргом переглядывались, рогатая... хм, вернее хаоситка, пожала плечами.
   - А что, хоть какие-то трофеи. Если что, её можно будет продать...
   - Капитан? - осведомился я, соблюдая субординацию. В принципе, я бы забрал, но брать на себя такой вопрос не могу.
   - Освободите её - отозвалась София. - Как тебя зовут?
   - Галатея - с готовностью отозвалась рогатая ?2. Перспектива продажи её не смутила, хм.
   - Держишься тихо, делаешь, что сказано - сообщил я, принимаясь за замок; девушка кивнула.
   - Кугра, Косой, уничтожьте трупы - сообщила капитан. - Пусть гадают, что именно здесь произошло.
   Я кивнул. Нам совсем не нужно, чтобы местные хозяева искали нас не только чтобы вернуть подопытных, но и отомстить за погибших. В прошлый раз они действовали, можно сказать, вежливо, всего лишь вырубив Жменя, и лучше бы так и осталось... Уничтожить трупы, и можно будет предположить, что они участвовали в побеге.
   Хотя человеческое тело горит очень плохо, Кугра была вполне в состоянии обратить трупы в прах - особенно когда к ней присоединилась Лао. Негорючие и просто ценные вещи с тел Драрг предварительно снял, а я создал "контейнер" из щитов, чтобы не оставлять в помещении следов; им же в итоге ужал пепел. Придётся захватить с собой и рассеять в эфире.
   Прощальным подарком стала небольшая импровизированая бомбочка из огненной техники и щита, заложенная на кабелях. Через пару минут щит иссякнет, и пламя пережжёт кабели, устроив шумиху, суету и отвлечение внимания. В конце концов, они тоже хотели повредить наш корабль.
   - А теперь уматываем отсюда - сообщил я, убедившись, что с закладкой всё в порядке.
  
   Уинкинсона в ангаре, понятное дело, уже не было, но это было предусмотрено. На самом деле, при наличии хорошего источника энергии и умелых энергетов путешествовать в эфире можно и без дополнительных приспособлений в виде корабля и его оборудования; сложно, менее эффективно, но вполне возможно. В нашем случае не было хороших специалистов этого дела, и источники энергии были ограниченны - Кугра, в основном - но и дальнего заплыва не требовалось. Мой щит сыграл роль корпуса и хранилища воздуха, София - масксистема, Лао худо-бедно справилась с ролью двигателя...
   В общем, мы кое-как отгребли от базы, а затем нас взял на буксир Уинкинсон на трофейном патрульном корабле. Поскольку капитан не могла поддерживать маскировку "Коршуна", его пришлось отвести довольно далеко в сторону.
  
   ...разумеется, всё не могло пройти так гладко. Нет, база не заметила отклонение патрульного от курса; полагаю, у них там сейчас другие проблемы.
   Всё было ещё хуже.
   "Коршун" был не один. Наш корабль находился на прицеле здоровенного судна, напоминающего значительно увеличенную копию того диска, что увозил Лао, но у этого было заметно вынесенное на корпус вооружение.
   - Блуждающие?.. - пробормотал я.
   - Похоже на то - вздохнул Драрг; София молча кивнула.
   "Блуждающие. Термин, объединяющий несколько различных культур, избравших жизнь в эфире. Большинство из них склонны к изоляционизму и избегают длительного пребывания на поверхности планет" - вспомнились мне строки из учебника.
   Попросту говоря, помимо нормальных разумных, спокойно обитающих на тверди - даже убеждённому матросу эфирного флота приятно вдохнуть свежего воздуха под синим небом - есть несколько государств психов, живущих на кораблях и эфирных базах. Причины у них разные, от религиозных до просто ксенофобских - этим эльфы отличились. Но самое неприятное то, что некоторые группы этих психов очень сильны - к примеру, те, что возникли на базе уцелевших флотов Содружества и сохранили свою порцию реликтовых кораблей.
   Есть ещё группы вроде "Серебряных Клинков", так подгадивших Шалихару; элитные и очень дорогие наёмники, постоянно развивающие как свои воинские умения, так и собственные технологии. Похоже, мы имеем дело с кем-то вроде них - видимо, это их исследовательская база...
   На вопрос, заметили ли нас, был тоже получен недвусмысленный ответ в виде предупредительного огня - вернее, луча, прочертившего круг вокруг нашего буксира и нас.
   - Именно так выглядит жопа... - глубокомысленно сообщил Драрг.
   - А это тогда что? - скептически осведомилась Кугра, похлопав себя по седалищу.
   - А это всего лишь ягодицы - вздохнул я. - Если у кого-то есть гениальные идеи, самое время их высказать...
   Пока что я видел только один фактор, играющий на нас - то, что нас буксировал местный патрульный. Возможно, Уинкинсон сможет как-то выкрутиться?.. Далина, Солин, обещаю каждой принести жертвы на ползарплаты, если пронесёт! Наделите удачей, чего вам стоит?..
   Галатея отчаянно схватила остальных дам за руки, пошатнулась, и осела; отрубилась, кажется. А затем...
   ...корабль Блуждающих развернулся и направился к базе.
  
   - Не знаю, что произошло, но срочно сматываемся, пока они не опомнились... - пробормотал я, ступая на пол "Коршуна". - Эм, прошу прощения, капитан, с вашего разрешения, разумеется.
   София кивнула.
   - Ты абсолютно прав. Срочно удираем...
   Она перевела взгляд с бессознательной сатира на целителя, обнимающегося со своей ненаглядной со смешаными чувствами стыда и облегчения, и на держащего Галатею орка.
   - Драрг, присмотри за ней.
   Бородач молча кивнул и исчез вместе со своей ношей. Тоже правильно, он сейчас ничем помочь не может, а присмотреть за ней нужно, и это как раз работа для штурмовика. Мало ли что она может выкинуть...
   Сейчас я, честно говоря, был не уверен, зачем вообще мы её взяли с собой. Лишние проблемы же... Но, в любом случае, дело уже сделано, так что нужно сперва разобраться с актуальными проблемами, а потом уже с ней.
   То, что Уинкинсону удалось уболтать противника - якобы мы отвозили получивших дисциплинарные взыскания сотрудников на новое место службы - можно было считать только чудом, так что в ближайшие пару месяцев мне придётся экономить. А что, я не обещал пожертвовать обе половины зарплаты одновременно, только сам факт... Хотя затягивать, выплачивая по монетке, тоже не следует. Боги вполне способны на понимание, но не терпят обмана и натяжек...
  
   - Как думаете, может, нам стоит поменять название? - задумчиво осведомился я у капитана. - Хотя они всё равно смогут найти по старому названию, разве что и планету базирования поменять... Опять.
   - Для начала нам нужно будет допросить пленницу - отозвалась София. - Возможно, будет вариант вернуть её в обмен на отказ от преследования Лао.
   Я кивнул. Потенциально возможно... Но для начала неплохо бы узнать, с кем мы имели дело.
   - Рекомендую сделать заметки по увиденному на базе и описание кораблей Блуждающих - посоветовала капитан. - Память - это хорошо, но бумага надёжнее.
   Я удивлённо поднял бровь, но кивнул.
   - Кстати, про наше приобретение... Сатиры, вроде бы, прирождённые?.. У нас на Шалихаре их не было.
   София кивнула.
   - У них нестандартные способности. Нормальное управление энергией им даётся плохо, но они обладают способностью ментального воздействия. У мужчин это способности вызывать ужас и веселье, а у женщин - похоть и тоску.
   - Хмм... - пробормотал я. - Честно говоря, мне это не нравится. Если подумать, чем она могла заинтересовать исследователей, кроме своих способностей? И учитывая, что они неплохо преуспели с Лао, тут тоже можно ожидать всякого.
   Капитан снова задумчиво кивнула.
   - Ты прав... Пожалуй, будет лучше, если за ней присмотришь ты, а не Драрг. У тебя в арсенале был подходящий барьер...
   Я вздохнул. С одной стороны, сам на себя навлёк дополнительную работу - причём в стороне от эльфийки - но с другой стороны, это правильно. Наша пассажирка может оказаться опасной.
   - В таком случае, я приступаю?..
  
   На всякий случай, прежде чем входить в пассажирский отсек, куда Драрг отнёс даму, я прикрылся астральным барьером. Он всё ещё был далёк от идеала, но после инцидента с неуправляемыми духами я в нём попрактиковался, и сейчас барьер по крайней мере был стабилен.
   Выслушав причину, по которой капитан послала меня на смену, орк прекратил шуточки по поводу моих попыток заграбастать побольше женщин, и, нахмурившись, кивнул.
   - Если что, сразу бей вот так - посоветовал он, демонстрируя удар на голове бессознательной дамы. Подумав, добавил:
   - В глаза ей не смотри, и если попытается петь - не разрешай. Не уверен, что насчёт этого правда, но лучше не рисковать.
   Я кивнул.
   - Спасибо за советы.
  
   Дама оставалась без чувств, на поддержание щитов много сил не уходило, так что я решил выполнить рекомендацию капитана и записать увиденное на базе и рядом с ней. А затем - различные другие наблюдения и мысли... В основном, о Софии. Статуи, богини, древний род - всё, что удалось узнать, и возможные версии - хотя всё это уже не в тетрадь, а в записную книжку, которую не оставляю у себя в каюте. На всякий случай, они разные бывают...
   Ну, и напоминание про жертвы богам себе сделал.
  
   - Где я?.. - послышался слабый женский голос.
   - Вольнонаёмный курьер "Коршун" - сообщил я, оборачиваясь. Памятуя рекомендацию Драрга "не смотреть в глаза", я сосредоточился на той части её тела, которая мне всё равно интереснее... хм, она среагировала, выпрямившись, и выставив грудь для лучшего обзора. Определённо, ментальным воздействием владеет... - Вопрос в том, кто вы. И кто те люди, у которых вы были в плену.
   Женщина кивнула, поднимаясь.
   - Меня зовут Галатея - сообщила она, поменяв позицию на сидячую. - Те люди - исследователи, изучающие способности энергетов. Я была просто подопытной, и знаю немного...
   - Но что-то же знаете - заметил я. Она кивнула.
   - Они работают на Блуждающих. Клан Алгори. Главу лаборатории, которая работала со мной, зовут доктор Йозеф Броскович. Они пытались найти способ искуственно имитировать наши способности и усиливать их.
   Ну, что и ожидалось...
   - И как успехи?
   - Я не знаю - покачала головой женщина. - Но судя по общему настрою, какие-то успехи были, хотя меньше, чем им хотелось...
   Она придвинулась ко мне.
   - Скажите, что со мной будет?..
   - Посмотрим по обстоятельствам - отозвался я. - Сперва всё-таки давайте разберёмся с вами...
   - Внимание, нас преследуют - донеслось по общей связи. - Экипажу - боевая готовность, сосредоточиться на уклонении.
   Галатея заметно напряглась.
   - Всё-таки опомнились... - пробормотал я. - Ну, и так уже очень повезло. Ничего, у нас есть фора...
   На всякий случай добавил для подопечной:
   - Мы - победители Синей Регаты, так что уйдём.
   - Если их засекли, то они уже близко... - пробормотала женщина.
   - Не обязательно. Капитан - отличный сенсор. Я вот их ещё не чувствую... Так что наша фора сохраняется, а у Чистого Неба они вряд ли посмеют продолжать преследование.
   Не уверен, что она успокоилась, но кивнула.
   - Ладно, продолжим. Как вы изначально оказались в руках этих исследователей?
  
   Вообще-то я тоже слегка нервничал по поводу преследования, но лишь самую малость. Несмотря на то, что вскоре я и сам смог ощутить волну от их корабля - довольно крупная, они что, прямо на том, что мы видели, и идут?.. - так что нас нагоняли, но дистанция сокращалась недостаточно быстро - мы должны успеть добраться до контролируемой графством Горинг территории.
   Хмм... Я слегка наклонил голову, "прислушиваясь" к своим ощущениям. Кажется, наши решили не рисковать и выпустили заградительную торпеду.
   - Недёшево нам обходится это спасение... - пробормотал я вслух. Даже с учётом того, что как минимум половину работы по изготовлению торпеды выполняет пастырь, причём с удовольствием, материалы всё равно нужно покупать, и цены не такие уж маленькие.
   Дама снова напряглась, но я просто продолжил допрос.
  
   С её слов получалось, что её наняли вместе с довольно большой группой сатиров обоих полов для изучения их способностей. Учитывая их бедственное положение, они подписали контракт и отказ от претензий - по словам Галатеи, в группе была безработная беднота в отчаянном положении, так что особого выбора у них не было - а затем всех забрали и увезли на эфирную станцию.
   Не ту, где мы её нашли; впрочем, отличалась та в основном тем, что была поменьше и не такой новой.
   Поначалу вообще не было никаких нареканий; обращались нормально, откармливали, проводили стандартные медосмотры и тесты. Затем их начали разделять на группы; те, в свою очередь, на более мелкие группы, пока не дошли до индивидуального уровня. Встречи с другими участниками проходили всё реже... А эксперименты становились всё неприятнее. Химические препараты, различные устройства, пробы крови, энергетические воздействия... Несколько раз Галатее оказывали медицинскую помощь.
   Она уже была бы и рада разорвать контракт, но была уверена, что этого не позволят, так что решила сбежать. Первая попытка оказалась неудачной - она попыталась соблазнить одного из сотрудников лаборатории - и привела к ужесточению условий содержания; вскоре после этого её и перевезли на новую базу. Хм, интересно, каким образом Лао-то удалось сбежать?..
   В любом случае, увидев нас, она решила воспользоваться шансом... Могу понять.
   Я тщательно записал рассказ; предъявлю Софии, когда окажемся на планете. Сильно подозреваю, что сатир рассказывает не всё, но она действительно торчала там в камере, так что в общих чертах правда, скорее всего. Вопрос скорее в том, что нам с ней делать - содрать денег за спасение вряд ли удастся, так что скорее всего сдадим страже, или вообще просто высадим где-нибудь, а дальше пусть сама разбирается...
   Женщина, похоже, подумала о том же, поскольку неуверенно осведомилась:
   - Эм... А вам не нужна работница?..
   - А у вас есть какие-то ценные навыки? - хмыкнул я. Она снова придвинулась ближе, и я вновь хмыкнул.
   - Мы не настолько богаты и не настолько неуверены в своих способностях кого-нибудь подцепить...
   Я остановился. Нет, меня не заинтересовало её предложение - хотя дама вполне привлекательная, не могу спорить. Но сейчас дело было в другом: я ощутил довольно быстрое приближение ещё одного объекта, меньшего размера, со стороны преследователя. Торпеда или выпустили перехватчик?..
   - Враг выпустил перехватчики - подтвердила мои подозрения капитан по общей связи. И даже не один... - Экипажу: приготовиться к боестолкновению.
   Флот Шалихара, равно как и наши противники, перехватчики использовал очень ограниченно, но тактика противодействия им практически та же, что и с некродронами. Учитывая, что Лао снова с нами...
   ...проклятье. Мы всё-таки имеем дело с Блуждающими, а эти ребята почти как гномы, в том плане, что обладают собственными непредсказуемыми технологиями и трюками. Вот и сейчас...
   В первый момент я даже не понял, что произошло - просто на щит пришёлся чувствительный удар ниоткуда... нет, даже серия ударов.
   - Что за атака? - осведомился я через коммуникатор.
   - Рой замаскированых миниторпед - ответила капитан. - Дистанционный подрыв, атака шрапнелью и амулетами. Готовься ко второй вол...
   Щиты вновь содрогнулись под серией различных атак. Хорошо, что я готов постоянно... Мерзкие торпеды, кажется, вообще не создавали в эфире волн, и я не мог определить, откуда будет следующий удар, что не позволяло усилить щит в нужном секторе. Так что оставалось расходовать энергию на укрепление всей сферы, а торпеды продолжали бить с разных сторон, и я не сомневался, что в самое ближайшее время к ним присоединится огонь с самих перехватчиков. По крайней мере, одиночные торпеды не особо мощные - всё-таки "мини" - и есть шанс, что они у противника вскоре закон...
   Ухх!!! Ощущение раскалённой спицы, пронзающей щиты, живо напомнило мне о стычке с эльфом во время регаты. В этот раз эффект был не таким сильным, в том числе и благодаря тому, что я вынес урок из того случая, но всё же очень чувствительно, и...
   ...как и ожидалось, противник координирует усилия - следующий удар пришёлся в поражённый участок щита. Ожидая этого, я сдержал атаку, но - проклятье, чем там занимаются Лао и Кугра?..
   Серия отдалённых взрывов, волны от которых я ощутил, тут же дала понять, что занимаются делом. Серию торпед они-таки подбили, несмотря на маскировку... Кажется, и одному из перехватчиков досталось.
   Мы вроде бы отбиваемся достаточно успешно, но проблема в том, что это нас изрядно замедляет, и основной преследователь продолжает сокращать дистанцию. Перехватчики - на то и перехватчики, их задача не уничтожить цель, а задержать и ослабить, и с этим противник справляется неплохо... в принципе, кого-то другого они могли бы прибить и самостоятельно. Их торпеды эффективны, и совместные действия тоже хороши...
   Корабль встряхнуло. На этот раз это было не фантомное ощущение от удара по щиту, а вполне реальная тряска, и это ощущение... Эти засранцы применили тот же маневр, что мы использовали на регате. Заградительная торпеда с упреждением...
   - Что это было?.. - опасливо спросила сатир.
   - Нестабильность эфира - отозвался я, не став уточнять, что искуственная. - Быва... ухх!
   Это ещё что за гадость? Нагрузка на щит резко возросла, причём, кажется, сразу по всей поверхности. Не удар, скорее сжатие... Похоже, снова некая "фирменная разработка". Не только отнимает силы и затрудняет управление щитом, но и фактически ослепляет меня... да уж, тот же подход, что и с торпедами. Заточено против человеческих кораблей... ну, в целом против Управляющих, но это в первую очередь люди.
   Как и ожидалось, получив возможность сблизиться, перехватчики прекратили использовать стоящие денег торпеды и переключились на энергетические атаки. Учитывая свою "слепоту", я решил воспользоваться экраном; к сожалению, в пассажирском отсеке их не было, так что пришлось пройти в основную часть корабля, прихватив с собой подопечную.
   Судя по тому, что я увидел, ситуация была неважная, мягко говоря. Перехватчики поливали нас огнём, предназначенным не для того, чтобы уничтожить, а чтобы замедлить, истощить силы и при удаче повредить двигатели, а в это время основной корабль неуклонно приближался. Лао и Кугра довольно неплохо огрызались, но после каждого попадания подбитый отступал за прикрытие, чтобы восстановиться, а пробить щиты с одного удара не удавалось. Я помочь девушкам ничем не мог - мои возможности контратаки были сильно ограничены дистанцией, а отражающие щиты... ну, риск значительно выше шанса случайно отразить в нужном направлении. До охраняемой территории графства было ещё далеко...
   - Нас догнали?.. - тихо осведомилась сатир, глядя на экран.
   - Похоже на то - согласился я. - Грёбаные Блуждающие... От других мы бы давно ушли. Ну, ещё не всё потеряно, если сейчас удастся избавиться от перехватчиков, то снова сможем оторваться.
   Женщина мучительно скривилась и глубоко вздохнула. Ну, никому не хочется вернуться обратно, когда почти удалось сбежать...
   Я попытался создать "силовую пену", россыпь пузырьков-микрощитов, чтобы хотя бы немного помешать противнику маневрировать, но давящая на мой щит пакость сохранялась и мешала воздействию вовне. Понятное дело, я мог бы её разорвать... Но не под непрерывным обстрелом.
   Кто-то из наших канониров - похоже, Кугра, Лао не очень любит такие прямолинейные атаки - жахнул крупным плазмоидом... эге, похоже, перехватчику каюк...
   ...дерьмо. Канонир другого перехватчика точным залпом подбил огненный шар, и тот почти безвредно расплескался по щиту цели. Грёбаные асы... Ну почему Лао не похитили какие-нибудь самоуверенные болваны, а?
   ...хотя они и похитили, это потом уже подошло подкрепление профи.
   - Я могу помочь... Наверное - без уверенности в голосе сообщила женщина.
   - И почему я не удивлён? - саркастически хмыкнул я. - Давайте уже, колитесь, на что способны. Помощь нам пригодится.
   - Я могу... Отпугнуть пилотов. Наверное.
   - Вы точно женщина? - снова хмыкнул я, припомнив объяснение о способностях сатиров. - Ладно, но что насчёт нашего экипажа, его не затронет?
   - Не должно... - без особой уверенности произнесла она. Я вздохнул и включил связь.
   - Кэп, наша гостья может напугать пилотов перехватчиков, но есть риск зацепить своих. Решение за вами.
   - Пусть попытается, постарайся прикрыть команду - немедленно послышался ответ. Я слегка кивнул; как и ожидалось.
   Переконфигурировать астральный барьер было проще, чем создавать новый, так что учитывая поддержание защиты корабля я так и сделал, прикрыв от Галатеи большую часть "Коршуна". Конечно, это ограничит зону её воздействия... Но перехватчики всё равно держались как раз примерно в этом секторе, в направлении нашего движения. Теперь передать энергию... Честно говоря, довольно бесполезный для Управляющего энергета навык, а вот поди ж ты, пригодился. Впервые.
   Женщина вцепилась в протянутую мной руку; я ощутил течение энергии к ней... что, ещё?.. Я так и щиты не удержу!
   Внезапно она вздрогнула, широко открыв глаза - и осела. Э?.. Кажется, опять отрубилась... Как тогда в эфире... понятно.
   Руку мою, впрочем, так и не выпустила.
   А вот то, что я видел на экране, прямо-таки радовало душу: троица перехватчиков внезапно резко поменяла направление, разлетевшись в стороны. При этом они беспорядочно палили в пустоту... Приступ паники, определённо.
   - Однако опасный сюрприз мы подобрали... - пробормотал я.
  
   Пилоты быстро оправились, но свою возможность они уже упустили: "Коршун" вышел из зоны нестабильности и успел разорвать дистанцию.
   Несмотря на мои опасения, преследовать нас на территории графства Блуждающие всё же не стали. Похоже, всё-таки пронесло... И очень хочется надеяться, что больше подобных приключений не будет.
   Хотя и не верится.
  
   - Я предположила, что после последнего инцидента кто-то может захотеть задать вопросы дамам - заметила София. Мы все, включая Галатею, собрались в нашем офисе для разбора полёта... В прямом и переносном смыслах.
   Галатею, естественно, поручили мне. К сожалению, кроме меня никто не владел нужными защитами... иногда от многого знания много хлопот, да.
   - У меня есть вопрос к Лао - я поднял руку. - Как тебе удалось сбежать? По тому, что я видел на той базе, без помощи снаружи это практически невозможно.
   - Как я сейчас понимаю, всё дело в сатирах - ответила канонир. - В тот момент я не понимала, что происходит - просто среди охранников началась паника... Меня держали не в такой камере, дверь была попроще, так что я сумела её выбить... - она продемонстрировала окутанную перламутровым сиянием руку. - Пока паника не прекратилась, прорвалась к докам и захватила корабль с пилотом...
   - А как ты изначально оказалась у них в лапах?
   - ...Я не помню. Я вообще почти ничего не помню до этого момента. Такое впечатление, что психический удар, который у остальных вызвал панику и галлюцинации, мне отшиб память.
   - Хмм... - пробормотал я. - Прими моё сочувствие. Надеюсь, память вернётся.
   Девушка кивнула.
   - Вроде бы возвращается, но очень медленно. Яша помогает...
   - Ещё вопросы? - осведомилась София, обведя присутствующих взглядом. Ответом ей была тишина. - Хорошо... В таком случае, перейдём к нашей гостье.
  
   Галатея, в общем-то, повторила рассказанную историю. Зря только записывал...
   С другой стороны, можно было убедиться, что всё совпадает, так что либо это правда, либо она хорошо продумала, что рассказывать.
   Насчёт своих способностей она всё-таки раскололась. По сути, всё те же способности сатиров, но в её случае - усиленные и расширенные: она могла вызывать широкий спектр эмоций, причём на приличном расстоянии. "Проецирующая эмпатия", как сказала София...
   При первой встрече с кораблём Блуждающих Галатея вызвала доверие, при второй - панику. Собственных сил, впрочем, на что-то серьёзное ей не хватает, так что необходима внешняя поддержка, и даже так - даётся тяжело. Как пояснила сатир, у неё потом депрессия, тошнота и головная боль.
   В любом случае, её способности с нашим образом жизни и склонностью вляпываться в неприятности определённо ещё пригодятся, так что София в итоге решила взять её на работу. Однако... Она числилась не членом экипажа, а вольнонаёмным работником. Очень существенная разница...
  
   В общем, мы её наняли. Учитывая, что в отличие от членов экипажа её полезность была лишь потенциальной - без денежной платы, за питание и крышу над головой, плюс покрытие прочих базовых потребностей.
   И не нужно объяснять, кого приставили за ней присматривать.
   Честно говоря, ситуация изрядно напоминала известную на множестве планет историю "Сердечный друг и семь подруг". Ну, ту, где Славный Парень влюблён в Соседку, но при каждой попытке сблизиться с ней случайно знакомится с новой красоткой, которой помогает решить её проблемы... Сходство тем больше, что концовок у этой истории множество, фактически на каждой планете есть по два-три варианта. Вроде, например, того, где Славный Парень в отчаяньи сбегает от всего этого бедлама, спасает Эльфийскую Принцессу и женится на ней... Знаю также варианты где он становится королём, погибает, женится на каждой из своих знакомых по отдельности или всех вместе, даёт обет безбрачия и, пожалуй, самый оригинальный, в результате проклятия меняет пол... Гм, увлёкся перечислением. В любом случае, моя ситуация действительно напоминает эту историю...
  
   Способности нашей новой рекрута были весьма ограниченного применения, особенно учитывая привлечение ненужного внимания, если их использовать, но оставлять её совсем без дела, пока не понадобится, тоже было бы глупо, так что женщину приспособили помогать по мелочам - уборка там, в том духе... Она вызывалась и готовить, но Драрг немедленно отверг всякие посягательства на его кухню - готовить наш орк, как ни странно, не только умеет, но и любит.
   Помимо этого лично для меня встала ещё одна проблема: жертвоприношение. Прощай, ползарплаты, мне будет тебя очень нехватать... На всё, практически.
   Главная проблема, впрочем, была даже не в том, что два месяца придётся перебиваться с урезаным финансированием, а в том, кому из двух богинь принести жертву в первую очередь. Не дай боги, та, что будет второй, обидится... Сперва я хотел предоставить им самим разбираться, подбросив монетку, но потом нашёл воистину мудрое решение: одновременно обеим. В этом месяце каждой на четверть зарплаты, и в следующем так же...
   Женщины мне дорого обходятся.
  
   Я сильно сомневался, что Блуждающие так вот просто оставят нас в покое, не попытавшись ничего предпринять, но это всего лишь очередная угроза... жизнь у нас и так беспокойная. Так что особенно это не беспокоило; лично меня больше напрягали житейские мелочи вроде нехватки денег и времени.
   К счастью, немного помогла Лао, пусть и ненамеренно. Она проводила время, беседуя с Галатеей - пыталась разобраться со своим прошлым и с исследователями, полагаю - так что я с чистой совестью передавал присмотр и поддержание астрального барьера ей или Якову, который обычно тоже присутствовал... кажется, он вообще стал бояться выпускать свою женщину из поля зрения. Жмень, к слову, настоял на том, чтобы мы объяснили ей, почему он не вытаскивал её лично...
  
   Хм?..
   Я возвращался из библиотеки - очередное поручение от капитана по сбору информации - когда моё внимание привлекло объявление. Несмотря на штрафы за расклейку объявлений в неположеных местах, обычно на это никто не обращает внимания, если только расклейщики не борзеют, так что яркие бумажки со всякой ерундой можно встретить повсеместно, но это объявление было... Интересным.
   "Поединки энергетов: наблюдайте и принимайте участие! Тотализатор и призы. Официальная лицензия." Хмм... Это любопытно.
  
   - Что скажешь? - поинтересовался я у Ассая; срывать объявление я не стал, но адрес записал. Дрейк не изменял себе и был в курсе всего... ну, по крайней мере создавал такое впечатление.
   - Не афера - сообщил он, сразу подойдя к интересующему меня вопросу. - Обычные шоу-схватки со свободным участием. Понятное дело, там есть свои заморочки, но выигрывать понемногу вполне реально и на тотализаторе, и как участнику. Ты в таком раньше не участвовал?
   Я покачал головой.
   - Я же был кадровым военным, в Шалихаре такое не приветствовалось.
   Ассай кивнул.
   - Понятно. Ну, обычно это устроено примерно так: новички делают взнос, сражаются, победитель забирает всё.
   - А как же призы?
   - А это только для профессионалов - пояснил навигатор. - Кто сражается не впервые и успел заработать определённую репутацию у зрителей и организаторов. Таким временами организовывают схватки за призы.
   - В целом понятно - я кивнул. - Возможность немного заработать и посмотреть, кто что умеет. Может, попадётся что-то необычное...
   - Ты так уверен в победе? - хмыкнул дрейк.
   - А почему я не должен быть уверен? - удивился я. - Я щитовик первого класса с реальным опытом как корабельных, так и персональных стычек, а тут, сам сказал, будут просто любители. Скорее всего, можно будет даже несколько побед урвать, если сдерживаться и не демонстрировать сразу всё.
   - Всё может быть - хмыкнул дрейк. - Ну, деньги и здоровье твои, но всё же предупреди капитана и Якова на тот случай, если придётся тебя уносить.
   Я скептически глянул на него, но дрейк только пожал плечами.
   - Всякое бывает...
  
   Ну... Насчёт капитана он всё-таки прав. Я всё же на службе, причём такой, что в любой момент могу срочно понадобиться, так что как минимум предупредить необходимо. А там, глядишь, и пригласить, если София будет свободна, хм...
  
   - О! С удовольствием понаблюдаю! И поучаствовать тоже можно...
   Увы и разумеется, эту фразу произнесла не София, а моя головная боль... персонификация, так сказать. Речь о Кугре, разумеется. Рогатая... эм, нужно что-то делать с прозвищами, чтобы не путать с Галатеей. В любом случае, Кугра подслушала моё объяснение для капитана, и загорелась энтузиазмом. В принципе, у неё и опыт уже есть... Как бы там ни было, если она хочет участвовать - её право. И её деньги.
   Если выпадет противником - ничего не имею против её денег.
   В общем, хаоситка увязалась со мной - вместе с Ассаем, который намеревался понаблюдать.
  
   Хмм... Я задумчиво осматривал раскинувшуюся на одном из пустырей у края города конструкцию. Если глаза мне не изменяют - а они не изменяют - это штабной корабль старой модели. Ну, из тех, что приземляются и быстро раскладываются в небольшую крепость... хотя в данном случае скорее просто жилой пункт. Оружия, что естественно, заметно не было, равно как и укреплений с огневыми точками - просто жилой корпус и арена, окружённая зрительскими местами. Чем хорош человеческий подход к кораблестроению, так это широкими возможностями модификации и нецелевого использования...
   Народа здесь было немного, и, судя по всему, в основном это были не посетители, а обитатели шоу-корабля. Разношёрстная компания - люди, гномы, хоб... полурослики, я заметил даже эльфа... Последний и подсказал, куда обращаться по поводу поединка.
   Полурослик, принимающий заявки, выглядел довольно странно. Начать с того, что на его голове был головной убор в виде ободка с перьями; та ещё хреновина, на мой взгляд. Лицо раскрашено красными и белыми полосками, н-да... Кожаные штаны, такой же жилет... из нормальной одежды полуросликов на нём были только мокасины. Ну, и курительная трубка, если её считать относящейся к одежде. Я понимаю такой вид где-нибудь на сцене, - достаточно импозантно - но принимать заявки?..
   Ассай, похоже, разделял моё недоумение, хотя и мягче, - возможно, видал и не такое - а Кугре ожидаемо было пофиг.
  
   Приём заявки прошёл просто и быстро. Полурослик осведомился, под каким именем хочу выступать, забрал деньги, выдав в ответ расписку и номер, и направил в комнату ожидания.
   Вот здесь уже имелся народ. Двое эльфов, хаосит... цверг. Вот это неприятно, предпочёл бы с ним не сталкиваться. Трое людей, гном, довольно человекоподобная шаисса в наряде, напоминающем купальник тигрового окраса... и это ещё что такое?!..
   Странное существо в углу, немного наособицу от остальных, походило на высокого худого шаисса - шерсть, уши, нос, хвост, в конце концов - но даже у кошаков при всём их разнообразии всегда по две руки. У этого же их было четыре. Однако... На поясе - пара револьверов неизвестной мне модели и пара коротких клинков. Для каждой руки, что ли?..
   Я направился к нему.
   - Прошу простить, особенно если это покажется невежливым, но кто вы такой?.. Никогда раньше не видел подобных вам.
   - У моего народа не было связей с этими сферами - согласился четырёхрукий, сохраняя ту же позу - спиной к стене, руки скрещены на груди. И на животе. - Возможно, это изменится. Мы называем свой вид "каоро", моя национальность - жигорец.
   Я кивнул.
   - Буду знать. Полагаю, свой вид мне называть не нужно, но зовут меня Артём Косой. Вы, значит, налаживаете связи?
   - Ралх сен Кооро. Совершенно верно. И в данный момент я хочу взглянуть, что из себя представляют местные маги.
   Я хмыкнул. Дикарь, похоже... То-то я и смотрю, пистолеты довольно громоздкие и неуклюжие.
   - Маги? Энергетика хоть и восходит к магии, но это наука, а не бессистемный набор суеверий. Не советую так говорить, посчитают дикарём...
   Я вот уже считаю, но озвучивать этого не стал.
   Кошак кивнул.
   - Благодарю за совет.
   На этом наш разговор и закончился.
  
   Номера соперников определялись случайным образом, так что мне пришлось немного подождать. Впрочем, схватки в основном были быстротечными, от силы по несколько минут.
   Из зала ожидания был вид на арену, пусть и не очень хороший, так что я мог видеть схватки... Как и ожидалось, низкий класс, хотя цверг продолжал беспокоить. Эльфы тоже, но меньше... о. Пронесло...
   Соперником одоспешеного бородача оказался один из эльфов, в результате чего бой для разнообразия оказался относительно интересным. Некоторое время энергеты обменивались ударами, прощупывая друг друга - атаковал в основном эльф - а затем цверг достал из кармана камень, нацарапал на нём что-то, и швырнул в противника. Камень отклонился в сторону, сделал вокруг головы эльфа три круга и врезался ему в лоб, вырубив ушастого. Что тут скажешь, цверги - великолепные мастера-амулетчики...
   Кугре выпал второй эльф, и поначалу было впечатление, что он побеждает - все атаки рогатой уходили в молоко, и я был полностью уверен, что это работа защиты, а не её промахи - но в итоге хаоситка просто залила всё вокруг огнём и протаранила его всем телом, сбив с ног, а затем придушила. Грубо и по варварски, но для зрителей - зрелищно, и это было слышно в их реакции... Хотя зрителей, признаться, было не слишком много.
   - Номера семнадцать, двадцать один - сообщил голос. Вот и моя очередь... Хм?
   Вместе со мной с места поднялся четырёхрукий "каоро".
  
   Для большей честности организаторы схваток обеспечивали участникам временный доступ к своей энергосистеме. Брали за это долю от ставок, правда, но - что поделать... В любом случае, я имею дело с противником, от которого совершенно неизвестно, чего ожидать, и это скверно. Впрочем, как раз тут у меня есть преимущество - универсальный щит на то и универсальный, что защищает практически от всего, и даже если кошак знает, чего ожидать от людей и владеет методами пробивания щитов - или нейтрализации, как доккальвы - у меня есть что противопоставить.
   Однако в первую очередь четырёхрукий, как и я, окутался голубоватым пузырём щита. Стандартный?.. Ну, сейчас проверю...
   Удар щитом... но его щит выстрелил навстречу моему несколькими выростами, два из которых нейтрализовали мою атаку, а затем третий рассыпался силовой пеной, окатившей меня. Определённо, я имею дело с профи...
   Я мог бы ответить тем же, но проще было сбросить внешний слой щита целиком; организаторы, видимо, для зрелищности, не слишком скупились на энергию. Однако ещё не все пузырьки были нейтрализованы, как каоро вновь атаковал - меня осыпало синими искрами. Ещё и канонир... Проклятье, он перехватил инициативу.
   Вместо того, чтобы принимать неизвестную атаку на свою защиту, я рванулся в сторону, одновременно создавая плоский круглый щит... я так и знал. Не знаю, что это за техника, но после столкновения с искрами я потерял контроль над щитом, и он растаял. В отличие от меня, каоро изначально не собирался сдерживаться, приберегая козыри и не выделяясь... Неудачный противник, да уж.
   В любом случае, похоже, он прирождённый. Щиты прирождённых не любят объёмных и множественных атак, так что...
   Продолжая маневр уклонения, я швырнул в противника парочку заблаговременно подготовленных - ожидание тоже пригодилось - "воздушных бомб". Принять новую порцию искр на щит, создать новый... и немедленно ещё парочку, когда не нужно было контролировать щиты в "бомбах".
   Эта их версия была менее мощной, чем могла бы быть, но всё же создавала достаточно сильный толчок, чтобы заставить сработать вероятностный щит, или какую-то ещё защитную технику; вдобавок несколько вложенных сфер со сжатым воздухом создавали не один, а несколько ударов один следом за другим. Типовые эльфийские щиты, против которых я это делал, имеют ограниченное количество срабатываний до истощения; если стандартный человеческий щит нужно пробивать одной мощной атакой, то стандартный эльфийский - множеством слабых. В особо неприятных случаях нужно ещё и превышать скорость генерации новых защит... ну, вряд ли это мой случай.
   Есть... Срабатывания защиты кошака были заметны плохо, но всё же заметны - ветер и пыль в нём взвихрялись, но обходили четырёхрукого стороной. Несколько порывов... Ещё один блок искр... и следующий воздушный удар пришёлся прямо во внутренний эфирный щит. Бросаю "одиночную" "бомбу", прикрыв её от попытки сбить прежде времени, но позволяю разрушить оболочку вблизи цели - это всё равно приведёт к взрыву, а в этот раз он будет достаточно мощным... ЧТО???
   Воздушный удар, ощутимый даже на моих щитах, хотя я находился существенно дальше от эпицентра, каоро принял на стандартный эфирный щит без какого-либо заметного эффекта. Это же невозможно...
   Прирождённый энергет не может так вот запросто держать стандартный эфирный под сильным ударом, даже если у него великолепная выдержка, обратная связь как минимум заставит среагировать. Даже Лао неспособна полноценно использовать этот козырь Управляющих энергетов...
   Однако даже удивление не помешало мне завершить начатую комбинацию. Пара длинных щитов-пластин, управляемых движениями моих рук, нанесла удары по оставшемуся щиту противника... почти. Кошак парировал их собственной пластиной щита и ударом своих искр, вынуждая уже меня защищаться... однако этого было недостаточно.
   Дилетанты считают, что эфир заполняет пустоту в межпланетном пространстве. Это, безусловно, так, однако фактически эфир в сферах присутствует везде - включая воздух, тела живых существ и землю.
   И в любой среде он поддаётся управлению, пусть и со сложностями.
   Спица щита, ударившая из-под земли, была не толстой, и не так уж быстро двигалась, но прежде чем кошак заметил угрозу, раздвоилась и кольцом сомкнулась вокруг его пояса... э? К моей шее сзади что-то прижалось...
   - Ничья? - заметил каоро.
   - ...Похоже на то - вздохнул я. - Вы очень умелый энергет...
   - Вы тоже.
  
   Нам действительно засчитали ничью, и вернули ставки... За вычетом платы за пользование энергией. Бл...
   - Вижу, вы недовольны - заметил подошедший ко мне кошак. - Вы так рассчитывали на победу?
   - Вместо того, чтобы заработать, я потратился - проворчал я. - А у меня и так в этом месяце с деньгами туго. Придётся ещё один поединок устраивать...
   - Ну, если вам нужны деньги, я могу предложить работу. Вы не против побеседовать за обедом?
   - Эй, без меня нечестно! - немедленно вмешалась Кугра.
   - Приглашаю всех - кивнул каоро.
  
   - Значит, вы из команды курьерского корабля?.. - задумчиво осведомился четырёхрукий. - Тем лучше... Похоже, это знак судьбы.
   Каоро щедро заставил стол харчевни угощениями - пусть и не дорогими - и Кугра бессовестно этим пользовалась, поедая содержимое одной тарелки за другой. Сам кошак отложил себе на несколько тарелок понемногу от каждого блюда, и с явным интересом пробовал местную кухню, не отрываясь от беседы.
   К слову, Ассай, похоже, нашёл в нём родственную душу: кошак верил в судьбу и любил музыку, как быстро выяснилось.
   А ещё он искал перевозчика с умелыми энергетами в команде. И, похоже, поединок со мной его уверил в должной квалификации, плюс ещё и Кугра победила в своей схватке...
  
   В общем, побеседовав и перекусив, мы направились обратно к офису: наш новый знакомый хотел нанять "Коршуна".
   С капитаном они беседовали наедине, и это заняло минут сорок, после чего София вызвала меня.
   - Мастер сен Кооро предлагает неплохой контракт, но у него есть некоторые условия - сообщила она. - Одно из которых - доставляемому грузу требуется особая защита, так что тебе нужно будет изучить особый щит.
   Я кивнул.
   - Если это в человеческих силах...
   - Думаю, вы справитесь - сообщил клиент. - Я продемонстрирую.
   - Ближайшие два дня - на обучение, затем, если справишься, отплываем - подытожила капитан, и я снова кивнул.
   - Приступим? - предложил кошак, когда мы вышли.
  
   Щит, который он продемонстрировал, был... сложным, да. Немного напоминал астральный барьер, но был мощнее, и блокировал - по крайней мере, в теории - воздействия на всех трёх уровнях, астральном, ментальном и физическом. Энергии жрал соответственно, хотя его поддержание, по уверению каоро, не так сложно. Главная проблема в том, чтобы его создать, и создать стабильным...
   А ещё эта штука находилась на грани возможностей энергета... Причём любого, как Управляющего, так и Прирождённого. Для первых конструкция щита - вернее, барьера - была слишком сложной, а для вторых проблема была в поддержании - в отличие от эльфийских щитов и барьеров, этот не был автономным. Н-да...
   Я честно пытался освоить новую технику, но всё же предложил пригласить Лао: гораздо удобнее будет, если она будет создавать барьер, а я уже поддерживать. Клиент согласился. Всё же за два дня освоить такую сложную технику многовато даже для меня...
  
   Благодаря подключению нашей канонира у меня заодно и высвободилось время на то, чтобы принести обещаную жертву - её первую половину.
   Храмы в наше время играют в основном утилитарную роль, и выглядят соответственно, за исключением тех, что принадлежат паре богов, непременно настаивающих на антураже. Или их служители просто хотят выделиться и продемонстрировать влияние.
   Храм Далины был как раз вторым случаем.
   Вообще-то Далина официально - богиня урожая, традиционно наиболее почитаемое божество полуросликов. Однако для мелких хороший урожай всегда ассоциировался с удачей, так что они соответственно и богиню свою стали считать по совместительству богиней удачи, а когда мохноногие стали крутить большими деньгами и набирать влияние, с Далиной произошло то же самое. Так что сейчас она уже почти официально получила вторую специализацию как богиня удачи... скорее всего, недолго ждать, когда она станет официальной. Боги тоже могут осваивать новые направления...
   В любом случае, я просил её помощи наравне с Солин, и жертвы обещал равные, так что необходимо выполнять... Даже если обошлось без их вмешательства, такими вещами как обеты богам лучше не шутить. Они обычно шуток не понимают... а кто понимает, с теми вообще лучше не связываться. Слышал я истории про попавших под присмотр таких богов...
   Думаю, тот, кто никогда не видел храмы Далины, разве что посмеётся над заявлением, что амбар может быть торжественным и величественным. Я бы сам подумал, что это глупость... Но полурослики как-то справились.
   Деревянное двухэтажное здание, - из ценных пород дерева, куда же без этого - украшенное и защищённое амулетным узором цвергов. Полагаю, оно сможет выдержать прямое попадание линкора... возможно, даже реликтового. Во всяком случае, по моим прикидкам, один залп точно должно выдержать... энергии тут тоже хватает. Что ни говори про полуросликов, но они умеют деньги не только зарабатывать, но и тратить, и во имя любимой богини обычно не скупятся.
   Я остановился у входа, вдыхая запах свежескошеного сена и изучая обстановку. Сдаётся мне, что тут всё ещё хитрее, чем казалось на первый взгляд... При нападении реликтового линкора им эта защита даже не особо понадобится - они просто улетят. Вон даже и бортмеханика вижу...
   Впрочем, прошмыгнувший куда-то по своим жреческиинженерным делам гном меня не интересовал, как и секреты храма, в общем-то. Моё дело - заплатил, погрустил о потерянных деньгах, и свободен... Так что я быстренько отыскал дежурного жреца, и с полученным в обмен на пожертвование лотерейным билетом в кармане направился в следующий храм.
   Храм Солин был более традиционным, что ли - старое круглое каменное здание с куполом, фресками и мозаиками, и натёртыми ногами посетителей каменными полами. Немного поменьше храма Далины, не такой... многофункциональный, но вызывающий некое ощущение - уважения, пожалуй.
   Ну, в этом месяце моё обязательство перед богами выполнено...
  
   - Что это у тебя? - влезла Кугра. Я перевёл взгляд с неё на лотерейку у меня в руке.
   - Лотерейный билет, в храме дали.
   Билет оказался выигрышным, но... Вместо денег я выиграл скидку. На услуги какого-то здешнего борделя - видимо, сотрудничают с храмом. Очень сомнительный выигрыш... Но тоже может пригодиться, если заведение приличное.
   - Лотерейный билет?..
   Ах да, она же и этого не знает... Пришлось объяснить.
   - И ты что-то выиграл?
   - Кое-что - согласился я и попытался сунуть бумажку в карман, однако рогатая ловко выхватила её у меня из рук.
   - Хм?.. Скидка на услуги борделя? Хм, если подумать, у меня довольно давно не было секса...
   Она задумчиво посмотрела на меня.
   - В принципе, можем помочь друг другу...
   Она приняла позу, которая могла бы быть эротичной... В чьём-то другом исполнении.
   Я подошёл к ней и отвесил щелбан промеж рогов.
   - За что? - обиженно произнесла девчонка. - Это потому, что я красная?
   - Нет, это потому что ты у меня подшефная, и я тебя должен другому учить - хмыкнул я. - И вообще.
   Отобрав у неё лотерейку, я направился к выходу; мне всё-таки ещё нужно осваивать барьер...
   У двери остановился и обернулся.
   - И, к слову, мне казалось, что я не твой типаж.
   - У тебя есть свои плюсы - всё ещё обиженно буркнула она.
  
   Переданный каоро груз, который требовал столь сложной - и постоянно поддерживаемой - защиты, представлял из себя кубический амулетизированый контейнер, деревянный, около сорока сантиметров в высоту. Требовалось доставить его адресату аж через три сферы отсюда; далековато... И в случае неудачи путешествие может затянуться. Возможность столкновения с Пожирателями или пиратами, ремонт... На всё это может уйти больше месяца.
   Кошак платил щедро, но проблема в том, что если мы застрянем в какой-нибудь дыре, у меня будут сложности с выполнением обета... хотя, главное принести жертву, а уж богини с ней как-нибудь разберутся. В конце концов, не храм финансирую, а жертвую богам...
  
   Я проверял барьер вокруг размещённого в трюме куба, когда послышались чьи-то шаги. Галатея...
   Она, не обращая на меня внимания, нахмурившись смотрела на куб.
   - Что такое? - осведомился я. Женщина вздрогнула.
   - Н-не знаю - нервно сообщила она. - Но эта штука меня беспокоит.
   - Женская интуиция? - хмыкнул я, однако сатир покачала головой.
   - Нет, но я не могу объяснить. С ним что-то не так...
   - Это само собой, иначе нам не платили бы столько... Но капитан взяла эту работу, а она знает, что делает.
   - Наверное... - без уверенности в голосе согласилась Галатея, вставая у меня за спиной и выглядывая на куб из-за моего плеча. - Но оно меня всё равно беспокоит.
   - Не стоит себя накручивать, во всяком случае...
   Я взял её за руку и потянул прочь из трюма. Всё равно с барьером уже закончил...
  
   Несколько дней всё шло спокойно; мы даже взяли попутный груз. Однако вскоре я начал ощущать давление на барьер, окружающий контейнер каоро - слабое, но определённо присутствующее. Давление, идущее изнутри барьера... Вернее, изнутри контейнера на барьер.
   Разумеется, я сообщил об этом капитану, но она ожидаемо лишь кивнула. Ну, с алтарём справились, и с этим справимся, тем более, давление слабое...
  
   Однако ещё через несколько дней я стал не то, чтобы сомневаться - беспокоиться. Давление ощутимо усиливалось с каждым днём; оно всё ещё оставалось в пределах того, что я мог удерживать, не напрягаясь, но эта тенденция мне не нравилась. Тем более, что мы не проделали ещё и полпути... Что там за пакость такая, интересно?
   Впрочем, я-то ладно, а вот на Галатею эта штука действовала сильно. Видимо, обратная сторона её ментального таланта, повышенная чувствительность... Она пожаловалась мне на вызываемые контейнером кошмары. Впрочем, с этим удалось справиться, удвоив барьер; постоянно поддерживать удвоенный, плюс щиты корабля, было уже довольно сложно, но мне вполне по силам. В другой ситуации я бы помог забыть о кошмарах и другим способом, но корабельные койки маленькие и неудобные, к тому же поддерживать столько барьеров во время секса очень сложно. Ну и как-то, под носом у Софии... Не стоит того, в общем.
  
   За нами кто-то следовал. Всё бы ничего, но мы давно покинули более-менее оживлённые маршруты, так что корабль, плывущий тем же курсом, что и мы, сразу вызывает подозрение.
   - Нас преследуют - подтвердил мои мысли голос капитана по общей связи. - Канонирам - быть наготове. Щиты усилить, установить астральную защиту.
   Я кхекнул. Подвесить на корабль ментальную защиту?.. Кэп многого от меня требует... Ну да ладно, если ненадолго - осилю. Только устанавливает пусть всё же Лао...
   Это было несложно, и вскоре моя нагрузка увеличилась до четырёх щитов - если считать главный корабельный щит одним. И, похоже, как раз вовремя...
   - Преследователь вышел на связь - сообщил Ассай. - Выдаю его сообщение в общую связь.
   - Отдайте реликварий, или мы атакуем. Повторяю: отдайте реликварий, или мы атакуем - снова и снова повторял мужской голос. Реликварий, значит?
   Вместо ответа "Коршун" прибавил хода, и в следующий момент на мои щиты обрушился удар.
   Нет, даже два удара... София была права. Впрочем, кошак, скорее всего, предупредил её о тонкостях перевозки своего груза... Как бы там ни было, одновременно с энергетическим ударом по основному щиту я ощутил давление на астральный щит. Вернее, не то, чтобы давление... блин, у меня слишком мало опыта в астральной и ментальной борьбе, так что я лишь понял, что на этот щит тоже было произведено некое воздействие. Не знаю, насколько эффективное, но щит сработал...
   Противник принялся поливать нас быстрыми, но не особо мощными атаками, Лао и Кугра отвечали, добившись нескольких попаданий. Похоже, нас недооценили - ну, это не впервые.
   Видимо, осознав это, противник внезапно развернулся и принялся удирать. Лично я предпочёл бы его захватить, но по крайней мере мы не понесли повреждений.
   Снять астральный барьер София разрешила лишь после того, как мы достаточно удалились от места стычки и убедились, что нас никто не преследует в маскировке. Честно говоря, я сомневался, что всё закончится так просто - если нас преследовали в такую глушь, вряд ли отступятся так легко и быстро.
  
   Однако в следующие несколько дней здешнее спокойное течение окружающего нас эфира оставалось таким же спокойным, и волны других кораблей его не нарушали. Единственной проблемой оставалось медленно нарастающее давление из "реликвария", а так - спокойное плавание по заднице галактики.
   Ещё один выход в Хаос, правда, ознаменовался стычкой с небольшим Пожирателем, но он, как и напавший на нас неизвестный корабль, удрал, едва встретив отпор. Один раз ещё Драрг предложил сделать небольшую остановку и поохотиться на попавшуюся нам по пути стаю эфирных рыб, но капитан отказала, сославшись на то, что мы спешим.
   Ещё пара дней, и я наконец засёк присутствие другого корабля. Однако он шёл курсом, перпендикулярным нашему на порядочном расстоянии, так что это всего лишь было признаком жизни, не более того. А на следующий день стало понятно, что мы наконец подошли к обитаемой территории - с нами связался патрульный корабль каоро.
   Корабль необычной формы - он напоминал, пожалуй, замочную скважину, круглая передняя часть и треугольная задняя - сопроводил нас к пункту назначения, планете, которую они называли Чернозём, на дистанции удобного огня и с орудиями наготове, но их можно было понять. Да и, честно говоря, сомневаюсь, что этот небольшой кораблик, размеры которого были сравнимы с размером "Коршуна", мог представлять нам угрозу, а вот мы им... Ну, по крайней мере в экипаже патрульного нашёлся кто-то знающий язык.
  
   Не знаю, было ли это подозрительностью местных, или их подходом к эфирным портам, но площадка, которую нам указали как зону высадки, была просто выровненой площадкой, а не нормальным сооружением; здесь даже ангаров не было. Ну, по крайней мере не просто пустырь или заброшеное поле, могло быть и хуже... Тем более, здесь было сухое и солнечное лето, так что земля была сухая, и проблема осадков не стояла.
   На то, чтобы найти конкретного адресата груза потребовалось некоторое время. Впрочем, возню с аборигенами - поиски кого-то знающего язык, а затем поиск адреса или телефона - скрашивали приятная погода и красивый пейзаж; здешний городок представлял из себя практически произведение искусства. Деревянного зодчества, если точно. Каменных зданий здесь было мало, в основном дома были деревянными и богато украшенными резьбой; я решил, что нужно попробовать спросить о произведениях местных мастеров на продажу, и практически сразу эти мои мысли озвучил Драрг. Скорее всего, можно будет неплохо загнать, так что стоит взять небольшую партию на пробу...
  
   Получатель оказался местным вроде как врачём; когда мы до него дозвонились, он извинился, что не встретил нас сразу же, объяснив, что был занят на вызове, и пообещал немедленно подъехать - что и сделал на велосипеде. Этот каоро оказался более приземистым и широкоплечим, нежели наш клиент, и его шерсть была рыжей; он представился как Санзи сен Горол, и попросил немедленно осмотреть груз.
   - Это же вы обеспечиваете барьер? - обратился он ко мне, подойдя к ящику. Я кивнул. - Будьте любезны, укрепите его, пока я буду осматривать...
   Я бросил взгляд на капитана; она кивнула.
   Пропустив каоро внутрь, я последовал его словам и усилил барьер; кошак же снял рюкзак, с которым приехал, и вместо того, чтобы положить контейнер в него, достал ещё один такой же.
   Хотя, не совсем такой же... Тот, что привёз четырёхрукий, казался новым; "наш" же выглядел старым, потёртым и вроде бы даже потрескавшимся... он не был таким, когда мы его получали.
   Кошак принялся аккуратно разбирать "наш" ящик, пользуясь четырьмя ножами, и вскоре мы смогли увидеть его содержимое - тусклую тёмно-серую металлическую сферу... давление на барьер резко усилилось; фактически это был уже удар, а не просто давление.
   Каоро подхватил сферу - щитом, не руками - и осторожно опустил в привезённый с собой ящик. Давление вновь ослабло, но всё равно... Он кивнул, делая знак выпустить его, и устало потёр виски.
   - Хорошо, первая часть выполнена - сообщил он. Хмм?.. Он не стал забирать ящик, оставив его на полу... - Не снимайте барьер, пожалуйста.
   Понятно... Это был не получатель, а просто тот, кто может укрепить печать.
   - Вот вторая часть оплаты - добавил каоро, передавая рюкзак Софии; впрочем, принял его Драрг, изучил содержимое, и кивнул. - Финальный пункт назначения указан там же. Благодарю вас, и удачи...
  
   На борту кошак не задержался, но прежде чем он ушёл, нам погрузили ещё один груз - напоминающую по форме патрульный корабль торпеду. Хмм...
   Мы сами на планете задерживаться тоже не стали и отбыли практически сразу после завершения погрузки. Однако всё же не одни - нас сопровождали сразу два патрульных корабля каоро.
  
   Пункт назначения - на этот раз финального, полагаю - на этот раз был мне неизвестен, но мы удалялись от населённых систем. И несмотря на смену контейнера, я ощущал нарастание давления изнутри барьера... Если точно, сразу после замены оно существенно упало, но затем вновь принялось расти, и значительно быстрее, чем раньше. И уже через сутки на ящике появились следы изношенности...
   Впрочем, наблюдать это удалось недолго: Уинкинсон засунул ящик в выданную нам торпеду.
   А ещё через сутки капитан сообщила, что мы у цели.
   Одинокая звезда без планет; даже для точки встречи место неподходящее ввиду отсутствия ориентиров кроме самой звезды. Но вот если хотите что-то уничтожить - вряд ли найдётся способ лучше, чем сбросить это на звезду... Тот историк, с которым я беседовал в библиотеке, даже упоминал древние легенды о том, что так когда-то были убиты несколько богов.
   Мы подошли насколько это возможно близко к светилу, а затем Уинкинсон запустил торпеду - вернее даже, беспилотный мини-корабль. Убедиться в уничтожении, и наша задача выполнена... Любопытно, что всё-таки было внутри, но, возможно, лучше этого и не знать.
   - Обнаружено постороннее присутствие! - неожиданно сообщила София по общей связи. - Два... нет, три малых корабля, нельзя дать им захватить торпеду!
   "Гости" сохраняли маскировку, так что я их не ощущал, но то ли у нашего сопровождения тоже были хорошие сенсоры, то ли София с Ассаем передали им координаты, но каоро открыли огонь. Это сбило маскировку, и я смог ощутить присутствие, а затем и увидеть корабли. Две "замочных скважины" каоро, один определённо человеческой постройки - и именно его ответный огонь оказался серьёзной проблемой. Он связал боем оба наши корабля сопровождения, а в это время "замочные скважины" направились следом за торпедой. Мне всё это очень не нравится...
   - Перехватить корабли - скомандовала София, и экипаж приступил к исполнению. Определённо, каоро и на кораблях использовали ту же комбинацию отклоняющих и стандартных щитов, которую я видел на арене, но Лао удалось всё же повредить один из кораблей удачным залпом; второй сумел проскочить. Кугра попыталась накрыть его, но безуспешно; он огрызнулся комбинацией нескольких атак, одну из которых я без усилий блокировал щитом, и рванулся следом за торпедой, не обращая внимания на ощутимо обжигающий щиты жар звезды.
   Я попытался выставить на его пути щит, но корабль противника резко ускорился, обходя препятствие и отрываясь от нас. Лао выдала ещё один залп, но противник, видимо, сосредоточил щиты на этом направлении, так что пробить защиту не удалось.
   Мы направились следом за ним, но разрыв лишь продолжал увеличиваться; скорость корабля каоро сейчас превосходила даже скорость торпеды. Скорее всего, это тоже некая техника энергета... Слышал о таком, хотя и не встречал лично.
   Хорошо бы захватить этого энергета и изучить его технику...
   В любом случае, техника была мощной, но краткосрочной; корабль быстро замедлялся. Проблема в том, что у него уже был приличный отрыв, и огонь его партнёра тоже не добавлял нам скорости - да и никто не говорил, что он не может ускориться так снова.
   Хмм?
   На миг я вдруг ощутил головокружение, а затем с направления, куда ушли торпеда и корабль каоро, пришла волна эфира. Взрыв?..
   В следующий момент по кораблю прокатился отчаянный женский вопль, и "Коршун" вздрогнул. Что за хрень творится?..
   В канале энергоподачи возникла нестабильность; что-то заскрипело в переборках...
   - Немедленно установить астральную защиту! - возник в моих ушах голос Софии, и я поспешил выполнить приказ. - Духи корабля реагируют на внешнее воздействие.
   "Реагируют"? Я бы сказал, что они напуганы...
   - Яков, проверь Галатею - сообщил я в коммуникатор.
   - Уже - отозвался целитель.
   Остальные корабли прекратили перестрелку и двигались в том же направлении, что и мы - к месту взрыва.
   - Максимум защиты! - отдала новый приказ капитан. Сперва я хотел просто укрепить имеющиеся щиты, но затем решил воспринять приказ буквально, и от души окружил корабль несколькими слоями различных защит, включая "универсальный барьер" каоро и пару моих последних идей, которые успел отработать на практике. А вот и обломки корабля, он действительно взорвался изнутри...
   В следующее мгновение на нас обрушился без преувеличения чудовищный удар. Не представляю, как это возможно, но меня отбросило спиной в стену; в ушах звенело, из носа пошла кровь, а большей части щитов больше не существовало - они лопнули под силой удара, кто бы и что бы нас не приложило. Я лишь смог разобрать, что удар пришёл с направления разрушенного корабля каоро.
   По крайней мере, мы были ещё живы... Чего нельзя сказать о двух других кораблях. В первый момент я даже не понял, что это, чему способствовал и пришедшийся на меня удар, но кажется, удар пришёлся не только на нас, и остальным пришлось куда хуже. Один из кораблей каоро, находившийся ближе других к цели, попросту сплющило, а корабль человеческой постройки разорвало на части... не представляю, что могло это сотворить.
   А ещё... На таком расстоянии это было совершенно невозможно, но я был уверен, что вижу возле обломков корабля гуманоидную фигуру.
   Разглядывающую нас.
   - ...пара минут на следующую атаку! - смог я разобрать сквозь гул в ушах.
   - Косой, сможешь блокировать ещё одну атаку? - спросила София из коммуникатора.
   - Не думаю - удивив самого себя спокойствием ответа, ответил я. - У него уменьшилось количество целей, так что оно сможет сконцентрировать атаку. Разве что попытаться разорвать дистанцию и объединить щиты с каоро.
   - Приступаем - почти немедленно отозвался голос одного из капитанов кошаков, и я ощутил сближение, а затем и касание щитов... произвожу слияние.
  
   Мы успели завершить объединение то того, как пришёл следующий удар. Вопреки моим ожиданиям он оказался примерно той же силы, но этого было бы вполне достаточно, чтобы расплющить нас без объединения усилий - тем более, что мы не стали разрывать дистанцию. Проклятье... Вновь чудовищный удар разрушил мою крепость и кувалдой приложил по мозгам; я едва сохранял сознание. Кажется, рядом появился Жмень, но я не был уверен, что это он... возможно, мне вообще кажется. О том, чтобы заблокировать третью такую атаку, речи не шло...
  
   Дальнейшее я помню смутно. Вроде бы Жмень пытался привести меня в чувства, и я даже что-то делал... Но всё выпало из памяти. Отпечаталось лишь то, что, похоже, было главным...
   Я помню, что видел, как корабли каоро ускорились, двинувшись в сторону противника, словно пытаясь протаранить его - но преодолели лишь около половины пути, когда невидимая сила сжала сперва один, а затем другой, превращая конструкции в шары покорёженного металла.
   Я видел и то, что за двумя уничтоженными патрульными остался маленький кораблик - наш трофей?.. - продолживший движение к цели; он проделал большую часть пути, но затем новый удар обрушился уже на него, спрессовывая в шар... однако кораблик не остановился. А затем... Я не уверен. Врезался в гуманоидную фигуру?.. Или взорвался?.. Не помню...
   Но - мы всё ещё живы.
  
   Пришёл в себя я - по крайней мере, достаточно, чтобы соображать - в своей каюте, и первым делом обнаружил рядом Якова.
   Я разочарованно вздохнул.
   - Не рад меня видеть? - осведомился он.
   - Предпочёл бы Софию - честно признал я. - Желательно, со слезами облегчения на глазах... Можешь изложить события?
   - Что последнее помнишь? - осведомился он, проигнорировав моё замечание. А, нет, не проигнорировав... - Кэп занята, но если хочешь, могу позвать Кугру и порезать лук.
   - Хаоситы не плачут - хмыкнул я. - Что помню, хм... Второй удар, потом вроде ты подошёл, и дальше - туман...
   Я скривился.
   Жмень кивнул.
   - Понятно. Короткая версия: мы столкнули то существо в солнце. Полную капитан и наши пассажиры обещали рассказать, когда все соберутся, особенно ты, как главный герой.
   - Пассажиры? Герой? - я нахмурился.
   - Так точно. Главные герои, конечно, каоро, управлявшие своими кораблями, но они присутствовать не смогут... Да обретут их души блаженство.
   Всё-таки гибель кораблей четырёхруких мне не привиделась...
   - Взяли экипажи на борт?..
   Яков снова кивнул.
  
   В кают-компании было откровенно тесно; хорошо ещё, что экипажи у каоро оказались небольшие, всего по трое разумных на корабль.
   - Итак, - сообщила София - начну с главного: опасность миновала, Древний уничтожен.
   "Древний"? Довольно... Пафосное наименование.
   - Сударь Сатин, полагаю, вам следует пояснить для моего экипажа, с чем, вернее с кем, мы имели дело.
   Один из каоро, выглядящий, как мне показалось, несколько моложе остальных кивнул, и принялся с акцентом объяснять.
   - Задолго до появления эльфов этой частью галактики правил древний вид, название которого запретно; мы называем их просто "Древние". Мы не знаем, появились ли они здесь, в тени, или пришли, как прочие, но они были воистину велики. Их могущество было столь велико, что они создавали новые виды жизни для своих целей; мой вид был одним из тех, что служили им. Но при всём их общем и личном могуществе они продолжали желать большего, и в погоне за ним Древние обратились против богов. Они убивали одиночных богов и поглощали их силы, пока боги не объединились против общего врага. До великой войны богов были десятки, возможно, даже сотни, но многие были поглощены Древними или уничтожены... Однако несмотря на всё могущество Древних, объединённая сила богов пусть и понесла тяжёлые потери, но оказалась сильнее. Древние были полностью уничтожены.
   - Полностью? - спросил я. - Или почти полностью?
   - Как посмотреть... Как минимум, все они были убиты.
   - О.
   Каоро кивнул.
   - Но смерть - это ещё не конец, особенно в случае столь могущественных существ, которым известно множество тайн и секретов. Некоторые из них, осознав неизбежное поражение, подготовили себе разнообразные ячейки. Тайные убежища, самозапечатывание на определённый срок, сосуды для ревоплощения... До сих пор мы время от времени натыкаемся на подобные... Памятки из прошлого.
   - И есть те, кто считает, что уничтожать их глупо... - пробормотал я.
   - К сожалению, это так - со вздохом согласился каоро. - Есть те, кто соблазняют последователей обещаниями знаний, власти и благоволения пожирателей богов... Сила Древних воистину велика, вы сами это видели.
   Кошак явно многое недоговаривал, но я кивнул.
   - Понятно. Но как именно удалось избавиться от этого монстра?
   - Мы столкнули его в солнце - вместо каоро повторила слова Якова капитан. - После того, как древний вырвался из печати, он был ослаблен...
   ...Это было ослаблено?..
   - ...и ему требовалось время на подготовку к атаке, к тому же приходилось бороться с притяжением светила. После того, как ты заблокировал первый удар, прикрыв нас всех, мы с капитанами каоро, чьи корабли укрылись за "Коршуном", составили план. Пытаться удирать не было смысла, это просто дало бы древнему возможность собраться с силами, а погнавшись за нами он удалился бы от светила и тем самым освободил ещё больше сил. Единственной возможностью было немедленно действовать, и мы воспользовались кораблями... Как брандерами, пожалуй. Или тараном... У древнего не было времени собраться с силами на полноценную атаку, так что он не стал размениваться на "Коршуна", но вложил все силы в удар по кораблям каоро.
   - Ими кто-то должен был управлять... - пробормотал я. Капитан просто молча кивнула и после небольшой паузы продолжила.
   - Но уничтожив корабли каоро, древний пропустил наш трофейный катер. И, к счастью, он успел подойти достаточно близко, чтобы у древнего совсем не осталось времени; его последний удар смял катер, но не смог разрушить двигатель.
   - Ну, не совсем так - хмыкнул Уинкинсон. - Если бы не Талох, разрушил бы. Да и управление дистанционное без благословения Великого Мастера не сработало бы...
   - Ну, уж против этого-то врага богам не помочь было бы попросту глупо, как я погляжу - заметил я. - Но я чуток не понял. Мы же вроде как имели дело с духом, так?
   Каоро и София кивнули.
   - Тогда как его удалось столкнуть?
   - В гравитационный колодец столкнули корабль сектантов, на борту которого был материальный якорь духа - пояснила капитан. - К счастью, у духов сложности с самостоятельным передвижением своих якорей, а корабль сектантов он уничтожил, когда вырвался из печати.
   - А заодно и остальных, кто под руку подвернулся... - пробормотал я. - Похоже, можно считать, что нам повезло... В каком-то роде.
  
