Давыдов Сергей Александрович: другие произведения.

Семь Ушедших Богов

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурс LitRPG-фэнтези, приз 5000$
Конкурсы романов на Author.Today
  • Аннотация:
    Боги ушли, и вместе с ними ушла магия. Ну, не то, чтобы совсем ушла... Но без богов, источников магики, она находится в жалком состоянии. Церковь призывает молиться о возвращении богов, а маги выживают как могут. Вот и Арай Кагжилико, потомственный боевой маг, один из последних в стране, берётся за ту работу, что есть. И когда кто-то похищает наследие богов, работа для него находится... 27.12.2015. Весь текст.

   СЕМЬ УШЕДШИХ БОГОВ (22.01.2012.)
  
   - Славен лик твой сияющий, свет твой, землю озаряющий... - доносилось с башни-тульхе неподалёку от моего дома. Я вздохнул: восхваления заходящего солнца, которые приходится выслушивать практически каждый вечер, навевают на меня нерадостные мысли. Достав торчащие в почтовом ящике бумажки, я открыл входную дверь и вошёл в дом.
   - Мастерр, добро пожаловать домой - приветствовала меня у двери Иль. - К вам приходили, спрашивали насчёт крредита.
   - Угу... - пробормотал я, проглядывая бумажки. Счета, счета, счета... За электричество, за воду, за газ... Я скривился. К сожалению, в отличие от моих кредиторов-частников, государственные коммунальные конторы ждать не будут - если не удастся найти денег на оплату, просто отрубят все бытовые услуги. А ведь ещё и есть что-то надо...
   Заметив, каким голодным взглядом Иль смотрит на сумку, я тяжело вздохнул и прошёл на кухню. А ещё ведь и Тессу нужно кормить...
   - Папа! - радостно завопила девушка, влетая в комнату. Ну вот, вспомни её...
   - Привет, Тес - отозвался я. - Мы тут ужинать собираемся...
   - Я помогу - тут же вызвалась девушка, выхватывая сумку и отправляя всё на свои места. Яйца в холодильник, пельмени - в кастрюльку с водой и на огонь, молоко - открыть пакет и часть перелить в бутылку, а часть в миску Иль и поставить на стол. Иль предпочитает есть на столе вместе с нами, и уж такую малость она определённо заслужила верной многолетней службой. Последним Тесса достала со дна сумки пакет леденцов, и тут же с хрустом вгрызлась сразу в два. Ей вообще нужно много глюкозы и кальция...
   Я снова бросил взгляд на счета. Ладно, на еду я ещё наскребаю, но что делать с коммунальными платежами? Если электричество и воду отключат, меня определённо лишат права опеки...
   Вообще-то Атаман давно намекает, что для меня есть выгодная работа, но связываться с криминалом... Ничем хорошим это кончиться не может по определению. Не раз доводилось видеть, чем заканчивается этот путь...
   - Пап? - вопросительно произнесла Тесса.
   - Не обращай внимания - вздохнул я. - Что-нибудь придумаем.
   Когда она отправилась спать, я действительно всё ещё пытался что-то придумать. Но - увы, самым приемлемым вариантом было снова взять в долг...
   - Эй, Иль - произнёс я. - Не поделишься мудростью, как мне заработать? Желательно быстро, много и без конфликта с законом. Коммунальные платежи - твоя сфера, как-никак...
   Свернувшаяся на подушке в углу хранительница дома тихонько недовольно фыркнула.
   - В старрые времена тебе вообще не нужно было бы за всё это платить... Но ты сам пррекрасно знаешь, что сейчас я не в силах тебе ничем помочь.
   - В старые времена у меня и проблем с заработком бы не было - проворчал я. - А сейчас что от боевого мага, что от духа-хранителя дома толку чуть больше, чем никакого. Хоть в грузчики иди... Или в милицию, хотя там платят ненамного больше.
   Иль аж зашипела от возмущения, выпустив когти.
   - Это будет означать разрыв контракта! - категорично заявила она.
   - Знаю... - вздохнул я. - Только потому и не пошёл ещё. Ты мне слишком дорога, чтобы вот так расставаться...
   Я не стал добавлять "как памятка о славном прошлом рода и элемент имиджа".
   - Хмм... Может, тебе жениться? - неуверенно предложила Иль.
   - Если ты найдёшь богатую и не вызывающую отвращения женщину, согласную связать себя священными узами с одиноким безработным магом не первой свежести, у которого вдобавок имеется пара иждивенцев...
   Иль недовольно фыркнула, но возражать насчёт иждивенцев не стала. К сожалению, последние сто лет она была лишь символом былого могущества некогда славного рода Кагжилико...
   - Ладно - вздохнула она - ложись спать. Утрро вечера мудренее, глядишь, на свежую голову чего-нибудь и прридумаем... Чувствую, возможность ещё прредоставится.
   - Угу, как же... - хмыкнул я, и, зевнув, побрёл в спальню.
  
   Утро началось традиционно: первым делом, выбравшись из постели, я умылся, почистил зубы, и принялся заполнять накопители, переливая в них те крохи энергии, которые успело сгенерировать за ночь моё тело, плюс более обильные, но и сложные в работе потоки Тессы. Накопители стоят немалых денег, но... Продать их - значит расписаться в окончании моей жизни как мага. В окончании истории рода... Предки мне этого не простят. Нет уж, я передам их своим детям - или, что более вероятно, унесу с собой в могилу.
   Тесса зевнула и тоже выбралась из кровати.
   - С добрым утром, пап - произнесла она, потягиваясь под бьющим из окна потоком солнечного света; хвост вытянулся в струнку. Согласно книгам, когда Тульхан, бог солнца, ещё не покинул наш мир, свет восходящего светила позволял заполнить накопитель за пару минут; однако сейчас он всего лишь создавал очень соблазнительную картину полуобнажённой девушки в столбе света. Несмотря на нечеловеческую анатомию Тессы, в такие моменты меня регулярно посещают распутные мысли. Впрочем, я не такой опустившийся человек, чтобы спать с ребёнком, пусть и во взрослом теле. Возможно, через пару лет... - Я приготовлю завтрак.
   - Угу - отозвался я. Немного пельменей ещё оставалось, плюс яйца и остатки позавчерашнего хлеба... Полагаю, прадед, увидев, чем завтракает его потомок, принялся бы рвать на себе волосы. Или на мне, тоже возможно...
   Телефон зазвонил, когда я доедал последний пельмень; я едва не подавился. Телефон мне отключили за неуплату ещё в прошлом месяце, так что звонок можно было объяснить разве что чудом... Даже Иль удивлённо посмотрела на старенький телефонный аппарат.
   Я встал и поднял трубку.
   - Кто у аппарата?
   - Здравствуйте - донёсся из трубки голос - это Арай Кагжилико?
   - Совершенно верно, но с кем я говорю?
   - Кали Шиар, министерство внутренних дел. Мы хотим попросить вас об услуге... Консультации эксперта.
   Опа...
   - Похоже, ты была права - сообщил я Иль, на секунду оторвавшись от трубки. - Хорошо, я сейчас не занят. Куда подойти?
   - Если вы согласны, то за вами заедут. До встречи...
   - Консультация, значит?.. - пробормотал я вслух, положив трубку. Преступление с применением боевой магии? Большая редкость, но случается. Скорее всего, работы всего минут на десять, но хоть что-то заплатят... И, на всякий случай...
   Я прошёл в спальню и открыл сейф. Револьвер - такой же элемент имиджа, как и Иль; из оружия я предпочитаю свой посох. Его тоже стоит взять... Зачарованный ещё отцом стебель бамбука с металлическими наконечниками на обоих концах - неплохое оружие как ближнего, так и дальнего боя. Главное, не злоупотреблять... Хотя чары прочности практически вечные, остальные его способности требуют подпитки.
   - На работу идёшь? - спросила Тесса. - Будь осторожнее...
   - Да там ничего серьёзного - улыбнулся я. - Так, пару советов дать...
   - И всё-таки, пап... Будь осторожнее - серьёзно попросила девушка. Я кивнул.
  
   Наше МВД не отличается роскошным транспортом, но то, что подъехало к моему дому, было очень... скромно даже для них. Старенький грязный Пархат, определённо нуждающийся в ремонте, остановился напротив моей двери и просигналил клаксоном. Я хмыкнул и вышел к нему.
   - Вы из МВД? - поинтересовался я у водителя.
   - Если вы Арай Кагжилико, то да - отозвался пожилой усатый водитель. - И вас хотят видеть как можно быстрее.
   - Иль, Тесса, я уезжаю - сообщил я. - Думаю, скоро вернусь...
  
   Машина шла на удивление быстро и ровно; не было даже обычного для Пархатов рёва двигателя.
   - Удивляет машина? - понятливо усмехнулся водитель. - Ну так это она на вид неказистая... Внутри - зверь. Сам всё переделывал, собственными руками...
   - Тихо идёт - заметил я.
   - Движок от Лаики. - Пояснил водитель. - Каждый раз люди удивляются, а мне приятно...
   Не то, чтобы я так уж интересовался автомобилями, но машинка действительно забавная, и водитель-механик этот тоже, так что я послушал, как он рассказывает о проведённых переделках. Впрочем, это продлилось недолго - машина шла очень быстро, и у места мы оказались не больше чем через двадцать минут.
   - Второй этаж, кабинет сто двадцать восемь - сообщил водитель. - Я подожду.
   - Спасибо - отозвался я и вошёл в здание. Уже доводилось здесь бывать - не первый раз работаю на министерство - но раньше подписывал договора в кабинете шестьдесят три на первом этаже.
  
   Добравшись до нужной двери, я постучался.
   - Арай Кагжилико - произнёс я. - Мне звонили.
   - Входите - послышалось изнутри. Тот же голос, что и по телефону...
   Внутри небольшой комнатки с типичной министерской обстановкой было два человека; один среднего возраста, в поношеной одежде и с растрёпаными волосами, второй седоватый, с аккуратно подстрижеными усами и бородкой, в дорогом костюме и с тростью в руке.
   - Арай Кагжилико - произнёс первый. - Лучший боевой маг Сакки.
   - Всей Лаэртии - поправил его я. Легко быть лучшим, когда нас в стране всего двое... Седоватый поднял бровь, а молодой подвинул мне по столу бумажку. Так, договор... Опа.
   - "Полная секретность"? - вопросительно произнёс я вслух. Странно, но поводов для беспокойства пока не вижу. Тем более, платят хорошо... Я подписал договор.
   - Надеюсь, сотрудничество будет плодотворным - произнёс молодой, выхватывая договор и ловко пряча его в сейф.
   - Пройдёмте, господин Кагжилико, я введу вас в курс дела по дороге - произнёс седоватый.
   - То есть это вы - клиент? - хмыкнул я, следуя за ним.
   - Совершенно верно. Меня зовут Казай Гарне - он протянул мне руку, которую я пожал.
   - Министр культуры? - удивился я. - У вас что, музей ограбили?
   - Не здесь - сухо произнёс он.
   - Прошу прощения...
   - Вы правильно поняли, произошла кража - произнёс министр, выходя из здания. К моему удивлению, он направился к той самой машине, на которой я приехал к министерству. - Но будь это всего лишь музей, всё было бы намного проще...
   Он сел на заднее сиденье, я вернулся на прежнее место рядом с водителем.
   - Украдена Корона Света - сообщил министр.
   - Ни...я себе! - вырвалось у меня. - Прошу прощения, но это... очень уж неожиданно.
   Одна из семи божественных реликвий, оставленных ушедшими богами... Блин, да премьер-министра похитить проще, чем Корону! Правда, и ценность у Короны существенно выше.
   - Могу вас понять - отозвался министр - но всё же предпочёл бы более уместные выражения. Корона украдена непосредственно из Тульхаани этой ночью, в похищении использовалась мощная боевая магия. Впрочем, вам самому придётся оценить масштаб и методы применённых воздействий...
   - Пострадавшие?
   - Три десятка погибших, около семидесяти раненых или подвергшихся действию чар.
   Персонал Тульхаани, высшего храма солнца, максимально насчитывает полторы сотни человек, и то в праздничные дни; вчера, да ещё ночью, там должно было находиться не больше сотни. Получается, под удар попали все, кто там были...
   - И всё это - магией? - не веря своим ушам, переспросил я.
   - Большая часть. Но, как я уже сказал, оценивать придётся вам самому. Для того вас и наняли...
   - Понятно... - пробормотал я и оставшуюся часть дороги молчал. С ума сойти...
   Вообще-то я не люблю Церковь и церковников, но в первую очередь - служителей Альшары. Ничего не имею против самой богини, тем более что она, как и её божественный супруг, уже век как покинула наш мир, но вот к её жрецам у моего рода давняя вражда, начавшаяся как раз во времена Оставления. До того мой род владел неплохой точкой лей, выходом на поверхность пронизывающих планету силовых линий; однако когда боги покинули мир, жрецы, узнавшие об этом, разумеется, первыми, поспешили забрать точки лей в собственность церкви. Кто-то пытался бороться, кто-то сдавал без сопротивления, но в конечном итоге церковь завладела почти всеми. Прадед был среди последних, но в конце концов и он решил, что будет лучше отдать церковникам нашу собственность мирно. Там выстроили церковь Альшары, а нам даже заплатили какую-то компенсацию, но с тех пор никто из Кагжилико симпатии к церковникам не испытывает. Впрочем, работа есть работа, да и проблемы сейчас у слуг Светозарного Отца, а не Щедрой Матери.
   Первое, на что я обратил внимание при подъезде к храму, это облепившие его строительные леса. Хмм... У меня нехорошее предчувствие. Хотя куда уж дальше...
  
   Есть куда. Я стоял внутри храма, напротив лесов, и глубокомысленно рассматривал оплавленную дыру - почти два метра высотой - в толстой каменной стене. Точнее, делал вид, что глубокомысленно рассматриваю; на самом деле я выполнял упражнение по концентрации, чтобы успокоиться и расслабиться. Чем проделана дыра ясно сразу - "Дыхание Дракона", одно из сильнейших персональных боевых заклятий, но чтобы сложить его, да ещё с такой силой, потребуется настоящая гекатомба... "Сотню быков принеси мне в жертву"...
   - Что вы сказали? - поинтересовался водитель, почему-то присутствующий рядом, и я понял, что произнёс это вслух. В принципе, понятно, что он не водитель, но кто на самом деле - пока не уверен. Министр оставил меня с ним, заявив, что он будет мне помогать.
   - Я говорю, что поражён масштабом - отозвался я. - Эти стены чрезвычайно прочные и термостойкие, чтобы вот так прожечь их, нужен невероятный расход магики. Даже магам древности было бы непросто это сделать, а уж в наше время... Не видел бы собственными глазами - только посмеялся бы над такой глупостью.
   - Но вы можете определить, как именно это было проделано?
   - Чары "Дыхание Дракона". А вот откуда у преступника такой запас магики...
   Я покачал головой.
   - В принципе, его можно накопить, но, во-первых, нужны соответствующие накопители, а во-вторых, в наше время не существует магов, способных работать с такими объёмами магики.
   - Почему?
   - У работы с большими объёмами магики есть своя специфика - пояснил я. - Это всё равно что... Ну, скажем, пересесть с легковушки на грузовик. Или, скорее, с мотоцикла на танк... Практика необходима, а она невозможна из-за огромных расходов. Дешевле обучить и снарядить роту пехоты, чем одного такого мага. На то, чтобы проделать такое - я указал на дыру - нужна смертная магика почти сотни быков.
   - А как же точки лей? - возразил "водитель". Я хмыкнул. В наше время немногие вообще знают об их существовании...
   - Это реальнее - согласился я. - Но ненамного. Самая мощная известная мне точка лей даст нужный объём энергии за... - я прикинул в уме - две недели, если полностью собирать выход. А это тоже проблемно и затратно, к тому же всё это будет истрачено за один раз. Да и все они на учёте...
   - Наверняка есть и неизвестные - заметил "водитель". Я пожал плечами.
   - Полагаю. Но это уже вопрос не ко мне.
   Да и если бы я знал о незанятой точке лей, то не стал бы никому рассказывать... Разве что чтобы оформить в собственность.
   - Но фонит-то как... И след остаточный на удивление чёткий. Образец магики уже взяли?
   - Образец магики?..
   - Понятно... - вздохнул я. - Если это в вашей компетенции, позаботьтесь, чтобы мне предоставили накопитель. Достаточно совсем маленького. И желательно побыстрее - след продолжает рассеиваться.
   Водитель кивнул.
   - Подождите минутку, я сейчас.
   Он отошёл, а я... Ну, меня толкнуло любопытство. Большинство моих накопителей всё равно пустует, так что... Я осторожно, чтобы сохранить целостность, перенёс часть следа в самый маленький камушек в своём браслете.
   Вернулся "водитель", и операцию пришлось повторить.
   Однако это было лишь начало. Неизвестный маг прошёл через храм со всей его охраной как нож через масло, не скупясь на магию и вкладываемую в неё магику. Образцов я больше не брал - было очевидно, что работал тот же самый маг - но приходилось подробно описывать, какие именно чары были применены. Стены неизвестный прожигал одним и тем же заклятьем, "Дыханием Дракона", а вот по церковникам работал набором чар, и не только боевых. Большая часть из тех, что не участвовали в стычке непосредственно, были нейтрализованы "Временем Маллона", сильными сонными чарами; так же применялись обездвиживающий "Тяжёлый туман", вызывающий лёгкие, но очень болезненные раны "Кнут Бархо", игнорирующий доспехи, и "Щит Хизраха", использованный для защиты от пуль. Ещё "Язык Мильхи", он же "Цепь молний", ослепляющий "Сполох Тульхара" и какое-то неизвестное мне заклятье, вводящее подпавших под него в глубокий транс - что-то вроде "Тьмы разума", но более мощное. И, похоже, в отличие от действия последнего, сам по себе эффект не закончится...
   - Прошу прощения - оторвал меня от задумчивого изучения очередного пострадавшего женский голос - вы маг?
   Я перевёл взгляд на говорившую. Молодая девушка, почти девочка; лет пятнадцать-шестнадцать. Послушница... Хотя нет, погодите - Несущая Весть. Те же маги, только работающие на церковь и владеющие всего одним-двумя простенькими заклинаниями. Ходят по городам и весям и "творят чудеса", дабы поддерживать веру в народе... Я фыркнул.
   - Я занят.
   Несмотря на враждебность в моём голосе, она не ушла.
   - Пожалуйста, помогите брату... - жалобно произнесла она.
   - У вас свои спецы есть, они пусть и занимаются.
   - Старшие не могут ничем помочь... - ещё более жалобно произнесла она. Я открыл было рот, чтобы дать соответствующий ответ, но остановился. Во-первых, без Короны жрецы действительно мало что могут сделать - не разбираются они в сложных воздействиях - а во-вторых, это прекрасная возможность продемонстрировать превосходство магов над жрецами.
   - Вы не против? - обратился я к своему спутнику. Тот отрицательно покачал головой. - Ладно, где твой брат?
   Девушка указала на соседнюю койку. Как я и подумал, тоже пострадавший от этой версии "Тьмы разума"... В принципе, я знаю, как нейтрализовать эффект, но тратить на это свою магику нет никакого желания.
   - Нужна жертва - сообщил я девушке. Она кивнула.
   - Вам кошку или кролика?
   У кошек вообще-то самый высокий коэффициент выделения смертной магики к массе тела, но...
   - Лучше кролика - ответил я, решив, что тушку кролика можно будет отнести домой на ужин. Иль будет рада, а Церковь не такая бедная организация, переживут.
   Девушка тут же исчезла и вскоре вернулась с кроликом, чашей для крови и ножом. Метод, применяемый для нейтрализации стандартной "Тьмы разума", сработал и здесь; лежавший безвольной тряпкой парень вздрогнул и открыл глаза.
   - Благодарение тебе, дающий свет... - пробормотал он.
   - Дающий свет для тебя ничего не сделал - хмыкнул я. Повернулся к девушке. - Принимай работу...
   Неожиданно рядом возник худой невысокий старик в мантии священника. Наверняка сейчас примется читать нотацию за неуважение к религии... Я заранее скривился.
   Однако он не оправдал моих ожиданий.
   - Прошу простить меня за вмешательство, но я заметил, что вы сняли с Малка проклятье. Не согласились бы вы помочь и остальным пострадавшим? Церковь оплатит услуги, разумеется.
   Я посмотрел на "водителя"; он пожал плечами.
   - Если это не помешает вашей основной задаче.
   - С этим я уже практически закончил, вообще-то... Хорошо, но плата вперёд. И я заберу тушки жертв.
   - Зачем? - удивился старик, проигнорировав почти оскорбительное требование предварительной оплаты.
   - Проклятье перейдёт на них, так что нужно будет очистить. А у вас здесь и так хлопот много, да и квалификация не та...
   - Хорошо - не стал спорить священник.
   Через пару часов я, довольно посвистывая, внёс в дом мешок с кроликами и сумку с ещё кое-какими продуктами. После всех выплат от сегодняшних гонораров мало что осталось, но, по крайней мере, на ближайшее время проблемы решены. А там посмотрим...
   Тесса под руководством Иль учила математику. Ни одной, ни другой это занятие не нравилось, но Тесса - девочка прилежная и послушная, а от Иль чувство долга требовало приносить хоть какую-то пользу дому, который она призвана оберегать. Она ещё меня учила...
   Уложив продукты в холодильник, я принялся разделывать кролика, параллельно обдумывая сегодняшние события. Судя по следам, в Тульхаани вломились двое: маг, обладающий колоссальными резервами магики, и умеющий их использовать, и... кто-то ещё. К храму они подошли под прикрытием чар невидимости, однако у стен Тульхаани влияние Короны Света нейтрализовало невидимость, и они пошли напролом. Маг пробил стены Дыханием Дракона и усыпил большую часть присутствующих в храме Временем Маллона; точнее, погрузил в глубокий сон тех, кто и так спал. Затем вступил в бой с охраной, и перебил или различными способами нейтрализовал всех, пробившись к центральному алтарю, на котором хранилась Корона. К слову, странно - слишком большое разнообразие чар применялось, не вижу в этом смысла в той ситуации...
   В любом случае, барьер вокруг алтаря не был разбит, но Корона пропала. После чего маг прожёг всё тем же Дыханием Дракона потолок, и они улетели буквально из-под носа у прибывшего подкрепления... Хотя, учитывая расклад, это опоздание спасло немало жизней.
   Как бы там ни было, у происшедшего определённо будут серьёзные последствия, и ничего хорошего ожидать не приходится. Потеря одной из божественных реликвий - серьёзнейший удар по церкви, и как бы это не было приятно лично мне, следует признать, что негативных последствий слишком много, даже если забыть о политике и религии. К примеру, Корона оберегала столицу, да и всю страну, в общем-то, от эпидемий. Ещё при вынесении смертных приговоров в вине или невиновности обвиняемого удостоверялись при помощи Короны, но это уже не так существенно.
   В общем, хорошо бы, чтобы преступников нашли и обезвредили. Очень уж интересно, кто это провернул, и откуда у них столько магики...
   Я включил телевизор.
   - ...Врачи утверждают, что жизнь первосвященника вне опасности, проблемы с сердцем вызваны переутомлением, связанным с начатыми работами по реставрации Тульхаани.
   Сердце у первосвященника не выдержало после кражи... Я хмыкнул. Ну, могу понять и где-то даже посочувствовать...
   - Добрро пожаловать домой, Мастерр - произнесла входящая на кухню Иль и намекающе облизнулась, глядя на кролика. - Вижу, тебе сопутствовала удача...
   Я кивнул и отрезал ей кроличью лапку.
   - Вы с Тессой уже закончили?
   - Она заканчивает самостоятельную рработу, потом ещё исторрия, и на сегодня всё. У неё хорошо получается... Но что ты намеррен делать с ней в будущем?
   Я пожал плечами.
   - Подрастёт, сама определится. Такими темпами года через три ей можно будет получить свидетельство взросления...
   - Я спррашиваю о том, что после - пояснила Иль, стремительно обглодав лапку. - Домашнее обрразование может быть неплохим, но без диплома ей будет сложно устрроиться на рработу...
   - Ты пррава... - Пробормотал я. - Извини, не хотел дразнить. Но да, действительно... Ей понадобится работа. Или хотя бы диплом, чтобы могла устроиться сама. Хотя это будет непросто... Люди не любят тех, кто от них отличается, а у неё и друзей, которые могли бы помочь, нет... Н-да, мы с тобой прямо как родители, обсуждающие судьбу дочки.
   - Считай это репетицией перед тем, как обзавестись своими детьми - фыркнула Иль.
  
   В тот раз я ей не ответил, но этот вопрос серьёзно застрял в моей голове - не о детях, разумеется, а о будущем Тессы. Гражданство и соответствующие права я сумел ей выбить в своё время вместе с правом опеки, но что дальше? Я не смогу вечно о ней заботиться. В принципе, подыскать ей работу проще, чем мне - официанткой, к примеру - но я бы хотел, чтобы у девочки была нормальная жизнь. Хорошее образование и хорошая работа...
   Эти мысли, вкупе с попытками найти какой-то заработок, оттеснили мысли о похищении Реликвии куда-то на задний план, тем паче что СМИ о происшествии то ли совсем не пронюхали, то ли их удалось заставить молчать. До ближайшей церемонии, при которой Корона должна быть явлена публике, ещё почти три месяца, а там и ещё можно потянуть или как-то сымитировать чудо, так что время у сыскарей есть...
   Полученных денег, вкупе с небольшой подработкой, хватило на полторы недели, после чего я снова оказался на мели. А ещё и долги висят, хорошо хоть без процентов... Отец и дед твёрдо вбили в меня принцип - никогда не брать деньги под проценты.
   Хмм, всё-таки попробовать податься в телохранители, что ли? В принципе, "кодексу боевого мага" такая работа не противоречит, хотя и считалась непрестижной. Но мне-то не до жиру...
   К сожалению, нанять меня готовы были только знакомые Атамана, криминальные и полукриминальные личности. А они, боюсь, попытаются втянуть меня в свои делишки... Я обещал подумать и вернулся домой.
   На ужин был предпоследний из храмовых кроликов с последней луковицей. Специи кончились, так что я дошёл до того, что использовал вместо них чары, как и для укрепления одежды Тессы - если с ней что-то случится, покупку новой мой бюджет не потянет.
   На этот раз телефон зазвонил, когда я собирался ложиться спать.
   - Арай Кагжилико? - поинтересовался голос, который я запомнил. - Вас снова беспокоят из Министерства Внутренних Дел. Простите, что звоню в такое время, но нам снова требуется ваша консультация...
   - Рад помочь - отозвался я. - Полагаю, за мной снова заедут?
   - Совершенно верно. Удачи нам всем...
   Хмм, открылись новые обстоятельства? Обнаружили след преступника и нужно сличить образцы магики? Интересно... И, главное, есть работа.
   На этот раз забирать меня приехал не Пархат, а Шахраб, но такой же раздолбаный, как и предыдущий автомобиль. И тоже только внешне.
   - И сколько у вас таких обманок? - поинтересовался я у водителя. Тот усмехнулся в усы.
   - Несколько.
   В министерстве процедура повторилась: подписываю контракт, копию предыдущего, и вместе с элегантным пожилым министром уезжаю на место работы. Правда, чиновник МВД в этот раз выглядел ещё более растрёпаным и усталым...
   - Вы же не хотите сказать, что украли ещё одну Реликвию? - обратился я к министру. Тот промолчал, но так на меня глянул... Хорошо, что он не маг, иначе я наверняка заработал бы ожог или обморожение.
   - Та-ак... - протянул я. - Какую на этот раз?
   - Лунную маску - отозвался вместо него водитель.
   Кхе...
   - Они что, все Реликвии спереть собираются? - пробормотал я. - Безумие какое-то...
   В Доме Ночи, высшем храме Маллона, картина отличалась разве что набором применённых чар. Вместо "Кнута Бархо", "Языка Мильхи" и "Сполоха Тульхара" применялись "Отсечение нитей" - чары, парализующие конечности, а так же "Каменная пена" - обездвиживание в быстро твердеющей пенистой массе - и "Ледяные оковы". И, соответственно, почти не было погибших - эти чары, в общем-то, не летальные. Немногочисленные погибшие просто задохнулись, оказавшись неудачно фиксироваными льдом или застывшей пеной.
   - Магика определённо из того же источника - сообщил я, сравнив образцы. - И маг, похоже, тот же, насколько в оставшихся следах можно идентифицировать почерк. Как минимум, той же школы. Если вам интересно моё мнение, остальные Реликвии стоит спрятать. Сейчас для них лучшая защита - секретность.
   - Я уже предлагал - наконец прорвалось раздражение у министра. - Но эти святоши и слышать не хотят о том, чтобы вынести Реликвии из храмов! Они требуют, чтобы мы гарантировали безопасность остальных Реликвий и возвращение похищенных в тех условиях, которые есть сейчас!
   - Учитывая возможности преступников, в храмы нужно вводить войска в состоянии постоянной готовности - хмыкнул я. Министр хмуро кивнул.
   - А что вы можете порекомендовать для защиты Реликвий? - поинтересовался "водитель". Надо бы всё-таки выяснить, кто он такой на самом деле... - Вы специалист по боевой магии, вы должны разбираться и в защите от неё.
   - Собрать всех Дланей на постоянное дежурство вокруг Реликвий - пожал я плечами. - Причём я имею в виду ВСЕХ. И чтобы первосвященники открыли им доступ к магике Реликвий. Тогда будет шанс отбиться... Хотя гарантий не дам. Противник слишком силён, а у Дланей нет ни реальной боевой практики, ни опыта в работе с высокой энергией.
   Длани - церковные маги более высокого ранга, чем Несущие Весть - во времена богов были хоть и тоже с ограниченным репертуаром, но неплохими церковными боевиками; однако в наше время они в основном выполняют роль почётного караула.
   - Пользоваться Реликвиями без непосредственной угрозы они тоже отказываются - мрачно сообщил министр. - Тем более, разрешать использовать их священникам низкого сана.
   Идиоты-догматики... Впрочем, чего ещё ожидать от упёртых церковников.
   - Тогда, полагаю - хмыкнул я - из всех вариантов остаётся только один, на который они могут согласиться. Максимально сократить в храмах число некомбатантов, заменив их охраной, и хорошенько охрану вооружить. Дланям - заряженые накопители, простым охранникам - бронебойные пули... Сколько бы магики не было у преступников, непрерывного напора Щит Хизраха не выдержит. Ну, и не забывать поддерживать минимум защитных чар, хотя бы от Времени Маллона и Тьмы Разума.
   Н-да, словно я вернулся во времена богов... Времена, когда магия была повсеместно распространена и ни один офицер не обходился без амулета...
   - Попытаюсь их уговорить... - проворчал министр и направился в сторону. Я посмотрел ему вслед, потом перевёл взгляд в сторону "водителя".
   - Между прочим, уважаемый... Кто вы такой будете?
   - Действительно, я же не представился... Шакан. Джа Шакан. Я из Министерства Государственной Безопасности.
   Я задумчиво посмотрел на МГБ-шника, затем пожал протянутую руку. Логично, куда же без них в таком деле...
   - Полагаю, вы уже закончили осмотр? - поинтересовался безопасник. Я кивнул. - Тогда я хочу в качестве компенсации за ночную работу пригласить вас выпить и закусить, есть у меня один ресторанчик на примете... Вы не возражаете?
   Я отрицательно мотнул головой. Вообще предпочитаю не спорить с безопасниками - испортить жизнь человеку для них проще простого. Хотя из-за Тессы в своё время этот принцип нарушил... Впрочем, в этот раз я только спросил.
   - А как же министр?
   - У него своя работа, у нас с вами - своя - ответил мой спутник. - И транспорт у него свой есть. В этом плане за него не беспокойтесь...
   Да уж, беспокоиться за него стоит сейчас в другом плане...
  