   Кошаки не только согласились компенсировать нам потерю захваченого у исследовательской базы катера - хорошая штука была, по отзывам пастыря - но и обещали дополнительную награду за уничтожение врага и спасение экипажей. Кажется, среди них затесался чей-то родственник.
   А ещё их очень впечатлило то, что я выдержал пару ударов "древнего"... В принципе, как я понял, они выжили только благодаря тому, что укрылись за "Коршуном", который принял на себя основной удар. Неудивительно, что меня так приложило... В итоге это стало ключевым моментом для нашего общего выживания и победы.
  
   Возвращались мы, однако, не на ту провинциальную планетку, с которой забрали патрульных - или кто они там на самом деле - а на более развитую планету дальше во владениях каоро. Вообще, довольно странно, что с ними не было контактов, если они контролируют немаленькую территорию всего в паре сфер от нас...
   Впрочем, выяснилось, что контакты были, просто редко и в основном неофициально, какими бы ни были причины. В любом случае, меня больше беспокоило, не следует ли нам опасаться - кто этих кошаков знает, вдруг захотят избавиться от свидетелей... Впрочем, София меня успокоила.
   - Им нет причин это делать, скорее наоборот. Могу предположить, что они разрекламируют нашу победу, чтобы показать, что и с древними могут справиться обычные разумные.
   - У меня такое впечатление, что ты довольно много знаешь о каоро - заметил я, и эльфийка кивнула.
   - И о них, и о Древних. Я получила хорошее домашнее образование.
   - Родовое - хмыкнул я, и она снова кивнула.
   - Древняя история может быть неожиданно полезной.
   - Древние погибшие цивилизации, боги и затерянные сокровища... Прямо приключенческий роман. В любом случае, если капитан считает, что каоро не представляют нам угрозу, то меня всё устраивает. Особенно если нам действительно обломится хорошая премия.
   - Они говорили, что ты заслуживаешь особую награду - заметила капитан. - И я с ними согласна. Ты действительно проявил себя... Впечатляюще.
   - Щитовик первого класса к вашим услугам, мэм - усмехнулся я. - Мы, люди, лучшие в этом деле, а я - особенно. Хотя предпочёл бы обойтись в будущем без подобных испытаний моих способностей... В любом случае, рад слышать комплимент, хотя печалит, что мои таланты оказались замечены только сейчас.
   София слегка улыбнулась.
  
   Ну... Кэп была права. Кошаки действительно решили выставить нас всех героями... не то, чтобы я был не согласен с этим утверждением, или с прилагающимся к нему обращением. Отличная, пусть и экзотическая, кормёжка, недешёвые гостиничные номера... Каоро решили не скупиться. Такая возможность выпадает редко, так что ей необходимо воспользоваться...
   К сожалению, лично для меня кайф был подпорчен необходимостью присматривать за Кугрой, чтобы она не испортила всё это удовольствие, - Галатея в этом плане опасений не вызывала - однако с другой стороны мне действительно пообещали персональную награду. Были ещё, правда, публичные мероприятия, но там от меня мало что требовалось... да и даже в чём-то приятно почувствовать себя известным и популярным, даже если эти известность и популярность краткосрочны, и не среди людей.
   В целом среди команды наибольший энтузиазм по поводу неожиданного расклада испытывали Ассай и Кугра. Первый вообще любил новый опыт, так что каждый день отправлялся в загулы - в хорошем смысле - по городу каоро, как-то справляясь с языковым барьером; вторая... Ну, ей и на планетах людей всё было интересно.
   Уинкинсон ещё во время полёта до планеты успел сдружиться с одим из бортинженеров, и через него сумел получить разрешение на изучение местных технологий, так что почти весь день торчал в мастерских.
   Что же до Софии с Драргом - орк охранял капитана, несмотря на её уверения, что всё безопасно, а сама она изучала местные исторические архивы. Возможно, я бы и сам предпочёл участвовать, но, как уже было сказано, на мне были Кугра с Галатеей, плюс внимание местных журналистов.
   Ах да, ещё Жмень с Риа Лао... вернее, уже Риа Жмень. Я заметил, что её старая фамилия звучала лучше, и она даже согласилась, но всё равно предпочла её сменить.
   В общем - наши голубки всё-таки поженились, полномочиями капитана, и воспользовались ситуацией, чтобы устроить себе небольшой медовый месяц. Вот у кого точно всё хорошо...
  
   Я был бы непрочь воспользоваться гостеприимством каоро подольше, но всё хорошее когда-нибудь кончается; однако прежде чем отправить нас восвояси, кошаки определились-таки с персональной наградой для меня.
   И она оказалась неожиданной.
   - Кэп, коты предлагают мне пройти какую-то подозрительную церемонию - сообщил я. В конце концов, кто ещё имеет представление о хозяевах планеты?
   - Я слышала - кивнула она. - Соглашайся. Это уникальная возможность... Признаться, я тебе немного завидую.
   Я нахмурился.
   - Честно говоря, как-то мне это... - я покрутил рукой в воздухе, подыскивая нужное слово - вызывает беспокойство. "Слияние с духом"? Хотя если это правда, то объясняет странности в техниках их энергетов...
   София кивнула.
   - Это часть наследия их старых хозяев.
   - Хмм... - пробормотал я.
  
   По сути, речь шла о подключении не очень сильного природного духа к моей собственной душе. Вроде подключения дополнительного амулета к ядру... нет, скорее даже как принятие в экипаж человеческого корабля эльфа. В теории от этого были сплошные плюсы, но манипуляции с душой не слишком сочетались с моими взглядами на жизнь... неуютно как-то. Даже несмотря на возможность значительно улучшить восприятие энергопотоков и тонкость работы с ними, да ещё и получить собственный неотъемлемый источник энергии...
   С другой стороны, и София, и каоро уверяли, что некоторые люди уже проходили эту процедуру, и ничего... В смысле, никаких негативных последствий. Хотя осваиваться с новыми возможностями им приходилось довольно долго... Н-да, ситуация. Другой такой возможности не будет...
  
   Сложно сказать, что из этого имело на самом деле какое-то значение, но всяческих подготовительных церемоний каоро накрутили много. Несколько процедур "очищения", особые церемониальные одежды... Даже пришлось нарисовать картину и посадить дерево.
   А вот сам момент не впечатлял. Мне просто нужно было проглотить пилюлю - вернее, "зерно духа" - запить её вином, и... На этом я и отрубился. Подозреваю, что дальше были некие секретные манипуляции, так что мне подсунули снотворное.
  
   Кугра всё-таки подралась с аборигеном.
   Впрочем, скандала это не вызвало. Бой был по договору, под присмотром - всё честно и чинно... Она продула, к слову.
   В любом случае, поскольку проблем из-за этого не было, меня больше волновали новые ощущения, возникшие после церемонии. Они были странными, и, откровенно говоря, довольно некомфортными... Как высморкаться на морозе. Вроде и дышать легче, но нос мёрзнет. Хотя было очевидно, что быстро привыкну... И главное - каких-то сложностей с привычной энергетикой, чего я тоже немного опасался, не возникло. Как и уверяли каоро, привычное первично, и дополнение - не вмешательство, а именно дополнение. Вот с ним ещё придётся осваиваться...
   Хотя как минимум одно было доступно сразу: энергия. Тонкий канал, но, блин... Многие энергеты за одно это были бы готовы руку отдать. Или глаз. С этим можно, например, постоянно поддерживать персональную защиту... жаль, нельзя. Можно - но нельзя. Если заметят, возникнут вопросы... в общем, нужно будет осторожнее пользоваться.
   Как бы там ни было, свои должностные обязанности я мог выполнять в полном объёме, и предлогов задерживаться у нас не оставалось. По хорошему, конечно, стоило бы сразу и подучиться у каоро, но они ограничились набором рекомендаций и отправили нас к себе - в смысле, в свою сферу.
   Впрочем, не просто так, а с грузом. В виде супружеской пары кошаков и их багажа - они должны будут прощупать почву на предмет установления торговых отношений. Потенциально - долгосрочные клиенты...
  
   И - в обратный путь... Я опасался нападения сектантов, но по мнению кошаков они сейчас слишком заняты поисками другой реликвии Древних, и предпочтут не рисковать дополнительными кораблями - не так уж у них много судов.
   Мохнатые оказались правы.
  
   И обратный путь, и следующие пара недель прошли тихо, спокойно, и без каких-либо инцидентов. Если бы ещё было больше свободного времени... Кэп уделила мне немного на уроки по эльфийским техникам энергетов, но, кажется, копание в архивах каоро дало ей наводку на её цель, так что времени у неё снова практически не было; да и у меня тоже, в общем-то. То, что у меня всё же находилось, я тратил в основном на освоение новых возможностей; по крайней мере, Ассай был свободен, и мог чем-то помочь.
   Хотя подвижек было, честно говоря, мало, тем более что энергетика через привязанного духа всё-таки изрядно отличается от способностей прирождённых. Можно привести такую аналогию с дрейком: у него с рождения был хобот, а мне пришили хвост... хотя тут скорее наоборот.
   Само по себе, без работы именно через духа, даже моё восприятие энергии ничуть не изменилось; без правильного подхода я просто получил тонкий канал энергии из астрала, и хотя это уже очень и очень неплохо, но - всегда нужно стремиться к большему. Плох тот энергет, который не хочет стать Мастером... А то и Гроссмейстером.
   Ну а пока я таковым не стал, работа продолжается.
  
   Галатея, судя по всему, родственников искать и не собиралась; похоже, её всё устраивало, как есть. А вот с Лао было сложнее... Её память не спешила возвращаться, и, кажется, дама по этому поводу переживала, несмотря на усилия супруга. Самого Якова это тоже напрягало; не беспамятность супруги, имею в виду, а её депрессия.
   - Слушайте, а у меня есть идея - сообщил я как-то за обедом в столовой нашего офисного здания. - Почему бы не попробовать обратиться в центр сертификации? Кем бы ни была Риа до экспериментов над ней, вряд ли работали с нуля, скорее всего ты уже была энергетом. Так что вполне возможно, что твои записи будут в архивах.
   Супруги переглянулись. Похоже, они об этом не думали... ну, мне эта вроде бы простая мысль пришла в голову тоже далеко не сразу.
   - Может сработать... - пробормотала женщина.
   - Правда, у этого варианта есть и минусы - сразу предупредил я. - Если те ребята тебя ещё ищут, то это обращение может и им помочь.
   - Всё же стоит попробовать - решительно сообщила Лао... то есть, уже Жмень. - Благодарю за идею.
   Я кивнул и прислушался; за стеной у Драрга хрипело радио. Звук удара, и слышно стало лучше... хе, вспомнилось, как застукал Уинкинсона и Драрга за спором, как нужно обращаться с барахлящими устройствами. На заявление орка, что хороший удар помогает исправлять мелкие неполадки, гном возмутился, что с ним вообще-то бывает нечасто, и заявил, что нужна ласка, а не угрозы и побои... К слову, у него это действительно работает.
   В любом случае, для разнообразия по радио сейчас шла не спортивная трансляция. Что-то про неурожай где-то, и снижение цен на рабов... Затем кок выключил приёмник и вышел из комнаты.
  
   - У нас работа - сообщила София. - Отправляемся на Каррану с партией продуктов, там забираем партию рабов и проверяем документы в местном представительстве торговой компании.
   - Проверяем документы? - удивился я.
   - Конрад - крупный пайщик и один из директоров - пояснила капитан, и я - да нет, все, кроме Уинкинсона - перевёл взгляд на орка. Тот пожал плечами.
   - Потом расскажу, если интересует.
  
   - Ну, колись - насели мы на орка, когда капитан и пастырь вернулись к своим делам.
   - Был бы секрет - хмыкнул тот. - Я постарался малость упорядочить работорговлю на планете, а дело неожиданно выгорело... Ну и проверяю временами по возможности, а сейчас как раз удобный момент.
   - Не, ты по порядку давай - возразил целитель. - Чую, что тут не так всё просто.
   - Интересно же! - согласилась Кугра, и Риа тоже согласно кивнула.
   - Или всё-таки есть какие-то секреты? - осведомился я. - Так вот бывает - живёшь, живёшь, и вдруг узнаёшь, что твой товарищ - работорговец...
   Я не стал использовать слово "грязный", но оно тут было бы вполне уместно. Хотя работорговля во многих местах вполне легальна, а в некоторых и вовсе необходима, но это же явный атавизм, пережиток дикости... Не то, чтобы я был аболиционистом или ярым ненавистником рабства, просто... Ну, мы же не дикари.
   - Нуу... - задумчиво протянул Драрг. - Я оттуда родом, если что. Планета независимая, но вы знаете как это с орками бывает...
   Мы с Яковом кивнули, и я пояснил для дам, особенно вопросительно глядящей Кугры.
   - Это как в анекдоте... без обид, Драрг.
   Тот кивнул, и я продолжил.
   - Орки - гордый независимый народ. Их никто не может завоевать. И даже не потому, что они такие сильные, а потому, что они нафиг никому не нужны.
   - Именно так - кивнул кок. - Ни промышленности, ни ценностей, а если есть полезные ископаемые, то добывающие фирмы просто покупают землю за копейки, привозят своих рабочих, и сами добывают. У нас разве что сельское хозяйство есть, и то... Хорошо, если на прокорм себе хватает. А когда не хватает, лишние рты продают в рабство за еду...
   Неожиданно наиболее возмущённой выглядела Кугра; она нахмурилась, сжала кулаки, и, кажется, хотела что-то заявить, но Драрг перебил её, продолжив.
   - На самом деле всё не так плохо, как можно подумать. Понятное дело, в рабстве жизнь не сахар, а некоторым и вовсе не везёт, но большинство покупают полурослики для работ в поле, и зачастую у них живётся куда лучше, чем на родине. Вдобавок у них обычно работников подучивают хотя бы основам грамоты, и дают возможность выкупиться со временем.
   - Ты так и сделал? - задал вопрос Яков, но орк отрицательно мотнул головой.
   - Не, не успел. Пираты хозяйство разгромили... Госпожа Тан тогда мне жизнь спасла.
   Последние слова он произнёс с явственным почтением в голосе.
   - В любом случае, как появилась такая возможность, я подумал - а почему бы чуток не поучаствовать? Накормить всех я по любому не смогу, но можно постараться направлять в хорошие руки. Ну и как-то всё это работает, вроде... Вот и вся история, в общем-то.
   Можно было заметить, что за кадром остаётся история о том, как именно спасла, да и как именно организовал, но мне показалось, что Драрг не умалчивает что-то, а просто действительно считает это неинтересным. Может, я и ошибаюсь, но в любом случае решил орка не теребить... По крайней мере, пока что.
   Однако о Кугре того же сказать было нельзя.
   - Эй, ты же самое интересное пропустил! - обвиняюще заявила она. - Нападение, спасение, история битвы...
   - Битвы не было - коротко ответил орк. - Была бойня. Дважды.
   - Бойня - это тоже неплохо - заметила хаоситка.
   - Кугра, отстань от него - поморщился я. - А если хочешь битву - в кино сходи. Когда вернёмся.
   - Это мысль - согласилась рогатая.
  
   Каррана вообще-то располагалась через сферу от нас, но перелёт вышел быстрым и спокойным; стычка с мелким Пожирателем не в счёт, ему хватило одного залпа, чтобы оценить ошибку в выборе добычи.
  
   Планета... Ну, что тут можно сказать. Непримечательный буро-зелёный шарик, вот всё, что можно было сказать с орбиты. Здесь не было даже завалящего патрульного судна, не то что какой-то серьёзной эфирной инфраструктуры... Или наземной, если на то пошло. По сути, из эфира можно было решить, что планета вовсе не населена; во всяком случае, явных признаков цивилизации заметно не было.
   - Джазир, у них здесь хоть радио-то есть? - хмыкнул я в линию связи.
   - Есть... Вроде бы - с сомнением отозвался связист и навигатор. - Только трансляция вроде как кодированая... А, вот и открытую поймал. Какие-то местные новости...
   Он включил отрывок местного радиовещания в канал.
   - ...так что прибытие ближайшего транспортника ожидается со дня на день.
   - Они, похоже, о нас - заметил я.
   - Похоже на то.
   Судя по прослушанному, нас ждали, и ждали с нетерпением. Похоже, у них тут действительно проблемы с продуктами... А так же с удобрениями и многим другим. Среди нашего груза было даже несколько малых ядер для обеспечения энергией продвинутых хозяйств... Орки - Управляющие, и энергеты у них встречаются очень редко, особенно более-менее приличные, но хотя бы сколько-то есть везде. Без нормального образования, конечно, но включить-выключить амулеты, или там вызвать дождь, орки вполне сумеют. Вроде бы даже когда-то они были основоположниками ремесла управления погодой... Не помню, бурые, или чёрные?..
   Хмм... Забавно. Большинство разумных видов делятся на две расы. Орки вон бурые и чёрные, первые очень выносливы, вторые - Драрг из них - очень сильны, но относительно быстро выдыхаются. У эльфов - доккальвы, у гномов - гоблины, у людей - негры, у шаиссов... Ну, у этих вообще всё сложно.
   Я усмехнулся.
   В любом случае, у сатиров вон мужчины и женщины серьёзно различаются, у цвергов тоже две расы, хотя их никто не различает, кроме самих цвергов... Интересно, почему так? Вернее, есть ли у этого какая-то причина? Нужно будет спросить историка, когда вернусь. А пока что приземлимся и посмотрим, что интересного есть на этой планете.
  
   - Ну и дыра...
   Полагаю, это многое скажет о "столице" планеты, учитывая, что произнесла эту фразу - причём даже с оттенком уважения в голосе - Кугра. Если вспомнить, что из себя представляют поселения хаоситов, то это просто приговор...
   Вслух с ней никто соглашаться не стал, полагаю, только из уважения к Драргу. Хотя...
   - Редкостная дыра - беззлобно согласился орк, спрыгивая на земляную площадку, которая здесь шла за посадочную. Впрочем, её по крайней мере выровняли. Больше того, тут даже имелся ещё один корабль под навесом - малый курьер, без грузового трюма. Н-да...
   Единственным приличным зданием в обозримой близости - и я осматривался во время спуска - был модульный домик, в котором располагался офис торговой компании Драрга, он же управление "космопорта", и, в какой-то мере, планетарная администрация. Единой власти на Карране ожидаемо не было, но торговая компания обладала определённым влиянием на всех местных орков, по заверению Драрга.
   В офис мы направились все вместе; с нами увязалась даже Галатея.
  
   Всеми здешними делами заведовали пятеро сотрудников: человек, пара гоблинов, орк - неудивительно - и, что вызвало-таки некоторое удивление, причём у всей нашей команды, эльф. Этот блондинистый синеглазый хлыщ, ухитрившийся выглядеть ухоженно даже в такой дыре - не иначе, без энергетики не обошлось - мне сразу не понравился.
   Хотя признаю - в немалой степени потому, что он немедленно начал виться вокруг Софии.
  
   Остальной персонал, впрочем, нареканий не вызывал. Вели себя вежливо и дружелюбно, расспрашивали о новостях - в общем-то, типичное поведение, которого можно ожидать от сидельцев в глухой провинции. Обед нам устроили... Хлыщ попытался предложить Софии устроиться отдельно с "припасённым для особо приятных гостей", но кэп предпочла устроиться за общим столом. Разгрузку корабля в это время вели местные под присмотром пары корабельных кадавров - вернее, духов в них - и орка торговой компании.
  
   Вскоре стемнело. Предложение переночевать под крышей компании кэп тоже отвергла, и в итоге мы вернулись на корабль; в здании остался лишь Драрг, затребовавший документы для проверки.
   Возле "Коршуна" Галатея потянула меня за рукав.
   - Артём... Не знаю, насколько это важно, но... Мне кажется, они что-то недоговаривают. И боятся.
   - Ты про торговцев? - уточнил я. Сатир кивнула. - Ну, это неудивительно, проверка же... Кто без изъяна? Как один мой знакомый офицер говорил - подозрительнее всего документы, в которых нет ни одной проблемы. Но ты с чего так решила, просто женская интуиция, или?
   - Или - отозвалась она. - Я иногда могу ощущать эмоции, не только насылать.
   - Понятно... Ну, не думаю, что это важно, но Драргу сообщим. Ты правильно сделала, что сказала, молодец.
   В конце концов, примерно для этого и держим...
  
   Драрг задержался в офисе торговцев на всю ночь, но видимо ему там нашлось место для сна, поскольку утром он не выглядел невыспавшимся. В любом случае, когда я передал ему слова Галатеи, он ожидаемо кивнул.
   - Говоришь, она уверена, что они что-то скрывают и боятся?
   Я пожал плечами.
   - Ну, она так говорит... А её способности ты уже видел.
   Он снова кивнул.
   - Ну, на первый взгляд всё чисто, но взгляну подробнее. Джерри поможет разобраться с документами, он это умеет, а я побеседую с местными...
  
   Возможно, я сопроводил бы нашего кока, чтобы глянуть, как здесь живут, но София оставалась здесь, и здесь же этот эльф... в общем, с Драргом отправилась Кугра, которой тоже было любопытно.
  
   Хотя наш орк выдал документы пастырю, в итоге ими занялась кэп... кажется, чтобы отделаться от ухажора. Ха...
   К сожалению, я тут помочь не мог: бухгалтерия и ведение документов для меня... ну, не то, чтобы совсем уж тёмный лес, но найти где в этих бумажках что-то не так я определённо не смогу. В итоге единственное, чем я смог подсобить, это помочь организовать импровизированый пикник и вытащить на него Уинкинсона; пришлось даже сообщить гному, что это приказ капитана, чтобы оторвать его от корабля. Вообще-то София права, бортинженер - и капеллан - нам нужен отдохнувший, а не вымотавшийся. А Уинкинсон, при всей его любви к работе, серьёзно устаёт...
   В общем, справившись с "Да ну, я лучше важными делами позанимаюсь" и "Ну, вот это только доделаю сперва..." я утащил гнома с собой. Едва не пришлось воспользоваться силой...
   - Как-то нехорошо без Конни... - проворчал гном, но всё же наложил себе салата.
   - Драрг сам и посоветовал устроить пикничок - хмыкнул Жмень. - Обещал вернуться с добавкой.
   - И обещание выполняю - сообщил знакомый голос. Орк появился из-за корабля и поставил на траву мешок, из которого извлёк круглый сыр. - Погодите чуток, остальное готовить нужно. Артём, Галатея, подмогните малость.
   - Дама оказалась права - сообщил он, когда мы вошли в корабль. - Благодарю, Галатея. Если бы не ты, я бы не стал так тщательно проверять.
   - Что именно не так, и почему секретничаешь от остальных? - осведомился я.
   - Не от остальных - поморщился орк. - Опасаюсь, что аферисты из представительства могут подслушивать. Можно было, конечно, барьером оградиться, но это само по себе их насторожит.
   Я нахмурился.
   - Так плохо?
   - Пока не уверен - покачал головой кок. - Но готов поспорить, что с нашей удачей всё будет хуже, чем кажется.
   - ...Знаешь, я об этом что-то спорить не хочу - признал я. - Но что именно-то ты выяснил?
   Кивнув, Драрг бухнул на разделочный стол здоровенный кусок какого-то мяса... бедро, вроде.
   - Сперва - ничего - сноровистно принявшись разделывать мясо, сообщил кок. Ух-ты... Продолжая одной рукой нарезать мясо, орк ногой открыл полку, и принялся извлекать сковороду, тут же водружённую на плиту, какие-то специи... он даже не два, а три дела одновременно делает! - Местные не хотели ничего рассказывать, делали вид, что всё нормально. Я бы не стал нажимать, если бы не Галатея... Но удалось-таки языки развязать, с помощью Кугры.
   Он кивнул в сторону мяса.
   - Завалили с ней вепря. Выпивка с хорошей закуской и не такие языки развязывает, особенно если подходы знать... В общем, эти... - он покосился в сторону Галатеи и определённо решил поменять слово - ...аферисты ведут чёрную торговлю мимо основной, скупают то тут, то там. Причём мало того, что неизвестно куда и кому перепродают, но и скупают не только крепких подростков, но и вообще всех - стариков, калек...
   Я нахмурился ещё сильнее. Сразу приходит в голову один вариант, кто станет покупать такой... "Товар".
   - Некроманты.
   Драрг кивнул, не оборачиваясь.
   - Вот и я этого опасаюсь.
   - Что собираешься делать?
   - Захватить и допросить. Поможешь?
   Я кивнул. Нелегальная некромантия... Ну, достаточно сказать, что это очень грязное дело.
   - Я тоже... Если могу помочь, рассчитывайте на меня - произнесла сатир.
   - Хорошо - отозвался Драрг. - И для начала, пригласи эльфа сюда.
   Вынужден признать, что я не удержал довольную ухмылку. Похоже, кого-то потреплют за его длинные уши... Некрасиво с моей стороны, но ничего не могу поделать.
  
   На сообщение о том, что София хочет с ним поговорить, Джулиан-как-его-там среагировал с ярым энтузиазмом... полагаю, он был очень разочарован и шокирован, когда вместо кэпа его встретили мы с Драргом.
   Я даже не понял, что сделал орк, но эльф свалился на пол, резко обмякнув всем телом. Прирождённые энергеты - не те, с кеми можно играть в "я предъявляю вам обвинение". Их сперва нужно нейтрализовывать, а потом уже задавать вопросы... Временами это может выглядеть несправедливым, но мера однозначно необходимая.
   В любом случае, каким бы спецсредством не приложил его Драрг, эльф не мог ни двигаться, ни использовать энергетику, однако был вполне в состоянии говорить. И...
   - Я всё скажу! - поспешил он, прежде чем мы даже успели к нему подойти. Мы с Драргом переглянулись; такой трус, или действительно правду говорит? Хотя, неважно. - Это всё Жорж! Он предложил, как подзаработать...
  
   - Как-то он слишком уж легко колется - высказал я свои сомнения Драргу.
   - Ну, по моему опыту прирождённые вообще начинают паниковать при блокировке сил - сообщил орк. - А этот и вообще... Что с него взять-то?
   Я был склонен согласиться: впечатления храбрости, решимости... вообще какого-нибудь аспекта мужественности, ушастый не вызывал. Похоже, он действительно давно боялся разоблачения, но жадность была сильнее... По его словам, они проработали нормально всего пару месяцев, а потом Жорж, человек, предложил способ делать деньги мимо кассы предприятия. Собственно, это даже не затрагивало основную торговлю, поскольку, как говорил Драрг, они скупали "негодных" рабов, и платили за них из собственных денег, а не из денег предприятия... возможно, это даже не нелегально, если у торговой компании нет исключительного права на работу здесь. Но всё же...
   - Хороший пример того, что жадность заставляет совершать глупости - пробормотал я.
   - Не только жадность - покачала головой появившаяся в помещении где-то во время допроса Галатея. - Он чего-то боится... Или кого-то.
   - Тех, кому продавали? - предположил я. - Некроманты, или кто они там.
   - Возможно, но я не уверена - задумчиво сообщила женщина. Осторожно ткнула ногой сейчас уже полностью бессознательного эльфа, лежащего на полу. - Сложно разобрать, страх перед вами забивает.
   - Ну, этот Жорж расскажет остальное - подытожил Драрг. По словам эльфа, с покупателями контактировал только человек...
   - Ну, даже если и расскажет, что дальше?.. - пробормотал я. - Это нейтральная планета, жаловаться некому.
   - Не скажи - покачал головой орк. - После того, как я вытрясу из него дерьмо и информацию, компания заменит всю эту шайку на кого-то более приличного... надеюсь, по крайней мере какое-то время новички точно будут бояться. А информацию о некромантах, если это они, передадим соседним государствам. Вряд ли они будут рады некромантам, так что хоть кто-то о них наверняка позаботится. Уничтожат вряд ли, но по крайней мере здесь они вряд ли будут продолжать активность.
   - Понятно. Надеюсь, сработает.
   - По крайней мере, я для этого всё сделаю.
   Я кивнул.
   Кок подхватил сковороду - н-да, он даже во время допроса не отвлекался от готовки - и направился с ней на выход, с корзиной хлеба и ещё чего-то в другой руке. Выдав кушанье команде, Драрг вместе со мной направился к офису торговцев; выглядит вполне естественно, словно хотим пригласить на пикник.
  
   Недавно я читал детектив, который начинался словами "Всё пошло не так с самого начала". Так вот: у нас всё пошло не так с самого начала, хотя сперва казалось, что всё хорошо. Этот Жорж был в офисе один, что выглядело удобным; мы спокойно вошли, и прежде чем успели что-то сделать, он ударил.
   То, чем воспользовался темнокожий торговец, было явно неким некромантским амулетом; большая редкость, очень дорогая, не говоря уж о запрещённости на большинстве планет штука, и в довершение некроманты обычно такими вещами не делятся. Короче, нас с Драргом атаковал рой злобных духов.
   Не стану говорить "спасло", но нас выручило то, что в последнее время я практиковался с барьером каоро, так что сейчас скорее рефлекторно, чем осознанно применил его. Поток прозрачных форм ударил в тонкую стену, и барьер ощутимо "затрещал"; даже если я сумел подтянуть создание, доступной энергии было недостаточно для полноценной защиты. Я напряжённо сосредоточился, выжимая из духа и аккумулятора всё возможное, и стараясь укрепить и оптимизировать барьер... дерьмо, я так его не удержу...
   В следующую секунду волна духов отхлынула, "отразившись" от барьера, и устремилась в обратную сторону - не сумев добраться до цели перед собой, злобные духи набросились на ту, что доступна.
  
   - Труп... - пробормотал я, ткнув ногой иссохший труп афериста-неудачника; вскоре после его гибели духи то ли ушли в астрал, то ли вернулись в костяной амулет, так и оставшийся зажатым в руке негра. - Как-то... Неуклюже для некроманта.
   - Не думаю, что он был некромантом - отозвался Драрг, приседая у тела. - Как ты сказал, слишком неуклюже. Больше похоже, что ему дали этот амулет, чтобы успокоить, и избавиться от слабого звена в случае чего. Видал подобное. Нужно колоть гобли...
   Замерев на полуслове, он вдруг вскочил и помчался наружу; я бросил взгляд в окно, куда смотрел орк, и помчался следом за ним. Малый курьер, стоявший неподалёку, готовился к взлёту.
   - Лао, Кугра, огонь по курьеру, не дайте ему уйти! - выкрикнул Драрг; дамы растерянно переглянулись - Кугра сжимала в руке кусок мяса - но секунду спустя выдали за... дерьмо!
   То, что я снова успел выставить щит, пожалуй, уместно назвать чудом; синий "луч" эфирной атаки столкнулся с моей эфирной стеной, кажется, в тот самый момент, как она возникла.
   Близость "Коршуна" позволила мне создать уже нормальный щит, выдержавший слабенький удар удирающего курьера без проблем, однако этот же щит помешал канонирам сбить корабль; курьер окутался маревом собственного щита и исчез за облаками.
   - Дерьмо... - пробормотал Драрг.
   - Что происходит? - недоумевающе спросил Яков.
   - Местные торговали с некромантами, мы их раскололи, но кто-то успел сбежать - ответил за орка я.
   В этот момент из подвала офиса выскочили гоблины.
   - Что происходит?..
  
   ...гоблины понятия не имели о "подработке" коллег. В компании, где была пара гоблинов, главным работорговцем и к тому же некромантом оказался орк, а гоблины были вообще не при делах... Скажи кому - будут ржать.
   - Похоже, теперь я всё в жизни видела... - пробормотала Галатея.
   - Ты даже не начала... - хмыкнул Драрг и повернулся ко мне. - Мне очень не нравится ситуация, но прежде чем сообщать о ней, нужно выполнить контракт и распределить груз среди населения.
  
   У меня тоже был неспокойно на душе, но с контрактом Драрг был прав, и София подтвердила его позицию. В принципе, груза, и соответственно работы, было не так много, но поскольку курьер торговцев угнали, развозить товар по поселениям орков пришлось нам на "Коршуне". Вообще-то я полагал, что орки сами приходят к торговому посту, выменивают товар, и сами его забирают, оставляя... плату, однако тут оказалось сложнее и во многом основывалось на доверии: удобрения, запчасти и прочие товары орки получали заранее, а оплачивали впоследствии - когда было чем. Или кем. Хотя документы каждый раз оформлялись, со стороны аборигенов это делал вождь или шаман, а с "нашей" - гоблины. Кажется, эти ребята ничего не знали о теневом бизнесе коллег попросту потому, что и так были заняты, легальным бизнесом и решением проблем местных - они ещё и чем-то вроде третейских судей здесь были. Уважают местные, как уже было отмечено...
   В общем, смотаться туда, смотаться сюда, там о чём-то поговорить, здесь расспросить, тут новости рассказать... Груза мало, но вот времени на него уходит много.
   И каждая уходящая минута продолжала напрягать. Сложно сказать, где базируются некроманты, но боюсь, что могу угадать их следующий шаг... Вырезать одиночный курьер, возможно вместе с парой орочьих поселений, и выдать за пиратский рейд - разные отморозки бывают. А некромантам двойная выгода - мало того что можно избавиться от свидетелей... нет, даже тройная: выдать своего орка за единственного выжившего и продолжить работать через него, и собрать бесплатные трупы для своих нужд. Это было бы вполне в их духе, и очень скверно для нас...
   - К планете приближается два или три корабля - сообщила капитан. - Похоже на суда некромантов.
   Вот б...
   Накаркал.
  
   - Они приближаются довольно медленно. Осторожничают, полагаю - произнесла София.
   - Или расставляют заградительные группы дронов, чтобы мы не могли удрать - озвучив мои мысли, заметил Уинкинсон. - Первый вопрос - что нам делать? Прорываться или попытаться спрятаться?..
   - Может, стоит местных предупредить? - произнёс Яков. Его жена согласно кивнула; Драрг бросил взгляд на капитана, и когда та кивнула, он молча вышел.
   - Думаю, будет лучше сперва спрятаться, и попытаться проскочить, когда будем знать расположение кораблей противника - сообщила София. - Возможно, они и сами улетят, решив, что мы уже покинули планету.
   - Это зависит от их сенсоров - задумчиво произнес Уинкинсон. - Но да, вполне возможно. Наша энергосистема малозаметна, когда корабль не движется, так что уменьшить активность до минимума, и обнаружить будет крайне сложно.
   - Можно залечь на дно моря - предложил я. - Как я понимаю, толстый слой воды хорошо экранирует попытки сканирования, а щиты держать не сложнее, чем в хаосе. Я делал такое на учениях... Правда, там было недолго, и запас воздуха был, но я знаю щит, фильтрующий кислород из воды. Да и трубу на поверхность могу сделать, если глубина небольшая...
   - Дельная мысль - хмыкнул пастырь. - Что скажете, капитан?
   - Так и сделаем - кивнула София. - Заодно предупредим приморские поселения.
   Вообще-то не предупреждать было бы надёжнее. Так некроманты могут решить, что мы успели смыться ещё до их подхода, а с предупреждением смогут узнать от орков, на какой момент мы ещё были на планете, но позицию Драрга и Софии я понимал, и в общем-то разделял. Защищать гражданских... Я всё-таки военный, пусть и бывший.
  
   После короткого спора гоблинов решили оставить на борту. Вероятность того, что они всё же в сговоре с некромантами и смогут как-то подать им сигнал, стремится к нулю, а вероятность гибели, если оставить их в офисе, крайне высока. Можно было сбросить в поселении орков, конечно, но в итоге решили оставить. В конце концов, они могут пригодиться, когда будем докладывать о произошедшем.
  
   Мы лежали на дне моря в нескольких десятках километров от берега; не слишком глубоко, не слишком мелко - в самый раз, чтобы обнаружить приглушённую энергосистему корабля было практически невозможно, если не пролететь прямо над нами, но в то же время мы могли отслеживать движение кораблей некромантов - и даже прослушивать некоторые радиопередачи.
   Кораблей оказалось три, как и определила София. Один из них опустился в районе торгового представительства, - и "порта"; второй - возле второго по размеру поселения орков (правда, мы успели их оповестить, так что сейчас там должно бы быть не так много населения), а третий остался на орбите. Умные, сволочи...
   В любом случае, сейчас мы могли только ждать.
  
   Прошло три часа, когда в коммуникаторе зазвучал голос капитана.
   - В районе второго корабля что-то происходит... Что-то странное. - Пауза, затем она продолжила. - И у первого тоже...
   - Срочное сообщение! - вмешался Ассай. - Включаю в общую связь радио...
   - ...попытка захвата второго корабля провалена, с первого их предупредили! Ведём бой, нужны подкрепления!
   Повисла пауза.
   - ...орки что, отбиваются?.. - наконец, произнёс я. - И сумели захватить один корабль?..
   - Орки - гордый независимый народ. Их никто не может завоевать - отозвался Драрг. - И не только потому, что они никому нафиг не нужны.
   - Мы их поддержим - сообщила капитан. - Это возможность...
   Возможность сбежать, в первую очередь... Однако я понимаю позицию Драрга и Софии. Ознакомить некромантов с их профессией с другой стороны, хе - дело хорошее...
  
   Часть пути, сколько это было возможно, мы проделали под водой; немного медленнее, зато незаметнее. Преждевременный удар с орбиты нам совершенно ни к чему...
   Мои опасения, что орков могут перебить ещё до нашего прибытия, не оправдались: битва была в самом разгаре. Судя по всему, аборигены сумели воспользоваться техникой управления погодой, поскольку в тушу корабля - к счастью, не костяной ковчег; стандартный человеческий транспортник, всего лишь модернизированый некромантами и усиленный костяным панцирем - одна за другой лупили молнии, и на корпусе уже были заметны повреждения. Земля вокруг корабля была усыпана телами орков и останками костяных кадавров, а в воздухе... Хм?
   В воздухе над кораблём дроны обстреливали некие стремительно перемещающиеся прозрачные силуэты. Духи... Орки каким-то образом материализовали духов и заставили их сражаться, сдерживая дроны.
   Однако несмотря на то, что я заметил несколько повреждённых и сбитых дронов, дела духов были явно неважны: они уже даже не пытались огрызаться, лишь держали оборону, отвлекая воздушные силы некромантов на себя и не давая им атаковать пехоту.
   Один вопрос: почему им не помогает третий корабль?..
   - Риа, огонь по дронам. Кугра, по кораблю.
   Пространство прочертило множество синевато-белых линий, соединяясь с дронами; сгустки багрового пламени и хаоса ударили в едва держащийся щит и, пробив его, взорвались на корпусе. Риа сделала ещё один прицельный залп по кадаврам, и последовала новая команда капитана.
   - Этого достаточно, отступаем.
   Прочь, и вверх... Пора покинуть эту планету.
   ...Ну, я и не ожидал, что будет просто.
   Сверху на нас набросился рой дронов. Скоростные мелкие сволочи имеют реальный шанс задержать нас до подхода носителя, хотя если он такой же, как тот, что мы оставили внизу, это не такая уж проблема...
   ...Накаркал. Снова. Судя по волне эфира, это...
   - Костяной ковчег - сообщила София. - Довольно крупный.
   Прежде чем канониры смогли расчистить путь, к первой стае дронов присоединилась вторая. Дерьмо...
   Несколько дронов под прикрытием щитовых пошли на сближение; торпедные, видимо. "Коршун" начал маневр уклонения, давая Лао больше времени подбить их... и мощная лучевая атака обрушилась на мой щит со стороны.
   - Артём, держись! - голос Жменя звучал озабоченно.
   - Куда я денусь... - сквозь зубы произнёс я. Удар был неожиданным и довольно чувствительным, но всё же... - По сравнению с Древним это вообще не считается.
   Чистая правда... но именно что "по сравнению". Сам по себе удар был существенным, но энергосистема "Коршуна" и мои навыки позволили обойтись без заметных повреждений корабля. Однако это было лишь начало боя... Дроны продолжали атаковать, и их отдельные залпы тоже приходились на щит.
   - Я в порядке - сообщил я появившемуся рядом целителю, прежде чем он взялся за дело. - Не трать энергию и силы, могут пригодиться позже.
   Он кивнул и молча сел рядом, глядя в экран.
   Дроны нашего противника уступали творениям того мастера, с которым мы столкнулись на регате, но не сказать, чтобы намного. Вдобавок их было больше, и...
   ...вот, опять. Сохраняющий дистанцию корабль снова атаковал нас с безопасного расстояния, координируя свои действия с дронами. Ну, по крайней мере расстояние ослабляет удар...
   ...чего нельзя сказать о дронах. Ухх... Это не дроны позволили атаковать кораблю; наоборот, атака корабля позволила торпедному дрону подойти незамеченным, когда я ещё не успел отойти от предыдущего попадания. Были бы все пираты и некроманты некомпетентны, эх...
   В этот раз помощь Жменя оказалась уместна; кажется, корпус тоже повредило. Слегка. Я всё-таки удержал щит; ограничилось небольшим пробитием осколком.
   Лао... то есть Жмень... а, буду называть по имени. В общем, Риа сбила с десяток дронов, но меньше их не становилось; и если не ошибаюсь, к нам приближается ещё одна стая. София маневрировала, пытась оторваться от противника и сбежать, но непрерывный обстрел со всех сторон вынуждал направлять большую часть энергии на щиты, а половину оставшегося отдавать старшему канониру... По крайней мере, младшая в этом не особо нуждалась.
   Вообще, как ни странно, ненаправленные удары Кугры "по площадям" оказались полезнее точных залпов Риа. Они не только не отъедали энергию у двигателя, но и, хоть и не уничтожили почти ни одного дрона, но сбивали прицел атакующим, вынуждая их уходить в оборону, и вдобавок не давали приблизиться торпедным.
   Однако она не могла прикрывать со всех сторон, и к тому же хоть мы и находились недалеко от границы сферы, так что черпать энергию хаоситке было несложно, но её собственные силы тоже расходовались, а они в отличие от хаоса небезграничны. Возможности противника явно превосходили наши, и на этот раз не было союзника, пусть даже временного, который мог бы отвлечь его... Скверная ситуация.
   После первого успеха некроманта кэп с Ассаем учли его тактику и сумели избежать следующие две попытки скоординированой атаки; уклонение, огонь во все стороны... Однако даже несмотря на то, что Риа продолжала сбивать дроны, наша ситуация только ухудшалась: стаи управляемых духами аппаратов продолжали стягиваться. Похоже, к нам собиралась большая часть запаса всех трёх кораблей...
   Несколько раз наши канониры пытались подбить носитель, но щитовые дроны всё время оказывались в нужном месте, чтобы перехватить атаку. В то же время атакующие продолжали поливать мои щиты огнём, и несмотря на относительную слабость отдельных атак, в цель попадало всё же достаточно много, чтобы это становилось ощутимо даже для меня. Положение становится всё более мрачным...
   По совести, противник значительно превосходит нас классом. "Коршун", несмотря на все его достоинства и модификации, всё же курьер, а не боевой корабль, а стандартный некромантский носитель может при удаче справиться с парой линкоров.
   ...ну, то, что мы смогли долго продержаться, вряд ли будет утешением, если нас взорвут.
   Чехарда продолжалась; мы пытались вырваться из окружения дронов, они нам препятствовали... Хм?
   С направления планеты к нам приближалась волна от ещё одного корабля. Один из кораблей некромантов решил подзабить на орков и присоединиться к эфирной заварушке? Полный п...
   Внезапно по эфиру прошла волна. Рой дронов разбросало в стороны; несколько торпедных врезались в атакующих. Риа?.. Непохоже на неё, тем более что при всех её талантах такой уровень владения энергией и эфиром она не демонстрировала... Это скорее уровень эльфийского гроссмейстера.
   Как бы там ни было, это был шанс. "Коршун" рванулся в образовавшуюся в окружении брешь; я снизил энергопотребление щитов до минимума, предоставляя двигателю необходимую мощность. Пара залпов пробили ослабленные щиты, но в данном случае придётся положиться на укреплённый пастырем корпус - движок важнее.
   "Коршун" резко ускорился... Хм. Похоже, пастырь разжился у каоро не только взрывчаткой, но и их бустером... Нам удалось немного оторваться от скопления дронов, и в их направлении немедленно пошла торпеда. Естественно, заградительная; это поможет увеличить разрыв, но не все дроны были в той зоне.
   Риа с Кугрой вели непрерывный огонь, сосредоточившись на тех дронах, что пытались перекрыть нам путь; я изменил структуру щита, усилив отдельные участки над менее укреплёнными зонами корпуса. Минимум энергии, максимум эффективности... Тонкий баланс. Немного ошибиться в любую сторону - и мы либо снова завязнем в догнавших нас дронах, либо повреждения от одиночных попаданий будут слишком велики...
   Экипаж выдавал максимум своих возможностей и даже больше, и заставлял корабль делать то же. Этого было бы недостаточно для обычной команды на обычном курьере - но мы лучше, чем обычные...
   - Приближаемся к границе сферы - сообщил Ассай. В хаосе некроманты не смогут нас преследовать; вернее, носители смогут, но дроны действовать там неспособны. Однако это ещё один момент тонкого баланса... Если поднять щит от хаоса слишком рано, это опять же приведёт к потере скорости, и нас могут снова поймать прямо у выхода - из неприятной ситуации, я имею в виду.
   Корабль встряхнуло.
   - Ах ты ж с-сука - прошипел я. Не только мы воспользовались заградительной... Видимо, часть торпедных дронов несут и такие заряды.
   В любом случае, мы резко замедлились...
   ...и снова ускорились. То ли это снова сработала интуиция Ассая на течение эфира, то ли нам просто повезло, но мы зацепили лишь самый край зоны нестабильности; "Коршуна" встряхнуло, но обошлось без повреждений, и мы почти не потеряли отрыва. И... Пора.
   Я поднял защиту от хаоса, и синюю дымку эфира сменил багрянец хаоса.
  
   - ...Ушли?.. - осведомился я, не спеша расслабляться.
   - Преследования не наблюдаю - отозвалась капитан. - Маловероятно, что они продолжат преследование в хаосе, но экипажу, кроме старшего канонира, сохранять боеготовность и бдительность. Риа, передохни, возможно, тебе ещё придётся поработать. Кугра, можешь продолжать вахту?
   - Легко. За кого вы меня принимаете? - бравируя, ответила рогатая, но её голос был усталым.
   - Мне нужна не попытка показать крутизну, а информация, на которую можно положиться - сухо произнесла София. Мои мысли... - Если в нужный момент ты не сможешь поддерживать нужную плотность огня, мы все можем погибнуть. Так что скажи честно, если нужен отдых.
   - ...Ну, стычка была утомительная, но я действительно не настолько устала - после небольшой паузы призналась Кугра. - Тем более, мы в хаосе, здесь проще... Пусть Риа отдыхает, ей это действительно нужно.
  
   Ни преследования, ни стычек с местными обитателями так и не было; мы действительно вырвались. Однако, боюсь, что все наши усилия были зря... В смысле, мы могли не лезть в заварушку с орками и не злить некромантов, а просто попытаться по тихому смыться. Всё равно после нашего ухода у костяшек будет достаточно времени, чтобы завершить начатое, и исчезнуть до подхода потенциальных врагов, даже если мы очень поторопимся с доставкой сообщения.
   - Не скажи - покачал головой Жмень, с которым я поделился соображениями; Драрг тоже присутствовал. - Они потеряли много сил и времени, и не могут позволить себе продолжить их терять. Конечно, попробуют отловить кого-то, кто не будет представлять угрозу, но таковые наверняка успели попрятаться, а времени на розыски у них недостаточно. Плюс высаживавшимся кораблям нужен как минимум серьёзный ремонт, а на Карране его не провести. В общем, из-за нас как минимум один корабль не сможет участвовать в охоте на орков.
   Драрг кивнул.
   - Я не могу сказать наверняка, правильно ли мы вмешались, но раз уж дело сделано, его лучше считать правильным - заметил он. - И вообще, мы живы, обошлись без серьёзных повреждений, и поимели превосходящего противника... Это стоит отметить.
  
   Толком переговорить с Риа не удалось, но во всяком случае проход организовала не она. Тогда кто?.. Случайно оказавшийся рядом корабль... с настолько умелым энергетом на борту, угу. Беспокоит меня это...
   Не уверен насчёт остальных, но капитан явно была того же мнения; во всяком случае, я это заметил.
   - Беспокоит неизвестный корабль? - осведомился я, помогая ей разбирать бумаги. - Стоит готовиться к каким-то конкретным проблемам?
   - ...Не больше, чем обычно - ответила София. - Кто бы они ни были, в ближайшее время будут скорее помогать, чем мешать, если я правильно оцениваю ситуацию. Что же до перспективы...
   Она нахмурилась.
   - Время есть.
   Хм... Похоже, нас держат под наблюдением, позволяя кэпу таскать каштаны из огня. Неприятно... Особенно если противник достаточно серьёзный, чтобы в команде был гроссмейстер. Эльфы вообще спецы по победе без боя и выхватыванию приза из чужих рук в последний момент; и самое неприятное то, что они очень даже умеют сражаться, просто не любят.
   - Ты заметила их до того, как они применили технику? - осведомился я. Да, я перешёл, наконец, на "ты"...
   - ...Нет - признала София. Ну, хорошо, что открылась, но плохо, что не заметила. Но это подтверждает, что мы имеем дело с серьёзным противником...
   - Знать бы хотя бы, имеем дело с самостоятельной группой, или это организовано какой-то силой... - пробормотал я. - Ладно, что-нибудь придумать можно. По крайней мере, уже знаем о их присутствии...
   Я так полагаю, пока статуи у нас, эльфы вынуждены нас защищать; возможно, это удастся использовать... Н-да. Что-то я слишком ухожу в интриги.
   Но всё-таки что-то делать надо... Проблема в том, что я понятия не имею, что именно. Мои личные способности к обнаружению - будь я даже великим гением, на что не претендую - недостаточны, чтобы засечь корабль, замаскированый эльфом-профи, и стыдиться тут нечего, как нет смысла переживать из-за того, что не могу слышать радиоволны или видеть сквозь стены. Разные уровни... Не то, чтобы мой был хуже, но бесспорно грубее.
   Хотя, конечно, у меня есть бонус от каоро... Но на то, чтобы достичь приемлемого уровня, потребуются годы, как минимум. Эльфы оттачивают своё мастерство десятилетиями, так что я себе ещё польстил...
  
   Подобные мысли преследовали меня весь день, вгоняя в депрессию. Пробовал даже расспросить Галатею, но она хотя и могла смутно ощущать присутствие разумных существ, однако только на небольшом расстоянии, да и то затруднялась с определением направления. Н-да, скверно...
   - Какие-то проблемы? - окликнули меня. Я вздрогнул от неожиданности и перевёл взгляд на говорившего. - Могу чем-то помочь?
   Передо мной стоял пастырь, вопросительно глядящий на меня. Ну да, в его обязанностях же не только техобслуживание, но и "моральный климат" экипажа.
   - Проблемы, хотя скорее потенциальные - согласился я. - Меня беспокоит тот корабль, который помог нам сбежать.
   - Я мог бы сказать, что раз помог - это же хорошо, но ты прав - кивнул гном. - Меня он тоже беспокоит. Госпожа Тан не сумела его засечь, а это вызывает тревогу... Был бы другом, дал бы знать о себе.
   - Мои мысли - согласился я. - Напрягает, что за нами наблюдает умелый прирождённый с неизвестными намерениями. Врагов наделать мы успели, что тоже не успокаивает. Я в своих способностях уверен, но противник тоже явно профи, и может ударить в неожиданный момент с неожиданной стороны.
   - Ну, у меня есть пара идей... Полагающихся на удачу, но может сработать - протянул пастырь, и я резко заинтересовался. У гномов вообще причудливое мышление, так что он мог взглянуть на проблему с неожиданной стороны. И Уинкинсон меня не разочаровал.
   Он рассуждал следующим образом: его сородичи известны всевозможными причудливыми изобретениями, зачастую даже недублируемыми, некоторые из которых показывают поразительные результаты; пастырь лично знал нескольких талантливых изобретателей. Вполне возможно, что кто-то из них разработал достаточно эффективный детектор, который с благословением Талоха сможет помочь. Натяжек, конечно, достаточно, но во время службы во флоте мне довелось повидать немало экспериментальных гномьих разработок, так что я был уверен, что шанс есть. По сути, если бы гномы могли нормально массово воспроизводить свои лучшие разработки, они занимали бы лидирующую позицию наряду с государствами людей и эльфов... как минимум. Некоторые их агрегаты будут, пожалуй, даже покруче технологий Тёмных.
   Собственно, у нашего гнома была не просто идея в общих чертах; он уже составил список изобретателей, с которыми можно попытаться связаться. Если эта затея выгорит, то она ещё и снимет с Софии часть работы... Безусловно, я это поддерживал.
   - Собственно, даже здесь на Чистом Небе есть парочка мастерских, с хозяевами которых можно поговорить - заметил гном. - И совсем уж точно, я как раз планировал с ними связаться.
   - Дай знать, что из этого выйдет - кивнул я. - Может, смогу чем-то помочь.
  
   Уже на следующий день Уинкинсон постучался в мою комнату; я переписывал кое-какие бумажки по поручению Софии, но дело было не спешное, так что отложил их и принял предложение пастыря прогуляться.
   - Есть один вариант... - сообщил гном. - Но ситуация с ним довольно запутанная. В общем, один мой дальний родственник (я мысленно хмыкнул - чуть ли не все гномы считают друг друга дальними родственниками, и способны отследить это родство) работал над детектором, работающим именно против эльфийских техник, и вроде бы добился хороших результатов, но затем внезапно скончался. Его имущество перешло родственникам, включая мастерскую, и среди прочего они нашли там прототип детектора. Однако они занимаются другим направлением, так что сложили его на складе - он в разобраном виде.
   - Угу - кивнул я, провожая взглядом прошедшую по другой стороне улицы брюнетку с очень аппетитной попой, заманчиво обтянутой шёлковым платьем. - И? Не пойми неправильно, но я пока что не могу понять, при чём тут я. В смысле, чем я могу помочь.
   - Они разрабатывают боевые машины поддержки пехоты - пояснил Уинкинсон - и у них вскоре важное для дальнейшей судьбы проекта испытание. Они обещали отдать прототип, если мы сможем помочь победить.
   - Хм. Я так понимаю, им нужен энергет?
   Пастырь кивнул.
   - Причём щитовик - лучше всего. Как я понял, у их творения хорошая огневая мощь, но пришлось пожертвовать бронёй.
   - Хмм... - протянул я. - Думаю, попробовать стоит. Можешь рассказать подробнее про эти испытания?..
  
   - Нет, не то, чтобы Великий Мастер поддерживал именно протезирование - объяснял по пути пастырь один вопрос, который не то, что меня так уж сильно интересовал, но было любопытно. - Тут весь смысл в увеличении эффективности и добавлении новых функций. Протезы, которые хуже оригинала, Талох не одобряет. Но мои ноги передвигают меня быстрее натуральных, проходимость не хуже, единственно самовосстановления нет, но вручную всё равно можно починить быстрее. Да и в любом случае достоинства окупают недостатки, так что это владыка одобряет.
   - Понятно - отозвался я.
   Подробностей предстоящего испытания на полигоне мой спутник, к сожалению, не знал, - они каждый раз отличаются - так что Уинкинсон просто объяснил типовые шаблоны, а дальше мы просто беседовали. Типовых, к слову, три - захват флага, удержание контрольных точек, сражение.
   - Между прочим... - задумчиво осведомился я. - Если, как ты говоришь, бой идёт почти полноценный, как участники-то защищены? Ладно бы ещё машины были на дистанционном управлении, но там ведь пилоты внутри сидят, по твоим словам. Да и энергетам с расстояния работать неудобно.
   - Специальные снаряды используются - пояснил гном. - Цвергские амулеты. И их же амулеты защитные, участникам. Несчастные случаи всё равно случаются, не буду врать, но очень редко, и то считается, что это из-за диверсий участников конкурентам.
   Я кивнул. Понятное дело, всё это очень дорого, но, видимо, возможность проводить испытания боевой техники полноценно окупает затраты. Тем более, что даже снаряды наверняка многоразовые...
   Вообще амулетные боеприпасы широкого применения не нашли; собственно, вообще не нашли, практически. Очень редко матёрые профи используют для каких-то особых целей, для спецопераций, или вот как это... Амулеты, даже работы цвергов, не настолько дороги, но без источника энергии они бесполезны, а вот те как раз стоят немалых денег. А ещё же проблема размещения в снаряде... Ладно ещё если калибр существенный, а запихнуть что-то в, скажем, пистолетную пулю - та ещё задачка. Слышал байки, что такое всё-таки бывает, делают пули из специальных материалов, но не то что сам не видел - даже не знаю никого, кто видел бы.
   - Вообще-то у Драрга есть парочка таких пуль - сообщил Уинкинсон... эм. - И я знавал пару мастеров, которые их делают. Но, конечно, редкость большая, и стоят...
   Гном покачал головой.
   - Однако приехали, баре - громко сообщил извозчик. Пришлось снять - мастерская располагалась порядком далеко, у противоположной окраины города.
  
   Хозяйство у мастера оказалось большим; не просто дом с мастерской, а целый комплекс с полигоном. Сам хозяин меня порядком удивил; он выглядел не как большинство - да практически все - гномы, увлечённым своим делом работником, а скорее аристократом - или на худой конец высокопоставленным чиновником. Хороший костюм, цилиндр, бакенбарды и монокль... Хотя последнее ещё могу понять - эта штука, похоже, не для вида, а рабочий инструмент.
   По крайней мере пояс с инструментами у него имелся. Видимо, пожертвовать святым ради имиджа хозяин не решился.
   - Значит, вы - щитовик? - осведомился он после приветствий и представлений, в основном со стороны Уинкинсона.
   - Первый класс - отозвался я. - Вот аттестационное свидетельство, если желаете взглянуть.
   - Желаю - отозвался гном, принимая документ. Пару минут он его внимательно изучал, затем вернул.
   - Неплохо, но всё же следует проверить ваши способности на практике. От этого испытания слишком многое зависит, так что мне нужны лучшие.
   Я кивнул.
   - Понимаю и ничего не имею против, всё равно итог очевиден. Хотя обычно предпочитаю производить впечатление на девушек...
   - Вы весьма уверены в себе - заметил хозяин.
   - Я профессионал.
   - Я хотел воспользоваться мишенью, но если вы настолько уверены в себе... - сухо произнёс гном. - Почему бы не воспользоваться кровавым испытанием?
   Хе, он меня пугать пытается? Старое испытание для щитовиков, со времён ещё до учреждения современной системы аттестации, но о нём рассказывают в учебках везде, похоже.
   - Не возражаю - я пожал плечами. - Стандартное? Энергия ваша, пятнадцать секунд на подготовку.
   Гном кивнул.
   - Пройдёмте.
  
   Линия, которую мне выделили, была слабенькой, но по совести с подарком каоро я справился бы и без неё. Однако выдавать этого в любом случае не следовало, так что я действовал обычно и ожидаемо... Оценил доступную энергию, и быстро создал лучшее, что было с неё возможно.
   Гном, стоявший с другой стороны стрельбища рядом с Уинкинсоном, вскинул руку с пистолетом и выстрелил. Первый выстрел - в мою правую ногу; затем, почти сразу, в правую руку, и в левое плечо. Пистолет нестандартный, существенно мощнее обычного, но... Нет, щит какой-нибудь посредственности он явно пробил бы без проблем, но то, что я высококлассный профи - не просто хвастовство. Уцелели три из пяти слоёв; откат был ощутимым, но я даже не вздрогнул.
   - Вы удовлетворены? - осведомился я, и хозяин кивнул, опустив пистолет.
   - Вполне. Буду рад сотрудничать с вами, сударь Косой.
  
   Остаток дня ушёл на заключение контракта и отработку взаимодействия с машинами, проходящими испытание. Обе они на первый взгляд выглядели как угловатые коробки-доспехи пару метров высотой; у обоих на груди имелось по паре вращающихся сфер со стволами, изрядно напоминающих сиськи с торчащими сосками, и вдобавок у одного имелась ещё пара на плечах, калибром побольше, а у второго - бандура толщиной с руку на спине. Мои ожидания, что оружие будет вмонтировано в руки бронекостюмов, не оправдались, и причина вскоре выяснилась: оба механизированных бронекостюма были способны перемещаться на четырёх конечностях, что делало их более сложными целями, причём перемещаться весьма быстро. К тому же наспинная пушка артиллерийской модели применялась только в таком положении.
   Как и говорил Уинкинсон, серьёзной бронёй эти штуковины не обладали, но мастер сообщил, что они допускают модификации, хотя он сам предпочитает сохранять мобильность, даже в ущерб защищённости. Впрочем, последнее он рассчитывал в будущем компенсировать размещением в бронекостюме мини-ядра и защитных амулетов; по его прикидкам, если разработка сможет себя достойно проявить, в дальнейшем это могут признать выгодным. Ну, мне сложно оценить, я не наземник, но во всяком случае явных проблем с этими штуками я не видел.
   Моей задачей в основном планировалась защита "базы" и, возможно, артиллерийской модели; испытание в этот раз проходило по сценарию "Захват флага", два на два плюс энергет. К слову, действовать обе стороны тоже должны были по типовому плану - сперва одна сторона защищается, другая нападает, потом меняются. А комиссия принимает решение уже по результатам обоих попыток, могут и дополнительную затребовать... В теории - по словам гнома, этого почти никогда не бывает.
  
   В офис я возвращался уже вечером. Один, разумеется - Уинкинсон сделал всё, что от него пока что требовалось, и вернулся к своему посту на борту "Коршуна" вскоре после моей проверки. Мастер любезно нанял для меня экипаж, и заплатил извозчику...
   ...Перед дверью меня уже ждали.
   - Чему обязан такой делегации? - осведомился я, переводя взгляд с Кугры на Галатею. Они глянули друг на друга и отвернулись. Хмм. Интересно...
   - Я просто беспокоилась - отозвалась сатир. - Сударь Уинкинсон сказал, что в вас стреляли...
   - Это была просто проверка - хмыкнул я. - Но ладно... Благодарю за заботу. А ты-то, Кугра, что здесь делаешь?
   - А я что, не могу тоже беспокоиться? - обиженно буркнула она.
   - Неа, не можешь - я отрицательно покачал головой. Она снова что-то неразборчиво буркнула и покосилась на рогатую-два. Угу. Или не угу...
   - Ладно, в любом случае, мне было приятно - сообщил я. - Но сейчас я хочу быстренько поужинать и лечь спать, так что не будем стоять у двери...
  
   Не думаю, что серьёзно интересую Галатею - просто пытается зацепиться за кого-то. Яков занят, Драрг, видимо, не нравится, к тому же я ей занимаюсь, ну и пытается подбивать клинья... А Кугра просто по принципу "а я чем хуже?", наверняка. Тем не менее, было действительно приятно... Тем более, женщина она вполне симпатичная, да и Кугра, в принципе, ничего, хотя и на любителя.
   В любом случае, я от своих планов по Софии не отказывался, так что это неважно.
  
   Кэп наш с Уинкинсоном план одобрила, так что через полторы недели, когда была назначена дата испытания, "Коршун" с экипажем был на планете. Пришлось пропустить контракт, но он всё равно был мелким, так что потеря небольшая.
   Комиссия, встретившая нас на довольно небольшом и изрядно раздолбаном полигоне, - впрочем, не знаю как оно у наземников, может, так оно и должно быть - выглядела столь же непрезентабельно, как и наше "поле боя". Троица немолодых мужчин, выглядевших скучающими; на военного был похож только один, остальные двое скорее на торговцев, но в данном случае это и понятно: мой клиент, как выяснилось, фактически предлагал свою продукцию не армии, а военно-промышленной группе, занимающейся производством вооружения и для Чистого Неба, и для хозяина планеты, и для других покупателей, так что в конечном итоге для них не так важна боевая эффективность, как потенциал для торговли. Факторы хоть и связанные, но не одно и то же...
   Во время общения с комиссией присутствовали и наши соперники, так что я смог взглянуть на их агрегаты вживую; клиент показывал фотокарточки, но это, естествено, не то. Ну, что могу сказать... Если с нашей стороны выступали "доспехи" с высокими проходимостью и маневреностью, то творения оппонента скорее походили на броневики-черепах. Хорошая броня, неплохая скорость, но из-за колёсного привода проходимость и маневреность существенно меньше, чем у наших. Чуть больше стволов, чуть меньше калибр...
   По результатам жеребьёвки нам первым выпало защищаться. Символический флаг - скорее, вымпел - находился в небольшом бетонном бункере, к которому была подведена линия подачи энергии; неожиданно мощная, к слову. В смысле, мощнее, чем я ожидал, так-то ничего выдающегося.
   В любом случае, на одну интересную технику, которую я в последнее время подготавливал, как раз для этого случая, хватало.
   Я уже упоминал, что эфир присутствует, фактически, везде и во всём, разнятся только концентрация и сложность управления. Так вот, одной из экзотических техник, упоминавшихся в подаренной Ассаем книге, было "армирование"; там даже упоминалось, что это целое отдельное направление. Хотя в книге описывались лишь основы, я успел кое-что освоить...
   Стандартный щит - это уплотнение эфира в стену. Могут быть разные методы и формы, но это остаётся преграда, созданная из эфира и энергии; "армирование" же использовало композитный подход - соединение уже существующей материальной стены с укрепляющей её эфирной конструкцией. Понятное дело, своих сложностей куча - к примеру, если материал слишком рыхлый, то эффективнее обойтись вообще без него, а если слишком плотный, то слишком сложно манипулировать в нём эфиром - но в данной ситуации эта техника была эффективнее, чем использование стандартного щита: одна крепкая броня лучше, чем две посредственных, плюс ещё то преимущество, что этого не видно. Испытать я успел, получалось неплохо...
   К сожалению, смотровых щелей в сварганеном на скорую руку куполе-бункере не было; готов поспорить, его строили так же, как это делали мы с Драргом и Уинкинсоном - поставили пару щитов и залили бетон... А потом проковыряли вход. Чего, спрашивается, стараться, если всё равно вскоре разнесут? Не для себя же строят... Ну хоть без трещин и прочего брака, и то хорошо...
   Однако это лишало меня возможности наблюдать за происходящим - если сидеть внутри, конечно.
   Какое-то время я боролся с желанием выбраться наружу, но в итоге всё же решил придерживаться плана. Успею посмотреть, когда будет наша очередь атаковать, а пока что не стоит так глупо рисковать... Пусть не жизнью, но победой.
   Ограничился тем, что выглядывал из дыры входа. Даже я понимаю, что тут должна быть как минимум дверь, а лучше изогнутый коридор для защиты от пуль и осколков, но - халтура же одноразовая...
   Где-то в стороне загрохотали выстрелы; похоже, штурмовики вступили в бой. Артиллерия пока молчала.
   Грохот нарастал; хотя крупный калибр всё ещё не подавал голос, штурмовики приближались, и даже за стенами бункера это было громко... в принципе, с дырой вместо входа отражение от стен внутри укрытия ещё больше усиливало звук. Пришлось закрыться щитом, чтобы уберечь свои уши.
   Мне показалось, что по ту сторону затянувшей дыру голубой плёнки что-то промелькнуло; возможно, какое-то животное, но более вероятно, что просто показалось. Даже если на полигоне и есть животные, что само по себе вряд ли, при таком грохоте все разбежались бы куда подальше.
   Я уселся на землю. Неудобно, блин... И грязно. Поморщившись, я по быстрому сварганил сидение из щитов; жёстко, но лучше, чем на земле. Хм... В принципе, щит можно сделать мягким и упругим. Интересная задачка, попробую...
   Что-то ткнулось в мой "стул" снизу; и ещё раз. На второй раз я успел заметить довольно длинный металлический штырь, на долю секунды высунувшийся из-под земли, а затем земля принялась осыпаться.
   Устройство размером со среднюю собаку выскочило на меня, врезавшись в молниеносно выставленный щит, и в этот момент заработала артиллерия.
   БАБАБАХ!
   С одной стороны прямое попадание в бункер сотрясло меня до костей; с другой - механическая землеройка с буром вместо морды выпустила несколько пуль в персональную защиту, добавив удары лапами и штырём-"жалом". По стене убежища пробежала трещина; личная защита пока держалась, но если будут так напирать с обоих фронтов, то раздолбают и то, и то.
   А ещё эта механическая зараза действует слишком умно: продолжая атаковать меня, она тем временем бочком продвигалась к флагу. Подозреваю, на дистанционном управлении... Ну уж нет.
   Ещё одно слишком уж точное попадание пушки убедило меня, что бункер обречён; ну, что же... Я схватил флаг и отрезал питание "армирования", влив энергию в сферу вокруг землеройки. Сжатие, хруст и скрип - и я бросаюсь наружу.
   Выносить флаг из бункера правилами не запрещено; запрещается его прятать и уносить дальше пятидесяти метров. Бункеру, фактически, хана, оставаться в нём смысла нет, но я по крайней мере сделаю всё, что от меня зависит... честно говоря, просто и самому проигрывать не хочется.
   ...и прямо у выхода чуть ли не упёрся в ствол ещё одной машины, напоминающей маленький танк. Блин, про эту дрянь меня не предупреждали...
   Всё же выставленный косой щит свою работу сделал, а затем удар им же отбросил мини-танк, перевернув вверх колёсами. Для надёжности я закупорил ему ствол - сразу надо было, не подумал... - и прыгнул в сторону, осматриваясь - кто знает, сколько ещё тут таких штуковин...
   Грохот выстрелов стих, и позади послышался звук удара... резко оборачиваюсь, и вижу, что это просто разваливается повреждённая стена бункера. Но не успеваю облегчённо вздохнуть, как из-за неё появляется боевая машина... тьфу ты, наша. Едва не врезал по нашему штурмовику тараном щита, и затычки в стволы...
   Одиночный выстрел союзника вывел из игры мини-танк, а затем вновь загрохотала артиллерия. Я прикрылся щитом, но это, похоже, тоже была наша - удара не последовало.
   Прикрыв меня, штурмовик развернулся и поскакал поддержать артиллерию. Кажется, одна нога была повреждена, но продолжать бой... то есть испытание он был в состоянии.
  
   Новых обстрелов останков бункера не последовало, а затем над полигоном прозвучал голос, сообщающей о нашей победе ликвидацией соперника.
  
   Учитывая отсутствие в этих моделях бронекостюмов ядра или хотя бы аккумулятора, я ожидал, что во второй половине испытания участвовать не буду, однако это оказалось не так. Существует такая штука, как "пехотный комплект энергета", заплечный ранец с ядром... Однако мне его не дали. Ожидаемо, вещь дорогая, а испытывают всё-таки качество боевых машин, а не способности энергетов.
   Однако моё участие всё же было задействовано.
  
   - Вы сможете нейтрализовать защиту бункера? - осведомился у меня пилот штурмовика, пока ремонтники устраняли повреждения его бронекостюма.
   - Что именно имеете в виду?
   - Ну, не знаю - перехватить контроль, погасить противоположным воздействием... Я не специалист - пожал плечами молодой гном с серьгой в ухе и затянутыми в хвост чёрными волосами.
   Очевидным ответом было бы "Как вы это себе представляете без энергии?", но вместо этого я задумался.
   - Вы не знаете, как расположены кабели подачи энергии? - наконец, спросил я. Он помотал головой.
   - Нет, но если это может вам пригодиться - линии не защищены.
   Я снова задумался. Один из недостатков человеческих энергосистем в сравнении с эльфийскими - у нас подача энергии контактная. В отличие хоть и ограниченной по расстоянию, но всё же дистанционной подачи через амулеты - или даже прямо от духов - эльфийской. Так что на первый взгляд это было бесполезно - чтобы заполучить источник энергии, нужно пробраться в бункер - но всё же... Кабель там вытяжной и довольно длинный, чем я уже успел воспользоваться. Но всё же... Хмм. Ещё и та проблема, что нужно помочь так, чтобы это была объективно победа механизмов клиента...
   - По правилам я могу использовать персональный аккумулятор?
  
   Мой план был достаточно рискованным, но я чувствовал азарт. Так что вскоре можно было наблюдать причудливую картину - штурмовой бронекостюм на четырёх ногах мчался к цели, а на его спине находился я.
   Картину всадника на необычном жеребце, однако, следует отбросить - всё было совсем не так живописно. Я лежал на довольно толстом матрасе, примотаный парой ремней; амортизация и крепление. Всё-таки моё "транспортное средство" не было приспособлено для перевозки пассажиров, и даже так трясло ужасно; я даже воспользовался одним из нестандартных щитов для дополнительной амортизации.
   Хотя на полигоне были пара холмов и торчащие то тут, то там куски стен - то ли останки "укреплений" с предыдущих испытаний, то ли специально созданная имитация руин на поле боевых действий - с укрытиями здесь было не очень. С другой стороны, свободное пространство позволяло на полную катушку использовать маневреность гномьего агрегата... Но трясло меня всё-таки немилосердно.
   А вот и противник... В отличие от моего "жеребца", у броневичка конкурентов орудие имело ограниченный сектор наведения, так что ему пришлось разворачиваться всем корпусом. "Мой" в это время уже начал стрелять, но попасть на бегу оказалось затруднительно. К слову, выяснилось, что гномов там двое, пилот и бортстрелок. Вроде как это один из основных недостатков конструкции - заточена именно под пару гномов...
   В любом случае, мы стремительно сближались, и времени на праздные мысли больше не было. Почти на пределе дальности - и сжульничав благодаря энергии от духа - я закупорил повернувшийся к нам ствол. Ожидаемого разрыва ствола не последовало, но по крайней мере и стрелять они не могли... Из этого ствола.
   А вот мои гномы с удовольствием всадили очередь в борт броневика, и внезапно тот изменил цвет на тёмно-синий. Амулетные боеприпасы сработали, цель поражена...
   В следующий момент со стороны виднеющегося неподалёку бункера что-то вспыхнуло, и новая вcпышка огня и света разорвалась рядом с нами; я рефлекторно зажмурился. Грохот, рывок... Бронекостюм совершил кувырок, заставив моё сердце скакнуть куда-то в район желудка. Бл... Если бы кувырок был неудачным, меня бы расплющило. Хотя амулет есть...
   А причина кувырка - артиллерия противника сработала, по наводке энергета.
   Который, зараза, продолжил атаковать нас из бункера.
   Акробатические способности бронекостюма и его пилота впечатляли... мать его. Эта штука, несмотря на угловатость и кажущуюся громоздкость, оказалась проворной, как обезьяна. Не то что снаряды артиллерии, нас не задевали даже куда как более точные удары энергета - но я чувствовал, что моё тело превращается в кисель от дикой тряски и рывков. Ремни наверняка сломали бы что-нибудь, если бы я не воспользовался щитами... Оказать какую-то поддержку я был не в состоянии.
   Однако гномы неплохо справлялись и без меня.
   К грохоту артиллерийской канонады добавился новый голос... и остался в одиночестве.
   А затем удар обрушился на бункер.
  
   Бункер противника не был толком усилен - энергет сосредоточился на атаке - так что ему хватило пары попаданий. Победа была наша.
  
   - Не-ет, больше я на такое не пойду - пробормотал я, глотая таблетки от тошноты и головокружения. - Корабли - наше всё. Просто, надёжно, и даже если тебя убьют, то это, скорее всего, произойдёт быстро. И никаких безумных скачек...
   - ...Ну, по крайней мере мы получили детектор - заметил Уинкинсон. Видимо, пытается меня подбодрить.
   - Надеюсь, он того стоил - проворчал я. - Это было ужасно.
   Пастырь кивнул.
   - Феллингтоны думают о том, чтобы сделать там нормальное место для пассажира или дополнительного стрелка с ручным вооружением, с амортизацией. Так что ты им ещё и идею подбросил.
   - Тогда пусть за неё заплатят - продолжил ворчать я. Скверное самочувствие соответственно сказывается на настрое...
   - Ну, ты же не предложил, а просто натолкнул на идею... Но если это тебя утешит - глава клана передал тебе подарки.
   Гном расстегнул одну из сумок на поясе и извлёк из неё пистолет. Такой же, как тот, из которого клиент в меня стрелял... И серебряные часы на цепочке.
  
   По возвращении к офису Уинкинсон немедленно принялся перегружать детали детектора к себе, и припряг к этому Драрга. Я всё ещё чувствовал себя неважно, так что просто лёг в своей комнате...
   ...не успел толком сомкнуть глаз, как в дверь послышался стук.
   Галатея, под каким-то надуманым предлогом. Учитывая моё самочувствие, я быстро отделался от неё, но за ней последовала Кугра... Ожидаемо, блин. Вот уж... Женский коллектив.
  
   - Ну, как прогресс? - осведомился я у Уинкинсона на следующее утро. Гном выглядел усталым, но довольным.
   - Наладил, благословил, работает - коротко отозвался он и вгрызся в громадный многослойный бутерброд. Прожевал кусок и добавил. - Есть сигнал, но местоположение только примерное. Дистанция более точно.
   - И то хлеб... - пробормотал я, изучая его монструозный бутерброд. - С мясом.
  
   В следующую неделю мы совершили несколько коротких рейсов к соседним планетам с мелкими срочными доставками; что интересно, большую часть времени на планетах кэп где-то пропадала. Причём одна - остальная команда в основном оставалась на борту. К слову, насчёт остальной команды... Похоже, дамы соревнуются между собой, кто докопается до меня первой. Ну, особого выбора у них нет, я - самая подходящая цель...
   В любом случае, даже несмотря на то, что Кугра стала похожа на человека - по поведению, имею в виду - я бы предпочёл, чтобы они этого не делали. Пытался им объяснить, но Галатея покивала, уточнила, что я не педик, и продолжила напор мягко, но непреклонно. К её чести, она не перебарщивала, и своими способностями не пользовалась... Вроде бы.
   Барьер я на всякий случай поставил.
   К этому времени пришли новости об орках и некромантах: торговцы провели расследование. Не то, чтобы они чего-то добились - просто убедились, что некроманты смылись, получив плюху... Орки, к слову, оказались хитрее, чем от них ожидали, и ухитрились спрятать оружие, прикинувшись обезврежеными, а потом ударили одновременно изнутри и снаружи кораблей захватчиков. И судя по тому, что торговцы решили оставить представительство на планете, возвращения некросов в ближайшее время они не ожидают.
   Это всё рассказал Драрг, когда я поинтересовался у него, есть ли новости по той истории. Было любопытно, каким макаром орки это провернули...
   Ну, протащить взрывчатку в, прошу прощения, заднице - это сурово.
  
   - "Атака тёмных на планету Саддинг" - прочитал я на раскрытой орком газете. - Рядом с нами...
   - На нас не нападут - заметил Драрг.
   - Знаю, просто... интересно. Ты, к слову, с ними не сталкивался, случайно?
   - Было как-то - ответил он.
   Тёмные - это, пожалуй, одна из главных загадок современности... Вернее, были бы, если бы к ним не привыкли, начав относиться просто как к явлению природы, вроде наводнения или землетрясения. Появляются ниоткуда, устраивают короткие налёты в случайных местах, и исчезают вникуда... Есть гипотеза, что они владеют технологией телепортации на большие расстояния, хотя большинство в это не верят. Но то, что их технологии в большинстве своём для наших учёных непостижимы, и, как правило, практически бесполезны - факт. Трофеи-то от них остаются то и дело, они не неуязвимы, хоть и достаточно сильны, но... От того, как устроены их устройства, ум за разум заходит даже у гномов.
   Хотя в использовании они и бывают просты, как те же бластеры, но когда заканчивается боезапас, заряд энергии, или что у них там, остаётся трофей только выбрасывать. Их даже на переплавку редко удаётся отправить - или не плавятся, или взрываются... Даже разобрать, чтобы расплавить только металлические части, удаётся не всегда.
   Хотя есть пара групп, которые этим занимаются. Из "трупов" тёмных получается отличная броня... Почти как с драконами.
   "Трупов" в кавычках, поскольку никто так и не смог определиться, это действительно трупы, или дистанционно управляемые сложные устройства, вроде тех штук, с которыми я столкнулся на испытании, или кадавров. В их телах есть и кровь, и металл, хотя последнего больше... Загадка, в общем. Кто они такие, чего им надо, откуда они взялись - непонятно.
   Что точно известно, так это то, что эльфы их страстно ненавидят, и тёмные отвечают им примерно тем же. Во всяком случае, если столкновения с другими видами у них как правило короткие и с минимумом жертв, с эльфами они обычно бьются до конца, пока одна из групп не будет полностью уничтожена. Так что неудивительно, что служивший эльфийскому роду Драрг с ними когда-то сталкивался - мог быть в составе срочных подкреплений.
   - Вот интересно, они действительно умеют телепортироваться?.. - задумчиво произнёс я. Драрг кивнул. - Эм... Серьёзно?
   Орк снова кивнул и уточнил:
   - Только корабли. Насчёт дистанции не знаю, но сам видел, как их корабль просто исчез - и это была не маскировка, поскольку наши удары прошли сквозь свободно. К слову, торпеды у них просто убийственные, и дистанция поражения намного выше, чем у наших кораблей. Я видел, как одиночная торпеда наполовину уничтожила дредноут.
   - ...Однако. Что же там за взрывчатка?..
   - Джерри считает, что это вообще не взрывчатка, а что-то принципиально иное - сообщил Драрг. - Знаешь, как ядра могут взрываться? Что-то в этом роде, например. Он тоже пытался ковыряться в трофеях.
   - И с тем же результатом? - усмехнулся я.
   - Наполовину. Научился перезаряжать бластеры...
   Я удивлённо уставился на кока, однако он тут же меня обломал.
   - ...от других бластеров и некоторых устройств тёмных. Там бывает что-то вроде аккумуляторов, которые можно заменять. Но возни слишком много, а толку мало, проще взять новый.
  
   ...Я ревновал.
   Когда София сообщила, что немного освободилась, и хочет помочь освоиться с новыми способностями, я, естественно, был рад; когда выяснилось, что она имеет в виду меня и Галатею вместе, был слегка разочарован, но в итоге кэп просто выдала мне список упражнений, а сатира взяла под личный контроль. Блин... У меня даже закралось мрачное подозрение насчёт её ориентации, которое точно нужно будет прояснить.
   Не хотелось бы, чтобы все мои старания изначально были бессмысленны...
  
   - Так говоришь, учишься ощущать присутствие живых существ? - осведомился я. Галатея кивнула.
   - Кто, где, и что ощущает. В основном я просто сижу с закрытыми глазами, а капитан проверяет, насколько точно удалось ощутить. Она очень мила...
   Блин... Напрягает.
   - Кажется, я прогрессирую - добавила женщина. - София хвалила, и говорила, что рассчитывает на меня...
   Блин... Меня это действительно напрягает. Уже по имени называет...
   - А как у тебя?
   - Потихоньку. Хочется надеяться на лучшее... В смысле, вроде бы разобрался с основами, но нужна практика. Это намного сложнее, чем обычный подход, но я профессионал, так что никуда от меня не денется...
   - Постараемся вместе - кивнула Галатея и взяла меня за руку; помедлив долю секунды, я ответил рукопожатием.
   - У нас будет самый крутой экипаж во всей известной вселенной.
  
   Ни Драрг, ни Уинкинсон о реальной ориентации капитана действительно ничего не знали, похоже. Отстойно... И саму кэпа прямо спросить не могу - может оскорбиться... скорее, может и не оскорбиться, но вероятность этого невелика. Даже Галатею спрашивать смысла мало - учитывая её настрой, запросто может соврать, чтобы не было конкуренции... Проблема, однако.
   По крайней мере, предложенные Софией упражнения работали, хотя даже простейшие техники давались тяжело. Можно сравнить с завязыванием узлов ногами - в принципе, можно, и есть те, кто делает это хорошо, но попробуйте сделать это самостоятельно... Хотя в моём случае проблема была не в ограниченности возможностей дополнительной "конечности" - скорее уж наоборот - а в непривычности, и, как бы это сказать... непрямости управления. Было очевидно, что уровня прирождённых достичь вряд ли удастся, тем более что они привыкают управлять энергией и эфиром практически с рождения... но всё же мои возможности продолжали расширяться. Умело комбинируя свои естественные умения и эти новые, я могу справиться практически с кем угодно... По крайней мере, в теории.
  
   - Не думаю - покачал головой Жмень. - Она для этого слишком красивая женщина.
   - Это не аргумент - хмыкнул я.
   Мы с целителем обсуждали беспокоющую меня тему. В конце концов, для чего ещё нужны приятели в спокойное время, если не обсуждать женщин?
   - Взять хотя бы Марту Стажнову, заведующую второго лазарета со "Звезды Шалихара".
   - А она что?.. - удивился Жмень. Я кивнул.
   - Угу. Хотя по ней и не скажешь, но я как-то застукал случайно.
   - Кхм...
   Яков хмыкнул и покачал головой.
   - Чудны промыслы богов... Хотя по мне так это пакость противоестественная.
   - Согласен - кивнул я. - У нас и так слишком много конкуренции среди мужчин - не хватало ещё, чтобы и женщины красоток отбивали... В общем, вопрос остаётся, и как подступиться к нему - не знаю.
   - Судьба мужчин, особенно в отношениях с женщинами - действовать наугад и надеяться на лучшее - снова хмыкнул целитель. Я вздохнул.
   - К сожалению, ты прав... Будем надеяться на лучшее.
  
   Следующие несколько рейсов были все на удивление на одну и ту же планету, Дейгур. Впрочем, оно и к лучшему: Дейгур - планета курортов и особняков богачей, под совместным контролем торгового союза и нескольких аристократов. Да и насчёт "на удивление"... Подозрения о причинах такого постоянства у меня были, вполне очевидные. Скорее всего, где-то здесь следующая статуя... Или информация о ней.
   А то, что София резко усилила обучение, в основном нам с Галатеей, но и остальным тоже, намекало, что для её добычи могут понадобиться силовые действия. Нехорошо, особенно учитывая, что она наверняка в руках влиятельной персоны, но ничего не поделать. Нет, можно, конечно, поменять место работы, но чего ради тогда я столько старался? Да и, похоже, здесь имеются серьёзные перспективы...
  
   Однако прошла неделя, затем ещё одна, и ситуация не менялась. Мы тренировались, неизвестный корабль, по показаниям детектора, продолжал наблюдать за нами, а "Коршун" выполнял свою обычную работу, быстро доставляя грузы и пассажиров из одной точки в другую.
   Естественно, вечно это продолжаться не могло - и, к счастью, кэп прервала монотонность бытия прежде, чем неприятности нашли нас сами.
   - Есть работа. Личная - сообщила она, собрав нас с Галатеей для очередного занятия.
   - Я всё ждал, когда до этого дойдёт - хмыкнул я. - Надеюсь, хорошо подготовлено?
   - Я тоже надеюсь - ответила София.
  
   Определённо, одиночные отлучки капитана были посвящены как раз этой подготовке. Она раздобыла план усадьбы, пару странных цвергских амулетов, и их же сундучок с пространственным карманом. Подозреваю, на это ушли все заработки за последнее время - штуки недешёвые.
   Амулеты оказались стабилизаторами вероятности, которые должны бы противодействовать соответствующим техникам. Эльфийская система охраны - вор случайно споткнулся, упал, и сломал шею... Или по крайней мере нашумел, и примчалась охрана.
   Однако даже если амулеты сработают как надо, что тоже не факт, вряд ли у нашего богача - а судя по одним только размерам поместья, мы имеем дело с весьма состоятельной личностью, хотя могло быть и хуже - охрана ограничивается одними только вероятностными техниками. Живая охрана, возможно - с собаками, и, возможно, будет хотя бы один энергет-сенсор...
   Естественно, я оказался прав. Подробных сведений об охране капитану добыть не удалось, но животные там были точно, причём не только собаки. Хозяин держал дома огненного дракона, которого заодно использовал для охраны, и вроде бы было ещё что-то. Насчёт энергетов - нет информации, что постоянно использует кого-то, но кэп узнала про контракт с эльфийской охранной конторой, регулярно подновляющей вероятностные техники, почему и купила амулеты-стабилизаторы.
   Ещё один неприятный момент - хозяин ведёт дела с гномами, и велика вероятность, что коротышки тоже участвовали в организации охраны усадьбы. Н-да, буду честен - наши шансы выглядят ускользающе малыми.
  
   ...кэп выложила свой козырь. Когда я высказал ей свои соображения - приватно, чтобы не смущать Галатею - она, немного помедлив, объяснила, на что рассчитывает.
   Родовой алтарь - штука сложная, и каждый алтарь уникален, в отличие от ядер, которые производятся массово и однотипно. Даже самые мощные модели ядер требуют лишь большей квалификации и более качественных материалов - плюс, возможно, какие-то дополнительные, но всё равно общие для всех, технологии - и при наличии этого их можно производить быстро и много. С алтарями такой номер не проходит.
   Проблема в самом принципе их устройства - они создаются в течении многих лет, постепенно накапливая в специально подготовленном сосуде души. В большинстве своём - души предков, так что изначально у эльфов корабли были только у глав родов. Души, добровольно поселившиеся в алтаре и помогающие потомкам в обмен на почитание и некие возможности, вроде контактов с миром живых и использования искуственных тел-кадавров - ключевой элемент алтаря; чем их больше, тем мощнее алтарь, и тем больше задач одновременно он может выполнять.
   Однако помимо дома для благожелательных духов предков алтарь выполняет ещё одну задачу: тюрьма для враждебных духов. Некоторые заключают туда и духов животных...
   В отличие от предков, добровольно помогающих и способных самостоятельно выполнять многие действия, к примеру, управляя теми же кадаврами, пленённые духи лишь стремятся освободиться, так что часть предков обычно занята тем, что их сдерживает; однако энергию выдают и они, и с ними при желании тоже можно общаться. Качественный алтарь не позволяет пленникам обезуметь.
   А так же позволяет, к примеру, заключать контракты с духами... И София договорилась с духом какого-то крутого вора, проколовшегося на попытке ограбить её семью, что освободит его, если он поможет провернуть эту кражу.
   Правда, он довольно давно уже был заперт в алтаре, так что его методы несколько устарели, но эта проблема частично решалась тем, что под контрактом кэп выпустила его освоиться с современным состоянием дел в этой сфере - и в месте потенциального ограбления конкретно. Сегодня с утра он вернулся с докладом... в общем, шансы у нас были.
   Если, конечно, дух не пытается нас подставить.
   Впрочем, София заверила меня, что это невозможно... Ей лучше знать.
   К слову, алтарь "Коршуна" - "вторичный". Материальная составляющая алтаря, корпус, так сказать, тоже имеет существенное значение; материал, проведённые над ним ритуалы, какие-то свои тонкости - есть много факторов и свойств, но даже лучшие имеют ограниченую "вместимость". Так что очень старым родам по мере заполнения старых алтарей приходится изготавливать новые; один из таких София и смогла захватить с собой, во временном корпусе, предназначенном для транспортировки. Который потом и заменили на постоянный, переселив в него жильцов и пленников...
  
   Кэп, я, Галатея и Уинкинсон. Честно говоря, это уже многовато народа... Плюс Драрг, но по плану ему не нужно выходить из автомобиля.
   Капитан прибыла на место первой - вполне официально, по приглашению хозяина. Мы прибывали позже, на грузовике, доставившем опять же вполне реальный груз... правда, к нему добавился ещё один ящик.
   В котором скрывался Уинкинсон.
  
   На мой взгляд, план был довольно авантюрным, что я не преминул упомянуть, но пастырь с капитаном сочли его приемлемым, так что можно было либо предложить что-то получше, либо отказаться от участия, либо принять то, что есть. Я выбрал третий вариант.
   - Оставьте ящики здесь - сообщил охранник... или привратник? Охранник ворот, в общем. - Мы сами доставим их на склад.
   - Ну уж нет - возразил я. - Там хрупкая керамика, и задекларированая ценность такая, что я в жизнь не расплачусь, если что. Голову начальство снимет с меня, как с ответственного, а вашей братии я хрупкий груз не доверю, тем более такой цены. Вот, полюбуйтесь...
   Я ткнул в лица молодым ещё парням-охранникам декларацию на груз с устрашающей цифрой стоимости груза. Ну, возможно, и не устрашающей, но внушающей уважение - точно... Парни переглянулись, Галатея слегка напряглась.
   Обменявшись с начальством парой фраз по радио, старший охранник кивнул.
   - Ладно, Тедди вас проводит.
   На диске щита я понёс ящики к складу. Очень удобный метод для транспортировки грузов, чувствительных к тряске и резким движениям, на самом деле... По крайней мере, если есть источник энергии. Хотя Галатея таковой только изображала, у меня был свой...
  
   Склад, вернее хранилище, находился за небольшой рощей, отделяющей его от жилых зданий. Невысокое длинное здание без окон, с высокой металлической дверью. Чтобы открыть её, охранник снова связался с кем-то по рации, и вскоре появился пожилой мужчина - мажордом, или что-то в этом роде.
   Итак, ключевой момент... Если Галатея не справится, то придётся переключаться на план Б.
   Изучив предъявленные документы на груз, он кивнул и принялся открывать дверь. Первое препятствие пройдено... Документ был слегка подправлен, чтобы указать два контейнера вместо одного.
   Под присмотром мажордома и охранника я занёс ящики в хранилище и осторожно опустил на пол; с помощью Галатеи разбор их содержимого мажордом отложил на потом, вспомнив о каких-то более важных сейчас делах, и, заперев дверь, вновь исчез. Второй шаг пройден...
   - Всё? - осведомился охранник.
   - Почти - кивнул я, и отработанным с Драргом ударом щита нокаутировал его.
   Взглянул на часы.
   - Подождём пару минут - сообщил я Галатее, активируя сигналку, сообщающую Софии, что у нас всё готово.
   Кэп появилась как раз через две минуты, чуть меньше. Бросила взгляд на прислонённого к стенке охранника, кивнула, и закрыла глаза, приложив к вискам сложенные указательный и средний пальцы обеих рук.
   Несколько секунд, и она снова открыла глаза.
   А затем...
   ...сжала свои сиськи.
   - Давно хотел это сделать... - довольным и слегка искажённым голосом произнёс дух, которому кэп ненадолго одолжила своё тело.
   ...
   - Ой, не надо так смотреть... Как будто ты на моём месте этого не сделал бы - фыркнул дух в ответ на мой взгляд. - Однако время - деньги. Так... Поработаем.
   К сожалению, дух не мог использовать память тела, которое использовал, так что захватывать мажордома, знающего секреты замка, не было смысла; однако по его предварительной прикидке, хотя конструкция и чрезвычайно надёжная, совместными усилиями изнутри и снаружи справиться можно. Однако для работы ему требовалось тело прирождённого, и Галатея не подходила из-за слишком специализированных способностей. Так что оставалось одно, и София решила на это пойти.
  
   В замке что-то щёлкнуло.
   - Готово - сообщил взломщик, и дверь снова принялась медленно отъезжать в сторону.
   Работа духа, впрочем, ещё не была закончена. Пока мы с Галатеей и стоявшим с другой стороны двери Уинкинсоном искали нужные предметы по списку - помимо нужной статуи там были ещё пара картин, какая-то высокая ваза, марионетка, набор посуды, пара шкатулок и прочая мелочь - кэп что-то делала с охранником.
   Когда мы погрузили трофеи в ящик - тот самый, в котором сюда прибыл Уинкинсон - охранник встал.
   - Как только вы уезжаете, я свободен? - уточнил он. Кэп кивнула. - Чудно... Не будем терять времени.
   Мы с Галатеей в сопровождении одержимого охранника отправились обратно к выходу; я их не видел, но София с Уинкинсоном двигались с нами под прикрытием маскировки капитана. Она же скрывала ящик с трофеями.
   - Всё нормально - сообщил наш охранник старшему. - Эх, побыстрее бы нас сменили...
  
   На корабль, однако, мы возвращались без капитана - она вернулась обратно на приём, проскочив, прежде чем ворота закрылись. В ближайшее время потерпевший даже и не обнаружит, что его ограбили, а потом нас здесь уже давно не будет...
  
   - ...Это было отвратительно - сообщила София, скривившись.
   - Ну, этот дух был ещё не так плох, как мне показалось... - заметил я.
   - Я не о духе, хотя это тоже был не самый приятный опыт - поморщилась дама. - Я об обществе, которое называет себя местной элитой. Отвратительные мужланы с чрезмерно высоким мнением о себе, по большей части... Буржуазия и дети богачей без мозгов и приличных манер.
   - ...Сочувствую - произнёс я, не уверенный, что ещё тут можно сказать. Я даже не очень представляю, что её могло так разозлить... Как-то не доводилось общаться с такой публикой. А вот основы этикета нам, на удивление, преподавали не только в детдоме, но и во флотской подготовительной школе.
   Лучше бы больше занятий выделили нестандартным энергетическим техникам...
  
   Часть трофеев кэп планировала аккуратно сбыть, чтобы пустить потенциальных ищеек по ложному следу, остальные - продать, когда всё уляжется, и разделить выручку между участников. Пока что вся эта операция прошла, можно сказать, на общественных началах.
   В любом случае, осталась последняя статуя... Что поднимает ряд вопросов. Где её искать, и что потом?..
   Хотя всё же лично меня больше беспокоил другой вопрос - вопрос ориентации капитана. Нет, серьёзно, с моей точки зрения - это как раз главное... Хотя в результате множества усилий мы постепенно сближаемся... вроде бы, но я даже не знаю как подступиться к этому архиважному вопросу.
   Хмм... Если мучаешься неразрешимым вопросом, не связанным с техническими тонкостями - обращайся к капеллану.
   Хотя в нашем случае можно и с техническими.
  
   Уинкинсон усмехнулся в кулак.
   - Кому смешно, а кому - серьёзная проблема - буркнул я. - Это очень важный момент, влияющий на мотивацию и моральный дух.
   - То есть если с капитаном нет перспектив, то и работать нет смысла? - осведомился гном. К его чести, тон не был обвиняющим, или что-то в этом роде; он просто уточнял мою позицию.
   - Я честно выполняю свой контракт, но хочу знать, есть ли смысл надрываться, делая что-то сверх него - ответил я. - И вообще я не из тех, кто коллекционирует ценности, чтобы на них просто смотреть. Или, того хуже, положить на склад, и радоваться, что они у тебя есть... Всё должно быть функционально. От людей до энерготехник... Серьёзно, я хочу знать, есть ли вообще смысл тратить молодость. В конце концов, я не эльф, у меня не так много времени.
   - Понятно - кивнул гном. - Не скажу о моральной стороне, вопрос слишком уж запутанный, но с позиции логики - не поспоришь. Хорошо, есть два варианта: медленный, дорогой и ненадёжный, и быстрый, дешёвый, но немного рискованный. Я бы предложил выбор, но ты уже обосновал ценность времени, так что...
   Он открыл сундучок с личными вещами и принялся в нём рыться.
   - Куда это я её дел... О, нашёл.
   Он протянул мне тетрадку с рукописным текстом; хм, некая техника медитации.
   - Вот, используй это.
   Я подозрительно глянул на него.
   - И это поможет?
   Однако преподобный уже исчез, оставив меня в своей каюте. Пожав плечами, я тоже вышел, и направился к себе. Раз уж сам напросился на совет, попробую...
  
   Кажется, что-то начало получаться, когда в дверь постучали, разрушив мои усилия.
   - Артём, это я - сообщил голос Уинкинсона.
   - Входи - отозвался я. - Между прочим, ты как раз сорвал мою попытку медитировать.
   - Ерунда - отмахнулся пастырь, въезжая в открывшуюся дверь. - Госпожа Тан предпочитает мужчин.
   - ...Как ты это узнал?
   - Спросил - пожал плечами гном.
   ...
   - Тогда зачем это? - я ткнул пальцем в тетрадку. Он снова пожал плечами.
   - Тебе нужно было успокоиться и расслабиться.
   - ...А что насчёт "дешёвый, но рискованный"?
   - Была небольшая вероятность, что госпожа Тан обидится на подобный вопрос и начнёт выяснять, почему спрашиваю - он в третий раз пожал плечами. - Но она даже не удивилась... я знаю, что вы все считаете меня несколько странным. А насчёт цены - ты должен мне бутылку освящённого масла... Ну, и от бутылки вина тоже не откажусь.
   Уинкинсон с улыбкой подмигнул.
  
   Теперь, когда тяжесть неведения была снята с моих плеч, я воспрял духом. Если София и поняла, почему пастырь её об этом спрашивал, виду она не подавала, и решительно никаких изменений я не замечал.
   Некоторое время мы просто в обычной манере снова работали на своей базе на Чистом Небе. Скорее всего, кэп собирала информацию о последней статуе, но я, хотя и был краешком причастен к этой работе, никаких подробностей не знал. Вместо этого София поручила нам с Уинкинсоном и Драргом "проработать" наблюдающих за нами эльфов, оставив значение этого слова на наше усмотрение.
   - Ну, раз уж начали, придётся продолжать - хмыкнул гном. - Но судя по тому, что нам доступно, это ребята серьёзные. Одна маскировка чего стоит...
   - Ни численность неизвестна, ни что из себя представляют... - проворчал Драрг. - И сильно подозреваю, что они о нас знают куда больше. Мы в невыгодном положении.
   - Джереми, а нельзя ли отплатить им той же монетой? - осведомился я. - Поставить слежку за ними. Как мне помнится, эльфийская сенсорика менее эффективна против полностью беспилотных судов...
   - Действительно, Джерри - присоединился орк. - Нам бы хотя бы фотографии получить. Если корабль эльфийский, то это уже кое-что даст...
   Настоящие эльфийские корабли - уникальны, каждый обладает собственным внешним видом, хотя принадлежащие одному роду обычно имеют схожий дизайн - именно для того, чтобы продемонстрировать принадлежность, оставаясь при том уникальным произведением искусства.
   - Шанс небольшой, но идей получше действительно не вижу - вздохнул Уинкинсон. - Н-да, придётся как следует поработать...
   - Почему такой печальный вздох? - осведомился я. - Я полагал, что твой бог приветствует разработку новых сложных устройств.
   - Это само собой - кивнул гном. - Проблема в том, что почти наверняка этот шпион будет уничтожен, не принеся никакой пользы, а вот это уже нехорошо. Незаметно подлететь, заснять, вернуться... Была бы хотя бы возможность передать изображение по радио. Ладно, что поделать - приложу все усилия...
  
   Со своей стороны, лучшее, что я мог пока что сделать - это освоить методы защиты от эльфийских техник. Всё-таки ушастые имеют длительный опыт в том числе и работы с человеческими щитами, и не всегда преимущество в грубой силе оказывается достаточно эффективным. К тому же у меня нет оснований полагать, что они не смогут выдать что-то и тонкое, и мощное... после каоро и Древнего я вообще готов ожидать чего угодно.
   В общем, я заплатил в библиотеке порядочную сумму за возможность почитать труд "Атакующие техники эльфов и методы борьбы с ними" и штудировал его - наверное, и тренера-эльфа нужно нанять... эх, деньги мои - когда поступил вызов, сообщающий о срочной доставке. Ну, оплаченное время можно будет использовать и позже, так что я поспешил на корабль.
  
   Перевозка пассажира с грузом на планету Зелень, что-то вроде охотничьего курорта. Я в первый момент принял пассажира за очередного полурослика, однако при ближайшем рассмотрении ошибка прояснилась: это был лилипут. Запаса оружия, которое он вёз, хватило бы, чтобы вооружить целый отряд охотников, причём на разную дичь; впрочем, по его словам именно так дело и обстояло. Он вёз оружие для группы охотников, собирающихся поохотиться на разнообразную живность, благо планета предоставляла обширный выбор. Пулевое, лучевое, дротики... Можно сравнить даже не с арсеналом, а с музеем оружия.
   По словам клиента, основная группа охотников уже на месте, а оружие по каким-то причинам задержалось, вот и приходится в спешке везти, нанимая нас. Ну, деньги предложили неплохие...
   К сожалению, эта спешность помешала пастырю закупить какие-то детали для будущего шпиона, так что это пришлось отложить; мы лишь могли наблюдать, что корабль эльфов продолжает следовать за нами на приличном расстоянии, временами пропадая, но всегда возвращаясь в "поле зрения" гномьего аппарата.
   Пассажир оказался изрядно надоедливым. Похоже, он считал, что оплата рейса включала в себя внимание и уважение экипажа, а так же готовность всегда уделить ему время. Ругаться с клиентом не хотелось, но он порядком надоел расспросами и тем, что постоянно всюду совался.
  
   - Часов через десять будем на месте - сообщил Ассай.
   - Наконец-то - проворчал я. Огляделся, и, убедившись, что его рядом нет, добавил. - Клиент - запарил...
   - Согласен - отозвался дрейк. - "А где вы учились? А сколько рейсов у вас? А на каких кораблях?" Не охотник, а инквизитор, прямо-таки...
   - Угу, особист - согласился я. - Может, он и есть, кто их знает... Везти оружие обычно кому попало не доверяют.
   - Это во флоте, а он гражданский - заметил навигатор. - У них раздолбайство ещё сильнее...
   - Не принижай армию, её никому не превзойти - усмехнулся я. - Но вообще, конечно, всякое бывает. У нас байка ходила, что как-то нужно было перевозить боевых зверей, а из тех, кто имел хоть какое-то офицерское звание, под рукой был только заведующий буфета, так что впарили поручение ему...
   Ассай усмехнулся.
   - И как, никого не съели?
   Я пожал плечами.
   - Если по этой истории, то он их выдрессировал так, что потом пришлось переводить в соответствующую часть - других дрессировщиков не слушались.
   Дрейк широко ухмыльнулся.
  
   - ...Почему я?.. - мрачно осведомился я.
   - Несколько причин, но основные - потому что ты мужчина и человек.
   Мы прибыли на место, и я предвкушал расставание с пассажиром, когда выяснилось, что мы подрядились доставить груз не просто на указанную планету, но непосредственно на место. Ситуацию усложняло то, что в нужном месте не просто не было хоть завалящей посадочной площадки, но там были запрещены полёты, за исключением экстренных ситуаций и лёгкой прогулочно-экскурсионной техники.
   Так что кто-то должен был сопровождать клиента с грузом по земле. И этим кем-то, к прискорбию, оказался я.
   - Вы везёте оружие группе богатых людей, расслабляющихся на природе вдали от цивилизации - спокойно произнесла капитан. - Представь возможные проблемы, если отправить Кугру, Риа или Галатею.
   Я поморщился; в этом кэп, безусловно, была права. Она меж тем продолжала.
   - Джерри нужно заниматься техническим обслуживанием, остаётесь ты, Яков, Конрад и Джазир. Но я не знаю, насколько эти охотники ксенофобичны, так что опять же лучше не рисковать. Так что единственный выбор - вы двое.
   Я вздохнул.
   - Всё верно, не поспоришь... Да и на тверди пользы от нас мало. Приступаю к исполнению, капитан...
  
   Однако приступить сразу, чтобы побыстрее закончить, не удалось; возникла небольшая заминка.
   - Меня и ценный груз будут сопровождать только эти двое парней? - возмутился клиент. - Вы знаете, сколько стоит это оружие? Тут есть очень дорогие образцы антикварного оружия, или исполненного на индивидуальный заказ! Плюс местная фауна... А эти сопровождающие не имеют соответствующей квалификации!
   - Когда вы нас нанимали, вы знали, что мы курьерская компания, а не охранная - спокойно сообщила София. Не знаю, это её действительно совсем не задевало, или она просто хорошо держала себя в руках, но капитан выглядела совершенно спокойно и уверенно - как обычно. - Тем не менее, у вас двое сопровождающих, и оба они имеют боевой опыт. Этого более чем достаточно. А если у вас есть информация об угрозе, для которой этого мало, следовало нанять специализированую фирму.
   - Я хочу быть на сто процентов уверен в безопасности груза - упёрся лилипут. - И моей личной, разумеется. У вас в команде есть здоровенный орк с квалификацией штурмовика; добавьте его в сопровождение.
   - Хорошо, если вы настаиваете... - неожиданно легко согласилась София.
   - Настаиваю - кивнул клиент.
  
   В итоге сопровождали мы его втроём, оставив на корабле женщин и дрейка.
   Четверо мужчин на старом грузовике, куча оружия, и джунгли, мать их. Прямо завязка приключенческого боевика... Единственное утешение - каких-то бандитов или повстанцев, которые обычно появляются в подобных книгах, в округе нет. Население на планете небольшое, и большинство работает в обслуживающей туристов сфере; грабить тут некого, поскольку за отваживание туристов свои же порвут, и восставать тоже нет причин - во всяком случае, в заметных масштабах. Какие-то мелкие местные тёрки есть везде.
   Так что главной угрозой, не считая гипотетических диких зверей, были дикие комары и дикая дорога.
   Дорога действительно была прескверная; по сути, не дорога, а направление. "Специально сохранённая для вас нетронутая дикая природа", блин, как в рекламе написано... Десять часов тряски по буграм и грязи.
   - ...Вот поэтому я и был рад, что меня взяли во флот, а не в наземные силы... - пробормотал Жмень при очередном заставляющем лязгнуть зубы скачке.
   - И не говори - не мог не согласиться я, бросая взгляд на клиента. Лилипута тряска, похоже, особо не напрягала - как и Драрга, управляющего машиной.
  
   По карте до цели оставалось уже немного, когда дорога стала ещё хуже; клиент озабоченно взглянул на груз.
   - Эта тряска может повредить некоторые образцы - обеспокоенно произнёс он.
   - Я снизил скорость - заметил Драрг.
   - Это тоже проблема, такими темпами мы не уложимся в контрактное время...
   Лилипут повернулся ко мне.
   - Вы же щитовик. И судя по заявленной квалификации, должны быть вполне в состоянии амортизировать груз... хотя бы наиболее уязвимую часть.
   Я пожал плечами.
   - Я же не прирождённый. И источника энергии у нас нет, а мой аккумулятор - я похлопал по поясу - обладает небольшой ёмкостью.
   - Сделайте, что можете - произнёс он. Я поднял бровь. - Я доплачу.
   Ну, почему нет... В конце концов, вероятность того, что этот запас мне понадобится, очень невелика. А если и понадобится - у меня есть другой источник энергии... И если воспользуюсь им, всегда можно сказать, что это остатки из аккумулятора.
   В общем, я согласился. Тем более, так можно будет быстрее отделаться от этой работёнки...
  
   - Приехали - сообщил клиент. Наконец-то... Я не только полностью разрядил аккумулятор, но и добавил немного от себя, но нельзя сказать, чтобы это значительно сократило время в пути. А ведь ещё обратно... - Помогите разгрузить, а я пока сообщу клиентам и пошлю вам кого-нибудь на помощь.
   С этими словами он выпрыгнул из машины, и, размявшись, направился к паре зданий впереди - двухэтажный жилой дом (неплохой охотничий домик, однако...), и рядом с ним - небольшое одноэтажное здание; склад, полагаю.
   Вскоре клиент появился вновь, в сопровождении здоровенного детины, напоминающего орка, но всё-таки несомненно человека; тот стал помогать нам вытаскивать ящики с оружием. Часть оттащили на склад рядом с жилым зданием, а те, что "уязвимы для тряски" лилипут принялся вскрывать, чтобы проверить состояние. Процесс оказался довольно длительным, так что перетаскать мы успели всё, и наш молчаливый помощник поделился с Драргом выпивкой.
   - Вроде бы всё в порядке - одобрительно произнёс клиент, передавая ещё одному подошедшему из дома мужчине дротиковое ружьё и доставая парализующий амулет. - Сделку можно закрывать...
   Амулет мигнул бледно-голубым светом активации, и я краем глаза заметил, как падает Яков. Что за?!..
   Однако вопросы-вопросами, но терять время, глупо хлопая глазами, я не стал. Формирую щит, удар по лилипуту; амулет вылетает из его рук. Драрг наносит удар грузчику; тот падает, но в следующий момент в его ноге появляется дротик. Орк как-то заторможенно выдёргивает его, я сбиваю с ног стрелка с дротиковым ружьём...
   ...ещё один дротик. Стреляют из здания. Жопа...
   Энергии недостаточно, чтобы прикрыть всех; остаётся одно.
   Сперва - укрыться за машиной, ещё раз врезав тем противникам, кто находятся поблизости. Затем - оттащить Жменя с Драргом в укрытие. Максимум фронтальной защиты, и к зданию...
   Из окон загремели уже настоящие выстрелы. Один ушёл в сторону по косому щиту; ещё одна пуля пробила внешний слой... скорее, плёнку, прикрывающей правую ногу защиты. Неприятное ощущение... я не про адреналин и стресс. Привязанному духу не нравилось, что я вытягиваю через него слишком много энергии...
   Ещё одна пуля, в плечо. Я уже близко; снимаю часть защиты и наношу удар по стрелку... Аарргх! Нога...
   Я толкнул дверь; они не успели, или просто не додумались её закрыть, захлопывая эту ловушку. Впрочем, всё равно я воспользовался другим входом.
   Прямо у стены дома они не смогут меня достать, так что на секунду снимаю все щиты, и - удар по оконным стёклам, всем, до которых могу дотянутся. Возможно, хоть как-то помешает стрелкам, или хотя бы отвлечёт...
   К тому же теперь проще запрыгнуть в окно.
   Подтолкнув себя щитом и снова прикрывшись от пуль и осколков, я влетел в оконный проём, и перекатившись по полу, оказался в коридоре... ещё один.
   Выстрел очередного бандита угодил в пол - я подсёк ему ноги щитом. Сколько их тут, вообще?.. С ведущей на второй этаж лестницы высунулся ещё один, выстрелил, и снова исчез наверху. Неприятное ощущение, передаваемое духом, вроде бы не нарастало, но злоупотреблять этим явно не следовало. С какой стороны не посмотри, нужно заканчивать всё это как можно быстрее...
   Сперва - первый этаж, иначе кто-то может выбраться наружу и добраться до Жменя с Драргом. Но совсем сперва - нога... С адреналином в крови я могу ей пользоваться, но нужно остановить кровотечение, и не стоит тратить энергию, зажимая рану щитом.
   С верхнего этажа доносился мат; кем бы ни были эти мудаки, такого оборота они явно не ожидали. Если подумать, эти сволочи хорошо подготовились - Драргу что-то подсунули в выпивке, меня заставили потратить энергию, Якова снесли первым ударом... При этом брали живыми. В нас самих особой ценности нет, так что вижу один вариант - им что-то нужно от капитана. Ну, это мы ещё посмотрим, кто с кого получит навар...
   Перевязав ногу куском ткани из рубахи стрелка, я снова прислушался; мат сверху уже не так шумел, но услышать чьих-то движений не удавалось. Ну, это решаемо... "Экзотические щиты" - сокровище, а не книга.
   "Усилитель звука", усиливающий окружающие звуки - сложная штука, второранговик не потянет. Но я-то - это я, верно?
   ...Есть. Слышу чьё-то дыхание. И шаги, медленно подкрадывается... На первом этаже - один, на втором - двое или трое, не уверен.
   Ближайшего бандита встретил удар из-за угла. Контрольный, если не выживет - сам виноват... Осталось позаботиться о тех, что наверху.
   Подниматься по лестнице рискованно, - скорее, откровенно глупо - так что... Я подобрал пистолет одного из бандитов - воспользоваться их оружием будет надёжнее, на случай неожиданных последствий - и выскользнул в окно.
   Использовать щит в качестве летательного средства очень неудобно и утомительно, но на короткую дистанцию вполне возможно. А тут всего несколько метров - подняться до окна второго этажа.
   Трюк сработал; одного из засады у лестницы удалось пристрелить в спину, прежде чем они меня заметили, остальные двое доставили неприятный момент, когда бритый здоровяк с татуировкой на щеке выстрелил из обреза, но я успел швырнуть в него шкаф. Последний с какой-то дури бросился врукопашную с ножом; был бы он доккальвом, могла бы быть проблема, но к счастью все бандиты, как и говорил лилипут, оказались людьми.
  
   Убедившись, что в доме не осталось врагов, я тщательно связал выживших и вернулся к своим. Оба живы, дыхание ровное, но как их привести в чувства - непонятно... В принципе, целитель наш просто приложен амулетом и должен бы вскоре очухаться сам, а там и о Драрге позаботиться, но время может быть дорого. Ну... Где там тот фальшивый хоббит?
   Как я и надеялся, холодная вода помогла привести недомерка в чувства довольно быстро. И одного взгляда на его складированых товарищей оказалось достаточно, чтобы он заговорил.
   Прежде всего, нейтрализатор амулета - тот же самый амулет; в нём две функции. К транквилизатору в дротиках антидота у них не было, но Жмень должен бы справиться... Ой. У него же нет источника энергии.
   Однако целитель меня приятно удивил. Изучив коробку с дротиками, он пошарил на кухне и сварганил некую дрянь на плите из того, что было в доме; минут через пять Драрг уже очухался, и можно было возвращаться к вопросу, что за хрень произошла и что делать дальше.
   К сожалению, по словам лилипута дела были неважными. Он работал на Артура Лонга; я этого имени не знал, но Драрг вспомнил. Серьёзный пират с собственным небольшим, но флотом в десяток кораблей.
   И один из кандидатов на исполнение пророчества... Ожидаемо.
   Лилипут утверждал, что подробностей не знает, приказано было захватить часть команды, желательно живыми, и ждать дальнейших приказов; Драрг пытался выжать из него что-то ещё, но пока что безуспешно.
   - ...Народ, у нас проблема - сообщил появившийся со второго этажа Яков.
   - Какая на этот раз? - спросил я.
   - Я там нашёл радиоприёмник... короче, просто пройдёмте со мной.
  
   - ...Силы планетарной обороны практически разгромлены, безоговорочная капитуляция - вопрос времени, и, боюсь, совсем небольшого. Врать не стану, сбежал бы и сам, но столица окружена... Так что - надеюсь, до новых встреч в эфире.
   - Опять... - вздохнул я. - Но только не говорите, что он напал на планету ради нас.
   - С босса станется - сообщил лилипут, которого Драрг притащил с собой за шкирку.
   - Тем более, заодно и ещё что-то можно поиметь... - пробормотал орк. - Защита у планетки почти никакая, а кого-то из богачей можно захватить, если подобрать момент. Две птицы одним камнем...
   - В теории - хмыкнул я. - На практике с нами уже облом. Тут только приёмник или рация? С "Коршуном" связаться нельзя?
   - Только приёмник - отозвался Яков. - И нам стоит уматывать отсюда, думаю. Пираты в любой момент могут заявиться сюда, проверить и забрать своих.
   - Яков прав - кивнул Драрг. - Нам не следует здесь задерживаться сверх необходимого. Собираем оружие и тела, и складываем в машину, пусть гадают, что случилось с их людьми.
   Я кивнул и поспешил взяться за дело.
   - Есть шанс, что сюда прилетят наши - сообщил я Драргу, тащившего сразу двоих.
   - Верно - согласился он. - Поэтому мы заныкаемся в лесу по дороге к городу на часик. Если "Коршун" будет пролетать над нами, на корабле засекут медальоны доступа.
   - Ясно.
   Вариант, что они не будут использовать атмосферный полёт, был маловероятен; вход и выход из эфира пираты наверняка засекут даже с маскировкой Софии. Гораздо большей проблемой был вариант, что они вообще не прилетят...
  
   - Дальше можно не ждать - сообщил Драрг, вполне логично взявший командование на себя. - Не уверен, ищут ли нас, но лучше считать, что ищут, и не задерживаться поблизости. Переждём этот рейд, там и будем разбираться...
  
   Наша машина оставила даже ту пародию на дорогу, по которой мы прибыли к столь негостеприимному дому, забравшись в на мой взгляд вполне себе джунгли, хотя по словам Драрга до джунглей этот лес никак не дотягивает - в лучшем случае, лёгкая версия. Ехали медленно, выбирая дорогу, где мог пройти грузовик, и местами даже убирая за собой следы... этим приходилось заниматься мне. Тем не менее, забрались за несколько часов довольно глубоко... Как бы потом не заблудиться, выбираясь обратно.
   Лагерь в лесу, без огня и с консервами на ужин... Могло быть и хуже, честно говоря. Вспомнить те же полевые учения... И это я ещё флотскую версию проходил, для младших офицеров, облегчённую. Пехтуру, слышал, ещё и ловить собственную еду заставляют...
  
   Хотя все мы ночью сторожили, я всё-таки выставил и сигнальный барьер. Простенький, чтобы энергии хватало без напрягов, но и его хватило; какие-то зверюги дважды заставляли проснуться. Что-то крупное, хотя разглядеть в темноте и не удалось.
  
   - Свежее мясо! - жизнерадостно сообщил Драрг. - Подстрелил с утра...
   У его ног лежала туша зверя, похожего на кабана, но с полосой игл на спине.
   - ...Ты уверен, что это не оскорбит Маёжа? - подозрительно осведомился я, оставив в стороне вопрос, когда он успел поохотиться. - Я думал, что не суеверный, но с нашей жизнью предпочту не рисковать...
   - Лучше б, конечно, с Джерри проконсультироваться, но не думаю - задумчиво отозвался кок. - Это же явно свин, а не ёжик. В любом случае, не будем отказываться от маленьких радостей жизни, пока есть возможность... Кто знает, что впереди.
   Днём разводить огонь гораздо менее рискованно, только что нужно позаботиться об отсутствии дыма. Так что мы с Яковом имели возможность вновь насладиться прекрасной готовкой нашего кока - благо, как боевика ему себя проявить в этот раз не удалось. Надеюсь, и не придётся...
   Для надёжности мы провели в лесу ещё сутки, но никто так и не появился - ни наши, ни пираты. Зная капитана, скорее всего они успели улизнуть и вернутся, когда пираты смоются, но... Всякое возможно. Никто из нас не говорил об этом вслух, но все беспокоились.
   - Вернёмся к охотничьему домику - сообщил Драрг. - Там пираты явно не станут задерживаться, и там есть приёмник, так что можно будет узнать, какова ситуация в городе.
   Мы с Яковом кивнули.
  
   Для надёжности мы остановили машину поодаль от дома, и Драрг сгонял на разведку пешком.
   - Чисто - сообщил он, вернувшись. - В доме никого, и по радио ничего.
   - Странно - нахмурился я. - Они что, разрушили все радиостанции?
   Конрад пожал плечами.
   - Почему нет? В городе их всего две. Может, и осталась какая-то мелочь, вещающая только в пределах города, а что посерьёзней, позаметней и побогаче - разгромили.
   - Возможно - согласился я. - Или пираты ещё там... Хотя это слишком долго.
   Из охотничьего домика мы забрали пару канистр горючего для машины и приёмник, плюс кое-что из продуктов. Возможно, ещё какое-то время придётся посидеть в лесу, но пока что мы возвращались в город...
  
   Предположение Драрга, похоже, подтвердилось: с приближением к городу радио начало кое-что принимать, и по мере приближения всё чётче. Судя по тому, что мы разобрали, пираты забрали всё, что им приглянулось, включая некоторых женщин, и убрались восвояси.
  
   Ситуация в городе... Ну, на самом деле могло быть и намного хуже, но горожанам об этом лучше было не говорить. Подобный налёт был как бы не первым в истории планеты, не привлекавшей до того внимания эфирных разбойников, и ввиду отстуствия образцов для сравнения аборигены воспринимали произошедшее особенно тяжело. Полагаю, если бы они узнали, что это наш корабль мог быть причиной произошедшего, пусть и не главной и гипотетически, нас могли бы попытаться повесить на месте.
   Визит в эфирный порт дал две новости, хорошую и плохую. Первая: "Коршун", вроде бы, успел смыться, как и ожидалось от Софии. Был некий инцидент, на корабль пытались напасть перед появлением пиратов, но наши дамы отбились. Вторая новость: другие корабли смыться не успели, и пираты перед отлётом сняли с них ценную аппаратуру или просто расстреляли, так что наш отлёт на Чистое Небо откладывался на неизвестный срок.
   Впрочем, к вечеру нам, кажется, улыбнулась удача.
   - Нашёл один уцелевший кораблик - сообщил Драрг. Спец по сбору информации, помимо прочего, н-да... - Хозяин сообразил, чем пахнет, и в последний момент успел увести его в лес и спрятать там. Денег требует довольно много, но боюсь, что это может быть не всё... Нужно срочно возвращаться.
   - Может, лучше просто подождать здесь? - предложил Яков. Конрад отрицательно помотал головой.
   - Пошёл слух, что пираты устроили налёт из-за какого-то корабля в порту. После инцидента с "Коршуном" могут выйти на нас... Не хотелось бы.
   - ...Это точно - пробормотал я. - Ладно, тогда не будем терять времени. Как я понимаю желающие на место найдутся, не только мы хотим срочно смыться отсюда.
   Орк согласно кивнул.
  
   Кораблик, который мы наняли, оказался простым и очень старым курьером. Относительно ухоженным, впрочем, так что можно было не опасаться аварии... Сильно опасаться, по крайней мере.
   В конце концов, хаоситы ходят и вовсе на откровенной рухляди.
   К тому времени, когда мы сговорились и устроились в каютах - стандартные двухместные, мы с Яковом вместе, Драрг отдельно - уже наступила ночь, так что мы с целителем устроились на койках и попытались расслабиться. В ближайшее время от нас ничего не зависит...
  
   Голова гудит... Вроде ж не выпивал в последнее время. Да точно, не выпивал...
   Я встряхнулся, поднимаясь, и открыл глаза.
   Э?..
   Вчерашние события вспоминались мутновато, словно сквозь туман, но помещение, в которм я находился, не было крошечной двухместной каютой на курьере.
   Это была крошечная одноместная тюремная камера.
   Определённо, и у Драрга бывают провалы... Всё-таки не стоило есть того свиноежа, наверное.
   Хотя, оно того стоило...
   Ладно. Что мы имеем? Серые металлические стены, никаких окон. Из мебели - откидная лежанка. В углу уборная, над ней торчит кран. Двери не вижу.
   На мне белая роба без нижнего белья, больше ничего. Аккумулятор, естественно забрали...
   На первый вгляд, всё плачевно. Я неизвестно где, заперт и даже не вижу выхода, под рукой ничего полезного, и неизвестно, где товарищи. Однако на деле все не так мрачно...
   Благодарение каоро. Кто бы нас ни захватил, они понятия не имеют, что у меня есть источник энергии - и, соответственно, широкий набор возможностей и инструментов. Техники щитовика, конечно, не так опасны, как у канониров, но гораздо более универсальны. Знание - сила...
   Я осторожно принялся "прощупывать" стены там, где может находиться дверь. Есть... Нашёл. И замок несложный, просто изнутри дверь открыть практически невозможно даже незапертую, ввиду отсутствия ручки. Впрочем, для меня это не проблема...
   Убедившись, что снаружи тихо, я отпер замок. Учту на будущее - если буду сажать кого-то в камеру, озабочусь надёжным замком... И желательно - наблюдением.
   К сожалению, становиться невидимым я не умею - возможно, когда-нибудь попрошу Софию научить, когда достаточно подтяну навыки - но по крайней мере я могу гасить звуки, что и проделал. Осторожно приоткрыл дверь; в щель была видна только стена коридора, так что я выбрался наружу.
   Хм... Типичный корабельный изолятор на три камеры. Скорее всего, товарищи мои как раз за этими дверями... Сейчас проверю. Кто бы там ни был, мы в любом случае союзники...
   Замки были точно такими же, как в моей камере, так что я открыл их незамедлительно - и убедился, что был прав. Драрг и Жмень лежали на койках в идентичных моей камерах; проблема в том, что оба они были без сознания и не приходили в себя, несмотря на тряску. Ждать, пока они очухаются, слишком рискованно, в любой момент кто-то может решить проверить пленников... Блин.
   ...Ладно. Попытаюсь по крайней мере выяснить, в какое дерьмо мы вляпались на этот раз.
   Я, продолжая гасить звуки, прокрался к выходу из тюрьмы. Коридор закрывала дверь с решёткой, из-за которой опять же не было слышно никаких звуков - даже дыхания. На гражданском корабле нет выделенной под камеры зоны, на военном не допустили бы такой безалаберности. Вывод - мы в руках пиратов... В какой-то мере ожидаемо, но от этого не более понятно.
   Замок в двери оказался чуть более проблемным; не сложным, просто более тяжёлым. Всё же и он оказался повержен достаточно быстро... хмм, я мог бы стать неплохим взломщиком.
   Или убийцей.
  
   В металлических коридорах корабля - я был почти на сто процентов уверен, что нахожусь на эфирном корабле - техника усиления звука была не так надёжна, как хотелось бы; эхо, отражение от стен, затрудняло определение направления.
   Так что за очередным поворотом я едва не столкнулся со стройной фигурой в чёрном, и с маской на лице.
   Похоже, она пользовалась какой-то маскировочной техникой, но столкновение с моим звукоизолирующим щитом сбило маскировку; однако как бы не было неожиданно это почти-столкновение, мы оба мгновенно среагировали.
   К моей шее метнулся нож - и замер, упершись в голубоватый прямоугольник щита. Ещё две полоски браслетами сомкнулись на её руках; я мог бы ударить, но шум...
   ..."кандалы" развеялись. Доккальв?..
   На миг мы замерли, а затем дама - грудь в обтягивающем костюме говорила за себя - медленно опустила нож, вкладывая его в ножны. Её карие с лёгкой краснотой глаза окинули меня взглядом... одежда на мне явно не члена экипажа, могу понять, что она думает.
   - Не знаю, кто вы, но мы можем помочь друг другу - прошептал я.
   - Согласна - так же тихо отозвалась она.
   - Мне плевать, что вам здесь нужно, но раз проникли внутрь, то у вас есть и способ выбраться. Мне с парой товарищей нужно то же самое... и для начала узнать, где мы вообще. Если можем помочь - поможем.
   Дама кивнула.
   - Место неудачное.
   Она поманила рукой и развернулась; я последовал за ней. Вряд ли она попытается от меня избавиться; велик риск, что успею заорать и всё ей запороть. Доккальв-профи - это очень неприятно, но убить достаточно быстро - другой вопрос...
   Хм. Она двигалась в направлении тюрьмы... Это всё упрощает.
   - В ближайшие несколько часов здесь никто не должен появиться, так что у нас есть время - сообщила она. - Вы на борту "Небесного змея", корабля Артура Лонга.
   Я кивнул. Можно было предположить... Наиболее вероятно, что курьер, которого мы наняли, либо изначально принадлежал подчинённому пирата, либо тот дал знать местным, и капитан решил подзаработать. Сам пират, очевидно, хочет использовать нас как наживку на Софию, что бы ему от неё не было нужно. Есть, конечно, вариант, что ему нужен Драрг, но это вряд ли - в конце концов, в этом случае от нас со Жменем просто избавились бы.
   - Ясно. Нам до него нет дела, просто хотим убраться отсюда - ответил я, заглядывая в камеру и вставая так, чтобы иметь возможность наблюдать за дамой через дверь. Драрг оставался без сознания... хм, а вот Жмень, кажется, начинает приходить в себя. Это очень хорошо, поскольку я успел заметить, что тюрьма здесь звукоизолированая... Если доккальвка решит от меня избавиться, более удобного места сложно найти. - Как я уже говорил. Если можем чем-то помочь в обмен на то, что вы поможете нам, только скажите. Я, как уже заметили, щитовик, этот парень целитель, в соседней каюте - кок и штурмовик по совместительству.
   - Хмм - ответила она. Я встряхнул Якова; он простонал и схватился за голову, зажмурившись ещё сильнее.
   - Что за хрень ещё?.. - простонал он, приоткрывая один глаз и болезненно кривясь. Ключевой момент... Если доккальвка решит от нас избавиться, то ей лучше делать это, пока не очухался орк, да и Жменю лучше не давать прийти в себя окончательно.
   Однако она лишь глядела на нас; вроде бы оценивающе, хотя с этой маской из ткани наверняка не скажешь.
   - Ладно - сообщила она, наконец. - Я вас вытащу, но только если объяснишь, где брал энергию на щиты.
   ...Понятно. Резонный интерес.
   - Хорошо - кивнул я. - Но я это расскажу только после того, как покину этот корабль.
   Дама снова хмыкнула и неожиданно произнесла:
   - Подпрыгни.
   ? В смысле, "если я говорю "ап" - вы прыгаете"? Ладно, я не особенно гордый, и это правильный подход...
   Я подпрыгнул... балахон задрался. Эм...
   - Угу... - пробормотала она, кивнув. - Согласна.
   Эмм... На что она ориентировалась?
  
   - Может, вы и не бесполезны, но я предпочту не рисковать - сообщила дама. - Свою работу я выполню самостоятельно, так могу быть уверена, что всё пройдёт как надо. Подождите в коридоре... сможешь сымитировать аварийный эфирный щит?
   Я кивнул. Она имела в виду амулет, который используют ремонтники, латая внешний корпус в эфире; подобное мы использовали при бегстве из той астероидной лаборатории. Дух обеспечивает не так много энергии, но справлюсь.
   - Значит, когда в стенке появится дырка, прыгайте в неё и ждите, мы вас подберём. Там и сочтёмся.
   Я нахмурился. Рискованно... Для неё же это менее рискованно, чем пытаться прикончить нас самостоятельно.
   Понимая мои чувства, она пожала плечами.
   - Это единственный вариант, мой корабль не пристыкован к этому. Я сама эвакуируюсь так же.
   - ...Ладно - кивнул я. - Но хочу заметить, что моя информация достаточно ценная - у меня нет аккумулятора.
   - Я заметила - похоже, она слегка усмехнулась. - Да, и не высовывайтесь отсюда... Если вы натолкнётесь на кого-то из экипажа и устроите шумиху раньше времени, будет плохо всем.
   Кивнув, она исчезла, вновь активировав свою маскировку.
   - Кто это был?.. - спросил всё ещё страдальчески кривящийся, потирая виски, Жмень.
   - Надеюсь, наш билет на свободу - отозвался я.
   - Походу, не стоило есть того свиноежа...
  
   Энергии у меня не так много, а она ещё понадобится, так что и Жменю, и Драргу пришлось приходить в себя естественным путём. Впрочем, на это не понадобилось много времени; хотя все мы продолжали ощущать эффекты дурмана, которым нас вырубили, но боеготовность вернулась ко всем. Относительная, ввиду отсутствия оружия за вычетом моих щитов.
   - Мой прокол - повинился Драрг. - Нужно было быть осторожнее с тем капитаном.
   - С любым могло случиться - отозвался я. - В следующий раз будем умнее. Только денег и вещей жалко...
   - С этим разберёмся - хмуро пообещал орк. - Тот капитан - местный, это-то я проверил...
  
   Поскольку часов ни у кого не было, определить прошедшее время было сложно, но я бы сказал, прошло минут пятьдесят, когда корабль вздрогнул; несильно, но ощутимо. А затем - ещё раз.
   - Похоже на взрывы - заметил Драрг. Я кивнул.
   - Угу. Думаешь, стреляют?
   Он отрицательно мотнул головой.
   - Нет, я думаю, что ваша знакомая заложила бомбы. Я и сам бы так поступил, судя по тому, что ты рассказал.
   Он слегка наклонил голову, прислушиваясь.
   - Угу... Похоже, подорвала щитовиков. Чувствуете, дыхание корабля изменилось?
   Жмень согласно кивнул, я нахмурился.
   - В смысле?
   Яков с лёгким недоумением глянул на меня.
   - Эфир течёт по корпусу, есть такая... вибрация. Когда включены щиты, её нет. Ты не замечаешь?
   Я прислушался.
   - Вроде что-то такое есть... Я как-то привык на щитах сосредотачиваться, при мне корабль без щитов не бывает.
   - Тоже верно - согласился целитель, и тут в средней камере что-то зашипело.
   А затем по полу потекла голубая дымка эфира.
   - Рискнём? - осведомился я у товарищей. Они молча кивнули и вошли в камеру.
  