   Ресторанчик, в который привёз меня Шакан, оказался маленьким, тихим и безлюдным, но еда и выпивка - последней, впрочем, совсем немного - были первоклассными. Учитывая, что за всё платил ГБ-шник, неплохая возможность расслабиться, но платил ГБ-шник... А с этими ребятами по соседству расслабляться не стоит.
   - Что вы думаете о ситуации? - поинтересовался он, отпив пива из кружки.
   - Одним словом - безумие - отозвался я. - Двумя - куча проблем.
   - Точнее и не скажешь... А что думаете о возможных организаторах?
   - Вообще-то это ваша работа, об этом думать, - хмыкнул я. - Но если хотите знать моё мнение - либо наши соседи, либо церковь единого бога, либо они вместе.
   - Я тоже думаю, что это самые вероятные варианты - кивнул ГБ-шник. - Но если Реликвии ушли за границу, вернуть их будет крайне сложно...
   - Думаю, мне пора домой - произнёс я, вставая. Мне совсем не нравится, куда клонится разговор...
   - Ну что вы, этим я вам заняться не предлагаю. - Произнёс ГБ-шник. - Да и сначала нужно найти похищенное... А вот работу - да, хочу предложить.
   - Какую? - спросил я, продолжая стоять.
   - Ту же самую, что и было в эти два раза, в общем-то. Консультант по боевой магии. Хотя врать не стану, возможно, и придётся вспомнить старину... Ну так и оплата будет соответственная.
   Я медленно опустился на стул.
   - Хотите использовать меня как силовой резерв?
   - И это тоже. - Кивнул усач. - Несмотря на, уж извините, очевидную разницу в весе, вы остаётесь сильнейшим из известных боевых магов в стране. К тому же, в отличие от вашего коллеги Сниффа, вы уже в курсе ситуации... Плюс ваш послужной список куда весомее. Как вы понимаете, я читал ваше досье...
   - Было бы очень странно, если бы не читали - хмыкнул я, поддевая вилкой гриб и макая его в соус.
   - К слову, впечатлён - заметил он. - Вы не получили орден Солнца только из-за религиозных разногласий с командиром.
   - Церковь Семи не любит магов, а маги не любят церковь Семи - пожал я плечами. - Это традиция. А убеждённые верующие следуют примеру церкви...
   ГБ-шник закатал левый рукав и поднял руку.
   - Опа... - пробормотал я, обнаружив на ней татуировку: змея, обвивающая череп. - Как вам это дело-то доверили?
   - Как беспристрастному специалисту. - Ответил он, закатывая рукав. - Поклонение предкам не противоречит догматам церкви. Это магов церковь не любит, а на нас им по большому счёту плевать.
   - В таком случае - за предков - заметил я, поднимая бокал.
   - За предков - согласился Шакан, и, чокнувшись со мной кружкой, отпил немного и плеснул себе за спину. Я последовал его примеру. Хозяин ресторанчика скривился, но промолчал.
  
   Домой я вернулся далеко за полночь. Шакан убедил-таки меня подписать договор на полгода сотрудничества; впрочем, я и не возражал. Думаю, и в лучшие времена не возражал бы, а уж тем более сейчас... Всё-таки, несмотря ни на что, я патриот, а эти похищения определённо не пойдут стране на пользу.
   Со своей стороны, я выбил с ГБ-шника аванс, и, закончив утренние дела, обдумывал, как его лучше потратить, пока Тесса готовила завтрак. Работой я по крайней мере на полгода обеспечен, так что можно позволить себе немного трат...
   - Мастер, сегодня у Тессы плановый осмотрр. - напомнила Иль. Я кивнул.
   - Помню... И экзаменация в конце месяца.
   - С этим прроблем не будет. - заверила Иль. - Девочке учёба даётся прроще, чем давалась тебе.
   - Это хорошо, потому что комиссия наверняка будет придираться. Этим чинушам только дай предлог... Вообще в зоопарк упекут.
   - Я бы посоветовала воздерржаться при них от таких замечаний...
   - Постараюсь... - вздохнул я. И, между прочим, зоопарк - это мысль... Давно хочу сводить Тессу куда-нибудь. Она слишком много сидит взаперти.
  
   Медосмотр прошёл стандартно, каких-либо отклонений выявлено не было.
   - Домой теперь? - спросила Тесса, когда мы вышли из больницы.
   - Что насчёт сходить в зоопарк? - предложил я.
   - Пап, класс!
   Тесса радостно улыбнулась и чмокнула меня в щеку.
   - Тес, хвост... - шепнул я. Девочка ойкнула и принялась поправлять юбку. Тессе с её фигурой определённо шло бы мини, но приходится носить длинную юбку почти до земли, чтобы скрыть хвост... А ещё и шапку. Последняя, как ни странно, на ней смотрится неплохо, но Тесса жалуется, что ей неудобно ушам.
   Купив билеты и большой ком сахарной ваты, мы подошли к будке контролёра у входа, и тут нас ждал неприятный сюрприз.
   - В головных уборах нельзя - сообщил контролёр. - Читать не умеете?
   Он ткнул пальцем в табличку с надписью "Зоопарк Сакки находится под покровительством Альшары. Проявите уважение к Щедрой Матери и входите с непокрытой головой".
   Первой мыслью было заявить, что я родопоклонник, но судя по упёртому виду контролёра, он устроит сцену. Не хочу портить Тессе настроение... Так что я мысленно плюнул и снял кепку, создавая на Тессе простенькие чары фантома - совсем слабые, на одних ресурсах тела. Я просто поправил ей цвет волос и немного их удлиннил, чтобы смягчить впечатление. Думаю, внимание всё равно будет привлекать, но уже в пределах нормы.
   - Постарайся не шевелить ушами - шепнул я ей на ухо напоследок.
   Саккский зоопарк - крупнейший в стране, да и в мире не из последних; тут и зоопарк, и террариум, и музей вымерших видов есть, и даже небольшой аркэйнум, под который выделена маломощная точка лей. Когда-то здесь обитал один из священных зверей, белый тигр, и до сих пор продают посвящённые ему сувениры. Я даже заметил ребёнка с ободком "тигриные уши" на голове... Тем лучше.
   Тесса кормила оленей - здесь это разрешено, а животные вообще её любят - когда ко мне подошёл служитель зоопарка.
   - Прошу прощения, вы Арай Кагжилико? - спросил он.
   - Да, а в чём дело? - нахмурился я, готовя накопитель к использованию. Подобная паранойя уже пару раз спасала мне жизнь... Но не в этот раз.
   - Вас просят к телефону - сообщил служитель. Понятно... Шакан, больше некому. Я поручил Иль передать, где мы, если он будет спрашивать.
   - Надеюсь, я не слишком помешал? - поинтересовался МГБ-шник, когда я взял трубку.
   - Договор есть договор... Что от меня нужно?
   - Консультация, разумеется. Но, сами понимаете, разговор не телефонный, так что я за вами заеду. Заодно и подопечную вашу подброшу до дома...
   - Вас встречать?
   - Не надо, сам найду. До встречи.
   Я вернулся назад.
   - Извини, Тес, придётся в другой раз... Работа.
   Она погладила оленя по шее и вышла из вольера; какой-то молодой парень, стоявший у вольера с кабанами, присвистнул, оценивающе окинув Тессу взглядом. Я хмуро посмотрел на него, и он быстро отвернулся, сделав вид, что увлечённо разглядывает лесных свиней. Впрочем, не могу его обвинить... Даже несмотря на провинциальную юбку, Тесса привлекает взгляд.
   - За нами заедут - сообщил я ей - а пока ещё есть время, зайдём в кафе, что ли...
   Пара кружек кофе, пакетик леденцов и пара пирожных - они здесь недорогие. Конфеты и пирожные достались Тессе, а я потихоньку пил кофе и наблюдал за ней. Леденцы исчезали один за другим; крепкие ровные зубы Тессы перемалывали их в мгновенье ока, и две лишние пары клыков ничуть ей не мешали. Клыки, к слову, острые, так что парень, который будет с ней целоваться, рискует поранить язык... Я усмехнулся.
   - А вот и я. Похоже, как раз вовремя...
   ГБ-шник действительно подошёл как раз после того, как Тесса доела последнее пирожное.
   - Угу - откликнулся я. - Если можно, сперва отвезём девочку домой...
   Шакан кивнул.
   - Здравствуйте - поздоровалась с ним Тесса. Встала, обернулась ко мне. - Пап, давай только в следующий раз Белого Тигра повидаем...
   - Обязательно - согласился я. - Возможно, завтра, если не буду занят...
  
   - Ну и? - поинтересовался я, когда машина - на этот раз вполне обычная Мархана - отъехала от моего дома.
   - Ну, прежде всего, есть у меня пара вопросов... - сообщил ГБ-шник. - Вот, к примеру, вы говорили про барьеры вокруг алтарей, оставшиеся в обоих случаях нетронутыми. Это тоже было проделано при помощи магии?
   - Мне такая возможность неизвестна. Взломать - одно дело, но пройти сквозь, не оставив никаких следов? Нереально.
   - Всё происходящее само по себе нереально - заметил Шакан.
   - В целом вы правы - скривился я - но то, что произошло, теоретически возможно, всего лишь крайне маловероятно. А вот о возможности пройти через такой барьер, не оставив никаких следов, я не знаю даже в теории. Возможно, манипулировали первосвященником? Он и его ближайшие помошники могуть проходить через барьер, насколько мне известно. Хотя выяснять это - ваша работа, мне даже не разрешат их осмотреть, чтобы определить возможные следы воздействия...
   - А насколько схожи эти барьеры?
   - Те два, что я видел, идентичны - пожал я плечами.
   - Даже так...
   Он немного помолчал, затем произнёс:
   - Есть информация, что эти барьеры проницаемы для всех первосвященников. И их ближайших помощников, как вы заметили.
   - Преступников было двое... - пробормотал я. - Значит, ещё один вариант... Но его лучше даже не высказывать вслух без серьёзных улик. Почему вы мне это говорите?
   - Я посчитал это уместным. А ещё... Не думаю, что вам следует напоминать быть осторожным, но на вас могут попытаться надавить. Или вовсе ликвидировать, хотя это сейчас маловероятно - большой роли вы пока не играете, насколько я понимаю ситуацию. Но, думаю, в ближайшие дни нам с вами придётся поработать...
   Поработать действительно пришлось. Сперва я сравнивал доставленные откуда-то образцы магики с оставленными на месте преступления; совпадений не нашлось. Затем мы с Шаканом объехали четыре из оставшихся высших храмов, пытаясь найти способ усилить их безопасность - не нарушая требований церковников... Закончили уже ночью, в том же ресторанчике.
   - Слушай, - поинтересовался я у ГБ-шника, с которым успели перейти на ты - у вас что, своего эксперта нет? Не то, чтобы я был против, просто странно - серьёзная же контора.
   - Так мало вас, - хмыкнул он - тем более профессионалов. Это как переводчика с языка какого-нибудь племени Мумба-Юмба найти. Даже нам приходится на стороне искать, и не всегда удаётся быстро найти...
   - Ясно - кивнул я. - Ну, выпьем за успех нашего безнадёжного дела.
   Выпили, впрочем, чисто символически - с такой работой аврал возможен в любой момент, и лучше держать голову ясной.
  
   Следующим утром я после завтрака сразу направился в бар "Соловей" - после вчерашнего разговора с Шаканом решил на всякий случай позаботиться о тылах.
   - Здоров, Атаман - обратился я к массивной фигуре за стойкой. - Есть дело.
   - Новых предложений не появилось, но все предыдущие открыты - негромко отозвалась хозяйка заведения.
   - Я не о том, - поморщился я - работу я нашёл. Сможешь, если что, о Тессе позаботиться?
   - Если нужно - в любой момент. А что такое?
   - Да так, всякое возможно... Знаешь же, смерть не любит тех, кто готовится к её встрече. В общем, возможно, понадобится её где-то спрятать... А может, и не понадобится.
   - Понадобится - спрячу - пожала плечами Атаман. - Хотя предпочту ненадолго, а не лет на десять. Не люблю я детей воспитывать, не моё это...
   Я кивнул и протянул руку, которую она без дальнейших слов пожала. Вот и чудно... Нужно будет только документы оформить на опекунство, и можно считать, что с Тессой всё в порядке. Атаман хоть и связана с криминалом, и выглядит так, что вечером встретишь - сам все деньги отдашь, но хороший армейский товарищ. Из четверых выживших в пограничной заварушке только мы с ней и остались, не считая командира нашего, но его я товарищем назвать не могу. Вот Атаман - та да...
   Одно плохо - в уходе за детьми она действительно ещё хуже меня, женского в ней ни на грош. Как ни смешно, но я три месяца работал с ней в одном отряде, считая мужиком. Хотя, в принципе, и сейчас считаю...
  
   Как я и обещал, мы снова отправились в зоопарк. В автобусе по пути пара молодых парней беззастенчиво разглядывали Тессу, и, похоже, от попытки познакомиться их останавливала только моя неприветливая физиономия - я занял сидение у прохода, а Тесса - у окна. Один из них под конец всё же набрался смелости, но немного опоздал - мы как раз выходили.
   В непосредственно зоопарковой части мы на этот раз задерживаться не стали - Тесса хотела осмотреть музей и аркейнум Белого Тигра. Признаться, в музее было интересно и мне... Живые звери меня всегда интересовали только как потенциальная угроза либо источник пищи, а вот ныне вымершие монстры - другое дело. Это же, по сути, история моего ремесла... Здесь даже имеется цельный скелет дракона. Прапрадед утверждает, что лично завалил последнего, но наверняка врёт. Хотя и непочтительно так о предках...
   - Извините, но вы ошибаетесь - оторвал меня от разглядывания скелета мягкий голос Тессы. - Гнездо снурглей было уничтожено не первосвященником Агнисом, а отрядом наёмников под предводительством боевых магов Агара Кзеу и Мария Кагжилико. Первосвященник Агнис только наградил их за подвиг.
   - Я не ошибаюсь - сухо ответила экскурсовод. Полагаю, с хорошей одеждой и косметикой она была бы привлекательной, но сейчас выглядела как обычная заурядная училка. - Не мешайте образовательному процессу... девушка.
   - Образование и обман - не одно и то же - вмешался я. Училка перевела взгляд с Тессы на меня, оценивая нового оппонента; результат осмотра её не обрадовал.
   - Дети, а теперь пройдём в следующий зал... - быстро заявила она, и колонна детей - пятый-шестой класс, похоже - быстро покинула зал следом за ней. Как же я это не люблю, когда детям мозги промывают!
   Погоди-ка. Если историю сейчас преподают по этой линии официально, на экзаменационной комиссии у Тессы могут быть проблемы. Проклятье. Пока ещё есть время, нужно выяснить, чего они там накрутили. Не думаю, что будет что-то достаточно серьёзное, чтобы Тесса провалила экзамен, - тем более, история - это только один предмет - но всё же не хочу рисковать. Ладно, разберусь...
   В музее было на что посмотреть и помимо дракона. Как уже сказано - вся история моего ремесла перед глазами... Не одна разновидность монстров вымерла при помощи моих коллег и предков. Собственно, изначально, ещё в каменном веке, когда люди только начинали использовать волшебство, маги были одновременно воинами, защитниками соплеменников он наполняющих мир монстров, и хранителями тайн и традиций. Это уже потом произошло разделение на магов и жрецов, а затем и вовсе жрецами начали становиться не владеющие магией... В каком-то смысле, разделение на слово и дело.
   Впрочем, честно признаю - после ухода богов необходимость в магах пропала. Не то, чтобы мы стали совсем бесполезными, но пропали две главные причины востребованности - монстры и военная эффективность. Большая часть монстров не могла нормально существовать в новых условиях, когда уровень магики резко упал, а с теми, что остались, прекрасно справляются обычные солдаты... Тем более, тут играет вторая причина - резкое развитие вооружений. Ружья, пушки, гранаты... Пока что всё это уступает магам древности, но уже во многом превосходит современных магов. А ведь оружие продолжает развиваться, да и количество... Обучить и оснастить стрелка намного дешевле и быстрее, чем мага. Нынешняя экологическая ниша боевого мага - элитный наёмник для особых случаев. Тем, кто специализируется не на боёвке, а на исследованиях, впрочем, несколько проще: к примеру, вотчина химерологов не требует больших затрат магики - там больше расходы подопытных... Несмотря на то, что химерологи принесли миру очень много пользы, и продолжают её приносить, выводя новые виды растений и животных, у них самая дурная слава из всех магов. И, как я сам могу засвидетельствовать, во многом заслуженная...
   При этой мысли я автоматически перевёл взгляд на Тессу и обнаружил, что она уже в двух залах от меня, так что бросил последний взгляд на скелет дракона и отправился следом за девочкой.
  
   В отличие от музея, аркэйнум был небольшим и находился в отдельном здании. Стены изнутри были серебристыми, но это просто краска; серебряная фольга, блокирующая истечение магики наружу, проходит внутри стен. В итоге слабенькая точка лей под центром пола создаёт внутри здания среду, пригодную для жизни нескольких магических существ. Большинство их вымерло, а те, что остались, вынуждены ютиться в аркэйнумах, но что поделать? Такова жизнь.
   В аркэйнуме Сакки сейчас обитал рой пикси, - крошечных человекоподобных существ со стрекозиными крылышками - дриада, и клумба с альраунами, полудухами-полурастениями. Мало, но я слышал мельком слухи, что его собираются расширять.
   А ещё здесь находится чучело Белого Тигра. Считается, что он сам перед смертью завещал сделать из своего тела чучело... Не знаю, я так не хотел бы стоять в музее чучелом, даже с табличкой "последний маг мира".
   Как бы там ни было, Тесса войдя в здание, вызвала явный интерес местных обитателей. Даже дриада, которой, готов поспорить, отчаянно надоели праздные зеваки, приходящие поглазеть на сказочных существ, выглянула из своего дерева.
   - Кто ты, дитя? - прошелестел её голос. - В тебе смешано многое... Кто ты?
   Пара посетителей, вошедших в аркэйнум вместе с нами, удивлённо уставились на происходящее. Дриада редко даже показывается из своего дерева, а уж заговорить с кем-то... Блин.
   - Я вижу, ты не че... - продолжила дриада, и я позволил себе то, что посетители определённо сочли невероятной грубостью - перебил её.
   - Извините, Тесса - моя подопечная.
   Дриада - укрытая лишь своими длинными зелёными волосами невысокая девушка - перевела понимающий взгляд с меня на остальную троицу посетителей и кивнула.
   - Я была несдержана, потомок Кагжилико. Прошу простить меня - я была удивлена.
   - Пап, она тебя знает?.. - удивилась Тесса.
   - Я знаю род Кагжилико - отозвалась дриада. - В старые времена я бы непременно пригласила таких необычных гостей в свои покои, но увы, сейчас это не в моих силах...
   Она печально покачала головой.
   - Я даже не могу помочь советом, хотя чувствую, что твоя судьба будет непростой, дитя. Сейчас мой мир ограничен этим. - Она взмахнула рукой, обводя аркэйнум. - Я могу лишь смотреть и задаваться вопросами... Но, возможно, дух Белого Тигра сможет больше. Удачи тебе, дитя, и тебе, потомок Кагжилико...
   Дриада склонила голову и сделала шаг назад, исчезнув в стволе своего дерева. Ничуть не удивлён, что Тесса привлекла её внимание, но не думал, что экспонат зоопарка знает мой род.
   Тесса погладила дерево дриады, слегка поклонилась, и повернулась к стоящему в центре помещения, прямо над точкой лей, Белому Тигру. Огромный зверь около четырёх метров в длину лежал на полу и словно задумчиво смотрел на входящих. Больше того, он выглядел настолько живым, что мне вдруг показалось, что сейчас он повернёт голову... Впрочем, этого не произошло. Хотя при крайней необходимости дух священного зверя вполне способен на такой трюк - собственно, наверняка для того чучело здесь и стоит.
   Тесса подошла к нему и прикоснулась к голове Белого Тигра. Пацанёнок лет четырнадцати попытался последовать её примеру, но ойкнул и отдёрнул руку. Блин, мы слишком привлекаем внимание... Если сейчас ещё что-то произойдёт, останется только срочно уходить и надеяться, что свидетели не распространят слишком много слухов. Журналисты любят подобные истории, а дриада ещё и фамилию мою назвала...
   Однако больше ничего необычного не происходило, и мы покинули аркэйнум в обычном режиме, когда дверь открылась по расписанию. Тем не менее, задерживаться в зоопарке я уже не стал и поторопился домой.
   - Мастерр, добро пожаловать домой - традиционно приветствовала меня у двери Иль. - Новостей нет.
   Я кивнул, и тут позади послышался глухой удар; резко обернувшись, я обнаружил, что Тесса, подёргиваясь, лежит на полу.
   - Калгарова отрыжка... - выругался я, поспешно фиксируя конечности и челюсти девушки. - Иль!
   - Уже - отозвалась хранительница, набирая номер на телефоне. - Алло, госпиталь? Позовите Марана Ильке, пожалуйста...
   Конвульсии Тессы тем временем набирали силу; вместе с ними нарастали источаемые её телом волны магики. С ней такое один раз уже было; внешне напоминает эпилептический припадок, хотя и без пускания пены, но реальная причина осталась неизвестной. Если кто и знает, так только Шрига Занке, но этот тип, к счастью, - а может, и к сожалению... - больше не присутствует среди живых. Я об этом позаботился...
   - Он сейчас будет - сообщила Иль. Я вздрогнул, но тут же сообразил, что она про врача.
   Когда Ильке, мой знакомый врач, прибыл, конвульсии Тессы почти прекратились и я смог перенести её на диван; она оставалась без сознания. Врач присел рядом, занявшись пациенткой, и тут зазвонил телефон.
   - Кагжилико? - осведомился мужской голос. Эмм, похоже, это опять тот парень из МВД...
   - Да, я - отозвался я. - МВД? Что у вас ещё случилось?
   Действительно, если бы спёрли третью реликвию, - н-да... - то со мной, скорее всего, связался бы Шакан. Договор-то у меня уже подписан.
   - Да, МВД. Хотим предложить разовый контракт по вашей основной специальности.
   Так... Работа у меня уже есть, но денег нужно намного больше - обучение в ВУЗ-ах обходится недёшево. А если Тессу ещё и лечить придётся... Я вздохнул.
   - Хорошо, я готов обсудить.
   - Машина к вам уже едет. До встречи...
   Машина, как выяснилось, не просто ехала - когда я положил трубку, снаружи донёсся гудок клаксона.
   - Оставляю Тессу вам - сообщил я врачу и Иль. - Прошу прощения, срочные дела...
   Если подумать, это хороший повод уйти сейчас отсюда. Тяжело смотреть на привлекательную девушку в таком состоянии, и вдвойне - на Тессу.
  
   Уже по скорости, с которой нёсся автомобиль, можно было понять, что ситуация серьёзная. Впрочем, в ином случае мои услуги и не были бы востребованы... Государство прибегает к услугам частников только в крайнем случае, и это вполне логично.
   - Ну, и что случилось? - спросил я, оказавшись в кабинете сто двадцать восемь.
   - Террористы - отозвался выглядящий откровенно вымотаным чиновник. - Вы знаете о Чёрном Пророке?
   - Псих с бандой таких же пескоголовых - кивнул я. - Его вроде ликвидировали недавно.
   - Похоже, что нет. В настоящий момент он со своей, как вы сказали, бандой пескоголовых, захватил телецентр. Требований не выдвигают, кроме как не предпринимать никаких действий, иначе убьют заложников... Вокруг телецентра пустое пространство, незаметно подойти невозможно, и впускать кого бы то ни было они отказываются. А если это действительно Чёрный Пророк, от него в любой момент можно ожидать чего угодно...
   - В телецентре были важные персоны? - уточнил я. МВД-шник кивнул.
   - Вы возьмётесь за эту работу?
   Он пододвинул мне договор. Хмм, очень хорошие деньги... Хватит, чтобы оплатить учёбу Тессы. Я прикусил губу; ходили слухи, что этот "Пророк" владеет магией. Если так, могут быть проблемы...
   - Ладно, берусь - решился я, подписывая бумагу. - Жертвы уже подготовлены?
   Чиновник кивнул и нажал кнопку на интеркоме.
   - Шаго, проводи уважаемого к скоту.
  