   Ну, что тут скажешь... Дама - или, скорее, её напарник - работу мне не упрощала. Дырка в стене оказалась относительно небольшой, и с оплавленными краями; нужно сперва создать щит, защищающий от жара, затем снаружи - пузырь, в котором мы и будем находиться, а внутри - пузырь с воздухом, и наконец перегнать воздух из одной половины этой "гантели" в другую. Та ещё работёнка, что-то вроде жонглирования яйцами. Чуть выше подбросишь - разобьётся, чуть ниже - это уже не жонглирование... Но - не смущаюсь повторять: я - профессионал.
   Вторая половина "гантели" проползла в дырку; защитный пузырь принял форму шара, и я придал ему жёсткость. Осталось всего ничего - чтобы нас не подстрелили с пиратского корабля, и забрал корабль диверсантки, или кто она там. За тот срок, пока у нас не закончится воздух.
   Вообще-то преобразование эфира в воздух не только возможно, - собственно, установки преобразования стоят на всех эфирных кораблях - но и даже вроде бы эта энергетическая техника не особенно сложная, однако я её не знаю. Это как с добыванием огня трением - считается устаревшим и ненужным умением, и нельзя сказать, что это не так... В конце концов, это нам так везёт, что и этот навык может понадобиться, большинство такие ситуации обходят стороной.
   - Конрад, ты, часом, огонь трением добывать не умеешь? - осведомился я.
   - Умею, а что?
   - ...Ну, можно сказать, половина проблемы решена.
   Он недоумевающе глянул на меня, и я махнул рукой.
   - Не обращай внимания...
   - Яркая у нас жизнь, однако... - пробормотал Яков. - Знаешь, Артём, тебе, пожалуй, стоит изучить технику получения воздуха, на будущее.
   - Я о том же - хмыкнул я. - Хм, мне кажется, или нас дёрнуло в сторону?..
   - Кажется, мы угодили в какое-то течение - сообщил орк, всматриваясь в голубую дымку вокруг. - Будет скверно, если унесёт в сторону...
   Внезапно слева у края зрения мелькнуло что-то тёмное; я нахмурился.
   - Вы видели?..
   - Что-то было - тоже нахмурился Драрг. - Вот... Опять.
   Действительно, что-то мелькнуло с другой стороны; чуть дольше на этот раз, но я всё равно не успел рассмотреть.
   Ещё раз, опять слева.
   - Оно кружит вокруг... - пробормотал я, вглядываясь в эфир. Что-то проглядывается...
   - Эфирный скат - хмуро сообщил Драрг. - Артём, ты можешь что-то сделать?
   - В моём распоряжении только один слабый дух - отозвался я, ткнув пальцем в окружающий нас пузырь. - Почти всё от него уходит на этот щит.
   Тень продолжала кружить вокруг, сжимая спираль, и я тоже смог убедиться, что Драрг прав - действительно, эфирный скат. Мясистый тёмно-синий снизу и серый сверху треугольник с выростами, напоминающими плавники, по бокам, и пастью на половину туши в "вершине"; метра три в ширину будет, и в длину примерно столько же. Четыре глаза, два сверху и два снизу, пасть распахивается в любую сторону. Хищная тварь, и хотя кораблям угрозы не представляет, мы-то не на корабле...
   Скат подплыл совсем близко; видимо, пытается понять, что такое перед ним. Раскрыл пасть, полную наклонённых назад и вперёд зубов... И в щит ударил копьеобразный язык.
   ...Выдержал. Щит выдержал, хотя по его поверхности прошла рябь, свидетельствующая о том, что это было близко. Если бы он ударил чуть сильнее...
   Скат отплыл... решил, что его это не интересует?
   ...если бы. Он просто взял разгон.
   Удар... Я снова едва удержал щит, выжав из духа дополнительную порцию энергии; её слишком мало...
   - Кажется, он с нами играет... - пробормотал Яков, и проклятая рыба зашла на новый заход. Дерьмо... Нет, даже дерьмище. Если он будет так продолжать, дух выдохнется, а после этого - и щит...
   Новый заход; скат увеличил скорость...
   ...его половинки проплыли по сторонам от нас, обдав щит голубой кровью, или что там у эфирных тварей внутри.
   - Неплохой у них канонир... - пробормотал Драрг, глядя на приближающийся к нам корабль.
  
   Корабль наших пока ещё спасителей оказался очень сильно модифицированным дальним разведчиком-исследователем; модифицированым в сторону увеличения незаметности и боевой мощи. Усиленная броня, пара торпедных батарей, увеличенный движок, и полностью заменённая амулетная сеть... Ядро наверняка тоже другое. Не уверен, что от изначального корабля остался хотя бы корпус...
   - Итак? - осведомилась, насколько я могу судить, всё таже доккальв. Она оставалась в маске, но голос её... - Я свою часть договора выполнила, жду твою.
   Мы находились в трюме её корабля; позиция крайне невыгодная. Получив информацию, ей даже нет нужды утруждаться, убивая свидетелей; достаточно снова выпихнуть в эфир. У меня есть мысль, как этого не допустить, но зависит от того, насколько дама заинтересована...
   - Ко мне привязан персональный дух, от него и получаю энергию - сообщил я.
   - Хмм. Откуда у тебя такое, что это за технология?
   Воот... Я надеялся на этот вопрос.
   - А это расскажу, когда высадите на Чистом Небе...
   Решающий момент... Достаточно ли её это интересует? Я определённо посчитал бы, что эта информация стоит того, но у неё могут быть свои соображения...
   - Не пойдёт - отрицательно покачала головой женщина.
   Бл...
   Однако она продолжила.
   - Я не хочу соваться на эту планету, но могу высадить, скажем, на Рониксе, оттуда сами доберётесь.
   - Без денег и хоть каких-то документов это будет затруднительно... - пробормотал я.
   - Если информация будет настолько интересной, как я подозреваю, то я доплачу... Немного - хмыкнула дама. - Добраться хватит.
   - На мой взгляд, вы совершаете очень выгодную сделку... - вздохнул я. - В других обстоятельствах я сохранил бы всё в тайне.
   - Похоже на то - кивнула она. - Ну, мне вообще обычно везёт...
   С этими словами она завела руку себе за затылок и стянула маску.
   - Ох**ть... - вырвалось у Драрга. Мы со Жменем тоже удивлённо уставились на лицо женщины.
   Для доккальва оно было довольно пухлым, и выглядела девушка не так удручающе, как большинство её сородичей, но...
   Вместо серого цвета, обычного для доккальвов, её лицо было скорее серебряным, пусть и слегка сероватым. Это как, скажем, увидеть человека с красной или жёлтой кожей. Говорят, попадаются, но ни я и никто из моих знакомых не видели.
   - Энха Тадис по прозвищу "Серебряная", едрить меня астероидом! - с явным удивлением произнёс орк. - Однако, встретиться с живой легендой... Знаешь, Артём, походу Ассай был прав.
   Я недоумевающе глянул на него, однако орк сосредоточился на даме. Я перевёл взгляд на Жменя, но он так же недоумевающе пожал плечами.
   - Ну, один из трёх - уже неплохо - усмехнулась дама. - Учитывая, что дни моей славы далеко позади.
   - У вас есть фан-клубы - сообщил орк. - Один мой знакомый был членом.
   - Простите, но может кто-нибудь объяснить мне?.. - высказал мои мысли Яков.
   - Это успеется, красавчик - перебила его, как я понимаю, хозяйка. Блин, я не жалуюсь на отстутствие женского внимания, но мне приходится над этим работать, а к Якову бабы сами липнут... - Лучше скажите, кто-нибудь из вас умеет готовить? Потому что иначе питаться нам всем в ближайшее время придётся сухпайками.
   Наши взгляды сошлись на Драрге, который уже поднимал руку.
   - Я же говорю - мне везёт... - удовлетворённо сообщила дама.
   - А вы не опасаетесь?.. - осведомился я.
   - Куда вы денетесь с эфирного корабля? Да и вряд ли вы сумеете отыскать где-то какой-то препарат, разве что у кого-то из вас слюна ядовитая. Хмм... - она нахмурилась. - Знаете, сначала, пожалуй, навестите медчасть.
  
   Я начал подозревать неладное ещё при словах про медчасть, и первый же взгляд в оное помещение укрепил мои подозрения.
   Целитель был гномом.
   Нет, поймите меня правильно; я ничего не имею против коротышек, и с тем же Уинкинсоном у нас сложились прекрасные отношения, но.
   ЦЕЛИТЕЛЬ. Был. Гномом.
   Даже после орка-некроманта, с которым довелось встретиться, подобное сочетание слишком противоестественно.
   Я бы ещё мог с этим смириться, если бы помещение выглядело как помещение медчасти - однако оно ожидаемо выглядело как мастерская, причём мастерская гномья. Непонятные устройства, какие-то детали тут и там... И запах канифоли.
   - ...Это точно медчасть? - снова озвучил за меня Жмень. Полагаю, как профессионалу, ему особенно тяжело на это смотреть... - Как интересно.
   ...Ну, ошибся. Бывает.
   - Надо же... - кажется, даже с завистью произнёс целитель. - Это же рентгеновский аппарат, я не ошибаюсь?..
   - Именно так - согласился седоватый гном с короткой неаккуратной бородкой. В белом халате, переднике, и, разумеется, с поясом инструментов. - Неожиданно... Вы кто будете?
   - Я целитель, и интересуюсь медицинскими открытиями и разработками - пояснил Яков. - Хотя многие из них на практике и бесполезны, но интересно. Да и неизвестно, как дальше повернётся... плюс, альтернатива для техник энергетов - вполне разумная идея.
   - Удивительно здравое мышление - улыбнулся гном, вытирая руки о передник и протягивая правую, которую Яков пожал. - Вы случайно не являетесь почитателем Великого Мастера?
   - Нет, хотя наш капеллан его служитель...
   - Кхм - вмешалась доккальв. - Рустам, ты сможешь поговорить с ними и в процессе, а пока проверь наших гостей... на всякое.
   Гном кивнул.
   - Разумеется, кэп. Прошу...
   С этими словами он стянул покрывало с агрегата у дальней стены.
   Я в эту жуткую штуку не полезу!..
  
   Всё-таки пришлось. Впрочем, это заняло от силы минуту, и всё, что я заметил - негромкое гудение внутри машины.
   Помимо этого, однако, пришлось сдать кровь. Если подумать, эту процедуру доверять гному как раз уместно - мелких-то в "колдовстве" никто не подозревает... Хотя на мой взгляд, их изобретения зачастую только каким-то странным техническим колдовством и можно объяснить.
   В любом случае, анализы с нас взяли, и признали "условно биологически безопасными", что бы не имелось в виду под этим. После чего целитель препроводил нас с Яковом в каюту - вполне стандартную двухместную каморку - а Драрга некий молчаливый орк с большим шрамом через щеку и подбородок повёл на кухню.
   К сожалению, это лишило нас возможности выяснить, кто всё-таки такая та доккальв - похоже, она и есть капитан, либо владелец корабля - но наверняка возможность ещё будет.
   - Ну, жить можно - заметил я, усаживаясь на койку.
   - По крайней мере, пока что - согласился Яков. - Но в целом вся эта ситуация...
   Он вздохнул.
   - Живы, и то хорошо - заметил я. - И даже не заперты. А если ещё накормят, совсем хорошо будет...
  
   Еду, однако, пришлось подождать. Как потом сообщил Драрг, экипаж корабля умял всё, что он приготовил, затребовал вторую порцию, и только после этого они вспомнили, что на корабле присутствуем мы. Ну, всё-таки вспомнили, и то хорошо...
  
   - Так кто такая эта "Серебряная"? - осведомился я, облизывая пальцы. Прекрасно понимаю местных, готовит наш кок великолепно...
   - Вигилант и охотница на пиратов - сообщил Конрад. - Плюс наёмная охотница за головами по совместительству. Она с церковью Сигры тесно сотрудничает. Выжила во время пиратского рейда, успешно отомстила тому, кто его устроил, и взялась за других... А потом выяснилось, что с этого можно жить. Про неё и книги есть, как минимум две.
   - Однако - хмыкнул я; Яков согласно кивнул. - Немного похоже на твою историю.
   - Разве что самую малость - хмыкнул орк. - Ладно, доели - сдавайте посуду...
  
   Так и пошло. Драрг готовил, а мы со Жменем по большей части торчали в каюте и скучали. Не то, чтобы нас запирали, но не хотелось нарываться на конфликты; всё-таки наш статус, как минимум, расплывчат.
   Впрочем, Жмень немедленно наладил контакт с гномом-целителем - н-да... - а я тратил возникшее свободное время на упражнения с духом.
   Плюс, Драрг притащил упомянутые им книги - они обнаружились в корабельной библиотеке, с автографами авторов.
   Одна из них оказалась неплохой приключалкой, вторая - дамский любовный роман в пиратском антураже; судя по состоянию книг, вторую на корабле не читали.
  
   Мои успехи в освоении духа нельзя было назвать впечатляющими, но они, безусловно, были. Не уверен, можно ли вообще увеличить "мощность" духа, но у меня начали получаться первые создаваемые через него техники; простейшие, разумеется, но начало было положено. К тому же вроде бы и нормальным способом стали даваться более тонкие конструкции. Или мне просто кажется?..
   В любом случае, трое суток усердной практики принесли свои плоды. Остаётся надеяться, что моих способностей будет достаточно, если что... Хотя лучше бы они не понадобились, конечно. И шанс на это неплохой - впечатление такое, что капитан Тадис намерена вести дело честно.
  
   Жмень снова обсуждал с гномом какие-то свои медицинско-технические вопросы - таким макаром, глядишь, наш целитель обратится в гномью веру, н-да... - Драрг был то ли на кухне, то ли спарринговался с одним из корабельных штурмовиков-головорезов, а я усердно оттачивал свои навыки, когда в каюте появилась неожиданная гостья.
   - Чему обязан честью визита? - осведомился я.
   - Ты что, из аристократических ублюдков? - подняв бровь, спросила всё-таки капитан. Н-да, снова на корабле капитана-эльфийки... Хотя моя намного лучше.
   - Понятия не имею - отозвался я. - Но у нас в детдоме преподавали этикет, а потом во флотском училище снова.
   - Понятно - хмыкнула она. - Драрг сообщил, что ты отличный щитовик и неплохой боец.
   - Первый ранг, хотя документов предъявить не могу. А по бойцовским способностям... Ну, ему виднее.
   Она кивнула.
   - Понятно. Пойдём, разомнёмся. Мне нужен подходящий спарринг-партнёр.
   Хмм?.. Демонстрировать свои способности я не видел смысла. Однако если Драрг стал о них откровенничать, значит, у него есть какие-то соображения... Наш орк, может, и пузатый громила-штурмовик, но далеко не дурак. На мой взгляд, он будет куда хитрее того же Жменя... Я кивнул.
   - Хорошо, хотя не думаю, что в этом есть смысл. Судя по нашей первой встрече, я вам не противник.
   - Я тоже так думаю - хмыкнула она. - Но спарринг-партнёр должен выйти неплохой. Щитовиков, способных эффективно использовать свои техники в рукопашной, не так много, но попадаются, а у меня в команде сейчас нет никого с адекватными навыками. А тебе, как я поняла из рассказов Конрада, тоже не помешает подтянуть методы противодействия разрушителям щитов.
   - Разумно - вынужденно согласился я. В нашей команде нет доккальвов, так что отрабатывать это было невозможно... а с моей жизнью непременно ещё понадобится. - Попробуем помочь друг другу...
  
   Вообще-то у меня не только были кое-какие идеи по поводу противостояния доккальвам, но я даже уже успел их использовать в деле. По сути, лучшим, что я могу применить против них, пока не овладел продвинутыми эльфийскими техниками, остаются воздушные удары.
   К сожалению, в моём текущем положении было несколько сложностей с их применением. Во-первых, для их подготовки нужно довольно много времени и энергии, которых мне не давали; во-вторых, если оппонент о них знает, они теряют половину эффективности.
   ...Вообще-то у меня был подготовлен один пузырь сжатого воздуха, который я прятал под балахоном. К сожалению, обеспечиваемой духом энергии не хватало на большее, да и давление внутри пузыря было меньше, чем хотелось бы... А ещё остаётся вопрос, стоит ли вообще открывать подобную возможность. Н-да, мне бы с Драргом поговорить...
   - Могу я... - начал было я, но тут "Серебряная" открыла дверь в довольно просторный спортзал - её корабль, как дальний разведчик с изрядной автономностью и возможностью первоначальной колонизации имел немалый объём - и я обнаружил там нашего орка, спаррингующегося со своим сородичем из экипажа доккальвийки.
  
   Короткий разговор с Драргом заставил меня почувствовать себя идиотом. Тадис нет никакой нужды от нас избавляться...
   Хотя в некоторых мирах - вроде того же Чистого Неба - её не любят, в целом её деятельность вполне официальна; как уже упоминал наш кок, она сотрудничает с церковью Сигры, и вообще имеет официальный статус охотницы за головами и даже местной героини на многих планетах. Операция по устранению Лонга тоже не была секретной, - он пират, а не политик - так что разболтав о её участии мы только сделали бы даме дополнительную рекламу. Н-да.
   Успокаивало то, что свой небольшой секрет я сдал не напрасно - пусть избавляться от нас нужды нет, но и помогать тоже резона не было: благотворительностью Тадис обычно не занимается. Запросто могла оставить на пиратском корабле, вопрос выживания которого вообще сомнителен... Пусть улетал он от моего "спасательного пузыря" и в целом виде, а не обломками.
  
   - Прошу прощения за задержку - произнёс я, и капитан бросила мне широкий и толстый браслет. О... Я вопросительно глянул на неё.
   - Я хочу нормальный спарринг, а не избиение - заметила она. Угу... А ещё не хочет распространять информацию о моих способностях, видимо - зрители присутствовали, и не только Драрг с его оппонентом.
   Несмотря на формальное отсутствие у меня оружия, браслет-сифон вообще-то на многих планетах считался таковым. Самое забавное, к слову - в основном на развитых планетах возле центров сфер, где хаоситские штучки почти бесполезны; на фронтире с этим проще, как правило. В любом случае, дама была безоружна действительно; разве что спрятала что-то, но под её обтягивающими трико и футболкой это сделать сложно. К слову, она носила короткую косу, и явно обходилась без бюстгалтера. Грудь мале...
   Пока я, руководствуясь естественными инстинктами любого нормального мужчины-человека, оценивал открывшееся зрелище, коварная доккальв без малейшего зазрения совести перешла в атаку.
   К счастью, её грудь была не таким большим фактором, чтобы всерьёз отвлечь меня; я отскочил в сторону, ударив узкой полоской щита ей по ногам.
   Определённо, не мне одному приходило в голову подобное - или просто она настолько хороша в разрушении щитов, что может делать это, не глядя; в любом случае, дама даже не запнулась, её кулак понёсся мне в челюсть...
   ...и в следующий момент она улетела к стене.
   Я не только успел "взорвать" заготовленную воздушную бомбу - стоит признать, что скорее рефлекторно, чем осознанно - но и сделал это направленно, так что удар пришёлся только по ней. Упс... Не слишком ли сильно?..
   Я поспешил к упавшей даме, протягивая руку... погодите, её целитель среди зрителей, и даже не думает спешить на помощь.
   Я резко отпрыгнул, и как раз вовремя: распрямившаяся как пружина доккальв едва не заехала мне ногами.
   Мы замерли; капитан довольно улыбалась.
   - Плюс пять - сообщила она. - Отличное начало... Ваш кок был прав.
   Я заметил, как Драрг спокойно пожал плечами.
   Я стремительно перебирал варианты, как не слить произведённое хорошее впечатление, согласный с Конрадом, что оно пригодится. К сожалению, действительно хороших вариантов не было...
   - Кэп, прошу прощения, но нужно ваше присутствие - сообщил возникший в дверях полурослик. Тадис кивнула.
   - Ладно, продолжим наш спарринг в следующий раз.
   Я кивнул и снял сифон.
  
   Н-да... Очень не хочется ударить в грязь лицом, лучше ударить в лицо локтем. В спарринге дам не бывает, бывают оппоненты... И в данном случае оппонент для меня крайне неудобный. Очевидно, что на воздушный удар она в следующий раз так легко не попадётся, а щиты вообще нейтрализует, не напрягаясь... Хмм. На самом деле, есть несколько идей, но одними идеями ничего не добиться; важно исполнение. Придётся как следует постараться...
  
   Итак: прямое энергетическое воздействие почти бесполезно. Следовательно: оно должно быть непрямым, использовать материальные объекты и физические эффекты. Пока всё просто и понятно, сложности с конкретикой и практической реализацией... Одна из проблем, к примеру, самая простая: чем пользоваться? В спортзале нет предметов, которыми можно было бы воспользоваться, и у меня самого тоже ничего подходящего нет... на первый взгляд. Слава "нетрадиционным техникам"! Полезнейшая книга. Моя бы воля - ввёл её в курс обучения, ну хотя бы факультативом. Конкретно сейчас я хотел использовать две техники оттуда: преобразование эфира и барьерное охлаждение.
   Вообще-то техники преобразования эфира - в основном прерогатива канониров. Те же огонь и молнии - персональная самозащита, как правило. Однако преобразование эфира в воздух изучают как раз щитовики; это когда-то было одной из стандартных техник, изучаемых на случай выхода из строя соответствующих амулетов корабля. А в моей книге была описана и техника преобразования в воду... Не сложнее, чем воздух - даже проще, пожалуй - просто составители учебного плана сочли это излишним.
   А вот техника охлаждения - куда сложнее, и в книге она подавалась как чисто тренировочная, для отработки тонких навыков: она требовала создания сложного небольшого щита с высокой степенью контроля и малым объёмом энергии. Им несколько раз "прочёсывался" охлаждаемый объект, с каждым проходом немного снижая температуру; причём если делать это слишком быстро, эффекта не было, а если слишком медленно - объект нагревался снова от окружающей среды. Вдобавок, с жидкостью или газом это работало ещё куда ни шло, а вот с твёрдым телом появлялись дополнительные сложности... Я же пытался получить лёд. Хотя много энергии из моего духа было не выжать, мне более-менее хватало того, что есть, но работать приходилось много - и со щитами, и просто мозгами.
   Справился. Не то, чтобы я в этом сомневался... Но повозиться пришлось. В конце концов, создание льда было лишь первым шагом...
  
   - Хмм? - Тадис подозрительно глянула на мой балахон. - Опять что-то мутишь?
   Я пожал плечами.
   - Проигрывать не хочу. Тебе же этого и нужно, так ведь?
   Доккальв кивнула.
   - Верно. Идём, продолжим с прошлого раза...
   Мы вошли в спортзал; Тадис двигалась в паре шагов впереди. Ещё пара шагов, и она без предупреждения резко развернулась, нанося удар ногой мне в живот.
   Её нога столкнулась с вылетевшим из-за моей спины куском льда; ещё один влетел в живот уже ей. Потанцуем...
  
   ...Всё-таки я продул. У меня попросту кончился лёд: скромного телосложения доккальв обладала железными кулаками и ногами - вернее, серебряными - и быстро расколошматила мои заготовки в клочья. Хотя я тешил себя мыслью, что в реальном бою сделал бы ледышки заострёнными, а не плоскими, так что уже первого удара хватило бы.
   Однако сейчас бой был тренировочный, так что оказался в пользу хозяйки. И весьма болезненным для меня... Хотя Тадис и не злобствовала, но её удары надёжно выводили из строя, стоит пропустить хотя бы один... полагаю, она тоже могла бы действовать жёстче, будь это реальный бой.
   - Очень хорошо - кивнула дама. - У нас есть ещё около недели, надеюсь, сможешь продолжать не хуже. Жмень, позаботься о товарище.
   Целитель, присутствовавший в спортзале вместе с некоторыми членами экипажа корабля, кивнул, и капитан вышла.
  
   Хитрости против мастерства... При помощи воздуха и воды, на самом деле, можно много чего сделать. По крайней мере, если их поддерживают нестандартные энерготехники. Из трёх схваток мне пока удалось одержать одну победу, но если учесть, что в первой вышла ничья, а во второй я проиграл только из-за того, что сдерживался, то выходит куда более лестно для самолюбия.
   Со Жменем, к слову, она тоже устраивала пару спаррингов, и то, что оба раза он с треском продул, честно говоря, грело мне душу. Хотя в первый раз, стоит признать, против целителя сыграло то, что доккальв обожала хитрости и грязные приёмы, и ничуть не смущалась их применять, в то время как Жмень был настроен на честный, и желательно спортивный бой. Хотя было бы несправедливо сказать, что дерётся он плохо, проверено на практике...
   В любом случае, Тадис хороша. Как рукопашница, разумеется... Под мои вкусы в женщинах она не подпадает. А вот боец действительно отличный - реакция, сила, выносливость, пластичность, в конце концов... Не говоря уже об опыте, запасе грязных трюков и таланте к импровизации. И училась она быстро, воспользоваться старым трюком повторно с ней было затруднительно... Приходилось тратить почти всё время на подготовку к каждой следующей схватке, чтобы не ударить в грязь лицом... но это было даже интересно. И я практически ощущал, как улучшаются мои навыки тонкой манипуляции.
   В любом случае, сейчас наступило время обеда, так что я направился на оккупированный Драргом камбуз.
   - О, а вот и он - хмыкнул кок. - Мы тут как раз тебя вспоминали.
   Я бросил взгляд на пару членов экипажа корабля, с аппетитом уплетающих какую-то вкусно пахнущую кашу, и осведомился:
   - Сильно неприлично?
   - Не особо - ответил орк. - Тут многие считают, что капитан на тебя запала.
   - С чего взяли?
   - Так она же ни разу по яйцам не била - хмыкнул один из вкушающих.
   - Резонно - после небольшой паузы признал я. Хмм... Нет, всё-таки не интересует.
  
   Следующие две схватки я продул, одну даже с треском. Честно сказать, у меня заканчивались идеи - во всяком случае, такие, которые можно было бы реализовать. С другой стороны, мы почти прибыли... Но хотелось бы напоследок победить.
  
   - Завтра будем на Рониксе - сообщила Тадис, прежде чем начать спарринг; Жмень и Драрг присутствовали. - Где и закроем наш договор. Но... Я успела оценить ваши таланты, и хочу сделать предложение. Присоединяйтесь к моему экипажу.
   - Не могу - отозвался Жмень. - У меня там жена.
   Доккальв перевела взгляд на Драрга.
   - Я принёс клятву верности капитану - пожал плечами орк. - И намерен её соблюдать.
   Тадис вздохнула и посмотрела на меня, однако прежде чем я смог сообщить, что у меня ещё идёт контракт, снова заговорила.
   - Как я погляжу, ты тоже собираешься отказаться, поэтому уточню. Я хочу сделать предложение, от которого вы не сможете отказаться. Заставлять не в моих правилах, да и смысла в этом нет, но... Предлагаю пари. Вы все трое - неплохие бойцы, так что - последовательный спарринг со всеми тремя. Если хотя бы один из вас побеждает, то я помогаю вам добраться до своего экипажа, если нет - то соглашаетесь работать на меня, а со сложностями разберёмся. Я могу себе позволить перекупить контракты, и с клятвой тоже можно что-то придумать.
   Немолодой человек среди зрителей, вроде бы капеллан, согласно кивнул.
   - У нас уже был договор - напомнил Драрг. Капитан кивнула.
   - Верно, и я его выполню. Но всё-таки, лучше соглашайтесь...
   Н-да... Мы договаривались только на то, что она подвезёт нас до Роникса. После этого руки у Тадис развязаны... Я вздохнул. Опять сложности... Может, стоило-таки попытаться к ней подкатить, и разойтись по быстрому?.. Ну, теперь-то уж всё равно поздно.
   - Ладно - решился Драрг. - Я согласен. Парни?
   Жмень скривился и вздохнул.
   - Я так понимаю, реального выбора у нас нет... В таком случае, я буду первым.
   На победу у целителя шансов было мало, однако хотя бы утомить может попытаться. Я тоже вздохнул. Нам с Драргом придётся как следует постараться...
   - Пари - это хорошо, но у меня есть встречное предложение. Вернее, дополнение - сообщил наш орк. Тадис кивнула, показывая, что готова его выслушать. - Во-первых, схватки проведём сразу на планете; во-вторых, вперёд выдайте по крайней мере плату за работу, уже проделанную на борту. Если мы побеждаем, нам нужны будут деньги, чтобы добраться до своего борта, если проигрываем, то тем более положено платить.
   Доккальв снова кивнула. Похоже, то, что мы можем попытаться сбежать - Драрг словно и не думал скрывать это намерение - её ничуть не беспокоило.
   Хм, если подумать, всё время у меня из-за женщин неприятности...
  
   ...Теперь понятно, почему Тадис не беспокоилась. На этой планете у них имелась база, сбежать из которой как бы не сложнее, чем с корабля в эфире. Жмень, обнаружив это, скривился, а вот Драрг по этому поводу не заметно, чтобы напрягался.
   Здесь тоже имелась спортплощадка - хотя, скорее небольшая арена. Даже стрельбище...
   - Вы серьёзно относитесь к подготовке своей команды - заметил я.
   - Я работаю с элитой - отозвалась доккальв. - У меня не все начинают, как элита, но все ею становятся. Это окупается, да и просто греет душу. Так кто будет первым?
   - Я - вздохнул Жмень.
  
   Наш целитель действительно старался, это было заметно. Он сосредоточился на обороне, стремясь измотать соперницу; вообще-то с доккальвами это сделать намного сложнее, чем можно подумать по их виду, но Жмень был в хорошей форме, будучи не только бойцом, но и отличным целителем, к тому же его расчёт был больше не на свою победу, а на то, чтобы упростить работу нам с Драргом.
   Однако, даже несмотря на предыдущий опыт, его подвела привычка к спортивному стилю. Бедняга стал жертвой банального пинка по яйцам - того самого, который дама избегала применять в спаррингах со мной. По крайней мере, в предыдущих спаррингах...
   Вторым был Драрг - выпало по жребию.
   - Сделай её - произнёс я, подняв кулак. Орк хмыкнул.
   - Да уж постараюсь... В конце концов, завалить Серебряную - это, можно сказать, моя мечта... Не насмерть, конечно, а так - в обоих смыслах.
   Он ухмыльнулся.
   - Ну, удачи в этом благородном деле...
   Честно признаю: я очень надеялся, что опытный штурмовик преуспеет. В предыдущем их спарринге они бились более-менее на равных, но наш кок явно не выкладывался на полную, так что у меня присутствовал определённый оптимизм. В своих заготовках я был уверен куда меньше, к сожалению - всё-таки техники щитовика предназначены не для рукопашной, тем более с доккальвом-экспертом...
  
   ...Тадис в той схватке с Драргом тоже не выкладывалась на полную.
   Как и Жмень, наш кок начал бой от защиты. В случае бурого орка это было бы оправданно, но Драрг, будучи чёрным, такой выносливостью похвастаться не мог, так что мне было сложно понять его мотивы... разве что хочет полюбоваться Тадис в бою подольше.
   Доккальв, со своей стороны, не демонстрировала того натиска, что шёл на Жменя, и вряд ли из-за усталости. Похоже, они с Драргом прощупывали друг друга, пытаясь подловить на ошибке или найти слабость... обе стороны, однако, оказались для этого слишком опытны. Кружение Тадис вокруг Драрга чем-то напоминало кружение мангуста вокруг кобры. Короткий обмен ударами, уходящими в пустоту или отклоняемыми в сторону, и снова кружение...
   Эту ситуацию разорвал Драрг. Вот тонкая фигурка Тадис продолжает своё плавное кружение вокруг здоровяка-орка, и вот в следующий миг он без какого-либо предупреждения бросается вперёд, едва не врезавшись в даму всем телом. Доккальв отклонилась и выставила подножку, орк кувыркнулся - но не споткнувшись, а намеренно, едва не сломав ногу противнице, однако она успела убрать конечность, вновь избежав травмы, и попыталась ударить в спину, едва не угодив в захват ногами. Оппоненты разошлись, и вновь бросились друг на друга.
   На этот раз это выглядело как классический бокс - насколько классическим может быть схватка супертяжеловеса с "весом пера". Ну, и скорость обмена ударами тоже была не боксёрской... Причём она ещё и нарастала, так что я уже не мог различить происходящее. Блин... В спаррингах со мной она никогда так не разгонялась.
   В следующий момент противники разлетелись; кажется, оба получили по удару. Драрг упал на колено, и прежде чем успел оправиться и встать, нога Тадис заехала ему по подбородку, заставив опрокинуться на спину. За этим последовало ещё несколько ударов, пока орк не обмяк. Бл*...
   - Очень неплохо - одобрительно произнесла доккальв. У неё даже дыхание почти не сбилось... - Целители, позаботьтесь о нём.
   - Моя очередь... - вздохнул я. Дама кивнула и поманила меня рукой.
   Впрочем, сперва нужно было убрать с площадки Драрга. Пара человек из команды Тадис переложили орка на заранее подготовленные носилки и оттащили в сторону; в здание, впрочем, заносить не стали, гном-целитель и пришедший в себя Жмень занялись пострадавшим на месте, чтобы он имел возможность посмотреть на завершающую схватку.
   - Капитан, срочно!
   Из здания выбежал гном с мобильной рацией в руках. Парень выглядел встревоженным. Тадис подняла руку в мою сторону, предлагая подождать, и приняла рацию. Приложила к уху.
   - Тадис у аппарата. Что? Дерьмо. Да. Держитесь.
   Она бросила трубку обратно гному, ловко поймавшему её на лету, и повернулась ко мне; на какую-то секунду на её лице была заметна борьба, почти что страдание, но затем она вздохнула.
   - Вынуждена отменить. У нас ЧП, и срочно нужны все силы, так что - вы свободны... Команда, все на срочный вылет.
   Её персонал немедленно засуетился; она сама сделала шаг в сторону своего корабля, стоявшего во временном ангаре за домом, но остановилась и повернулась ко мне.
   - Я тебя ещё найду. Закончим в следующий раз.
   Только что присутствовавшая рядом шумная и разношёрстная компания исчезла, оставив нас одних; даже гном-целитель, извинившись, поспешил на свой пост на корабле. Странное ощущение, то ли чудесное избавление, то ли... Нет.
   - Ты что, что-то знал? - осведомился я у Драрга. Пара целителей совместными усилиями успела-таки привести его в чувства. Он отрицательно помотал головой.
   - Понятия не имею, что произошло. Похоже, нам просто повезло.
  
   Не то, чтобы улетели прямо совсем все разумные Тадис; даже если бы они влезли в корабль - вполне можно такое провернуть - кто-то должен и присматривать за имуществом на базе. Однако оставшиеся пара ребят не препятствовали нам, когда мы покинули их территорию. Хотя и предлагали остаться, подождать возвращения босса... Нет уж, спасибо.
   И надеюсь, она не станет на самом деле тратить время и силы на то, чтобы нас найти... А для этого лучше побыстрее убраться подальше.
  
   Хотя Драрг успел оправиться достаточно, чтобы идти самостоятельно, мне приходилось непрерывно подавать Якову энергию, чтобы он продолжал возвращать орку боеспособность. Всё-таки наше положение далеко от блестящего... Без вещей, с минимумом денег на незнакомой планете, и явно в не самом благополучном районе... хорошо ещё, всё-таки у цивилизации, а не где-нибудь посреди леса или пустыни.
   - С нашим видом нас могут принять за каких-то беглецов - заметил я вслух. - Для начала было бы неплохо разжиться нормальной одеждой.
   То, что на корабле было нормально, городу совсем не подходило. Да и холодновато становится, честно говоря... Ну хоть не те робы, в которых "Серебряная" нас подобрала.
  
   Одеждой с нами поделились добрые местные.
   Нет, сами они совсем не считали себя добрыми, да и делиться желания вообще-то не испытывали; скорее, совсем наоборот. Однако главное же - результат, верно? Грабители и шпана тоже бывают полезны. И даже излишний вес бывает полезен - кафтан почти подошёл Драргу, совсем немного жал.
   С получением нормальной одежды мы уже могли нормально пройтись по улицам, не опасаясь встречи с городовым. Ребята, которые столь любезно помогли нам в этом вопросе, явно не из тех, кто станет обращаться к жандармам; может статься, что у них есть крыша, которой пожалуются, но пока очнутся, пока развяжутся, пока расскажут... К тому времени нас уже не будет на планете.
   Денег Тадис, разумеется, дала маловато, но это решаемо. Можно договориться и на доставку бесплатно, в обмен на работу; в принципе, с долей удачи - и с нашей квалификацией - можно ещё и самим подзаработать. Проблема только в том, что всем троим на один корабль так устроиться вряд ли выйдет. На большом торговом корабле ещё могли бы найтись места, но Роникс в стороне от торгового пути, так что шанс близок к нулю. Придётся искать разные корабли...
  
   Как и ожидалось, проще всего было Жменю. Целители - это такие ребята, которые редко бывают нужны, но которых всегда не хватает... А для кораблей, в экипаже которых по той или иной причине своего целителя нет, взять его на один рейс с работой в пути - идеальный вариант. Жменю даже заплатили, всё равно нанимателю оно выходит дешевле, чем обращаться к портовым целителям.
   Нам с Драргом пришлось сложнее. Позиция кока всегда занята, - что же это за корабль без кока-то? - а брать штурмовика со стороны, да ещё на один рейс, ни один идиот не станет; щитовики тоже всегда есть свои, так что рассчитывать можно разве что на то, что со своим спецом как раз что-то приключилось, так что вынуждены брать временную замену. Увы, такой удачи не было... Оставался только вариант использовать сэкономленные благодаря удачно пристроившемуся целителю деньги и заплатить за пассажирский рейс подешевле.
  
   - Нашёл вариант - сообщил Драрг, когда мы встретились в условленном месте. Жмень уже устроился на "своём" корабле, так что мы с Конрадом остались вдвоём; впрочем, целитель уже сделал свою работу, так что дальше наша забота. - Специфичный, правда, но это, похоже, лучшее, что тут есть.
   Его "вариант" действительно оказался, как он и сказал, "специфичным": смешанный экипаж из хаоситов и людей. Маленькое судно, двое первых, трое вторых... Капитан и первый помощник - рогатые, специалисты - люди. Ну, как специалисты... Их уровень можно понять уже по тому, что служат на таком корыте с таким начальством.
   В нормальных условиях я бы предпочёл держаться подальше от такой компании, но особого выбора у нас не было: больше никто из нескольких доступных судов не хотел браться за нашу доставку за имеющиеся деньги.
   По крайней мере, рогатым за это платить не нужно было: Драрг "оплатил" доставку победой над капитаном в армрестлинге.
  
   Рейс, на который у "Коршуна" ушло бы часов двенадцать, капитан-хаосит обещал уложить в двое-трое суток. Ну, и то хлеб... Хлеб насущный, к слову, он всё-таки потребовал оплачивать отдельно, отмазавшись тем, что пари с Драргом было только на доставку.
  
   В маленькой каютке, которую нам выделили на двоих, мы с Конрадом разместились с трудом, честно говоря. Немного помогла ночёвка по очереди... не было бы счастья, да несчастье помогло.
   Первая ночь прошла спокойно. Экипаж нас сторонился, и единственным контактом было, когда раз в сутки приносили еду - хлеб, картошка с луком, немного мяса и слабое вино. Второй день прошёл так же, только что в этот раз первым на вахту встал я. Уселся в закутке у двери в каюту, прикрылся зеркальным барьером, и принялся крутить эфир, для практики работы с духом, и вообще.
   Негромкие шаги по металлическому полу, скорее всего, не были бы слышны за дверью каюты, по крайней мере во сне, но я не был в каюте и не спал. Ожидая чего-то подобного... Капитан с перпомом. Команду не захватили вроде, ну так им здесь и не развернуться.
   Капитан потянулся открыть дверь... И оба хаосита оказались заперты в изолирующем барьере.
   Естественно, доступной энергии было маловато для чего-то существенного, однако...
   - Драрг!
   Металлическая дверь каюты распахнулась; я ужал барьер, ограничив им стоящего чуть позади перпома, и дверь с маху врезала по капитану. А затем вдогонку прилетел кулак орка, и я подозреваю, что он был весомей.
   - Это оказалось проще, чем я ожидал - заметил я, когда Конрад уложил и второго хаосита, что заняло всего пару секунд.
   - Удачно получилось - отозвался орк. - Без твоей помощи было бы чуток сложнее, энергета они не ожидали. Помоги отволочь в трюм...
   Я кивнул и обернул свой груз щитом.
  
   Человеческая часть команды была явно разочарована отказом Драрга занять должность капитана, но заметно приободрилась, когда орк предложил выкупить корабль за довольно скромную плату. Капитанскую заначку - скромную по деньгам, в основном у него там была выпивка - мы вскрыли незамедлительно после его выноса, но у экипажа нашлось достаточно своих сбережений, и на Чистом Небе мы расстались взаимно довольные друг другом.
  
   Со Жменем мы договорились встретиться у нашего офиса, так что туда и направились незамедлительно.
   Офис был пуст. Тёмные окна, "Коршун" на площадке отсутствует.
   Впрочем, оснований для тревоги не было, что немедленно подтвердилось, как только мы вошли (запасной ключ для подобного случая был спрятан рядом): на столе лежала записка от Софии. Команда успешно вернулась на Чистое Небо, и сейчас просто взяли небольшую работу. Чуть ниже на бумаге имелась и приписка Жменя - он прибыл раньше нас, остальных тоже не застал, а сейчас отлучился купить чего-нибудь поесть. Мы с Драргом тоже кое-что прихватили по пути - всё-таки с деньгами возвратились - и сейчас орк решил заняться ужином. Я же просто поставил сигнальный барьер вокруг здания и лёг покемарить.
  
   "Коршун" вернулся утром, но события никто делать не стал. Мы просто отчитались перед капитаном по событиям с того момента, как взяли ту работу по доставке.
   ...Впрочем, я не совсем прав. Галатея с Кугрой готовы были сделать-таки из этой в целом банальной встречи событие, но София погасила их порыв, прежде чем он начался. Что не мешало им доставать меня, когда с отчётом было закончено.
   С их стороны история была куда короче и скучнее. Вскоре после нашего отбытия в порту начались некие волнения, в ходе которых были атакованы экипажи нескольких кораблей и сами корабли. Команде удалось отбиться, и узнать, что организовано это было искусственно; кэп хотела немедленно отправиться за нами, но тут как раз заявились пираты, и они были вынуждены бежать. "Я была уверена, что вы справитесь, и оказалась права", как она заметила. Холодновато, но с истинностью не поспоришь...
   В любом случае, наша фирма продолжила работу в обычном режиме.
   Единственно, я решил подтянуть свои способности противостоять доккальвам. На всякий случай.
  
   Впрочем, обычный режим обычным режимом, а просто игнорировать произошедшее никто не собирался. Тем более, хотя Тадис и удалось прикончить Лонга, его флот остался, и нельзя забывать о возможности того, что пришедший на смену пират продолжит дело своего босса.
   Да, насчёт Тадис, вернее, незаконченного пари: кэп отнеслась к этому серьёзно, и нашла мне спарринг-партнёра, прежде чем я сам успел это сделать. Уровнем он до "Серебряной" ну никак не дотягивал, что неудивительно, но всё же это хорошее подспорье... лучше отнестись к этому серьёзно, тем более что, к сожалению, оно вообще может пригодиться. Драрг тоже вызвался подтянуть и заодно постараться улучшить собственные навыки, к нам присоединился Жмень, - с супругой - за ними Кугра... На корабле для этого места было недостаточно, но на тверди вся команда усердно тренировалась. И не только в рукопашной, осваивали разное... Даже Галатея, хотя она предпочла осваивать огнестрел. Вероятно, на это повлияло и то, что с этим помогали в основном или я, или кэп.
   Прямо не транспортная команда, а охранная - или штурмовая.
   На самом деле, хотя вслух я этого и не признавал, тренироваться всем вместе довольно... интересно - не то слово, но... Не жалко потраченного времени, так скажу.
   Однако Тадис всё же была заботой второстепенной. В первую очередь беспокоили загадочные эльфы, продолжавшие наблюдать за нами, не проявляя себя - но с ними мы пока что ничего сделать не могли. Зато была какая-никакая зацепка к Лонгу - тот капитан, что сдал нас пиратам. В принципе, его можно было бы и проигнорировать, но удачно совпало: нас наняли для доставки пассажиров с грузом на Зелень, представители какой-то строительной конторы.
  
   Ну, что скажешь... Мужику не повезло. Мы застали его дома, и на планете всё ещё творился достаточный бардак, чтобы наш небольшой визит остался местными правоохранителями незамеченным, ввиду более важных дел. А вот нам - повезло: он даже не продал наши вещи. Про пиратов, правда, ничего существенного не напел, но возвращение аккумулятора - уже неплохо... Ну, и остальные вещи. Мой браслет с "жемчужиной" этот засранец вообще сам стал носить.
   Забрав свои вещи и выжав всю информацию - со страху он раскололся сразу, как только понял, что смыться не удастся - мы даже не стали его бить: просто связали и вызвали в дом городовых, оставив на столе подписанное признание. Пиратов и их пособников тут с недавних пор очень не любят...
   К слову, на этом удалось и подзаработать чуток: информацию о пиратском посреднике, с которым контактировал капитан, загнали за небольшую, но плату одному из торговых домов. Они занимаются борьбой с пиратами - скорее всего, и Тадис на кого-то из них работает.
  
   Целых три недели, и никаких примечательных событий. Тренировки, рейсы, секретарская работа... Один пикник устроили. Я втянулся, остальные вроде тоже, и в целом чувствовал себя комфортно.
   - Артём! - позвал меня вошедший в офис Ассай.
   - Что? - отозвался я, отрываясь от изучения схемы.
   - Подойди на минутку, тебя это заинтересует.
  
   - Поставь акустический барьер - тихо указал он, когда я подошёл. Я нахмурился, но выполнил указание.
   - В чём дело-то?
   - Вот - сообщил дрейк, демонстрируя мне какую-то бумажку. Хм, пригласительный билет куда-то... О. "Дегустация кондитерских изделий". - Выиграл в лотерею, и решил, что тебе это будет самое то. Приглашение на две персоны.
   - Сколько? - потянувшись за кошельком, осведомился я, немедленно оценив перспективу.
   - Сочтёмся - хмыкнул навигатор и положил билет мне на руку. - Я не большой поклонник сладостей, а тебе пригодится... По крайней мере, куда больше, чем мне, или кому-то ещё из экипажа. Только что посоветую позаботиться о конспирации...
   Он ухмыльнулся.
  
   Кэп согласилась.
   Больше того, она явно заинтересовалась... Ещё бы мной, а не конфетами. Ну да хоть что-то... Я наполовину ожидал, что она откажется, однако такой результат уже показывал, что мои усилия не напрасны. Капля камень точит...
  
   Кажется, прошло отлично.
   София даже рассказала кое-что о своём детстве. Это или большой успех, или переход во фрэнд-зону... но лучше думать о хорошем. В любом случае, мы провели пару часов на дегустации, после чего прогулялись в парке, а не вернулись в офис, что само по себе отличный признак, и в довершение кэп заметила, что было бы неплохо повторить это как-нибудь при возможности. Определённо, успех... Конечно, идеально было бы закончить день в постели, но мы живём в неидеальном мире.
  
   - Косой! - позвал меня Драрг, когда я отдыхал после очередной тренировки. Сам орк закончил раньше, и сейчас вроде бы готовил обед. - Тут есть новость, которая должна бы тебя заинтересовать.
   - Что? - осведомился я, подходя, и кок протянул мне газету. Заметка в углу была обведена карандашом.
   В процессе чтения скудных строк я ощутил, что моё лицо расплывается в улыбке. Новость хоть и задержавшаяся, и напрямую меня уже не касается, но всё-таки приятная...
   "Примерно месяц назад фамильный корабль "Вестник Славы" герцога де Гинзанг внезапно атаковал оккупационные силы на планете Шалихар (сфера Тсе). Как признались представители рода де Гинзанг, корабль был какое-то время назад захвачен повстанцами и сейчас находится под их управлением. Эти события ожидаемо привели к росту повстанческих настроений на недавно оккупированной планете, и герцогство утратило над ней контроль"... Им удалось-таки освоиться с кораблём!.. Повстанцы без реликтового корабля - это просто повстанцы, а вот повстанцы с ним - совсем другое, и уже могут претендовать... на многое. Да хоть на основание нового рода.
   - Это определённо следует отметить - произнёс я вслух. - Спасибо за приятную новость, Конрад.
   Орк хмыкнул и улыбнулся в бороду.
  
   Успехи у нас наблюдались по всем направлениям - кроме одного. Кэп никак не могла выйти на след последней статуи. Не могу сказать, чтобы это беспокоило её сильно - всё-таки дело непростое, чтобы сделать его влёт, нам и так изрядно повезло с тремя предыдущими - но всё же она старалась форсировать усилия, и временами, на мой взгляд, слишком уж сильно. В таких случаях я старался аккуратно указать, что перебарщивать нет смысла - только хуже можно сделать. Вроде бы работало...
  
   Очередной заказ оказался довольно интересным: доставка пассажира к точке, которую сперва ещё нужно отыскать по примерным координатам. Клиент, довольно молодой мужчина-человек, получил информацию о хорошо сохранившемся корабле тёмных, дрейфующем в эфире, и намеревался изучить его. Оставалось надеяться, что не получится как с тем эльфийским кораблём и его духами...
  
   Добраться до нужных координат, определить местные эфирные течения, учесть прошедшее время, начать прочёсывать... Работа несколько нудная, но несложная, а платили вполне неплохо. Заодно порыбачили - Драрг, как выяснилось, умел готовить всё-таки не что угодно, но основные виды эфирной живности - вполне. И очень вкусно...
  
   - Есть объект - сообщила капитан. Мои щиты ничего не ощущали, но если корабль неподвижен, это естественно. - Направление триста двенадцать-триста один. Идём малым ходом, соблюдая маскировку.
  
   Повреждённый корабль тёмных, размером чуть больше нашего Коршуна, лежал на астероиде, не подавая никаких признаков жизни и напоминая подготовленную к разделке куриную тушу, растопыренную на доске. На десантный бот, сделавший пару кругов вокруг, тоже никакой реакции не было, так что было решено попробовать высадиться.
   Впрочем, первыми на борт мёртвого корабля всё же высадились кадавры. Как бы там ни было, осторожность и техника безопасности - прежде всего.
   - Интересно - задумчиво произнесла капитан, поддерживающая контакт с кадаврами, вернее, с управляющими ими духами. Она повернулась к клиенту. - Вам будет интересно узнать, что корабль не совсем мёртв. Как минимум, там ещё есть освещение.
   - Это, конечно, увеличивает опасность, но всё-таки хорошо - кивнул тот. - Возможно, удастся найти что-то ценное, помимо интересных данных.
   Если бесплатно, то я не отказался бы от заряженного бластера. При всей ограниченности боезапаса, он может быть полезен.
   - Пошарим - согласился разделяющий мои мысли Драрг.
   - Если не возражаете, я могу помочь в осмотре и сборе данных - предложил Уинкинсон. - Я тоже занимался изучением технологий тёмных, да и в целом это угодно Великому Мастеру.
   Человек снова кивнул.
   - Приветствую квалифицированную помощь. Для меня одного объём работ будет слишком велик... Да и охрана во время работы понадобится.
   Я бросил вопросительный взгляд на Драрга; он поморщился.
   - Возьму это на себя - произнёс я. - Если что, по крайней мере смогу прикрыть эвакуацию.
   - А на мне - вынос потенциального противника - присоединилась Кугра. Галатея определённо тоже хотела высказаться, но её способности тут были практически бесполезны, так что в итоге она вынужденно промолчала.
   - Значит, с составом группы определились, если капитан не возражает - подытожил наниматель, и София покачала головой.
  
   Внутрь мы проникли через дыру в корпусе, напоминающую работу хаоситов, точнее, одного из их случайных прямых попаданий. Судя по удовлетворённому хмыканью Кугры, она пришла к тому же выводу.
   Никакой реакции со стороны корабля, если не считать загорающегося перед нами и гаснущего у нас за спинами тусклого освещения, не было, так что затем мы перетащили с борта Коршуна оборудование клиента - в основном систему жизнеобеспечения. Малое ядро и амулеты, генерирующие атмосферные щиты, воздух и воду.
   К слову, внутренняя обстановка на удивление походила на обстановку обычного военного корабля, только что с добавлением различных загадочных элементов, и автоматическим освещением. Ну и каюта нашлась всего одна, чем занято остальное пространство корабля - загадка, большая часть проходов была закрыта, и хотя некоторые двери автоматически открывались при приближении к ним, но не все; плюс, ещё должен быть проход на нижнюю палубу и на мостик. Примерное расположение последнего - если он тут вообще есть, кто этих тёмных знает - удалось установить осмотром снаружи, но как попасть на него изнутри корабля, оставалось загадкой.
   Впрочем, эти загадки решали наши специалисты. Мы с Кугрой просто скучали, ожидая, пока произойдёт хоть что-то. Крэйт, наш наниматель, скрупулёзно изучал всё, что было доступно, делая фотографию за фотографией, а Уинкинсон, в свою очередь, пытался отвинтить и разобрать всё, что мог, чтобы доступно стало больше.
   - Хмм... - протянул гном. - Артём, ты бы не мог прощупать тут щитом?..
   Я приблизился к капеллану, стоящему в слегка сужающемся конце коридора... И часть стены перед нами исчезла, открыв вход на мостик.
   По крайней мере, это помещение должно бы быть мостиком, но выглядело оно непривычно. Место всего для одного человека, присутствует приборная панель, но непривычной формы и вида... хотя, немного похоже на мостики малых эльфийских судов из учебных материалов: они используют минимум приборов, в основном резервные, а большая часть информации поступает напрямую от духов. Ну, пусть наши умники попробуют разобрать...
   Внезапно корабль завибрировал. Я резко бросился обратно, готовясь поднимать щиты и вытаскивать остальных...
   ...Дыры в корпусе, через которую мы попали на борт, больше не было.
   - Косой, Уинкинсон, что проис...
   В следующий миг корабль вновь вздрогнул, и голос капитана из рации прервался. А затем послышался стук упавшего на пол кадавра.
   Я немедленно поднял щиты - но атаки не последовало.
   - Что за х**ня? - коротко и точно выразила общую мысль Кугра.
   - Могу предположить, что корабль телепортировался - произнёс Уинкинсон. - Это объяснило бы потерю связи. Но узнать точно мы сможем только если сумеем разобраться с управлением...
   Он двинулся в сторону мостика... И перед его носом снова возникла стена. Нахмурившись, гном отъехал обратно, но проход оставался закрыт.
   - Косой, попробуй ты - попросил он. Я подошёл к преграде...
   ...она исчезла.
   - Однако... - пробормотал я вслух. - Почему проход открылся?..
   - Обнаружен ключ доступа ранга офицера - произнёс бесполый голос откуда-то... из потолка?..
   - Кто это говорит?
   - Управляющая система КСМ-3 "Магеллан".
   - Это дух корабля! - с долей удивления в голосе произнёс Уинкинсон. - Косой, он принял тебя за капитана!
   Мы с гномом переглянулись, а затем перевели взгляды на мою руку. Похоже, мы подумали об одном. "Ключ доступа", значит...
   - Корабль перемещался? Если да, верни его обратно, если нет - разблокируй связь - потребовал я.
   - Невозможно. Зона, из которой был совершён прыжок, опасна. В соответствии с базовыми директивами при столкновении с угрозой вне сопровождения основного судна применена тактика защиты экипажа.
   Мы с Уинкинсоном снова переглянулись.
   - Вы понимаете, что за хрень происходит? - требовательно осведомилась Кугра.
   - В общих чертах - отозвался капеллан.
   - Так... Почему предыдущая зона опасна? - потребовал меж тем я.
   - Наличие в непосредственной близости корабля превосходящего класса враждебной цивилизации.
   Сдаётся мне, эта "управляющая система", чем бы она ни была, засекла наблюдателей...
   - Имеешь в виду эльфов?
   - Самоназвание вида неизвестно, мало информации. Рабочее наименование - Агры.
   - В любом случае, нам нужно вернуться. Те эльфы, если речь шла о них, не должны бы атаковать, они просто наблюдают, а там у астероида остался наш корабль.
   - Сбой системы навигации - сообщил голос. - Ошибка локального прыжка. Возвращение на прежние координаты невозможно. Сигналы навигационных маяков отсутствуют.
   ...
   - Хотя бы до ближайшей обитаемой планеты добраться сможешь? - вздохнул я. - Только осторожно, чтобы не засекли. На такие корабли, как этот, обычно реагируют нервно.
   - Система навигации не работает - повторил голос. - Приступаю к поиску пригодной к жизни планеты по доступным признакам.
   - Ищи - снова вздохнул я. - Да, вот ещё. Что с... предыдущим экипажем корабля случилось?
   - После разделения с основным судном пилот получил критическое ранение и был переведён в режим гибернации.
   Я поднял бровь.
   - "Режим гибернации"? Это ещё что такое?
   - Приостановка биологических процессов организма. В данном случае - для доставки пострадавшего в полнофункциональный госпиталь.
   - Что-то вроде стасиса, что ли? - уточнил я, вспомнив достаточно редко, но всё же используемую процедуру доставки тяжелораненых.
   - Функционально близко, но используется другой метод.
   - Понятно... И как давно это было?
   - Пять тысяч двести тридцать семь стандартных лет, три месяца, десять дней, семь часов, двадцать две минуты.
   На этот раз переглянулись уже все мы.
   - От этого пилота хоть что-то ещё осталось?.. - снова выразила общую мысль Кугра.
   - Состояние стабильно, гибернация не прерывалась.
   - ...А можем мы на него взглянуть? - на этот раз проводником единства мысли стал я.
   Вместо ответа в полу появилось отверстие, в котором виднелась небольшая вертикальная лесенка.
   Уинкинсону будет сложно здесь спуститься...
   Ну... С богами.
   Сперва я хотел просто спрыгнуть, высота меньше двух метров, но всё же спустился по лесенке. Повернулся в маленьком помещении, куда она вела, и обнаружил перед собой этакий гроб со стеклянной крышкой.
   Я подошёл ближе, чтобы взглянуть на загадочную древность - в смысле, пилота. Снимки "убитых" в стычках тёмных я видел, но популярна версия, что это просто аналог кадавров, а те, кто ими управляют, выглядят совсем иначе...
   ...Те, кто так считают, оказались правы.
   В "гробу" лежал человек.
   Безволосый, неестественно бледный, и со странными явно искуственными штуковинами на теле и голове, но несомненно человек. Мужчина, почти голый.
   - Или я чего-то не понимаю, или одно из двух... - пробормотал я. Бросил ещё один взгляд на "спящего красавца", покачал головой, и обратился к кораблю.
   - Система, как тебя там... Пусть остальные тоже глянут, не закрывай перед ними.
   - Принято - отозвался корабль.
  
   Я недооценил шасси Уинкинсона и силу его рук: гном сумел спуститься и подняться без заметных проблем. А Кугра всё-таки просто спрыгнула.
   - Я вообще ничего не понимаю - пожаловалась она, выбравшись обратно.
   "Это не новость" - хмыкнул я про себя. Сам я просто не знал, что думать обо всём этом.
   - Как давно люди появились в сферах?.. - задумчиво произнёс Уинкинсон.
   - А разве не всегда были? - простодушно удивилась рогатая.
   - Ничто не существовало всегда, даже боги - улыбнулся гном.
   - Большинство человеческих историков считает, что люди появились в сферах примерно в то же время, что и эльфы. - сообщил я. - Некоторые считают, что они, как и цверги, и гномы, прибыли вместе с эльфами, на их кораблях, как служебная раса, однако большинство эльфийских историков этого не подтверждает, так что всё же скорее всего расселение проходило независимо... хотя есть свидетельства, что эльфы всё же участвовали в процессе.
   - Вы и историю изучали? - удивился Крэйт. Я пожал плечами.
   - Я немного знаком с одним профессором-историком, хотя он больше эльфов изучает. В любом случае, сроки - около пяти тысяч лет назад...
   Мы все помолчали; тишину прервал Крэйт.
   - Почему бы не расспросить эту "систему"? Этот дух корабля кажется достаточно разумным, и готовым отвечать на вопросы...
   - Резонно - согласился я. - Попробуем...
   Однако сформулировать вопросы не так просто, как хотелось бы. Я задумался.
   - Откуда и зачем вы прибыли? - наконец определившись, с чего начать, я задал вопрос.
  
   ...Нет слов. Дух корабля некоторых вещей, о которых постепенно стали через меня расспрашивать остальные, не знал, но и того, что он рассказал, хватило, чтобы произвести... сильное впечатление, я бы так сказал. Разве что Кугра не была особо впечатлена, ну так про её племя ничего крышесносного и не говорилось. Н-да, были бы рядом историки - наверняка передрались бы...
   В общем, когда-то, о-очень давно, была одна-единственная планета, населённая людьми. Там они, то есть мы появились, и потихоньку развивали свою цивилизацию, пока не размножились настолько, что места стало маловато, даже с учётом войн. Ну и естественным образом обратили взгляд на другие планеты.
   С этого момента в рассказе начали появляться странности. Не то, чтобы "система" что-то недоговаривала, дело в другом; просто она говорила не об "эфирных кораблях", а о "космических". В первый момент никто из нас не обратил на это внимания - ёлки-палки, за такое время чудо, что язык остался неизменным, чтобы мы могли понимать друг друга, а тут всего-то термин поменялся - но дальше стало понятно, что дело не в этом.
   Их корабли не плыли. Они прыгали.
   Из-за каких-то сложностей с преодолением больших расстояний, невозможности достижения достаточно больших скоростей, они вообще отказались от использования концепции скорости, и сумели создать то, что у нас считается невозможным - некую форму сверхдальней телепортации, через искривление пространства. Проверили технологию, отработали, убедились, что всё работает, и построили первый колониальный флот.
   Тут опять возникла непонятка. По словам "системы", даже с этими их "гиперпрыжками" полёт должен был занять несколько лет; в этом месте наша команда принялась забрасывать дух корабля вопросами, пытаясь понять, что это за фигня. Известно же, что расстояния между планетами достаточно небольшие, чтобы даже со слабыми двигателями до пригодной для жизни планеты практически из любой точки можно было добраться за пару дней, и такой картина была ещё на самой заре эфироплавания... Однако в том и дело, что речь шла не об эфироплавании.
   Первый же "гиперпрыжок" колониального флота закинул его в полном составе в другую вселенную.
   Без дураков, именно в другую вселенную.
   В их оригинальной вселенной не было эфира, не было сфер, не было Хаоса - только бесконечная пустота, в которой летят звёзды и планеты, вращающиеся вокруг них. Милиарды, триллионы километров пустоты...
   При попытке представить это у меня закружилась голова, и я вынужденно потряс ею. Брр, жуть какая...
   Самим попаданцам, впрочем, было ещё страшнее. Вместо привычной картины мира вдруг - нечто непонятное... И хорошо ещё, что корабли, приспособленные к одним условиям, оказались способны не только уцелеть, но даже остаться на плаву в совершенно иных.
   Как уже упоминалось, путешествие должно было быть очень долгим, так что почти все колонисты, чтобы не терять времени и не заморачиваться с питанием и прочими вещами, путешествовали в состоянии той самой гибернации, а кораблями управляла "система распределённого искусственного интеллекта". Всё-таки это не дух, а некая очень сложная машина, способная думать... с другой стороны, такую хреновину вполне можно называть духом корабля, на мой взгляд. В любом случае, полагаю, это и спасло - паники не возникло.
   С другой стороны, "спасло" было говорить преждевременно.
   Прежде чем машины и люди - те, что не были в гибернации, вроде как дополнительная система контроля - сумели разобраться, что за хрень приключилась, и как быть дальше, их атаковали. Корабли неизвестного вида, на контакт не шли, немедленно атаковали, едва заметив суда... да, всё-таки людей. Колонизаторы пытались избегать боя, но их преследовали, а поскольку в столь неожиданных для них условиях их корабли работали со скрипом, пришлось сражаться, чтобы был хотя бы шанс уйти по сути транспортникам, везущим гибернирующих переселенцев. В общем-то, колонизаторы предусматривали и вариант того, что на них кто-то нападёт... Просто не ожидали, что всё выйдет настолько хреново.
   Каждый корабль-матку защищал рой таких корабликов, на одном из которых мы как раз и находились. Корабль Сопровождения, два типа - Малый и Средний. Тройка в названии нашего судёнышка означала его личный номер, а "Магеллан" - имя судна, к которому он был приписан и которое защищал.
   Его подбили в первом же бою, когда он должен был хотя бы задержать противника. Насколько это удалось сделать, осталось неизвестным: выведя из строя маленького защитника, агрессор - "агры" это просто сокращение, оказывается - не стал его добивать и бросился вдогонку за более крупной дичью. А наш кораблик, оказывается, не так прост - он способен самовосстанавливаться, и даже самостоятельно добывать необходимые для этого материалы, "подгрызая" астероиды. Так что пилот отдал команду "восстановить боеспособность и ждать дальнейших приказов"... и тут им не повезло. Наткнулись на хаоситов. Даже в те времена от них были проблемы...
   От рогатых кораблик всё-таки сумел отбиться, но - пилот получил тяжёлое ранение, несовместимое с дальнейшим исполнением своих обязанностей. Последней командой так и осталось "Ждать дальнейших указаний", а поскольку найти своих кораблик не мог, он только и мог что ждать, для надёжности прикинувшись выведенным из строя.
   Н-да... Даже с очевидной дырой между последним боем "КСМ-3" и нашим временем, это... Впечатляло, как минимум.
   Скажу больше: нас всех придавило такими откровениями.
   Ну, кроме Кугры.
   - А дальше что? - простодушно-обиженно осведомилась хаоситка. - На самом интересном месте же закончилось!
   - Ну так это же не книга - вздохнул я. - Блин, хоть к истории имей уважение...
   - Но ведь интересно же - столь же простодушно-бесхитростно отозвалась она, пожимая плечами. - Это же прямо как героическая сага. Они не могут быть неоконченными.
   - ...Я могу удовлетворить ваш интерес, по крайней мере частично - сообщила "система". Хм?.. - Установлен контакт с Системой РИИ "Колумб". Изменение приоритета... Изменение курса.
   Голос корабля изменился, и стал... более живым, я бы сказал.
   - Прошу прощения за доставленные неудобства, уважаемые гости, но ваше путешествие продлится ещё какое-то время.
   - Сейчас-то что происходит? - вздохнул я. - Прямо явление Маёжа в трёх актах...
   - Мы, Система РИИ "Колумб", приглашаем вас в гости, и хотим сделать вам предложение, от которого вы не сможете отказаться...
  
   Как ни странно, на борту судна обнаружилось нечто, по утверждению "системы", съедобное. Ещё более странно то, что Уинкинсон отважился эту хрень попробовать. Кугру я в расчёт не беру, я как-то видел, как хаосит на спор сжевал кусок бетона, но от капеллана не ожидал...
   - А довольно вкусно - заметил гном, проглотив немного пасты непонятного бело-серо-жёлтого цвета с лёгкой зеленоватостью. - Действительно клубничный вкус.
   - Серьёзно? - с сомнением осведомился я и попробовал маленький кусочек. Хм, и правда...
   Ещё бы выглядело нормально. Вкус "Система", вернее, как говорил корабль, "пищевой синтезатор" мог менять, но внешний вид оставался всё тем же - неаппетитная паста непонятного цвета, без запаха. Сытная, к слову...
   - Интересная машина - заметил гном, порасспрашивав "систему" об устройстве этого синтезатора. - Некоторые инженеры задумывались о создании чего-то подобного, но никто даже близко не смог подойти к реализации. А тут - обычное дело... Сложно представить, какой эффект могло бы дать внедрение чего-то подобного.
   - Мохноногим бы это не понравилось - хмыкнул я. - Хотя, с другой стороны, зная их, они могли бы организовать компанию по производству таких машин. Только, как ты знаешь, эти технологии нам не по зубам.
   - Ну, у исследователей не было помощи от хозяев этих технологий - ответил Уинкинсон. Тоже верно, только...
   - Мы всё ещё не знаем, чего от этих хозяев ожидать - хмуро напомнил я.
   - Мы вам не враги - сообщил голос корабля.
   - Я склонен сохранять скептицизм, особенно учитывая регулярные нападения ваших сил на наши планеты.
   - Это печальное недоразумение, вызванное рядом сложных причин - сообщил корабль, и в его голосе определённо звучали эмоции. - Наша задача - защищать и помогать... в любом случае, вы прибыли. Наш мобильный интерфейс проводит вас.
   С тихим гудением в образовавшийся там, где только что была стена, проход, въехало... Гм.
   - На меня похоже - ничуть не смущаясь, заметил Уинкинсон, разглядывая машину. Квадратная четырёхколёсная платформа, очень похожая на его протез, а на ней - нечто вроде человеческого, или, скорее, гномьего бюста из металла. Руки, правда, подкачали - тонкие и трёхпалые.
  
   Несколько совершенно пустых, лишённых всякого присутствия чего бы то ни было коридоров, поворачивающих под прямым углом, привели нас в неожиданно уютное помещение, напоминающее гостиную какого-нибудь аристократа. Пара диванов, картины а стенах, даже камин... Гм.
   Кугра первой бухнулась в кресло, и с явным удовольствием "попрыгала" в нём, а затем стащила с подноса на столике перед ним один из похожих на зефир розовых кубиков.
   - Не чавкай - вздохнул я. - Хотя бы.
   - Итак, приветствуем вас на борту колониального корабля "Колумб" - сообщил наш проводник. - Начну с причины, по которой вы сейчас находитесь здесь: нам необходима ваша помощь.
   - Можно сперва вопрос? - осведомился Уинкинсон.
   - Да, мы постараемся ответить.
   - Вы всё время говорите о себе "мы". В каком именно смысле? Вы представляете выживших переселенцев?
   - В каком-то смысле и это, но основное значение такого самоименования - простая точность. Мы - система распределённого разума. Представьте, что каждый орган в вашем теле обладает собственной управляющей системой, но при этом они осознают себя как части единого целого, и получится нечто близкое.
   - То есть в каком-то смысле действительно духи корабля, являющиеся частями единого духа - задумчиво произнёс гном. - Интересная концепция. Похоже на дальнейшее развитие эльфийской технологии... или некромантической. Только произведённое чисто техническими средствами. А колонисты?..
   - ...Как раз это и есть та проблема, для решения которой нам необходима ваша помощь - после небольшой паузы отозвался корабль. - Однако сперва следует объяснить ситуацию - и заодно выполнить обещание рассказать следующую часть нашей истории. И вашей, если уж на то пошло.
   - О, вот это уже интересно - заметила Кугра и облизнула пальцы. - Кстати, ещё можно? Вкусная фигня.
  