   На этот раз министерство не скупилось: я заполнил накопители под завязку. Похоже, психи-террористы действительно поймали в этот раз большую рыбу, а возможно, и не одну. Странно только, что требования не выдвигают - хотя вполне возможно, что это мне о них не сообщили. Да и не имеет это большого значения...
   Мне выдали планы телецентра, которые я изучил и положил за пазуху, и повезли на место, пообещав всяческое содействие со стороны окружающего телецентр спецназа, если оно понадобится. Предлагали и оружие, но я отказался: посох и нож и так со мной, а больше ничего и не нужно.
   Офицер спецназа, с которым я поговорил на месте, ничего полезного сообщить не мог. Что происходит в телецентре, сколько там террористов, даже сколько гражданских... Плохо, но уже доводилось работать в таких условиях.
   В нынешней ситуации с магией есть и свои преимущества. К примеру, отсутствие у людей амулетов - по крайней мере, работоспособных. Могущественные чары требуют слишком много магики и потому практически неприменимы, но они и не нужны, когда у противника нет средств противодействия. Вот и сейчас я невидимым двигался к телецентру, прикрытый вместо Мантии Кенгала, обеспечивающей реальную невидимость, её жалким подобием, отвращающим от меня внимание живых существ. Простейший амулет сделал бы эти чары бесполезными, но откуда ему взяться в наше время, когда для того, чтобы амулет работал хотя бы какое-то время, ему нужен персональный накопитель? В итоге выглядывающие из окон часовые смотрели куда угодно, но только не на меня.
   Дверь оказалась заперта, и быстрая проверка показала, что изнутри она заминирована; в принципе, растяжку можно обезвредить, но я предпочёл действовать иначе. Зачем ломиться в дверь и оставлять следы, когда есть окна? На втором этаже решёток нет.
   Чары "Прогулка геккона", и я взбираюсь по стене. Окно тоже было заперто, но открыть его телекинезом я смог бы и без накопителей; теперь нужно выяснить ситуацию и найти лидера. Причём побыстрее.
   Магики у меня оставалось ещё много, и я решил не бегать по зданию, а воспользоваться соответствующми чарами. Оно получается даже экономнее - активные чары псевдоневидимости продолжали поглощать магику, и если бегать придётся долго, накопители могут опустеть.
   "Глаза Альшары" показали большую группу испытывающих страх существ в помещении на третьем этаже, отдельные возбуждённо-напряжённые точки часовых у окон и охранников заложников, а так же ещё одну смешанную группу - видимо, ценные заложники, которых держат отдельно. И ещё рядом с ними выделялась яркая переливчатая точка, которой мог быть только главарь этой банды. Похоже, безумный "пророк" действительно обладает магической силой... Маг может меня заметить, но покончить со всем проще всего через главаря. Я двинулся в показанном чарами направлении.
   Отвратительно скрипучие полы телецентра прекрасно помогали бы отслеживать посторонних, но часовые не обращали на меня никакого внимания; даже если главарь и способен противостоять чарам, на его подчинённых это не распространяется. Пока у меня в руках нет оружия и я не проявляю агрессии, они на меня не реагируют. Если бы они ощутили угрозу жизни, чары оказались бы разбиты, а так... Это одна из причин, почему я предпочитаю разборный бамбуковый посох - он не воспринимается как оружие.
   Помещение, в котором находился "пророк", оказалось одной из студий; тут шла активная деятельность. Похоже, заложники, понукаемые террористами, готовили оборудование к выходу в эфир. В центре площадки, под направленными на него объективами камер, на кресле сидел пожилой мужчина в обычном городском костюме и с цветком за ухом. Я поспешно отступил в небольшой коридорчик, ведущий в эту студию; цель найдена. Осторожно высунувшись из-за угла, я поднёс секцию посоха к губам, прицелился и дунул. Невидимый магический шип угодил в плечо "пророка"... И ничего. Разработанные дедом и доведённые до ума отцом чары подчинения не оказали вообще никакого эффекта; он не были рассеяны или блокированы, просто не подействовали. Однако и реакции от несостоявшейся жертвы тоже не последовало. Ну что ж, если так... Я прикинул расстановку бойцов, обратил внимание, что подготовка к включению, похоже, заканчивается, и решил действовать.
   Следующая моя игла угодила в бойца, держащего под прицелом оператора. Террорист вздрогнул, повернулся, и выстрелил в голову своего товарища; в тот же момент я сделал ещё один залп сразу из двух трубок. "Пророк" вскочил с кресла, выхватывая с пояса револьвер, и неожиданно резво метнулся к выходу - прямо ко мне в руки...
   Удар - и он падает. Пока заложники не наделали глупостей или не попали под шальную пулю, я сделал ещё пару залпов; оставшиеся в живых террористы замерли и принялись связывать друг друга. Убедившись, что с ними закончено, я вышел из коридора и обратился к заложникам.
   - Скоро будете свободны, а пока не выходите из помещения.
   Связав последнего террориста и обшарив их кошельки, я разрядил их оружие и вернулся к своей ценной добыче. Чары тишины не давали выйти наружу шуму выстрелов, так что немного времени у меня есть...
   В его бумажнике, к моему разочарованию, ничего ценного не обнаружилось - только бумажки с какими-то записями. Что-то вроде "Хаос грядёт! Мир узрит Его величие!" Ещё там то и дело упоминались Калгар и Эльдусаир. Ладно повелитель хаоса, но при чём тут эльф из сказок?.. В общем, белиберда безумца.
   Интересно, но цветок за его ухом не выпал. И цветок необычный, я таких не знаю... Я протянул к нему руку, желая снять и рассмотреть, но вздрогнул и остановился: цветок излучал слабые, но ощутимые на близком расстоянии волны магики, а вдобавок... Он не лежал за ухом, он рос из этого места. Что за хрень?..
   Я попытался рассмотреть, но тут "бессознательный" террорист резко поднялся, нанося удар мне в голову. Я отдёрнулся, и удар прошёл вскользь, но за ним последовала серия новых, с сокрушительной силой. Твою мать, да так он меня завалит, это слишком опасно... Тем более, пару проведённых мной ударов частями посоха он начисто проигнорировал. Ну что ж... Я не обещал брать его живым.
   На половинках посоха возникли узкие острые клинки, оставившие на теле "пророка" кровавые росчерки; впрочем, он сумел избежать тяжёлых ран. Однако ненадолго... Клинки отделились от посоха, "выстрелив" во врага, и глубоко вошли в его тело. На этот раз осечки не было; что бы из себя не представляла его защита, против материальных чар она не помогла. Сделав своё дело, клинки исчезли, а "пророк"... Он должен был упасть. Однако вместо этого не чувствующий боли безумец прыгнул на меня, всем телом сбивая с ног, и принялся душить. Повторная активация "Алчных клинков", и я едва успел отсечь ему руки, прежде чем он раздавил мне трахею.
   - Калгар... - пробормотал "Чёрный пророк", и из его глаза упала слеза. А в следующий миг он покинул мир живых... Цветок на его голове стремительно увял и осыпался пылью. Безусловно, это... странно, но мне сейчас нужно быстро позаботиться об остальных заложниках. Если террористы узнают о гибели своего лидера, их реакция может быть непредсказуемой.
   Больше неприятных сюрпризов не было; все боевики оказались обычными людьми без какой-либо защиты от чар. При освобождении основной массы заложников, правда, было опасно пользоваться шипами приказа - слишком велик риск, что шальная пуля угодит в кого-то из гражданских - но для такого случая есть своё средство, даже не одно. Я просто накрыл помещение и всех боевиков в нём чарами, препятствующими любому воспламенению, в том числе пороха, а потом уже воспользовался посохом... Ножи и приклады с моей небольшой помощью сработали ничуть не хуже пуль. Я даже сумел немного восполнить потери магики - серьёзное достижение, учитывая, что в норме для этого требуется близкий контакт и сосредоточенность. Убедить заложников подождать на месте, пока я не закончу, было, пожалуй, сложнее, чем избавиться от террористов... Парочка заложников - видимо, приглашённые знаменитости или просто "большие шишки" - хотели покинуть телецентр "немедленно, вы не понимаете? Я говорю немедленно!" Пришлось их усыпить и запереть дверь, когда выходил.
   После этого оставалось только отловить рассредоточенных по зданию дозорных и подать оцеплению знак, что моя работа выполнена - не забыв сообщить о бомбе у двери, разумеется. Но перед этим... Стоит воспользоваться ситуацией. Я вернулся к заложникам.
   - Я - Арай Кагжилико, боевой маг. Меня наняли, чтобы вас освободить, и я свою работу практически закончил - с террористами покончено, скоро здесь будет милиция. На всякий случай, подождите их здесь, так будет безопаснее. И если кто-то будет заинтересован в дорогом, но профессиональном телохранителе - вот мой телефон...
  
   Дальше всё было стандартно. Бойцы спецназа ворвались в здание, прочесали его сверху донизу, убедившись, что больше никакой угрозы нет, и увезли террористов и их трупы. Пострадавших же быстро допросили и часть разъехалась домой, но большинство поспешило обратно в телецентр. По-моему, они спешили снять передачу о происшедшем... Мне же пришлось задержаться. Во-первых, требовался подробный письменный доклад, во-вторых, я хотел получить свои деньги, да и вообще... К тому же мне не давали покоя странности с "пророком" - его быстро опознали, это действительно оказался Гаржан Кирго, известный как "Чёрный пророк". Я попросил МВД-шника сообщить мне о возможных аномалиях, обнаруженных при обследовании его трупа, и о причине смерти. Не думаю, что в обычных условиях он бы согласился, но я уже работал на него экспертом по связанным с магией вопросам, так что в этот раз он даже предложил присутствовать при вскрытии - от чего я, впрочем, отказался. Результата обследования будет вполне достаточно, к тому же, что важнее, мне нужно быстрее вернуться к Тессе...
   Врач всё ещё был у меня.
   - Спасибо вам большое - произнёс я, пройдя с ним на кухню: Тесса спала и я не хотел её будить. - Извините за беспокойство, и вот... Возьмите, пожалуйста.
   Я протянул ему коробку конфет и бутылку ликёра; не просто так требовал, чтобы за ликвидацию террористов заплатили немедленно и наличными.
   - Насколько я могу судить, с Тессой всё в порядке - сообщил медик, забрав бутылку. - А конфеты лучше ей отдайте.
   Вместо ответа я извлёк из сумки и продемонстрировал ему вторую коробку и стопку шоколадок. Он кивнул и забрал дар.
   - В общем, то, что произошло с Тессой, не медицинский случай, во всяком случае, не для современной медицины. Похоже, это связано с процессом роста и негативных последствий не имеет, разве что усталость и истощение - уровень глюкозы в крови был ощутимо понижен. Возможно, кто-то из ваших коллег мог бы сказать больше...
   Он пожал плечами.
   - Но если что-то ещё произойдёт, обращайтесь в любое время. Тесса - хорошая девочка, да и случай интересный...
  
   Проводив врача, я вернулся в спальню и сел рядом с кроватью Тессы. Странно, но за прошедшие несколько часов её волосы удлиннились. И... не только волосы. Маленькие рожки, едва достигавшие сантиметра в длину, вытянулись вдвое... А ещё ощутимо возрос уровень источаемой ей магики. Похоже, врач был прав насчёт процесса роста.
   Я погладил её по голове; Тесса ответно потёрлась о руку и открыла глаза.
   - Которое сегодня число? - задала она неожиданный вопрос. Я молча указал на календарь на стене. Она бросила взгляд в указанном направлении, зевнула и потянулась. Я так же молча протянул ей шоколадку.
   Как и в прошлый раз, после этого приступа у Тессы прорезался аппетит, особенно на сладкое и молочное. Впрочем, я этого ожидал, и деньги были, так что закупился. Признаться, даже приятно смотреть, как она ест... Ещё одежду ей купить нужно. Сходим завтра...
   - Пап, ты меня любишь? - неожиданно спросила Тесса. Я фыркнул. Ну и вопросики, однако... Я старый солдат и не знаю слов любви. Женщины-то у меня, разумеется, были, но вот в любви не признавался ни разу. Если подумать, я стесняюсь. К тому же...
   - Не знаю - честно ответил я. - Но ты мне дорога. К тому же вы с Иль - моя семья. Но почему ты спрашиваешь?
   - Просто... Подумалось.
   - Ты точно нормально себя чувствуешь? - нахмурился я. - Как-то ты странно выглядишь.
   - Просто устала.
   Я кивнул.
   - Тогда ложись спать. Завтра с утра пойдём покупать тебе одежду.
   Она впервые улыбнулась.
   - Спасибо, пап! Тогда я ложусь...
   Я снова кивнул. То, как она помахивала хвостом и шевелила ушами, выдавало улучшение настроения лучше, чем выражение лица. Тесса рада, но в то же время... хмм, не уверена? Сомневается? Вообще, она выглядела как-то... старше, что ли.
   - Что скажешь? - поинтересовался я у Иль, тоже задумчиво смотрящей вслед девочке.
   - Она повзррослела - откликнулась хранительница. - Похоже, во сне она с кем-то общалась.
   - Белый Тигр?.. - пробормотал я.
   - Или Золотой Дракон. Но скорее, Белый Тигр - согласилась Иль. - Спрроси у неё завтра.
   Я кивнул и зевнул.
   - Надеюсь, ничего серьёзного завтра не будет... Спокойной ночи, Иль.
   - Спокойной ночи, Мастерр.
  
   На следующее утро Тесса в целом выглядела как обычно; тем не менее я решил погодить с вопросами. Сначала - магазин.
   Честно, справиться с террористами было НАМНОГО проще, чем выбрать ей одежду. Не слишком дорогую, но и не полную дешёвку; чтобы нормально смотрелось - всё-таки девушка - и нравилось самой Тессе; и, в довершение, чтобы подходило к её анатомии. Хорошо ещё, Иль приловчилась перешивать трусы - до этого хвост Тессы был моей постоянной головной болью.
   В любом случае, мы справились с этим на удивление быстро - всего часа за три. Скуку и сложности выбора скрашивала только радость Тессы, которая практически висела в воздухе, окружая её невидимым ореолом. Похоже, её вчерашняя неуверенность улетучилась.
   - Ну, довольна? - поинтересовался я у Тессы, выходя из магазина с сумками в руках. Она энергично кивнула и широко улыбнулась. - Вот и чудно. Хочу с тобой поговорить...
   Рядом просигналил клаксон; подняв взгляд, я обнаружил перед собой старый потрёпаный Пархат.
   - Подбросить? - спросил сидящий за рулём Шакан.
  
   На этот раз ЧП не было; ГБ-шник просто хотел поговорить о деле. Он даже купил подарок для Тессы... Ну что ж. Разговор с девочкой можно и отложить ненадолго.
   - Проходи - обратился я к нему, когда Тесса вышла из машины. - Поговорим в доме.
  
   - Часть направлений по нашему делу сейчас разрабатывается, часть уже отброшена, - говорил Джа, потягивая горячий чай, который он сам заваривал в своей кружке с какими-то специями - но моя работа - убедиться, что проверены все варианты. Так что я почитал, подумал, и появился такой вопрос. Источниками магики являются боги, их Реликвии, точки лей и живые существа, по уменьшению генерации. Верно?
   Я кивнул.
   - Подавляющее большинство живых существ, правда, дают настолько маленький выход магики, что его можно не считать. Даже смертной выделяется не так много, чтобы покрыть расходы нашего преступника.
   - Точнее, такое массовое жертвоприношение было бы очень сложно скрыть - поправил я его. - Тем более, служители Лааса и возможно Кенгала засекли бы сам факт. Наверняка вы это уже проверили.
   - Естественно - согласился Джа. - Тут они упрямиться не стали, даже Кенгалиты. Ничего. Но...
   Он слегка повернул голову, прислушиваясь к шуму телевизора из комнаты Тессы.
   - Мультики... - хмыкнул ГБ-шник. - В общем, есть ещё один вариант. Кое-кто вёл, а кое-кто и продолжает вести исследования по созданию генераторов магики. И, как ты сам знаешь, не совсем безуспешные...
   Я кивнул. Нет смысла отрицать - основные детали есть в моём досье, как и в досье Тессы.
   - Честно говоря, не верится, что кто-то смог добиться большего, чем Шрига Занке - заметил я - но кто знает... Химерологи скрытны. Кто знает, что у них в тайных лабораториях запрятано...
   - Вроде того цветка, к примеру - заметил Джа, доставая из внутреннего кармана конверт. - Вот, результат экспертизы просили тебе передать.
   Он поморщился и добавил в чай ещё щепотку сахара; отпил немного, удовлетворённо кивнул.
   - Как будто уже мало проблем, так ещё и это теперь... Однако к теме. Можешь что-то сказать?
   - Раньше сказал бы "такое невозможно" - ответил я. - Однако такое похищение реликвий тоже невозможно... Так что сейчас скажу просто "маловероятно". Настолько мощный выход магики с живого существа... Ничего подобного в истории не было. Но, с другой стороны, кто говорит, что вся магика шла от одного существа? Возможно, у кого-то просто есть достаточно много "генераторов", от которых только заряжают накопители.
   - Ничего подобного не было? А драконы?
   - Нормальные драконы магику не выделяют, наоборот, поглощают и накапливают в своём теле, в костях в основном. Они были не живыми генераторами, а живыми накопителями.
   - "Нормальные"?
   - Ну, ещё был Золотой Дракон, священный зверь - пояснил я. - Если ты не в курсе, между ним и обычными драконами разница такая же, как и между остальными священными зверями и их нормальными версиями. Но даже священные звери, по рассказам деда, столько магики не выделяли. К тому же подобные работы не могли не привлечь внимания. Это должен быть талантливый химеролог, сам понимаешь, да и вообще их эксперименты оставляют следы. И материальную базу требуют заметную.
   - Возможно, и привлекли - согласился ГБ-шник. - Это неплохо увязывается с версией о причастности соседей. Впрочем, заграница вне моей юрисдикции, так что стоит проверить наших химерологов. Завтра и съездим к ближайшим.
   Я кивнул.
   - Возможно, спутник - или спутница - мага был как раз живым накопителем, а не генератором - заметил я. - Я не специалист, но такое, полагаю, создать проще.
   - Возможно. А по поводу Кирго, "пророка", можешь что-то сказать?
   - Ты и этим делом занимаешься? - хмыкнул я.
   - Не то чтобы, - поморщился Шакан - просто беспокоит меня это дело. Тебя вон тоже, как я погляжу...
   - Есть такое - согласился я. - Ну, та... штука, что торчала у него в голове мне незнакома, совсем. Даже не слышал никогда ни о чём подобном. Да я и изучить-то толком не успел, так, взглянул мельком. Одна из моих чар на покойника не подействовала, но из-за цветка это, или его собственные способности - непонятно... И вообще, может, он просто подхватил какого-то растительного паразита, пока прятался в джунглях. Там много неизученного.
   - Ты когда обряд благодарности предкам проводить собираешься? - неожиданно спросил Шакан.
   - Да как обычно, - пожал я плечами - в равноденствие. А что такое? А... Понял. Пожалуй, ты прав, стоит попробовать... Если твоя контора оплатит жертвы и с церковью договорится.
   Шакан хмыкнул.
   - Ты точно из рода магов, а не купцов?
   - Жизнь такая - пожал я плечами. - Да и Кагжилико всегда были наёмниками, так что и торговаться мы умели.
  
   В общем, мы договорились, что он выбивает у церкви разрешение на внеочередной обряд - учитывая причину, проблем быть не должно - и у министерства оплату жертв, а я после завтрашней проверки химерологов, проживающих рядом со столицей, расспрашиваю предков. Вполне возможно, что они смогут что-то подсказать. В конце концов, даже если они и не видели преступника из потустороннего мира, то уж опыт и знания рода боевых магов не отняла и смерть. Не могу сказать, что мысль о внеочередной встрече с предками меня радовала - наверняка будут изводить упрёками и жалобами на то, во что превратился род - но дело есть дело. И я вполне уверен, что они хоть чем-то, да помогут.
   - Вот ещё, - вспомнил я, когда ГБ-шник уже садился в машину - не подскажешь, где можно узнать об изменениях в школьной программе? У меня Тессе экзамен сдавать, а я вдруг узнал, что что-то поменяли... Она-то у меня по старому учится.
   Шакан достал блокнот, написал что-то на листке, вырвал его и протянул мне.
   - Вот, телефон секретариата общественных связей департамента образования. Удачи вам с Тессой и нам с этим делом...
   - Да уж, удачи...
   Он уехал, а я вернулся в дом. Мультики уже кончились, и Тесса неохотно доставала учебники с тетрадями для вечерних занятий.
   - Уроки немного подождут. Тес, нас в тот раз перебили, но поговорить всё-таки надо. Ты помнишь, что было вчера?
   - Мы встречались с Белым Тигром - кивнула она.
   - А после этого?
   - А потом... - Она задумалась. - Ну, потом он со мной разговаривал. Долго. Он меня дочкой называл...
   Она пощупала своё ухо.
   - Разве бывает два отца?
   - Иногда бывает - отозвался я. Н-да, Иль была права... Да и дриада, если уж на то пошло. - А у тебя, пожалуй, и больше даже.
   - Вот и он так сказал - кивнула Тесса. - Он мне ещё много чего рассказывал, но я не всё поняла. А ещё он меня научил цветы выращивать, и обещал познакомить с настоящим драконом.
   Н-да... Всё-таки дух священного зверя заинтересовался моей девочкой настолько, что не только сам с ней встретился, но даже решил сообщить другому. Впрочем, я подозревал, что когда-нибудь это произойдёт - в каком-то смысле Тесса действительно потомок их обоих, и Белого Тигра, и Золотого Дракона. Я читал один из рабочих журналов Занке, так что давно знаю, что он использовал при её создании украденные образцы тканей священных зверей, и эти двое точно присутствуют. Ухитриться совместить всё вместе, да ещё и на человеческой основе... Гениальный был маг. Жаль, что пришлось его прикончить... Если бы не торопился он так добиться результатов, всё могло бы быть совсем иначе. И Тессу он бы сам воспитывал... А так пошёл по той же дорожке, что и многие химерологи из зоологов. Рискованные эксперименты на людях, сперва бродяги, потом похищения - и в итоге бесславный конец. Ботаники в этом плане намного безобидней - не помню, чтобы их приходилось ликвидировать. Растения не жалуются и под защитой закона не состоят...
   - Ладно, - произнёс я - занимайтесь. О родственниках потом подумаем.
   В конце концов, вряд ли от них будет какой-то вред, больший, чем подросшие рожки. А с этим я, к сожалению, мало что могу сделать - разве что удалить их, когда вырастут полностью...
   Предоставив Тессу педагогическим талантам Иль, я вернулся на кухню и просмотрел результаты экспертизы "Пророка". Хмм, в его крови была обнаружена большая доза мессамина, сильного наркотика растительного происхождения. Вызывает галлюцинации, блокирует чувство боли. Знаю такой... Шаманы используют его, чтобы общаться с духами, хотя без специальных ритуалов и навыков можно увидеть разве что порождения собственного воспалённого наркотиком воображения. Ну, как минимум, теперь понятно, почему он не чувствовал боли... А вот причина смерти неизвестна. Равно как неизвестно, почему он был ещё жив: его мозг был поражён большой опухолью, при жизни определённо продолжавшей расти.
   Остальные выводы экспертизы были слишком профессионально-специфичными и ничего мне не говорили. На всякий случай я перечитал бумажку и убедился, что больше ничего она мне сказать не может - кроме, разве что, того, что эксперты разобрали труп на части. Ну, я и не рассчитывал на многое. Положив документ в сейф, я помыл оставшуюся от ужина посуду и пошёл спать - думаю, завтра придётся побегать...
  
   Маленькая пещерка, едва освещённая тусклым светом фонарика. Я присел над окровавленным телом, пытаясь как-то помочь раненому, однако в его состоянии шансов не было. Во всяком случае, с пустыми накопителями...
   - Что с патронами? - голос Командира.
   - Пять - отвечает Атаман.
   - Три - это Буян.
   - Мы со Стрелком пусты - отозвался я.
   - Как Стрелок?
   - Работаю. Но я пуст... Даже кровь остановить не могу.
   На последних крохах личной магики многого не сделать...
   - Долетались - хмуро произнёс Буян. - Сколько их там, восемь?
   - Не меньше - согласилась Атаман. - Скоро нас найдут.
   - Если бы хоть Стрелок был цел... У, Калгаровы подстилки! Колдун, мать твою, сделай что-нибудь!
   - Говорю же, я пуст - уже даже без раздражения отвечаю я. - Когда уходили, все запасы истратил. И пополнить никак, тут даже кротов нет...
   - Я есть - прохрипел Стрелок. - Всё равно не жилец... Колдун, хоть остальных вытащи.
   Изображение поплыло; сцена поменялась. Теперь я стоял под конвоем из пары вооружённых солдат в небольшом неуютном помещении; у боковой стены за столиком сидела коллегия трибунала, а напротив неё стоял Буян.
   - Бл...агодарение Семерым, да если б не Колдун... то есть Кажгилико, мы бы все там полегли! И Стрелка... ну, Шамиго, он до последнего вытащить пытался, пока тот сам не решил, что лучше он один, чем мы все! А командир наш, су...сурово неправ. Он, бл... благодарить Колдуна должен, а не кляузы строчить! Сам же Колдуну и Стрелку жизнью обязан, а вместо этого - под трибунал его... сука.
   Хоть под конец Буян и не удержался, один из членов трибунала поморщился, но всё же все промолчали.
   - Вы свободны. Введите следующего свидетеля...
   - ...Подсудимый, ваше последнее слово.
   - Я исполнял свой долг согласно кодексу боевого мага и пытаясь спасти отряд...
  
   Я проснулся. Уфф, к чему бы это вдруг вспомнилось? Да ещё так ярко... Хреновое было времечко, честно говоря, хотя Атаман вспоминает о нём положительно. На границе, особенно на северо-западе, шла, по сути, война - небольшая, но практически неутихающая. Сейчас-то подутихло, а тогда чуть ли не каждый день к нам от соседей просачивались небольшие групы диверсантов-мародёров... А разведчики-пограничники с нашей стороны выискивали их и отстреливали - смысла брать живыми не было никакого. Обычно преимущество было у пограничников, но случалось всякое... В тот раз нам просто не повезло - во встреченном отряде был пусть слабенький, но ясновидящий, так что хотя мы считали, что подходим незаметно, нас уже ждали. Вьюна положили сразу, остальных ранили, - повезло только Командиру, да меня кукази спас - и нам пришлось удирать. Ясновидящего я вычислил, и Стрелок его снял, но и сам подставился под пулю... Поганое дело было, в общем. И как магики и так умирающего Стрелка хватило на несколько минут отвода глаз - до сих пор не понимаю. Да и оправдание трибунала, честно говоря, было неожиданностью... Но из армии после этого мы все трое ушли - я, Буян и Атаман.
   Встряхнувшись, я отбросил неприятные воспоминания, и, умывшись и помедитировав, прошёл на кухню. Тесса ещё спала, так что там меня встретила только Иль с её традиционным приветствием; чай, завтрак... Прикинул время; ещё полчаса есть. Достал посох, нож, револьверы... Мало ли. А кукази я постоянно ношу. Его бы подлатать не помешало, правда...
   Я стянул с себя броник и придирчиво осмотрел. Пара бронепластинок держатся недостаточно надёжно; ещё на одной заметна трещина. Воспользовавшись утренним сбором магики, я исправил изъяны и снова оделся. Кукази - это, вообще, нечто вроде обтягивающей футболки с длинными рукавами, покрытой пластинками брони из магически укреплённого материала. Их начали широко использовать после Оставления; пластинки бывают из разных материалов, от дерева до металла. Я в своём кукази использовал кость - с ней больше всего возни, зато и результат хорош.
  
   Шакан приехал на Шахрабе; впрочем, в этот раз машина выглядела хоть и старой, но чистой и аккуратной.
   - Как действуем? - поинтересовался я, когда ГБ-шник вырулил на главную улицу.
   - Шум поднимать нельзя, неизвестно, к чему это может привести, так что - обычная проверка. Всё осматриваем и ищем любые подозрительные детали, ты со своей стороны, я со своей...
   - Вряд ли так удастся что-то найти.
   - Хотя бы попытаемся. И вообще, у меня есть чувство, что нам повезёт... В любом случае, ты - Морио Ико, мой помошник. Держи.
   Он передал мне удостоверение на упомянутое имя. "Министерство сельского хозяйства, санитарный комитет", хм...
   - Ради дела можно пойти на небольшие хитрости - ответил он на незаданный вопрос. - Впрочем, я буду действовать под своим именем, только что тоже от министерства.
   - Понятно - отозвался я, и принялся накручивать на часть посоха навершие-утяжелитель, превращая его в трость. С такой легендой оружие брать не стоит, и даже посох будет слишком выделяться, но совсем безоружным я ходить не люблю и не хочу.
   Практически все лаборатории химерологов совмещены с фермами и находятся за пределами города, но пока что мы ехали по одной из центральных улиц. Всё-таки хороша Сакка - хоть и бурный город, и местами суетливый, но живой и красивый. И чистый, не то что несколько десятков лет назад... Говорят, после введения штрафа за мусор он какое-то время был главной статьёй дохода королевской семьи.
   Н-да, если наш нынешний король чем-то и известен, так это развитием и украшением столицы. В принципе, короли наши серьёзной властью никогда и не обладали, всегда были скорее администраторами, чем правителями. А после того, как пару десятков лет назад нити власти сошлись в руках семьи Хизрани, королю и вовсе власти за пределами столицы осталось с гулькин нос. Церковники, впрочем, всё ещё обладают очень серьёзным влиянием на верхушку... Вообще, после Оставления и последовавшей за ним потерей Церковью большой части влияния и собственности, Церковь на удивление быстро оправилась и даже начала возвращать утраченное. Концепция "боги ушли, ибо мы их разочаровали - будем же молиться об их возвращении" оказалась, как ни странно, очень эффективной. Надежда и вера поддерживают Церковь не хуже, чем знание... Хотя однозначным мировым лидером церковь Семи всё же больше не является - помимо наступающей на пятки церкви Единого бога, расплодилось изрядное количество разнообразных сект, по своему трактующих причины ухода богов и то, как нужно поступать верующим.
   - Между прочим, не хочу учить учёного, но вы секты-то проверяете? - поинтересовался я.
   - Проверяем всех - вздохнул Шакан. - Только проверяемых много, а персонала и времени мало... Так что сегодня будем заняты весь день, полагаю.
   Машина свернула, и он прибавил газа.
  
   - Джа Шакан, проверка от санитарного комитета - сообщил ГБ-шник в окошко вахты. - А это мой помошник. Ико, предъяви удостоверение.
   Я последовал его указанию; вахтёр - скорее, всё же охранник, крупный вооружённый пистолетом мужчина - внимательно изучил его и вернул мне.
   - Подождите минутку - отозвался охранник и послышались звуки набираемого на телефоне номера. Разговаривал он недолго и негромко; разобрать ничего не удалось.
   - Серьёзно тут у вас - заметил я.
   - Коммерческие тайны - отозвался охранник. - Подождите, вас сейчас встретят.
  
   - У них несколько важных патентов, и исследования ведут серьёзные - пояснил Шакан, пока мы ожидали встречающего. - Так что за безопасностью они следят. Потому я и решил начать с них - всех подробностей, чем именно они занимаются, выяснить не удалось.
   Долго ждать не пришлось; через пару минут мы, получив пропуска и расписавшись в книге регистрации, вместе с сопровождающим, непримечательным мужчиной средних лет, шли в направлении фермы. Хотя это и исследовательское отделение, но всё построено вокруг скотоводческой фермы, являющейся источником как подопытных при модификации животных, так и магики для любых видов магических воздействий. Несмотря на всю негативную репутацию химерологов, именно на них держатся подобные организации, и даже если работы ведутся только с растениями, всё равно приходится держать скот на забой в качестве источника магики.
   - ...И над чем вы сейчас работаете, если не секрет? - расспрашивал Шакан нашего сопровождающего.
   - Да общие направления не секрет, в общем-то - отвечал тот. - Наши конкуренты и так это знают и работают над тем же. Основных сейчас два. Во-первых, закрытые минифермы, когда навоз коров используется для сверхбыстрого выращивания кормов для тех же коров, и более инновационное направление по выведению принципиально нового вида скота. Впрочем, давайте всё же приступим к осмотру...
  
   Осмотр коровника и свинарника, что неудивительно, ничего не принёс; впрочем, мы и не рассчитывали там что-то обнаружить. Если что-то и удастся заметить, то в главной лаборатории, где работает химеролог - или даже химерологи, если эта фирма может позволить себе нанять нескольких и обеспечить, чтобы они не переругались.
   - Здесь всё нормально - сообщил Шакан, пройдясь по свинарнику. - Я бы даже сказал, отлично... Вам можно выдавать почётный знак за отличие в соблюдении санитарии.
   Действительно, здесь было поразительно чисто, и даже неприятный запах от животных почти не ощущался; похоже, причиной была растительность, превращавшая и коровник, и свинарник в подобие оранжереи. Когда я поинтересовался, сопровождающий подтвердил моё предположение.
   - В принципе, остались только бойня и лаборатория - заметил Шакан. - Давайте побыстрее с этим закончим и расстанемся с положительными воспоминаниями друг о друге.
   - Лаборатория?.. - переспросил сопровождающий. - Это не так просто... Знаете, давайте я сперва сообщу начальству, что вы собираетесь осмотреть и её, а пока они будут утверждать разрешение, вы осмотрите бойни.
   - Разумеется - кивнул Шакан.
   Впрочем, здесь всё же был не скотопромышленный комплекс, а исследовательский, так что бойня была совсем маленькой, и осматривали мы её буквально пару минут. Когда мы подошли к к зданию лаборатории, снабжённому отдельной вахтой, сопровождающий быстро переговорил с охранником и повернулся к нам; он выглядел смущённым.
   - Прошу прощения, но оформление разрешения ещё не окончено... Они вроде бы ещё переговариваются с министерством.
   - Понимаю - пожал плечами Шакан - бюрократия...
   - Если хотите, я пока могу показать вам кое-что интересное в качестве компенсации - быстро предложил сопровождающий. - Вы же интересовались, над чем мы сейчас работаем... Первое направление вы уже видели, а мне разрешили показать вам второе. Очень интересные и перспективные работы...
   - Интригуете - хмыкнул Шакан. - Ну что же, давайте посмотрим.
   Мы прошли обратно к зданиям для животных, точнее, к свинарнику. А ещё точнее - немного в сторону от последнего.
   - Соня! - позвал сопровождающий, остановившись неподалёку от крупной кочки, покрытой листьями и веточками какого-то куста. - Соня, покажись гостям!
   Кочка зашевелилась, стала поворачиваться - и я обнаружил среди листьев свиной пятачок. Да и вся кочка оказалась на самом деле упитанным свином, из чьей спины и боков росли зелёные веточки с множеством листьев.
   - Однако... - пробормотал Шакан и бросил на меня быстрый взгляд. Кажется, мы подумали об одном и том же...
   - Идея появилась из легенд об эльфах - сообщил сопровождающий, присев рядом с хряком и почёсывая ему голову. - Ну, вы знаете, сказки о полулюдях-полурастениях, слиянии с растениями, и тому подобное? Сперва это была чистая идея, которую никто даже не воспринимал всёрьёз. Однако пять лет назад стали появляться первые результаты... К примеру, Соня получает часть питательных веществ за счёт фотосинтеза, что позволяет экономить корма. Пока что всего на двадцать процентов, но в будущем мы планируем довести до семидесяти пяти. Правда, это уже будут не свиньи, а что-то совсем другое. Представьте, какие перспективы открываются! Особенно по освоению пустошей...
   - А его есть-то можно будет? - хмыкнул я. Свин, будто понимая, о чём речь, негодующе хрюкнул.
   - Предыдущий образец был малосъедобным, - признался мужчина. - но мы и над этим работаем. Да и даже в худшем случае подобных существ можно перерабатывать на корма для других животных. Всё равно получается выгодно.
   - Действительно, очень интересно... - задумчиво произнёс Шакан. - Странно, что я об этом не слышал.
   - Информация не секретная, - пожал плечами сопровождающий - но специализированая. А слухи не распространяются просто потому, что широкая публика в такое не верит.
   И всё же странно, что никто об этом не узнал. Хотя, возможно, журналисты и узнавали, но большого резонанса это не получило, а там и забылось...
   - Когда мы ещё с мышами работали, про это даже был небольшой репортаж, - подтвердил мои мысли мужчина - но люди пару дней поговорили и забыли. Тогда у соседей был скандал с первосвященником, и он привлёк основное внимание.
   Шакан слегка улыбнулся.
   - Между прочим, я не заметил вашу часовню - произнёс он.
   - У нас в здании администрации, небольшая. Наша работа вообще не способствует религиозности... - извиняющимся тоном пояснил сопровождающий. - Впрочем, жертвы Щедрой Матери приносим каждый день. Хотите тоже взглянуть?
   - Нет, благодарю - отказался ГБ-шник. - А эти растения на его спине - они присажены или как?
   - Нет, что вы. Это часть тела Сони, и если у него будут потомки, у них будет то же самое.
   - Понятно... Ну, думаю, с оформлением разрешения уже должны были закончить.
  
   Он оказался прав. После короткого разговора сопровождающего с вахтой металлическая дверь открылась и мы наконец оказались внутри. Какое-то оборудование, из которого я опознал только довольно громко гудящие холодильники и микроскопы, клетки с мышами и кроликами - последние, видимо, чтобы не бегать к бойне, если быстро понадобится немного магики - и всего пять человек, не считая охранника, на всё здание. Большинство занималось какими-то своими делами, не обращая на нас внимания.
   - Это Саар Гарух, глава лаборатории - сообщил наш сопровождающий, указывая на совсем молодого парня, лет двадцати всего, может, чуть больше. - Молодой, но чрезвычайно талантливый.
   - Осматривайте, что вам нужно, только не мешайте работать - неприязненно произнёс тот, не отрываясь от микроскопа.
   - Именно господин Сарух - автор проекта зоофотосинтеза - сообщил сопровождающий. Я уважительно покачал головой.
   - Моё уважение, господин Сарух. Жаль, не все химерологи понимают, что обществу нужно приносить пользу и не переступать границ...
   Он вздрогнул. Хмм... Ну что ж, Шакан был прав. Вот они, "подозрительные детали"...
   Однако это было ещё не всё. В углу лаборатории, за каким-то стеллажом, на пол были наложены какие-то чары. Слабенькие, я мог бы и не заметить, если бы не удвоил бдительность после предательской реакции главы лаборатории на мои слова. Очень аккуратный фантом, маскирующий что-то на полу... Люк, вроде бы. Так, нельзя подавать виду, что я что-то заметил... Всё равно мы сейчас здесь только для того, чтобы искать подозрительные детали. И задачу свою выполнили с отличием... Осталось сообщить об этом начальству Шакана, и пусть оно уже принимает меры. В крайнем случае я мог бы нейтрализовать находящийся в здании персонал, возможно, даже не дав охраннику поднять тревогу, но если они действительно сотрудничают с похитителем реликвий... Я очень, очень не хотел бы с ним столкнуться.
   - Благодарю за содействие, и ещё раз прошу прощения за беспокойство - произнёс Шакан. - Как я погляжу, у вас всё в прекрасном состоянии, никаких санитарных проблем. Ты со мной согласен, Ико?
   - Вполне - отозвался я. - Совсем не то, что некоторые... Долгой вам жизни.
   - И вам... Долгой жизни - ответил-таки глава.
  
   Выход, сдача пропусков... Я до последнего испытывал некоторое напряжение, но мы смогли спокойно покинуть территорию комплекса.
   - Они в чём-то замешаны - сообщил Шакан, когда мы отъехали.
   - Определённо - согласился я. - Ладно ещё этот свин, хотя я сразу вспомнил Пророка. Но химеролог явно нервничал, а в лаборатории есть секретный люк, замаскированый чарами. Для мер защиты от промышленного шпионажа это слишком странно... Чары не держатся долго, так что его замаскировали именно от нас. Скорее всего, для этого и тянули время.
   ГБшник согласно кивнул.
   - Я даже опасался, что они не дадут нам уйти - добавил я.
   - Боюсь, в этом ты тоже можешь быть прав... - пробормотал Шакан, глядя в зеркало. Обернувшись, я обнаружил, что нас догоняет какой-то автомобиль. Пустая дорога на отдалении от города - прекрасное место, чтобы избавиться от нежелательных свидетелей...
   ГБшник прибавил газу; резвость с виду скромной машинки определённо будет для преследователей, если мы правильно оценили ситуацию, неприятным сюрпризом.
   Однако они ехали тоже не на велосипеде. В первый момент мы немного оторвались, но затем они тоже прибавили скорость и начали нагонять. Сухие пыль и песок, нанесённые ветром на дорогу, вылетали из-под колёс, образуя облако, но этого, разумеется, недостаточно, чтобы затеряться и сбить преследователей со следа.
   - Лаика, последняя модель, и движок форсированый... - проворчал Шакан. - Пожалуй, нужно будет ещё поработать над своим.
   Преследователи медленно, но неуклонно нагоняли. Такими темпами ещё минута-две, и мы поравняемся...
   Однако так долго они ждать не стали. Удар, и по заднему стеклу разбежалась паутинка тонких трещин.
   - Броня... - хмыкнул я.
   - Я не просто так на этой машине поехал - отозвался Шакан. - Но вечно стёкла не продержатся, особенно если у них есть что-то посерьёзнее пистолетов.
   Стоило ему это произнести, как из окна настигающей нас машины высунулся ствол армейской винтовки. Больше того, что-то в ней меня особенно напрягло; я, не задумываясь, сложил Толчок, направив его в ствол. Большого эффекта на разделяющей нас дистанции не было, но ствол дёрнулся, и выстрел прошёл мимо.
   И это было очень удачно для нас, поскольку иначе... В том месте, куда ударила пуля, впереди слева от нас, грянул взрыв. Машина едва не перевернулась, но Шакан каким-то чудом сумел удержать её на колёсах; однако с трассы мы сошли, и скорость резко упала. К счастью, второго залпа колдовской пулей в этот момент не последовало - видимо, преследователи из-за сокращения дистанции посчитали это слишком опасным для себя. Однако ничто не мешало им палить по нам из нескольких пистолетов обычными пулями. За несколько секунд заднее стекло полностью покрылось трещинами, став непрозрачным, но пока держалось; к сожалению, отсутствие видимости создавало проблему для контратаки. Так, если у них есть колдовские пули, могли снабдить и амулетом, так что нужно применить что-то, что пойдёт наверняка. Быстро и наверняка...
   Схватив половинку посоха, я высунул утяжелитель-набалдашник в окно, отвернулся, зажмурился, и, бросив Шакану "закрой глаза!", активировал нужные чары.
   Ярчайшая вспышка полыхнула так, что, казалось, свет добрался до глаз даже сквозь затылок. Водитель преследователей, похоже, рефлекторно дёрнул руль, и их машина, неудачно сойдя с приподнятой над землёй трассы, перевернулась.
   - Останови - обратился я к Шакану. - Я их проверю.
   Потирая одной рукой глаза, он кивнул, и машина остановилась. Я подхватил вторую половину посоха и помчался к машине наших преследователей. Один из пассажиров как раз пытался выбраться наружу, вслепую шаря руками по двери; я оглушил его ударом посоха, а затем занялся остальными пассажирами.
   Их оказалось четверо; всех вытащить, разоружить, связать... С последним, впрочем, помог Шакан. Арсенал у преступников оказался небольшим, но внушающим уважение: как я и подозревал, амулет ментальной защиты - один на всех, но с полностью заряженым накопителем, которого хватило бы на пару часов - по паре современных револьверов в хорошем состоянии у каждого, две многозарядных винтовки - одна военный образец, армейская новинка, другая переделаный охотничий гладкоствол - три ручных гранаты, и даже пять штук колдовских пуль.
   - Они нас этим чуть не приложили? - поинтересовался Шакан, заметив, как я взвешиваю пули в руке. Я кивнул.
   - Нелегальный магический боеприпас. Эффективность ты сам видел, но есть риск детонации прямо в стволе, особенно с нарезным оружием.
   - Тогда понятно, почему не взяли на вооружение - хмыкнул ГБшник.
   - Вообще-то спецчасти пользуются иногда - отозвался я, заглядывая в машину. - Они с разными чарами бывают... ты сейчас слышал какой-то звук?
   - Был какой-то скрип - отозвался Джа, делая шаг назад. - Как бы не рвануло... Оттащу-ка я этих подальше, пожалуй.
   И он поволок пару пленников к своей машине. Я последовал его примеру с другими двумя.
   - Это ещё что?.. - насторожённо-недоумевающе произнёс ГБшник, отпуская пленников. Я перевел взгляд на него, а затем туда, куда он смотрел.
   Колёса автомобиля были спущены, все четыре. Следов от пуль не видно, разрывов тоже, и следов магии не ощущаю...
   - Залезай на капот! - резко скомандовал я, закидывая туда же одного из бандитов и поспешно запрыгивая на багажник авто.
   - В чём дело? - поинтересовался Шакан с другой стороны машины, уже с капота.
   - Пока не знаю, но мы имеем дело с химерологом. От них можно ожидать любых пакостей... опа.
   Один из оставшихся на земле бандитов вдруг дёрнулся и замер; затем остальные двое.
   - Всё - констатировал я, пытаясь собрать выделяющуюся магику - трупы.
   - Ну, хоть один свидетель у нас остался - напряжённо произнёс ГБшник. Похоже, он пытался имитировать позитивный настрой, но в данных условиях получалось не очень.
   - Остальных было некогда и некуда. И вообще, теперь самим бы уцелеть...
   - В этом рассчитываю на тебя - отозвался он. - Я старый кабинетный работник...
   - Врёшь и не краснеешь - хмыкнул я. - Ладно, но по контракту за это положена отдельная плата. И за спасение свидетеля, к слову, тоже.
   - Ну ты и жук... - покачал головой мой товарищ по несчастью. - Хотя платить всё равно не мне.
   Я кивнул и принялся сплетать сканирующие чары - вот и пригодилась свежесобранная магика! - направляя их в землю под и вокруг нас. К сожалению, сканирование в земле всегда было затруднительным; ничего обнаружить не удалось. А если продолжать вбухивать в чары магику, я могу потратить все запасы - но так ничего и не обнаружить. Так, ладно, начну пока с самого простого...
   Пошарив в карманах, я достал мелкую монету и щелчком бросил её на землю. Она коснулась земли, отскочила... и снова отскочила. Намного выше, чем в прошлый раз, и улетела куда-то в сторону.
   - Ты это видел? - спросил Шакан.
   - Что именно?
   - Игла.
   К своему стыду, должен признать, что заметил только, как что-то мелькнуло; никаких деталей заметить не сумел.
   - Какая именно? Как выглядела?
   - Чёрная, тонкая, с палец длиной. Выскочила из земли и тут же вернулась обратно. Видимо, так и колёса пробили...
   Я кивнул.
   - И наверняка ядовитые, судя по тому, как умерли эти - я кивнул в сторону тел. - Химерологи, мать их...
   Если вспомнить, чем занимаются в этой фирме, мы, скорее всего, имеем дело с каким-то растением. Шипы из-под земли, яд - всё укладывается... И отсутствие результатов сканирования тоже, растения нужно искать совсем другими чарами. Которые я в теории знаю, но никогда не пользовался... Что и не замедлило сказаться - найти ничего не удалось. Н-да! Никогда раньше не приходилось бороться с агрессивными растениями, и так сразу даже не знаю, чем бы их можно достать. Выжечь землю? Проморозить? Слишком много магики и повредит машину, а то и нас самих. Тут бы проклятье для выведения сорняков пригодилось, но я боевой маг, а не садовод-огородник, так что такого не изучал. Зато изучал теорию чар...
   - Удельную теплоёмкость земли ты, конечно, не помнишь? - поинтересовался я у Шакана.
   - Так по разному же - отозвался он.
   - Ладно, я и не рассчитывал... - вздохнул я. - Хотя бы бумаги и карандаша не найдётся?
   Вместо ответа Джа достал записную книжку, вырвал из неё пару листков и протянул мне вместе с ручкой.
   - Это ещё что? - поинтересовался я, сняв колпачок и обнаружив вместо пера короткий медный стержень.
   - Шариковая ручка - отозвался ГБшник. - Несколько лет назад изобрели, существенно удобнее чернильной.
   - Понятно... - пробормотал я. Похоже, он уже полностью собран. Вот и хорошо. Теперь попробую рассчитать работоспособные без чрезмерных затрат чары... Не совсем проклятье, не совсем ударные чары - нечто среднее. И побыстрее - за нами вполне могли послать вторую группу, а мы сейчас сидячие утки.
   Закончив расчёт, я принялся рисовать на обороте второго листка. Опоры, фокус... Должно сработать, по идее.
   Бумага с рисунком плавно опустилась на землю; я принялся складывать чары. От земли начал подниматься пар; действует.
   Расход магики, несмотря на применение дополнительных средств в виде рисунков, всё же оказался слишком высоким; под действие магии попала слишком большая зона, в том числе трава на поверхности. Земля, и так бывшая сухой, растрескалась; скелетики трав, казалось, вот-вот рассыпятся. Впрочем, сквозь клубящийся у земли туман это было сложно рассмотреть.
   Внезапно вверх ударил фонтанчик земли - пыли. Ещё один, ещё... Что-то выбиралось на поверхность, гонимое невыносимым жаром и болью. Я всё же ошибся, это было не растение... по крайней мере, не совсем. Бросок ножа, возврат в руку, ещё один бросок... Существа продолжали шевелиться, даже будучи пробитыми широким лезвием ножа, так что для надёжности я иссёк их буквально на части - благо под действием моих чар и первых ран сопротивляться они уже не могли.
   Для надёжности я ещё немного подержал чары активными, но больше ничего не вылезало. Вроде всё...
   - Монетка есть? - обратился я к соседу по машине, возвращая ему ручку. Получив запрошенное, бросил её на землю; ничего. Ну, тогда осталось последнее. Кратковременно укрепив подошвы своих ботинок до прочности стали, я спустился на землю; шаг, другой... Ничего.
   - Доставай насос - обратился я к ГБшнику. - Нужно возвращаться в город, пока ещё кто-то не приехал...
   Работа с материалами - упрочнение, ослабление, изменение формы - это навык, которым владеет любой маг, так что зарастить проколы шин не составляло для меня труда. Дальше Шакан накачивал их, а я стоял на страже; в конечном итоге никто так и не появился, и наш катафалк покатил к городу. Катафалк - потому что три трупа из машины ехали с нами. Куски подземных... зверьков Шакан тоже собрал, в три отдельных сумки. Насколько можно было судить по кускам, они походили на помесь вытянутых в длину кротов с ежами, но, похоже, были лишены костей.
   - Думаю, сегодня никого больше проверять не будем - заметил он по пути. - Сегодняшний улов займёт меня на весь день... Но с предками всё же пообщайся.
   Я кивнул.
   - Боюсь, когда его люди не вернутся, химеролог сбежит - заметил я.
   - Тут мы ничего не можем поделать - вздохнул ГБшник. - Соваться к ним сейчас вдвоём - самоубийство, а улики и информацию нужно отвезти. Я полагаю, ты и большую часть магики истратил...
  
   О происшествии он доложил в первом же доме по дороге, где был телефон, но после этого поехал дальше - группа захвата, как он заметил, прекрасно справится и без старого кабинетного работника. Хмм... Я не мог не обратить внимания на его уверенность, что одного звонка достаточно, чтобы в уважаемую фирму выслали группу захвата. В любом случае, он подбросил меня до дома, где мы и расстались.
   К обряду благодарности предкам всё было готово - разрешение Шакан получил, а жертвенное животное привезут к мавзолею. В Сакке есть фирма, которая этим занимается - родопоклонников в стране достаточно много, и хотя церковь нас недолюбливает, но если ты не из рода магов, то в целом не обращает внимания: как сказал один из первосвященников Тульхана, "раз уж сами боги их не трогали, то и нам не следует". Ограничения, впрочем, они всё же ввели, но учитывая накладность обряда, обычно его всё равно не проводят чаще раза в год.
   Я собирался пообедать, но Тесса выбрала этот момент для занятий гимнастикой, так что я не смог удержаться от того, чтобы понаблюдать. Замечательная фигура, отличная пластика, а хвост, на мой взгляд, только добавляет эротизма. Я слышал, что некоторые богачи покупают кинокамеры, чтобы снимать свои семьи; если бы у меня была, я бы сейчас Тессу снял. Хм... Возможно, ей стоит учиться на актрису?
   Хотя, что за глупости... Где она сможет играть с такими ушами и хвостом, не говоря про рога? А жаль, могла бы быть украшением если не фильмов, то хотя бы спектаклей... В принципе, сцена девушки, практически танцующей на цветочной лужайке, уже выглядела эпизодом из фильма.
   Между прочим, ещё вчера этих цветов у нас в заднем дворе не было. Хотя ничего удивительного - Тесса же говорила, что Белый Тигр научил её выращивать цветы. Он всё-таки священный зверь богини любви и плодородия.
   Тесса наконец закончила упражнения и только тут заметила меня.
   - Привет, пап. Я думала, ты позже вернёшься.
   - Я тоже так думал. Держи.
   Я протянул ей купленную рядом с домом шоколадку.
   - Спасибо - кивнула она, разрывая обёртку. - Обед сейчас будет.
  
   - Ты готовишь всё лучше - заметил я, доедая суп. - С такими талантами замуж уже взяли бы. Хотя, полагаю, тебя взяли бы и так...
   Тесса улыбнулась.
   - Да ну тебя, пап... Мне и дома хорошо. Хотя от принца я бы, пожалуй, не отказалась... Но оставлять тебя одного? Ты же одними пельменями питаться будешь.
   Я усмехнулся. Хоть она и слегка преувеличивает, но за всё время своей одинокой холостяцкой жизни готовить я так и не научился.
   - Да, нам с Иль без тебя будет как минимум скучно - согласился я.
   - Девочке замуж ещё рано - фыркнула хранительница. - Ты бы лучше себе жену нашёл.
   - Мы об этом уже говорили - заметил я. - С тех пор кандидатур не прибавилось. Разве что Шакан кого-то найдёт, по знакомству...
   Тесса встала.
   - Пойду посмотрю телевизор - произнесла она.
   - Похоже, я выбрала неудачный момент - заметила Иль, проследив за тем, как Тесса скрылась в соседней комнате. Послышалась музыка из телевизора.
   - Да ладно, ерунда - хмыкнул я.
   - Дети... - вздохнула Иль. Ну, с её точки зрения - пожалуй. - Особенно ты.
   - Я-то почему? - удивился я.
   - Кагжилико все такие, никогда до конца не врослеете. Мой первый мастер шутил, что это из-за крови фей...
   Она снова вздохнула.
   Спорить я не стал, только хмыкнул и встал, чтобы помыть тарелку.
   - Между прочим, - повернулся я к Иль от раковины - мне кажется, или аура Тессы действительно снова усилилась?
   - Немного возрросла - согласилась хранительница, чья чувствительность выше моей - всё-таки магическое существо. - Особенно на эмоциях. И продолжает расти... Если она и дальше будет так развиваться, то, думаю, можно будет позвать обратно Си и Ши.
   Я вспомнил эти имена не сразу, но всё же вспомнил; духи воды и земли, когда-то они отвечали у нас за водопровод и канализацию, но поскольку из-за нехватки магики они уже не могли справляться со своими обязанностями, когда мне было лет шесть, дед их отпустил. Впрочем, не расторгая договора.
   - Хмм... Было бы неплохо, экономия на коммунальных платежах, но Тесса же не будет всё время в доме. Тем более, я хочу, чтобы она получила высшее образование, а его уже на дому не получить. Впрочем, посмотрим... А пока как раз вопрос с образованием постараюсь решить.
   Иль кивнула.
   - Займись. А я пока займусь посудой.
  
   Звонок по телефону, который мне дал Шакан, можно было считать успешным; мне назначили встречу через пару дней, чтобы обсудить интересующие вопросы. Хорошо... Остаётся только надеяться, что в это время я не буду занят в каком-то поручении ГБшника.
   Одно, другое - и вот уже практически пора отправляться на кладбище, на встречу с предками. В хорошем смысле.
   - Ладно, Тесса, Иль, я пошёл.
   - А куда? - поинтересовалась девушка.
   - Общаться с предками...
   - А можно я с тобой? - неожиданно попросила она. Ну, не вижу причин отказывать, но...
   - В принципе, можно, - пожал я плечами - но это неинтересно и даже довольно-таки неприятно.
   - Но я тоже хочу встретиться с... ними.
   Видимо, она хотела сказать "предками"...
   - Ну, хорошо, но если пойдёшь, то придётся пробыть до конца.
   Тесса кивнула.
   - Тогда я одеваюсь.
  