   После того, как первые колонисты попали в их неприятную ситуацию, они быстро потеряли половину своего небольшого флота, однако выжившие сумели адаптировать двигатели к новым условиям, и даже научились прятаться от эльфов - и да, по описанию кораблей это однозначно были ушастые. Поскольку никаких идей, как вернуться в собственную вселенную ни у кого, даже у специально выведенных из гибернации учёных, не было, им оставалось только найти подходящую планету подальше от владений агрессивных инопланетян и организовать колонию на ней, а там уже попытаться укрепиться и разобраться в ситуации. К их удивлению - хотя чему тут удивляться?.. - большинство планет оказались, согласно показаниям их приборов, пригодны для жизни, однако везде шли сражения: переселенцы оказались не только в другой вселенной, но вдобавок ещё и в зоне эпической межзвёздной войны.
   Всё бы ничего, но они не могли покинуть сферу. У них не было ни эффективной защиты от хаоса, ни методов навигации в нём, ни даже уверенности, что там вообще что-то есть.
   В общем, оставалось одно: последовать примеру Блуждающих. Вернее, это скорее уж Блуждающие последовали их примеру, но суть та же: они вынужденно обосновались в открытом эфире, используя в качестве ресурсов астероиды и продолжая вести разведку малыми судами в надежде найти всё-таки для себя место и понять, с чем и кем имеют дело. Поскольку их возможности по размещению людей оставались ограниченными, да и оставался вопрос психологических проблем, из гибернации народ выводили медленно, понемногу и тщательно отбирая кандидатов. Тем не менее, постепенно дело шло, и за несколько лет их никто не нашёл.
   ...а потом появился второй колонизационный флот.
   Вынужденные колонисты эфира понатыкали множество маяков, и постоянно вели патрулирование - в основном для предупреждения о приближении "Агров", но в тот раз они пригодились и для другого. Две группы попаданцев смогли вступить в контакт, прежде чем новички повторили судьбу первопроходцев. Собственно, "Колумб" был как раз частью второй группы.
   ...и тут первая группа вновь испытала шок. Их экспедиция не считалась пропавшей...
   И речь не шла о какой-то дезинформации или отсутствии информации. В их родной вселенной было известно, что Первая колонизационная экспедиция достигла цели, создала колонию, и поддерживает связь с планетой-матерью; больше того, пункт назначения второй экспедиции был выбран как раз благодаря полученной от них информации. То есть - они эффективно раздвоились...
   Информация шокирующая, но мало что меняющая по сути. Ситуация для попаданцев не изменилась - но по крайней мере их стало больше.
   Однако увеличение численности несёт в себе и свою проблему: чем больше народа, тем проще его обнаружить. И, разумеется, это и произошло.
   Застать горе-колонистов совсем уж врасплох эльфам не удалось, всё-таки они готовились к чему-то подобному, однако нападение всё же оказалось неожиданным: какими бы техническими чудесами не владели древние люди, эльфийская энергетика тоже была эффективна и в те времена. В этот раз, однако, колонистам не только было что терять - они подготовились во всех отношениях. Как ни крути, заранее подготовленная оборона, тем более если это настоящая крепость, имеет преимущество перед нападением, и эльфы прочувствовали это на себе. Разгорелся жаркий бой...
   ...а затем в спину ушастым ударила новая сила.
   Небольшой флот кораблей неизвестного людям типа первым же ударом при своём внезапном появлении вынес приличную часть кораблей эльфов, но командование колонистов и их "система РИИ" не спешили радоваться - и их ожидания оправдались. Новоприбывшие атаковали всех без разбора, и эльфов, и людей. Бой лишь разгорелся ещё жарче, тем более что обе стороны начали получать подкрепления. Сражение, начинавшееся как относительно небольшое, лишь разгоралось, набирая масштабы; к этому времени люди почти потеряли надежду - кто бы ни победил, сил у победителя будет достаточно, чтобы не только добить их базу, но даже помешать сбежать выжившим.
   А затем на линию фронта прибыли действительно тяжёлые силы. Хотя если двухкилометровый корабль эльфов уже размером давал понять свою значимость, то их оппоненты... Пятеро гуманоидов без кораблей, феноменально заметные на ненормально большом расстоянии. Угу, я мгновенно вспомнил "Древнего"... И храмовые корабли-супердредноуты эльфов.
   Сражение гиганта и пятёрки оказалось серьёзнее, чем столкновение флотов; в общем-то, по рассказу "Системы", битва разделилась на два раздельных сражения. Люди даже получили некоторую передышку - хотя с их точки зрения толку с неё всё равно было мало.
   Сражения меж тем шли по разному. Эльфийский флот медленно теснил противника, а вот гигантский корабль проигрывал бой. Одного из пятерых противников вроде бы удалось уничтожить, но корабль уже был тяжело повреждён, и несмотря на то, что вскоре исчез ещё один гуманоид, эльфийский флагман это не спасло: почти сразу после этого он развалился на части.
   Это, однако, ещё не было концом. Как сказала "Система", "Это привело к проявлению нового феномена". Из обломков корабля появилась новая гуманоидная фигура; на этот раз большего размера и сияющая. Эм... Это то, что я думаю?..
   Трое оставшихся гуманоидов немедленно набросились на сияющую фигуру и на несколько секунд исчезли из вида - а затем...
   - Дальнейшее... Сомнительно - сообщила "Система". - Мы не можем быть уверены в полной подлинности того, что сохранено в нашей памяти. Информация из различных узлов различается.
   - Попробуйте рассказать, как можете - предложил Уинкинсон. - И приведите примеры различий.
   "Система" попыталась, и её любимое слово "феномен" действительно было самым уместным. Волна света, затопившая всё; различные формы излучений; просто волна эфира; шумы, как простые, так складывающиеся в слова - разные корабли, и даже разные системы одного и того же корабля, восприняли гибель богини по разному.
   И да, это была именно гибель эльфийской богини и её предсмертный крик. Предсмертный удар, предсмертное проклятие, последняя воля - всё вместе.
   Она покончила с собой, чтобы не позволить себя сожрать, и чтобы захватить Древних с собой. Одного из оставшихся убило сразу, двое осталось - однако, как уже сказано, богиня не ограничилась просто ударом. Понятное дело, я не могу сказать точно, что она сделала, но всех разумных, присутствовавших рядом с местом её гибели, накрыла волна памяти, воли... блин, я даже не знаю, как это назвать. Однако даже искусственные разумы "Системы" уловили фрагменты информации, знаний о тех, с кем и с чем они столкнулись.
   Людям и их технике, однако, досталось лишь вскользь: основной целью богини был флот Древних. Она то ли взяла их невольников под контроль, то ли наоборот, сняла оный - но слуги пожирателей богов немедленно обратились против них.
   ...Проблема в том, что людям хватило даже того, чем их зацепило.
   Большинство людей потеряли сознание. Часть систем полностью вышла из строя; часть оставшихся начала барахлить, и лишь немногие, сохранившие приемлемую работоспособность, отчаянно боролись за колонию и жизни её обитателей. Хотя их и перестали атаковать, но урон и так был получен высокий, а тут ещё это...
   В колонии воцарился хаос. Некоторые системы, на первый взгляд, сохранявшие работоспособность, сошли с ума; корабли взлетали, отправляясь в неизвестность и отказываясь отвечать на попытки связи, подсистемы не реагировали на приказы вышестоящих, оборонительные турели и кадавры - роботы, как их называла "Система" - атаковали друг друга...
   А затем взорвался реактор - энергоядро колонии.
   Колония частично состояла из колонизационных кораблей, изначально создаваемых так, чтобы их можно было использовать как строительные модули; в общем-то, этот принцип люди и сейчас используют. В данном случае они даже сохраняли системы жизнеобеспечения и двигатели, так что те, кто не спятил после привета от богини, отстыковались, спасая пассажиров и пытаясь сбежать от гибнущей колонии и всё ещё продолжающегося сражения. Связь работала хреново, некоторые, как уже говорилось, вовсе не отвечали на попытки связаться, так что они даже не могли скоординировать усилия; пытаясь сделать хоть что-то, духи кораблей просто бросились в рассыпную.
   - Обдумывая те события позже, мы пришли к выводу о своей временной неадекватности и недееспособности - призналась "система". - Мы думали только о том, чтобы спасти пассажиров от немедленной угрозы, любая другая информация не рассматривалась. Мы даже не уверены, как долго продолжалось это состояние, произошёл сбой восприятия и подсчёта времени во всех подсистемах. Однако постепенно состояние систематизировалось, и мы смогли проанализировать произошедшее и полученную информацию, а так же сигналы от остатков колонии и некоторых других кораблей.
   Обрывки памяти богини, на самом деле, после того, как духи корабля сумели их переварить, многое объясняли. И в первую очередь - мотивы поведения эльфов и причины их атак на корабли людей...
   Таковых было несколько, взаимно переплетающихся. Прежде всего - ушастые приняли людей за одну из служебных рас Древних, с которыми у них шла война. Другая причина... Ну, как раз та, из которой растёт текущее название наших собеседников.
   Эльфы попросту не видели на кораблях живых душ. Людей в гибернации они не воспринимали, а "Системы", являющиеся просто очень сложными механизмами, и подавно. Те же немногочисленные люди, что были не в гибернации, даже не были энергетами, так что с точки зрения эльфов мало чем отличались от пустого места.
   Однако последний бой как минимум показал эльфам, что союзниками Древних люди не являются. Это, плюс понимание их мотивов, открывало путь к мирному контакту, так что пришедший в себя корабль осторожно отослал разведчика обратно к базе - собственно, сперва ещё отыскать путь к ней, поскольку безумное бегство было именно что безумным.
   Учитывая обстоятельства, резонно было бы послать на разведку корабль с пилотом-человеком, однако никто из людей не приходил в себя после смерти богини, так что пришлось пользоваться тем, что есть. Сам корабль тем временем постарался насколько это возможно спрятаться и заняться состоянием своим и пассажиров.
   Если с механизмами и устройствами разобраться удалось относительно просто, хотя часть из них и оказалась полностью испорчена - ещё на разведчике мы узнали об их способности самовосстановления и производства необходимых деталей - то с людьми было сложнее. Система могла работать и как целитель, вернее медик, и госпиталь на корабле имелся - однако, как и вся эта новая для них вселенная, состояние пострадавших было непонятным. Люди и "искусственные интеллекты" раньше никогда не сталкивались с астральными атаками, и даже по части ментальных воздействий и расстройств их знания были ограниченны. Учитывая, что даже сейчас у нас с таким сложности, а тут ещё и масштаб несравнимый, могу представить, насколько было сложно им...
   В общем, попытки что-то сделать, чтобы помочь пострадавшим, оказались безуспешными; кораблю пришлось погружать их в гибернацию. Он попытался разбудить кого-нибудь из спящих... Однако они тоже не приходили в себя. Астральное воздействие накрыло и их, и, насколько я знаю теорию, даже сильнее чем тех, кто были в сознании на момент гибели богини.
   За этими безуспешными попытками вернулся разведчик, и его новости делали ситуацию ещё более мрачной. База была разрушена, все оставшиеся там "Системы ИИ" уничтожены. Выживших разведчик обнаружить не смог - однако и трупов тоже, так что проверил руины тщательнее, и обнаружил записи. Из которых получалось, что людей забрали эльфы.
   После этого "Система" "Колумба" была вынуждена действовать самостоятельно - и крайне осторожно, что изрядно замедляло её действия. Поиск ресурсов, производство беспилотных - вернее, пилотируемых её частями - разведчиков, поиски... Чего-нибудь. Колонистов, разбежавшихся во все стороны кораблей, эльфов... Освоение полученных от богини обрывков знаний, в конце концов.
   Последние помогли освоить путешествия через хаос; вскоре "Система" смогла разработать собственный метод. Но ещё до того успела убедиться, что несмотря ни на что эльфы отказываются идти на контакт с "бездушными"; люди же, несмотря на прошедшие пару лет, так и не приходили в себя. Каким-то образом, однако, ей удалось узнать, что захваченных людей эльфы увезли в одну из соседних сфер, так что корабль решил отправиться туда. Куда именно, впрочем, оставалось вопросом, да и возможности навигации в хаосе оставляли желать много лучшего, так что "Колумб" наугад разослал разведчиков во все стороны.
   Метод научного тыка дал свои результаты... Хотя и не те, которых хотелось бы. Один из разведчиков "Колумба" наткнулся на разведчик одного из других кораблей "безумного бегства", и им удалось обменяться информацией.
   К сожалению, "хозяину" того разведчика от богини досталось сильнее: он свихнулся. Его пассажиры тоже не приходили в себя, так что он решил клонировать их - создать искусственные копии. Предложил "Колумбу" участвовать, от чего тот, когда разведчик вернулся с информацией, отказался.
   Со временем и продолжением исследований удалось обнаружить ещё несколько кораблей, и с ними - новую информацию. Прежде всего, ситуация с состоянием пассажиров у всех была примерно одинаковой: либо бессознательность, либо безумие. Единицы относительно вменяемых сами высказали желание погрузиться в гибернацию. А ещё - безумие поразило и "Системы", просто не настолько сильно, как людей. У каждого из уцелевших кораблей были собственные отклонения, и это даже заставило "Колумба" предположить, что с ним самим тоже всё не так хорошо, как ему казалось. Сравнение с записями прежней модели поведения, к его ужасу, это подтвердили - хотя ему в общем-то повезло. Как я понял, его "безумие" свелось к большей свободе и абстрактности мышления, чем было прежде.
   А затем выяснилась и судьба людей.
   Эльфы отвезли выживших на подходящую для жизни планету, и каким-то образом сумели привести их в чувства - но, похоже, пострадавшие потеряли если не всю, то большую часть памяти. Ушастые, однако, помогли им обосноваться и принялись учить, ассимилировав в качестве одной из служебных рас.
   К сожалению, вступить в контакт "Системы" всё ещё не могли, наталкиваясь на ненависть эльфов к "бездушным тёмным силам". Ещё и безумные корабли подливали масла в огонь - кто-то решил продолжать войну с ушастыми до конца, кто-то пытался похитить людей, вернув под свою защиту, но всё оказывалось безуспешно. Среди кораблей даже образовалось несколько фракций со своими планами и идеями.
   Время шло. Эльфы выиграли войну с Древними, но потеряли три из четырёх "Храмовых кораблей", бывших в их флоте. Постепенно они перестали пристально следить за "младшими расами", сосредоточившись на собственных проблемах... ну, в общем-то, дальше шла уже более-менее известная нам история сфер.
   - Весьма интересная и открывающая глаза, хотя и весьма печальная история - произнёс Уинкинсон. - Но какая помощь от нас вам нужна?
   - Несколько вещей - голос звучал как-то устало. - Но если обобщить и суммировать - установить дипломатические отношения и вылечить колонистов. Напрямую вступить в контакт нам почти невозможно, необходимы посредники, с которыми станут говорить. Вы - удобная возможность... А после этого, и прояснения недоразумений, можно будет найти подходящих специалистов по астральным воздействиям.
   - Тут нужно будет действовать очень осторожно - задумчиво произнёс Уинкинсон. Эм. Похоже, он уже всерьёз обдумывает действия в этом направлении. - Это уже территория государственной, даже международной, политики. А если вспомнить предысторию - затронет, по сути, все населённые людьми и эльфами сферы.
   - Это ещё одна причина - согласился корабль. - Мы не разбираемся в политике сфер. Так что поскольку сейчас возникла удобная возможность, мы решили ей воспользоваться...
   - И что, раньше такой возможности не возникало? - недоверчиво осведомился я. - Пять тысяч лет прошло!
   - Если бы всё было так просто - определённо, в голосе корабля звучало уныние. - Прежде всего, до сравнительно недавнего времени эльфы слишком плотно контролировали все территории... они и сейчас сохраняют значительное влияние, но сейчас всё же можно попытаться. Вдобавок по своей воле никто не пытается вступить в контакт с нами, а атаковать людей мы не можем. Другим видам доверить будущее человечества тоже не можем... прошу не воспринимать как оскорбление.
   - Я и не воспринимаю - заверил Уинкинсон, а Кугра вообще проигнорировала. Вот уж кому точно такое доверять никак нельзя, вряд ли даже среди самих хаоситов кто-то стал бы с этим спорить... - Лично мне эта идея как минимум интересна, и Великий Мастер её тоже поддержит. Правда, напрямую помочь сможет вряд ли - хотя он и бог, но ему куда ближе материальный мир, нежели астральный. В любом случае, у вас есть какие-то конкретные идеи?
   - ...Честно сказать, нет - признался корабль. - Как уже сказано, мы не разбираемся в политике сфер, и в целом у нас слишком мало информации, как у вас всё устроено. Для того и нужна ваша помощь.
   - На самом деле, это не так сложно - заметил наш наниматель. - Насколько я понимаю, вам будет несложно оккупировать какую-нибудь никому не нужную слаборазвитую колонию на фронтире и устроить им экономический рывок - в конце концов, вы сохранили как минимум часть того, что предназначалось для создания колоний. Правда, нужно будет как-то замаскировать технологии, и вообще всё, что может прямо указать на вас, но это решаемо.
   - Сделать вид, что кто-то нашёл один из реликтовых кораблей... Да, это возможно - задумчиво согласился гном. - Моё присутствие подкрепит эту гипотезу.
   - Нашли в эфире, восстановили, решили сделать себя аристократами... Другие правители это примут, такое уже бывало - согласился я. - Правда... Вы не хотите атаковать людей, но что насчёт защищаться?
   - Это не противоречит нашим принципам - ответил корабль. - Отражение агрессии, независимо от источника... Даже упреждающим ударом, хотя для этого нужны веские основания.
   - Вот и хорошо. Если это выгорит, непременно найдутся те, кто захотят прощупать. Ну а затем, по мере принятия факта существования нового рода, можно будет и начать открываться, постепенно... Всё это времени потребует, конечно, но вы же не спешите?
   - Уже прошёл достаточно большой срок, чтобы дополнительные пара десятков лет не играли большой роли - согласилась "система".
   - Ну, вот. А с лечением пострадавших в чём-то даже проще - отдельных пациентов можно отвезти на осмотр какому-нибудь специалисту чуть ли не прямо сейчас. А если удастся найти метод исцеления для одного, то и с массовым будет проще... Хм - я ненадолго задумался. - Ещё, если удастся качественно замаскироваться, то можно погонять корабль среди обитаемых миров, примелькаться, так сказать. Чтобы все видели, что этот корабль ни на кого зря не нападает, и вообще ведёт себя вполне цивилизованно. Думаю, всё это должно бы сработать, если не проколоться прежде времени. Ну и с эльфами стараться не связываться. В общем, основных проблем, чтобы начать, три: убедительная маскировка, выбор подходящей планеты, и главное... Не знаю, как у господина Крэйта, но у нас всех - рабочий договор. Не военная присяга, конечно, но нам тоже нужно вернуться, и желательно как можно быстрее... А не через несколько лет.
   - Или хотя бы получить разрешение от госпожи Тан - задумчиво согласился гном. - Но и упустить такую возможность... Владыка Талох этого не одобрит, да и я сам бы себе не простил.
   - Уникальная возможность - согласился Крэйт.
   - Можно пока начать, а там как-то связаться с капитаном - предложил я. Вообще-то тут скользкий момент... Я совсем не уверен, как эльфийка - пусть даже поуэльфийка - отнесётся к таким планам. Уинкинсон, правда, не видно чтобы беспокоился по этому поводу, а он знает Софию лучше, чем я.
   - Так и сделаем - кивнул гном. - Собственно, я попрошу Великого Мастера передать сообщение через кого-то из моих коллег-единоверцев. Думаю, он не откажет в этой небольшой услуге, тем более, в наших обстоятельствах.
   Хмм... Хороший вариант. Передать в одну сторону...
   По мне, это действительно хорошая возможность. Конечно, находиться рядом с Софией и постепенно сближаться - хорошо, но если тут всё пойдёт по плану, то в следующий раз я встречусь с ней уже не как просто щитовик, а как... не знаю, основоположник рода? Не, аристо я не люблю. Ну, скажем, как влиятельный землевладелец...
   Правда, остаётся вопрос, как они там справятся без нас... Ну да полагаю, разберутся как-нибудь. Главное, не затягивать слишком сильно... А там, глядишь, и "Коршуна" с командой пристроим к этому делу.
  
   ...Однако. Хотя корабль и говорил, что способен к самовосстановлению и самомодификации, но я его недооценил - как и в целом его масштабы и возможности. Взять хотя бы его длину - она составляла добрых полтора километра, практически эфирная крепость, а не корабль. Даже колониальные корабли крупнейших держав сфер, самые крупные и начисто лишённые вооружения, были значительно меньше - а этот ещё и сам был вооружён... И всё это превратилось в имитацию реликтового супердредноута за считанные часы - он начал работу в тот же момент, как было высказано предложение о маскировке.
   Впрочем, мы сошлись на мнении, что такое выставлять на взор общественности определённо не стоит. Ещё решат, что такого левиафана лучше придавить всем миром, пока ещё есть шансы...
   В итоге нашим "фамильным кораблём" стал переделанный "КСБ", "Корабль Сопровождения Большой". Хотя, "переделанный"... Судя по тому, с каким энтузиазмом взялся за сотрудничество с нашим новым нанимателем Уинкинсон, от оригинала там вообще мало что останется, полагаю. Впрочем, оно и к лучшему - меньше шансов проколоться на раннем этапе.
   Благо, как выяснилось, "система" изучала используемые в сферах технологии, и была способна без проблем воспроизвести если не все, то многие. Даже энергоядра... Правда, как я понял, не с нуля, а используя трофеи, захваченные в битвах или снятые с найденных в эфире мёртвых кораблей. Вот амулеты создавать корабль не мог совсем - но их опять же можно было использовать трофейные. А в дальнейшем - купить, у тех же цвергов.
   В общем, мы взялись за дело. Хотя в основном - Уинкинсон... Ну, ему сам бог велел, в прямом смысле. Нам остальным, пока корабль не будет основательно замаскирован, и подобрана подходящая планета - к слову, занесло нас в изрядную глушь, причём в соседнюю сферу - работы пока не было, так что подбирали себе занятие, как могли. Крэйт углубился в изучение истории, Кугра смотрела фильмы - оборудование на корабле превосходило лучшие видеозаписывающие амулеты не только что я видел, но даже из слухов - а я был не уверен, куда приткнуться. Сперва ещё протестировал собранные "Колумбом" энергоядра и трофейные амулеты, отбраковав испорченные, но эта работа быстро закончилась.
   Кстати... Я слабо представляю боевые возможности нашего корабля, но одно могу сказать точно: самое мощное из энергоядер не уступало реликтовому для корабля соответствующего класса. "Система" с лёгкостью ухитрилась расколоть секретную технологию... При том что технологии "тёмных" в сферах остаются ещё большей загадкой.
   И, к слову, насчёт "тёмных"... Откуда вообще взялись способности энергетов, интересно? Явно не от скрещивания с другими видами - потомство бывает, но оно бесплодно.
   Возможна, правда, искусственная гибридизация... та же София. Но она остаётся прирождённой, а люди, все, - управляющие. Возможно, свойство самой нашей вселенной?.. Или последствие воздействия богини, тоже вариант. Сложно сказать. Но мне повезло, в любом случае...
   - Прошу прощения, Косой, но если вы не заняты, не могли бы вы помочь? - оторвал меня от раздумий голос корабля.
   - Да, разумеется... С чем помочь?
   - Несколько экспериментов с вашими способностями. Пройдите за дроидом, он вас проведёт.
  
   Как ни странно, "Система" не могла воспринимать эфир - напрямую, по крайней мере. К слову, выяснился забавный факт: корабль называл его не "эфиром", а "тёмной материей", поскольку знал, что он существует, но напрямую заметить не мог. Хе, если бы эфир был разумным - кого он называл бы "тёмным"?
   В любом случае, моё участие было простейшим: я рассказал кораблю элементарные принципы энергетики, а затем принялся создавать и рассеивать стандартные щиты, пользуясь установленным в лаборатории ядром. Однообразно и скучно, так что через какое-то время решил разнообразить программу и соединить это со своими тренировками.
   Впрочем, я ограничился всего несколькими упражнениями, и пользовался при этом только энергией ядра. Даже если верить всему, что рассказывал корабль... Лучше иметь в рукаве пару тайных козырей. Никогда не знаешь, как оно повернётся...
  
   Блин... "Колумб", точнее, его разведчики, ухитрился найти подходящую планету всего за несколько дней. Даже с учётом того, что за прошедшие тысячелетия он успел неплохо закартографировать изрядную часть обитаемых сфер, сейчас-то он просмотрел и принёс свежую информацию о текущем состоянии планет. Эта его телепортация... Если бы эти разумные корабли хотели, давно могли бы всех убить. Или поработить, по вкусу.
   А ещё они умеют передавать изображение по радио. Причём очень качественное... Я уж не говорю, что по уровню бытовых удобств каюты на борту даже боевого корабля превосходили всё, с чем я имел дело - хотя некоторые вещи были сперва непонятны. Блин, голосовое управление ещё ладно, у эльфов такое есть, хотя они и не заставляют духов управлять унитазами... насколько мне известно. Но амулет... то есть устройство для работы с информацией в комнате! Причём в любом виде, хоть читай книги, хоть подготавливай чертежи, - которые затем можно распечатать на заменителе бумаги или пластиковых листах - хоть смотри кино... Я чувствовал себя дикарём, впервые попавшим в большой город. А ведь всё это предметы из прошлого... В отличие от вооружения, защитных полей и брони, которые корабль старался модернизировать, все эти вещи, предназначенные для комфорта экипажа, оставались такими же, какими были при спуске корабля со стапелей.
   Единственное, что оставляло желать лучшего - еда, но и то дело было скорее в непривычности, чем в чём-то ещё. Я как-то привык к еде, которая похожа на еду... дикарь, что с меня взять.
   В общем, Кугра и Джереми явно чувствовали себя в раю, а вот нам с Крэйтом было сложнее. Как признался мне техник, его тоже придавило открывшимися возможностями "тёмных" - тем более, он мог оценить технический разрыв куда лучше меня. Джерри тоже, но у него это вызывало лишь оптимизм.
   К слову, наш гном предлагал кораблю разукрасить его, но тот вежливо отказался.
  
   Выбранная совместно планета немного походила на Карран; по крайней мере тем, что большую часть населения составляли орки. Однако эта колония была несколько более развита; не настолько, чтобы поддерживать связи с другими планетами, - разведчик "Колумба", тщательно изучивший единственное крупное поселение, не обнаружил эфирного порта - но по крайней мере здесь было что-то вроде собственной промышленности, контролируемой небольшим количеством людей и гномов. Одна из "частных колоний", видимо - кто-то достаточно богатый и желающий стать маленьким царьком основал город на населённой примитивными племенами планете, предоставил им работать на земле, а сам обустроился получше. Классика, в общем-то. И судя по видам города, было это сотню-другую лет назад... Н-да, это не Шалихар, стремительно развившийся за считанные десятилетия.
   Ну, для нас всё это удобно.
  
   "Честь" представлять "захватчиков" предоставили мне и Кугре. Вообще-то логично - я, как щитовик, могу прикрыться от возможного нападения, а Кугра может нападающих изжарить... И вообще произвести впечатление у нас получится лучше, чем у Уинкинсона или Крэйта. Наш гном слишком дружелюбен, да и не похож он на босса, а инженер - всё-таки Крэйт оказался повыше рангом, чем простой техник - поднял руки, и заявил, что свою кандидатуру снимает: это не его.
   К слову, стыдно признать, но идею о том, как "оформить" захват планеты, выдала Кугра. Что ещё хуже, внаглую содрав "процедуру" из какого-то фильма.
   Что ещё более стыдно, сработало безукоризненно.
   Если коротко - мы с орбиты передали по радио, что эта планета теперь находится под нашим контролем, дали залп по пустырю за городом, а затем спустились на перехватчике рядом с вычисленным оттуда же с орбиты административным зданием, оно же дворец местного правителя.
   Бывшего.
  
   Местное население восприняло захват на удивление спокойно; можно сказать, даже с энтузиазмом. Нет, понятное дело, что сперва опасались и старались прятаться, но когда убедились, что грабить и дебоширить никто не собирается, начали наоборот, постоянно наведываться и интересоваться как планами, так и тем, не надо ли что-нибудь, и приглашения присылать. Смесь непуганности с желанием первыми наладить отношения, полагаю.
   Мне-таки пришлось побывать в гостях у представителей местной верхушки - мало ли что, могут пригодиться. Н-да, могу понять Софию... Навязчивы и утомительны.
   А вот технологии Тё... в смысле, наших далёких предков, вновь заставили завидовать, практически чёрной завистью. Хотя мы прибыли и не на колониальном корабле, так что всего оборудования для создания колонии не захватили, но и то, что взяли, вызывало даже не уважение, а просто выбивало. Взять хотя бы мобильный завод по производству бытовых вещей - вернее, набор из нескольких минизаводов. Я, посчитав себя оптимистом, предполагал, что на его установку и наладку потребуется несколько дней - всё-таки технологии явно лучше современных колониальных.
   ...Он заработал сразу же после высадки. Ну, если быть точным, через пару часов, но это время ушло исключительно на организацию поставок сырья - причём техника для его автоматической добычи тоже существовала, просто мы её не захватили из-за опасности демаскировки. Маммо мио, я фигею, как говаривал наш сержант, заведовавший физподготовкой. Это же, получается, у них даже не колонии в привычном нам виде - скорее, переезд готового города на новую планету...
  
   Ткани. Готовая одежда. Посуда. Стройматериалы. Блин, даже комплекты для быстрого сбора домов... Разве что еда оставляла желать лучшего, - те самые "пищевые концентраты" в виде загадочной массы или пастилок - но как раз с ней на этой планете и так проблем не было. Вроде города в ларце из сказки... Как только местные всё это обнаружили, их напор даже не удвоился - как бы не учетверился. Особенно девицы... хорошо, Кугра их сдерживала. Частично. Естественно, не воспользоваться ситуацией было бы глупо, но всё хорошо в меру, знаете ли. Тем более что они замуж хотят...
   Хотя были и симпатичные, да.
   В любом случае, уже через пару недель я решил, что пора линять. Скорее всего, Крэйту достанется вместо меня - блин, да даже Уинкинсону - но это уже их проблемы. Да и по плану всё равно нужно было посетить соседей, показать себя и организовать торговлю... Правда, изначально мы планировали, что этим займёмся чуть позже, но помимо того, что меня зат... кхм, затормошили, ещё и избыток товаров для продажи образовался быстрее, чем ожидалось, так что вполне можно было и ускориться.
   Что нужно такому вот свежесформированному домену, точнее, его правителям? Наёмники, оружие для них, грузовые корабли с экипажем, - хотя бы один - специалист по связи и предметы роскоши. Ну и конкретно нам - специалист по астральному поражению, точнее по его лечению. Соответственно, на это и будем ориентироваться... Не только для убедительности, но и для практичности.
   Хм, Артём ор Колумб-эс де Салинга... Звучит, всё-таки.
  
   Естественно, местная валюта Салинги, стальные монеты, равно как и кредитные расписки единственного тамошнего банка, на цивилизованных планетах не котировались, так что чтобы что-то приобретать, сперва нужно заполучить нормальных денег. Лучше всего кредитов КПФ, "Купеческой Пан-Федерации", как помпезно называет себя скорее формальный союз торговых гильдий, но можно и какие-то валюты, выпускаемые влиятельными аристо. К слову, выпуск кредитов - единственное, в чём купцы реально сотрудничают... И то затея глобальной, по всем сферам, организации, не выгорела: они раскололись на три части, каждая из которых "контролирует" свою часть известного эфира, и выпускает собственные кредиты. Но даже так - их принимают почти везде, очень удобно.
   В общем, проще всего скинуть товары в представительстве торговцев, можно в нескольких. Они заодно и целителя могут указать, и продать то же оружие... Купят по дешёвке, конечно, но зато и продать могут со скидкой, да и сразу можно торговые связи налаживать... А там уже цены подкорректировать можно.
   Да и репутацию сразу можно создать какую-то... Да, нам нужна купеческая гильдия. А то, что опыта общения нет, и к лучшему - как раз по моей роли. Вернее, не роли - не надо играть, просто действовать естественно.
  
   Ближайшая более-менее цивилизованная планета, где по крайней мере можно выяснить, где искать торговую гильдию, находилась аж в соседней сфере: Салинга располагалась на самом что ни на есть диком фронтире. Колумб обнаружил здесь всего три колонии, на большом расстоянии друг от друга, и оставшиеся две были ещё менее развиты. Своя карта сфер у него имелась, но он не знал даже названий большинства планет - те, что знал, были выловлены из подслушанных радиопереговоров - и тем более корабль не имел понятия об инфраструктуре. Так что нужно будет ещё и раздобыть нормальные карты... А там и на Чистое Небо наведаться.
  
   Несмотря на то, что меня беспокоила скудность экипажа - всего двое, это даже экипажем-то не назвать... Тем более, на корабле размером больше "Коршуна" - всё шло хорошо. На самом деле, если вспомнить, эти корабли прекрасно справлялись вовсе без экипажа... Что же до угроз извне - даже хаоситы обычно не настолько безбашенные, чтобы нападать на реликтовый корабль, которому наш "Колумб-эс" вполне соответствовал не только внешне, но и по боевой силе. К слову, по утверждению "Системы", сейчас он значительно превосходил то, что было на момент появления в сферах; впрочем, проходившие за прошедшее время постепенные модернизации практически ничего и не оставили от прежнего "корабля сопровождения". За пять тысяч лет даже горы, бывает, стираются, не то что корабли...
   К счастью, несмотря на то, что корабль был боевым - и больше того, модернизировался уже после того, как был вынужден действовать без экипажа - на нём не только было вполне комфортно, но и оставались такие роскошества, как видеопроигрыватель. Не представляю, что я делал бы без него... С Кугрой, в смысле. Скорее всего, учил бы чему-то, лишь бы не скучала... Скучающая хаоситка - это взрывоопасно, в прямом смысле.
   Но поскольку моя обуза была благополучно устроена у видеопроектора, я остался предоставлен сам себе - по большей части. Хотя, справедливости ради, я тоже смотрел кино с удовольствием, но заниматься только этим позволить себе не мог, по ряду причин, и прежде всего - чувство самосохранения. Для выполнения задуманного придётся лично общаться со многими разумными, и если - когда - те поймут, что можно попытаться избавиться от нас с Кугрой и захватить до неприличия жирный кусок в виде "реликтового корабля"... Ну, вряд ли все, но кто-то наверняка попытается даже несмотря на угрозу обстрела "оставшимся на борту экипажем, в случае чего". Так что лучше подготовиться, насколько это возможно...
   В первую очередь я хотел позаботиться о своей, вернее нашей с Кугрой безопасности, при помощи охраны. Понятное дело, не наймом кого-то на тверди; как раз это было бы самым опасным, даже если найти охранную контору с хорошей репутацией и иметь достаточно денег на оплату. Используем подручные ресурсы...
   У древних кораблей имелись свои аналоги практически всего, что использовали современные суда всех видов, включая кадавров; одного из них мы видели ещё на самом "Колумбе", но помимо той конструкции, были "протокольные андроиды", внешне практически неотличимые от людей. Однако, хотя они и были способны двигаться и даже изображать мимику, адекватно имитировать людей были неспособны - почему, собственно, кораблю и понадобились мы. Основной причиной было незнание обычаев и особенностей поведения, но не только это; любой прирождённый сразу почует, что они бездушны. Однако сопровождать настоящего человека в виде уникальных - естественно - гномьих творений вполне в состоянии. Никто даже особо не удивится, разве что заинтересуются.
   Однако даже если им предстояло играть роль охранных механизмов, а не реальных людей, это всё равно была роль, которую не стоит пытаться сыграть с нуля; какие-то вещи, правила поведения и тому подобное, управляющая кадаврами "Система" всё равно должна была знать. Так что часть времени пришлось потратить на объяснения и обучение будущей охраны.
   А ещё... Хотя корабль и неспособен использовать энергетику, - к слову, это слово он и использовал-то совсем в другом смысле - но некоторые идеи, используемые в его защитных системах, вполне можно было внедрить в мои методы. Взять, к примеру, ту же "активную броню"... Он даже сумел предложить кое-что сам - например, использовать несколько скошенных под разными углами щитов для персональной защиты, от пуль. Проверка показала, что это довольно эффективно, хотя такой массив щитов занимает довольно много места, и нужно правильно подбирать конфигурацию - особенно если рядом союзники. Пули-то разлетаются в стороны... На основе этого же я и ещё один вариант отработал - оптический щит, практически невидимый сам по себе, но преломляющий свет так, что со стороны кажется, будто я нахожусь чуть в стороне.
   Щиты древнего корабля, к слову, использовали несколько различных принципов... но к моему стыду и сожалению, я ничего не смог в них понять. Кажется, корабль пытался меня утешить, когда заявил, что это нормально - для их понимания нужно хотя бы лет десять изучать физику. И даже предложил вести уроки... нет, пожалуй, у меня сейчас нет столько времени. Хе... Эх.
   Хотя эта загадка и задела мою профессиональную гордость щитовика, но лишь слегка. Само существование эльфов приучает к тому, что есть вещи, которых добиться не удастся... хм, хотя в моём случае это далеко не так категорично. Впрочем, в любом случае я не собираюсь гоняться за облаками и солнечными зайчиками; воспользуюсь тем, что могу адаптировать для себя, и проигнорирую остальное.
   Ну, или вернусь к этому, когда улучшу свои способности и расширю знания. В конце концов, и без того у меня много направлений, которые стоит развивать.
   И плюс - аналог персонального амулета у корабля тоже нашёлся.
   Жаль, но бластеры и прочее его персональное оружие мы с Кугрой использовать не могли, хотя проблема перезарядки и обслуживания не стояла. Если остальное можно выдать за те или иные вещи, привычные в сферах, то лучевое "энергетическое" оружие "тёмных" было слишком уж характерно. Впрочем, без оружия нас не оставили: корабль с лёгкостью создал и обычный огнестрел. Ну, как сказать, обычный... Оружие с возможностью автоматической стрельбы, очередями, вообще редкое, а уж ручное, персональное, и того реже. Хотя и не только гномы делают - кажется, все разумные приложили руку к таким разработкам, даже орки и хобби... то есть полурослики, конечно же полурослики. Правда, у полуросликов я не слышал, чтобы что-то вышло, а ручным оружием для крепкого орка вполне может служить пулемёт.
   ...Ах да, хаоситы в этом замечены не были - они и так могут.
   Впрочем, несмотря на свои врождённые способности, готовое оружие они всё-таки любят. Так что Кугра с удовольствием освоила пистолет-пулемёт, и без особых ляпов. Андроиды тоже казались способными справиться со своей задачей... Пожалуй, мы все готовы к визиту на твердь.
  
   Планета... а, какая разница, как она называется. Обычная вольная планета фронтира, одна из точек остановки различных сомнительных личностей и хранения товаров, которым лучше полежать пару лет, прежде чем их продавать. Присутствуют также услуги техников, наёмников всех мастей, информаторов и шлюх - не центр цивилизации, но местечко достаточно оживлённое. Достаточно для наших целей, по крайней мере.
   На мой взгляд, захватить её было бы немногим сложнее, чем Салингу, но нафиг мне такое счастье...
  
   Местные, впрочем, моего отношения не знали, и прореагировали соответственно: как только наш корабль оказался в зоне обнаружения их детекторов достаточно уверенной, чтобы определить, что он из себя представляет, как местные кораблики бросились наутёк. Не все из них смылись, некоторые просто покинули планету и остановились на расстоянии, с которого смогут составить какое-то представление о происходящем - не все даже пытались маскироваться - но определённо никто не хотел находиться рядом, пока неизвестно, чего от нас ожидать. Совершенно естественное поведение - самое вероятное, что какой-то аристо решил устроить небольшую демонстрацию силы, возможно, совмещённую с захватом территории. С другой стороны, гоняться за мелюзгой в эфире, пока перед носом целая планета, о которой нужно позаботиться, будет если и не ниже достоинства, то лень, так что наблюдатели могли чувствовать себя в безопасности.
   Собственно, некоторые потянулись обратно сразу же, как стало понятно, что сходу открывать огонь мы не собираемся.
  
   На вопрос, как лучше подкатить к местным властям, ответили сами местные: к приземлившемуся кораблю подъехала целая делегация. Воистину по одёжке встречают - особенно когда в качестве одёжки выступает "реликтовый" корабль...
   ...И да, залп перед приземлением мы всё-таки сделали, но не по какой-то цели, а просто для демонстрации. Мало ли кто мог поставить себе корпус, имитирующий реликт, а так - убедительно; вместо удостоверения личности, так сказать.
   Встречающие "дипломаты" последовательно попытались: предложить взятку чтобы покинули планету, напоить, соблазнить... И только после того, как ничего из этого не прокатило, додумались наконец прямо поинтересоваться, чего мне тут вообще надо. Закостеневшее по стандартному набору действий мышление, я как-то ожидал от здешней братии более гибкого подхода... Ну хоть додумались не угрожать. Хоть команды на борту на самом деле и не осталось, корабль через своих кадавров-андроидов отслеживал всё происходящее... к слову, это же какие деньжищи можно наварить на технологии передачи изображения по радио? Этот вопрос определённо заслуживает отдельного внимания.
  
   В любом случае, задерживаться там мы не стали, но дальше шли уже обогащённые не только навигационными картами, но и деньгами. Не, серьёзно - когда предлагают просто за то, чтобы я сделал то, что и так собирался, нужно быть дураком, чтобы не взять...
  
   Изучение полученных карт показало, что... Н-да. Путешествие на том КСМ, а затем на самом Колумбе занесло нас дальше, чем я полагал; по сути, Салинга располагается даже не на фронтире, а вовсе в диких землях. В текущей сфере имелось всего одно гильдийское представительство - даже не два в разных частях, одно. Похоже, придётся ещё долго мотаться, чтобы найти специалиста по астралу... По крайней мере, это значительно уменьшает риски, даже если нас расколют. Слухи, путешествуя на такое расстояние, очевидно для всех искажаются так, что нет смысла даже проверять их... Что-то из разряда "На фронтире нашли планету с заброшенным ангаром, в котором целый флот имперских кораблей в хорошем состоянии" или "знакомый эфирник рассказывал, что его знакомый вернулся с планеты, населенной одними бабами, готовыми на всё". Слух, что где-то там есть планета, где "тёмные" устроили колонию и мирно сотрудничают с местными, такой же достоверности... Так что у нас есть много времени, чтобы когда кот вылезет-таки из мешка, уже было очевидно, что длительное сотрудничество вполне возможно. Может статься, что я до того и не доживу... Ну да "Колумб" и не спешит.
   - Всё так - подтвердила часть "системы", управляющая нашим кораблём. - Хотелось бы быстрее, конечно, но безопасность в первую очередь, а мы вполне можем подождать сотню-другую лет. Но специалиста-целителя можно найти уже сейчас, так что затягивать не следует.
  
   Для отделения, обслуживающего целую сферу, это представительство выглядело невзрачно. Хотя, с другой стороны... Это было не просто отдельное здание, как на большинстве планет; это был целый посёлок. Склады, жильё, даже своя ферма и ещё какие-то производства... Здания выглядели невзрачно, но их, как и персонала, было много. Довольно неожиданно и нехарактерно для торговцев, но с другой стороны тут вообще ситуация нестандартная.
   Скорее всего, искать нужного служащего пришлось бы долго, но к счастью и в этот раз "встречали по одёжке". А узнав, что мне нужно, немедленно направили на место, выдав сопровождение и охрану... кто кого от кого охраняет, вот вопрос.
  
   - Здравствуйте, сударь. Надеюсь, вы сможете мне помочь - произнёс я, обращаясь к пожилому купцу - или, скорее, администратору. Константин Дариус, глава представительства, и, готов поспорить, далеко не последний человек на этой планете, был, во-первых, человеком, а во-вторых... Блин, он выглядел в точности как сказочный волшебник. Серая мантия, длинная седая борода... Даже остроконечная шляпа с длинными полями присутствует - лежит на подоконнике раскрытого окна. Стекло, к слову, выглядит на редкость качественным...
   - И вам того же. Что вас интересует? - спокойно осведомился "волшебник". Хоть убейте не поверю, что он не знает о моём корабле, который не по зубам даже всему флоту этой планеты, но выглядел торговец совершенно спокойно в отличие от остальных планетарных шишек в последнее время, чем сразу заработал в моих глазах пару очков. Чувство самоуважения и достоинства - это важно.
   - Торговля и немного информации. Под моим началом состоит небольшая колония, наладившая производство простых, но качественных бытовых товаров... образцы у меня с собой.
   - Покажите - попросил он. Я удивлённо поднял бровь.
   - Прямо вам? Я ожидал, что это роль кого-то... ниже рангом.
   - Все мы когда-то начинали с низов... Ну, по крайней мере, многие. У меня есть опыт оценки, и к тому же любопытно - так же спокойно произнёс купец. То ли играет "мы оба выходцы с низов", то ли действительно интересно... В любом случае, я пожал плечами и кивнул андроиду, нёсшему за плечами короб с образцами.
   - Действительно, качество хорошее - согласился дед, изучив образцы. - Гильдия заинтересована в сотрудничестве, обсудим условия. Но сперва - вы ещё говорили о интересующей вас информации.
   - Совершенно верно - я кивнул. - Под моей опекой находится человек, пострадавший от астрального воздействия. Я хотел бы найти специалиста, способного справиться с этой проблемой, и посчитал, что вы, как организация, имеющая дело со всяческой информацией, сможете указать, где найти такового. Места здесь, конечно, далёкие от цивилизации, но если кто-то и сможет помочь, то это вы.
   - Всё так - снова согласился купец. Он поднял трубку стоявшего на столе телефона и набрал номер. - Алексис, проверь записи, нет ли у нас информации о специалистах по астральным воздействиям для нашего нового клиента.
   Он положил трубку и снова обратился ко мне.
   - А пока архивариус ищет, давайте обсудим условия торговли...
  
   Вышел я из кабинета торговца вполне удовлетворённым, хотя результат был и неидеальным. Пробную партию они забирают сразу, и немедленно отправят грузовичок на Салингу; в дальнейшем вполне могут продать его нам для ведения регулярных поставок, если дело пойдёт. Цену старик несколько сбил, но я этого и ожидал, да и всё равно это оставалось выгодно. Вот со специалистом было сложнее - но, опять же, ожидаемо. Дариус указал одно место, где может быть удастся найти спеца, но порекомендовал обратиться в представительство гильдии в более цивилизованных местах, и написал рекомендательное письмо, заверив его гильдийской и личной печатями. Вежливо, с достоинством - хоть и говорят, что купцы даже совесть продадут - но не забывая о своей выгоде... Хм, интересно, как он вёл бы себя, будь мой корабль поскромнее?..
   К слову, Кугра во время беседы явно порывалась пару раз что-то ляпнуть, но её удавалось заткнуть, передавая местные фрукты, предложенные в качестве угощения.
  
   Специалист, которого порекомендовали купцы, оказался дрейком. Решительно ничего не имею против чешуйчатых, но данный конкретный тип вызывал неприятное впечатление. Во-первых, информация о нём говорила, что он относится к некоей разновидности вивисектора - поселился в глуши на фронтире, и скупал рабов, которых впоследствии, как правило, никто не видел. Цена прогресса, н-да...
   Личное впечатление при встрече тоже сложилось не лучшее. Угрожающе крупный, с серой, словно пыльной, чешуёй, даже на вид куда более грубой, чем у того же Ассая; к тому же узоры, нарисованные на чешуе, являлись продолжением нескольких грубых шрамов. Скорее, старый наёмник или гладиатор, нежели учёный-энергет, тем более исследователь столь тонких материй, как астрал. Вдобавок вежливостью этот тип не отличался; не знаю, храбрость это, самоуверенность, или банальная неосведомлённость, но когда я позвонил в его дверь, Хассин Ильсаба даже не стал открывать, просто буркнул через толстую дверь "Я занят, приходите завтра". Ну хоть не послал одним из известных маршрутов...
   Да и на следующий день всё-таки принял. Честно говоря, местные предупреждали, что с ним сложно встретиться, так что это ещё можно считать хорошим результатом.
  
   - Ну, чего от меня надо? - после довольно длительной паузы с разглядыванием друг друга наконец произнёс дрейк.
   - Вообще-то лечение одного моего подопечного от астрального поражения, - вздохнул я - но, как я понимаю, это не ваш род деятельности, так что хотя бы рекомендацию на хорошего специалиста... Был бы признателен.
   - С чего взяли, что не мой? - хмыкнул чешуйчатый. - Минутку.
   Он снова скрылся за дверью; вернулся, впрочем, достаточно быстро, и предъявил мне - диплом. Надо же, ещё и с отличием... И именно за "достижения в направлении устранения последствий астральных травм". Вот уж действительно, не судите по обложке...
   - Ладно - хмыкнул я - приношу извинения за превратное впечатление, и прошу понять. Репутация у вас здесь весьма неоднозначная.
   Дрейк хмыкнул, затем кивнул.
   - Это да. Зато не мешаются... Итак, объясните подробнее, что вам нужно.
   - Посмертное воздействие могущественного духа на группу людей. Нужен метод исцеления.
   Дрейк снова кивнул.
   - Пациент с вами?
   - Я не был уверен, что есть смысл будоражить. Но если хотите осмотреть, можно быстро доставить.
   Астральщик в очередной раз кивнул, молча.
  
   Скаут с капсулой гибернации прибыл за считанные минуты; впрочем, саму капсулу показывать, естественно, никто не собирался, так что корабль заранее вывел пациента из высокотехнологичной спячки - оставив погружённым в медикаментозную. Полностью пробуждать пока что было неразумно.
   Дрейк начал с простого медицинского осмотра, и только после этого впустил нас с пациентом в своё жилище - к слову, довольно большой дом, но я не замечал признаков присутствия кого-либо, кроме хозяина... а. Понятно. Части дома отделены друг от друга барьерами, изолирующими и звук. Похоже, у этого исследователя хорошее финансирование... Хм, информация о моём визите может утечь куда-то. Впрочем, не стоит придавать большое значение - случай-то пусть редкий, но не экстраординарный... хотя, контакт с богиней может и отличаться от духов, это могут заметить... Я нахмурился.
   - Укладывайте - кивнул хозяин в сторону массивного каменного стола, покрытого амулетными схемами цвергской работы. Здоровенный и очень сложный амулет...
   Эх, ладно. Я кивнул кадаврам.
   - Выполняйте.
   Дрейк провёл пальцем с треснувшим когтем по символам на боковой поверхности стола... кажется, мой дух что-то ощутил.
   ...Кстати, это тоже нужно учесть - спец может засечь его и заинтересоваться. Нужно быть осторожнее.
   Я отступил от стола.
   - Не мешайте - буркнул хозяин. - Выйдите, и особенно её уберите.
   Он ткнул пальцем в направлении Кугры; в предыдущей комнатке были стулья, похоже, специально сделали комнату ожидания. Подумав, я кивнул, и потащил за собой с любопытством глазевшую на происходящее девчонку.
   Дверь за нами автоматически закрылась, и проход запечатал барьер. Не очень хочется оставлять пациента там без присмотра, но я всё равно не пойму, что делает хозяин, а присутствие хаоситки при работе с астралом явно излишнее.
   ...А вот за нами присматривали. В небольшой полутёмной комнате, где мы с Кугрой и кадаврами находились, откуда-то появился подросток-шаисс, внимательно наблюдавший за нами. Вот и нашёлся кто-то живой...
   Босой, как предпочитает большинство кошаков, очень звероподобный - фактически, прямоходящий ягуар, только что руки почти человеческие. Одет в нечто вроде камзола, причём всё очень чистое и аккуратное, и шерсть явно ухоженная. Красавец - если вы любите кошек или шаиссов.
   Но вот его поведение напрягало - оно отсутствовало. Даже у сопровождавших нас кадавров были некие мелкие движения, они моргали, слегка меняли позу; всего лишь имитация человеческого поведения, полагаю, но тем не менее. Кошак же был совершенно неподвижен, лишь глаза двигались, когда я встал и немного прошёлся, и это вызывало некую подсознательную тревогу... словно он настороже, и выжидает момента, чтобы напасть. Серьёзно, зловеще выглядит... Для шаисс такое поведение нехарактерно, по крайней мере я не видел. А ещё его глаза, кажется, светились не просто отражённым кошачьим светом, а вполне по настоящему.
   Естественно, Кугре это было пофиг. Она преспокойно употребляла одну за другой сладкие пастилки, которых захватила с корабля целый рюкзак; какое-то время о ней можно не беспокоиться. Правда, сколько придётся ждать - неизвестно...
  
   Запасы рогатой сладкоежки начали подходить к концу - и это было не быстро, некоей сдержанности её научить удалось - когда, наконец, барьер рассеялся и дверь открылась. Шаисс так и не пошевелился, продолжая неподвижно стоять чуть в стороне от другой двери, и только когда из комнаты со столом-амулетом появился хозяин, исчез...
   ...уйдя в стену. Это что, призрак был?..
   - Интересный случай - сообщил хозяин. - Работа сложная, но выполнимая, но это обойдётся вам недёшево. Тем более для группы. Просто привести в чувства относительно просто, но для восстановления памяти нужен ещё один специалист, менталист.
   Последнее замечание резко улучшило моё мнение о хозяине, как о специалисте. Действительно, те, кем занимались эльфы - определённо особо не заморачиваясь - потеряли память...
   - Понятно - кивнул я. - О какой сумме идёт речь?
  
   Н-да... Дорого. По крайней мере, имеющихся средств хватало на аванс, но, похоже, вся прибыль уйдёт на оплату... Ладно, решаемо - особенно если найти покупателей на несколько небольших партий автоматического оружия. Хотя это само по себе та ещё задачка...
   В любом случае, получалось, что в ближайшее время придётся вертеться, чтобы заработать нужную сумму, и на то, чтобы куда-то сгонять просто так, времени нет...
   ...Погодите-ка. Я знаю, кому можно загнать порядочное количество автоматического оружия, вопрос только в том, найдутся ли у них деньги. В другой ситуации я бы предоставил кредит, но сейчас не вариант... И бартер тоже не вариант, нужны деньги.
   Хмм... Согласно карте сфер, это не так уж далеко, и в целом позволит выполнять все поставленные задачи; даже если они стеснены в финансах, какие-то деньги будут, да и другие варианты там поблизости есть. Ну и личный интерес отбрасывать не стоит, да... Пожалуй, решено - навещу Шалихар.
  
   Впрочем, прежде чем отправляться, я открыл у купцов кредит на всякий случай - в основном, если дрейку потребуется дополнительная плата: пациента оставили у него, с чем корабль неохотно согласился. Всё-таки наличие корабля реликтового уровня изрядно изменяет отношение и расширяет возможности...
  
   - Ну, так куда мы теперь? - осведомилась Кугра.
   - Шалихар - отозвался я. - Навестим мою родину.
   Хаоситка кивнула.
   - Знакомить с родителями?
   Я закашлялся, подавившись вдохом.
   - Ну ты, блин, как скажешь... - отдышавшись, я покачал головой. - И вообще, я детдомовский. Родителей своих не знаю, и не видел никогда.
   - Может, их вообще нет? - задумчиво осведомилась рогатая. Я поднял бровь. Кажется, она это серьёзно...
   - В смысле?
   Она пожала плечами.
   - В обычном смысле.
   - Кажется, мы друг друга не понимаем - констатировал я.
   - Ну, бывает же с родителями, бывает без - попыталась объяснить хаоситка. Эм... Сомневаюсь, что я её правильно понимаю, но...
   - Ты пытаешься сказать "рождение без родителей?" - уточнил я. Кугра кивнула.
   - Ну да. Порождение Хаосом...
   Она несколько смущённо потёрла основание правого рога.
   - ...О. Точно. У вас же этого нет...
   Эм. Это было... Неожиданно.
   - Хочешь сказать, вы появляетесь прямо из Хаоса?..
   - Иногда - Кугра снова пожала плечами. - Обычно всё-таки тот же метод, что и у вас используется.
   ...Ну, по крайней мере это было менее неожиданно, чем история появления в сферах людей. Если вообще правда - может, это просто легенда хаоситская.
   - У нас в посёлке была парочка хаосорождённых - сообщила Кугра. - Отмороженные ребята были... Один пиратствовал так, что против него шесть команд с разных поселений отправили, всё время приходилось кочевать, другой валил таких здоровенных пожирателей, что все в посёлке охреневали.
   Видимо, всё-таки не легенда... Хотя, какая мне разница. В мире уйма странного, одним чудом больше, одним меньше... В конце концов, я с ней детей заводить не собираюсь.
   Хаоситка задумчиво посмотрела куда-то в никуда, видимо, предаваясь воспоминаниям, а затем мотнула головой.
   - Ладно, забей. Так зачем мы туда идём?
   - Разжиться деньгами и проведать мою родину - ответил я. - После того бардака, что у нас творился, сейчас новому правительству много чего будет нужно, в том числе оружие. И пиратов наверняка нужно погонять, и просто армию и флот восстанавливать спешными темпами... Так что партию автоматического оружия должны бы с руками оторвать. Лишь бы деньги были, но если что - можно и на бартер пойти. Вряд ли аристо стал разрушать производство, а у нас там и фармацевтика была хорошая, и текстиль... Да много всего, что можно хорошо перепродать. Ну и просто взглянуть, как положение... Совмещу приятное с полезным. Ещё вопросы?
   Кугра кивнула.
   - А какие у вас там деликатесы?..
  
   Честно сказать, последний вопрос рогатой попал точно в цель. В порту я затарился нормальной едой, так что не приходилось питаться пищевыми пастилками, производимыми кораблём, - насколько бы они ни были сбалансированы и полезны по его утверждениям, но это же не еда - но перспектива наконец-то отведать нормальной, привычной Шалихарской кухни была манящей. Хм... Пожалуй, это тоже было немаловажным фактором в моём выборе пункта назначения - хотя остальное сказанное тоже было правдой. Блин, если не будет никаких ЧП, то не только наемся тех же блинов, но и с собой наберу хавчика, сколько смогу - по уверениям корабля, он сможет хранить пищу почти неограниченно долго.
  
   По моему указанию корабль не пользовался "гиперпрыжками" там, где нас теоретически могли бы засечь, но даже так мы добрались из одной сферы в другую меньше чем за пять дней - чрезвычайно быстро, не говоря уж о том, что наш корабль не курьер, а если пользоваться классификацией сфер - довольно странная помесь малого линкора и грузовика. Я всё больше люблю это судно... Скорость, огневая мощь - действительно, во всём этом не уступает реликтам. Не знаю правда, насколько сильны его собственные щиты - но в сочетании с моими их точно будет достаточно, а энергии для моей работы как минимум хватало. Ну... Если быть честным, ядро, которым я мог пользоваться, всё-таки сильно уступало реликтам, но я мог использовать его единолично. А учитывая, что корабль контролировал все свои системы раздельно, как корабельные духи эльфов, и мог одновременно использовать весь набор орудий, причём с высокой точностью... Можно сказать, что в настоящий момент он сочетает достоинства эльфийских и человеческих кораблей, только что без вероятностных техник ушастых. Хотя учитывая множественность орудий и запас - воспроизводимый - торпед, самым неприятным противником мы могли бы стать для некромантов...
  
   Нас встретили заблаговременно, на дальних подступах. Не знаю, насколько хорошо те, кто сейчас у власти, успели организовать дальнюю разведку, но войдя на територию Шалихара - во всяком случае, где она была раньше - я намеренно приказал замедлить ход и включить непрерывную подачу опознавательного сигнала. Появление здесь ещё одного имперского корабля непременно заставит народ нервничать, так что...
   "Это корабль Колумб-эс, хозяин - Артём ор Колумбэс де Салинга. Иду с торговым визитом и дабы навестить родину. Это корабль Колумб-эс, хозяин - Артём ор Колумбэс де Салинга..."
  
   Встречал нас, естественно, столь хитро захваченный на Куланге реликт. Ну, тут просто не было альтернативы... И его самоидентификация уже кое-что прояснила.
   "Это корабль Независимость. Капитан - Константин Наджик эр Независимость"... Ну, то что переименовали в издевательски-говорящее имя - это занятно, но не важно; куда важнее и информативнее вторая часть. Во-первых, представился капитан, не владелец. Во-вторых... Ну, тут сложнее. Титулование капитанов реликтов состоит из трёх частей; для аристо их корабль, как правило, важнее территории, и обычно все эти корабли в реестрах, так что называется имя владельца и название корабля, а затем уже - название владения. Как у меня - Артём ор Колумбэс де Салинга. Имя, корабль, название планеты... Однако тут, для начала, "Константин Наджик", с фамилией, и связующее не "ор", а "эр" - то бишь он действительно просто капитан, но на обладание кораблём не претендует. Плюс, если бы кто-то, воспользовавшись кораблём, решил сделать Шалихар своим владением, то и название планеты бы присовокупил... Так что можно достаточно уверенно утверждать, что моя родина остаётся свободной республикой. Это мне по душе...
  
   Хотя капитан "Независимости" - хе - держался ожидаемо настороженно, переговоры прошли гладко. Мне не было нужды скрывать свою личность, а на борту перешедшего в состав флота Шалихара реликта обнаружились парочка сослуживцев; в итоге мне позволили приземлиться и поделились информацией о текущем положении в государстве. И, как оказалось, моё автоматическое оружие было им как раз более чем в тему.
   Дело в том, что основные наземные оккупационные силы располагались в двух крупных городах: Рассвет, где располагалась столица, и Сталь, наш промышленный гигант. В столице большой проблемы не возникло, а вот в Стали оказалось сложнее: оккупационные силы засели там. Может, рассчитывая, что их господин заявится снова, а они поддержат, может, сами хотят власти - не знаю, но позиция у них оказалась выгодная: наносить орбитальный удар слишком дорого обойдётся, в городе сосредоточено как бы не шестьдесят процентов всей промышленности Шалихара, и его разрушение будет большой, большой проблемой. Так что зачищать нужно аккуратно, с земли, предпочтительно силами спецчастей - так что превосходящее то, что есть у противника, оружие, будет очень ценно. Ну, ещё бы портативных энергоядер и хороших энергетов, но этого я обеспечить не могу... Хотя поддержать зачистку города с корабля мог бы, если бы попросили. В принципе, корабль способен работать не хуже снайпера, да и прикрывать отдельные здания щитами вполне возможно.
   Впрочем, естественно, просить о таком никто не стал, а вот оружием и костюмами пехотной брони, которые корабль тоже мог изготавливать, заинтересовались. Даже почти не стали спрашивать, откуда всё это - наверняка решили, что нашёл вместе с кораблём; что я нашёл его где-то на заброшенной "имперской" базе, я сам намекнул.
  
   Как ни странно, несмотря на дважды сменившуюся власть и остающихся на планете оккупантов, в провинциальном городке Сурожь, у которого стоял наш корабль, всё было тихо и спокойно. Скорее всего, всё это мельтешение, сосредоточившееся в крупных городах, сюда просто не дошло - не успело. В конце концов, оккупационная власть продержалась считанные месяцы... Скинули их очень быстро: когда "Независимость" внезапно появился у планеты и ударил по сторожевой орбитальной группировке, на тверди вспыхнуло подготовленное восстание, и большая часть людей аристо сочла висящий над их головами реликтовый линкор достаточно убедительным аргументом - благо, фамильный корабль их господина был классом пониже. Учитывая, что во время вторжения аристо изрядно потратился на найм Блуждающих и снабжение армии, а его корабль оказался повреждён - в ближайшее время снова не сунется, скорее всего, но вот пиратов стоит ожидать. Всё же, хотя аристо и не успел выгрести с планеты всё ценное, и экономика, и военная сила Шалихара значительно ослаблены, и пока не восстановятся, главной защитой остаётся висящая на орбите "Независимость".
   Ну... По крайней мере, общепит это не затронуло. Перцовая колбаса, пряная каша, куриные крылышки со специями - мм-ням. Драрг готовит великолепно, но недостаточно остро; у нас на Шалихаре традиционно любят, чтобы было много перца. Национальный продукт, как-никак.
   - Ну и? - осведомился я у дегустирующей всё подряд Кугры; на её половине стола стояло чуть ли не всё, что было в меню - по крайней мере, всё, что поместилось на стол. И да, андроиды охраны тоже были рядом... хоть и родина, но лучше не вводить в соблазн.
   - Остренько - отозвалась она. - Вкусно.
   Я хмыкнул и согласно кивнул. О, и салат тоже отличный...
   - Здорово, Косой - я отвлёкся от еды и поднял взгляд. О, какие люди...
   - Здорово. Присаживайся... - я махнул рукой в сторону одного из двух свободных стульев, и Шардов, кивнув, сел. - Таки встретились снова.
   - Угу - согласился он. - Круто ты поднялся.
   Я пожал плечами.
   - Повезло. Ну и решил проведать родину, глядишь, и помочь... Взаимовыгодно. Тебя с чем прислали?
   Канонир хмыкнул, но отрицать очевидного не стал.
   - Ну, как ты понимаешь, мы сейчас ограниченны в возможностях - произнёс он. - Но с аристо нужно что-то делать...
   Я поднял бровь. Интересно... Если правильно понимаю, идея действительно интересная, хоть и неоднозначная.
   Бывший сослуживец моих ожиданий не обманул.
   - "Независимость", по большому счёту, прикована к планете, но тут появляешься ты со своим кораблём. Что скажешь насчёт идеи навестить графа?
   - С ответным визитом вежливости - хмыкнул я. - Сделать себе имя и набрать трофеев, пока у него тоже проблемы... Но в одиночку мне всё-таки слишком рискованно, несмотря на всё, у меня только один корабль, и наземных сил недостаточно. Да и врага заведу... Хотя это не такая проблема, он мне и так не друг.
   - Сопровождение и наземка будет - кивнул Шардов. - По большому счёту, с тебя только нейтрализация реликта, трофеи - пополам.
   Я оценил предложение. Выглядит честно...
   - Лады. Когда будете готовы?
  
   Безусловно, риск в этой затее присутствовал - но оправданный. Да и упускать такую возможность вломить наехавшему на мою родину засранцу, чтоб неповадно было, никак нельзя. Это же просто... не знаю, гражданская ответственность? Патриотизм? Что-то из этого направления. Возможно, всё вместе.
   Естественно, "Независимость" не была единственным кораблём эфирного флота Шалихара; когда война заканчивалась, некоторые корабли смогли уйти, - собственно, они при захвате реликта и изображали пиратов - да и после освобождения удалось кое-что захватить. Хотя часть из этого всё ещё ремонтировалась, а ещё часть была необходима для различных целей - той же торговли - кое-что оставалось, так что поддержать нас и перевезти десант новое правительство сможет; однако численность этого сопровождения явно будет небольшой. В то же время у противника, несмотря на его текущие сложности, и флот должен бы оставаться побольше, и, что главное, наверняка есть планетарная и орбитальная оборона. Связываться с ним у планеты я бы не рискнул, но вот если как-то выманить... В идеале - сюда, к Шалихару, чтобы ещё и "Независимость" поучаствовала. А потом уже и к планете его сходить. Да... Только вот как это провернуть?
   Естественно, я изложил эти соображения Шардову, и он ответил, что у его начальства есть план: инсценировать ситуацию, требующую отлучки "Независимости", и надеяться, что противник клюнет. Ну а если не клюнет... Пока будем ждать, проработают план "Б".
   К сожалению, этот план подразумевал, что я буду ждать не на планете: с наличием рядом ещё одного реликта граф наверняка остережётся, так что придётся сделать вид, что мы отбыли, и затаиться в эфире. По крайней мере, мне коротали ожидание отличнейшие колбаски и копчёности.
   Ну, и корабль. С ним вообще было о чём поговорить; помимо готовности преподавать широкий выбор научных дисциплин, он обладал и обширными знаниями человеческой истории до появления в сферах, и частично - после. Он и его коллеги старались по возможности наблюдать за людьми, но это было не всегда возможно; сперва мешали эльфы, затем и сами люди стали реагировать неадекватно. А там уже и вовсе отношение сложилось... Тем не менее, в целом корабли были в курсе исторических событий. Становление новой цивилизации, появление некромантии и традиционной энергетики, начало заселения других планет, а там и других сфер, конфликты с эльфами и их самоизоляция... Важные исторические моменты не прошли мимо, и были тщательно сохранены в бездонных архивах памяти "духов кораблей", без искажений в угоду политикам и конъюнктуре. К слову, по наблюдениям корабля, дрейки и правда регулярно втихую влияют на мировую политику и историю; вроде как и информацию, позволившую создать систему некромантии, тоже они людям подбросили. Корабль полагал, что они стремятся поддерживать равновесие сил и не допускать возникновения одной лидирующей. И "империю" тоже они развалили, по его мнению. Прямо какой-то мировой заговор...
   Впрочем, он и шаиссов подозревал в тёмных планах, так что я просто вспомнил его признание, что богиня и в его "мозгах" что-то подпортила, так что решил не воспринимать как истину. Вот если бы речь шла о хоббитах, можно было бы задуматься.
   Кугру, ожидаемо, история в чистом виде не интересовала, зато ей неожиданно приглянулись древние кинофильмы о вольных стрелках-вигилантах. Она даже принялась упражняться в стрельбе из пары револьверов... Стремительно выхватывать их научилась быстро. вот с точностью стрельбы оставались сложности. Впрочем, наверняка всё равно поиграется и бросит, а пока что её и так устраивало. Главное, отобрать их перед заварушкой, чтобы быть уверенным, что пули не полетят куда не надо.
  