   Южное кладбище Сакки менее престижно чем Северное (впрочем, всё же престижнее Западного и Дикого), но выглядит очень... умиротворяюще, я бы сказал. Зелёные лужайки, ухоженые цветочные клумбы на могилах последователей Альшары, аккуратные резные стеллы над захоронениями приверженцев Тульхана и Хизраха, надгробия над могилами предпочитающих поклонение Маллону или Майке... И, разумеется, символы Лааса и изваяние ворона у входа. Последний священный зверь бога смерти обитал и скончался на Северном кладбище (чем, собственно, и объясняется его престижность), но Южное древнее. Когда-то большая его часть принадлежала семьям магов, однако время идёт... Нам - Кагжилико - пришлось передать большую часть своей земли здесь другим людям, чтобы быть способными содержать родовой мавзолей. Впрочем, не могу сказать, что меня это серьёзно огорчает - зачем нам столько земли на кладбище? Имеющегося мавзолея более чем достаточно. Если я вдруг не обзаведусь парой десятков детей, его хватит еще лет на пятьсот как минимум, а там уж пусть потомки разбираются. Если они у меня вообще будут. Три этажа - два надземных и один подземный - делали мавзолей самым заметным объектом на кладбище. На верхнем этаже размещаются черепа и прах особо выдающихся членов семьи, на нижнем - кто попроще, а под землёй я никогда не был, но по словам деда, там запечатана какая-то тварь - потому мавзолей сверху и поставили, чтобы сдерживать. Что бы там ни было, оно наверняка давно издохло от нехватки корма и магики, но проверять как-то не хочется.
   Жертвенных животных подвезли вовремя; Шакан - точнее, его контора - не поскупился, предоставив трёх упитанных, пусть и не слишком крупных, свиней. Этого будет более чем достаточно...
   От предложенной сотрудником фирмы ритуальных услуг помощи я отказался; фургон уехал, и мы с Тессой остались одни. Ну, не совсем: неподалёку, на участке семьи Рангвар, пара человек приносили поминальные дары.
   - Ну что ж, начнём... - пробормотал я. Одурманеные свиньи сонно шли следом за мной, влекомые поводком; точнее, двух вёл я, одну - Тесса: всех сразу тащить было всё же неудобно. В одной руке сумка, в другой - поводок...
   - А здесь круто - оглядываясь, заметила Тесса.
   - Хмм... Пожалуй - согласился я, привязывая поводки к специально для этого предназначенному кольцу в стене. - Но я как-то привык.
   Хотя она права, непривычному человеку место впечатляющее. Ниши в стенах у входа пустые, и заходящее солнце не слишком хорошо освещает помещение через дверной проём, но массивные бронзовые канделябры, плиточный пол, фреска на потолке и герб у дальней стены с девизом "Начатое будет исполнено"... А если присмотреться, то видны и ниши поодаль, заполненные черепами. Тем более, зрение у Тессы превосходное, даже в темноте.
   Кстати, насчёт темноты... Я достал из сумки свечи. В канделябрах с прошлого года остались огарки, но их определённо не хватит, тем более что в этот раз времени понадобится больше. Впрочем, сразу менять их я не стал - пока что зажёг те, что есть и закрыл дверь.
   - Подожди немного - обратился я к Тессе. - Я быстро.
   Она кивнула, а я, прихватив сумку, двинулся на второй этаж. Как и обещал, вернулся быстро; Тесса только и успела подойти к гербу. Соседство с черепами её ничуть не смущало, скорее она поглядывала на них с любопытством.
   - У меня было довольно много предков - сообщил я, обратив на это внимание.
   - Алим Кагжилико - прочитала Тесса надпись на табличке, закреплённой на одном из черепов. - Твой дед?
   - Угу - кивнул я, вынимая череп из ниши и аккуратно укладывая его в мешок к остальным. - А вон отец... И прабабку захватим, пожалуй.
   Собрав все черепа, я протянул сумку Тессе.
   - Подержи пока.
   Она приняла её и с любопытством заглянула внутрь; я же принялся открывать массивную дверь, ведущую в ритуальный зал. Мавзолей - самая яркая памятка былому богатству и могуществу Кагжилико, а ритуальный зал - его сердце... Пусть здесь и не было точки лей, но два слоя серебряной фольги, покрывающей стены и проходящей внутри них, обеспечивали изоляцию, позволяющую не только полноценно проводить обряд общения с духами предков, но и... делать другие дела. К слову, внешний слой фольги, подозреваю, служил в основном цели выпендрёжа, а не изоляции. Учитывая, что мавзолею больше сотни лет, он изначально строился с целью выпендрёжа, даже если история про запечатанного монстра - правда. В то время в подобных изолированных помещениях реальной необходимости практически не было...
   - Заводи свиней - обратился я к Тессе. Она принялась отвязывать жертвенных животных, и я прошёл помочь ей.
   Всё такие же сонные свиньи прошли в зал, и я закрыл дверь, а затем усыпил жертвы - пусть они и одурманены, но когда придёт их время, могут начать вырываться.
   Черепов в этот раз было больше обычного, но вместе с Тессой мы быстро расставили их на полу - в конце концов, никакой системы не требовалось, только разделить их на три группы. Я глянул на часы; солнце снаружи как раз должно заходить. Пора...
   Подставив чашу, я перерезал свинье горло и подождал, пока алая струя наполнит чашу. Окунул палец, облизал... Такая же гадость, как и обычно. Эта часть мне всегда не нравилась, но лучше подстраховаться - магики не так много, так что у духов могут быть проблемы при проявлении в мире живых, в том числе и агрессивное поведение - иногда не признают даже родственников. В конце концов, "общая кровь" сейчас не течёт в их жилах... Приобщение же к жертвенной крови играет ту же роль эффективнее.
   Я взглянул на Тессу, и прежде чем что-то объяснил, она сама подошла и зачерпнула немного рукой. Зрелище пьющей кровь девушки было... пугающе-завораживающим, пожалуй.
   В отличие от меня Тесса, похоже, неприязни к вкусу крови не испытывала; допив то, что зачерпнула, она скорее даже с удовольствием облизала руку, а затем губы. Н-да, вот так иногда родители узнают о своих детях нечто неожиданное... Хоть я и не удивлён.
   Подождав, пока она закончит, я принялся брызгать кровью на первую группу черепов. В принципе, при этом обычно что-то говорят, но всё это мишура, призванная создавать торжественность; в реальности достаточно одного действия.
   Над черепами заклубился дымок, начавший перетекать к чаше. Крови в сосуде явственно убывало, а туман становился всё гуще, превращаясь в раздельные формы. Затем, когда чаша опустела, туман окутал свиную тушу, скрыв её плотной, непроницаемой взглядом пеленой. Туман вокруг жертвы становился всё плотнее... и вдруг рассеялся, оставив на полу лишь высохшие кости, обтянутые мумифицированой кожей. Зато у черепов стояло шесть просвечивающих, но явственно человеческих фигур.
   Жрецы всех семи богов - если вам удастся отловить где-то настоящего жреца Кенгала - утверждают, что после смерти все желающие могут попасть в Вечный Город. Про магов они говорят "боги не любят тех, кто ворует их силу", однако не отрицают, что и маги могут туда попасть. Если захотят. Мы обычно не хотим, даже после смерти.
   Получая информацию из первых рук, а не через посредников в виде жрецов, я могу определённо сказать - загробный мир не такая простая штука, как утверждают церковники. Пребывание в Вечном Городе или у его ворот - отнюдь не единственный вариант посмертного существования. Не буду говорить о наших горных и степных соседях, но маги обычно как при жизни, так и после смерти рассчитывают на себя и на предков. В этом есть как свои минусы - например, приходится самим бороться с различными неприятными сущностями вроде демонов - так и плюсы - например, свобода и возможность полноценной реинкарнации. А ещё - возможность взаимодействовать с миром живых.
   - Приветствую, достопочтенные предки - поклонился я. Тесса молча последовала моему примеру. Я не особо почтительный потомок, но те, кто здесь собрались, определённо заслуживают уважения. Шестёрка духов рассматривала меня и Тессу, особенно её, сохраняя молчание. Наконец...
   - Ну, и что же такого стряслось, раз нас позвали? - поинтересовался невысокий слегка раскосый мужчина со шрамом на щеке. Он был одет в долгополый халат-кукази, длинные рукава которого полностью скрывали руки. Я снова поклонился, на этот раз непосредственно ему.
   - Известно ли вам о краже божественных реликвий? - поинтересовался я.
   - Церковники не уберегли наследие богов? - хмыкнул дух. Определённо, он тоже не испытывал к конкурентам симпатии. - И, как обычно, разгребать магам?
   Я кивнул.
   - Вернее будет сказать, что разгребать придётся всем. Как бы и по вам не ударило в конечном итоге...
   - Дерзит - впечатление такое, что скорее с одобрением заметил тот же, наиболее молодо выглядящий, дух. Вольх Один Удар, в своё время считавшийся гением, особенно в области разрушения чужих чар. - Но это действительно интересно. Пожалуй, мы слишком отдалились от дел мира живых и ошиблись, что здесь уже не будет ничего, достойного нашего внимания... по крайней мере, в ближаюшую сотню-другую лет. Реликвии, хм... Расскажи подробнее.
   Снова поклонившись - немного напрягает, но что поделать - я принялся рассказывать всё, что знал. Вольх отсутствующе смотрел вникуда, остальные духи продолжали рассматривать Тессу.
   - Значит, пророк? - хмыкнул он. - Печально, их всегда было мало.
   - Хотите сказать, Гаржан Кирго действительно был пророком? - подняв бровь, спросил я. Вольх не ответил; вместо этого он тоже перевёл взгляд на Тессу.
   - А вот выбор супруги у тебя интересный - заметил дух. Тесса покраснела.
   - Я не жена - произнесла она.
   - Это поправимо - пожал плечами дух. - Властью патриарха рода...
   - Эй, эй! - перебил я его. - Тесса моя дочка!
   - Приёмная - пожал плечами предок. - Я сам так делал.
   - Куда-то не туда разговор пошёл... - пробормотал я. - Почтенные предки, я пригласил вас, дабы вы помогли решить проблемы с кражей Реликвий. А не, блин, лезли в мою личную жизнь!
   - Хорошо сказал, мелкий! - ухмыльнувшись, пробасил широкоплечий здоровяк, известный под прозвищем Марито Сокрушитель. Я сам не маленький, но Марито даже как дух создавал впечатление несокрушимой стены. - А ты, Вольх, не гони так коней... Они и сами разберутся.
   - В таком случае, я вернусь к делам - отозвался Один Удар. - Здесь я узнал всё, что хотел...
   И он растаял. Так исчезать, не закончив разговор, невежливо, но и я не могу похвалиться соблюдением этикета.
   - Как всегда, себе на уме... - хмыкнул Марито. - Но, в общем-то, он прав...
   Великан бросил взгляд на пол, вернее, на стоящие у его ног черепа.
   - Ты словно специально выбрал тех - он взмахнул рукой в сторону остальных четверых - кто давно не в курсе дел мира смертных. Но, как я погляжу, хочешь побеседовать и с другими?
   Я кивнул, хотя нужды в этом и не было.
   - Ну что ж, мелкий... Удачи.
   И он тоже растаял. Остальные духи, так и не сказавшие ни слова, последовали за ним.
   Тесса разочарованно-озабоченно-вопросительно посмотрела на меня; румянец всё ещё не покинул её щёки.
   - Он видел, кого я собираюсь призывать следующими - произнёс я вслух, излагая для неё свои мысли - так что, надеюсь, разузнает что-нибудь и передаст им.
   - Меня не это беспокоит - отозвалась девушка. - Я боюсь, что с тобой что-то случится. Всё это звучит очень опасным...
   - Жить вообще опасно - хмыкнул я, наклоняясь, чтобы убрать "использованные" черепа. - От этого умирают.
   Я помахал в воздухе костяной головой Вольха. Шутничок...
   - Но не беспокойся, Кагжилико не так-то просто прикончить. Мы не всегда умираем, даже когда нас убивают...
   Я улыбнулся и бросил череп в сумку к остальным.
   - Эмм... Пап, ты бы с ними аккуратнее - смущённо заметила Тесса.
   - Да ничего с ними не станется - хмыкнул я. - Ими стены можно крошить, зачарованы на совесть.
   - Но это всё-таки предки - возразила она и снова покраснела. Хмм...
   - Какая-то ты странная сейчас... Ну да ладно, чего не сделаешь для любимой дочурки. Буду аккуратен.
   - Будь аккуратен и осторожен - добавила она. Я кивнул.
   - Как скажешь.
   Бросив останки первой свиньи во вторую сумку, припасённую для этого, я поднёс чашу ко второй жертве. В мире духов время идёт иначе, так что ждать нужды нет - если призванные первыми намерены мне помочь, то уже всё сделали.
   Предки всё же решили участвовать в происходящем, однако пока мало что могли сказать. Впрочем, они пообещали содействовать и наблюдать за ситуацией; это уже чего-то стоит. К тому же в следующей партии духов был эксперт, которого я попросил изучить взятый у прожжённой стены Тульхаани образец магики. Вдоволь насмотревшись на Тессу и сообщив, что они, в свою очередь, передадут всё следующей партии духов, эта шестёрка тоже исчезла. Тесса, впрочем, тоже с любопытством их рассматривала; ну, в первый раз это действительно интересно.
   Ну что ж, осталась последняя группа. Немного меньше предыдущих и на этот раз уже скорее не по делу, а по традиции. Отец, дед и прадед, мать и прабабка. Бабка сбежала от моего деда с каким-то то ли музыкантом, то ли художником, так что её черепа в мавзолее нет; она и сама была малоизвестной смазливой певичкой и прожила с дедом - тоже изрядным бабником - всего три года. Отец любил рассказывать, что дед три раза проверял, его ли он сын...
   Никто из них не был выдающимся магом, но обряд изначально проводится ради ближайших предков - поговорить с ними, рассказать, как прошёл год... К тому же у меня есть пара вопросов к прабабке. Прадед взял её почти как я Тессу, трофеем. Девушка принадлежала к такому же старинному роду, как Кагжилико, только что не магов, а шаманов - один из трёх родов шаманов Лаэртии. И, как выяснилось впоследствии, родовая сила, передававшаяся у них по женской линии, проявилась именно в ней... По какой-то причине у Кагжилико почти не рождаются девочки, так что, скорее всего, шаманский дар можно считать утраченным, но по словам отца и деда, Нинну была истинной шаманкой. Особенно ближе к старости - прабабка жила в мире духов в той же мере, что и в мире живых.
   Она и появилась не так, как остальные. Пока серый туман поглощал жертвенную свинью, рядом со мной - даже не у черепа - возникла невысокая пожилая женщина в халате до пола.
   "Ты хочешь спросить о девочке?" - задала она беззвучный вопрос. Я слегка кивнул. - "Хорошо... Побеседуем об этом позже".
   Она подняла руку ладонью вверх, и с неё вспорхнула синекрылая бабочка. Покружившись над моей головой, вестник душ отлетел к Тессе и сел ей на руку; когда я повернул голову обратно к прабабке, её уже не было.
  
   В этот раз телефон зазвонил, когда я как раз закончил ужинать и собирался помочь Тессе мыть посуду.
   - Это Шакан - сообщил знакомый голос ГБшника. - Если ты не против, я хочу подъехать, поговорить. Есть новости.
   - Давай - согласился я. - У меня тоже кое-что есть.
   То, на чём он приехал в этот раз... Я даже не знаю, как это называется. Похоже, какой-то несерийный автомобиль.
   - Машину полностью сам собирал - упредил мой вопрос Шакан, выбравшись наружу. - Держи.
   Он протянул мне сумку, затем вторую. Вино, конфеты, фрукты, ещё что-то...
   - Всё так хорошо? - поднял я бровь.
   - Ну, в каком-то смысле... - скривился Джа. - Давай всё-таки в доме...
   Я кивнул.
  
   - Ну, у меня три основных новости, две хороших и плохая - сообщил Шакан, отпив своего кофе со специями. - Во-первых, Саара Гаруха взяли; во-вторых, он всё рассказал. Это были хорошие новости. А плохая - он не наш клиент.
   - Точно?
   - Точно - вздохнул он. - Парень замазан в разных неприглядных делишках, почитай, по уши, но ни с генераторами, ни с накопителями магики напрямую не связан.
   - Напрямую?
   - Ты обратил внимание, как он нервничал рядом с тобой?
   - Да честно говоря, не очень - признался я. - Я его и не рассмотрел почти.
   - Ну а он тебя рассмотрел... На нас и напали из-за тебя. Не подумай, что в чём-то виню, просто он решил, что тебя прислали его ликвидировать.
   Я вопросительно поднял бровь.
   - Парень был учеником Шриги Занке, - пояснил Шакан - и присутствовал при его ликвидации, подсматривал через потайной глазок. С тех пор боится тебя до демонят, и прекрасно запомнил в лицо.
   - Но если он был его учеником...
   - Нет, точно нет - отрицательно мотнул головой ГБшник. - Под тем люком, который ты заметил в лаборатории, действительно была ещё одна, секретная, лаборатория, но там он выращивал химер-убийц и наркотические растения, всё это использовалось для финансирования сельскохозяйственных проектов. Парень действительно талантливый, но... У нас есть свои методы дознания. По нашему делу он ни при чём.
   Я хмыкнул, Джа пожал плечами.
   - Суровые времена, суровые меры - заметил он. - Вообще-то у парня ценная голова, так что о нём позаботились - жить будет, и работать по специальности тоже.
   - Понятно - хмыкнул я. - Пожалуй, моя информация будет поинтереснее. Я дал образец магики - из Тульхаани, заметь - эксперту на изучение, и результат... интересный. Там использовалась магика Реликвии.
   Шакан поставил поднятую было ко рту кружку обратно на стол. Глубоко вздохнул и с силой дёрнул себя за ус.
   - Точно?
   Я кивнул. Он снова вздохнул.
   - А какой именно, неизвестно?
   - Увы - отрицательно мотнул головой я. - В пассивном состоянии индивидуальных отличий у магики Реликвий нет.
   - Вот же пауки в банке... - с досадой произнёс ГБшник. - Ну хоть какие-то пределы же нужно соблюдать в грызне, а? Ведь должны же понимать последствия...
   Он мрачно покачал головой.
   - Ещё одна деталь - произнёс я. - Предки утверждают, что почерк мага нехарактерен ни для одного из известных им стилей, как семей, так и церковных. Есть шанс, что это не крупный сговор, а действия талантливого самоучки, одиночки с напарником.
   - Ещё одно юное дарование, Калгару их в задницу? - проворчал Шакан. - Лучше бы, если так... Думаю, сам понимаешь, какие будут проблемы, если это внутрицерковный заговор...
   Он просидел у меня недолго - я даже не успел разобрать вторую привезённую им сумку.
   - Ну, похоже, теперь придётся поработать мне одному - заметил ГБшник, уже садясь в машину. - Впрочем, для тебя работа тоже определённо ещё будет. Хотелось бы надеяться, что только в роли консультанта...
   - Да уж. Возможно, у меня тоже ещё будет новая информация.
   Шакан кивнул.
   - В общем, удачи нам обоим...
  
   Я сидел на скамье за домом в густом тумане. Кажется, я сплю... Да, точно - распрощавшись с ГБшником, я лёг спать, и сейчас определённо сплю. Понятно...
   Из тумана вышла женская фигура. Сейчас прабабка выглядела моложе, и не просвечивала - обычный человек. Я встал и указал ей на скамью; она села с краю, и я снова сел на другой конец.
   - Вот теперь мы можем поговорить без помех - произнесла она. - В мавзолее была неподходящая обстановка. Для начала, не расскажешь про девочку поподробнее? Откуда она у тебя, к примеру.
   - Боевой трофей - отозвался я. - Нашёл в лаборатории ликвидированого химеролога.
   К слову, до сих пор не знаю - та штука, из корой она появилась, была действительно яйцом или одноразовым инкубатором? Скорее, второе, но мало ли. В любом случае, когда я заметил излучающий магику объект, похожий на гигантское яйцо, первой мыслью было уничтожить его, пока оттуда не появился очередной монстр, но сделать этого, к счастью, не успел. Яйцо растрескалось и рассыпалось, а внутри обнаружился ребёнок. Разумеется, первой мыслью было, что это одна из жертв чокнутого химеролога, похищавшего для своих экспериментов людей; однако вскоре выяснилось - это не так. Мне удалось найти рабочий журнал Шриги Занке, в котором Тесса - "Эксперимент ТС-07" - описывалась как чистая химера, а не человек-модификат. Собственно, Занке даже использовал для человеческой составляющей собственные гены, так что её ближайшим родственником является он сам. Не считая священных зверей, конечно...
   К сожалению, описание "Эксперимента ТС-07" в найденном журнале было неполным; там упоминалось, что цель эксперимента - создание генератора магики на основе священных зверей Белого Тигра и Золотого Дракона, а также некоторых других образцов, но остальная информация должна была содержаться во втором журнале, который я случайно сжёг. В любом случае, насколько я мог судить, эксперимент оказался достаточно успешным, так что... Ну, я решил оставить столь полезное любому магу существо себе. Чистая практичность, не больше - однако... Честно, я совершенно не ожидал от себя, что привяжусь к девочке. Я даже вступил из-за неё в конфликт с структурами ГБ... Впрочем, они не особенно напирали - кодекс боевого мага всё ещё сохраняет некоторое влияние, а выход магики Тессы оказался не то, чтобы очень большим. Так, на уровне трёх-пяти магов... В конечном итоге они ограничились конфискацией записей Занке и его лаборатории плюс дотошное обследование девочки.
   Первые пять лет Тесса стремительно росла; это остановилось, когда она достигла уровня физического развития примерно шестнадцатилетней девушки. Выход магики возрос, но ненамного, а в последний год она практически не росла. Пока не встретилась с Белым Тигром - после чего снова увеличился выход магики и резко подросли рожки. Учитывая, что Тигр обещал познакомить Тессу с Драконом, меня беспокоят возможные последствия... И не только физиологические. Я вообще понятия не имею, чего можно ожидать. Но поскольку это связано с духами, возможно, прабабка сможет что-то подсказать?..
   Всё это я и рассказал ей. Она внимательно слушала, иногда задумчиво кивая, но молчала. Я ждал.
   - Не знаю, было ли раньше такое, но нельзя сказать, что не было ничего похожего - наконец, так же задумчиво произнесла она. - Полукровки, люди и не-люди, иногда появлялись... Те, в ком течёт кровь смертных и бессмертных. Когда боги ушли, священные звери тоже стали ближе к людям, потеряв бессмертие, так что не думаю, что девочке придётся делать серьёзный выбор. Можешь не опасаться коренных изменений; она в любом случае останется собой, а ваша связь достаточно крепка, чтобы выдержать. Больше стоит опасаться другого - судьбы.
   - При всём уважении, почтенная - хмыкнул я - судьбы не существует. Мы сами создаём своё будущее.
   - Это верно - кивнула прабабка - но судьба - не просто лента, вьющаяся на ветру. Где-то её тянут нити, где-то она цепляется за шипы, а где-то подшита к одежде... Ты понимаешь, что я имею в виду?
   - Думаю, да - кивнул я. - Сложнопреодолимые тенденции и направления. Я читал теорию пророчеств.
   Прабабка снова кивнула.
   - Никто не может точно предсказывать будущее, но можно видеть, как вьётся судьба. Ваши судьбы, твоя и Тессы, извиваются странно...
   - И моя?
   - Похищение Реликвий, которым ты занимаешься, влияет на множество судеб, а ты влияешь на расследование. Если ты не погибнешь, то сможешь многое изменить... Множество лент, и я вижу, как ветер становится всё сильнее...
   Её голос становился всё тише.
   - Благословение духов с вами... - прошелестело напоследок, и я проснулся. Синекрылая бабочка поднялась с моего тела и упорхнула из комнаты. Я потряс головой. Ну, полагаю, это можно считать хорошими новостями; к тому же последние слова прабабки можно понять так, что расследование Шакана будет удачным, хотя, похоже, нам с ним ещё будет угрожать опасность. Но главное - с Тессой серьёзных проблем быть не должно.
  
   Обычная утренняя программа, завтрак... И снова звонок.
   - Здравствуй, Кагжилико, это Шакан. Скорее всего, в ближайшее время твои услуги не понадобятся, так что что скажешь насчёт подработки?
   - В целом, за, но смотря какая - отозвался я.
   - Если ты не возражаешь, к тебе сейчас подъедет... паренёк, он расскажет, о чём речь.
   - Хорошо.
   Пока есть возможность, нужно зарабатывать. Кто знает, что будет завтра? Между прочим, ремонт кое-где в доме не помешал бы. Понятное дело, всё, что можно, зачаровано на упрочнение, но в некоторых вещах нужна не магия, а плотники, столяры и каменщики. А ещё без опеки духа земли дом постепенно проседает...
   Да и в любом случае, деньги лишними не будут.
  
   Звук подъезжающей машины послышался через полчаса; я выглянул в окно. Белая Шанари, выглядит дорогой... Из машины выбрался парень лет двадцати и подошёл к двери. Хорошо одет, и в неплохой спортивной форме, насколько можно судить отсюда; а ещё такое впечатление, что я его где-то видел.
   - Здравствуйте - произнёс парень, когда я открыл калитку, впуская его. - Вы Арай Кагжилико? Мне Шакан к вам обратиться порекомендовал.
   Я кивнул.
   - Он меня предупредил. Проходи.
   - Пап, кто-то пришёл?.. - вынырнула из комнаты любопытная Тесса, заслышав звук открывающейся двери. Парень вошёл следом за мной, и её глаза округлились. Я нахмурился.
   - Ну-ка, молодой человек, представьтесь - требовательно произнёс я. Парень с трудом оторвал взгляд от Тессы.
   - П-прошу прощения, что вы сейчас сказали?
   - Я попросил представиться.
   - Пап, это же принц Эдальди! - не выдержала Тесса. ?..
   - Наследник королевского семейства? - удивился я. - Точно?
   Тесса кивнула. Из комнаты появилась Иль и с явным интересом принялась рассматривать царственного гостя.
   - Н-да... - протянул я, пытаяясь сообразить, что за свинью подкинул мне Шакан. - И что вам, ваше высочество, от меня понадобилось?
   - Я всё раскажу, но, возможно, стоит сперва присесть? - предложил принц, бросив ещё один заинтересованный взгляд на Тессу. Та покраснела и принялась вилять кончиком хвоста, а затем нырнула обратно в комнату. Чувствую раздражение... Хмм, ревную?..
   - Хорошо - кивнул я. - Пройдём.
   Мы прошли на кухню; я указал принцу на стул, сам оставшись стоять.
   - Итак?
   Вместо ответа принц закатал левый рукав. Я присвистнул. Ну, ситуация проясняется... На его левой руке находился браслет с высококачественными накопителями. Навскидку, раза в полтора-два вместительнее моего...
   - Серьёзно - хмыкнул я. - Я так понимаю, тебе нужен учитель.
   Принц кивнул.
   - Всё, что можно было изучить по книгам, я уже изучил.
   - Всё? - хмыкнул я; он пожал плечами. - Ладно, оставим пока... У вас же был придворный маг, почему бы не учиться у него?
   - Из-за бабушки - проворчал наследник престола. - Она очень религиозна и не позволит, чтобы я изучал магию. Так что открыто не могу... А мне это нужно.
   Оставив в стороне, зачем ему это - мало ли, не моё дело - я задумался, стоит ли вообще ввязываться. Деньги у меня пока что есть, а неприятности королева-мать вполне может мне устроить даже при нынешней незначительности королевской семьи. Если узнает, конечно.
   - Ладно - произнёс я - подумаю. Но сначала сложи светляка - из накопителя.
   Парень кивнул и сосредоточился. Нити магики принялись медленно стягиваться в клубок; грубовато, непохоже, чтобы он долго практиковался. К тому же...
   - Я сказал из накопителя! - произнёс я, когда принц попытался облегчить себе работу, вплетя в чары личную магику, с которой работать проще, тем более новичку. Он слегка скривился, но послушно потянул энергию из накопителя.
   Наконец, над его ладонью засияла синеватым светом точка, точнее, крошечный шарик.
   - Терпимо - хмыкнул я - хоть и неряшливо. По-хорошему, тебе сейчас не учитель нужен, а отрабатывать типовые упражнения. Ну да ладно... Позанимайся ими пару дней, хотя бы по паре часов в день, и если королева-мать не узнает о твоём визите, приезжай. Проверю результаты, там и решу... Только приезжай на машине поскромнее, эта слишком бросается в глаза и запоминается.
   - Благодарю за советы - кивнул принц. Он выглядел слегка разочарованым.
   Проходя к выходу, он бросил взгляд на дверь, за которой скрылась Тесса.
   - У вас очень... красивая дочь - сообщил он.
   - Я знаю. До встречи.
   - До встречи - кивнул он.
  
   Машина с принцем уехала, и я вошёл в комнату к Тессе.
   - Ну вот, Тес - улыбнулся я девушке - ты же хотела принца...
   - Пап... - подняла она голову - Он ещё вернётся?
   Я улыбнулся, но в сердце ощутимо кольнуло. Точно, ревную... Н-да. Не подумал я о Тессе...
   - Думаю, да - отозвался я. - Но...
   - Что "но"?
   Действительно, что "но"? Не могу же я сказать "он на тебе всё равно не женится, поскольку даже если будет присутствовать обоюдная симпатия, принцу никто не позволит жениться на химере"...
   - Не обращай внимания - вздохнул я. Неожиданно Тесса улыбнулась.
   - Папа ревнует!
   - Ничего подобного, - тут же отказался я - просто думаю о делах.
   - Ревнуешь-ревнуешь - встряла незаметно проскользнувшая в комнату Иль. - И правильно делаешь, этот молодой хлыщ запросто может увести нашу девочку, и это не может нас не беспокоить.
   - Ну ладно - сдался я - признаю, есть такое.
   - Не бойся, пап, - весело произнесла Тесса, продолжая улыбаться - я тебя не брошу.
   - Надеюсь... - пробормотал я. И громче: - Но я скорее за тебя переживаю. Ты же ещё маленькая на парней заглядываться...
   - Да ладно, пап, не переживай - бодро ответила она. - Все вместе как-нибудь разберёмся.
   - Надеюсь... - повторил я. Вот уж удружил Шакан! Нужно будет у него выяснить, почему и зачем он послал принца ко мне. Надеюсь, только для обучения...
  
   Если говорить про обучение, встреча с чиновником из министерства образования прошла неплохо. По его словам, в школьную программу серьёзных изменений не вносили, но некоторые школы и отдельные преподаватели позволяют себе свободные трактовки; впрочем, государственные комиссии придерживаются традиционной позиции. Он даже продемонстрировал мне образцы прошлогодних тестов, так что я смог убедиться в истинности его слов. Не могу сказать, что это полностью избавило меня от сомнений, но теперь, если что, я смогу сослаться на министерство. В общем, с этим разобрался... А вот ГБ-шник со мной больше не связывался - хотя оно и не удивительно, у него должно быть много работы. От королевы-матери тоже не было требований не связываться с принцем, так что в целом пока всё было неплохо. Но Тессу от него стоит изолировать... Ни к чему хорошему их знакомство привести не может. С другой стороны, хорошо бы ей с кем-то познакомиться. На танцплощадку отправить?.. Нет, для начала нужно что-то менее... фривольное, иначе результат может быть тем же, чего я и хочу избежать. Я покачал головой. Хм... Знаю. Начну с парка аттракционов, благо деньги есть.
   Когда я вернулся домой, Тесса стояла у зеркала с журналом в одной руке, пытаясь соорудить себе причёску; рога мешали, однако она не сдавалась.
   - Тес, не мучайся - хмыкнул я. - Ты и так отлично смотришься. Лучше скажи, как тебе идея на выходных сходить в парк аттракционов?
   - Хорошая идея - отозвалась она, продолжая сосредоточенно воевать с волосами. - Пап, ты же маг - не можешь что-то сделать с моими рогами, а?
   - Я же боевой маг... Так что только спилить.
   - Хмм... - задумчиво протянула она и потрогала рога. - Нет, пожалуй, не стоит. В них элемент моего шарма.
   - Где ты таких слов набралась? - хмыкнул я. - Из телевизора?
   - Нет, мне так прапрабабушка сказала - ответила Тесса.
   Понятно. Ну, неудивительно, что она и с девочкой побеседовала, но интересно, о чём они говорили...
   Тесса наконец решила, что это бесполезно, и со вздохом отложила расчёску.
   - Ладно, пап... Я пойду в ванную. Обед на кухне.
   Синекрылая бабочка, сидевшая у неё на спине, вспорхнула и переместилась на левый рог.
  
   Принц позвонил сам. Поинтересовался, не занят ли я, чтобы продолжить предыдущий разговор... в общем, он обещал приехать через полчаса. Куда бы пока девать Тессу?..
   - Между прочим, Тес - громко произнёс я рядом с закрытой дверью ванной - что-то ты давно упражнения не выполняла. Так что как выйдешь из ванной - марш на площадку. Если ты испортишь себе фигуру, это будет настоящим преступлением.
   - Угу - отозвалась она. - Хотя ты, пап, скажешь тоже...
   Когда принц прибыл - на этот раз на Лаике, но довольно непримечательной - Тесса находилась на тренировочной площадке на заднем дворе. Их там две, одна для отработки чар, другая - для физических упражнений; Тесса пользовалась второй.
   Первым, на что я обратил внимание, когда принц выбрался из машины, был большой букет цветов. Ну вот, как я и опасался...
   - Тесса сейчас занята - суховато сообщил я - но я ей передам. Пройдёмте в дом.
   В первую очередь я заставил его снова сплести светляка; небольшой прогресс с прошлого раза был, но не сказать, чтобы значительный. За два дня можно было добиться большего.
   - Вы не были усердны в практике - констатировал я. - Не знаю, для чего вы хотели изучать магию, но с таким подходом я не буду вас учить - в этом просто нет смысла. В любом деле не будет результата, если заниматься им спустя рукава.
   - Так в этих упражнениях всё равно смысла нет - с досадой произнёс принц. - Я хочу осваивать настоящую магию, а не бесполезные фокусы.
   - А как вы думаете, почему в книги включены именно эти чары? - спокойно поинтересовался я. - Почему там нет, как вы сказали, "настоящей магии"?
   - Потому что это секрет, полагаю - пожал он плечами. - А книгу может прочесть посторонний человек.
   - Ну что ж... Взгляните. Внимательно.
   Я сложил чары, но не стал их активировать.
   - Этими чарами - произнёс я - не так давно были обезврежены трое вооружённых преступников. Узнаёте структуру?
   Принц нахмурился, вглядываясь в клубок нитей магики. Если он не поймёт, дальше можно не разговаривать...
   - Это же светляк?.. - наконец, произнёс он. - Только усложнённый, целый рой светляков, и ещё какой-то дополнительный узел в центре. Усиливающий, кажется.
   Я кивнул.
   - Верно, усиливающий. Он есть в любом учебнике. А в целом это чары вспышки, одно из нелетальных боевых заклятий. Или вот ещё...
   Я разрушил чары и сплёл новые.
   - А теперь "мухобойка"... - пробормотал всё же небезнадёжный принц. - Что вы хотите сказать?..
   - А вы как думаете?
   - Видимо, что простые чары не так бесполезны - проворчал он.
   - Почти - кивнул я. - У магов нет каких-то особых секретов; сложные чары сплетаются из простых. Ну, почти нет, но для нормального среднего уровня достаточно усердия, ума и учебника. Наставник может помочь с чем-то, исправить ошибку, указать путь... Чудесного короткого пути не существует, ваше высочество.
   Принц задумчиво посмотрел на меня. Определённо не безнадёжен...
   - Но если ты скажешь, для чего тебе магия, мы, возможно, сможем что-то посоветовать - сообщила Иль, запрыгивая к нему на колени.
   - Она разговаривает? - удивился принц.
   - А разве у придворного мага нет фамильяра? - в свою очередь удивился я.
   - Есть, но я ни разу не видел, чтобы он разговаривал - отозвался принц. - Это ваш фамильяр?
   - Я дух-хранитель дома - отозвалась Иль. - Так ты не хочешь рассказать свои мотивы, принц?
   Эдальди отсутствующим взглядом уставился куда-то в стену; похоже, глубоко задумался.
   - Хорошо, - наконец, произнёс он - я объясню. Только, пожалуйста, выслушайте серьёзно - это не так глупо, как можно подумать. Я хочу, попросту говоря, совершить подвиг. Лучше всего - поймать похитителей Реликвий. Это привлечёт внимание к нашей семье и поможет вернуть хотя бы часть нашего влияния.
   - Имеет смысл - кивнул я. - На первый взгляд, конечно, звучит как мальчишеские фантазии, но в случае успеха было бы ощутимым ударом по церкви и поддерживающим её семьям. Но...
   - Я понимаю, - вздохнул принц - это очень сложно и опасно. Но я хочу хотя бы попробовать...
   - Шакан в курсе?
   Он кивнул.
   - Дя... Джа Шакан сказал, что если кто-то и сможет так или иначе помочь, то это вы.
   - Охохонюшки... - пробормотал я. Ослабление церкви - это, конечно, хорошо, но стоит ли ради этого так рисковать? Если с принцем что-то случится, отвечать определённо придётся мне. С другой стороны, работать опять-таки придётся мне, а почести достанутся принцу. Не то, что бы меня это так уж беспокоило, но всё же неприятно. Одно дело, когда о твоей работе никто не знает, и совсем другое, когда за неё хвалят кого-то другого... - Н-да... Это ДЕЙСТВИТЕЛЬНО опасно. Я бы, например, предпочёл не связываться. Преступник - умелый маг, обладающий огромным резервом магики, и я имею в виду огромным. Вы, ваше высочество, когда-нибудь сталкивались с реальной опасностью?
   - Вы пытаетесь меня отговорить? - резковато произнёс он. Я отрицательно покачал головой.
   - Не вижу в этом смысла, всё равно вряд ли станете слушать. Да и был бы рад, если бы вам это удалось... Но я решительно не хочу, чтобы меня обвиняли в вашей смерти. Даже с чем-то существенно более мощным, чем это - я кивнул в сторону накопителя - вам не удастся за короткий срок овладеть магией достаточно, чтобы хотя бы просто выжить при столкновении с магом, похитившим Реликвии.
   Эдальди скептически хмыкнул. Небезнадёжен, но слишком самоуверен. Молодость...
   - Хорошо. В таком случае продемонстрирую более... убедительно.
   Я встал.
   - Пройдем.
   Мы вышли из дома и прошли на задний двор; принц автоматически задержался, глядя на Тессу, занимающуюся на открытой площадке, но я повёл его к площадке для упражнений в магии. Просто прямоугольный участок земли, огороженый укреплёнными стенами.
   - Ну вот, продемонстрируйте, на что способны - произнёс я. - Попытайтесь, как вы сказали, поймать меня.
   - Но я же ещё...
   - Вы думаете, у вас будет несколько лет на обучение? - хмыкнул я. - Либо похитителей обезвредят раньше, либо будет уже поздно их ловить. К тому же... Иль, подержи.
   Я снял накопители. Принц задумчиво посмотрел на меня и на площадку; по глазам вижу, он всё же знает какие-то применимые в схватке чары и уже планирует свои действия. Ну, могу это одобрить.
   - Ситуация, конечно, совсем другая, - произнёс я - но и я намного более простой оппонент. Так что хотя бы примерно оценить ваши шансы можно...
   Я отошёл в противоположный от него угол площадки.
   - Начнём.
   Принц начал складывать какие-то чары; с первого взгляда не скажу, какие именно, но общая структура ясна. Я швырнул в узловую точку его чар частицу собственной личной магики, дестабилизируя чары; принц попытался привести конструкцию в норму, но в этот момент я бросился к нему. Похоже, он занимался какими-то единоборствами, но отвлёкся на чары и не успел вовремя среагировать; мой кулак замер у его носа.
   - Ну, что вы можете сказать? - поинтересовался я.
   - Это было сокрушительное молниеносное поражение - хмуро отозвался принц.
   - Я не о том - покачал я головой. - Какие причины привели к этому поражению? Что именно произошло?
   - Я не удержал контроль над чарами и слишком сосредоточился на его восстановлении.
   - Это было "что". Теперь скажите "почему" и "как это исправить".
   Принц задумался.
   - Вы были правы - признал он. - Мне нужно больше практиковаться, чтобы не допускать ошибок при создании чар и одновременно следить за происходящим.
   - Это большая часть ответа - согласился я - но не весь. С кем вы планируете иметь дело и имели дело сейчас?
   - С магом... - пробормотал Эдальди. - Хотите сказать, это вы повлияли на мои чары?
   Я кивнул.
   - Вы не ожидали от меня каких-то магических действий без накопителя, верно? Но для вмешательства в незащищённые чары на близком расстоянии достаточно крох магики. Ладно, это лекция на будущее... Если вы ещё не передумали, я могу попытаться вас подтянуть.
   Принц широко и искренне улыбнулся.
   - Благодарю вас, мастер Кагжилико. Я постараюсь вас не разочаровать.
   - Постарайся - кивнул я. - Учти - если я увижу, что ты не прилагаешь достаточно усилий, дальше на меня не рассчитывай.
  
   Я сумел выпроводить принца до того, как Тесса закончила упражнения. В принципе, мне и самому не помешает, как физические упражнения, так и магические. Обычно я занимаюсь с Тессой, но лучше иметь несколько различных спарринг-партнёров, так что занятия с принцем будут полезны не только ему, но и самому мне. Тем более что Тессе магия почему-то давалась плохо. Во всяком случае, та магия, которой я мог её научить - хотя я и не пытался сделать из неё волшебницу. Она и так выделяется, а если бы девушка с её внешностью ещё и колдовала, её вполне могли бы принять за демона и застрелить - суеверных дураков всё ещё порядочно, несмотря на развитие образования... В любом случае, пока что Тесса его не заметила, но что делать дальше?
   - Пап, это принц Эдальди принёс? - оторвал меня от размышлений голос Тессы. Она стояла рядом с букетом в руках.
   - Угу - кивнул я.
   - Нужно будет сказать ему, чтобы больше так не делал - осуждающе произнесла она. - Хотя...
   Тесса присела, развязала ленточку, которой был перетянут букет, и стала втыкать стебли цветов в землю; я ощутил истечение магики. Цветы распрямлялись, поднимали головки, и, похоже, пускали корни.
   - Неплохо получилось - довольно заметила она. - И цветам хорошо, и нам красиво. Но жалко, что я принца пропустила...
   Я промолчал.
  
   Когда я вернулся из магазина, Тесса с кем-то разговаривала по телефону.
   - Пап, это тебя - сообщила она, оборачиваясь. Я кивнул и взял трубку.
   - Новое нападение - сходу сообщил Шакан. - За тобой едут, сам не могу. На месте объясню.
   - Понял - отозвался я. - Так, Тес, я опять отлучусь...
  
   Водитель - определённо из МГБ - привёз меня к Колоссеуму Хизраха. Странно, но на этот раз не было заметно той остаточной магики, что была в двух предыдущих случаях, как и повреждений стен храма. Впрочем, они могут быть с другой стороны.
   Машина остановилась поодаль от территории храма; я насторожился и сжал посох. Что-то определённо не так... Уж не подстава ли это?
   Я осторожно выбрался из машины - и тут же обнаружил Шакана. Он сидел в фургончике с раскрытой задней дверью - судя по содержимому, это передвижная радиостанция - и с кем-то разговаривал по рации. Заметив меня, он поднял руку, произнёс "Держите в курсе" и отбился. Я подошёл ближе.
   - Как видишь, на этот раз Колоссеум - заметил Шакан. - Но на этот раз всё иначе.
   - Значит, мне не показалось... - пробормотал я.
   - Ты тоже заметил?
   Я кивнул.
   - В прошлые два раза фон ощущался ещё на подходе, и меня сразу проводили на территорию храмов. И повреждений в этот раз незаметно.
   Теперь кивнул Шакан.
   - На этот раз злоумышленики действовали намного скромнее. И церковникам удалось отбиться...
   - Эге... - пробормотал я. - Значит, сейчас их ловят?
   ГБшник снова кивнул.
   - Я хотел, чтобы ты осмотрел место происшествия, но церковники после произошедшего никого не допускают на территорию. Они даже отправили часть Дланей на преследование...
   Длани Хизраха всегда были самыми умелыми - всё-таки бог победы и войны - и даже в наше время чего-то стоят. Хотя всё равно - странно...
   - Странно всё это... - произнёс я вслух. - С двумя, если не тремя, Реликвиями, они должны были стать сильнее, а не слабее. Даже с учётом того, что здесь они имели дело со служителями Хизраха...
   Рация Шакана запищала; он поднял руку, делая мне знак подождать, и включил приём.
   - Отлично. Сейчас буду - произнёс он и снова отключился.
   - Их взяли - произнёс он, и тут храм с одной стороны озарило алое зарево. Затем забил набат колокол, а следом за этим я ощутил, как на меня накатывает густая, плотная волна магики... Знакомой магики.
   От неожиданного ощущения я закашлялся; прочистил горло, одновременно пытаясь собрать ценный ресурс в накопитель, и произнёс:
   - А вот и настоящие похитители пожаловали...
   Теперь странности встали на свои места. Была ли первая группа средством отвлечения реальных преступников, или каким-то случайным совпадением, но ошибиться было невозможно: сейчас за Поясом Мощи пришли похитители двух предыдущих Реликвий.
   - Оставайся здесь - скомандовал я Шакану. - Я попробую посмотреть.
   Вступать в схватку было бы откровенной глупостью, но попытаться получить хотя бы какую-то информацию о похитителях, чтобы найти их и попытаться взять в неожиданный момент - оправданный риск. В конце концов, мне за это платят...
   Магика продолжала изливаться в пространство. Раньше я никогда не видел Реликвии воочию; сейчас тоже не вижу, но это ощущение безграничной энергии... Если первосвященники постоянно это ощущают, неудивительно, что все они не вполне нормальны. Даже человеку, лишённому магических способностей, продолжительное воздействие такого уровня определённо исказит психику и мировосприятие... Блин, я всего несколько секунд это ощущаю, но уже хочется зафигачить в кого-нибудь заклятьем помощнее.
   Я потряс головой и сфокусировался на чарах отвода глаз. Поддерживать их было сложнее, чем обычно, но вот волна магики начала спадать; похоже, это было побочным эффектом "Дыхания Дракона".
   Следует признать: служители Хизраха держались достойно. Как только было совершено нападение, большая часть охраны стянулась к месту происшествия, оставив часть в резерве на тот случай, если это ещё один отвлекающий маневр; вот видно, как Несущие Весть оттаскивают раненых и оказывают им первую помощь. Всё организованно, никакой паники... Похоже, в высший храм действительно набирают лучших.
   Послышались звуки выстрелов; сквозь фон применённых сверхмощных чар было не разобрать, но Длани определённо применяли магию, пытаясь остановить вторжение в святая святых. Один из Несущих Весть меня всё же заметил, когда я приблизился; впрочем, я указал на выданный мне бэйджик на груди, и он кивнул, вернувшись к раненому. Понятное дело, сильному магу отвести глаза и подавно не удастся, но я всё же буду привлекать меньше внимания. Какая-никакая, а всё-таки подстраховка... Чтобы провести поверхностную разведку с расстояния, должно хватить.
   Я двигался к цели согласно принципу "торопитесь медленно" - прежде чем переместиться к следующей точке, старался убедиться, что нахожусь вне поля внимания мага и его спутника. Маг наверняка использует какие-то чары мониторинга и сканирования местности, так что прятаться от визуального обнаружения особого смысла нет, но чары отвода глаз помогают и от этого - они влияют не на зрение, а на отношение, под их действием окружающие просто не обращают на мага внимания. Приоритет зачарованого объекта снижается, так что пока у похитителей Реликвий есть более существенные цели, на меня они отвлекаться не будут... надеюсь. Возможности испытывать отвод глаз на магах у меня не было, так что всё в теории...
   Мощные волны магики немного дезориентировали, но и позволяли, приноровившись, определять местонахождение похитителей. Не говоря уж о возможности заполнять накопители, хотя в моей ситуации, на ходу, делать это и непросто.
   Стрельба продолжалась; к ней добавились звуки взрывов. У Хизрахитов определённо было припасено что-то помощнее обычных винтовок... И ведь не боятся собственный храм разрушить. Впрочем, по легендам, чемпионы Хизраха то и дело сносили его храмы, переусердствовав... Да и, как говорят, "главный храм Хизраха - спортплощадка".
   В любом случае, главной целью моего отвода глаз были как раз церковники. Несущего Весть удовлетворил бэйджик, но он был медиком, а не комбатантом. В текущей ситуации вооружённая охрана будет сперва стрелять, а потом спрашивать, и правильно сделают. Так что - пробираюсь осторожно, не попадаясь на глаза ни той, ни другой стороне конфликта...
   Несмотря на отчаянное сопротивление, похитители неудержимо продвигались к сердцу храма, оставляя за собой след из бессознательных, раненых и зафиксированых храмовников. Возможно, и мёртвых, но я не всматривался, а изувеченых тел заметно не было. Обладая такой мощью, маг мог позволить себе мягкий подход... Впрочем, если вычислить его личность, то можно будет застать неподготовленным. В том и смысл моей разведки...
   Выстрелы раздавались уже совсем рядом. На моих глазах за поворот вбежал вооружённый храмовник, на бегу прицеливаясь, но тут же обмяк, выронив оружие. "Тьма разума", похоже...
   Я подождал, пока источник магики продвинется глубже в храм, и очень осторожно пошёл следом.
   Зал Реликвии, святая святых храма, был забит людьми. В центре овального помещения, возле окружённого барьером алтаря, на котором покоился Пояс Мощи, стоял стареющий, но всё ещё могучий первосвященник; когда-то он был чемпионом мира по вольной борьбе, и если с тех пор и утратил форму, то не сильно. Вокруг стеной стояло оцепление вооружённых Дланей; меня они не заметили только потому, что все, как один, вкладывали все силы в противостояние с похитителями. Длани Хизраха оказались обучены лучше, чем я ожидал; они не тратили силы на малоэффективные чары, вместо этого одна половина держала свой Щит Хизраха, блокируя чары противников, а другая пыталась разрушить вражеский щит. Причём не простыми малоэффективными атаками физическими эффектами вроде тех же молний; они применяли правильный подход, атакуя выбросами магики узловые точки чар, в то же время обстреливая щит из пистолетов. Однако получалось у них всё же не слишком хорошо... Я прошёл в центральный зал через нормальный вход, а не через дыру в стене, как похитители - пришлось сделать петлю, чтобы не столкнуться с ними нос к носу - и сейчас Длани перекрывали мне обзор, но Щит неизвестного мага продолжал держаться, в то время как неуравновешеный Щит церковников, поддерживаемый группой людей, явственно начинал рассыпаться. И магика их, похоже, скоро иссякнет - хоть Длани и оказались лучше, чем я ожидал, но использовать магику, источаемую оппонентом, у них получалось плохо.
   Однако насчёт иссякания я поторопился. Первосвященник возложил руку на реликвию, и меня снова окатило волной концентрированой магики; у меня перехватило горло, но Длани даже не дрогнули, только усилили напор. Похоже, они к этому уже приучены...
   На миг, казалось, обе стороны замерли в паритете, но... Реликвиями обладают обе стороны, а Дланей пусть и больше, но опыта работы с высокими энергиями у них нет. В отличие от противника... Да, Дланям достаточно просто задержать похитителя до подхода войск, но и неизвестный маг это прекрасно понимал. А поэтому...
   Я обогнул загораживающих обзор Дланей как раз вовремя, чтобы заметить, как похититель начинает складывать Дыхание Дракона. Я успел рассмотреть за пеленой Щита Хизраха две человеческие фигуры в масках, одна в модном платье, другая в костюме унисекс, когда...
   - Да простится нам во имя Хизраха! - рявкнул первосвященник, и выскочил из-за барьера, выхватывая револьвер. Выстрел... И Щит похитителей пронзила спица белого света. Колдовские пули! Щит, фигурально выражаясь, пошёл трещинами; к тому же выстрел по касательной задел плечо мага в костюме. Стреляет первосвященник отвратительно, но ещё немного - и...
   ...И в этот момент маг, несмотря на ранение, завершил-таки чары. Поток пламени ударил из его рук в Щит Дланей; все они мгновенно переключились на поддержание защиты. Щит похитителя практически разрушился, но он усилил напор Дыхания; я решил, что более удобной возможности что-то предпринять у меня не будет, но в этот момент первосвященник снова выстрелил.
   Как я уже говорил Шакану, колдовские пули - штука мощная, но слишком уж ненадёжная. Стоит повредить серебряное покрытие, и они могут сдетонировать прямо в стволе или даже в руках... Впрочем, церковникам, можно сказать, повезло: пуля взорвалась уже на лету, угодив в пламя Дыхания Дракона. Больше того, взрыв снёс эти чары, которые Длани явно не смогли бы сдержать; однако... Это был не взрыв, а скорее вспышка. Очень, очень яркая вспышка... В последний миг перед тем, как мои глаза перестали нормально работать, я успел завершить намеченое, а затем потерял сознание.
  
   Первым, что я увидел, очнувшись, было обеспокоенное и в то же время грустное лицо Тессы. Я лежал в своей кровати у себя дома.
   - Сильно мне досталось? - спросил я у неё.
   - Не очень - отозвалась моя девочка. - Просто потерял сознание. Какие-то нокаутирующие чары, они сами выдохлись.
   Она вздохнула.
   - Пап, я всё понимаю, но... Я за тебя боюсь.
   - Да ладно, не переживай - улыбнулся я и сел; голова закружилась. - Ничего же серьёзного. Да и вообще, было бы чего бояться... Просто приложило краем за компанию. Я же говорю, Кагжилико не так-то просто прикончить... Меня Шакан притащил?
   Тесса кивнула.
   - Он сейчас здесь - сообщила запрыгнувшая на кровать Иль. - Позвать?
   - Угу - кивнул я. - И, Тесса, у меня в рубашке должна была быть лента. Принеси её.
   Иль с Тессой дружно кивнули и вышли из спальни.
   - Что с Реликвией? - в первую очередь спросил я, как только Шакан вошёл в комнату.
   - Вообще-то это я тебя должен допрашивать - хмыкнул ГБшник. - Ну да ладно... Они снова ушли вместе с Реликвией.
   - Бл... - не сдержался я. - Почти же!
   Я покачал головой.
   - Ладно, значит, я не зря туда лез.
   - А я, надеюсь, не зря тебя вытаскивал. Были желающие повесить неудачу на тебя... Ладно, что ты смог узнать?
   - Сейчас, погоди минутку. Тесса принесёт...
   Тесса вошла в комнату, с атласной зелёной ленточкой в руках. Она положила её ко мне на кровать и снова вышла.
   - И что это такое? - спросил Шакан. - Думаю, знаю, но всё же хотел бы услышать от тебя.
   - Сорвал с платья похитительницы - подтвердил я. - Лица они прикрывали масками, но с этим уже можно на что-то рассчитывать. Плюс первосвященник ранил мага, нужно проанализировать следы крови.
   - Их обнаружить не удалось. Похоже, маг подчистил.
   - Жаль... Значит, у нас остаётся только это. - Я прикоснулся к ленточке. - Надеюсь, удастся выйти на след... Кем бы ни была эта парочка, но они, похоже, намерены прибрать к рукам все Реликвии.
   - Работать с ней сам собираешься? - спросил Шакан, имея в виду трофейную ленту.
   - А у вас спецов нет? Хорошо бы побыстрее, а я пока что не совсем в форме. А связь между лентой и платьем быстро слабеет...
   - Тогда я этим займусь - кивнул Шакан. - И если ты не против, пока задержусь у тебя.
   Я пожал плечами, Джа поднял ленточку и вышел. Я упал на постель и закрыл глаза. Перед глазами до сих пор плавали пятна, да и голова отчаянно кружилась... Прежде всего нужно привести себя в норму, а потом прикинуть, как быть дальше.
   Короткий сеанс самовосстановления, и мне существенно полегчало, так что я смог ясно думать о том, что уже произошло, и о том, чего ещё можно ожидать. Очень неудачно получилось, что я отрубился в храме... Я-то надеялся уйти так же тихо, как и пришёл, не привлекая ничьего внимания. Всё из-за колдовских пуль... Честно, не ожидал такого от первосвященника. Не только дал Дланям доступ к магике реликвии, но и колдовскими пулями запасся... И если бы стрелял получше, на этом бы всё и закончилось, полагаю. Хотя и не факт - маг мог что-то предусмотреть и на случай ранения...
   В любом случае, проблема в том, что церковники действительно могут попытаться сделать меня козлом отпущения за провал в сохранении реликвии. Как ни крути, я присутствовал там действительно без разрешения, и даже несмотря на то, что временно считаюсь сотрудником Министерства Госбезопасности, а ситуация была экстренная, на меня запросто могут свалить все кокосы. Как минимум, за то, что вообще присутствовал в святая святых... Тем более, будучи магом и даже не пытаясь атаковать похитителей. Главные надежды на то, что у них найдутся более важные дела - например, скрыть происходящее от общественности - и на то, что сочтут меня необходимым для возврата Реликвий. Если, конечно, похищения не организованы самими Хизрахитами - но это вряд ли. Хотя... Первосвященник мог пытаться избавиться от исполнителей, завоевав заодно славу. Слишком уж подготовленной была оборона, и те же пули... Колдовские пули сложно хранить, в обычных условиях они постепенно теряют энергию, так что их нужно использовать вскоре после изготовления - ещё один недостаток. Так что первосвященник мог запастись ими ко времени, зная, когда его люди придут "похищать" реликвию. Да, этот вариант тоже возможен... Наверняка Шакан его тоже рассматривает, но стоит ему упомянуть.
   Как раз в этот момент Шакан вернулся, ещё более хмурым, чем был до того.
   - Специалист есть - сообщил он - но у нас есть ещё одна проблема. Тебе знакомо имя "Джувия Шамо"?
   - Да вроде нет... А что с ней такое?
   - Она довольно известная журналистка, была среди заложников на телестудии. В общем, она пронюхала о том, что в храмах что-то происходит - пока не знаю, что именно ей известно - и угрожает предать всё гласности.
   - И вы не можете заставить её замолчать? - поднял я бровь. Шакан вздохнул.
   - Двойное гражданство, опыт, и много предусмотрительности - произнёс он. - Она хоть и молодая, но весьма умная и решительная дама, заставить её молчать силой практически невозможно.
   - "Силой", говоришь? Она денег требует? Да нет, тогда это не было бы такой проблемой... Что ей нужно? Погоди, погоди... Говоришь, была среди заложников?
   Шакан кивнул.
   - Ей нужен хороший репортаж. Либо о беспорядках в храмах, либо о захвате и освобождении телецентра. Ей, по большому счёту, всё равно. Даже лучше второе - там она участвовала лично.
   - Понятно - произнёс я. - Я ей нужен?
   Шакан снова кивнул.
   - В принципе, это в наших интересах - отвлечёт внимание публики. Но эта дамочка...
   Он скривился.
   - Да ладно... - усмехнулся я. - Не делай вид, что колеблешься. Выбора всё равно нет, в общем-то. Только сразу предупредите её, что интервью я бесплатно не даю.
   Джа тоже усмехнулся.
   - Ты вообще ничего не делаешь бесплатно.
  