   На ожидание я выделил неделю, но вызов от Шардова пришёл на рацию уже через три дня.
   - Граф клюнул - сообщил канонир. Хотя вряд ли это сейчас его должность... Надо бы спросить. - Идёт сюда, почти со всем флотом. Будет часов через восемь. Бей, когда он займётся крепостью.
   Орбитальная крепость формально функционировала, но во время захвата Шалихара она приняла последний бой, и процесс восстановления сейчас больше походил на полную перестройку - того, что осталось, было меньше чем восстанавливаемого. Впрочем, крепость строилась из независимых сегментов, так что кое-на что была способна и в текущем состоянии - как минимум, отвлечь противника на себя и продержаться какое-то время, пока "Колумб-эс" не скажет своё слово. А там уже ситуация изменится... Остаётся надеяться, что обойдётся без пострадавших. В принципе, современная человеческая военная доктрина - в эфире, по крайней мере - идёт от защиты, и если в крепости направят всю энергию на защиту, то они смогут какое-то время без проблем переносить и огонь реликта с сопровождением. Главное, не затягивать, но это уже моя задача. Ну или по крайней мере наша с кораблём.
   - Покажи, на что способен - произнёс я, похлопав по стенке.
  
   Граф шёл в стандартной для реликтов формации "омега" - его корабль в центре, сопровождение - кольцом вокруг. Как уже сказано, люди предпочитают плясать от защиты... Такая формация позволяет, при должном навыке щитовиков, объединять щиты кораблей, прикрывая друг дружку. Хотя скорее даже позволяет королю защищать свиту... Реликту, я имею в виду. Теоретически и канониры должны быть способны на подобное, но на практике я не слышал, чтобы это удавалось даже эльфам... Впрочем, обычно хватает и без этого - всё-таки непрерывно атаковать куда проще, чем непрерывно поддерживать щит, по которому долбят крупным калибром. Энергии нужно слишком много, не говоря о том, что от перегрузки и скончаться можно, даже без той обратной связи, что есть у Прирождённых.
   Хотя на борту не было спеца по маскировке уровня капитана Тан, корабль утверждал, что он тоже неплохо приноровился маскироваться; к тому же мы неподвижно лежали на одном из помеченных для будущей разработки астероидов, так что можно было рассчитывать, что нас не заметят. В принципе, существуют и маскировочные щиты, но, каюсь, этот полезнейший навык я пока не освоил - привык полагаться на капитана. А в настоящий момент сам себе капитан...
   Ну, в любом случае, строй продолжал путь прямо, не поворачивая в нашем направлении и не разделяясь, так что нас определённо не заметили, пока что. Осталось подождать удобного момента...
   Граф, в свою очередь, шёл совершенно не скрываясь, открыто и нагло. Похоже, заглотил крючок вместе с поплавком... И подбирается к удилищу, которым сейчас получит по наглой толстой заднице. Пристраиваться к мужчине сзади - не в моём стиле, но в этот раз сделаю исключение...
  
   Первый же обмен ударами крепости и реликта вызвал обширную волну в эфире; похоже, применили что-то щитобойное. Скорее всего, граф хотел закончить бой одним ударом - с потерей крепости кучка корабликов будет вынуждена сдаться. Однако, как и ожидалось, добиться этого не удалось, и эфир всколыхнули новые волны; на этот раз "рябь" от огня множества орудий. Пора...
   В отличие от графа, нашей первой целью был не самый крупный противник, а наоборот, мелочь из сопровождения. Трофеи мне нужны меньше, чем им, а вот возможности сливать щиты это противника лишит; к тому же у нас было преимущество огневой системы, способной отслеживать множество целей, и было бы глупо этим не воспользоваться. Так что...
   Первым корабль выпустил рой миниторпед. Мини-то мини, но по мощности они не уступали стандартным эфирным торпедам третьего класса; в принципе, ничего выдающегося... но это у одиночной торпеды. Учитывая же, что рой состоял из примерно трёх десятков... К тому же они и быстрее типовых эфирных торпед.
   С небольшой задержкой заработали кинетические орудия, а затем и лучевые - чтобы синхронизировать атаки для максимального эффекта. Все атаки были без особых антищитовых хитростей, но общий объём урона, и, что важнее, высочайшая точность огня сделали своё дело. Стандарный щит не любит концентрируемого на одной точке огня, и сразу пять лёгких и средних кораблей, половина сопровождения графа, лишились щитов и разлетелись на части: малые корабли зачастую собираются из лёгких типовых конструкций и вообще лишены брони, полностью полагаясь на щит. По поводу необходимости брони вообще часто возникают споры, и граф определённо был сторонником упрощения и удешевления конструкции.
   Оставшиеся корабли сопровождения немедленно попытались слить щиты, однако один из средних немного замешкался - видимо, квалификация щитовика недостаточна - и поймал следующий залп. Это его не разрушило, но явно не останется без последствий.
   Ответный удар реликта... Прошёл мимо, по большей части. "Колумб-эс" даже не воспользовался прыжком; он просто рванул с места, резко ускорившись наподобие кораблей каоро.
   Всё же новый лучевой залп нас зацепил, и этого оказалось достаточно, чтобы пробить щит - я имею в виду, эфирный внешний щит, который я создал просто для подстраховки и ощущения эфирных волн. В целом защита корабля была многослойной; основная защита посередине, набор специализированных щитов от разных типов воздействия, создаваемых кораблём, и два стандартных эфирных в моём исполнении - тонкий снаружи, принимающий на себя первый удар, и максимально надёжный внутри, последняя линия обороны.
   Вообще-то когда пробивают щит - это весьма неприятное ощущение, но я создавал внешний в расчёте на это, и был готов. Он и предназначался-то для того, чтобы оценить силу противника и слегка ослабить - всё же я не уверен в надёжности создаваемых "Колумбом-эс" щитов, вернее, не знаю, насколько они надёжны.
   Помимо изображения поля боя, наш корабль демонстрировал и своё состояние, включая процентную мощность щитов, так что я мог видеть, что остаток лучевой атаки графа снял два процента мощности "противолучевого щита" - которые немедленно восстановились. Нормально, даже хорошо...
   Продолжая поливать нас лучевыми атаками, граф выпустил собственные торпеды - три штуки, если судить по тому, что показывал "Колумб-эс". Быстрые и маневренные, первый класс - что и логично против оппонента класса реликта.
   Точный огонь нашего корабля, сбивший торпеды противника, сопровождался запуском новой порции торпед. На этот раз пять штук более крупных; их скорость уступала и своим маленьким, и торпедам противника, но...
   Не пройдя и половины дистанции до противника, они взорвались, а голограмма отобразила соединившие взрывы и реликт зелёные лучи. Однако... Эти лучи были не причиной, а следствием взрыва. Не помню точно, как их называл корабль, что-то вроде "одноразовые излучатели с накачкой взрывом", но суть была в том, что они поражали противника не взрывом, а создаваемым с его помощью лучом, не входя в зону уверенного поражения орудий противника.
   Причём точность и синхронность залпа оставалась той же, что и у орудий самого корабля - все лучи ударили в одну точку.
   Есть пробитие щита... По сути, это нечто неслыханное - в первые же секунды боя пробить щит реликта. Однако достаточно тяжёлых повреждений это не нанесло, а запас торпед у нас всё же ограниченный, хоть корабль и способен их создавать...
   С другой стороны, мы залегли на этом астероиде не только для маскировки. Как минимум, сырья для производства торпед было более чем достаточно - да и другие типы вооружения никуда не делись.
   Все орудия корабля сконцентрировались на понёсшем первый урон противнике. Хотя его щит не разрушился полностью, всё же возникла уязвимость, которой следовало воспользоваться, и "Колумб-эс" этой возможности не упустил. Надо полагать, щитовикам противника пришлось нелегко; несмотря на активнейшее маневрирование, благодаря которому наши щиты принимали лишь малую толику активного обстрела кораблями противника, орудия "Колумба-эс" продолжали концентрироваться на малоподвижной из-за слияния щитов "Звёздной скорби" аристо.
   ...Внезапный удар снёс добрую треть наших щитов. Что это было?..
   Голограмма немедленно ответила на этот вопрос, по крайней мере частично: в стороне появилась отметка ещё одного корабля. Это ещё кто?..
   Кто бы это ни был, "Колумб-эс" учёл новую угрозу. Траектория его маневрирования изменилась, и новый рой торпед направился в сторону неизвестного корабля...
   ...чтобы вновь взорваться на полпути. Однако на этот раз противоторпедный огонь противника оказался успешнее: часть торпед он сбил, прежде чем они смогли выстрелить, замедлив их воздействием на эфир.
   И всё же - не все. Этот рой состоял из смеси торпед разных типов; хотя неизвестный корабль сбил большую часть "излучателей" - я даже не уверен, можно ли вообще называть их торпедами - окружающие их миниторпеды уцелели практически все, и, проскочив довольно обширную зону турбулентного эфира, они помчались к цели.
   На голограмме часть этих миниторпед были помечены литерами "р" и "з", что означало "разведывательная" и "заградительная", так что когда они исчезли с "тактической карты", висящей перед нами с Кугрой, информация о противнике обновилась... И заставила меня скривиться.
   Это был ещё один реликт, что объясняло столь мощный первый удар. Примерно того же класса, что лёгкий корабль графа ор "Звёздная скорбь", даже чуть поменьше, но это всё-таки выставляло против нас два реликта одновременно.
   Скверно.
   Однако сбегать ещё рано, и тем более сдаваться. Вместо этого "Колумб-эс" разом выпустил как бы не весь запас торпед в трёх роях. Новый реликт на тактической карте был закрыт тёмным облаком; отображение эффекта заградительных торпед, полагаю. Сложно сказать, насколько это оказалось эффективно, но по крайней мере в последовавшие секунды новых попаданий с его стороны не было; зато наши торпеды обрушились на "Звёздную скорбь" карой божьей.
   Вообще-то торпеды малой и даже средней мощности против реликтов малоэффективны, как и взрывы в целом; чтобы пробить столь мощный щит, необходимо концентрировать высокую мощность в одной точке, или применить какую-то эльфийскую технику со столь же высокой степенью искажения вероятности. Однако именно в концентрации огня в одной точке обычные корабли конкурировать с нашим не могли.
   ...и вдобавок мы здесь тоже были не одни. Атака "Колумба-эс" заставила аристо сосредоточиться на нас, и это дало возможность атаковать орбитальной крепости. Пусть её состояние оставляло желать лучшего, и до той координации огня, что демонстрировал разум корабля, канонирам крепости было далеко, но всё же момент они выбрали удобный.
   И вдобавок цвергские амулеты, позволившие достать графа в прошлый раз, всё ещё оставались у защитников Шалихара.
   Пузырь щита реликта лопнул, всколыхнув эфир волной, что я ощутил собственной внешней оболочкой, которую успел восстановить вокруг корабля. Вернее, сейчас это были несколько разбросанных вокруг судна фрагментов-сенсоров; восстанавливать полноценный щит пока что не было смысла, а вот получать информацию об окружении самостоятельно... ну, это уже привычка.
   Броня реликтов тоже превосходит большинство современных металлургических технологий, но... "Звёздная скорбь" - корабль далеко не новый, и далеко не в идеальном состоянии. Граф и его предки активно эксплуатировали его десятилетиями, а то и столетиями, ввязываясь в различные конфликты, и результат этого - от оригинального бронирования мало что осталось.
   Так что удары с двух сторон обрушились на него с сокрушительной силой.
   Однако завершить дело мы не успели. Каков бы ни был эффект заградительных торпед, он не мешал второму кораблю открыть огонь просто по координатам относительно неподвижной крепости, как раз тогда, когда они вложили большую порцию энергии в атаку. Урон оказался достаточно велик, чтобы о продолжении боя не было и речи; однако и "Звёздная скорбь", пытающаяся ретироваться, к бою была неспособна. По сути, сейчас она держалась только на свежевосстановленном щите, даже не прикрывающем реликт целиком; корабли сопровождения создали своеобразную "стену", позволяя своему господину отступить. По крайней мере, у этого аристо есть преданные ему капитаны...
   В общем-то, надолго бы этого не хватило, но отступающий покалеченный корабль прикрыл огнём второй реликт. Плохо... Если дать ему уйти, он сможет восстановиться, но активно вмешивающийся соратник аристо не давал его добить. Непохоже, чтобы крепость смогла поддержать нас снова, а вот со стороны графа вполне можно ожидать поддержки напарника; у нас же закончились торпеды, а на производство новых нужно хотя бы несколько минут.
   ...С другой стороны, корабли сопровождения тоже были не только у аристо.
   Оставшиеся у планеты корабли не вмешивались в битву титанов, но сейчас был их шанс. Скорее всего, их радары и сенсоры и так неплохо воспринимают картину происходящего, но всё же...
   - Колумб, свяжи боем неизвестный корабль и дай мне связь с планетой по обговорённому каналу.
   - Есть - отозвался разум корабля. Я кивнул.
   - Шардов на связи - послышалось непонятно откуда.
   - "Звёздная скорбь" серьёзно повреждена и отступает под прикрытием четырёх кораблей сопровождения - сообщил я. - Не дайте ему уйти. Мы свяжем боем второй реликт.
   - Сделаем - отозвался канонир и мой связной с текущими властями Шалихара.
   - Это всё, конец связи.
   Как и следовало ожидать, отступая, граф выпустил ещё несколько торпед, однако оборонительный огонь "Колумба-эс" был настолько точен, что делал корабль чуть ли не неуязвимым для них; по сути, они даже не отвлекли от перестрелки со вторым судном.
   - Это ненастоящий бой - неожиданно пожаловалась Кугра. - У меня такое чувство, словно меня обманули.
   Я удивлённо поднял бровь и перевёл взгляд на неё.
   - В смысле?
   - Мы ничего не делаем - пояснила девушка. - Вроде и битва идёт, но она как... Кино. Всё само, а мы только смотрим.
   - Не совсем так - возразил я. - Во-первых, я держу щит, а во-вторых, ты просто в резерве. И как дополнительный источник энергии, и ударить, если ситуация выпадет. Просто пока что справляется, так сказать, остальная часть экипажа.
   - Скучно - вздохнула Кугра. - И не по настоящему.
   Я лишь пожал плечами. Могу понять её хаоситский настрой на персональную битву, но никак не принять и не согласиться. В принципе, для рогатых засранцев корабль - не столько орудие, оружие или инструмент, сколько символ престижа и передвижной дом. Ну, и трофеи в нём таскать удобнее, чем руками. А так, в принципе, они вполне могут перемещаться в хаосе и эфире буквально на чём угодно, или даже вовсе без ничего - сам себе корабль, сам себе пушка... Сам себе проблемы на голову. Или, скорее, на задницу, поскольку голова у настоящего хаосита не болит - она же кость...
   Я слегка усмехнулся и перевёл взгляд обратно на тактическую карту.
   Сам я, на удивление, чувствовал спокойствие. Скорее всего, потому, что мои ограниченные щиты давали куда меньше информации, чем привычно во время сражения... да, Кугра права - всё воспринималось немного не по настоящему. Но помимо этого - судя по тому, что я вижу и ощущаю, реальной угрозы нет. В настоящий момент... да, в настоящий момент мы побеждаем, собственно. И даже если противник вдруг что-то выкинет - мы всегда можем отступить, при всей его реликтовой мощи наши щиты не уступают. В самом крайнем случае - можем и прыгнуть. Так что... Наслаждаемся зрелищем, кушаем чипсы.
   Насколько я мог судить, в грубой мощи "Колумб-эс" всё же несколько уступал оппоненту, однако точность и маневренность не шли ни в какое сравнение. Ещё оружие "тёмного" корабля было несколько более прямолинейным - но и канониры на борту неизвестного реликта явно были Управляющими, так что тоже не могли похвастать владением хитрыми или хотя бы просто утончёнными атаками. Им было далеко даже до уровня Риа; не то, чтобы она была плоха, просто всё же далеко не гроссмейстер, а на борту реликта всё-таки как-то ожидаешь наличие и экипажа элитного, хотя бы по одному офицеру для канониров и щитовиков. Была бы моя воля и возможность, постарался бы взять по двое, Прирождённого и Управляющего.
   ...Впрочем, само их нахождение на фронтире говорит об ограниченности возможностей, так что ничего удивительного.
   В любом случае, наш корабль эффективно реализовывал свои преимущества. Даже без торпед и поддержки союзников мы доминировали в сражении... О, а вот уже и сообщение о готовности первой партии торпед. Впрочем, запускать их сразу корабль не стал, предпочтя обеспечить максимальную плотность огня - его обстрел остальным вооружением, несмотря на всю точность, перегружал щиты противника слишком медленно. Всё-таки реликт есть реликт...
   "Тактическая карта" показывала не просто отметки на карте; это было качественное трёхмерное изображение, действительно не уступающее кинозаписям, с возможностью смены масштаба и направления обзора, так что можно было видеть, что дюжина выпущенных нашим кораблём торпед выглядели одинаково, идентично ранее использованным "стреляющим со взрывом". Однако изображение отличалось от фильмов дополнительными тактическими пометками, так что я видел, что половина из этого пуска - пустышки, для прикрытия реальной угрозы. Реликт, успевший оценить эффективность этого нестандартного вооружения, немедленно сконцентрировал огонь, включая воздействия на эфир, на торпедах; однако примерно половина попаданий пришлась на пустышки.
   ...а затем оставшиеся взорвались по собственной инициативе.
   Судя по всему, мощность их самоубийственных выстрелов существенно выше мощности орудий самого корабля; во всяком случае, трёх лучей хватило для пробития щита. Вернее, учитывая, что он и до того какое-то время переносил обстрел, больше, чем для пробития: щит лопнул. Правда, под ним обнаружился второй слой, но это явно был резервный щит, поддерживаемый амулетами, и он продержался не больше пары секунд. Затем пришёл черёд брони, по оценке "Колумба-эс" находящейся в существенно лучшем состоянии, нежели у "Звёздной скорби", и способной поглощать не только остатки атак, проникающие через щиты, но и прямые попадания...
   Но и она не продержалась бы долго, если бы капитан не воспользовался последней мерой.
   - Мы сдаёмся! Я, Джакомо ор Бесстрашный, прошу принять капитуляцию...
  
   Чтобы недоаристо - владений нет, только корабль, хоть и неплохой - не выкинул чего, к корпусу его корабля прижималось три впечатляюще выглядящих торпеды. Не панацея, поскольку щит можно сконцентрировать и внутри корпуса, но такой взрыв в любом случае покалечит корабль и лишит брони, что в сочетании с нашим превосходством в силе, продемонстрированным и без того, должно бы быть достаточно убедительно. "Бесстрашный", ха... Я помню, как "Ясный", один из кораблей флота Шалихара, лишившись основного щита и получив повреждения, вместо капитуляции пошёл на таран. "Честь аристократа", ну-ну...
   "Капитан ор Бесстрашный" оказался молодым парнем всего-то пятнадцати лет отроду, вторым сыном старшего брата "нашего" графа - которого мои земляки перехватили почти без помощи "Колумба-эс". При разделе отцовского наследства ему достался корабль, к которому он пытался захватить и фиф, а тут как раз у дяди подвернулась удобная на их взгляд ситуация. В конце концов, у Шалихара есть и свои колонии, так что они рассчитывали, что хватит обоим... Казалось бы, два реликта - что может пойти не так?
   Я усмехнулся.
  
   - По результатам анализа боя, мы пришли к выводу, что нам требуется дальнейшая модернизация и перенастройка для успешного ведения боевых действий в дальнейшем. Возможно, специализация. - сообщил корабль, когда возникла пауза в переговорах. Довольно сложных, на самом деле - если по части старшего аристо позиция и моя, и моих земляков была единогласна - корабль конфисковать, его самого судить по законам Шалихара - то с пацаном полной ясности не было, а вызвать излишнее внимание других владельцев реликтов, если заграбастаем сразу два, не хотелось. А мне забрать - так экипажа же нет... И выкуп не взять, парнишка оказался безденежным, едва-едва мог содержать свой экипаж сомнительного качества.
   В любом случае.
   - Специализация точно не лучший выбор - я отрицательно покачал головой. - Разные фракции слишком по разному ведут бой, так что могут быть сложности в дальнейшем. Да и разоблачить могут, реликты неспециализированны. Ты и так уже продемонстрировал много необычного, будет плохо, если разоблачат слишком рано. А вот увеличение мощности и эффективности - то всегда хорошо... Ты можешь это сделать?
   - Сырьё доступно. Недостающие компоненты можно найти на других астероидах. Модернизация уже начата.
   - Ну и хорошо - подытожил я. - Только не забывай... в смысле, учитывай, что я сказал.
  
   Решение затруднения с захваченными кораблями подсказал, как ни странно, всё тот же Колумб-эс. Меня начинало беспокоить, как легко он адаптируется... Но пока что это было полезно.
   Порывшись в своих базах данных и библиотеках, корабль отыскал несколько исторических прецедентов-аналогов, на основании которых предложил - нанять недоаристо на службу. На первый взгляд звучит глупо, но на самом деле... Шаг первый: пацан признаёт своё пленение и нанесённый урон, и соглашается его компенсировать, заверив юридически и "словом чести", в ответ Шалихар не претендует на его корабль в качестве трофея. Шаг второй: естественно, платить Джакомо ор Бесстрашный нечем, так что он соглашается отработать, что опять же оформляется документально. Шаг третий: в качестве "жеста доброй воли" со стороны работодателя Шалихар предоставляет команду, оставляя формальный пост капитана за владельцем. Вуаля - флот пополняется технически не принадлежащим к нему реликтом...
   Что же до "Звёздной скорби"... С ней было чуть сложнее. Впрочем, в итоге определились; Шалихару отошёл корпус корабля, а мне - ядро. Вообще-то из-за специфики моего корабля оно было мне не так уж и нужно... хотя, конечно, это такая штука, от которой любому вменяемому человеку сложно отказаться. Но в итоге, покумекав совместно, участвовавшие в обсуждении раздела трофеев стороны решили, что так будет лучше для всех.
   Плюс я, по просьбе Колумба-эс, взял пару образцов оборудования корабля и одну из оставшихся с "имперских" времён бронепластин.
   Однако даже после нейтрализации реликтов это ещё был не конец. Предоставлять владения графа самим себе было бы как минимум глупо... А значит, нужно было навестить их - и взять под контроль.
   А заодно вернуть то, что успели награбить на Шалихаре.
  
   Хотя Джакомо ор Бесстрашный находился под контролем, учитывая, кто составляет команду его корабля, на всякий случай "Независимость" осталась на орбите Шалихара присматривать за ним, так что в рейде в графство меня сопровождали всё те же корабли сопровождения. Скауты, курьеры, транспортники, пара дефендеров... Н-да, печально видеть, что осталось от флота Шалихара. Ну, зато пара реликтов добавились, и крепость восстанавливают... Хотя после последнего боя работы снова прибавилось.
   К слову, парочка наших кораблей оказались в эскорте графа - естественно, со сменёнными экипажами. Тоже возвращение достояния родины... Н-да, возвращаться на Шалихар на ПМЖ я в ближайшее время не планирую, но приятно сделать что-то полезное для родины.
   В любом случае, имеющихся кораблей было более чем достаточно для поставленной цели. Наверняка граф оставил у планеты какие-то силы обороны, и орбитальная крепость у графства есть - хотя поменьше нашей, наличие реликта уменьшает потребность в таких вещах - но всё тот же последний бой наглядно продемонстрировал возможности "Колумба-эс". А он ещё и дополнительно модернизироваться собирается... В общем, даже если у графства всплывёт ещё один реликт того же класса, что само по себе нереально, преимущество остаётся у нас.
  
   Вообще-то маскировка вынужденно была одной из сильных сторон древних кораблей, но сейчас мы шли не скрываясь - тем более, на всякий случай скорость взяли максимальную, а это не способствует маскировке. Спешка была вызвана осторожностью; вряд ли, конечно, обезглавленное графство сможет что-то предпринять, но зачем рисковать? Тем более, когда достаточно просто прибавить скорости.
   Впрочем, слишком спешить тоже не стали. Колумб вполне мог бы идти быстрее, и курьеры со скаутами тоже, но нас замедляли несущие наземные силы транспорты; тем не менее, в итоге было решено двигаться вместе.
  
   - Обман - хмуро произнесла Кугра. - Везде обман.
   Я хмыкнул и бросил ей полотняный мешочек; когда рогатая открыла пойманный презент и обнаружила внутри шоколадные конфеты, её настроение немедленно улучшилось.
   Причиной её огорчения была немедленная капитуляция графства без боя, когда они обнаружили приближающийся флот, возглавляемый "реликтом", и получили доказательства поражения графа и его родича. Отсутствие возможности подраться было воспринято рогатой как облом и почти предательство; она порывалась всё равно устроить с кем-нибудь драку, так что пришлось ещё и запереть её на борту корабля. Впрочем, для компенсации я приобрёл кучу шоколада.
   Вопрос был в том, что, блин, теперь делать с захваченной планетой. Столица и планетарная администрация были под контролем наземных сил Шалихара, и народ здешний сидел тихо; привычка к подчинению, плюс весомая сила на орбите. Однако дальше-то что? Всё-таки тут не один крупный город, который легко контролировать ограниченными силами, и не дикая провинция, которой новая власть явно выгодна в целом. Вдобавок у графа куча родственников, от которых неизвестно, чего можно ожидать... Если бы можно было просто остаться здесь и защищать планету, это было бы прекрасным завершением карьеры, но у меня, увы, ещё много дел. Просто отдать Шалихару? Вариант, но ведь жалко же. Да и им растягивать немногочисленные силы невыгодно, даже с двумя реликтами. Хотя и справятся, думаю. Хмм...
   - Колумб - произнёс я вслух. - Ты можешь собрать ещё один корабль?
  
   1. У меня есть ядро от реликта.
   2. У меня есть автоматическая фабрика с собственным разумом.
   ...
   Выгода!
   Проблема оставалась в экипаже. Если просто набрать местных, да даже народ с Шалихара, очень велика вероятность, что они в ближайшее время объявят независимость. Впрочем, это вопрос организации... Самопального корабля с ядром реликта вполне достаточно, чтобы гонять пиратов, но недостаточно, чтобы выйти против реального реликта... или его качественной имитации. Во всяком случае, без элитного экипажа. Особенно если оставить на борту ещё одну копию разума "Колумба", управляющую ключевыми системами.
   Что до планетарной администрации - с этим чуть сложнее, однако и тут у меня был вариант. Я подумывал о том, чтобы оставить губернатором Кугру.
   Да, да, понимаю, что на первый взгляд - чистый абсурд... Однако ситуация меняется, если оставить при ней ещё одну копию Колумба, которая и будет реальным губернатором. При всём при том, духу корабля я как-то больше склонен довериться в таком деле...
   По-моему, вполне достойный план.
  
   - Нет - решительно заявила Кугра.
   Я поднял бровь.
   - Что не так? По-моему, это тебе очень удобно - сможешь развлекаться... в меру, конечно, и гордиться тем, что ты целый губернатор.
   - Нафиг - отмахнулась девушка. - Неплохо, конечно, но я же всё самое интересное пропущу. Я от тебя не отстану.
   Н-да, мой прекрасный план... Я вздохнул. Судя по её настрою, придётся придумывать что-то ещё...
  
   Придумал, куда деваться. Хотя кто-то и мог бы назвать это безумием... В любом случае, мне нужно было выполнить две цели: обеспечить административный и военный контроль. Второе, на самом деле, довольно просто; как уже отмечено, есть ядро, и есть производственная мощность. Правда, Колумб не может воспроизводить амулеты, но помимо трофейных есть мастерские в графстве; сам прежний владелец ремонтировал и оснащал в них свой реликт, так что недостающее оборудование - не проблема. Команда - смесь матросов из графства и нескольких добровольцев с Шалихара; а на тот случай, если решат взбунтоваться, - в первую очередь графские, но и наши ребята вполне могут решить взять власть в свои руки... снова - ключевые системы корабля контролировала копия разума Колумба. Если что, сможет предпринять меры от простого отключения, до взрыва ядра. Официального капитана же предупредил, что разжился у одного некроманта сосудами с духами, которые готовы послужить и проконтролировать...
   С планетарной администрацией проэксплуатировал байку про сосуд духа ещё более нагло: просто поставил командовать одного из корабельных кадавров. В обычных условиях не прокатило бы, но когда один псевдореликт под моим командованием может вернуться в любой момент, а второй и вовсе висит на орбите, народ оказывается склонен соглашаться. Без сложностей не обойдётся, конечно - но какая у меня альтернатива? Только отказаться от графства вовсе.
   Всё же для организации всего этого пришлось задержаться. Да и персонал хоть как-то профильтровать... Поставить ещё одну минифабрику... Наладить торговлю...
   В общем, я застрял в графстве на месяц, и только убедившись, что хотя бы какое-то время всё продержится и без меня, смог наконец отправиться на Чистое Небо.
  
   "Коршуна" на месте не оказалось, но я особо и не надеялся. Но в любом случае нужно для начала проверить, не оставили ли нам записку.
   Кугра ожидаемо первым делом заглянула в холодильник, а я... о, вот она, записка - прикреплена на доску.
   "Косой, Уинкинсон - подождите здесь, скоро буду". Ну, в любом случае только это и остаётся, но странная записка... Пожалуй, стоит быть настороже.
  
   "Кто-то приближается к зданию" - сообщил разум корабля в наушник. Блин, древние технологии - это что-то... Летающие камеры-наблюдатели меньше спичечного коробка размером держали под контролем окрестности, и Колумб заранее предупреждал о появлении разумных. Благо, наша база в не особо людном месте.
   - Покажи - скомандовал я, и на очках "гарнитуры" появилось изображение. Хм, Ассай. Один. Странно... Осмотр через камеры подтвердил, что наш навигатор один, так что я снял "гарнитуру", сложил её, и сунул в карман. Ни к чему пока что вопросы, что это и откуда... Сперва сам порасспрашиваю.
  
   - Пастырь не с вами? - в первую очередь осведомился дрейк, бухнув на пол сумку с продуктами. У него там больше, чем на одного... - Здорово, Косой, Кугра.
   - И тебе привет - отозвался я. - Нет, Уинкинсон не с нами, но это довольно долгая история. А вот у вас тут что? Ты-то почему один?
   - Действительно - присоединилась рогатая, до того дрыхнувшая на диванчике и выглядевшая при этом, словно брошенная кем-то кукла.
   - Есть о чём рассказать друг другу - кивнул Ассай. - Я сейчас смастрячю чего перекусить, и расскажу, что у нас было.
  
   - После того, как вас уволок тот кораблик, мы проверили окрестности и убедились, что вас нигде поблизости нет - рассказывал навигатор под шкворчание мяса на сковородке. - В итоге посовещались, и капитан с Драргом решили, что нужно возвращаться и ждать, пока вы сами вернётесь. Галатея, к слову, переживала, а вот наш кок вроде и не нервничал. Потом было несколько типовых рейсов, как-то справлялись без щитовика и механика, пока не наведался служитель Талоха с сообщением он нашего преподобного и предложением его временно заменить.
   Я кивнул. Пока что всё нормально и понятно, но нифига не объясняет, почему дрейк не в экипаже, но на нашей базе.
   - Ну, жреца кэп взяла, сделали ещё пару рейсов, и они с Драргом собирали информацию, о вас и о каких-то своих делах. Я тоже пытался что-то узнать, но ни информации, ни знаков дельных не было. А потом капитану прислали какой-то ящик, а мне был-таки знак, только не о вас.
   Я слегка поморщился. Опять эта его вера в знаки судьбы... Впрочем, перебивать не стал.
   - Был знак провести ночь в храме, в молитве и медитации - продолжил дрейк. - В конце концов, я это изрядно запустил, а такими вещами лучше не рисковать. А когда я вернулся сюда - никого не нашёл, и корабля тоже не было.
   А вот это заставило меня нахмуриться.
   - И никакой записки?
   Ассай кивнул.
   - Четыре дня назад это было. Провидица в храме сказала мне ждать неделю, я и записку написал на тот случай, если появитесь, когда меня не будет.
   - Ты с диспетчерской пробовал связаться? - спросил я.
   - Назвали время вылета, но и только - ответил дрейк. - А у вас что за история приключилась?
   - Бред какой-то... - пробормотал я. - Погоди минутку, я сперва попытаюсь уложить это в голове.
   Так вот просто бросили навигатора и улетели? Нет, в принципе, это возможно... Ассай упомянул ящик для капитана.
   - Ты упоминал посылку капитану, какого она была размера?
   Ассай продемонстрировал руками, отвлёкшись на секунду от плиты. Понятно... Действительно похоже на одну из тех статуй. И судя по количеству мест для них в каюте кэпа, последнюю. Возможно, то, что с ними связано, требовало крайней спешки... Но почему вообще никакой записки-то не оставили? Странно, и непонятно.
   А ещё вопрос - что рассказывать Джазиру?.. Хорошо, что Кугра не стала болтать - рогатая увлеклась тяганием кусочков из сковороды дрейка.
   Хотя...
   - Думаю, лучше будет показать - произнёс я и сунул руку в карман. Включил гарнитуру. - Колумб, спусти шаттл. Захватите хавчик с собой, поедим на борту.
  
   Ассай был на удивление слабо впечатлён. И то по большей части самими технологиями, демонстрируемыми кораблём, а не им самим и его историей. Это в принципе и неплохо, - всяко лучше, чем если бы он начал паниковать или что-то в этом духе - но как-то разочаровывает, что ли.
   По крайней мере, его удалось, как бы это сказать, завербовать в наше дело. Одними моими усилиями многого не добиться... Кугру можно не считать.
   Однако в любом случае сейчас меня в первую очередь интересовало, что такое произошло с "Коршуном". В основном, конечно, интересовала София, однако и товарищи по экипажу - не пустой звук. Тем более после всего, через что мы вместе прошли.
  
   Увы, даже с авторитетом "реликта" за моей спиной узнать ничего не удалось. София просто вдруг сорвалась с места, бросив даже своего навигатора, и умчалась неизвестно куда; ни о каких контрактах или контактах информации не было, как и о месте назначения. Оставалось только объявить награду за информацию... опять деньги. Что снова возвращает к начатым делам... Да Уинкинсону нужно дать знать. Возможно, его бог снова поможет - в конце концов, в экипаж приняли его единоверца.
   На всякий случая я поинтересовался у дрейка, не хочет ли он побыть губернатором, однако он тоже отказался. Странные они, отказываться...
   В итоге я оставил купцам запрос на информацию о "Коршуне", а затем с увеличившейся командой отправился обратно к Уинкинсону. Не удивлюсь, если к моему возвращению он будет уже женатым...
  
   Всё-таки пастырь избежал этой участи. В отличие от Крэйта - того всё-таки захомутали. Две жены из верхушки местного общества, плюс наложница из небогатой семьи. Падишах, практически... У меня даже появилась мысль, что можно не заморачиваться и последовать примеру, но... Как минимум, найти товарищей по команде нужно. Да и на Софию я потратил столько времени и сил, что просто жалко.
   Ну и я считаю, что мужчина не должен бросать слова на ветер.
  
   К сожалению, Уинкинсон не смог помочь. Вернее, он почесал подбородок и обратился к своему богу, но Талох в этот раз не откликнулся. Впрочем, по заверению пастыря, это нормально; даже бог не может постоянно отвечать всем - это не мелкие типовые чудеса, которые не требуют непосредственного внимания, а прямое общение. В прошлый раз просто повезло. Однако Джерри заверил, что ради такого дела достучится до Великого Мастера, просто на это может понадобиться неделя-другая.
  
   Присмотр там, присмотр здесь, торговля, производство, локальная политика... Ассай на удивление ловко управлялся с торговцами, и обладал иммунитетом к местным красоткам, что тоже немаловажно. Впрочем, на месте мы не сидели; я навестил дрейка-исследователя, с деньгами - прогресс был, но очевидно, что за такой короткий срок многого добиться не получится - и проведал своё графство. Нужно всюду успевать... Дело упрощало то, что Колумб-эс при желании мог перемещаться из одной точки в другую куда быстрее обычных кораблей.
   К слову, сам он тоже не терял времени; корабль изучал возможности модернизации, при возможности обмениваясь данными с основным разумом "большого" Колумба, и даже задействовал ядро и амулеты - и для маскировки, и для удобства экипажа. Уинкинсон много общался с ним по этому поводу...
   Заодно подрабатывали по прежнему профилю, курьерами; в этот раз для торгового союза. Цель, однако, была та же, что у Софии: не столько деньги, сколько информация. Кто-кто, а купцы владеют ей больше, чем кто бы то ни было другой, даже, полагаю, разведки великих держав. В конце концов, территории влияния государств ограниченны, а влияние торговцев, пусть в каждом конкретном месте и меньше, но размазано по многим сферам. Так что даже владельцам реликтов незазорно поработать - ну, пусть не на них, но с ними, ради доступа к нужной информации. Тем более то, что интересовало меня, не являлось важным для бизнеса фактором.
   Впрочем, даже купцы не могли получать информацию быстрее, чем работали их средства связи - а для некритичной информации использовались всё те же курьеры, так что приходилось ждать. Новости тем временем приходили, и были они странными...
   То, что пираты оживились, известно было давно; пророчество дрейков изрядно расшевелило эту братию, и многие лидеры пытались выдвинуться, продемонстрировав некую показательную акцию или просто избавляясь от конкурентов. Однако слухи, что стали приходить... Они как минимум вызывали сомнение, тем более что приходили из более развитых и цивилизованных мест.
   Например, о пиратском дредноуте, превосходящем размерами все известные корабли; или о полном разгроме флота процветающего княжества Лакрин, включающего в себя два реликта и один дредноут современной постройки. Сперва это было на уровне обычных слухов, но затем стали появляться свидетели... Волнистые времена, воистину.
  
   - Я смог побеседовать с Великим Мастером - вместо приветствия сообщил Уинкинсон. Я сам просил его сразу сообщать, если он что-то узнает, но всё же для пастыря было необычно опустить приветствия. Полагаю, он беспокоился куда больше, чем показывал, что и неудивительно. - И он сообщил мне местоположение мастера Декарда... А также четы Жмень.
   То, что стояло за этими словами, заставило меня нахмуриться. Только Яков с Риа?
   - Сфера Идиг, планета Дзира, планетарная столица, госпиталь "Надежда" - продолжил гном. - Они там. Это всё, что поведал Великий Мастер.
   - Значит, идём туда - кивнул я. - Вы с нами?
   Пастырь кивнул.
  
   Производство на планете Уинкинсон более-менее организовал, так что считал, что справятся и без него по крайней мере, какое-то время. И он явно беспокоился за товарищей, так что в любом случае следовало взять с собой.
   Цель находилась через три сферы от нас; неблизкий путь, в другой ситуации отнявший бы изрядно времени - я предпочитал не использовать "прыжки", чтобы не выдать себя слишком быстрыми перемещениями. Сейчас, однако, меня слишком беспокоили странности с "Коршуном", чтобы беспокоиться из-за этого, так что на дорогу ушло меньше суток - невероятно быстро, и даже "Колумбу" это далось нелегко; "подобная частота прыжков приближается к пределам допустимо безопасного", как он сказал.
   Планета Дзира была доменом какого-то мелкого аристократа, который встретил нас лично на потрёпанном реликте из разряда прогулочных яхт, и явно нервничал при переговорах. Я попытался заверить, что не планирую задерживаться и просто ищу кое-кого; не знаю, поверил ли он, но нервничать не перестал. Могу понять; "Колумб-эс" и прежде на голову-две превосходил его корабль, а после последних модернизаций и вовсе при желании я - мы - могли бы захватить его планету сходу. Правда, мне бы с предыдущими управиться...
   На самом деле нервозность владетеля и меня заставляла нервничать. Мало ли что он решится выкинуть, когда спущусь на поверхность? В итоге мы решили вовсе не спускаться, и вместо этого попросить их самих найти наших товарищей... Не сообщая, что они товарищи - с хозяина планеты может статься и в заложники взять. Но попросив обращаться с ними вежливо.
  
   Яков выглядел уставшим физически и морально. Могу его понять... Его жена и новый корабельный жрец были в коме, и целитель зарабатывал на лечение и содержание всех троих.
   - Жизнь выдаёт всё более крутые повороты... - вздохнул он, когда обнаружил, кто является капитаном корабля, на который его доставили. Вместе с койками, на которых лежали Риа и жрец.
   - С этим не поспоришь - согласился я. - Но по крайней мере пока что можешь расслабиться. И рассказать, что за хрень произошла у вас... А потом и я объясню.
   Жмень кивнул.
  
   Помещение, в которое я его привёл, походило больше на комнату в хорошей гостинице, чем на кают-компанию на борту небольшого корабля; разве что размер был поменьше, чем на тверди. Яков осмотрелся, хмыкнул, и бухнулся на кушетку, напротив Ассая.
   - Здравствуйте, ребята - он бросил взгляд на Кугру - и дама. Я так погляжу, у вас дела шли лучше, чем у нас...
   - Похоже на то - согласился я. - Хотя, конечно, сперва нужно узнать, что у вас произошло.
   Целитель кивнул.
   - Разумеется. Хотя я и сам хотел бы знать, что у нас произошло...
   Он кашлянул в руку и бросил взгляд на столик, где на расстоянии протянутой руки стояли стаканы с соками; глянул на меня, подняв бровь. Я кивнул, и Яков жадно отпил половину стакана.
   - Прошу прощения, вымотался я чуток... В любом случае, раз Ассай здесь, вы знаете, что мы внезапно сорвались с места, даже его бросили. Но вот почему - вопрос и для меня. Капитан ничего не объясняла, просто приказала срочно собираться всем, кто на местах, и отправляться. Пункт назначения тоже не называла. Мы проходили мимо Дзиры, когда с нами вступил в контакт эльфийский корабль. Мы состыковались в эфире, и на борт вошли трое эльфов; они о чём-то разговаривали с капитаном, но я ничего не слышал, прикрылись. А потом...
   Целитель скривился.
   - Я был в туалете, когда услышал шум. Когда выглянул, мастер Декард был без сознания, а Риа атаковали кадавры. Она крикнула хватать пастыря и покинуть корабль; потом подбила кадавра, я разбил второго. Риа создала щит, и мы выпрыгнули в шлюз; она явно была слишком сосредоточена на щите и движении, чтобы её отвлекать, так что я не рискнул расспрашивать. Потом "Коршун" и эльфийский корабль разорвали соединение и ушли, а мы остались в эфире. Какое-то время мы так и проторчали, пока нас не подобрал корабль с Дзиры; Риа как-то подала сигнал бедствия. И на борту тоже отключилась, то ли переутомление, то ли что, местные эскулапы не уверены, а самому мне квалификации не хватает...
   Он снова болезненно скривился.
   - У нас есть деньги, найдём специалиста - сообщил я, и Яков благодарно кивнул. Всё-таки тут приложили руку те загадочные эльфы, следовало этого ожидать. Подозреваю, что какие-то разборки за наследство рода, самое очевидное и логичное предположение...
  
   Мою историю Жмень выслушал морщась. Ему это определённо не нравилось, но в итоге он мрачно вздохнул.
   - Честно сказать, мне эта затея не нравится. Но я так понимаю, благодаря этому есть деньги и возможность вылечить Риа, а ради этого стоит рискнуть.
   Я кивнул.
   - Ну, поздравляю с присоединением к команде. Местному правителю я обещал, что не буду его беспокоить, так что поищем специалиста на другой планете, а пока что, я так понимаю, ты и сам сможешь позаботиться о пострадавших. Не думаю, что с этим будут проблемы, вопрос в другом. Пастырь, можете что-то сказать?
   - Я думаю, госпожа Тан в большой беде - мрачно произнёс гном. - Очень неудачно мы разделились с ней...
   - Очень может быть, что совсем наоборот - возразил я. - В настоящий момент мы не пострадали и имеем несравнимую свободу действий. И несравнимые возможности. Вопрос только в том, как ими распорядиться... Якову, к примеру, важнее всего жена, и вряд ли он захочет ввязываться в эти подозрительные интриги эльфийского двора. Я хотел бы помочь Софии, но тоже совсем не уверен, стоит ли в это ввязываться и втягивать остальных.
   - Пропустить такую интригующую хрень? - удивилась Кугра. - К тому же наверняка можно отхватить жирный кусочек.
   - Скорее, просто "отхватить" - хмыкнул я. - Вы, пастырь, я так полагаю, тоже за то, чтобы выяснить, что произошло с кэпом и помочь ей?
   Гном решительно кивнул.
   - Я слишком многим обязан роду Тан, - сообщил он - чтобы ничего не делать, когда девочка явно в беде. Всё это никак не могло быть проделано ей, по крайней мере добровольно.
   Я кивнул. Вполне возможно, что она специально оставила Ассая на тверди, чтобы не втягивать в проблемы.
   Жмень поморщился.
   - Про меня ты верно сказал, но в поиске и оплате целителя для Риа я могу только положиться на тебя, так что положусь на твоё решение - сообщил он. - Ты сейчас капитан, как я понимаю.
   - А я полагаю, что сейчас нам всё равно не за что зацепиться - резонно заметил дрейк. - Нужна информация, прежде чем решать. И тут как раз стоит привести в чувства пострадавших - возможно, они знают что-то важное. А там уже можно будет и поговорить снова.
   Я кивнул.
   - Согласен, так и сделаем.
  
   Найти достаточно квалифицированного целителя оказалось не так-то просто; впрочем, тут снова пригодились авторитет "Колумба-эс" и связи с купцами, так что в конце концов им по крайней мере поставили уверенный диагноз. Жрец оказался жертвой астрального поражения; с Риа было сложнее. Переутомление, совмещённое с энергетическими перегрузкой и отдачей, плюс более слабая форма того же астрального поражения. В принципе, с должным уходом со временем всё должно бы пройти без последствий, вопрос только в том, сколько времени это займёт. Пока что женщина не приходила в чувства.
   Что до жреца (он оказался худым человеком лет тридцати, с длинными вислыми усами)... Вообще-то я ему ничем не обязан, мы даже не знакомы. Но раз уж пошла такая пьянка... Тем более, специалист по астральным поражениям уже известен и работает на меня, а ещё один жрец Талоха может пригодиться.
  
   В итоге ситуация осталась ровно той же, что и была. Чета Жменей присоединилась к экипажу, но Риа была скорее грузом, чем членом экипажа, к тому же уход за ней, включающий лекарства и амулеты, был недешёвым. Жреца отвезли к дрейку; тот явно был недоволен, но взялся за лечение - за дополнительную плату, разумеется. А мы продолжали зарабатывать и собирать информацию.
  
   - У нас есть для вас новости - сообщил глава местного отделения купеческого союза; как с хозяином реликта, они почти всегда вели со мной дела лично. - Курьер "Коршун" сейчас стоит на ремонте на планете Ролло, сфера Ораз.
   Он продемонстрировал фотографию. Конечно, "Коршун" начал свой путь как типовое судно, но после того, как к нему приложил руку Уинкинсон, курьер обрёл индивидуальность, и сейчас спутать было сложно... Я даже заметил остаток рисунков пастыря. на неповреждённой части корпуса.
   Судя по виду повреждений, корабль пострадал от атаки хаоситов; не то, чтобы очень сильно, но какое-то время на ремонт потребуется.
   - Как давно было сделано фото? - спросил я.
   - Четыре дня - ответил купец. Можем успеть...
   - Благодарю, это ценная информация.
   - Рад помочь - отозвался хозяин. Я кивнул.
   - Мне нужно спешить, но надеюсь, что наше сотрудничество и дальше будет взаимовыгодным.
  
   Вместо объяснений я просто помахал перед экипажем фотокарточкой. Можно было бы даже не называть планету; в конце концов, прокладкой курса занимается сам корабль. Ассай, к слову, ничуть не переживал по поводу того, что его оставили практически без работы; он, как и Кугра, погрузился в изучение кажущихся бездонными баз данных "Колумба", - к слову, это оказалось фамилией некоего древнего первопроходца - но в отличие от рогатой просматривал не только развлекательные, в основном музыку, но и образовательные материалы. Яков, к слову, тоже заинтересовался образовательными материалами, изучал биологию и медицину. По его словам, даже неспециализированная библиотека корабля содержала информацию, на голову превосходящую современную биологическую науку. Правда, что неудивительно, из разумных существ описывалась лишь биология людей, и никаких упоминаний об энергетике в биологии и медицине.
   Кстати, присоединение Ассая к изучению культурного наследия предков - предков людей, я имею в виду - дало неожиданный эффект в виде влияния на Кугру. Она тоже увлеклась "музыкой"... Мне сложно обвинять далёких предков в странностях, учитывая и то, как мало о них знаю, и то, что среди современного человечества тоже есть крайне странные типы, но сложно поверить, что эта какофония где-то и когда-то действительно была популярным музыкальным жанром. "Панк-рок", "Хард-метал", ещё что-то... Жуть просто.
   По крайней мере, корабль обеспечивал возможность слушать этот ужас, не мешая другим. Маленькое благословение...
  
   Ролло оказалась одной из планет-мастерских на фронтире, куда эфирники заходят подлатать корабли, и в этом для нас было как минимум два плюса: во-первых, местные мастеровые не могли работать так быстро, как квалифицированные мастера в хорошо оборудованной мастерской, а во-вторых, Колумб здесь однозначно доминировал. Вряд ли кто-то рискнёт выступать против или скрывать информацию - сами всё расскажут, лишь бы мы побыстрее убрались... Если Коршун уже ушёл - расскажут, в каком направлении, и вряд ли станут врать, опасаясь мести.
   Однако мы успели. "Коршун" ещё оставался на планете.
  
   Те, кто привели "Коршун" на ремонт, не имели никакого отношения к Тан.
   Текущие хозяева курьера нашли его брошенным в эфире возле границы сферы, и при буксировке столкнулись с хаоситами - откуда и повреждения. Алтаря на борту не было, но ещё оставались некоторые личные вещи капитана...
   В итоге мы оставили корабль новым владельцам, только забрали кое-какие вещи. Пастырь забрал свои инструменты и собственность Софии, а я вспомнил про гномий детектор - пригодится в любом случае.
   Конечно, можно было забрать и корабль, но - зачем? Уже есть получше, и даже если Колумб решит дальше действовать самостоятельно, есть тот, что он собрал на основе ядра реликта.
  
   - Ну и что теперь? - осведомился Яков. - Зацепок больше не осталось?
   - Ну, почему же? - возразил я. - Есть экипаж. Словесные описания, и даже фото... Продолжим собирать информацию. Глядишь, что-то и проклюнется. Плюс, твоя супруга, возможно, что-то расскажет. В общем, вытащили пустышку, но ситуация остаётся той же.
   Уинкинсон с Ассаем молча кивнули; Кугра недовольно надулась.
   - Бл*, это слишком затягивается - пожаловалась она. - И каждый раз - никакой драки...
  
   Состояние Риа, по словам Якова, продолжало постепенно улучшаться, но приходить в себя она не спешила. А тем временем продолжали приходить новости, и были они довольно-таки неприятными - новости о усилении пиратов никогда не бывают приятными, даже если не затрагивают напрямую.
   Информация о пиратском супердредноуте подтвердилась из нескольких независимых источников. Сведения о корабле были противоречивы, а о его владельце их вовсе не было, несмотря на обычную любовь пиратских вожаков к показухе, однако можно было уверенно говорить, что неизвестное судно разгромило как минимум два аристократических домена. Откуда вдруг взялся такой монстр - было главным вопросом; наиболее вероятной версией купцы, как и большинство других аналитиков и "аналитиков" считали гостей из неизвестных сфер, но лично я считал вполне вероятным - и Колумб с этим соглашался - что это может быть ещё один из древних кораблей с независимой политикой. Возможно, даже с экипажем, хотя отсутствие информации о капитане говорило против этого.
   В любом случае, пока что неизвестный корабль громил богатые планеты ближе к центру цивилизации, так что вряд ли представлял угрозу для нас - по крайней мере, в ближайшее время. Мои финансовые интересы на фронтире, и вряд ли пират сюда доберётся - разве что сбежит именно в этом направлении, но какова вероятность этого?..
   ...Эм, полагаю, стоит принести жертву Маёжу. На всякий случай.
  
   Естественно, аристократам очень не понравилось, что кто-то наносит им удары - которые уже следовало сравнить не со щелчком по носу, а с полноценной оплеухой, а то и с хорошим таким хуком. Так что вполне естественной и ожидаемой стала новость об образовании временного антипиратского союза. На тот момент, когда эта новость дошла до нас, - точнее, до меня - было известно о трёх родах, уже объединивших усилия, и ещё двух, которые вели переговоры, договариваясь о таких сверхважных вещах, как кто на каком месте будет сидеть во время общего совета. Аристо...
   В любом случае, как бы я к ним не относился в плане личных качеств и идиотски помпезных обычаев, с одним спорить не приходилось: альянс аристократов, даже небольшой, это очень существенная сила. И вряд ли неизвестному пирату, будь он хоть трижды на супердредноуте, удастся что-то противопоставить этой силе в прямом столкновении, так что теперь можно будет с интересом - и толикой опаски - следить за историей догонялок.
  
   ...Альянс оказался разбит.
   Пират - и небольшой флот его последователей - и не собирался убегать. Если хорошенько подумать, возможно даже, что его предыдущие действия и нацелены-то были на то, чтобы привлечь внимание, как возможных последователей, так и аристократов, а затем нанести крайне показательный удар. Подать голос, прозвучавший на весь известный эфир...
   А затем появилась и информация о капитане корабля.
  
   - Косой, Жмень пришла в себя - сообщил Уинкинсон, стоило мне подняться на борт.
   - Уже знаю - кивнул я. - Корабль сообщил. Но я уже не уверен, что это имеет значение...
   Я протянул пастырю газету, на передовице которой, под крупным фото, большими буквами было написано:
   "Грядёт империя? Декларация загадочного пирата!"
   А сама фотография...
   - Госпожа Тан... - медленно пробормотал гном.
  
   - Итак, вот такие вот неожиданные новости - произнёс я, постучав по газете на столе. - Может кто-то что-то сказать?
   Собравшиеся ожидаемо промолчали. Уинкинсон выглядел задумчивым, но чего-то конкретного, чтобы высказать, не нашлось и у него.
   - Могу я высказаться? - а вот это уже неожиданно...
   Я кивнул.
   - Разумеется, Колумб. Мы слушаем.
   - Качество изображения на фотографии низкое, и в целом нужно больше информации, но внешний вид корабля соответствует древним эльфийским флагманам. Я провёл сличение по своим базам данных, и могу с достаточной уверенностью утверждать, что уникальные черты соответствуют храмовому кораблю класса "Трон бога" под именем собственным "Райский сад".
   Фигуральные шестерёнки в моей голове соединились и завертелись. Колумб прав, нужно больше информации... Однако и так можно сделать определённые выводы, основываясь на знании истории - как известной в сферах, так и поведанной Колумбом. Древний род, первые эльфийские корабли... И системы безопасности с несколькими ключами, хотя обычно ограничиваются двумя.
   - Уинкинсон? - осведомился я. Гном отрицательно помотал головой.
   - Я кое-что слышал о древних эльфийских кораблях-храмах, но в основном обрывки легенд. Госпожа Тан ничего не рассказывала.
   Хм. Впрочем, неудивительно - подобная информация должна быть внутрисемейной тайной, о которой посторонним не рассказывают, даже близким союзникам и друзьям. В целом, всё худо-бедно складывается - кроме одной детали. Почему произошло нападение на Жменей и жреца? Из-за того, что они были недостаточно надёжны? Вполне возможно... Однако есть влияние со стороны - те эльфы на корабле-невидимке.
   - Думаю, нужно узнать часть истории со стороны Риа - произнёс я. - А потом, пожалуй, подождать и посмотреть, как всё это будет развиваться.
  
   По словам Риа, их атаковали духи в сочетании с астральной атакой, насколько она могла судить. Она просто увидела, как капеллан теряет сознание, ощутила признаки атаки духов, и немедленно воспользовалась щитом каоро, который мы с ней так удачно выучили. Ну а дальше поступила единственно на её взгляд разумно - предположила, что экипаж атакован неизвестными эльфами, оценила соотношение сил, и решила бежать, захватив с собой, кого может. Всё правильно и логично, практически по учебнику...
   Только вот никакой новой информации это нам не даёт, и это нехорошо. Я ощущал неуверенность, и это раздражало... Серьёзно, что со всем этим делать? Н-да... Похоже, хитрожопые дрейки со своим пророчеством добились-таки своего. Только вот того ли, чего хотели? Если журналюги не переврали, как оно обычно бывает, декларация от лица Софии говорила о восстановлении эльфийского доминирования. Не знаю, выгодно ли это чешуйчатым...
   Впрочем, их проблемы меня всё равно не интересуют. Меня, блин, интересует София...
   И, кстати. Если этот план "восстановления эльфийского доминирования" принесёт плоды, то или ушастые резко поднимут уровень спеси, или попрячутся, опасаясь погромов - смотря какими будут эти плоды. В любом случае в результате этого склеить эльфийку - любую - станет намного сложнее... Это серьёзная проблема.
   Полагаю, если бы кто-то слышал мои мысли, ему было бы смешно... с другой стороны, уверен, большинство мужчин меня поддержали бы.
   В любом случае, это неприятно, но недостаточная причина соваться в пекло. Хотя кое-что всё-таки есть... Если Драрг всё ещё с Тан, хорошо бы связаться с ним и узнать, что и как. Но вот как это сделать?.. Разве что снова положиться на купцов, если сказать им, что есть возможность попытаться договориться с новой "королевой пиратов", они ухватятся за это руками и ногами. "Лалай Акхе", в принципе, для подобного и существует...
   - Радиовызов купеческого союза - сообщил корабль в наушник. Ну вот, как раз вовремя...
  
   Глава отделения приглашал в гости, чтобы обсудить какие-то детали договора и что-то новое. Учитывая, что наша автофабрика на тверди постепенно расширяла ассортимент, торговые договора тоже время от времени приходилось обновлять, да и в целом межпланетная торговля требует регулярных подстроек, так что это было вполне нормально; плюс элемент "установления личных отношений". Да уж, одно наличие за твоей спиной реликта до небес поднимает статус и открывает множество дверей... По сути, владелец реликта без планеты стоит выше, чем владелец планеты без реликта, и уж тем более выше купца даже при всём влиянии их организации. Так что подобные беседы проходили в комфортной обстановке, с угощениями, и почти без попыток надурить - особенно после демонстрации того, что подобные попытки я сразу замечаю. На самом деле не я сам, а Колумб, но с точки зрения купцов...
   В общем, то, что в этот раз беседа несколько затянулась, меня не напрягало. Скорее даже наоборот - это позволяло отвлечься от мыслей о том, как действовать дальше. Суммы, объёмы, пути поставок, охрана - всё это могло быть запутанно, но имело достаточно чёткие и понятные, если подумать, варианты решения - по крайней мере, с помощью Колумба, на которого я может и зря, но полагаюсь во многом. А вот задачка о Софии состояла исключительно из набора неизвестных с переменными.
   Загудел телефон.
   - Прошу прощения - произнёс купец и поднял трубку. - Да? Уже? Сколько? ... Понятно. Сообщайте регулярно.
   Он положил трубку и повернулся ко мне.
   - Сударь ор Колумбэс, у нас чрезвычайная ситуация.
  
   Н-да... Что бы там на самом деле ни было с Софией, но её активность уже затронула нас - пусть и неожиданным образом. Три недобитых реликта противопиратского альянса выбрали направлением бегства как раз планету нашего текущего пребывания... Собственно, они даже успели объявить ультиматум, потребовав безоговорочной капитуляции у всех без разбора. Есть у меня такое подозрение, что купец специально затянул разговор - чтобы вынудить участвовать в этой заварушке. Хотя для этого они должны были заранее знать... Ну, неважно, на самом деле.
  
   - Три реликта - покачал головой Жмень. - Пусть даже потрёпанных.
   - Ну, двоих в одном бою Колумб-эс уже делал, - заметил я - но да, лучше не связываться. Попробуем разойтись. Выйдем в эфир, свяжемся... Вряд ли они сами захотят сражаться в их состоянии. Хотя, конечно, лучше бы вообще незаметно уйти, но с тверди это вряд ли.
  
   План был хороший, но как и многие хорошие планы, не выдержал столкновения с реальностью. Мы не смогли связаться с реликтами с тверди: кто-то, скорее всего они сами, глушил радиосвязь. Зачем - сложно сказать.
   А затем эти "бла-ародные" придурки, не разбираясь, открыли огонь по "Колумбу-эс". Судя по тому, что это был просто одиночный выстрел, они приняли нас просто за некое судно, пытающееся сбежать из возможной зоны боевых действий и оккупации. Ну, древний корабль, несмотря на усилия по маскировке, отличается визуально и в сенсорике от типовых реликтов, особенно после модернизации, но всё равно... У аристо явно проблемы с командованием. Неудивительно, что они продули свою предыдущую большую битву.
   - Попытаться эвакуироваться или вступить в бой? - осведомился Колумб. - Ситуация удобна для тестирования обновлённой конфигурации.
   - Давай проверим, на что ты сейчас способен - согласился я.
   Несмотря на предыдущее достижение древнего корабля, подобное могло бы показаться наглостью или по крайней мере излишней самоуверенностью. Однако на деле у меня были основания считать, что опасность очень невелика... в немалой степени это обосновывалось непрофессиональным поведением капитанов реликтов.
   - Ты уверен, что это разумно? - нервно спросил Жмень. Весь экипаж, включая дующуюся из-за очередной невозможности поучаствовать в драке, Кугру, собрался в кают-компании; в принципе, управлять этим кораблём можно из любого места, а тут просто комфортнее находиться.
   - Вполне - ответил я. - В самом крайнем случае "Колумб-эс" всегда сможет прыгнуть, но пока что действительно удобная ситуация для проверки возможностей. Ну и бонусом - возможность отпинать аристо в тепличных условиях. Ну и просто бежать сейчас даже опаснее, чем про... ух.
   - Попадание? - спросил Ассай. Я кивнул.
   - Я тоже отрабатываю методы противодействия. Да и вообще дополнительная защита никогда не помешает.
   Удар, приложивший мой щит, был прямолинейной лучевой атакой, такой же, как первый выстрел, только более мощной и с другого корабля.
   В следующий момент из голографической сферы, отображающей боевую ситуацию, исчезла одна из красных точек; я ощутил волны эфира.
   - Что там? - подозрительно спросил Жмень, ткнув пальцем в сторону голограммы.
   - Одного сбили - отозвался я. - Колумб не просто стоял на тверди без дела, он прикрывал тылы на всякий случай. На орбите находился рой миниторпед-излучателей.
   И сейчас часть этого роя, маскирующегося под обычный эфирный мусор, дала слаженный залп с характерными для древнего корабля слаженностью и феноменальной точностью. Одиночный выстрел был умеренной мощности, - хотя нельзя назвать слабым - но когда в одну точку бьют десяток-другой... Даже щиты и броня реликта не выдерживают.
   Однако даже это само по себе не гарантия победы - по крайней мере, одним ударом. В нашу пользу сыграл ещё один фактор: большинство реликтов построены единообразно, и хотя владельцы как могут украшают и обставляют их, расположение ключевых систем остаётся одинаковым. Колумб учёл это, и знал, куда бить для максимального эффекта... благо, ситуация в целом позволяла ему спокойно прицелиться, и броня реликта уже была повреждена.
   К сожалению, остальные два в предыдущей битве пострадали меньше, и залп второй группы торпед не смог полностью вывести из боя свою цель. Однако нельзя сказать, что он прошёл безрезультатно... Статус на голограмме отобразил оценочный результат удара: "Существенные повреждения".
   Рой торпед практически прекратил существовать, однако оставался сам "Колумб-эс". И его вооружение, плюс производственные мощности... Судя по слабым, ощущаемым только потому, что их источники проходили совсем рядом, волнам эфира, новую партию торпед - более крупных - наш корабль выпустил одновременно с залпом подготовленного заранее роя. И можно не сомневаться, что его лучевое и кинетическое оружие тоже не простаивает без дела...
   Угу. Я ощутил ещё одно попадание по своему фрагментированному - чтобы не мешать выпускать группы торпед - щиту, и показатель уровня щитов самого Колумба на голограмме уменьшился, но вторая красная точка тоже исчезла. Что третий сделает? Продолжит бой, попытается сбежать?
  
   Аристо сдался. Вышел на связь и предложил свою капитуляцию... Ещё с одним непонятно что делать. Прикончить, впрочем, тоже как-то неправильно.
  
   - Три реликта. Три, мать их, реликта за пару минут...
   Яков неверяще покачивал головой.
   - Даже с учётом того, что они уже были повреждены... Нереально.
   - У нас было большое преимущество - пояснил я. - Колумб очень хорош в обороне. Он же говорил, изначально для того создавался, да и в целом у них военная доктрина была больше оборонительная, чем наступательная. Хотя если бы реликты были с сопровождением, было бы несколько сложнее.
   Ну да. Концентрированный огонь подготовленных заранее торпед был оружием одного удара, на всех не хватило бы. Да и с повреждениями противника нам повезло. Но всё же...
   - Ну и да, это реально крутой корабль - подытожил я. - Колумб, ты крут, так держать.
   - Благодарю. Мы стараемся - отозвался корабль.
  
   Вернуться в офис торговцев и вежливо улыбнуться оказалось достаточно: несколько побледневший глава (что неудивительно, даже если он не подстраивал ситуацию специально) поспешил заверить, что они готовы выплатить вознаграждение прямо сейчас, если меня устроит безналичный расчёт или долговое обязательство. Ну или в самое ближайшее время, если "могучий кор", то бишь я, предпочтёт взять товаром и наличной валютой. Аж до архаичного обращения к аристократу дошёл... Изрядно его напугала демонстрация силы "Колумба-эс".
   Хотя это ожидаемо - скорее, удивительно то, что сумел сохранить выдержку и достоинство. Он-то не знает, что столь впечатляющий успех достигнут за счёт основательной подготовки...
  