   Журналистка назначила встречу в ресторане, но если она рассчитывает уменьшить издержки, предоставив мне оплачивать счёт, то серьёзно заблуждается. Даже если я и спасаю изредка дам, это всё равно не делает меня рыцарем, даже скупым. Я просто наёмник с хроническими денежными затруднениями... Злоупотреблять, впрочем, тоже не собираюсь: репутация - одно из достояний наёмника. И её следует создавать и беречь, не разменивая на мелочи. А статья... Ну, у неё есть и негативные стороны, но она может быть хорошей рекламой. Впрочем, всё зависит от журналистки.
   Я пришёл в ресторан за пару минут до назначенного времени; столик был заказан Шаканом. Дама ждать себя не заставила, явившись точно ко времени; впрочем, Шакан говорил, что она известная журналистка и много работает, так что, полагаю, время бережёт.
   - Здравствуйте - произнёс я, вставая; немного вежливости не помешает, лучше создать положительное впечатление, чем отрицательное. - Пунктуальность - хорошее качество.
   - Здравствуйте - кивнула она. - Хорошее, согласна. Хотя всё же главное - просто не опаздывать. Джувия Шамо.
   Девушка протянула мне руку.
   - Арай Кагжилико - произнёс я, пожимая её. Мы сели за столик; девушка - а она, пожалуй, скорее девушка, чем женщина; молодая, не красавица, но ухоженая - раскрыла сумочку и достала какой-то прибор. Положила его на стол.
   - Это ещё что такое? - поинтересовался я.
   - Диктофон. Мини-магнитофон для записи речи - пояснила она. - Если вы не возражаете, я хочу записать нашу беседу, так будет удобнее работать.
   Я нахмурился, но через несколько секунд кивнул.
   - Хорошо, не вижу убедительной причины возражать. Задавайте вопросы, я здесь для того, чтобы на них отвечать... В пределах разумного, конечно.
   - Это хорошо - кивнула журналистка. - Официант!
   Официант незамедлительно оказался рядом.
   - Чего пожелаете?
   - Запеканку по Тургиански, Тафский паштет со специями, и коктейль "Святая гора" - произнесла девушка, не заглядывая в меню. Посмотрела на меня. - А вы что будете?
   - Я думал, вы хотите взять интервью, а не пообедать - хмыкнул я.
   - Я хочу просто побеседовать в спокойной обстановке. А на сытый желудок это проще... Могу порекомендовать паштет и суп "Сакка", они здесь очень хороши.
   Я пожал плечами.
   - Ну, если вы не торопитесь...
   И суп, и паштет действительно были хороши. Журналистка тоже ела с аппетитом; я хмыкнул.
   - Я бы подумал, что вы на диете, с такой прекрасной фигурой...
   - Я просто много двигаюсь - отозвалась она. - И занимаюсь фитнессом. Это эффективнее, чем диеты... Но благодарю за комплимент.
   Я пожал плечами. У неё действительно хорошая фигура, так что это был не комплимент.
   - Так вы работаете на МГБ? - поинтересовалась она.
   - Не совсем. Я свободный наёмник, просто госслужбы иногда пользуются моими услугами. Обычно в сложных ситуациях вроде захвата заложников. Меньше риска, чище, чем со спецназом, надёжнее, и если что, можно свалить вину на меня.
   - И вас это не беспокоит?
   - Это моя работа. Просто нужно её хорошо выполнять и не облажаться. Пока что у меня получается.
   - Да - согласилась она - я сама могу засвидетельствовать, что работаете вы быстро и эффективно... Признаться, я раньше и не подумала бы, что в наше время ещё есть активно работающие боевые маги.
   - Ну, если считать Дланей церкви, то боевых магов относительно много - заметил я. - Впрочем, настоящих действительно можно считать, что нет. Нас в стране всего двое, по крайней мере, официально.
   - А неофициально? - заинтересовалась журналистка; она даже отложила вилку.
   - Как минимум трое - улыбнулся я. - В криминальных кругах определённо кто-то вертится, но я с криминалом не связываюсь, так что подробнее не знаю. И узнаю разве что в том случае, если один из них будет объектом захвата или ликвидации.
   - Ликвидации? Вы так спокойно об этом говорите...
   Я молча пожал плечами.
   - Вас совсем не смущает убийство? - не уверен, звучало ли в её голосе неодобрение, или просто интерес.
   - Убийство? - поднял я бровь. - Не путайте убийство и ликвидацию. Есть преступники, которые ещё могут исправиться и приносить пользу обществу, и есть безнадёжные. Или просто те, которые слишком опасны, чтобы оставлять их в живых.
   - Но ведь отнимать жизнь слишком негуманно - заметила девушка. - Слишком... необратимо. Плюс, всегда есть вероятность ошибки. Посмотрите на наших соседей - Лангре и Тургия даже отказались от смертной казни.
   - Вероятность ошибки есть не всегда - возразил я. - И в том и дело, что отнимать чью-то жизнь, если это не для защиты, слишком жестоко. Поэтому и наказываться должно жёстко, чтобы не было соблазна. И, главное, массовые убийцы продолжат убивать, если их не остановить. Жизни множества будущих потенциальных жертв определённо дороже одной жизни убийцы.
   - Но они могут никого и не убить - возразила журналистка.
   - Совершенно верно, - кивнул я - чтобы они не смогли, мы и работаем.
  
   Мы ещё какое-то время разговаривали. Приятно поговорить с умным человеком, а Шамо была умной и хорошо образованой девушкой, умеющей не только говорить, но и слушать. Вообще, по её словам, хотя она и планировала написать по нашей беседе статью, но в основном преследовала личный интерес - после истории в телецентре ей хотелось узнать подробности, тем более, когда она узнала, что террористов нейтрализовал один человек. Она не забыла и поблагодарить меня за спасение... И невзначай поинтересовалась, принимаю ли я работу от частников, на что я ответил - в пределах закона обращайтесь, но именно сейчас у меня уже есть контракт. В конечном итоге мы расстались довольные друг другом.
   Дел в городе у меня, в общем-то, не было, однако домой отправился не сразу: внимание привлекла витрина магазина рядом с рестораном. Косметика, маникюрные наборы, аксесуары... У Тессы день рождения через десять дней. И я сейчас вполне могу позволить себе подарок...
   Задумчиво побарабанив пальцами по ноге, я всё же вошёл в магазин. Вернее, "салон", но магазин остаётся магазином, даже если на вывеске написано "храм Маллона". Ещё бы я во всех этих женских вещах разбирался...
   Продавщица, на которую я рассчитывал в плане консультации, была уже занята парой девушек, и, похоже, их беседа затянется на некоторое время, так что я решил пока что пройтись и осмотреться. Сумочки, пояса, шали, вуали, плакаты с девушками-моделями, кое-какие ювелирные украшения... Н-да, действительно "всё для девушки". И цены в широком диапазоне от "хмм..." до "!!!...". Вроде и небольшой магазинчик, а ассортимент солидный. Что бы из этого понравилось Тессе?..
   - Выбираете подарок жене? - спросил сзади женский голос. - Простите за нескромность, но у вас был такой взгляд, что мне даже стало немного завидно.
   Я обернулся. Передо мной стояла женщина лет тридцати. На первый взгляд можно было бы сказать "красивая", но затем становилось заметно, что это не природная красота, а результат усилий стилиста... или как там называются эти специалисты по женской внешности.
   - Нет, дочке - отозвался я. - Только не знаю, что выбрать, а консультант занята...
   Я кивнул в сторону продавщицы.
   - Если не уверены, что подарить - подарите хорошие духи - посоветовала женщина. - Или подумайте хорошенько, что может её порадовать, если будет подарком от отца.
   - Благодарю за совет - кивнул я.
   - Калгар!.. - вырвалось у одной из тех девушек, что беседовали с продавщицей. Похоже, она сломала ноготь.
   Моя собеседница нахмурилась.
   - Девушки, не поминайте всуе имя Владыки Хаоса. Людям лучше не привлекать его внимания.
   - Сами разберёмся - фыркнула девушка. Женщина неодобрительно покачала головой.
   - Дети... - пробормотала она. - Считают, что с ними-то ничего не случится.
   - Вы серьёзно к этому относитесь - хмыкнул я. - Считаете, что боги всё слышат?
   - Я считаю, что с Владыкой Хаоса следует быть очень осторожными - ответила она. - Боги не терпят непочтительности.
   - Говорите, как специалист - заметил я.
   - Я получила религиозное образование. Однако мне пора... Всего хорошего вам и вашей дочери.
   С этими словами она вышла из магазина.
  
   Когда продавщица наконец освободилась, она порекомендовала примерно то же - духи или украшения. В конечном итоге я купил-таки флакон духов с приятным ароматом и красивый серебряный браслет; благодаря обильным залежам и серебряным копям цены на этот металл у нас в Лаэртии невысокие, а мастера-ювелиры хорошие. Надеюсь, Тессе понравится... Впрочем, выясню это только через десять дней.
   Заскочив по пути ещё и в книжный и продуктовый, я вернулся домой.
   - Пап, ты с женщиной встречался? - с оттенком подозрительности поинтересовалась Тесса.
   - Даже с двумя - усмехнулся я. - К сожалению, одна - просто случайная встреча, а другую я если и интересую, то только по работе. А ты как определила?
   - От тебя духами пахнет - ответила моя девочка. Действительно, обоняние у неё хорошее... Хоть и не настолько, чтобы не переносить сильных запахов.
   - И как запах?
   - Приятный.
   Вот и прекрасно... Когда Тесса отошла на кухню, я спрятал подарки в сейф. Сделаю сюрприз на день рождения...
  
   Во сне меня снова навестила прабабушка. Когда она вышла из тумана, я встал со скамейки, на которой сидел в своём сне, и молча поклонился.
   - Меня попросили передать тебе новую информацию - сообщила она. - Схватка в Колоссеуме и твоё присутствие там позволили кое-что узнать... Тебе решать, что делать с этим знанием, я надеюсь, что оно приведёт тебя на истинный путь.
   Я кивнул.
   - Благодарю за помощь. Так что именно мне передали?
   - Пролитая в храме кровь принадлежит не человеку.
   - Всё-таки химера?.. - пробормотал я.
   - Ищи истину - отозвалась прабабушка. - Не поддавайся ложным версиям и двигайся к цели. Помни, что я сказала в прошлый раз.
   - Благодарю и за совет - снова кивнул я, но она уже исчезла. На этот раз беседа была совсем короткой...
  
   На следующий день я при первой же возможности передал новую информацию Шакану - лично, он с утра заехал к нам и остался на завтрак.
   - Это, конечно, не официально документированое заключение эксперта - вздохнул он - но лучше, чем ничего. Хотя я и так проверяю связи высокопоставленных церковников с химерологами. Грязные там делишки намечаются... Но тебе лучше об этом не знать.
   Я кивнул. Просле происшествия в Колоссеуме церковники и так пытались от меня избавиться, лучше не возбуждать это желание по-новой. Я понимаю, когда лучше чего-то не знать...
   - Да, я же тебя вчера так и не спросил... Принца-то ты зачем ко мне направил?
   - Посчитал, что это будет полезно вам обоим - пожал плечами ГБшник. - Ты его сможешь подтянуть, подучить уму-разуму и заработать заодно. А есть проблемы?
   - Ничего особенного - скривился я. - Просто хотел прояснить ситуацию.
   - В данном случае - никаких глубоких планов - пожал он плечами. - Несмотря на место моей работы, не во всех моих действиях есть элементы интриги. Погоди-ка... Ты за дочь беспокоишься?
   Я вздохнул.
   - Понятно. Я бы с ним поговорил, но, честно говоря, времени на это нет совсем. Я и к тебе сейчас заскочил для экономии времени, в общем-то... И новую информацию получил, и перекусил заодно. Персонала не хватает, приходится самому из одного конца города в другой гонять...
   - Я могу помочь? - поинтересовался я.
   - Уже. По остальной текучке тебя безопаснее не вмешивать... Но если что-то будет - дам знать. Хотя бы в финансах меня не ограничивают...
   Шакан усмехнулся и встал.
   - Ладно, я помчался. Удачи нам всем...
  
   - В настоящий момент существует два национальных государства орков - читала вслух учебник Тесса. - Граннари и Перксли, оба на территории Великой Равнины на юго-востоке Галлиара. Отсутствие на территории их государств ценных ресурсов, а так же воинственность кочевых культур орков являются причиной их слабых отношений с соседями, хотя Тургия традиционно нанимает воинственную молодёжь орков в свою армию; пятый и седьмой гвардейский полки состоят исключительно из них. Типичный орк имеет рост от двух до двух с половиной метров, ширину плеч от метра до полутора метров и массу до двух центнеров. Они действительно такие здоровенные?
   - Я не видела - отозвалась Иль. - У отца спрроси.
   - Па, орки правда такие здоровенные? - крикнула Тесса.
   - Угу. И можешь не кричать, я и так слышу. Орки да, те ещё амбалы... Здоровенные, сильные, выносливые. Если бы ещё с дисциплиной у них нормально было, завоевали бы всех соседей, а так, мелкими группами, от них всё время отбивались. Так что они всё ещё бродят по своим степям да пасут скот...
   - Основные виды занятий - скотоводчество и традиционные ремёсла - продолжила читать Тесса. - Вторым видом разумных нелюдей являются гномы. В настоящий момент существует только одно национальное государство гномов, Швайценнахен, расположенное на северо-западе Кранхи. Гномы необщительны и очень неохотно идут на контакт вне деловых отношений, поэтому до наших дней об их обществе и культуре известно немногое. Гномы известны высококачественными металлургией и часами, в меньшей степени - ювелирным и банковским делом. Примечательно, что на продукции гномов не бывает клейма мастера, только печать Швайценнахена. Рост гномов не превышает полутора метров, однако при этом ширина плеч временами достигает того же значения; а из-за высокой плотности мышечной массы их вес и масса тела не уступают оркам.
   - И как это выглядит, интересно?.. - задумчиво произнесла Тесса.
   - Немного комично, но грозно - отозвался я. - Особенно когда такой квадратный гном ещё и в традиционных латах. Я слышал, что они ещё и отчаянно мстительны, но всегда старался держаться крайне вежливо, так что на себе испытать не пришлось. Они ещё сильней и крепче орков, да и с дисциплиной у них всё в порядке, но воевать не любят. Хоть и умеют... Ценностей-то у них порядочно, так что соседи на них не раз нападали. И всегда безрезультатно... Точнее, у нападавших большие потери, а о потерях гномов ничего не известно, но определённо ничего существенного. А потом в напавших странах обязательно что-то случается. То короля террористы взорвут, то главнокомандующий неизвестным ядом отравится, то на министра стена упадёт... В общем, связываться с гномами - себе дороже всем выходило. А сейчас и вовсе никому в голову такое не придёт, когда у них в банке деньги крупных шишек со всего мира хранятся...
   - А что насчёт эльфов? - поинтересовалась девочка.
   - А эльфов не бывает. Сказки, и только... Если и были когда-то, то сейчас нет, даже следов не осталось.
   - Понятно... - пробормотала Тесса. - В учебнике про них вообще ничего нет.
   Нелюди... Духи предков сообщили, что пролитая в Колоссеуме кровь принадлежала не человеку, но орков и гномов можно отбросить. Помимо того, что их фигуры сложно спутать с человеческой, среди тех и других не бывает магов. У гномов за всю известную историю не было ни одного мага - когда-то в прошлом они активнее участвовали в жизни мира, так что если бы маги были, то засветились бы - а у орков магические способности встречаются очень редко и всегда очень слабы. Зато шаманские встречаются чаще, чем у людей... У них и сейчас есть как минимум два десятка кланов некромантов, я уж не говорю про обычных шаманов. Впрочем, у людей дар некромантии, по большому счёту, не актуален - всё равно большая часть умерших оказывается в Вечном Городе, а туда достучаться тяжело даже наделённому даром. Вот и встречается редко... Собственно, мне известна только моя прабабка.
  
   Впервые за долгое время у меня не было ни актуальных дел, ни необходимости искать работу. Это оказалось как-то... непривычно. Я немного поупражнялся за домом, затем вернулся в дом и принялся читать детектив - хозяин книжного магазина по соседству одалживает мне книги, а то и оплачивает ими, в основном учебниками, небольшие услуги - но расслабиться не получалось. Тем более, то и дело возвращались мысли о похитителях Реликвий и принце...
   Тот маг определённо опытный, с длительной подготовкой, но... Принцип создания чар, который он использовал, как и сказали предки, серьёзно отличается от знакомых мне. Все современные маги используют подход, который я продемонстрировал принцу - "составной". Вообще, основная причина, почему сейчас большая часть магии является развитием низкоуровневых чар, всё та же - нехватка магики. Сложные мощные чары проблемно отрабатывать, в то время как для составных чар достаточно отработать их маломощные элементы и методику "сборки". Даже такие по определению мощные чары, как "Дыхание дракона" я составлял бы из мелких блоков, связывая их между собой - а тот маг создавал их целиком. Что говорит не просто о большом опыте создания чар - он сумел быстро и без ошибок создать крупную конструкцию - но и о том, что его большой опыт лежит именно в использовании высокой энергии: без неё такая крупная конструкция просто развалится. Хмм... В принципе, это возможно. Церковники вполне могут тайно воспитывать сильных магов, используя реликвии. Такой боевик может быть крайне полезен для многих целей, но для этого он должен иметь возможность брать Реликвию...
   Хмм. Что-то тут не совпадает. Если это действительно тайный церковный сверхмаг, то ему должны доверять Реликвию. Значит, у него должна быть возможность её брать... Или выдают при отправлении на задание? Его спутница определённо нужна для предоления барьеров, защищающих Реликвии... не пойму, что, но что-то тут не так. Проклятье... Никак не могу сообразить. Пожалуй, пройду, проветрюсь...
  
   Старый квартал, где я живу, когда-то был элитным; здесь жили маги, писатели и музыканты, крупные купцы... С ходом времени многое изменилось. Магов становилось всё меньше, и с точки зрения купцов район терял безопасность - а значит, привлекательность. Купцы съезжали, и район терял роскошь - и привлекательность в глазах богемы. Опустевшие дома продавались, сдавались в аренду - но многие, обладая высокой ценой, так и не нашли новых хозяев и стояли пустыми. Проходя мимо домов с тёмными окнами, я то тут, то там видел таблички с надписями "Продаётся" или "Сдаётся".
   Прогулка вскоре превратилась в пробежку: и отвлекает, и помогает поддерживать форму. Заодно на бегу я создавал простейшие чары; тоже полезная практика. Принцу это будет следующим шагом обучения.
  
   - С возвращением, Мастер - произнесла Иль, когда я вошёл в дом. - Вам прришло письмо.
   Хмм, от кого?..
   Конверт был не подписан и даже не заклеен; текст отпечатан на машинке.
   "Вам и вашей семье угрожает опасность. Если договоримся, я могу помочь её избежать. Встреча в час дня у статуи Альрега Единственного; никому не рассказывайте, это увеличит риск для нас обоих. Если не придёте - упустите свой шанс и навлечёте на себя и свою семью беду." Н-да... Был бы Шакан рядом, показал бы ему, но его нет, и связаться не могу, а до назначенного времени всего полчаса. Я нахмурился. Есть несколько вариантов того, что это за письмо, но самый вероятный - ловушка. Как говорил Джа, есть лица, заинтересованные в моём устранении...
   Проигнорировать "приглашение"? Заманчиво. Но в этом случае действительно возрастает риск для Тессы. Если письмо - попытка моей ликвидации, то следующая может быть более прямолинейной - например, бросят ночью бомбу в окно. Лучше всего было бы поймать охотника...
   А если это кто-то хочет продать информацию... Ну, деньги у меня сейчас есть, и я могу попытаться заставить Шакана оплатить затраты. В любом случае, нужно идти... Подготовившись, разумеется.
   - Иль, если он появится - передай письмо Шакану - произнёс я. - А ещё, пока меня не будет, будьте с Тессой осторожны. Есть шанс, что меня просто пытаются выманить из дома, чтобы что-то сделать в моё отсутствие.
   Кто такой был Альрег Единственный - помню смутно, вроде бы какой-то король с манией величия, но где находится его статуя - помню. В углу Зелёного парка на окраине города, не слишком далеко от моего дома... Парк почти заброшен, люди там бывают редко, так что это хорошее место для встречи без лишних свидетелей и не менее хорошее место для засады. Прежде чем отправляться, впрочем, я подготовился к возможным вариантам... Для начала, на тот случай, если за домом наблюдают, создал фантом, изображающий меня. Благодаря эманациям магики Тессы, он должен продержаться достаточно долго, чтобы помочь мне выгадать время. Затем достал из сейфа пару припасённых на подобный случай амулетов; разумеется, кукази, посох, и, на всякий случай, револьвер - заряженый трофейными колдовскими пулями. Сложить чары отвода глаз, и бегом вперёд...
   Двадцать минут бега, и я на месте. Не у самой статуи, всего лишь у входа в парк; излишне спешить на место встречи не стоит. Прочёсывать парк в поисках засады слишком долго и рискованно, но и лезть крокодилу в пасть предельно глупо. Выбрав удобное место, я сложил чары "Глаза Альшары"; они не показали ничьё присутствие, но я не обольщался - если это действительно серьёзная засада, то у боевиков есть амулеты. Я тоже активировал амулет.
   "Эфирный двойник", или попросту "болванчик", пробрался сквозь кусты и двинулся к статуе, месту встречи. Полезные, но энергоёмкие и очень сложные чары. Без амулета мне понадобилось бы около часа, чтобы создать полноценного "болванчика", не отличимого от меня. Вдобавок контролировать его, одновременно наблюдая за окрестностями, сложное дело. "Эфирный двойник" - не просто дистанционно управляемая кукла; он управляется "изнутри", так что я, по сути, раздвоился. К сожалению, магики амулета хватит от силы минут на десять, дальше либо рассеивать чары, либо поддерживать личной магикой. Надеюсь, ситуация разрешится быстрее.
   Шорох травы, звук шагов; к статуе кто-то приближался. Мужчина, легко одетый, полный; похож на лангрийца.
   - Здравствуйте - произнёс он. - Вы поступили правильно, что пришли.
   - Время дорого, - отозвался "болванчик" - так что давайте к делу. Кто вы и чего хотите?
   - Меня интересует взаимовыгодное сотрудничество. В Сакке происходят весьма примечательные события, и вы - их участник. Есть различные группы заинтересованных лиц, рассчитывающих получить от происходящего некую выгоду. Внутренние и внешние силы...
   - Всё это очевидно, - перебил его я - не размазывайте тесто, к делу! На чью разведку вы работаете?
   Мужчина поморщился.
   - Это так важно?
   - К делу, или я ухожу - произнёс я.
   - Ну ладно, если вы так настроены... Я сотрудничаю с фракцией министерства информации Лангрии, не заинтересованной в избыточном усилении церкви Единого. Лангрия - светское государство, и мы бы хотели, чтобы таким оно и оставалось... А текущие неприятности непременно ослабят церковь Семи, что нарушит сложившийся паритет в пользу церкви Единого, особенно если их представители наложат руку на Реликвии. С другой стороны, их представители, равно как и представители группы, поддерживающей церковь, заинтересованы, с одной стороны, в противодействии расследованию, и с другой стороны, в том, чтобы самим найти похищенные Реликвии.
   - Плюс люди Тургии - кивнул я. - Возможно, и других стран.
   - Не только люди - вздохнул агент. - И не только стран. Представьте ценность Реликвий для коллекционеров, преступников и просто частных лиц... Возможности широчайшие, от личного пользования до привилегий от государства и церквей.
   - Вы правы... - пробормотал я. - Хотя, надеюсь, информация пока не так широко распространилась.
   - Достаточно широко, уверяю вас. И среди тех, кто в курсе ситуации, есть немало персон, заинтересованных в вашем устранении... В любом случае, моё... начальство решило попытаться вступить с вами в контакт. Наши интересы в настоящий момент совпадают...
   - Почему со мной, а не с руководителем расследования?
   - Излишнее внимание - поморщился агент. - Лучше не действовать так прямо. К тому же с ним сейчас сложно связаться. В любом случае, вот кое-какая информация, которую мы сумели собрать - примите как жест доброй воли.
   Он достал из кармана рубашки кошелёк, но в этот момент послышался звук выстрела. В следующий миг меня окутала тьма, и лишь грохот взрыва звучал в ушах...
   Впрочем, сенсорный откат от уничтожения "болванчика" быстро прошёл. Нужно найти стрелка... Если просто удрать, он может пристрелить и меня. Милиция скоро будет здесь, но недостаточно скоро, чтобы не успеть его найти - и тем более, чтобы успеть сделать ещё один выстрел. Вопрос в том, как найти стрелка, не подставившись под выстрел... "Глаза Альшары" неэффективны, сонар в парке тоже бесполезен, разве что "тяжкую пяту" применить. Магики она расходует много, зона действия ограниченная, но что поделать... Я приложил руку к земле и сложил чары. Даже если стрелок прятался на дереве, после выстрела он должен бы отступать по земле...
   Есть! Попалась, птичка... Примерно в трёх десятках метров от меня. Я немедленно прекратил чары, вытягивающие из накопителей магику, и бросился к цели.
   Шанс потерять стрелка среди растительности неухоженого парка был велик, но мне повезло. Фигура в тёмной куртке с капюшоном в другом месте выглядела бы странно, но в этом парке подобные странные личности собираются регулярно. Оружия не заметно, но под этой курткой можно многое спрятать.
   Какую-то секунду я оценивал его сквозь просвет между деревьев, но этого хватило: не знаю, каким образом, но он меня заметил. Его рука стремительно метнулась за пазуху, выхватывая оружие, но в этот момент я швырнул нож, бросаясь за укрытие - под углом, чтобы приблизиться к противнику. Выстрел; меня обдало жгучим морозом, а дерево, за которым я только что укрывался, превратилось в ледышку. Влекомый Незримой Нитью нож вернулся в руку; стрелок на миг отвлёкся на звук, с которым клинок пролетел сквозь листья и ветки, и этого мига мне хватило, чтобы активировать кое-что из набора вложенных в посох чар. Бамбуковый шест копьём метнулся к стрелку; тот с лёгкостью уклонился, направляя револьвер в меня, но направление движения посоха изменилось, и он обрушился на сжимающую оружие руку. Револьвер выпал, и рука обвисла; перелом, похоже. Стрелок громко болезненно прошипел, и, уклонившись от новой атаки посоха, стремительно метнулся ко мне, моментально оказавшись на расстоянии вытянутой руки. Я вынужденно прервал управление посохом, уклоняясь от взмаха нацеленной в лицо руки; на полувзмахе скрывающие его руки чёрные перчатки прорезали когти. Лицо моего противника скрывала тканевая маска, но глаза были видны, и они принадлежали скорее хищной птице, чем человеку. Да ещё когти... Я имею дело с химерой.
   Невзирая на сломаную руку, мой оппонент не выказывал слабости и успешно теснил меня - одной рукой, левой! - не давая возможности использовать чары. Пока что ни мне, ни ему зацепить друг друга не удавалось, но его владение рукопашным боем и физические способности определённо превышали мои. Что и неудивительно - в чём смысл создавать химеру, уступающую человеку? Ни нож, ни две рабочие руки не давали преимущества; мне приходилось отступать. Впрочем, мне достаточно его задержать... Однако и он это понимал. Взмах когтей, уклонение, попытка контратаки, снова взмах... Мою щеку обожгла боль: кончики когтей оцарапали меня. Почти незамедлительно в голове зашумело; быстродействующий яд?..
   Наши позиции поменялись; теперь уже мне было необходимо действовать быстро, пока яд не вывел меня из строя - или по крайней мере не помог противнику это сделать. Складывать чары не было возможности, но в критической ситуации можно использовать более простой и грубый метод... Выброс энергии разом почти полностью опустошил накопители, но телекинетический толчок в левое плечо развернул химеру, отбросив занесённую для удара руку, и в этот миг я вонзил нож в его тело. Плотная кожаная куртка служила неплохой защитой, и, по моим ощущениям, шкура химеры тоже отличалась плотностью, но против зачарованого на прочность и остроту ножа это не помогло. Что бы ни представлял из себя оппонент, но его анатомия определённо не сильно отличалась от человеческой; он обмяк, а я поспешил использовать остатки магики для нейтрализации яда. Судя по тому, что шум в голове продолжал нарастать, чары оказались недостаточно эффективными; я подобрал посох, и, опираясь на него - меня начало шатать - побрёл к выходу из парка.
  
   Я очнулся в больничной палате. Не помню, когда отрубился... Катетер в вене, капельница на стойке - похоже, яд был опасный. Обычная маленькая больничная палата, даже окна нет... Зато присутствуют телевизор и телефон.
   А ещё рядом с кроватью, на которой я лежал, сидела Тесса. Точнее, спала на стуле, положив голову мне на ноги. Я осторожно пошевелил конечностями, оценивая своё состояние; по первым ощущениям, всё нормально. Я погладил девочку по голове; она пошевелилась. Подняла голову; глаза красные, заплаканые... Прямо сердце сжимается.
   Несколько секунд мы смотрели друг на друга, а потом она снова заревела и бросилась обниматься.
   - Ну ладно, Тес, - произнёс я через какое-то время - ты уже не маленькая. Хватит слёзы лить.
   - Пап... - шмыгнула она носом и снова заревела. Ну правда, как маленькая совсем... Я слегка щёлкнул её по носу.
   - Хватит реветь, а то и я не выдержу. Представь, какая стыдоба будет... Лучше расскажи, что и как.
   Кое-как с моей помощью ей удалось успокоиться и рассказать то, что знала. Как я и предполагал, меня нашли милиционеры, выехавшие на место взрыва в парке; террористы у нас не самая серьёзная, но вполне актуальная угроза, так что стражи порядка на подобные вещи реагируют незамедлительно. Однако, как и следовало ожидать, я и это дело долго в руках милиционеров не пробыли, бысто перейдя в юрисдикцию МГБ. По словам Тессы, ко мне и охрану приставили - снаружи стоит. Видимо, и помещение без окна тоже из соображений безопасности. Лучше перестраховаться, чем потом жалеть...
   К слову, в больницу её привёз сам Шакан.
   Я провалялся без сознания почти сутки, и, как сказала Тесса, моё состояние было очень тяжёлым - я был на грани смерти. Хм, тогда почему обошлось всего одними сутками, и я уже чувствую себя вполне нормально?..
   - Угу... Тес, ты бы не могла позвать врача?
  