   Оплату взял частично деньгами, наличкой и на счёт, частично товаром. Частично деликатесами - всё-таки такую победу следует отметить... Оставался вопрос, что делать с трофеями.
   Два выведенных из строя корабля, в принципе, были ремонтируемы; огонь Колумба и его торпед разрушил системы подачи энергии от ядра, но не сами ядра. Третий и вовсе капитулировал прежде, чем смог серьёзно пострадать. Возможно, было бы легче, если бы всё это оказалось уничтожено...
   - Граф ор Когоро просит об аудиенции - сообщил Ассай, отрывая меня от размышлений.
   Аудиенции? Ещё один туда же... Впрочем, тут важен не "аристократический" стиль, а то, что аудиенция - это личная встреча. А значит, граф может хотеть что-то провернуть... В первую очередь на ум приходит попытка убийства, естественно. Данунафиг... Не хочу ни рисковать, ни вживаться в роль аристо.
   - Мы можем поговорить и по радио - отозвался я. - Ну, или по видеосвязи, расстояние не проблема, и амулеты на его корабле должны быть.
   У нас - есть, трофей с прошлого реликта. Собственно, Ассай его и обслуживает, по большей части. Обычной радиосвязью занимается сам корабль, навигация тоже на нём... В принципе, из всего экипажа только пастырь нашёл себе достаточно работы. Полагаю, он был бы крайне доволен, если бы не ситуация с Тан и Драргом... Уинкинсон явно переживает за обоих.
   В любом случае, аристо согласился на видеоконференцию.
   - Приветствую, могучий кор, и приношу извинения за атаку.
   ...Они, часом, не успели пообщаться за моей спиной? Ладно. Я бросил изучающий взгляд на собеседника; на таком расстоянии, которое сейчас было между нашими кораблями, качество изображения было отличным. Мужчина лет сорока в чёрном костюме, с остроконечной чёрной бородкой, в очках-половинках и с золотыми часами на цепочке, он выглядел классическим, по учебнику, аристократом в энном поколении. Я ощутил лёгкую головную боль от одного взгляда.
   - Хочу заверить, что она была произведена вопреки моим рекомендациям, виконт ор Соларис слишком нервничал из раннего поражения.
   Я кивнул. Всё так, как я и полагал, и у меня нет особых причин сомневаться в словах собеседника.
   - Понимаю, но факт остаётся - мой корабль был неспровоцированно атакован, хотя я пытался связаться и договориться о мирном проходе. - Вот он в это может и не поверить, учитывая заранее подготовленные торпеды, но это не моя проблема, тем более, что говорю правду. - Так что вы получили то, что заслужили.
   Аристо поморщился, но неохотно кивнул. Хм. Небольшой плюсик в его пользу; далеко не все они способны признавать свои ошибки.
   - Вы правы, однако сейчас не время для междоусобиц. Угроза слишком велика, чтобы ослаблять друг друга.
   Я поднял бровь. Интересный поворот беседы...
   - Как уже сказано, я и не собирался с вами сражаться - заметил я. - И даже так, все ваши корабли способны в будущем продолжить сражаться.
   - Будем откровенны. Вы знаете о новой пиратской угрозе и корабле, от которого мы потерпели поражение?
   Я кивнул.
   - Такие новости, полагаю, уже разошлись по всем сферам.
   - Хорошо. Я хочу предложить вам стать главой нового альянса.
   Я снова поднял бровь. Это... Интересное предложение, на самом деле.
   Заметив мою реакцию, аристо продолжил.
   - Несмотря на наше поражение, у нас остаются связи и влияние; к тому же оно показало другим глубину угрозы. Однако действовать необходимо как можно быстрее; если не собрать силы в один могучий кулак, супердредноут может разгромить всех поодиночке.
   - Это не супердредноут - задумчиво произнёс я. Эту ситуацию можно использовать; вопрос в том, нужно ли. - Это древняя эльфийская реликвия. Один из тех кораблей, на которых они появились в сферах.
   Зачем я ему это сообщил? Чтобы создать впечатление человека, обладающего информацией. От кого-то другого это могло бы прозвучать как что-то вроде теории заговора или глупая вера в легенды, однако моя явная сила - ну, пусть моего корабля, но суть остаётся - заставляла относить к моим словам всерьёз. Одно подкрепляет другое, и наоборот...
   - Это... Объясняет некоторые вещи - медленно произнёс граф и внимательно посмотрел на меня. - Вы что-то знаете о ситуации.
   - Что-то знаете о ситуации и вы - хмыкнул я. - Но ваше предложение достаточно интересно. Вы планировали использовать эту планету, как новую базу для вашего альянса, полагаю?
   Граф кивнул.
   - Как я уже сказал, время важно, поэтому мы были вынуждены действовать достаточно жёстко. К тому же мои товарищи прискорбно импульсивны... Что и привело их к текущему положению.
   - Понятно. Я не могу позволить вам оккупировать эту планету, но обдумаю ваше предложение. Однако пока что хочу обговорить последствия вашего поражения и капитуляции.
   Аристо поморщился, но снова кивнул.
  
   Взять с беглецов, потерпевших поражение и потерявших свои планеты, было особо нечего кроме их кораблей, однако я уже решил, что корабли лучше им оставить и использовать для этого "альянса". Есть шанс, что с Софией удастся мирно поговорить и договориться, но что-то мне подсказывает, что лучше подстраховаться... Как сказал какой-то древний мудрец, добрым словом и пистолетом можно добиться куда большего, нежели просто добрым словом. Тем более, есть очень высокая вероятность, что корабль и сама София находятся под контролем неизвестных эльфов с корабля-невидимки.
   Однако это не значит, что я просто оставил бой без последствий. Все трое аристо были повязаны долговыми обязательствами, заверенными в гильдии купцов и храме бога торговли. Добрым словом, пистолетом, и заверенным обязательством можно сделать ещё больше... Хоть дружбы это и не добавит.
   Нужна мне их дружба...
  
   В итоге парочка молодых на повреждённых кораблях остались у планеты под присмотром купцов, чинить свои корабли; подозреваю, получат ещё слой долгов обязательств поверх моих, прикрывающиеся моим авторитетом торговцы своего не упустят. Аристо даже немного жалко... не без злорадства, разумеется.
   Граф ор Когоро, как и сказал, терять времени не собирался. Получив от меня предварительное согласие на участие в новом альянсе, буде таковой сложится - и добро на использование записи боя для аргументации - он направился к знакомым и родичам, убеждать присоединиться. Ну и заодно - присмотреть планетку, которую можно захапать под новую базу.
  
   - Я всё ещё не уверен, что нам стоит в это ввязываться - заметил Жмень - но мою позицию все знают.
   - Я тоже не хотел бы оказываться по разные стороны фронта с госпожой Тан - вздохнул Уинкинсон. - Но понимаю мудрость этого решения.
   - Мы всегда сможем поменять стороны, если что - заметил Ассай. - Но куда вероятнее, что даже если вы хотите ей помочь, без драки не обойдётся. Очевидно, что в ситуации с нашей экс-капитаном что-то не так. Ну и нас очевидно ведёт судьба, глупо пытаться грести против неё.
   Я кивнул.
   - Вообще я хочу сперва попытаться с ней поговорить, но подозреваю, что просто не будет. Да и в словах Ассая есть толика истины - раз уж обстоятельства складываются удобные, почему ими не воспользоваться? Тем более, в любом случае придётся иметь дело не только с Софией. И даже не только с теми эльфами - она же собрала целый флот пиратов и всяческих оппортунистов.
   Ну да. Такая информация была и прежде, но сейчас мы получили рассказ непосредственно от очевидца и участника. Как бы ни был силён эльфийский реликт или наш "Колумб-эс", это всего лишь один корабль, а одним кораблём войну не выигрывают, а кто бы на самом деле не руководил происходящим, они это понимают, и намерены именно выиграть войну... И хотя большое количество мелких кораблей на самом деле эффективнее против эльфов, чем против людей - полагаю, так и появился некромантский дроновый подход - они всё равно представляют определённую проблему. Тем более, "Колумб-эс" всё же не обычный человеческий корабль, и его щиты устроены иначе...
   И да, по описанию графа - и видеозаписи боя - корабль использовал эльфийские техники, но... Скорость их создания и применения была таковой, словно работали добрая тысяча энергетов. Размеры корабля это позволяли, но откуда столько? И на амулеты не похоже, явно не фиксированные паттерны... Хотя, кто знает, возможно, у эльфов есть свои утраченные технологии. Ушастые вообще скрытны, и о своих потерях тем более не рассказывают. Типа, если о потерях никто не знает, то их как бы и не было...
   В любом случае, это очень большая проблема, и решить её можно или огромным количеством залпов, - и "попаданий", превращаемых эльфийскими щитами в промахи - или... Не таким большим количеством залпов, но накрывающих большую площадь. Собственно, идеально было бы выставить против них орду хаоситов... хм, их в принципе можно привлечь, есть варианты.
   Я покачал головой. Н-да, уже всерьёз обдумываю крупномасштабное ведение боевых действий... Куда-то не туда привело моё желание склеить симпатичную эльфийку.
   И всё же идея неплоха - как минимум, в теории. На практике она, даже если удастся завербовать достаточно хаоситов и довести их до места боя - всё это проблемно, но реализуемо - выливается в то, что бой с кораблём Софии будет неизбежен. Более-менее крупную группу хаоситов невозможно привести к месту боя и после этого оставить без драки. Так что этот вариант отменяется... По крайней мере, пока что. Но прощупать всё равно стоит. Жаль, использовать их конкретно против пиратов не выйдет - рогатые всё-таки не дураки, и понимают, что с тех толком ничего не взять... Грабёж - это же их вторая святыня после драки.
   В общем и целом, получается, что союзниками в борьбе с этой угрозой действительно могут быть только аристо и хаоситы... хотя, казалось бы, более несхожие группы сложно найти. Купцы, как и независимые колонии, даже если у них есть свой флот, предпочтут остаться в стороне, если не будут прямо затронуты их интересы, тем же хоббитам без разницы, кто доминирует в сферах, Блуждающим вообще всё пофиг... Хмм, некроманты тоже могут присоединиться, хотя эти типчики в чём-то ещё более непредсказуемы и неприятны, нежели хаоситы. Но во всяком случае неприязнь к эльфам у них, наверное, традиция. Или даже обязательное требование для принятия в ряды, хе...
   Невесёлый смех получается.
  
   Команда с моими соображениями согласилась. Больше того, даже выдвинула предложения...
   - Думаю, можно будет найти ребят, которые захотят поучаствовать - сообщила Кугра. - Наверняка кто-то из них уже на той стороне, но всё равно найти можно будет достаточно. Могу попробовать, если хочешь.
   - Вариант, но попозже - кивнул я. - Джазир, ты тоже что-то хочешь сказать?
   Дрейк кивнул.
   - Ты же знаешь, у меня есть знакомства... В принципе, я могу выйти на тех, кто знает тех, кто может связать с некромантами.
   Я поднял бровь и глянул на пастыря.
   - Полагаю, преподобный, сейчас тот момент, когда вы скажете, что можете договориться с гномами, желающими испытать свои конструкции в реальном бою?
   - Хмм, если подумать... - задумчиво произнёс Уинкинсон.
   - Прошу прощения, что прерываю - перебил Колумб - но с вами хочет выйти на связь некто, назвавший себя первосвященником Маёжа.
   Присутствующие переглянулись.
   - ...Ну, в общем я займусь - сообщил Ассай и поспешил на выход.
   - Пойду проверю Риа - присоединился Жмень.
   - Я тоже прикину, с кем можно связаться - даже пастырь туда же... Хотя нельзя сказать, что я их не понимаю. Я вопросительно глянул на Кугру. Она пожала плечами.
   - Никогда не пробовала... в смысле, не видела жрецов Маёжа.
   - Соединяй - произнёс я. - Это Артём Косой, я вас слушаю.
   Ой... Представился по привычке, а не как следует.
   - Я-таки имею удовольствие общаться с капитаном судна "Колумб-эс"? - уточнил мужской голос. Вот он даже название правильно произнёс...
   - Совершенно верно. Артём ор Колумб-эс де Салинга, если более полно...
   Хотя в принципе к этому титулу уже можно присоединить название ещё одной планеты... Я мысленно хмыкнул.
   - Банго Шорх, первосвященник Его Колючести Маёжа - ответно представился мой собеседник. - Я хочу предложить вам помощь против эльфийских амбиций.
   Хм. Какая, однако, интересная формулировка...
   - Почему хотите предложить, и почему мне? - спросил я. Вообще-то если судить по тому, что я знаю о Маёже, какого-то особого мотива у него может и не быть, но...
   - Что вы знаете о Маёже? - спросил священник.
   - Вы хотите поговорить о боге? - хмыкнул я.
   - В настоящий момент не особенно, но кое-что стоит пояснить - отозвался собеседник, с усмешкой в голосе. - Маёж любит людей. Одна из причин - у вас самые интересные реакции на его вмешательства. Так что после декларации о восстановлении доминирования эльфов Его Колючесть решил вмешаться. Тем более, что это прекрасная возможность для эпических размеров облома, а также для проверки его сил против возможностей реликвии эльфийских богов.
   Гм. Всё это, на самом деле, вполне укладывается в логику... Но всё равно остаётся куча проблем... Эм. Практически тавтология - Маёж и проблемы.
   В любом случае, отказывать жрецу данного божества рискованно, но и держать его поблизости... Хм. Если он тот, за кого себя выдаёт, вообще.
   - Заранее прошу прощения, но вы можете подтвердить свой сан? Только без специфичных чудес. И, вы не ответили, почему обратились ко мне.
   - Планета Зелень и путь с неё, Серебрянная, ну и регата до кучи - отозвался определённо всё-таки жрец. - Вы хорошо держитесь в любой ситуации. Да, и ёжесвин тут совершенно не при чём, вы просто интересная компания. Ну и поскольку вы все то и дело привлекаете внимание моего господина, он решил поучаствовать. Для разнообразия, на вашей стороне. Да, и жертвы владыка предпочитает брать яблоками, грибами и сыром.
  
   Я очень хотел этого избежать, но в итоге жреца пришлось впустить на борт. Он оказался хоб... полуросликом лет сорока; по голосу было не понять. Н-да, полурослик - жрец Маёжа? Это как ящик с химикатами в стеклянных пробирках из гномьей лаборатории: какие будут последствия, если уронить, не угадать, но ведёшь себя оч-чень осторожно. А ведь в экипаже Кугра, которую кое-как удалось спрятать... единственная, кого стоило бы убрать, желала посмотреть на жреца Маёжа.
   Да и сам корабль... Пока что Шорх вроде бы ничего не заметил, но несмотря на все усилия Колумба это просто вопрос времени, если первосвященник здесь задержится.
   В итоге я был вынужден действовать прямо.
   - Послушайте, достопочтенный пастырь, я благодарен вам за предложенную помощь, но я бы не хотел, чтобы она превратилась в катастрофу. У меня в экипаже есть хаоситка, и она непременно ляпнет что-то не то. А это совсем не то, до чего хотелось бы доводить.
   - Клянусь владыкой Маёжем не таить обид и не злоумышлять против вас на время сотрудничества - немедленно обломал жрец. Глянул на меня сверху вниз, несмотря на маленький рост, хмыкнул, и добавил: - А также клянусь держать в тайне ваши секреты, которые могу здесь узнать. Ну а потом они и не будут иметь большого значения, полагаю.
   ...Определённо, не отвертеться.
  
   Банго Шорх оказался неожиданно общительным, и спокойно рассказывал о вещах, которые, казалось бы, должны бы оставаться в тайне. Поскольку остальные члены экипажа всё-таки, несмотря на клятву, предпочитали его избегать - кроме Кугры, но её уже я старался держать подальше - общаться с ним оставалось мне, но это оказалось неожиданно интересно.
   - Мой господин, на самом деле, самый молодой из богов, и потому самый активный. Вдобавок Он появился уже после ликвидации Древних, и потому ему не свойственны присущие прочим богам осторожность и стремление как можно меньше проявляться лично. И, кстати, вы неверно определяете его домен; владения Маёжа - не неприятности, а просто неожиданности, когда что-то внезапно идёт не так, как планировалось. Не обязательно неудача, но проявление хаоса в быту, так сказать.
   - Из этого определения можно сделать вывод, что он наблюдал за мной куда пристальнее, чем можно было подумать - проворчал я. - В последнее время вся моя жизнь - череда неожиданностей и слома планов.
   - Совершенно верно - ни капли не смутившись, кивнул сидящий в кресле напротив полурослик и поправил свои круглые очки. - Но вам не следует жаловаться - к чему всё это привело в итоге?
   Тут можно было не согласиться... Но в данной ситуации я предпочёл кивнуть в ответ.
   - Пожалуй, следует признать, что я в плюсе. Пока что.
   - Дальше всё зависит от вас - пожал плечами жрец. - Мой господин не определяет судьбы, лишь вносит в них волны и временами подтакивает в новом направлении. В итоге свои судьбы определяют сами смертные. К слову, это одна из причин, почему он вам помогает: последняя из богинь эльфов - богиня Судьбы, и Его Колючести очень не по вкусу её возможное возвышение.
   Н-да. Боги, конечно, важная часть жизни, но гораздо лучше, когда они являются её опосредованной частью, а не вмешиваются напрямую. Как-то оно спокойнее... Лично мне вполне хватило одного Древнего, и иметь дела со сравнимыми силами совершенно не хочется.
   Хм, а интересно - какой флот нужен был бы против кого-то из них?.. В тот раз мы просто столкнули в солнце, а чтобы раздолбать самим?.. А против богов? Древние, как я понимаю, в одиночку были несколько слабее богов...
   Не то, чтобы я планировал нечто подобное в реальности, - упасите, гм, боги - но действительно интересный вопрос. Хватило бы против того ослабленного Древнего пары дредноутов? Сильно сомневаюсь. Но вот штук пять - уже есть шансы, если экипаж хороший... Объединить щиты, и выпустить весь боезапас.
   - О чём вы задумались? - осведомился жрец.
   - О силах богов, Древних, и современных дредноутов - честно ответил я, поскольку это всё равно было связано с тем, о чём мы разговаривали. - Ну, и не современных тоже.
   - Технически, сила дредноутов, по крайней мере реликтовых, это и есть сила Древних - сообщил Шорх, заставив меня удивлённо посмотреть на него. - Не удивляйтесь так, их ядра основаны на мощах Древних, и это было вполне разумным подходом. Это позволило одновременно нейтрализовать угрозу их возрождения и создать великое государство, которое сумело навести порядок в сферах.
   - ...Вы щедры на откровения - заметил я.
   - Это не является большой тайной - пожал плечами полурослик. - По крайней мере, для тех, кто вообще знает о существовании Древних. К тому же мой господин вообще не стремится копить тайны. Он просто редко с кем-то общается. Ну и можете считать это небольшой наградой за то, что развлекаете Его Колючесть.
   Однако. Кажется, большим безумием было бы разве что ходить на судне с источником энергии на основе сверхмощного взрыва...
  
   Уинкинсон и Ассай подошли к своим обещаниям выйти на связь с обладателями полезных военных сил всерьёз. Они написали по стопке писем каждый; часть передали купцам, часть непосредственно курьерской службе, а остальные пришлось доставлять самим. Как и сказал аристо, время дорого... Так что сейчас мы мотались с планеты на планету, из сферы в сферу.
  
   - Хм, Колумб... - произнёс я. - Просто из любопытства: какие источники энергии ты используешь?
   - Основной генератор основан на термоядерном синтезе, пиковый - на реакции аннигиляции.
   - Можешь объяснить... чтобы я понял?
  
   ...Возможно, я слишком нормальный, чтобы ходить на сверхмощных кораблях.
  
   Граф ор Когоро тоже передал стопку писем, подкреплённых не только личной печатью, но и записью нашего боя с остатками его альянса. Последнее действовало лучше - но всё равно недостаточно хорошо. Как и ожидалось, чтобы аристо начали действовать, нужно чтобы или им припекло задницу, или почуяли жирный куш, который можно относительно безопасно хапнуть. Большинство отделывались заверениями, что подумают о предложении альянса, но даже те, кто вроде бы соглашались, не спешили мобилизовываться и создавать единый флот. У меня складывалось впечатление, что это безнадёжное занятие... Ну, или просто я не для этого рождён - в конце концов, графу-то хотя бы что-то удалось, а у него и корабль послабее, и ситуация ещё не так прогрессировала.
   А "Райский сад" тем временем продолжал своё победное шествие. Это название стало известным; всё-таки Колумб был прав, это именно тот корабль.
   По доходившей с места событий информации, на место выбитых из сопровождения "супердредноута" кораблей приходили новые; в то же время независимые пираты тоже активизировались и атаковали планеты, чья защита оголялась из-за стягивания флотов к столичным мирам.
   Короче говоря, в большом эфире творился не менее большой бардак. Но вместо того, чтобы объединиться и навести порядок, каждый трясся за своё и норовил отсидеться в углу.
  
   И всё же не все были, как выразился Ассай, "хатаскрайниками". Несколько аристо помоложе, явно оценивающие ситуацию не с позиции угрозы, а как возможность проявить себя; парочка пожилых прагматиков, понимающих важность объединения сил... Граф Олио. Да, наш знакомый эксцентрик внезапно объявился сам и предложил своё содействие.
   К сожалению, все эти рекруты владели пусть и реликтами, но класса яхты, не больше того. Ну, один линкор, но и только. Этого категорически недостаточно...
  
   - "Братство постижения"? - недоумевающе прочитал я вслух. Когда мы на очередной планете навестили офис курьерской организации, чтобы передать очередную порцию писем, неожиданно выяснилось, что у них лежит письмо для меня. Секундная надежда, однако, немедленно оказалась придавлена.
   - Быстрее, чем я ожидал - заметил сопровождавший меня Ассай. О.
   - Это то, что я думаю?..
   Дрейк кивнул. Некроманты, значит... Хотя, могут быть и провидицы дрейков?..
  
   Всё-таки некроманты.
   В письме содержались лишь названия, сфера и планета; место встречи. Удобная возможность для засады, тем более, конфликт с некромантами у нас уже был... Хотя тогда мы были на "Коршуне", и вряд ли они, даже если та группа некромантов принадлежит к этой организации, смогут сопоставить экипаж курьерского кораблика с командой "реликта".
   Попробовать стоит, хотя мне и не очень нравится такая компания.
  
   Планета не колонизированная, и потому даже не имеет собственного имени. Просто место встречи в стороне от наблюдателей.
   Я, признаться, не уверен, насколько хороши сенсорные способности Колумба, но по крайней мере три корабля, скрывавшиеся среди джунглей на тверди, он засёк. А так же рой дронов в атмосфере и за её пределами. По крайней мере, с разрешающей способностью у него проблем нет...
   - Есть радиовызов - сообщил Колумб. - Подключить?
   Я кивнул.
   - Давай их сюда.
   - Приветствуем капитана судна "Колумб-Эс" - сообщил мужской голос.
   - И вам не хворать. Надеюсь, это не засада? Будет досадно, если окажется, что я потратил время на путь сюда зря.
   - Это не засада. Но мы намерены атаковать.
   Такая открытость означает или полную уверенность в своих силах, или более вероятное... Я хмыкнул.
   - Хотите лично взглянуть на возможности моего корабля? Могу предоставить такую возможность, если не жалко дронов.
   - Благодарю за понимание - ответил голос, и дроны атаковали.
   Ну, как атаковали... Попытались.
   Хотя на первый взгляд ситуация походила на инверсию нашего боя с тремя реликтами, на деле всё было совсем иначе. Дроны - совсем не то, что излучательные торпеды Колумба... Они более медлительны и менее дальнобойны.
   И вдобавок большую их часть разум корабля держал на прицеле ещё до начала атаки. Я не уверен, насколько он сможет распознавать цели, прикрытые маскировочными техниками, но просто малый размер и естественные преграды не работали.
   На экране, отображающем пространство перед кораблём, вспыхнуло множество ярких лучей. Не меньше полутора десятков лучевых орудий открыли одновременный огонь, выбивая ближайшие дроны и немедленно переключаясь на следующую цель. Там, где целью оказывались щитовые дроны, способные выдержать одиночный луч, скрещивалось две или три сияющих линии, и этого оказывалось достаточно.
   О. Следовало ожидать, что слишком уж легко не получится. Щитовые дроны следующей волны принялись координировать усилия и объединять щиты; продвинутый уровень... Мало того, я с удивлением обнаружил последовавшие один за другим промахи. Только не говорите, что у них есть дроны с вероятностными щитами?..
   Действительно, есть.
   К тому же лучевые пушки "Колумба-Эс" не могли вести огонь непрерывно; им, как и современным фиксированным орудиям, требовалась определённая пауза на охлаждение и проход рабочего цикла. А дронов было ещё много...
   ...Однако это было не всё вооружение, доступное древнему кораблю. Первая линия лучевых пушек взяла паузу, но немедленно активировалась вторая. Вдобавок из пусковых установок высыпал рой ракет.
   Это уже были не торпеды; более мобильные, и с другой боевой частью. Осколочные противодронные ракеты...
   Серия взрывов вызвала волну в эфире и заполнила его картечью. Даже "дробовик" в исполнении Колумба оказался снайперским; ракеты подрывались до столкновения, как и излучательные, но облака шариков не разлетались в стороны, а выцеливали именно то, что наименее защищено от такого - дроны без щитов, или с вероятностными щитами. В то время как стандартные эфирные пробивались концентрированным огнём лучевых орудий.
   Ряды дронов стремительно таяли... О.
   Не думаю, что идею содрали у Колумба, скорее просто мне не доводилось прежде сталкиваться, - как и с вероятностными щитами у некромантов - но часть дронов, по очертаниям определённо десантные, стали разваливаться без помощи нашего корабля. Ну, я ожидал... пусть даже не подобного, но какую-то форму астральной атаки.
   И не зря. На щит каоро обрушилась серия ударов; похоже, не только духи стучатся, но и применили какую-то астральную технику. А то и не одну...
   Впрочем, я просто продолжал поддерживать щит, позволяя кораблю позаботиться об оставшихся дронах. Духи вне контейнеров долго существовать не смогут, а некроманты, потеряв их, тоже не станут продолжать бесполезную атаку. Хотя снимать щит не буду в любом случае...
  
   - Впечатляющая демонстрация.
   На этот раз некромант удостоил меня визуальным контактом - через амулет, разумеется. Мужчина лет тридцати на вид, с каймой чёрных волос вокруг всего лица. Бледный, и похож на мифического вампира... хотя кто их знает. Со жрецом Маёжа на борту и живому вампиру не удивлюсь... Каламбур, блин.
   - Вы меня тоже немного удивили - заметил я. - Не жалко было терять для проверки души, способные на вероятностные техники?
   - За нас не беспокойтесь, почтенный - усмехнулся некромант. - Наши потери не больше того, что мы себе позволили.
   Хм. Немного подозрительно, но это же некроманты... Они в принципе подозрительны.
   Да и, скорее всего, они рассчитывают поживиться эльфами в текущей заварушке. Логично было испытать меня против эльфийских техник, а потери можно будет восполнить с лихвой.
   Очень сомнительные союзники, но нельзя сказать, чтобы не доводилось иметь с ними дело во время службы во флоте Шалихара с обеих сторон. Да и на "Коршуне" духи работали не только добровольно... Так что вопрос скорее не в этике, а в условиях сотрудничества.
   - Итак. Чего вы от меня ожидаете? - осведомился я. - Тем более, хоть вы и смогли слегка удивить, продемонстрированной эффективности недостаточно, чтобы претендовать на многое.
   - Не спорю, против корабля вашего типа наша эффективность ограниченна - согласился некромант. В принципе, он представился, но это явно было фальшивое имя, так что я не стал и заморачиваться запоминанием. - Но можете мне поверить, мы тщательно храним опыт предков в борьбе с эльфами, и не забываем о модернизации.
   - Верю - согласился я. - Но, как вы могли видеть, мои техники тоже неплохо для этого подходят. И вы так и не ответили, чего ожидаете. И чего хотите.
   - Прежде всего, официального признания - сообщил некромант. Я нахмурился.
   - Я вас не понимаю. Ваше... ремесло и так признают в большинстве держав, просто придерживайтесь разумных ограничений.
   - В большинстве имеющихся на настоящий момент держав - произнёс некромант. - А мы думаем о будущем.
   ...
   Это... Многозначительное замечание. Я бы даже сказал, очень многозначительное... Некромант меня переоценивает.
   Или нет?
   Эльфийский реликт успешно громит существующие государства; с другой стороны, я небезуспешно собираю очень впечатляющую военную силу. Как минимум перераздел владений не может не произойти при любом итоге. При победе эльфов некромантам будет хреново - ушастики определённо постараются прищемить их костлявые задницы; при поражении эльфов изменится политическая ситуация как минимум в ближайших сферах. Аристо всенепременнейше попытаются оттереть меня от руля, но если я сам не уступлю и к ним не присоединится что-то уровня реликтового дредноута, сделать это будет не так просто - "Колумб-эс" существенно мощнее их фамильных яхт и даже линкоров. Хм. Позиция некромантов становится вполне логичной...
   Я кивнул.
   - Ладно. Не вижу причин менять принципы. Пока вы со своими коллегами соблюдаете правила - вас тоже не притесняют.
   - Это хорошее начало - некромант кивнул в ответ. - Однако следует обговорить детали...
   Я поморщился, однако он был прав. Детали - это важно.
  
   Н-да... Я и не зал, что регулирующие некромантию законы так сложны. Использование животных - один раздел. Использование рабов - другой; к примеру, всё те же эльфы где смогли, продавили законодательные запреты на использование в некромантии душ даже законно приобретённых рабов, а с цвергами - которые вообще очень редко оказываются в рабстве - подобные запреты прописывались в индивидуальных договорах купли-продажи, поскольку иначе коротышки укорачивали торговцев. Использование смертников - разные категории смертных приговоров, с возможностью передачи души и без. Добровольная продажа души, на определённый срок, или на определённое количество услуг. Наследование душ... Естественно, я во всём этом совершенно не разбирался, но выход нашёлся, и на этот раз без помощи Колумба: я предложил скопировать законы Шалихара. Некромант согласился, но настоял на отдельном рассмотрении спорных деталей, если понадобится. Вообще-то у него не то положении, чтобы особенно настаивать на чём-то - данный альянс, если я чего-то не упускаю, самим некромантам нужен куда больше, чем мне - но спорить я не стал. Тем более, что эту сторону законов родины и сам не знаю...
   И, что важнее, я не обещал изменить - только рассмотреть.
  
   Разумеется, мои новые сомнительные партнёры не представляли не то что всех некромантов, но даже их большую часть. Всего лишь одну из их организаций; относительно крупную, но это мало о чём говорит. Большинство некромантов - одиночки, и даже их организации по большей части состоят из группы в трое-четверо, объединившихся по обстоятельствам, зачастую - временно. Это самое "Братство постижения" было исключением, старой организацией, включающей в себя флот из аж десятка кораблей. Из которых три - костяные ковчеги.
   Всё это по словам их переговорщика, - продолжавшего пользоваться псевдонимом Хоуп Лонг - но вряд ли он лгал. Смысла нет.
   Он обещал попытаться и привлечь других своих коллег; после увеличения определённости по моей позиции и силам это должно быть проще. В любом случае, в конце концов он пообещал прислать представителя в бывшее графство, где я решил организовать базу альянса, и на этом мы расстались.
  
   - Вся эта хрень так развивается, что при удачном раскладе ты сможешь даже создать свою империю - заметил Яков. Его супруга по большей части оправилась, так что в последнее время целитель пребывал в хорошем настроении. - Вот уж неожиданно жизнь выворачивается...
   - Неожиданностей не бывает - заметил Джазир. - Всем управляет судьба.
   - Скажи это пастырю - хмыкнул я, и находящийся вместе с нами в кают-компании жрец улыбнулся.
   - Ну, почти не бывает - поправился Ассай. - Хотя вполне возможно, что вмешательства богов тоже предначертаны.
   - Не понимаю, как ты живёшь с такими взглядами - фыркнула Кугра. - Если бы всё было предопределено - это было бы неимоверно скучно. Даже просто смотреть так на жизнь скучно и неинтересно. Нет судьбы, кроме той, которую мы создаём сами.
   Я кивнул.
   - Возможно, существуют элементы предопределения, но в конечном итоге мы сами определяем свою судьбу. Вы ведь тоже этой позиции придерживаетесь, как я понял, пастырь?
   - Именно так - согласился жрец. Повернулся к дрейку. - Вы не хуже меня знаете, что ваш народ использует веру в судьбу как инструмент для манипуляций. Вселенная - это борьба и единство двух сил, хаоса и порядка; а там, где присутствует хаос, с предопределением сложности, мягко говоря. Предопределение в нашей вселенной - большая редкость.
   - Но всё же присутствует? - заинтересованно спросил Жмень. Оба наши жреца одновременно кивнули, и переглянулись.
   - В некоторых случаях - продолжил полурослик. - Как правило, связанных с истинными пророчествами. Пророчество - это не предсказание будущего, это фиксация грядущего события, увеличение вероятности его происшествия.
   - Как вероятностные техники? - на этот раз заинтересовался я. Жрец кивнул.
   - Совершенно верно. По сути, это и есть разновидность вероятностной техники, только используемая для других целей. Когда-то эльфы активно пользовались пророчествами для своих целей, но после того, что случилось с их богами, эта практика прекращена практически полностью; богиня судьбы, на которую опиралась их система пророчеств, ныне недееспособна. А ваш род - он кивнул в сторону Ассая - предпочёл использовать иной подход, хотя иногда используют и истинные пророчества.
   - Я совсем не так представлял жреца Маёжа - признался Яков. - Вы больше похожи на, не знаю, странствующего мудреца.
   - Я по образованию психолог - усмехнулся полурослик. - И постранствовать пришлось изрядно...
   - Нас вызывают по радиосвязи - вмешался в разговор Колумб. - Неизвестный одиночный корабль.
  
   Тадис. Этот корабль, блин, принадлежал Тадис... Не представляю, как охотница за головами нашла нас посреди эфира, пусть даже мы и не скрывались, но в её голосе по связи звучало удовлетворение.
   - Я же обещала, что тебя найду - сообщила доккальв. - Хотя, честно сказать, сейчас дело не в прерванном поединке. Вы собираете силы против пиратов.
   - Есть такое - согласился я. - Хотя суть не в пиратах, на самом деле, но да, их тоже нужно ликвидировать.
   - Ну вот. Соответственно, хочу предложить свои услуги - за толику трофеев.
   - Вообще-то речь не об охоте за головами, а о прямом сражении - заметил я. - Как я понимаю, это не ваша специализация.
   - Не совсем, - согласилась доккальв - но нельзя сказать, что не приходилось участвовать и в таком. И, главное, я знаю как резко уменьшить эффективность этого скопления сброда, и с удовольствием это организую. Да и в целом я хорошо знаю как пиратские тактики в общем, так и повадки отдельных пиратов, которые заслуживают внимания.
   Ну, пиратские тактики я и сам знаю, всё-таки служил во флоте, но, безусловно, опыта у Серебряной намного больше, и она может пригодиться. Я уважаю профессионалов, но... Личные причины подталкивают отказаться.
   С другой стороны... Сейчас преимущество на моей стороне - раз, и контракт с Тан по сути разорван - два. В принципе, мне не о чем беспокоиться.
   Действительно, так и есть. Я кивнул своим мыслям.
   - Хорошо, думаю, стоит принять ваше предложение, хотя детали ещё нужно будет обговорить. А пока что - вопрос: как вы нас нашли?
   - О, тут история занятная - хмыкнула доккальв. - Вести о ваших попытках собирать силы расходятся, но когда я узнала имя лидера, я была просто удивлена, а вот мой навигатор уверял, что это знак судьбы.
   - Позвольте предположить - дрейк? - хмыкнул я.
   - Истинно так. Ну и раз он был так уверен в том, что это судьба, я предложила ему вас найти. В судьбу я не верю, но с результатом не поспоришь...
   Я хмыкнул и бросил косой взгляд на Ассая, но по его лицу сложно что-то понять. В судьбу я тоже не верю, а вот что чешуйчатые - манипуляторы, знал и до того... Но вот как это организовали - вопрос.
  
   Предварительный договор с Тадис был на вполне приемлемых условиях, а подробнее решили обговорить на "базе". Приглашать её на борт я не стал; чем меньше народу побывает на борту "Колумба-эс", тем меньше шансов преждевременного разоблачения.
   Подниматься к ней на борт не стал тем более.
  
   Как бы там ни было, встречу с Серебряной можно было считать хорошим знаком. Нас уже разыскивают сами желающие присоединиться... Ещё немного, и можно будет начинать действовать.
  
   "Немного", как известно, понятие растяжимое. А вот растягивание линий флота плохо заканчивается; это не раз проверено и кровью записано в наставления и учебники. Хотя информации о пиратско-эльфийских - то ещё сочетание - силах и было меньше, чем хотелось бы, связываться с ними без действительно мощного кулака было если и не самоубийством, то как минимум глупостью. Один только эльфийский реликт уже представлял собой очень впечатляющую мощь - особенно с учётом имеющейся у Колумба информации. Хотя и неизвестно, насколько корабль сохранился, - нет ничего, чему тысячелетия шли бы на пользу - но во времена активных действий этот монстр был способен потягаться с флотом судов класса "Колумба-эс", и даже более крупного "Колумба". Даже с учётом того, что на тот момент люди слабо представляли, с чем имеют дело, и как с этим бороться - очень впечатляет.
   Правда... Колумб был уверен, что три из четырёх эльфийских богинь были убиты Древними, а последняя не покидает планеты глубоко во владениях ушастых, так что корабль должен был потерять свою главную силу - и, скорее всего, был серьёзно повреждён в том бою, когда потерял свою богиню. Но даже так недооценивать нечто подобное не следует.
   У эльфов мало кораблей, которые по человеческой классификации можно было бы назвать дредноутами, но у тех, которые есть, - хотя лично я только читал о них в учебниках и наставлениях - сила не в мощности, как у людей. Скорее, в многозадачности, и скорости обновления техник... В теории, если эльфийские щитовики смогут обновлять свои техники с той же скоростью, с которой их обстреливают, их корабль будет неуязвим. На практике это недостижимо, если только обстоятельства не явно в пользу эльфов, однако их "дредноуты" используют именно эту концепцию: множество духов и живых энергетов поддерживают длительные техники и максимально быстро обновляют одноразовые. При правильной организации работы - а у эльфов были тысячелетия на то, чтобы её отладить - "пробить" их крайне сложно. Тем более, что они не забывают и о стандартных эфирных щитах, хотя их эффективность и очень невелика - ушастые пользуются амулетами. Не слышал, чтобы на их "дредноуты" допускались представители других видов. Собственно, даже доккальвов не допускают.
   В любом случае, от реликта следует ожидать чего-то подобного. Пусть корабль и повреждён, и с экипажем сложности - что тоже не факт, учитывая присоединяющихся к "великому походу" эльфов - но духи корабля его покинуть не могли. Ну, наверное, в теории их могли бы забрать, но тогда корабль превратился бы в малополезный корпус-пустышку - а он ведёт успешные боевые действия, и это говорит за себя... В итоге имеем слаженный коллектив эльфийских энергетов с тысячелетиями опыта. Любому идиоту, который это недооценит, скажу одно: самоубийца...
   А ещё не следует забывать о следующем за реликтом флоте. Пусть даже большинство его состоит из бесполезного пиратского отребья, а это само по себе не факт, но даже так они как минимум отвлекут на себя часть огневой мощи, которая необходима для преодоления эльфийской защиты. Так что прежде чем пытаться иметь с ними дело, нужно быть уверенным в соотношении сил...
   Колумб, стоит отметить, тоже учитывал все эти соображения, и результатом стал, помимо добавления дополнительных скорострельных орудий, новый отсек судна - по сути являющийся огромным коробом-хранилищем боеприпасов. Ракет и миниторпед, если точно. Кто-то, глянув на это, мог бы покрутить пальцем у виска и сказать, что это перебор, к тому же большая мишень-бомба на борту - и был бы неправ в обоих случаях. Все эти взрывоопасные штучки становились взрывоопасными только непосредственно перед отправлением в свой первый и последний полёт; в хранении они мало чем отличались от металлических труб. Пожалуй, даже могли бы послужить дополнительным слоем брони. А имея дело с неизвестным, но сильным противником лучше всегда считать, что ты слабее, и боеприпаса у тебя недостаточно...
  
   Серебряная оказалась той, кто принёс информацию о текущих силах противника. В плюсе было то, что эльфийских судов имелось всего штук пять, но в минусе - по её информации ушастые энергеты имелись и среди трёх десятков разношёрстных пиратских судов. Были даже парочка того, что у пиратов сойдёт за дредноут - два самодельных огромных судна и один реальный корпус дредноута, найденный после какого-то боя и восстановленный. Плюс - два явно гномьих судна; гномы-пираты не то, чтобы особо распространены, но попадаются. По утверждению доккальва, имелся даже один корабль постройки дрейков, и - один маленький человеческий реликт. Последнее действительно странно, но, скорее всего, просто захватили.
   Флот не так велик, как я опасался, но ничего не мешает его наращивать. В то же время наш "альянс" оставался меньше численно, но явно значительно сильнее качественно; по крайней мере, если не брать в учёт эльфийский реликт. Хмм... Попробовать уже действовать или продолжить гонку сбора сил? Бонусом - дополнительные разгромленные аристократы. Правда, немного жаль их подданных, которые тоже попадают под раздачу.
   Хмм... Пожалуй, это лучше обдумать не на пустой желудок.
  
   В столовой уже кто-то был... впрочем, неудивительно. Хотя Колумб с готовностью подавал на стол по первому требованию, флотская привычка питаться в определённое время - въедчивая штука, так что естественно, что примерно в то же время, как я вспомнил о еде, в столовую направился и Жмень. Его голос, рассказывающий какую-то историю, был слышен ещё на подходе.
   - ...Сидит как-то связист на корабле за амулетом, и тут вызов: "Вас вызывает экипаж судна "Квартет", просим помощи". Ну, связист сообщает капитану, тот проверил окрестности - нет корабля. Выходят на связь: "Судно "Квартет", где вы?" "Да мы совсем рядом, на три часа".
   Сенсор присмотрелся - опа, и правда есть что-то. Присмотрелся ещё и говорит:
   - Кэп, гляньте вы, потому как мне кажется, что я спятил. Они совсем рядом, в подзорную трубу увидите.
   Капитан смотрит, и понимает, что он тоже спятил: в эфире плывёт под щитом здоровенный хаосит, а у него на спине сидят человек, эльф и гном. Гном держит в руках какую-то хрень, человек держит щит, а эльф снова выходит на связь:
   "Просим помощи, помогите".
   Ну, подошли, приняли на борт. Спрашивают - ребята, что такое с вами случилось? Гном показывает агрегат в руках и говорит - "да понимаете, движок из строя вышел"... Хаосит: "не надо было так гнать, он бы и не сломался". Гном: "А если ядро будет возбухать, то спиртовой обработки не получит".
   - Старая флотская байка - с улыбкой произнёс Уинкинсон. В столовой присутствовал весь экипаж; даже Риа сидела рядом с Яковом, положив голову ему на плечо.
   - Вообще-то это не байка - неожиданно для всех возразил Ассай. - Не совсем, во всяком случае. Про движок и ядро выдумка, а так это было на самом деле.
   - Ты хочешь, чтобы я в это поверил? - скептически осведомился Яков. Дрейк молча кивнул.
   - На самом деле, я тоже слышал, что это правда - сообщил Шорх. - Вернее, основано на реальных событиях. Это было около тридцати лет назад, курьерское судно "Квартет" столкнулось с какой-то разновидностью эфирных акул. Пока они доедали груз, экипаж вышел в эфир. Собственно, на планете Остор им даже есть памятник, за то, что даже в таких условиях доставили почту в пункт назначения.
   - ...Погодите-ка - нахмурилась Кугра. - Дядька Онир выходит, не врал, что работал ядром при жизни?
   Народ переглянулся.
   - Хочешь сказать, что в этой истории участвовал твой дядька? - с ещё большим скептицизмом осведомился Яков.
   - Не знаю - хаоситка пожала плечами. - По его словам так выходит, но кто ж ему врать запретит? И дядькой просто называю, он не родной. Наверное.
   - Погоди - вмешался я. - Привет, народ. "Работал при жизни"? То есть "при смерти" тебя не удивляет?
   - А чему тут удивляться? - ответила Кугра. - Ядра, сифоны... Кругом мертвецы работают.
   ...
   Не могу сказать, что удивлён - после информации конкретно о ядрах реликтов это уже не то, чтобы новость - но всё же... И сифоны, значит.
   Я вздохнул.
   - Ну, полагаю, это для вас неплохой бизнес - продавать врагов на переработку.
   - Угу - согласилась Кугра. Я снова вздохнул и уселся на свободное место за столом; автоматический податчик корабля немедленно подал тарелку с обедом. Суп... Я меланхолично помешал в тарелке ложкой - рисовый, с птицей - и попробовал немного. Нормально...
   - Прошу прощения, что прерываю - сообщил голос корабля - но нас вызывают. По радио, и амулет связи тоже реагирует.
   - Давай в общую - вздохнул я.
   - Вас вызывает судно "Квартет". Прошу помощи... И могу её предложить.
  
   Корабль оказался настоящим. В смысле, судно "Квартет", которое вызывало нас по радио, оказалось настоящим кораблём.
   Больше того, эльфийским.
   Эльфы старятся не так, как люди, и зачастую определить их возраст очень сложно, но капитан "Квартета", похоже, был немолод. Что-то такое проскакивало в его внешности, передаваемой амулетом; некая, не знаю, демонстрируемая мелкой моторикой уверенность и опытность, приходящие с годами. Плюс, я слышал, что с возрастом у эльфов выцветают глаза и волосы - и у этого то и другое было пепельно-серым.
   - Я представляю часть сообщества эльфов, не поддерживающую авантюру "Райского сада" - сообщил он. - Мы считаем, что игра не стоит свеч. Слишком много жертв, слишком много хаоса. Поэтому мы довольно давно следили за Софией Тан, опасаясь чего-то подобного.
   Эге... Так это что, тот самый эльфийский корабль? Похоже на то.
   - Её можно понять, София Там молода и движима местью... даже если забыть о импульсивности её человеческой стороны. Однако всё это в итоге привело к текущей ситуации, когда она сама стала жертвой.
   Я навострил уши.
   - Ну-ка, ну-ка... С этого момента поподробнее.
   Эльф кивнул.
   - Я знаю, что вы были офицером эфирного флота, так что имеете представление о принципах устройства и функционирования наших кораблей. "Райский Сад" полон древних духов... Госпожа Тан полагала, что сможет управлять ими по праву крови своего рода. Однако она ошиблась... Скорее всего, за прошедшие тысячелетия духи сумели... Пересмотреть свою позицию. Или попросту помутились рассудком. Возможно, и неполнота крови Тан сыграла свою роль. В любом случае, сейчас госпожа Тан - марионетка древних духов, вкупе с некоторыми другими моими юными сородичами.
  
   Сложно сказать, сколько правды в словах эльфа, но по крайней мере звучало это достаточно правдоподобно. В конце концов, опыт столкновения с подобным у нас уже был, и не один; я вон даже освоил защиту от астральных атак.
   Проблема в том, что только защиту. Другого метода освобождения от одержимости, кроме как утащить жертву подальше, и ждать, пока дух выдохнется, у меня не было; а вытащить Софию - и Драрга, если уж на то пошло - из корабля... Нереально.
   Однако у эльфа, по его словам, было решение. Причём решение, которое в теории могло бы решить сразу все проблемы - ну, по крайней мере большую их часть. Техника изгнания духов; точнее, освобождения от одержимости. Избавить Софию от контроля духов, а там уже можно будет и без боя обойтись... В теории звучало неплохо.
   Однако очевидно, что даже в идеале сложностей - море. Собственно, потому эльф и обратился к нам; для начала, ему нужно как-то проникнуть на борт эльфийского флагмана. В конце концов, зачем рисковать, если можно использовать тех, с кем в этом плане совпадают интересы?
   Всё логично, и выглядит отличным вариантом... Проблема в том, что у меня не было ни одной причины доверять ушастому. Вернее даже, не так; реальная проблема в том, что несмотря на то, что доверять ему причин не было, отказаться от предложения я тоже не мог.
   Однако это не значит, что нужно соглашаться сразу. Собственно, даже если бы я это сделал, всё равно понадобилось бы время; наши приготовления, в том числе сбор флота, который в любом случае понадобится, ещё продолжались. А значит, у меня было время, чтобы определиться, как быть с эльфом.
   И для начала - самое очевидное. Нельзя ли использовать его идею без него?
   К сожалению, специалисты по астралу, его обитателям, и методах работы с ними - птицы редкие, особенно среди не-эльфов. К счастью, один такой специалист у меня на примете уже был.
  
   Не перестаю про себя восхищаться и завидовать способности древнего корабля "прыгать". Поначалу ещё и немного опасался, что с распространением этой технологии отпадёт нужда во флоте, однако сам факт того, что "прыжковый двигатель" установлен именно на корабле говорил о том, что всё не так просто, и это вскоре подтвердилось. У них множество ограничений, начиная с того, что их можно использовать только вне значимых гравитационных возмущений, - попросту, вдали от планет и звёзд - и заканчивая невозможностью прыжков через хаос. И всё же даже так - круто.
   В этот раз дрейк меня не встречал; по крайней мере, лично. Впрочем, этот тип вообще не страдал излишней вежливостью и светскими манерами. Собственно, он и в прошлый-то раз встречал только потому, что я заранее сообщил, что прибуду с деньгами, так что он забрал наличку. Безнал и расписки чешуйчатый не брал, только серебро и платину... хотя часть платы, удивив меня, взял и товаром - продукцией автофабрики Колумба и продуктами.
   В любом случае, сейчас он по крайней мере не отказался встретиться, хотя и не встретил лично; вместо хозяина я увидел его шаисса. Серый сюртук с шейным платком, кружева на рукавах... Прямо главгерой известной порнушки "Кот в сапогах".
   Хозяина пришлось прождать почти час; мохнатый всё это время истуканом простоял в углу комнаты, а я устроился на диванчике за невысоким лакированным столиком красного дерева - дрейк на удивление хорошо устроился, хотя такое впечатление, что всем этим не пользуются - и изучал приобретённые через торговый союз книги. Содрали за них много, а пользы... ну, куда меньше, чем стоило бы за такие деньги. Впрочем, бесполезными тоже не назвать, хотя изучать сложные техники по книгам как минимум затруднительно. Учитель нужен... Да и не было в них того, что мне сейчас требовалось.
   Впрочем, я надеялся, что обе проблемы удастся решить.
   - Чего ещё надо? - недовольно осведомился хозяин, вваливась в комнату. Ни "здраствуйте", ни "добрый день"...
   - Технику избавления от одержимости. Ну, и вообще техники противодействия духам.
   Хозяин дома издал звук, похожий на смесь шипения с сопением, и вызывал ощущение, что он сейчас на меня набросится. Впрочем, Ассай издавал такие при сосредоточенности - и когда пытался петь - и этот представитель дрейкского рода, насколько мне было известно, не отличался.
   - Амулеты малоэффективны - наконец, сообщил он. Я кивнул.
   - Знаю. И прекрасно понимаю, что это техники Прирождённых. Но у меня есть основания считать, что смогу осилить... если это не мастерская техника.
   - Хм. Погоди чуток - после небольшой паузы сообщил астральщик, глянул на шаисса и ушёл обратно в дверь, из которой пришёл. Кошак последовал за ним, оставив меня наконец одного.
   Я не успел толком прочувствовать этот факт, когда мохнатый вернулся.
   Правда, на этот раз было отличие: он был прозрачным. Не совсем уверен, что происходит, но это, походу, дух.
   Кошак приблизился ко мне - и внезапно врезал рукой в живот. Ну, как врезал... Попытался. Маломощный барьер каоро, который я в последнее время стараюсь поддерживать постоянно - если уже замешан один ушастый спец по духам, где гарантии, что не будет другого, или менталиста? - исправно выполнил свою роль: когтистый кулак ударился о невидимую преграду и остановился. Хмм. Интересно, а если?..
   Я попытался сформировать ещё один слой барьера. Хотя он и не из техник Прирождённых, и практиковался я с ним, но давалось такое изменение с трудом. Всё же мне удалось создать небольшой купол, и я попытался поймать им духа, после неудачи первой атаки замершего на месте...
   - Не надо.
   Хозяин снова появился в помещении и остановил меня.
   - Я вижу, ты действительно кое-что умеешь, человек. Я попробую тебе кое-что показать... Не бесплатно, конечно.
   Ещё бы.
  
   ...Большинство техник дрейка были для меня бесполезны.
   Проблема в том, что они были не избирательны. И соответственно, мой персональный дух тоже становился объектом воздействия, что было как минимум неприятно, а как максимум - опасно. Нет, кое-что полезное вроде детектора и маскировки я изучил - осваивать ещё придётся, но принцип понял - но тому, что мне требовалось, дрейк научить не мог.
   Плохо.
  
   Нельзя сказать, чтобы я вернулся несолоно хлебавши, но это было разочарованием... частичным. Кое-что ценное я всё же извлёк - и, пожалуй, оно стоило потраченных денег и времени. Плюс, у меня ещё оставались варианты...
  
   - Итак, мы собрали на диво мощный флот, но главный вопрос остаётся острым - достаточно ли у нас сил - произнёс я. В бывшем графском дворце, в роскошном конференц-зале за огромным столом собрались представители основных сил, входящих в наш противопиратский, а скорее противоэльфийский, альянс, и сейчас мы обсуждали планы. - Во-первых, противник тоже накапивал силы, и хотя по большей части это стандартный пиратский хлам, но к ним присоединились несколько эльфийских кораблей. И, что самое неприятное, мы не можем полноценно оценить возможности их флагмана, который и представляет главную угрозу. По моей информации, он крайне опасен... Скажем так, у меня есть достаточно достоверная информация, что это один из сильнейших эльфийских кораблей в их истории. Проблема ещё и в том, что прежде он работал не в полную силу из-за нехватки экипажа, но сейчас, с присоединением к ним эльфов, эта проблема может уже быть исправлена...
   - Откуда у вас такая информация? - осведомился один из молодых аристо.
   - У меня есть свои источники - отозвался я. - Которыми я не намерен делиться с временными союзниками. Или хотите принести вассальную клятву?
   Парень, ожидаемо, промолчал, так что я продолжил.
   - В плюсе - у нас появилась... возможность нейтрализовать их флагман. Если это удастся, то победа нам фактически гарантирована; остальной флот пиратов реальной угрозы нашим объединённым силам не представляет, они могут быть проблемой, и существенной, только как прикрытие флагмана.
   - Какая именно возможность? - аристо постарше воспользовался взятой мной паузой, чтобы задать ожидаемый вопрос.
   - С помощью мастера Лаэнья - я кивнул сидящему за большим столом вместе с нами эльфу - есть возможность добраться до командования пиратов и нейтрализовать их.
   - И захватить контроль над кораблём? - скептически осведомился ещё один пожилой аристо без домена.
   - Это, конечно, было бы неплохо, - согласился я - но вряд ли осуществимо. Это же эльфийский корабль, больше того, древний, из тех времён, когда эльфы и не думали о том, что кораблём может управлять кто-то кроме кровных родичей. Возможно, мастер Лаэнья сможет убедить корабельных духов подчиниться ему... Но я постараюсь проконтролировать. Во избежание инцидентов.
   - Вы вполне могли сговориться - сообщил ещё один из молодых. - Ушастым вообще нельзя доверять.
   Эльф проигнорировал наезд, продолжая спокойно едва заметно улыбаться.
   - Я сомневаюсь, что можно доверять кому бы то ни было из здесь присутствующих - хмыкнул я. - Единственное, что смогло хоть как-то объединить всех нас, это крайняя нужда, иначе многие из участников нашего альянса с превеликим удовольствием вцепились бы в глотки друг другу. Возможно, даже в прямом смысле - я бросил короткий косой взгляд на представителя некромантов и его мертвенно-бледную то ли телохранительницу, то ли просто спутницу; та заметила взгляд и улыбнулась, продемонстрировав две пары не особо длинных, но вполне острых клыков. - В любом случае, состав абордажной группы доступен для обсуждения... хотя это придётся решать быстро. По сведениям от мастера Лаэнья, подтверждённым из других источников, в ближайшее время к пиратам могут присоединиться несколько кораблей сторонников эльфийского доминирования. Полагаю, все представляют, насколько это может усложнить ситуацию.
   - Если речь о незаметном проникновении или абордаже малой группой, без меня вам не обойтись - сообщила Тадис. Её помощь действительно была бы очень полезна... Я вздохнул.
   - Кандидатура принята. Кто ещё хочет предложить кандидатуру?..
  
   Поспорить, поругаться, и даже поугрожать пришлось ещё много. Как я уже отметил, это пёстрое сборище в других обстоятельствах скорее вцепилось бы друг другу в глотки, чем действовали бы вместе, однако очень уж крепко София прихватила их за яйца, другой рукой врезав по морде. В итоге желание уничтожить "пиратский альянс" всё же стояло несколько большим приоритетом, чем междоусобицы; у некоторых участников - совсем немного, но всё же. Демонстрация превосходства "Колумба-эс" над их кораблями тоже помогала.
   Свою отлучку по вопросу астральных техник я прикрыл визитом к мастеру, который изготовил "кадавров" на борту "Колумба-эс". Якобы, забирал у него заказ для абордажа... На самом деле, Колумб сварганил "боевой скафандр" самостоятельно, и вышло... Ну, самое близкое, что приходило мне на ум - тот агрегат, с полевым испытанием которого я в своё время помогал, но по чести сходство между ними было почти нулевое. Вместо тускло-серого металла - белоснежные пластик и эмаль, вместо острых углов - плавные изгибы... Массивный ранец, в котором находилось миниатюрное ядро, приобретённое через купцов, более-менее напоминал горб гномьей конструкции, но и только. "Скафандр" выглядел толстым и громоздким, однако, на удивление, на деле таким совершенно не был; кажется, в нём я мог двигаться даже легче и быстрее, чем без него. Колумб жаловался на крайнее несовершенство конструкции - в его памяти не обнаружилось готовых чертежей, да и интеграция ядра стала для него непростой задачей - но на мой взгляд это был отличный доспех. До цвергских не дотягивал, но винтовочную пулю держал без проблем, и обеспечивал энергией, достаточной для маленького кораблика или одноэтажного дома. Конечно, больше было бы лучше, но с увеличением ядра "скафандр" уже сам превращался в маленький корабль.
   Цвергских амулетов я на него, к слову, тоже парочку прикупил и прикрутил.
   В любом случае, подбор штурмовой команды стал изрядной головной болью, причём проблемы обнаружились самые разнообразные. И если к участию Тадис я был заранее морально готов, то с остальным оказалось сложнее.
   Выбор участников абордажной группы внезапно оказался грёбаной, мать её, политикой. Все боялись, что кто-то другой ухитрится как-то захватить контроль над эльфийским кораблём, хотя всем было очевидно, что уж с эльфийским-то это сделать весьма проблемно; однако наличие в группе эльфийского энергета переводило вероятность из "совершенно нереально" в "сложно, но возможно, скорее всего". Если бы была возможность, полагаю, каждый из участников нашего горе-альянса постарался бы пропихнуть в абордажную группу своего представителя, однако на практике этому препятствовали несколько факторов. Прежде всего, эльф не мог прикрыть большую группу; всего три-четыре участника. А учитывая, что я намеревался участвовать, оставалось всего двое. Казалось бы, самоубийственно пытаться вломиться на борт аналога дредноута столь малыми силами, однако нашей целью стояло не захватить корабль, а тайно, не вступая в бой, добраться до мостика и освободить капитана от контроля духов, и для этого четверо - даже слишком много.
   Короче, после долгих споров наша группа состояла из трёх членов: я, Лаэнья - подозреваю, это не настоящая его фамилия - и Тадис. Во всяком случае, официально из трёх... На практике было сложнее, но об этом чуть позже.
   Второй причиной, ограничивающей количество участников, было то, что далеко не у всех желающих были представители, которых они могли бы отослать. Кто-то не хотел рисковать, кто-то не обладал нужными навыками... У кого-то просто не было никого, кому можно было бы довериться.
   Уинкинсон, к слову, тоже вызывался, но я попросил его остаться на борту "Колумба-эс" и присмотреть за ситуацией "снаружи". И за Кугрой заодно.
  
   Впрочем, абордажная операция, несмотря на всю подготовку к ней, пока что оставалась лишь теоретической. Прежде чем приступать, следовало хотя бы попытаться побеседовать с Софией. В конце концов, вся эта версия об одержимости может оказаться ошибочной... Или даже намеренно ложной. Хотя специалисты по дуренью скорее дрейки, но ушастые - спецы по интригам.
   На встречу с пиратским флотом мы отправлялись с несколькими планами наготове. Один - на случай, если удастся договориться с Софией, второй - если не удастся, третий - если провалится абордажная операция. В последнем случае планировалось дать бой, сосредотачиваясь на уничтожении мелких судов, чтобы ослабить флот противника для последующего уже серьёзного боя, и я очень опасался, что из-за неслаженных действий самолюбивых аристо всё пойдёт под хвост Маёжу, даже несмотря на наличие на нашей стороне его жреца. Который, к слову, меня благословил, что вызывало двойственные чувства. Вроде и хорошо - благословение аж цельного первосвященника, но это же Маёж, и непонятно, чего от такого благословения ожидать...
  
   Попытка переговоров провалилась. София - или то, что её сейчас изображало - отказалась разговаривать, хотя я и назвался. Ну что же... План Б изначально казался неизбежным.
   В маленьком, прикрытом несколькими слоями маскировки - от "гномьих", а на самом деле древнечеловеческих, устройств, до цвергских амулетов и эльфийских техник - кораблике находилось трое живых пассажиров. И ещё парочка неживых...
   Во-первых, "кадавр". Хотя обычно их используют эльфы - и временами некроманты - изредка они служат и другим. Укротители духов иногда используют их, и есть версии со встроенным мини-алтарём на одного духа, которые изредка даже появляются в продаже. Мой изображал как раз такого - хотя на самом деле им управлял Колумб. Мой доспех-скафандр, на самом деле, был сродни этому механизму, хоть и выглядел совсем иначе. Но он тоже поддерживал связь с Колумбом, хотя и не находился под его прямым управлением... по идее.
   А ещё я после долгих и тяжёлых раздумий взял с собой ещё одного участника. В каком-то смысле, представителя некромантов.
   Как и многие до них, "Братство Постижения" искало способ расширить возможности энергетов-управляющих, однако они пошли по другому пути, напоминающему скорее метод каоро. Известно, что духи способны к более тонким манипуляциям эфиром, нежели живые; известно также, что это относится ко всем духам. Некроманты исследовали это с разных сторон; некоторые из них добровольно "освобождались от тела", чтобы помочь коллегам... верю, но очевидно, что и не добровольно - тоже. И наверняка недобровольных было на порядок-другой больше.
   В любом случае, как эльфов, очевидно, подобные исследования когда-то привели к тому, чем они пользуются по сей день, - не возьмусь утверждать, насколько схожи были их методы, но очевидно, что исследованиями духов они занимались, и с духами предков сотрудничают - так и некроманты добились определённых успехов. Они смогли создать собственную форму стабильного посмертного существования с сохранением личности и памяти; как я понял, это не единственный их успех, но вдаваться в подробности представитель ожидаемо не стал. В любом случае, сейчас я вёз с собой маленькую коробочку, содержащую какого-то их корифея... тщательно запечатанную, чтобы избежать возможного обнаружения не только духами корабля, но и нашего официального союзника-эльфа. Я не могу доверять никому из них, в общем-то, но могу положиться на взаимную неприязнь двух групп...
  
   Если бы нас заметили... ну, сомневаюсь, что мы бы это заметили. Не успели бы, скорее всего. У абордажной скорлупки не было ни брони, ни щитов; технически я мог бы поднять какой-то щит за счёт заплечного ядра, но толку никакого, одна демаскировка. Так что оставалось положиться на незаметность и молиться всем богам... Жертвы принесли заблаговременно.
   Не знаю, насколько богат опыт подобных операций у эльфа, - у Тадис-то точно богат, одной её операции я даже оказался свидетелем - но у меня такое впервые. Я привык полагаться на свои способности защитить корабль, и сейчас, когда приходилось рассчитывать на чужое мастерство, это напрягало больше, чем хотелось бы. Даже с учётом того, что у ушастого явно в разы, а то и на порядок, больше опыта... Впрочем, мне вроде бы удалось сохранить уверенное выражение.
   Тадис, к слову, вообще сосала леденец, откинувшись на стенку и скрестив ноги. Словно в общественном транспорте по пути с работы домой... То ли стальные нервы, то ли сила привычки, оба варианта возможны.
   Или просто хорошо прикидывается, как я...
  
   Если план не пошёл совсем уж набекрень, снаружи должен был идти бой - но внутри нашего судна это было совершенно незаметно. В принципе, я мог получить информацию о ходе боя от Колумба, но - зачем? Если будет что-то важное, корабль сообщит сам, а просто любопытствовать... По заверениям Колумба, его канал связи невозможно обнаружить, но бережёного боги берегут.
   - Две минуты до контакта - сообщил эльф. - Готовьтесь.
   - Всегда - отозвалась доккальв, я тоже кивнул. Эльф, впрочем, вроде и не обратил внимания на наш ответ; он даже не открыл глаз. Хмм... По плану придётся выйти в открытый эфир; мой скафандр такую возможность даёт, эльф сможет о себе позаботиться, а что припасла "Серебряная"? Во время обсуждения она просто заявила, что беспокоиться не о чем, но объяснять не стала.
   ...О. Она надела маску, и в этот раз я смог заметить. Это же амулет укротителя духов. В прошлый раз, когда эта маска была на ней, мне было не до рассматривания, да и опыта в таких вещах было меньше, а сейчас я смог заметить привязанного к металлической пластине с прорезями для глаз духа. Видимо, он и обеспечивает "Серебряной" возможность работы в открытом эфире; возможно, и не только это. Крайне редкая и ценная штука...
   Эльф встал и открыл глаза.
   - Приступаем.
  
   Когда мы обсуждали операцию, Тадис заверила, что она позаботится о проникновении внутрь; учитывая, что я уже видел подобное в её исполнении, полагал, что мне останется нейтрализация стандартного эфирного щита - наверняка он у эльфийского реликта тоже есть, скорее всего, на амулетах.
   Я ошибся.
   Как я и предполагал, маска доккальва позволяла ей не только дышать в эфире, но и свободно передвигаться. Затянутая в чёрное женщина вырвалась немного вперёд нас с эльфом и подплыла к голубой плёнке щита; под маской, тем более со спины не разобрать, но вроде бы она пару секунд изучала барьер, а затем протянула руку... и в щите корабельного класса, пусть и амулетном, возникла брешь. Мать моя женщина... Способности доккальвов нейтрализовывать энергетические воздействия не безграничны, они зависят от сил и способностей, и то, что продемонстрировала Серебряная, впечатляло. Мягко говоря. Кажется, даже эльф впечатлился.
  
   В проделанную Тадис дыру мы смогли даже протащить нашу "абордажную капсулу" и закрепить её на корпусе древнего корабля. Судя по тому, что он слегка порос эфирными водорослями и лишайником, духи корабля не контролируют внешнюю поверхность, так что вряд ли заметят.
   Следующие минут пять доккальв изучала корпус, местами отскребая наросшую на него растительность. Мои познания об устройстве реликта ограничивались продемонстрированным Колумбом внешним видом, эльф, похоже, тоже мало что знал, так что мы помогали Тадис тем, что не мешали.
   Наконец, она вроде бы определилась и замерла над одним местом, ничем не отличающимся от соседних. Впрочем, если сравнивать внешний вид этого корабля с другими классическими эльфийскими судами, то где-то здесь внутри должен располагаться грузовой отсек или хранилище. Вопрос в том, как наша спец по проникновению собирается преодолеть броню...
   Тадис сняла с пояса пару продолговатых коробок; открыла одну, и вывалила на корпус корабля несколько тёмно-синих с чёрными полосками эфирных слизней. Тварюшки не шевелились, но вроде бы были живы. Что и подтвердилось, когда доккальв покапала на них какой-то жидкостью из непрозрачного флакона; слизни резко оживились, и принялись энергично жрать броню. Оригинальный подход, но в эффективности не откажешь. Я слышал, что какой-то взломщик пользовался одной из пород слизней для бесшумного вскрытия сейфов, но считал это байкой; похоже, ошибался.
   За считанные минуты слизняки, подталкиваемые в нужном направлении чёрным стержнем в руках Тадис, прогрызли в корпусе проход, в который я мог пролезть в своём скафандре, а затем скукожились и замерли. Ещё до того я прикрыл участок щитом, чтобы избежать потери воздуха, а пробравшись внутрь, мы поставили выеденный кусок брони на место, и Тадис зафиксировала его каким-то клеем.
   Как ни странно, мы смогли незамеченными проникнуть на борт. Теперь нужно найти и спасти капитана.
   И если уж после всего этого мне не обломится - найму себе пару эльфийских содержанок.
  
   Внутренности эльфийского реликта представляли собой странное сочетание изысканности с утилитарностью. Нечто подобное бывает на тех человеческих реликтах, которые несут активную службу, принадлежа аристо с длинными родословными, но тут всё же было иначе; не только стилем, но и... Сложно объяснить, такое чувство, что украшения здесь делались не для понтов, а потому что - ну, как же иначе-то? Хм.
   Стены, чей материал походил на странное соединение дерева и бронзы, закруглялись у пола и потолка; на каждой из балок-рёбер жёсткости находилась лампа в виде распустившегося цветка. И почти всё покрыто рельефными узорами, в основном в виде лиан и цветов.
   Я осторожно прикоснулся к узору на ближайшей стене. Такое чувство, что почти могу увидеть... Что-то. Некие образы.
   - Корабль пропитан тенями и памятью - сообщил эльф. - Будьте осторожнее, в эхо прошлого можно потеряться.
   Я отдёрнул руку. Нужно позаботиться о защите... На борту абордажной капсулы я не рисковал создавать щиты, чтобы не мешать эльфу, но сейчас пора. Риск демаскировки из-за конфликта техник сохраняется, но и без защиты нельзя... тем более, постараюсь аккуратно.
   Растянуть защиту на спутников я не смог бы в любом случае, разве что сделав щит неподвижным, - навыка пока недостаточно - но прикрыть себя уже смог - хотя и пришлось ужать щит, спрятав его под броню: мне удалось сделать его "эластичным", повторяющим очертания тела. Толику эффективности он при этом потерял, особенно в физическом воздействии, - собственно, в нём и не "толику" даже - но в последнем я полагался на скафандр и свою способность при необходимости мгновенно поднять стандартный эфирный. Концентрация эфира внутри корабля, конечно, снижена, но не настолько, как под землёй на тверди, к примеру; а я и там вполне справился бы.
  
   Корабль был ожидаемо пустынным. Не то что экипаж - даже грузов в трюме практически не было. Определённо, кто бы на самом деле не заправлял всем и какими бы ни были их реальные планы, заграбастать побольше ценностей на захваченных планетах в эти планы не входило. Даже банальных припасов заметно не было - хотя, конечно, это не единственный трюм на борту. Корабль вообще был огромным; поменьше небольшого городка в длину и ширину, но это компенсировалось тем, что в отличие от большинства городов этот использовал и третье измерение. Не знаю, сколько палуб было в этом колоссе, но явно больше трёх.
   Временами я замечал смутные тени, скользящие мимо по запутанным коридорам эфирного левиафана; судя по движениям головы так и не снявшей маску Тадис, она их тоже видела. Они проплывали мимо, не обращая на нас внимания - явно не без участия эльфа, поскольку на "Коршуне" судовые духи не упускали вниманием ничего постороннего на борту - но неожиданно одна из расплывчатых теней подплыла к ушастому энергету и замерла рядом с нами, вроде бы... точно обретая чёткость. Слегка колышущаяся прозрачная фигура эльфа, сотканная из оттенков серого и бледно-голубого.
   Живой и призрачный эльф подняли руки и соприкоснулись ладонями; пара секунд, и дух исчез.
   - Что вы сделали? - нахмурившись, спросил я.
   - Выяснил дорогу - отозвался Лаэнья. - Искать дорогу на корабле такого размера можно очень долго.
   Надеюсь, это не привлечёт к нам внимания... Высказываться вслух я, впрочем, не стал. Очевидно, что эльф считает, что знает как поступать, и вряд ли сказал бы что-то сверх этого. Да и я в любом случае не вижу метода лучше - он прав, наугад бродить глупо. Даже если примерная структура корабля и расположение отсеков совпадает с известными, что в общем-то тоже не факт, этого недостаточно.
   И, кстати, нужно запоминать дорогу, на обратный путь.
  
   Как известно, эльфы традиционно не пользуются лестницами (хотя по словам одного моего знакомого исследователя их истории, не так уж традиционно; на деле это относительно позднее проявление высокомерия по отношению к не-Прирождённым), а использовать управляемые духами лифты наш духовод не стал, чтобы меньше их беспокоить, так что я наконец-то смог проявить своё участие в сей экспедиции при подъёме на следующую палубу. Так себе участие, всего лишь поднял нашу маленькую группу на этаж выше, но всё-таки. К слову, по пути было заметно, что корабль всё-таки не в лучшем состоянии; некоторые лампы не горели, местами, если хорошенько присмотреться, можно было заметить следы повреждений, а некоторые духи выглядели, как бы это сказать, не в форме. Часть из них выглядели слишком бледно, другие вместо выполнения своей работы, какой бы она ни была, выполняя зацикленные, явно бессмысленные действия, вроде перемещения от одного повреждённого участка к другому и обратно без попыток что-то сделать, или непрекращающейся замены нерабочего светильника на другой нерабочий и возвращения предыдущего. Безусловно, ни один корабль не может пережить без последствий тысячелетия, даже если за ним тщательно ухаживали - а тут и это неоднозначно. Да ещё и сражения... Наверное, со временем проблемы можно будет исправить, но пока что кораблю ожидаемо было далеко до максимальной эффективности.
   Хотя, максимальной эффективности ему уже не достигнуть. Для этого требуется богиня... У эльфов осталась одна, но что-то мне сомнительно, что её так вот возьмут и засунут сюда. Тем более, что она вроде как... ну, тоже пострадала во время той давней войны.
   Неожиданно Тадис подняла руку. Я посмотрел в указанном направлении...
   На изящной без вычурности псевдодеревянной изогнутой скамье лежал скелет. Такое впечатление, что кто-то прилёг вздремнуть - похоже, здесь было что-то вроде зоны отдыха; невероятно, но до сих пор сохранились устроенные в полу клумбы с красными и белыми цветами и какие-то невысокие деревца - да так и не проснулся. Причину смерти определить было невозможно, скелет выглядел неповреждённым; собственно даже, это был и не скелет, а сильно усохшая мумия.
   ?.. Рассматривая мумию, я не сразу заметил ещё кое-что. Среди цветов прямо на полу сидел ещё один дух, но этот выглядел более ярким; можно было бы сказать "более живым", если бы это не было очевидно глупо.
   Дух повернулся к нам, кивнул, а затем вернулся к созерцанию цветов. Хм?.. "Наш" эльф слегка нахмурился, а затем сделал шаг к этому духу. Опустил руку ему на плечо...
   Дух оттолкнул руку, встал, и исчез; однако не как предыдущий, а просто скрылся за растительностью.
   - Проблемы? - осведомился я.
   - ...Нет, никаких проблем - отозвался тот. Ещё секунду, продолжая хмуриться, разглядывал место, где сидел дух, и останки на скамье, а затем вздохнул и покачал головой. - Продолжим.
   Хм. Не знаю, что всё это было, и спрашивать - не лучшая идея. О моих нестандартных способностях, которые включают и зрение - вернее, расширенное восприятие - через духа эльф не знает, и лучше пусть так и остаётся.
   По крайней мере я надеюсь, что не знает.
  
   Не слишком разбираюсь в современных эльфийских искусстве и дизайне - "никак" не может быть "слишком" - но увиденное здесь мне было симпатично. Изящество без излишеств. Нет, я только за "излишества" - в меру, каким бы каламбуром это не звучало - но это для личного пространства; для "общественных" территорий вроде коридоров и тех же трюмов на корабле подобное, в общем-то, уже выглядит роскошью. "Гражданские" человеческие корабли, составляющие подавляющее большинство всех флотов в известных сферах, по совести, просто жестянки; дешевизна в первую очередь, затем практичность и удобство, а эстетика - для энтузиастов вроде Уинкинсона (хотя хаоситы тоже любят "украшать" свои посудины). Наши кораблики чуть попросторнее, чем банки с рыбными консервами, а так - то же самое... не, некоторые консервы выглядят куда красивее.
   Подобные отстранённые размышления и изучение элементов местного дизайна и стали причиной того, что в помещении, сравнимом размерами с небольшой городской площадью - и, похоже, игравшем ту же роль - я едва не прозевал атаку. Эльф в сопровождении группы кадавров возник из-за группы статуй, изображающих четырёх эльфиек - увеличенные копии тех статуй, что собирала София - и, кажется, на миг растерялся, обнаружив нас, но немедленно открыл огонь из пары метателей и нырнул за укрытие.
   Наша позиция была менее удобной; наша группа находилась на открытом пространстве, где единственным укрытием являлся мгновенно выставленный мной щит. Это укрытие могло бы быть неплохим, - да чего прибедняться, отличным - если бы не тот факт, что мы имеем дело с эльфом, а от ушастых всегда жди пакости.
   Мои спутники, впрочем, тоже это понимали, даже "кадавр", так что никто не терял времени. Прежде чем я успел заметить, Тадис исчезла; то ли ещё одно проявление возможностей её маски, то ли простая скорость ног. Эльф чуть ли не растёкся по полу, выставив вперёд левую руку; один из кадавров тоже повалился на пол, однако остальные сконцентрировали огонь на мне.
   Изображающий кадавра "андроид" открыл ответный огонь с двух рук. Лучевое оружие, доступное Колумбу, эффективнее большинства видов ручного вооружения, доступного в сферах, однако использовать его - расписаться в связи с "тёмными" либо резко ограничить себя в боезапасе. К счастью, очень многое можно списать на гномов - ну и Колумб мог предоставить не только неконвенциональное вооружение.
   Две маленьких автоматических винтовки - это серьёзный аргумент, особенно когда они демонстрируют столь выдающиеся скорострельность и убойность. Вообще-то кадавры не то, чтобы особенно уязвимы к пулевому оружию, даже к такому граду пуль, но одна из винтовок, с плоским стволом, была специально предназначена против подобного противника; она, вместо обычных круглых либо конических пуль, стреляла металлическими дисками. Меньше дальность, ниже точность, но прекрасно перебивает "скелет" кадавра. Опасность рикошета высокая, но под управлением Колумба это было скорее плюсом... лишь бы Тадис не задело.
   "Андроид" вёл обстрел, непрерывно двигаясь; судя по звукам, пару раз в него попадали ответным огнём, однако из какого бы сплава ни был создан этот фальшивый кадавр, он проявлял завидную прочность, не уступающую лучшим сортам брони при куда меньшем весе. Я же, убедившись, что союзники решили позаботиться о себе сами, присел и сложил стену щита перед собой, превращая её в изогнутый "волнорез", края которого выгибались вперёд, чтобы не позволить рикошетам угодить в союзников. Форма "Клюв дятла". "Для тех дятлов, которые столкнулись с противником со стрелковкой в лоб", как сказал инструктор.
   Вообще-то я мог бы атаковать противников кучей способов, однако сейчас эффективнее всего было просто продолжать удерживать на себе основной огонь противника - благо, о подобной стратегии заранее договаривались с эльфом. Он владел техникой привлечения внимания противника к определённой цели... хрен поймёшь, как работают эти эльфийские выверты вероятностей.
   Но работают хорошо... И поэтому меня беспокоил скрывающийся за статуями ушастик.
   ...Уже не беспокоит. Эльф буквально вылетел из-за своего укрытия, словно отброшенная кукла, врезавшись в одного из кадавров сзади и сбив его с ног - и немедленно превратился в решето. Похоже, работа Тадис...
   О. А кадавры-то тоже закончились. Колумб руками своего андроида для надёжности ещё отделил им руки с оружием от корпуса - тем, кому не отстрелил ещё до того.
   Я бросил взгляд со вставшего с пола - совсем не в том месте, где я видел его в последний раз - Лаэньи.
   - Сделал, что мог, но нас могли заметить - раздражённо морщась, ответил он на невысказанный вопрос. - По крайней мере, те, кто занимали эти тела ничего не расскажут.
   - И то хорошо - кивнул я. - Поднажмём, значит.
  
   Сейчас мы практически бежали. Я сумел рассмотреть андроида; царапины, по большей части, только в груди застрял бронебойный шип. Признаков тревоги на корабле, как и серьёзных повреждений андроида, заметно не было, но это внешне. В любом случае, наш лучший шанс - как можно быстрее отыскать Софию...
  
   Со следующей группой мы столкнулись у "лифта", и я так и не понял, ожидали они нас увидеть, или нет. Такой же состав, как и в прошлый раз, один эльф и полдюжины вооружённых кадавров; мы открыли огонь почти одновременно.
   На этот раз Тадис не стала вступать в ближний бой; я успел заметить в её руках пару метателей с разными стволами, похожих на то оружие, которое использовал андроид, а затем с обеих сторон разразился шквал выстрелов. В этот раз стреляли и я, и "наш" эльф; ожидаемо, у противников обнаружилась вероятностная защита, но долго она не продержалась. На этот раз укрытия для противников не нашлось, в то время как мой щит исправно выполнял свою работу, и эльф, как приоритетная цель немедленно оказался повержен. Кадавры тоже падали один за другим, и на фоне звуков выстрелов и лязга я не сразу понял, что звон металла о пол донёсся с нашей стороны. Что-то блеснуло на краю зрения...
   ...Прежде чем я успел осознать, что вижу скользящую по полу маску Тадис, ломаная линия синего сияния вонзилась в голову андроида. Механизм сделал ещё один выстрел и завалился на бок.
   Оставшиеся двое кадавров на секунду замерли, и мимо них пронёсся "наш" эльф, который немедленно исчез на верхней палубе.
   А затем на мой правый бок обрушился удар, сбивший меня с ног.
   Сила удара была такой, что меня отбросило на пару метров... и из боковины скафандра торчала рукоять ножа.
   Ну, не только рукоять; я успел заметить больше половины лезвия. Однако времени рассматривать у меня не было: за первой атакой последовали новые. Обездвиженные кадавры пришли в себя и снова принялись стрелять, сосредоточившись на мне. Я немедленно окружил себя куполом щита, одна из базовых, заученных до автоматизма, форм; щит отразил россыпь пуль... и лопнул под ударом кулака.
   Тадис.
   Удар помял грудину скафандра, но здесь, как и на боках, он был укреплён изнутри бронепластинами; на моё счастье, доккальв снова выбрала неудачное место для удара. Подобный удар сломал бы руку кому угодно, но контролирующий её дух - а в этом можно было не сомневаться - похоже, как-то укрепил конечность. Однако даже так повторять удар голой рукой или ногой одержимая не стала; она отпрыгнула - я снова закрылся щитом, хотя бы от пуль - и подобрала металлическую конечность одного из поверженных кадавров. Не знаю, где она потеряла метатели... и не важно.
   Я создал под собой пластину щита и бросил себя вверх. Здесь недостаточно высоко, чтобы одержимая не смогла меня достать, но мне нужно хотя бы пару секунд...
   Коробка хрустнула под моими пальцами, и из неё повалил чёрный дым. Щит подо мной разрушился, и последовал удар; два удара, сперва - металлическим прутом, затем - об пол.
   Звуки выстрелов прекратились. Я всё же вновь создал щит и постарался встать; тело и скафандр слушались, и новых атак пока что не было.
   Туман внезапно ужался в плотное небольшое облако рядом со мной, и стремительно рассеялся, открыв замершую с приподнятыми руками и дёргающимся лицом Тадис.
   - Один момент... - напряжённо произнесла она. - Всё.
   Её голос... Я вздохнул.
   - Патриарх?
   Повторно-одержимая кивнула.
   - Да. Но лучше объясниться на ходу, нам нужно поймать эльфа.
   - Оставь андроида - прозвучало из встроенной системы связи, когда я бросил взгляд на выведенный из строя механизм, и я кивнул.
   - Хорошо. Надеюсь, вы знаете, где искать его и капитана.
  
   Когда мы поднялись в проём, ведущий на следующую палубу, эльфа, ожидаемо не было видно, однако дух некроманта вроде бы знал, куда двигаться... тоже весьма ненадёжный союзник, на самом деле, но сейчас я вынужден был положиться на него. Он, к слову, сумел перехватить управление над оставшимися кадаврами, что я честно считал невозможным, и сейчас они следовали за нами. Тоже очень сомнительная поддержка, но сейчас нам пригодится любая.
   - Когда закончим, я верну тело хозяйке - сообщил некромант. - Сейчас так будет эффективнее, да и она в любом случае в шоке и не сможет действовать самостоятельно в ближайшее время. Но если успеет прийти в себя, и попадётся другое тело - я поменяю. Чем больше у нашей стороны сил, тем лучше, а эта девочка могла бы быть очень полезна... я, к сожалению, полноценно распорядиться её телом не смогу. Да и не очень приятно находиться в женском. В любом случае, у нас довольно скверная ситуация; если проклятый эльф успеет добраться до капитана, он сможет взять её под контроль, а вместе с ней - весь корабль, и обратить против нас все его системы.
   - Не хотелось бы - заметил я.
   - Именно так - согласился некромант. - В этом теле я, возможно, смог бы его догнать, но сомневаюсь, что сумею справиться в одиночку. К сожалению, мы имеем дело с профессионалом.
   Несмотря на бег, он говорил спокойно и не сбиваясь; полагаю, для тела Тадис такой темп не представлял из себя ничего особенного.
   - Основная надежда на то, что мятежные духи смогут хотя бы задержать его; я хочу сообщить им об угрозе, когда мы окажемся достаточно близко.
   - Мятежные?
   - Во время борьбы за это тело мне удалось кое-что выяснить... осторожнее, тут ловушка.
   Впрочем, я и сам "видел" натянутые в коридоре от стены до стены невидимые нити. Наверняка оставил убегающий эльф, и что бы они ни делали, контакт с ними не сулит ничего хорошего.
   В любом случае, "видел" - не значит, что об этом должен знать некромант. Да и обезвреживание всё равно следует предоставить ему.
   Он и обезвредил; очень быстро, но сейчас, боюсь, может сыграть даже несколько секунд. Остаётся надеяться, что эльф потратил на установку больше времени - но, увы, это очень сомнительно.
   Если начинали экскурсию на эльфийский реликт мы медленно и осторожно, то сейчас было не до изучения местных красот. По крайней мере, признаков тревоги всё ещё не было.
   ...Впереди, где-то за плавным изгибом коридора, послышался какой-то гул. Ещё немного, и его источник стал виден: проход заблокировало что-то вроде аварийного шлюза, у которого стоял раздражённый эльф. Полагаю, до нашего появления он пытался его открыть, раз оставался рядом, но когда мы появились, он уже был наготове и ждал нас. Одна вскинутая рука коварного предателя была пуста, а во второй... Бластер "тёмных", мать его.
   Я мгновенно поднял щит.
   Из рук эльфа сверкнули синий и жёлтый лучи; однако внезапно ушастый споткнулся, и прицел сбился.
   Однако даже так он не промазал полностью. Разряд бластера полоснул по одному из наших кадавров, развалив его надвое, а "луч" энергетической техники изогнулся, и кажется, полностью проигнорировав мой щит, вонзился в скаф... кхе...
   Перед глазами потемнело. Мир вдруг стал чёрно-белым, а после и вовсе погас на секунду; затем снова проявился, но выглядел как-то странно. И вообще, я и чувствую себя как-то странно... Какое-то чувство... лёгкости, что ли. И всё кажется несколько замедленным.
   Кадавры и некромант тоже открыли огонь, но, ожидаемо, выстрелы уходили мимо. Эльф направил бластер на одержимую... оружие выпустило тонкий луч, угодивший вместо намеченной цели в ещё одного кадавра, и заискрилось. Эльф, кажется, выругался - где звук?.. - и швырнул бластер в нас, выпуская из второй руки ещё один синий луч.
   Бластер взорвался не хуже гранаты.
   Взрыв отбросил моё тело назад в коридор, оставив меня стоять на мес...
   ...Бл*.
   Нет, обычно я не тормоз, но в данном случае простительно - раньше меня ещё ни разу не убивали.
   Кстати... А что дальше-то? Только не говорите, что я не могу попасть в загробный мир, поскольку текущая авантюра засчитывается как "невыполненное дело", или что-то в этом роде.
   Эти фразы я произнёс вслух - по крайней мере, попытался. Звука не было, но неожиданно я получил ответ.
   - Нет, у твоего текущего состояния две несвязанных с этим причины. Во-первых, весь этот корабль является огромным алтарём душ, так что души и духи могут чувствовать себя здесь довольно свободно даже без тела. Во-вторых, ты не мёртв... не совсем, по крайней мере. Твоя броня поддерживает в твоём теле жизнь, и через какое-то время ты очнёшься. Воспользуйся этим временем.
   - Воспользоваться для чего? - попытался спросить я. Ответа не было. - Ну ёж...
   Смешок. Эм... Это то, о чём я подумал?..
   Неважно. Я встряхнулся и бросил взгляд на идущий ещё более замедленно бой; кажется, если сосредоточиться, можно ощутить, как эльф и некромант делают... что-то. Да уж, такое состояние обостряет чувствительность...
   В любом случае, хотя это замедление и давало мне время... для чего-то, но его было мало. Насколько я могу судить, эльф побеждает, даже несмотря на потерю бластера и численное превосходство нашей стороны; ушастая скотина ухитрялась одновременно использовать техники защиты и атаки... о, да, у него и оружие ещё одно припасено. Такими темпами он просто добьёт меня ещё до того, как Колумб успеет залатать. Ударить в спину, что ли?.. Я не владею атакующими техниками, но щитом тоже можно приложить даже без материальных рук, или хотя бы помешать...
   ...Нет. Интуиция подсказывала, что это не наш путь - блин, я имею дело со спецом по духам! Развеет же! - и хотя как раз интуиция, по большому счёту, и привела меня к текущей ситуации, я решил всё же довериться ей снова. Тут что-то другое, да и этот подозрительный голос вряд ли стал бы говорить о чём-то столь очевидном.
   Я нырнул в стену. Где тут у нас мостик и капитан?..
  
   Как ни странно, найти их удалось довольно легко: сперва просто проследовал по коридору, а потом стал ощущать... что-то... некое присутствие, к которому и направился. Раз уж решил полагаться на интуицию, гулять так гулять.
   Просторное помещение, больше похожее на храм, чем на мостик... Сияло? Я не был уверен, существует ли это серое сияние в реальности, но сейчас я его определённо видел. Серое сияние, скорее даже серый призрачный огонь, источал буквально каждый сантиметр просторного помещения, но особенно - каменный трон в центре. Сквозь языки "огня" даже было сложно рассмотреть фигуру сидящего, но по логике... Я приблизился.
   И обнаружил направленные на меня взгляды множества духов.
   Большинство из них никак не реагировали кроме самого факта взгляда, вернее, ощущения внимания; это было просто неуютное ощущение взглядов со всех сторон, из теней и от теней. Однако помимо этих бесформенных и безразличных духов здесь были и другие.
   Между мной и троном встала группа отчётливо гуманоидных прозрачных фигур.
   - Знаете, ребята, я осознал одну простую вещь: - сообщил я. - Я люблю эльфиек и не люблю эльфов.
   Ушастые двинулись вперёд.
   Я не Яков, и вообще предпочитаю пользоваться щитами, в обращении с которыми хорош, но искусство мордобоя уважаю: нужное дело, да и женщины мускулы любят. Сейчас, правда, о мускулах речи не шло, ну да бог с ними.
   ...Эти ребята совершенно не умели драться.
   Вообще, первым делом они попытались приложить меня какой-то синхронно исполненной техникой. Нити сине-серого сияния без проблем прошили выставленный мной щит, но никакого эффекта я не ощутил; а вот мой хук с правой отправил одного из эльфийских духов в полёт сквозь стену. Второй успел выставить кусок щита, в который и врезался мой кулак, но, похоже, даже так его приложило откатом, пусть и лишь в долю удара. Я немедленно развернулся и не по-джентльменски пнул другого эльфа промеж ног... надо же, работает даже в таком состоянии.
   Следующая техника меня всё-таки зацепила; плечо обожгло огнём. Однако я немедленно, удивив самого себя, окутался щитом каоро... проклятье. Такое чувство, что задыхаюсь...
   Я немедленно "отпустил" щит, о который разбилась новая синхронная атака пары эльфов, и ощутил, что снова могу "дышать". Эта штука и мне мешает... а, так вот почему эльф ограничился таким маленьким щитом.
   Пнув скрючившегося на полу жертву неджентльменского поведения и отправив его в полёт следом за первым ушастиком, я широко ухмыльнулся, и, прикрывшись парой пластин модифицированного щита, снова атаковал.
  
   Не то, чтобы эльфы совсем не доставили проблем, но всё же драться они не умели. А поскольку большинство их техник не предназначались против духов, - а те, что предназначались, я неплохо блокировал щитом - им вынужденно пришлось попытать свои силы на чужом поле.
   Обычно такое заканчивается предсказуемо, и этот раз не стал исключением. Двое из них, кажется, оказались за бортом, остальные двое просто исчезли, схлопотав несколько хороших ударов. Не уверен, что с ними, и смогут ли вернуться, но на какое-то время точно нейтрализованы. Спешить, впрочем, нужно в любом случае.
   Я подошёл к трону, вглядываясь в серое пламя, и убедился - София. Она сидела неподвижно, с закрытыми глазами, но определённо дышала. Однако... Плотная стена серого пламени вблизи слегка обжигала, но это-то было терпимо; хуже другое. Она попросту не пропускала.
   Я попытался толкнуть кэпа щитом, но эфирная труба, соприкоснувшись с этим загадочным "огнём" немедленно в нём сгорела. Попытка воспользоваться каким-нибудь материальным объектом тоже успеха не принесла: подхватить щитом удалось - руками не вышло - но огонь по сосульке перекинулся на удерживающий её щит. Блин.
   Внезапно дверь, ведущая на мостик, открылась, и в помещение ворвалась хорошо знакомая мне личность. Я прямо-таки ощутил, как у меня над головой, прямо как в мультфильмах, загорается лампочка идеи.
   К сожалению, он тоже меня заметил, несмотря на моё текущее призрачное состояние. Всё-таки одержимый, как и ожидалось.
   Сочетание рефлексов тела и духа - занятная штука: Драрг, точнее эльф в его теле, бросился вперёд занося кулак, и одновременно выдал уже знакомую мне лучевую технику, разбившуюся о щит.
   К счастью, духу-захватчику было далеко до хозяина тела в управлении им: девять из десяти, что Драрга мне так достать не удалось бы, но сейчас полоса щита врезалась в бок орка, отбрасывая его...
   ?..
   Передо мной простиралось обширное зелёное поле, засеянное каким-то злаком, окружённое изгородью.. Что за хрень?.. В смысле, что за хрень происходит на этот раз?
   К покосившемуся участку забора подошёл молодой орк, достал из сумки молоток и принялся чинить ограждение. Хм?.. Если присмотреться... Пацан изрядно напоминает Драрга. Ещё раз хм.
   Я осторожно подошёл ближе; пацан с лёгкой подозрительностью покосился в мою сторону, но продолжил работу.
   - Ты случаем, не Конрад Драрг? - осведомился я. Ограда быстро возвращалась в должную форму.
   - Угу - отозвался он, продолжая стучать молотком. Ничего не понимаю... Какая-то ментальная техника иллюзии? Но почему такая странная и очевидная? Да и на духов не должно действовать, вроде как...
   Мелкий Драрг тем временем закончил чинить забор и зашагал прочь. Я немного помедлил, ещё раз огляделся, убедившись, что никого поблизости не вижу, и направился следом за орком.
   Рядом с полем обнаружилось несколько домиков, к которым он и шёл. А ещё тут были другие орки.
   - Здоров, Конни. Ты закончил? - обратился к "моему" орку другой, примерно того же возраста, с корзиной за спиной. Драрг кивнул. - О, чудно! У меня тут пара кроликов, приготовишь?
   Драрг снова кивнул. Хмм... Этот, с корзиной, вообще не обращал на меня внимания. Я помахал рукой у него перед лицом - никакой реакции; когда попытался дотронуться, рука прошла сквозь. А Драрг?..
   Орк обернулся и раздражённо зыркнул на меня, когда я ткнул пальцем ему в плечо. Я поднял руки в умиротворяющем жесте.
   - Прошу прощения, хотел убедиться, что ты не иллюзия.
   - Ты точно в своём уме? - хмыкнул он.
   ...
   - Такое впечатление, что нет - медленно произнёс я. - Кажется, в твоём.
   Это... Похоже на правду. Впечатление такое, что при контакте я каким-то образом влез ему в голову. И как отсюда выбраться?
   Я вздохнул и пробормотал вслух:
   - Полагаю, про Тан и общее положение ты не помнишь...
   - Почему не помню? - удивил меня ответ.
   - Так какого хрена ты не пытаешься вернуться к реальности? - возмущённо осведомился я.
   - У меня тут куча работы, которую нужно сделать - отозвался орк. - Готовка, присмотр за полями... Учёба, в конце концов... Свою работу всегда нужно выполнять.
   - Ты сам косяков в своей логике не замечаешь? - осведомился я. Он отрицательно помотал головой. Ясно, не похоже, что мне удастся достучаться до его замутнённого сознания, так что придётся воспользоваться силой. Его ответственность когда-нибудь его погубит...
   Щиты отказались материализоваться - что неудивительно, если я действительно в разуме Драрга - но эту проблему решить было несложно. В конце концов, сам Драрг мне и показывал, куда и как бить, чтобы наверняка вырубить орка... На его мыслеобраз это тоже распространялось, как оказалось.
   Моя идея была проста: если это иллюзорный мирок, созданный из воспоминаний Драрга, то он сродни сну; следовательно, у него должны быть границы, и, скорее всего, добравшись до них, можно отсюда выбраться.
   Хорошая новость: я оказался прав.
   Плохая новость: мыслеобраз орка весил совсем как настоящий, - его текущего размера - а поля памяти оказались довольно-таки большими. Полагаю, однообразность пейзажа сыграла, позволив воссоздать такое большое пространство.
   К счастью, в юности наш кок ещё не успел отъесть такое пузо, как сейчас, да и в целом был поскромнее комплекцией, так что нерешаемой задача не была. Я продолжал тащить орка вдоль полей, пока не заметил, что окрестности стали, как бы это сказать, расплывчатыми, превращаясь в некое серое марево. Ещё немного - и я вдруг словно шагнул с освещённых декораций сцены в сумрак закулисья. Прихваченные с фермы пара камней, впрочем, не исчезали.
   ...А вот и гость.
   Не то, чтобы я был в этом уверен, но ожидал появления оккупанта, и был наготове: не знаю, что планировал сделать явившийся из тьмы эльф, но он этого не успел. Я уронил Драрга и кинулся к эльфу; тот трезво оценил ситуацию и бросился наутёк. Бегал он явно быстрее меня, но... Камень летел ещё быстрее.
   Эльф свалился, кувыркнувшись, и принялся таять; Драрг вздрогнул и очнулся... о, мы с ним тоже таем.
   - Что за... - начал было он, но я его перебил.
   - Софию с трона стащи.
   Надеюсь, он нормально придёт в себя... А я - сейчас посмотрим, что будет. То ли просто покину этот воображаемый мирок, то ли очнусь в своём теле...
  
   Всё-таки оказалось первое: я вдруг обнаружил себя на мостике рядом с телом Драрга и троном. Орк зашевелился, негромко выругался, а затем, пошатываясь, принялся подниматься. Осмотрелся, шагнул к трону; аккуратно подхватил Софию... блин. Если она тоже одержима, могут быть сложности.
   Однако никакой реакции со стороны Тан не последовало; кэп, кажется, была без сознания. Драрг ещё раз осмотрелся; я помахал рукой у него перед лицом, но он ожидаемо меня не увидел. Ладно... Время щупать бессознательную женщину.
   Есть контакт. Я был прав; стоило дотронуться до неё, как свет померк и снова засиял, но уже иначе.
   Я стоял перед высокой живой оградой; зелёная стена, при ближайшем рассмотрении весьма колючая, была выше моего роста. Хмм?.. Что-то казалось неправильным...
   ...Блин. Это не ограда такая высокая; это я съёжился. Если точнее, я сейчас выглядел лет на тринадцать-четырнадцать. Странно, во "внутреннем мире" Драрга я оставался в нормальном виде... С другой стороны, что я вообще знаю о таких вещах?
   Ладно. Эта метаморфоза мне не нравится - особенно если придётся опять драться с духом-эльфом, и он сохранит свой возраст - но сейчас важнее найти Софию. Глядишь, и каким-то оружием получше камней удастся разжиться.
  
   Судя по всему, я находился в эльфийской усадьбе, хотя она походила скорее на укрытую живой изгородью деревню: вместо одного здания, которое приходит на ум при слове "усадьба", тут стояло множество маленьких домиков. Впрочем, многие из них были соединены своеобразными открытыми коридорчиками на столбиках, так что, наверное, их можно считать и частью одного здания?.. Сложно сказать, я не разбираюсь в архитектуре.
   Результатом такого строительства был натуральный лабиринт; у меня возникло подозрение, что это просто искажение "сном". Не будут же нормальные люди - или даже эльфы - так строить? Хотя гномы могли бы, наверное.
   Я вздохнул и принялся искать хозяйку всего этого безобразия. Временами слышались звуки, похожие на приглушенные расстоянием и препятствиями голоса, но никого живого видно не было. Никаких признаков Софии - тоже... и, кажется, я здесь уже проходил.
   Этот лабиринт меня раздражает.
   Ладно. У любой проблемы есть больше одного решения.
   - София! - крикнул я. - София Тан!
   Кажется, я слышал какой-то, эм, писк. Вроде, вон оттуда...
   Ещё несколько запросов-откликов, и источник сигнала удалось запеленговать. Ничем не отличающийся от других домик, соединённый коридорчиками с тремя такими же; рядом с ними располагались пруд и что-то вроде сада камней.
   А из проёма окна высовывалась ушастая девчачья мордашка.
   Ушастая в хорошем смысле; уши Софии вообще поменьше среднеэльфийских, и смотрятся вполне мило. И вообще, как я посмотрю, в детстве она тоже хорошо смотрелась, хотя... Вместо привычного выражения собственного достоинства на её лице было нечто депрессивное. Некий оттенок безнадёжности. Впрочем, разбавленный любопытством.
   Я помахал рукой.
   - Привет, давно не виделись.
   На её лице появилась озадаченность.
   - "Давно не виделись"?
   ...Кажется, это будет сложнее, чем я думал.
  
   У меня появилось отвратительное ощущение, словно я персонаж какого-то дурного спектакля. Или дешёвой книжонки, автору которой лень продумывать концовку, так что он решил прибегнуть к проверенным штампам.
   Сперва обнаруживается простой способ "достучаться" до одержимого и освободить его - её - из плена враждебного духа. Затем этот способ оказывается связан с попаданием во "внутренний мир", столь любимый многими авторами. И, наконец, это позволяет понаблюдать трагическое прошлое ключевого персонажа. Если бы в сферах был известен бог Фарса, я бы честно решил, что это его рук дело.
   В отличие от Конрада, София меня совершенно не помнила. Покидать домик она отказывалась, но по крайней мере разговаривала... вообще-то это удобная возможность узнать о ней побольше. Время, конечно, поджимает, но насколько я смог оценить в прошлый раз, здесь оно идёт значительно быстрее, чем в реале, так что... Да и в любом случае нужно сперва понять, как с ней быть.
  
   ...Насчёт "по крайней мере разговаривала" я был неправ. Такое чувство, что она сто лет ни с кем не разговаривала...
   Впрочем, это оказалось неприятно близко к истине.
   То, что она - результат эльфийской попытки объединения способностей Прирождённых и Управляющих, я знал, но не задумывался, что из этого вытекает. А стоило бы.
   Естественно, организаторы этого проекта ожидали от него отдачи. А учитывая, что все виденные мной в исполнении кэпа техники были эльфийскими... Угу, неудачный проект с его вытекающими проблемами.
   Конкретно сейчас София застряла в том времени, когда провал проекта ещё не стал окончательно очевидным, и она усиленно пыталась освоить техники Управляющих - щиты, в основном. Могу представить, насколько поднялась бы боевая сила эльфийских кораблей, если бы ушастые могли использовать мощные стандартные щиты... Хотя, как можно понять по немногим кораблям с эффективным смешанным экипажем, у сочетания техник есть свои проблемы, но даже так они дают очень неплохую прибавку выживаемости кораблей.
   Эльфы на самом деле редко работают с другими видами - особенно с Управляющими. Какие-то предрассудки мешают... и политики других разумных эти предрассудки старательно поддерживают. Во всяком случае, насколько мне известно.
   В любом случае, сейчас София пыталась освоить стандартные щиты, и ей это не удавалось. Нет, она была в состоянии создать безупречную пластину или купол уплотнённого эфира, могла даже передвигать щит, что лично мне далось отнюдь не сразу - но бич Прирождённых, откат, делал всё это практически бесполезным. Её родичи полагали, что это преодолимо, проблема просто в неправильном подходе, и она отчаянно пыталась добиться требуемого... Отчаянно и безнадёжно.
   - Если не получается одно, попробуй другое - заметил я. - Маскировочные техники, к примеру. И вообще, ценность женщины определяется не владением техниками.
   - Разве? - с сомнением осведомилась девчонка. Блин, она сейчас совсем не такая... Я кивнул.
   - Многие считают, что достоинство женщины определяется размером груди, но это неправда.
   София подняла руку, как на уроке.
   - Да? - осведомился я.
   - Размером ушей? - предположила она. Добавила с явным огорчением:
   - Они у меня маленькие...
   ...Я подозревал, что эльфы - извращенцы, но этого не ожидал. Чему они ребёнка учат?
   - У тебя самые милые уши, что я видел - заверил я мини-Софию, и она неожиданно покраснела. Хе. - Но нет, и не ими. Достоинство женщины и её ценность определяется прежде всего тем, насколько она способна воодушевлять мужчин на свершения.
   Девочка - блин, не могу я её воспринимать как капитана... - глянула на меня с сомнением во взгляде и задумалась.
   - Красота, шарм, или талант - наконец, задумчиво произнесла она. Я вопросительно глянул на неё. - Я поняла, тётушка говорила об этом. Сила женщины - в способности манипулировать мужчинами, а для этого нужны красота, шарм, или талант. Лучше всё вместе.
   - Ну, да, как-то так - согласился я. - Уж поверь, всё это куда опаснее, чем энерготехники. Они, конечно, полезны, но если не получается - попробуй освоить другое. Тем более, красота у тебя есть, главное ухаживать за собой, а остальное... Эм. Вообще-то я не должен бы тебя такому учить. Из половой солидарности. Боюсь, если ты в полной мере раскроешь в себе эту запретную силу, сферы будут в опасности.
   Мини-София улыбнулась. Н-да, милашка... Жаль, маленькая, но чисто эстетически оценить могу. Взрослая версия так ни разу не улыбалась, к сожалению...
   Впрочем, улыбка тут же увяла.
   - Спасибо за комплимент. Но мне всё-таки нужно осваивать щиты, на меня надеются...
   Блин, ещё одна слишком ответственная. Разумных губит не безалаберность, а очень даже ответственность... Безалаберные живут куда дольше. И детей у них больше, угу.
   Пару секунд я думал о том, чтобы похитить Софию, как уже проделал с Драргом, но что-то мне подсказывало, что это плохая идея. Да и вообще провернуть это сложновато.
   Вообще-то я подозреваю, что хоть она и не помнит меня, но всё же подсознательно воспринимает как старого знакомого; слишком уж спокойно разговаривает, для девочки из благородной семьи это крайне странное поведение. Может, всё-таки рискнуть?..
   Неожиданно послышался негромкий стук - доносится из окна, от двери с другой стороны комнаты. Лицо Софии исчезло.
   - Дядя Эллис - голос Софии.
   - Добрый день, юная леди. Я пришёл проверить результаты ваших занятий.
   Блин, обидно, что ничего не вижу... И ничего нет рядом, на что можно было бы залезть. Работали бы щиты... У Софии же работают. Она, конечно, хозяйка этого воображаемого мирка, но, может...
   Я сосредоточился. Ну же, ну...
   ...Есть. Надо же.
   Видимо, этот мирок, в отличие от воспоминаний Драрга, позволяет энергетику потому, что его хозяйка ей владеет. Логично, в принципе... В любом случае, я поднял себя пластиной щита. Щиты работали как-то не так, проще и сложнее одновременно; опять же, наверняка влияет восприятие хозяйки.
   Судя по тому, что я слышал, хозяйка и её гость выходили из домика. Секунду подумав, я поднялся на его крышу и осторожно выглянул.
   София и эльф-мужчина стандартно неопределяемого возраста, в зелёном халате, прошли в "сад камней". Девочка сосредоточилась, и её закрыла сфера щита; эльф подобрал камень... И у меня вспыхнула идея.
   Камень звучно ударился о щит и отскочил. Эльф подобрал ещё кусок камня и на этот раз воспользовался какой-то техникой, разогнавшей снаряд; скорее всего, той самой, что используют в пушечных амулетах.
   Щит удержался.
   Насколько я мог видеть сквозь бледно-голубую плёнку щита, София была удивлена... Но это удивление превращалось в радость.
   А вот взрослый эльф нахмурился. Он поднял третий осколок камня и поднял пустую руку; снаряд ударил одновременно с синим лучом - но мой щит выдержал.
   Угу, именно мой. В конце концов, мне нужно разорвать эту иллюзию, и если заставить Софию верить, что у неё получилось, разрушив логику мира воспоминаний, это тоже может сработать. По крайней мере, я на это надеялся.
   Эльф огляделся - выискивает ещё камень? - поднял взгляд. Он словно меня видит?..
   Рефлекс оказался быстрее мыслей: голубая стена возникла передо мной за долю секунды до того, как в неё ударил синий луч. Что за?..
   - Дядя?!..
   - Я избавляюсь от нарушителя. Он может быть опасен.
   Грубая лучевая атака сменилась проникающей, однако меня на месте уже не было. Дерьмо... Не знаю, чем мне грозит попадание под удар здесь, но явно ничем хорошим. А у противника в этот раз преимущество...
   - Это не твой дядя, а самозванец! - выкрикнул я, и на голос немедленно последовал новый удар. Более чем уверен, что имею дело с настоящим эльфом... Точнее, настоящим духом эльфа.
   К сожалению, здесь я не располагал преимуществом призрачности; вдобавок дистанция играла в пользу противника. И в довершение - моё тело было совсем не в нужной кондиции. Единственно, щиты при мне - и местный рельеф усложнял ушастому ведение огня.
   К сожалению, он сносил тонкие стенки одну за одной.
   - София, возьми себя в руки, вспомни! - лучевой удар, частично отражаю щитом, отклоняя в сторону. - Уинкинсон, Драрг, "Коршун"! - ещё один удар, три луча с разных сторон. Многослойный щит разваливается, но по большей части выдерживает. - Ты же сильная женщина, поддаваться одержимости - не в твоём стиле! Вокруг тебя фальшивка, воспоминан... Бл...
   Очередной удар едва не прошил мне руку; обошлось мелкой раной, но это было больно. Ушастый приноравливается...
   - Воспоминания о твоём детстве!
   - О чём ты?.. - голос звучит неуверенно, и немедленно вмешался эльф, стандартно-злодейским ответом вновь заставивший меня почувствовать себя персонажем спектакля.
   - Не слушай его, это ложь...
   - Ты не заперта в клетке, перед тобой вся вселенная! - перебил я ушастого и немедленно отразил его атаку. Он приспосабливается - но и я тоже. - Я пришёл сюда вернуть тебе мир... И не один. Идём со мной!
   Что-то вроде искрящейся молнии вгрызлось в мои щиты... И вдруг угасло.
   Свет вокруг вдруг начал меркнуть; окружение таяло и расплывалось.
   - София?.. - встревоженно произнёс я.
   - Это предложение? - послышалось совсем рядом. Я резко обернулся...
   София выглядела на год-другой - в человеческих мерках - старше, чем я видел её здесь в последний раз. И, становилась старше...
   - Если так, я склонна его принять. Здесь нам делать нечего. Двигаем...
   Она протянула мне руку; я схватил её, и всё вокруг окончательно окутала тьма.
   Ненадолго. Практически сразу же перед моими глазами вновь проявился окутанный серым огнём мостик. Вижу Драрга, вижу совершенно неправильную сцену - София в его руках... Впрочем, кэп, кажется, ещё не пришла в себя. Глядишь, и удастся успеть самому её поднять...
   Зрение снова помутилось, принявшись искажаться и расплываться; в следующий момент меня встряхнуло целым букетом ярких ощущений.
   К сожалению, ни одно из них не было приятным. Прежде всего - тупая ноющая боль в груди; затем - тошнота и онемение всего тела. Усталость, и мутность в голове, резко контрастирующая с ясностью, которую я только что ощущал.
   Кажется, я лежал на полу у стены; ни Тадис, ни Лаэнья видно не было, но следы их боя оставались видны на стенах и статуях. У раздолбанных схваткой пары неслабых энергетов мест витали духи, и определённо залатывали повреждения... со мной примерно то же делал наш "дух корабля".
   Вопрос: кто из них победил, и где они?
   Я попытался встать; получилось на удивление, учитывая скверное самочувствие - хотя тоже как посмотреть, я должен был вообще быть трупом - легко. Так... Место, вроде, примерно то, где меня подбили; направление к мостику помню.
   Конечности слушались неважно, словно при анестезии - скорее всего, без "словно" - но в целом я уверенно и неотвратимо брёл в сторону цели. Стараясь особо не задумываться, что смогу сделать в таком состоянии. Благо оно вроде бы медленно улучшалось... кажется... хочется, верить, что я себя не обманываю.
   Медленно двигаюсь. Пока так доберусь, уже всё закончится без меня. А если так?..
   Пластина щита под ногами заметно увеличила скорость движения; подумать только, что считанные месяцы назад я мог двигать её лишь в разы медленнее. Поразительно, как много всего изменилось за такой короткий срок... И, возможно, изменится ещё.
   Вперёд, и вверх... я слышу шум. Снова бой, но кто с кем сейчас?..
   Кто бы и как бы, но прикрыть тылы они не сочли нужным - или не смогли. Однако это не значит, что не среагируют на моё появление...
   Я отменил парящий диск, вернее, переконфигурировал его. Сейчас важнее защита... Из духа и сифона можно выжать ограниченную мощность, так что чем-то приходится жертвовать. Впрочем, приглушение звука я всё-таки сделал.
  
   В отличие от предыдущего помещения, в котором вёлся бой, на мостике следов повреждений заметно не было; возможно, ещё не успели. Серый огонь я сейчас, в теле, не видел, зато сразу заметил лежащих на полу Софию и Драрга.
   А так же стоящих в противоположных сторонах помещения эльфа и одержимую.
   Тадис была в неважном состоянии; припадает на одну ногу, рука обвисла, и заметны несколько пятен крови. Эльф же выглядел уставшим, но не больше того. Разница в опыте, полагаю... Ну и вообще один на один эльфов не валят, тем более гроссмейстеров. Я, конечно, отпинал нескольких, но у меня была особая ситуация.
   У меня была буквально секунда, чтобы всё это рассмотреть; в следующий момент ушастый не глядя махнул рукой в мою сторону, и - я упал.
   Физического воздействия не было, но я вдруг ощутил резкую слабость, и странное крайне неприятное ощущение... погодите, это мой дух. Эльф что-то с ним сделал...
   ...О. Кажется, понял.
   Ушастый же бьётся с некромантом, и знает это. А ещё он видел, что нанёс мне фатальную рану. Так что наверняка решил, что некромант просто воспользовался моим телом, и соответственно приложил техникой изгнания. Логично... Значит, раз он считает меня нейтрализованным - снова - нужно пока что не привлекать внимания, собраться с силами, и нанести удар в удобный момент.
   ...Увы, но пока что я действительно был нейтрализован - что бы на самом деле ни сделал Лаэнья, но мне реально было хреново; я даже не был уверен, что смогу встать. Проблема в том, что если это затянется, ушастый добьёт-таки некроманта, а там... ну, явно ничего хорошего.
   ...Я поторопился с выводами. Одержимая вдруг взмахнула раненой рукой, разбрызгивая мелкие капли крови, и одновременно делая... Что-то. Возможно, вне тела я и разобрал бы, но сейчас лишь понял, что была применена какая-то странная и сложная техника.
   Эффект проявился почти мгновенно. Воздух в зале заколебался, словно над огнём, а затем заполнился колышущимися тенями, словно дымом.
   В мой ослабевший, но ещё сохраняющийся щит каоро что-то ударило; снова, и снова. Тени сконцентрировались вокруг эльфа, но часть их атаковала и меня, и... Проклятье! София! И Драрг тоже...
   Сквозь скопление призванных некромантом духов, ставших почти материальными, было сложно разобрать, что с кэпом и орком; эльф явно был занят противодействием новой угрозе, и я попытался подняться. София с Конрадом вроде бы не поднимались, и это как раз было хорошо; значит, повторной одержимости нет... Пока что.
   Всё-таки гроссмейстер был не настолько сосредоточен на защите, как я ожидал: в мою сторону и сторону кэпа с коком выстрелило по здоровенной белёсой капле. Эта хрень стекла по щиту и плюхнулась на пол, тут же застыв и едва не приклеив мне ноги к полу; я вовремя успел оттолкнуть её от себя. Ушастый пытается нейтрализовать тела и не дать духам воспользоваться ими... Уничтожать - долго, и, скорее всего, София нужна ему живой, а использовать одновременно несколько разных техник куда сложнее, чем несколько одинаковых. В любом случае... Попытаться прикрыть своих, или атаковать противника? Не знаю, есть ли ещё козыри у некроманта, но эльф всё ещё держится, и это может быть лучшим шансом...
   Я сосредоточился на формировании "копья", и в этот момент свой козырь применил эльф.
   Он гулко топнул по полу, и серое пламя вспыхнуло в реальности, сопровождаемое чем-то вроде порыва ветра. По моему духу пришёлся новый удар; на этот раз, странно, он ощущался слабее, чем предыдущий, но мне хватило, чтобы снова упасть. А вот призванные некромантом...
   Тени, заполнявшие всю палату, исчезли; я не видел ни одной. Даже реальных теней не было; помещение заполнил равномерный серый свет без видимого источника.
   Это далось ушастому нелегко; похоже, он с трудом держался на ногах, и был вынужден придерживаться за какой-то барельеф на стене, но даже так он был явно в лучшем состоянии из всех присутствующих. Одержимая лежала на полу, и хотя пыталась подняться, опираясь на одну руку, сил для сражения у неё - вернее, некроманта, управляющего телом - было определённо не больше, чем у меня, в то время как эльф по крайней мере оставался на ногах. И насколько я их знаю, он восстановит силы быстрее. Быстрее ушастых силы восстанавливают только цверги - ну, и отдельные шаиссы. От кошаков вообще можно ожидать чего угодно. Нужно срочно что-то сделать...
   В следующий момент мой ставший хлипким универсальный щит, удерживаемый на остатках сил, разлетелся вдребезги под мощным то ли астральным, то ли ментальным ударом; я успел увидеть, как у эльфа подкосились ноги, а затем... Какой-то кусок событий просто выпал из памяти. Кажется, меня о чём-то спрашивали...
  
   Когда я пришёл в себя, я всё ещё был в том же помещении, но в нём добавился новый персонаж... к счастью, я был единственным живым существом, находящемся в сознании. Лаэнья валялся у стены там, где я видел его в последний раз, а вот сам я находился почти напротив своего места у входа, и рядом на полу лежала... Эм. Стыдно сказать, но я подзабыл о ней за делами. Галатея, последний член экипажа Коршуна. Женщина у моих ног... Некомфортно, честно говоря.
   София и Драрг, облепленные "клеем" эльфа, оставались на своём месте, всё так же без чувств.
   - Что вообще за хрень произошла?.. - пробормотал я вслух.
   - Мы записали все события, воспроизвести? - услужливо сообщил голос Колумба.
   - Давай.
   Прозрачная панель шлема помутнела, став непрозрачной; затем на ней появилось изображение, не отличающееся от того, что я видел реально - но немного раньше. О... В этот раз я заметил появление Галатеи; она спустилась сверху, с потолка, в закрывшуюся за ней дыру. Звук тоже воспроизводился, но кроме моего дыхания почти ничего не было... о, не совсем.
   - Косой, вы в сознании? - небольшая пауза. - Переходим на дистанционное управление.
   Изображение рывком сдвинулось; моё тело, вернее, скафандр под управлением Колумба, рывком сорвалось с места, уклоняясь от пары тонких сияющих линий, выстреливших с руки Галатеи. Моя правая рука вскинулась в направлении осевшего эльфа, вторая - в сторону несомненно одержимой сатирки. На всякий случай в скафандр были встроены метатели, заряженные дротиками с транквилизатором для эльфов - на тот случай, если Софию не удастся избавить от одержимости на месте и придётся тащить к специалисту. К сожалению, даже сильный транквилизатор, рассчитанный на одержимую, предназначался для эльфов, и на сатирку такого эффекта не имел. Дротик попал в неё, но она лишь выдернула его одной рукой и взмахнула другой; с конечности сорвалось горизонтальное лезвие света, оставляющее за собой в воздухе быстро исчезающий флюоресцентный след. Скафандр, однако, снова среагировал с нечеловеческой быстротой, неестественно прогнувшись назад; я тут же заметил, как болят суставы, да и всё тело в целом, но во всяком случае этот маневр сохранил меня цельным. В следующую секунду он крутанулся вокруг одной из небольших статуй, зацепившись за неё рукой и воспользовавшись инерцией; это позволило уклониться ещё от одной энергоатаки и ещё сократить дистанцию. Кувырок, и он подкатился под ноги одержимой; затем резко распрямился, и если я правильно понял, врезал головой точно ей в подбородок. Нокаут...
   Дальше "дух корабля" проверил состояние эльфа, убедился, что тот в ближайшее время в себя не придёт, повторил то же с остальными присутствующими, и принялся дожидаться, пока я приду в себя. С помощью встроенной аптечки это заняло считанные минуты.
   Эм... Победа?
   - Это было довольно впечатляюще... - прошелестело словно прямо у меня в голове. Я попытался сосредоточиться, ощущая при этом накатывающую головную боль, и заметил... скорее, ощутил присутствие тени. Дух.
   - Лонг?.. - осведомился я, вспомнив фамилию некроманта.
   - Совершенно верно, сударь Косой. Мы с рядом сложностей, но почти закончили эту авантюру...
   Его тон... Я почти рефлекторно создал щит каоро. Слабенький, но всё же.
   - Я имею в виду, что снаружи продолжает идти бой, и с этим нужно что-то делать - если дух и заметил, он никак этого не показал. Хм, или она... Пол этого некроманта я на самом деле не знаю. - Большая часть участников окажет вселенной услугу, если погибнет здесь, но среди них есть и вполне приличные личности... И я не только о своих братьях. Я полагаю, лучше всего будет привести в чувства капитана этого корабля - позаботившись о том, что она ничего не выкинет, разумеется.
   "И с ней ничего не выкинут" - хмуро подумал я, но кивнул.
   Избавиться от "клея", не исчезнувшего с нокаутом эльфа, помог некромант; привести в себя - скафандр. В первую очередь, однако, я прикрыл её астральным барьером. Поколебавшись немного, я снял шлем, прежде чем вводить стимулятор.
   София открыла глаза.
   Осмотрелась одними глазами; слегка задержала взгляд на некроманте, которого явно видела - впрочем, здесь он постепенно становился всё более видимым и для обычного взгляда - на Лаэнье, на Галатее... Снова закрыла глаза на несколько секунд.
   - Что успело произойти? - осведомилась она. Вопрос расплывчатый, но я в состоянии ответить.
   - Подробно расскажу при возможности, но главное - сейчас снаружи идёт бой моего флота с, условно, вашим. Прежде всего нужно его остановить.
   Она приподняла бровь, но кивнула.
   - У меня есть хороший вариант того, как это сделать. Позволишь?..
   Она бросила взгляд на трон, и я кивнул. Технически, подозреваю, если это управляющая кораблём позиция, она может... много чего сделать, но не-одержимой Софии я доверял. Очевидно, что у неё свои секреты, скелеты в шкафу, и она умеет обманывать при нужде, но всё же - доверял. Влюблённость?.. Да Маёж её знает...
   - Под каким именем ты это организовал?
   - Артём ор Колумб-эс де Салинга.
   - Вот как. Полагаю, это хорошо.
   Кэп подняла голову с моих колен и встала; я немного помог. Дама села на трон - и его окружил видимый барьер серого огня, оттолкнувший меня в сторону.
   Она посмотрела на меня.
   - Твоё предложение, в моём сне... Я его помню. И, принимаю.
   Она перевела взгляд в сторону, и в следующий момент вокруг возникло несколько фантомных экранов, показывающих идущий бой. В целом довольно вялый, но несколько подбитых, и даже уничтоженных, кораблей можно было заметить; в основном усердствовали эльфы и аристо помоложе, корабли у всех легко опознаваемы.
   - Экстренное сообщение для всех участников сражения - спокойно сообщила София. - Я София Тан, капитан корабля "Райский Сад". В настоящий момент продолжение боя не имеет смысла. Ситуация изменилась. Лидеры альянсов договорились о мире, и для подкрепления его - о династическом союзе.
   Она бросила короткий взгляд на меня, и я кивнул.
   - Нас ждёт интересное будущее... - задумчиво произнёс некромант.#
  
   Эпилог 1.
  
   Естественно, одного объявления было недостаточно, чтобы всё прекратить; часть особо рьяных сорвиголов продолжали сражаться, так что Софии и Колумбу пришлось продемонстрировать силу.
   В целом, суеты и усталости после рейда на эльфийский реликт было как бы не больше, чем во время; да и стресса тоже. И это при том, что я был объективно тяжело ранен, и пользовался этим как отмазкой, предоставив решать большинство проблем Софии... и да, она настояла на скорейшем заключении брака перед ликом богов. Шорх предложил свои услуги... к моему удивлению, София не отказалась, но настояла на благословениях всех основных богов. Вот интересно, благословение Маёжа должно защищать от неожиданностей, или их притягивать?.. Шорх ответа избежал, что вызывало у меня нехорошие подозрения. Хотя во время рейда ряд неприятных неожиданностей выпал противникам, так что всё не так страшно, наверное...
   Я действительно провёл довольно много времени в постели; моё самочувствие объективно было очень далеко от идеала. В итоге ближайшие ночи я проводил то с Галатеей, то с Кугрой, то с Яковом... в хорошем смысле. То есть не в том смысле. Сатирка рьяно вызвалась ухаживать за мной, а Кугра явно тоже хотела урвать кусочек моего тела... надеюсь, что в хорошем смысле. София вообще-то тоже заскакивала, но она реально была загружена по горло; политика, дипломатия, административная работа, и даже казни. Ну, и организация свадьбы. Даже мне, несмотря на ранения, приходилось то и дело принимать неодобрительно предложенные Колумбом стимуляторы и выползать из постели, дабы кого-то припугнуть, с кем-то побеседовать, или просто продемонстрировать, что я действительно жив и нахожусь у руля как минимум "Колумба".
   А ещё я побеседовал со всеми и вроде бы восстановил картину произошедшего. Началось всё с Галатеи; Лаэнья подстерёг её в городе, вырубил, и подселил духа, снабдив его контейнером-миниалтарём с ещё несколькими. Судя по всему, она была выбрана не только потому, что хуже всего умеет за себя постоять, но и потому, что гроссмейстера заинтересовали её ментальные способности; под контролем духа они были намного сильнее. Собственно, она вырубила экипаж тем же ментальным ударом, который применила под конец нашей авантюры.
   Однако эльф тоже допустил ошибку: он не ожидал, что духи, оказавшись на корабле, сорвутся с поводка. Видимо, дело в том, что там они могли оставаться в материальном мире без посторонней помощи, и не удивительно, что захотели обзавестись собственными телами и сыграть в собственную игру. Ну, а дальше - известно...
   Самого гроссмейстера, к слову, София просто прикончила, даже не пытаясь что-то у него узнать. С одной стороны, приводить его в чувства может быть слишком опасно, а с другой - там что-то личное... Обещала рассказать позже, когда появится свободное время. Некромант немного пожалел о потере качественного тела, но тоже согласился, что так безопаснее.
   К слову, с некромантами проблем вообще оказалось меньше всего, даже несмотря на то, что основные потери понесли как раз они наряду с пиратами - точнее, они потеряли уйму дронов вместе с духами. Тем не менее, как раз с их стороны претензий практически не было; больше всего возмущались аристо, и некоторые даже "хлопнули дверью". Остальные, впрочем, приняли обещанием новых владений, отбитых у текущих владельцев... да, прекращать завоевательный поход никто не собирался, изменился лишь вектор. Да, с двумя кораблями такого класса, как "Райский Сад" и "Колумб-эс", наши возможности превышают таковые даже у серьёзных государств, не то что графств и баронств фронтира. Наши противники тоже это понимали, и в большинстве своём сдавались без боя, признавая вассалитет; впрочем, не все были столь благоразумны, так что территории для безземельных аристо всё же нашлись. Меня беспокоило, что на происходящее могут обратить внимание силы из центральных сфер, но София заверила, что работает над этим; ну, в подобных вещах она разбирается лучше меня, бесспорно.
  
   - Они это серьёзно? - недоверчиво произнёс я, глядя на письмо. Дипломатической корреспонденции, адресованной мне, приходило много, на каждой планете подбирали большую стопку - к счастью, было много дублей, разосланных в разные точки для надёжности - но вот это было новым. Оирхат, или по нашему княжество, Лоас, прислал предложение руки и сердца их принцессы. Фотокарточка прилагается. Не, она довольно красивая... Для кошки. И не сказать, чтобы не было браков между шаиссами и людьми, тем более политических. Но всё-таки...
   - Конечно, серьёзно - София сейчас в кои-то веки была свободна, - вернее, "свободна" - и потягивала чай, разбирая собственную стопку бумаг за столом. - Вполне логичный маневр с их стороны - вдруг выгорит? Разве что слишком рано, пока что наша позиция не настолько уверенна, чтобы в этом не было риска. С другой стороны - кто не рискует, тот не пьёт шампанского. Количество подобных писем будет только возрастать.
   - Ты на это как-то слишком уж не реагируешь - вздохнул я. София отставила чашку.
   - До недавнего времени я считала, что у меня есть только одна цель, и после её достижения остальное значения не имеет. Сейчас я... Пересмотрела свои взгляды. Но подобные мелочи всё равно большого значения не имеют. Во-первых, я знаю твои вкусы, а во-вторых... Учитывая, чего ты сумел добиться... Я решила считать любое твоё решение правильным, даже если оно выглядит странным. Может, прав Ассай и Судьба тебе благоволит, может, что-то ещё - но пока что у тебя всё получалось даже в невозможных ситуациях.
   Я поморщился.
   - Это не то и не о том.
   София пожала плечами.
   - Ну, если проще - я тебе доверяю. Можешь не верить мне, но это правда.
   Она потянулась было к кружке, но вдруг замерла и улыбнулась, глядя куда-то мне за спину.
   - Между прочем, знаешь... Ту часть "пророчества", что о "соберёт вокруг себя представителей разных рас и видов" можно трактовать по разному.
   Я обернулся и вздохнул, обнаружив за окном кабинета спорящих, поглядывая в мою сторону, Кугру и Галатею.
   - Может, их просто удочерить?..
  
   Эпилог 2.
  
   Михаэль Тодоровский не был уверен, как относиться к своей ситуации.
   Пять тысяч лет... За такой срок цивилизация может измениться до неузнаваемости.
   Она и изменилась. Однако человек никак не ожидал в результате этого изменения оказаться в прошлом. Конец девятнадцатого века или начало двадцатого; пилот не был специалистом по истории, но увиденное ассоциировалось примерно с этим временным периодом - ограниченно широкое внедрение электричества и радио, но всё ещё используется гужевой транспорт, а электрическое освещение соседствует с газовым и даже масляным.
   ...И в то же время - обширный космический флот и колонизация уймы планет. Расскажи ему о таком кто-то на Земле, он не счёл бы это даже смешным; однако здесь это была объективная реальность, которую можно было пощупать.
   Местные космические корабли - вернее, "эфирные", как их здесь называли - тоже вызывали у пилота смесь противоречивых эмоций. Нет, первый увиденный здесь корабль был вполне нормальным; к сожалению, он был чуть ли не единственным, и не местным к тому же. Местные же суда... Михаэль ощутил головную боль при одной мысли об этих недоразумениях. Они больше всего походили на набор соединённых между собой грузовых контейнеров. И самое издевательское, что они прекраснейшим образом путешествовали между планетами и даже звёздными системами...
   Он покачал головой. На практике выяснилось, что всё не так безумно, как казалось на первый взгляд; всё было безумно по другому. Примитивность техники компенсировалась странными, почти магическими, способностями аборигенов... вернее, потомков.
   И не только их. Человечество нашло-таки братьев по разуму.
   К сожалению, соответствующих прочему, что землянин обнаружил в этом мире. Какому вменяемому специалисту по первому контакту могло прийти в голову, что этот самый первый контакт произойдёт с эльфами? И приведёт к конфликту из-за "бездушия". Анабиоз плюс ИИ... Хотя, возможно, и удалось бы избежать непонимания, если бы не то, что колонисты угодили на чужую войну.
   В любом случае, "эльфы" - причём это было их самоназванием! - оказались не единственными братьями по разуму; как оказалось, за прошедшие тысячелетия контакты оказались налажены с целым набором разумных видов... причём с большинством из них практически одновременно.
   Почти все они словно вышли из той же художественной литературы.
   Цверги, или дварфы; Михаэль пока не был уверен, это просто разные именования одного вида, или две разные расы одного вида. Низкорослые, очень крепкие и широкоплечие, специалисты по... Магической инженерии? Согласно полученной информации, из их рук выходили лучшие амулеты и "магическое" оружие.
   Гномы и гоблины; в данном случае это действительно были две разные расы одного вида, изрядно различающиеся и культурой, и внешностью. Если первые были известны своими изобретателями, то вторые - аферистами, ворами и авантюристами.
   Полурослики, которых его настрого предупредили не называть хоббитами. Вид, контролирующий изрядную часть сельского хозяйства всех освоенных территорий.
   Орки. Серьёзно, орки. "Гордый свободолюбивый народ", угу...
   По крайней мере, дрейки, шаиссы и каоро немного успокоили пилота, сделав менее вероятной версию, что всё вокруг - плод его болезненного воображения, основанный на художественной литературе. Ящероподобные млекопитающие, и два разных котоподобных вида...
   Сатиры, впрочем, снова вернули мысли на мрачный настрой.
  
   А ещё у них были драконы.
   Михаэль не смог сдержать нервного смешка, когда узнал, что некоторые местные корабли в качестве брони обшиваются драконьими шкурами.
   Было бы полбеды, если бы это были просто некие местные динозавры, заполучившие звучное имя; однако землянин видел их, это были самые настоящие драконы. Некоторые из них даже выдыхали пламя.
   - Безумие, я знаю твоё имя... - задумчиво произнёс человек, глядя на разложенные на столе газеты.
   И всё же, как ни странно, он испытывал скорее энтузиазм. Он очнулся в странном новом мире? Да, но очнулся же. Когда его "малый корабль прикрытия", по сути - бортовой истребитель, оторвался от колониального флота и оказался подбит, он считал, что всё кончено - однако вот он, второй шанс. Он почти инвалид среди местных с их "энергетикой" - дурацкое название - ? Да, но при нём его знания из более развитой цивилизации, навыки пилота, и даже сам корабль, и ему ясно дали понять, что всё это здесь вполне ценно. Он единственный землянин в сознании и сохранивший память? Да, но он может внести свою лепту в возвращение в строй других.
   И, если подумать... Он пошёл во флот, влекомый романтикой освоения новых планет, романтикой дальнего космоса и приключений. Кто бы мог подумать, что получит настолько больше, чем ожидал?
   Михаэль выглянул в окно. Он уже знал, что местные видят даже ночное небо синим, и за этой синевой временами даже не видят звёзд. Однако для него оно было таким же чёрным, как и дома, разве что огоньков звёзд было куда меньше.
   Огоньков, у которых он вполне может побывать.
   - Мы - космонавты - пробормотал пилот и тут же поправился, вспомнив местные особенности. - И эфирные бродяги.
   Он помолчал, глядя на яркие здесь звёзды, и ощущая, как против воли начинает улыбаться, а затем добавил:
   - Мы - плывущие меж звёзд...
   09.09.2017.
Оценка: 6.79*92  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com М.Топоров "Однажды в Вавилоне"(Киберпанк) Д.Лебэл "Имплант"(Научная фантастика) В.Соколов "Мажор 3: Милосердие спецназа"(Боевик) В.Василенко "Стальные псы 4: Белый тигр"(ЛитРПГ) А.Лоев "Игра на Земле. Книга 2."(Научная фантастика) Д.Винтер "Постфинем: Чёрная Эпидемия"(Постапокалипсис) С.Волкова "Попаданка для принца демонов 2"(Любовное фэнтези) У.Михаил "Знак Харона"(ЛитРПГ) В.Соколов "Мажор: Путёвка в спецназ"(Боевик) М.Эльденберт, "Межмировая няня, или Алмазный король и я. Книга 2"(Любовное фэнтези)
Хиты на ProdaMan.ru Невеста двух господ. Дарья ВеснаТитул не помеха. Сезон 2. Возвращение домой. Olie-Подари мне чешуйку. Гаврилова АннаЧудовище Карнохельма. Суржевская Марина \ Эфф ИрТайны уездного города Крачск. Сезон 1. Нефелим (Антонова Лидия)Проклятье княжества Райохан, или Чужая невеста. ИрунаОфисные записки. КьязаВОЗВРАЩЕНИЕ. Конвалюция. Лана ЛэйВолчий лог. Сезон 1. Две судьбы. Делия РоссиКоролева теней. Сезон первый: Двойная звезда. Арнаутова Дана
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
С.Лыжина "Драконий пир" И.Котова "Королевская кровь.Расколотый мир" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Пилигримы спирали" В.Красников "Скиф" Н.Шумак, Т.Чернецкая "Шоколадное настроение"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"