   Разговор с врачом объснил, почему Тесса так плакала, но оставил новые загадки. Яд, воздействовавший на меня, был неизвестным, и несмотря на небольшую дозу, я, как и сказала Тесса, был на грани смерти; собственно, врачи были уверены, что к этому всё и идёт. Тессу привезли, в общем-то, попрощаться с умирающим - однако вскоре после её появления я пошёл на поправку... Хмм. Теоретически она могла что-то сделать, всё же родственница священного зверя Альшары, но ничего такого не сказала... Ладно, главное, жив остался. А со своей девочкой дома поговорю...
   Зазвонил телефон. Я хотел встать, но Тесса, не желавшая возвращаться домой без меня - в принципе, оно и правильно, здесь безопаснее - поспешно поднесла его ко мне и сняла трубку. Взглянув на неё, я решил, что лучше не спорить и предоставить ей возможность поухаживать за мной.
   - Арай? Здравствуй.
   - Очень уместное пожелание - заметил я. - Тебе того же.
   - Рад, что ты жив, и судя по голосу, неплохо себя чувствуешь - продолжил Шакан - но дело прежде всего. Ты не представляешь, как я запарился...
   - Да нет, могу представить - хмыкнул я. - Упреждая вопрос: информация есть, но по мелочи. Думаю, ты в курсе, кто на меня напал, и в курсе, что там был ещё один человек.
   - Я заеду. Не стоит по телефону... Скоро буду.
   Он положил трубку. Голос уставший... Если, как говорил назначивший мне встречу лангриец, в дело вступили другие заинтересованые лица, то расследование, которое и так шло через пень-колоду, стало очень утомительным делом. Хорошо, что на мне никакой ответственности... Во всяком случае, напрямую.
   - Пап... - неуверенно произнесла Тесса, но остановилась. Я вопросительно посмотрел на неё. - Нет... Ничего, не обращай внимания.
   Хмм... Она определённо хотела что-то сказать. И выглядит грустной - однако не как перед тем, когда плакала; на этот раз скорее подавленной, а не переживающей.
   - Не могу тебя заставлять, - заметил я - не хочешь, не говори, но лучше сразу выговориться, чем мучаться раздумьями.
   Тесса вздохнула и уткнулась лицом мне в грудь. Наконец, она отстранилась.
   - Я просто хотела сказать, чтобы ты бросил эту работу, раз она такая опасная, - произнесла моя девочка - но поняла, что веду себя по-детски. Извини...
   - Извиняться-то за что? - улыбнулся и протянул руку, погладив её по голове. Тесса мотнула ушами. - Наоборот, благодарю. Ты же обо мне заботишься... Это ты извини, что заставляю беспокоиться. Просто жить на что-то надо, а у меня не так много умений, которые могут приносить деньги.
   - Я понимаю, - снова вздохнула она - потому и не хотела говорить. Но я сдам экзамены и сама устроюсь на работу.
   Я промолчал, только снова потрепал её волосы. Взрослеет, всё-таки... И приятно, и грустно одновременно. И нужно действительно начать присматривать, на какую работу ей можно будет устроиться... Хотя для начала нужно из больницы выйти.
   Я улыбнулся своим мыслям.
   - Всё будет нормально, Тесса, всё будет нормально...
  
   Долго ждать Шакана не пришлось. Я только начал обсуждать с Тессой возможные варианты её трудоустройства, когда ГБшник постучался в дверь. Джа явился с сумкой фруктов и коробкой конфет; конфеты он вручил Тессе - к слову, даже не стал просить её выйти - а фрукты выложил на столик и принялся есть сам, пожаловавшись, что даже перекусить никак не удаётся. С нашей последней встречи прошли всего сутки, но они определённо были для него тяжёлыми; Джа выглядел усталым и осунувшимся, и даже его усы висели как-то безжизненно.
   - Такое впечатление, что ты один всё на себе тянешь - хмыкнул я. - Ладно, время дорого... В общем, я получил письмо с предложением встречи.
   Я подробно рассказал всю недлинную историю. Шакан слушал, ел бананы, и пару раз задавал вопросы.
   - Понятно - произнёс он, выслушав меня. - Плохо... Возможно, он мог сообщить что-то полезное. Ну, его источники никуда не делись...
   - А что с... стрелком? - поинтересовался я. Хотел сказать "с химерой", но при Тессе не хотелось.
   - Покончил с собой. Когда тебя нашли, он был ещё жив, но при попытке ареста воспользовался бомбой. Даже трупа для исследований не осталось - фрагменты моментально разложились. По крайней мере, теперь мы знаем, что кто-то из соседей использует подобные кадры. Всё произошедшее переворошило кучу грязи и подняло её на поверхность...
   Шакан тяжело вздохнул и принялся чистить апельсин.
   - Закончу это дело и уйду на пенсию - пожаловался он. - Рыбок разводить буду. И машины коллекционировать. Наши, отечественные. И никакой политики... И женюсь наконец. Тесса, пойдёшь за меня замуж?
   - Мы слишком мало знакомы - сухо отозвалась девушка.
   - Это верно - согласился Шакан и встал. - Ладно... Хорошо бы ещё посидеть, отдохнуть, поболтать, но долг зовёт. Поганая работа, но кто-то должен её делать... Буду продолжать держать связь. Выздоравливай, Арай, и больше так не подставляйся, хотя и благодарю за информацию. За больничную плату не беспокойся, МГБ оплатило. И вы оба... Будьте осторожнее. Особенно ты, девочка...
   И он, тяжело ступая, вышел из палаты.
   Его последние слова... Я нахмурился.
   - Тесса... Это ты меня вылечила?
   Она отрицательно мотнула головой.
   - Нет, это дракон. Я его попросила...
   Золотой Дракон, священный зверь богини справедливости Майки. Я вгляделся в Тессу; после общения с Белым Тигром у неё подросли рога, но сейчас никаких изменений не вижу. Разве что снова стала вести себя немного взрослее... Надеюсь, этим всё и ограничится.
   - Знаешь, па... Я хотела бы быть доктором.
   Тесса определённо пыталась поменять тему, но я не возражал.
   - Отличная мысль! Это будет сложно, но я со своей стороны сделаю всё , что смогу, чтобы помочь.
   Действительно, отличный вариант. Даже в плане одежды - докторские шапочка и халат прекрасно скроют уши, рога и хвост... А сочетая знания медицины с магией, можно добиваться много большего, чем обычные медики.
   - Значит, решено - будешь учиться на врача.
   Когда, как Тесса стала неотъемлемым членом моей семьи? Сам не пойму... Не буду лицемерить - изначально я просто хотел заполучить генератор магики. Чрезвычайно полезно же для мага... А в результате - получил луч света. Н-да, дом воспринимается совсем по другому, когда там тебя ждёт не только дух-хранитель...
  
   Поскольку я не ощущал никаких последствий отравления, хотел выписаться побыстрее, однако врач настоял на том, чтобы я задержался хотя бы до утра; Тесса не захотела возвращаться домой одна, так что осталась рядом. Для неё даже поставили в палату дополнительную койку... Врач, к слову, с подозрением косился на Тессу, но вопросов о чудесном исцелении не задавал.
   Впрочем, расслабиться и поскучать мне не дали. Снова зазвонил телефон.
   - К вам посетительница - сообщил, кажется, охранник.
   - Какая ещё посетительница?.. - нахмурился я. - Кто?
   - По документам - Джувия Шамо, журналистка.
   Опять она... Я хмыкнул.
   - Думаю, лучше будет её пустить.
   Дверь открылась, и в палату вошла уже знакомая мне дама. Как и Шакан, с сумкой в руках...
   - Здравствуйте, Арай - произнесла журналистка, одним взглядом оценив помещение и его наполнение. Повернула голову к Тессе. - А вы, как я понимаю, Тесса Кагжилико? Приятно познакомиться. Меня зовут Джувия Шамо.
   - Здравствуйте - отозвалась моя девочка, хотя радости от этого знакомства она определённо не испытывала.
   - Здравствуйте - присоединился и я. - Чему обязан вашим визитом?
   - Я не могла не заинтересоваться, когда узнала, кто был единственным пострадавшим при взрыве в Зелёном парке - сообщила дама, поставив сумку на стол. - Тем более, лежите вы здесь не с травмами или ожогами, а с отравлением.
   - Н-да... - пробормотал я. - Эффективно работаете. Но, боюсь, ничего рассказать я не смогу - не уполномочен, да и мало что знаю.
   - Я уже говорила, вы мне любопытны - улыбнулась девушка. Она раскрыла сумку и вместо ожидаемых фруктов достала пакет леденцов. Взяла один, остальные протянула Тессе.
   - Будете?
   Расположение Тессы такой детской взяткой не купить, но она по крайней мере приняла предложенное. Подозреваю, журналистка успела и про неё что-то узнать...
   - К тому же - продолжила она - у меня есть к вам предложение. Я хочу сделать передачу о терроризме в современном мире - истоки, история, современная ситуация, борьба с ним... Вы, как герой двух последних инцидентов, могли бы здорово поднять рейтинги.
   Хмм. Если в глазах телезрителей я буду выглядеть героем, Церкви, случись что опять, будет сложнее проводить против меня репрессивные меры... Я кивнул.
   - Интересная идея. Я не возражаю, хотя и нужно сперва спросить разрешения у министерства - я всё-таки под контрактом.
   - Я об этом позабочусь - кивнула Шамо.
   Мы ещё немного побеседовали, - она всё-таки пыталась выяснить что-нибудь о происшествии в парке - но поскольку я и сам знаю не так много (главное - что можно говорить, а что нельзя), дама, полагаю, оказалась разочарована. В конце концов она распрощалась и ушла, оставив нам с Тессой ещё одну порцию фруктов - всё-таки в сумке были и они.
   - Она тебе не нравится? - поинтересовался я у Тессы, когда журналистка ушла.
   - А тебе?
   Я пожал плечами.
   - Я уважаю профессионалов в любом деле. А она хорошо справляется со своей работой. Надеюсь, ты ей не уступишь...
   Я улыбнулся, а Тесса серьёзно кивнула в ответ.
  
   Утром, когда я выписывался, охранник передал сообщение от Шакана: "с журналисткой сам решай". В общем-то, этого следовало ожидать при его занятости... Но без его одобрения я всё равно действовать не мог - учитывая, что Шамо в прошлый раз практически шантажировала МГБ, отказ с ней сотрудничать мог иметь столь же неприятные последствия, как и чрезмерная болтливость.
   Возле моего дома тоже обнаружилась охрана; правда, обычный милиционер-курсант, который мог бы разве что попытаться позвать подмогу, если что-то заметит. Причём он и не заметил, собственно... Полагаю, ему повезло. А вот Иль обратила внимание на нескольких подозрительных личностей, исподволь приглядывающихся к дому... Н-да, ко мне слишком много внимания.
   - Тесса, поживёшь несколько дней у Атамана - сообщил я. Она вздохнула и неохотно кивнула.
   Разумеется, одну я Тессу не отпустил, проводив до места. Хорошо всё же, что есть где её спрятать... Надеюсь, все эти сложности не затянутся слишком надолго. В конечном-то итоге всё равно либо найдут похитителей, либо всплывёт история с похищением - в любом случае, интерес ко мне должен пропасть. Только вот сколько времени пройдёт...
   Ладно, в любом случае основной целью должен быть я - если я чем-то мешаю, шантажировать меня нет смысла, проще убрать. Так что Тессе, полагаю, ничего не угрожает, пока она вне "линии огня"... Осталось только позаботиться о собственной безопасности.
   Если бы на дворе были времена богов, можно было бы поставить сторожевые чары. В принципе, так можно было бы сделать даже сейчас, если бы в доме оставалась Тесса, но не подставлять же её ради этого под удар? Тем более, Иль хоть и не способна в обычных обстоятельствах покидать двор, но уж на своей территории видит всё.
   Главная проблема в другом: во время стычки в парке я полностью опустошил накопители, и лишь немного пополнил запасы магикой Тессы. Амулеты мне вернули, как и остальные вещи, но они, естественно, тоже оказались полностью разряжены. Двое суток без изоляции, всё-таки... Да и пользовался я ими. В общем, пока что приходится расчитывать на то, что есть, и надеяться, что в ближайшее время ничего не произойдёт. Хотя сразу после выписки - слишком удобный момент, чтобы его упускать...
   Весь день я старательно медитировал, заряжая накопители; понятное дело, много магики набрать не удалось, но хоть что-то. Ужин, посох у кровати, нож под подушкой, и спать...
  
   Огонёк на кончике моего пальца был крошечным, но всё же давал достаточно света, чтобы рассеивать темноту подземелья, пусть и недалеко. Вспомнив уроки отца, я подвесил его себе на лоб, освободив руки, и принялся копать. Где-то здесь наверняка спрятан клад, и я его отыщу... Меня наполняло предвкушение, отгоняющее усталость.
   - Ты что это творишь, негодник?
   Крышка откинулась, и вместе с женским голосом в погреб проник свет луны. Вздрогнув, я резко развернулся, бросая лопату и пытаясь прикрыть собой вырытую в земляном полу яму.
   - Прабабушка?.. Но ты же... умерла!
   - Что? - прабабка возмущённо уперла руки в бока. - И это мне говорит тот, кто сам одной ногой в могиле?
   Что?.. Её ответ был столь неожиданным, что я задохнулся и утратил контроль над чарами. Свет угас, луна почему-то тоже, и всё погрузилось во тьму. Я попытался вдохнуть... что-то мешает... что-то на лице, и грудь сдавливает... кто-то придавил меня к кровати и пытается задушить!
   Выхватываю из-под подушки нож... но мою руку перехватили, выкрутив и заставив уронить оружие. Посоха у кровати не ощущаю, но его переставили куда-то недалеко, так что... Вспышка! Подушка, которой меня душили, защитила от света, чего нельзя сказать о моём противнике. Однако ему и не нужно меня видеть - достаточно не растеряться и продолжить душить, что он и проделал, хоть и болезненно прошипел, напомнив мне давешнюю химеру. Но я и не рассчитывал, что одной вспышки будет достаточно... С глухим ударом посох врезался в душившего меня, сбивая его и освобождая мне рот. Сделав судорожный вдох и отбрасывая подушку, я завопил:
   - Иль!
   После вспышки моей магики хватило только на один удар посоха, и этого определённо было недостаточно. Нападавший, мужчина не старше тридцати лет, не выглядел серьёзно пострадавшим; и несмотря на то, что вспышка должна была надолго, если не навсегда, ослепить, его движения были точными и уверенными. Моментально оправившись от удара, он наступил на посох, упавший на пол, и выхватил из-за пояса нож. Едва заметный в полумраке спальни чёрный клинок вонзился туда, где только что была моя грудь. Я перекатился по полу, подхватывая свой нож и едва успев отклонить удар противника. На этот раз не химера, но немногим лучше...
   - Иль, мать твою!
   Откуда-то сверху в лицо противнику бросилась чёрная тень. Чёрная кошка вцепилась в него, полосуя когтями, но эффекта заметно не было; не обращая никакого внимания на боль и кровотечение, мужчина продолжал молча атаковать меня с силой и скоростью, не уступающими химере - к тому же двумя руками...
   - Иль, это вампир!
   Словно тени заплясали вокруг ночного "гостя". Стремительным движением он попытался уклониться от угрозы, но споткнулся обо что-то, упав на пол. Попытался подняться, но уже в следующий миг его руки оказались стянуты вместе и примотаны к телу длинной чёрной верёвкой; ноги тоже не избежали этой участи.
   - Всё - сообщила Иль. - Мне нужно отдохнуть.
   Она исчезла, истратив слишком много сил, а я включил свет и внимательно осмотрел пленника, чтобы убедиться, что он не сможет освободиться. Ну, верёвка держит надёжно...
   - Ещё раз благодарю, прабабушка - произнёс я вслух. К слову, сдерживающая вампира верёвка - тоже её работа. Реликвия, можно сказать. - Теперь ты. И что с тобой делать, а?..
   Пленник, разумеется, промолчал. Какое-то время верёвка его удержит, но я не думаю, что у Шакана есть наготове шаман, способный допросить вампира, а за время, которое уйдёт на поиски специалиста, дух успеет сбежать. да и вряд ли сообщит что-то полезное, в любом случае... Впрочем, сообщить на всякий случай стоит.
   Короткий разговор - по оставленному Шаканом телефону ответил не он сам, но это не важно - вернул меня к началу: шамана у них нет, так что ценность пленника нулевая. Я вздохнул, зевнул, и побрёл за изгоняющими амулетами.
  
   Обычно духи воплощаются в материальном мире совсем ненадолго - пока не иссякнет магика жертвоприношения. Однако в некоторых случаях они могут оставаться среди людей неограниченно - например, в случае контракта, вроде того, что заключён с Иль. Или при условии регулярной подпитки... Есть целый класс мелких духов, паразитирующих на магике живых существ. К слову, именно поэтому кошек кое-где считают предвестниками несчастий - из-за относительно высокого объёма магики они чаще всего оказываются "хозяевами" подобной дряни, действительно провоцирующей различные мелкие неприятности. А более серьёзные сущности доставляют и более серьёзные проблемы... И вампиры - очень серьёзная проблема. Попросту говоря, вампир - это живое существо, одержимое духом мёртвого; обычно это люди, но бывает разное. О них много мифов и легенд, зачастую противоречивых, но я по роду занятий имею хорошее представление, что они из себя представляют и для чего используются. Именно используются - "дикая" одержимость случается редко, обычно вампиров создают искусственно. Государственные спецслужбы почти всех государств и достаточно могущественных частных лиц не любят терять профессионалов, так что и мертвецов ставят в строй. Даже в наше время эта практика не утратила актуальности. Тем более, что у вампиров, помимо ряда слабостей, есть и некоторые полезные для тайных операций способности... В первую очередь то, что что этот тип пытался проделать со мной.
   В противоречие популярному мнению, у вампиров не отрастают клыки, и они не превращают укусом в "себе подобных". На самом деле просто дух, поселившийся в теле человека, способен перескакивать в другое бессознательное тело - обычно для этого они придушивают жертву, пока та не потеряет сознание. Вместе с телом вампир получает доступ и к памяти жертвы, так что это могло бы быть идеально для внедрения, если бы не характерные особенности вампиров, которые сложно скрыть - к примеру, тело, из которого дух непрерывно выкачивает магику и жизненные силы, очень быстро хиреет. Да и дух изначального хозяина тела может взять верх, хотя особо матёрые вампиры не только сильны, но и способны избавляться от нежеланного соседа. В любом случае, вампиры вынуждены часто менять тела, и даже поглощение крови и магики других людей лишь растягивает процесс, но не останавливает его. Так что что бы он не планировал сделать в моём теле, это должно было произойти в ближайшее время...
   Даже если бы не происходящая вокруг кутерьма, было очевидно, что я был "объектом разработки", а не случайной целью - тело вампира не было истощённым, так что нападение на меня явно не было вызвано необходимостью смены носителя. Н-да, подобная идея может прийти в голову ещё кому-то... Нужно озаботиться защитой от вампиров.
   Этим я и занялся. В библиотеке нашлась соответствующая литература, а в круглосуточном магазинчике не слишком далеко от дома - свежий чеснок, так что я мог бы спать относительно спокойно, если бы не закончил изгонять духа и сооружать противовампирскую оборону уже утром, и если бы в тот момент, когда я всё-таки собирался ложиться, не зазвонил телефон.
   - Это Шакан. На этот раз на тебя напал вампир?
   - Откуда у тебя информация?
   - Ты звонил и спрашивал, нет ли у нас наготове хорошего шамана. А несколько минут назад было ещё одно нападение, на одного из моих людей.
   - Ну и дерьмище поднялось... - пробормотал я.
   - Грандиозное - согласился Шакан. - Так что с твоим?
   - Приезжайте, забирайте. Хотя духа уже нет.
   - Ничего, возможно, и так удастся что-то узнать...
   Шакан устало вздохнул, а я хмыкнул. Интересно, как?.. Ну, возможно, у них есть неизвестные мне методы.
   - Если хочешь - предложил ГБ-шник - я могу предоставить тебе и Тессе убежище.
   Несколько секунд я обдумывал предложение.
   - Нет, пока не надо. Хотя местечко придержи на тот случай, если станет совсем горячо...
   - Придержу. Ладно, к тебе едут...
   Н-да, мрачно всё это. Химера, вампир - кто дальше? Накачаный допингом орк? Или мой коллега? Я и в последних-то двух случаях едва уцелел... Серьёзно за меня взялись. Странно только, что вампир, сумевший обойти Иль, оказался... ну, нельзя сказать, что слаб, но недостаточно силён в рукопашной. Видимо, тело неудачное.
   В любом случае - почему такое внимание именно ко мне, внештатному эксперту? Из-за того, что я маг, или из-за того, что общаюсь с Шаканом? Учитывая нападение вампира, продублированое нападением на сотрудника ГБшника, скорее второе. Хмм... Возможно, лучше будет разорвать контракт и принять предложение журналистки. Хоть я и хотел бы помочь с поиском похитителя Реликвий, но собирать на себя все шишки не хочу. Два раза пронесло, но третий раз - решающий...
   - Передайте Шакану, что я думаю о досрочном прекращении контракта - сообщил я прибывшим за вампиром МГБшникам. - Слишком уж на меня налегают...
   Не уверен пока, буду ли действительно это делать - и позволят ли мне - но если информация о моём желании разойдётся, есть шанс, что на какое-то время меня оставят в покое. В конце концов, организаторы - скорее всего, разные - потеряли на мне уже двоих исполнителей, а это, помимо траты ресурсов, ещё и риск последствий, раскрытия организаторов. Я не такая важная фигура, чтобы переть напролом, невзирая на риски и обстоятельства... Во всяком случае, не представляю, почему кто-то стал бы меня так воспринимать.
   В любом случае, два покушения в течение нескольких часов - нереалистично. А соответственно, несмотря на то, что Иль сейчас отдыхала и не могла вести наблюдение, я лёг досыпать.
   Когда я проснулся, хранительница сидела у кровати, и, насколько можно по ней судить, была подавленной. Причина очевидна - Иль очень ответственна, а с сокращением возможностей стала придавать больше значения тому, что ещё может делать. И тут такое, пропустила вампира незамеченым, а потом ещё и не сообразила, с кем имеет дело... Насколько я её знаю, ей должно быть очень стыдно и неприятно, так что она будет изводить себя, пока не посчитает, что искупила вину. А возможностей для этого немного... Н-да, могу только посочувствовать, причём мысленно - я её не виню, но учитывая её характер, утешать нет смысла.
   Однако её слова, когда она увидела, что я проснулся, были неожиданны.
   - Мастерр, я пррошу рразррешения покинуть этот дом.
   Несколько секунд я просто непонимающе смотрел на вперившуюся в меня взглядом Иль. Её кошачья мордочка ухитрялась выражать решительность, целеустремлённость и упрямство. Тем не менее, я попытался объясниться.
   - Если ты тоже хочешь разорвать контракт, хотя бы подожди, пока всё не уляжется...
   Иль отрицательно мотнула головой.
   - Нет. Я не хочу рразррывать контрракт, мне прросто нужно рразррешение покинуть дом на несколько дней.
   Я нахмурился. Что она задумала?..
   - Это вообще возможно?
   Я не специалист, но как дух-хранитель она тесно связана с домом, благодаря чему и может неограниченно долго оставаться в материальном мире, но физически не способна его покидать. И даже если бы могла, она получает энергию для существования и действий от дома и земли, на которой он стоит. Вне своего "домена" она будет быстро терять силы, пока не потеряет материальное воплощение...
   - Возможно, но необходимо твоё рразррешение.
   - Не хочешь сказать, что ты задумала?
   Она снова отрицательно мотнула головой. Так, можно предположить, что она решила прибегнуть к каким-то отчаянным мерам, желая восстановить своё достоинство в собственных глазах. Раз не хочет говорить, да ещё и нервничает, что выражается в усилении "пор-рыкивания", скорее всего, что-то достаточно безрассудное и опасное - для неё, не верю, что она позволит себе меня подставлять. Честно говоря, разрешать не хочу, но... Лишить её возможности восстановить самоуважение будет слишком жестоко. Я скривился.
   - Полагаю, у меня нет реального выбора... Но если ты собираешься что-то делать вне дома... погоди пару минут.
   На самом деле у меня ушло минут пятнадцать, а то и все двадцать. Сперва подзарядить накопитель, потом закрепить его на полоске ткани...
   - Вот - сообщил я, демонстрируя Иль ошейник. - И за дворовую кошку не примут, и какой-никакой запас магики...
   Она подставила шею, и я закрепил самопальный ошейник, стараясь чтобы и держался, и смотрелся. Вздохнул.
   - Достаточно просто разрешения, или нужен какой-то ритуал?
   - Рразррешения достаточно. Только полного и официального.
   - Эх... В таком случае, я, как хозяин дома и глава рода Кагжилико, разрешаю Иль, хранительнице дома, покинуть дом на... допустим, неделю.
   - Благодаррю, Мастерр - кивнула она и метнулась в погреб. Я скривился, покачал головой, и приступил к нормальной утренней программе действий.
   Когда я закончил, никаких признаков Иль в доме не наблюдалось, но на кухне стоял завтрак. Н-да, надеюсь, с ней ничего не случится... И со мной тоже.
   Ладно, что сделано, то сделано, от меня тут больше ничего не зависит. Так что встряхнусь и подумаю, как быть дальше. На сегодня у меня назначена встреча с принцем; по хорошему её бы неплохо отменить, но я с ним связаться не могу. Остаётся надеяться, что он сам позвонит, прежде чем приезжать... Шакан мог бы предупредить принца, но он слишком занят, полагаю.
   Звонить принц не стал. Ладно, надеюсь, днём и на виду у милиции - стажёра заменили трое настоящих милиционеров, под гражданской одеждой которых определённо находилось оружие - нападать не рискнут. И, надеюсь, эти наблюдатели не станут причиной проблем с королевой-матерью...
   Впрочем, в этот раз его высочество действовал умнее. Подъехал на Шахрабе; машина выглядела неплохо, но внимания не привлекала. И сам принц переоделся в неброскую одежду; его даже сложно было узнать с первого взгляда.
   Но снова с подарком, правда на этот раз вместо цветов - коробка конфет. Дорогих, похоже...
   Узнав, что Тессы дома нет, принц был явственно разочарован, однако на тренировке это не сказалось. Впрочем, той тренировки-то было... Я проверил прогресс Эдальди, - он действительно не терял времени зря, хотя и не сказать, чтобы сумел поразить меня успехами - указал ему на ошибки, выдал пару рекомендаций... Ничего особенного, обычный учебный процесс. Выпроводив, наконец, ученика, я задумался, чем же заняться дальше. Можно, конечно, закрыться в доме и сооружать оборонительную систему, но если уж неудавшийся убийца сумел обойти Иль... Лучше уж прогуляться по городу. Главное, места правильно выбирать, без толпы и безлюдности. А насчёт дома... Ну, моя милиция меня стережёт, да и от себя оставлю кое-что на всякий случай.
   Перекусив в забегаловке Атамана, я направился на прогулку, выбирая направления по вышеупомянутым признакам. Всё-таки не устаю повторять, Сакка - красивый город... Если бы не постоянный контроль окрестностей, прогулка была бы приятной и расслабляющей.
   Никаких признаков наблюдения за мной я не заметил, но это ещё ничего не значит. Хорошо бы, если это всего лишь разыгравшаяся паранойя, но в текущей обстановке, после двух покушений, лучше перестраховаться и быть подозрительным.
   День клонился к вечеру, и всё вокруг навевало умиротворение. Нет, в центре города жизнь бурлит, но здесь, на окраине, есть места, где совсем не ощущаешь, что находишься в центре политической и экономической жизни страны. Речка журчит, дети на выровненой для них площадке играют в футбол... Я присел на скамейку и развернул купленные по пути пироги с мясом. А ещё с грибами и сыром, ням-ням... Впервые за сутки я позволил себе немного расслабиться, рассеянно наблюдая за детьми.
   Вообще-то я футбол не люблю, но поиграть в него в своё время пришлось немало. Отличная практика аккуратного использования магии, на самом деле. Использовать телекинез так, чтобы никто ничего не заметил и не заподозрил... Да ещё и какая-никакая физическая подготовка. Принцу, к сожалению, это не подойдёт, ну да придумаю что-нибудь другое. Та же Тесса упражнялась в телекинезе с куклами... Хотя она - скорее по собственной инициативе.
   С плеском мяч упал в воду; один из мальчишек побежал вылавливать его, пока неспешное течение реки не унесло добычу. Скинув на берегу рубашку и штаны, футболист прыгнул в воду и парой гребков оказался у цели; ухватил мяч, и, неожиданно завопив, стремительно погрёб обратно.
   - Там... Там!.. - испуганно выкрикнул он, оказавшись на берегу. Я нахмурился и встал.
   - ...Гном!.. - закончил мальчишка. Чего?
   Первым побуждением, естественно, было удалиться. Но... Проклятье, присмотревшись, я действительно разглядел в воде очертания невысокого, но очень широкоплечего тела. Если один из гномов торговой миссии действительно свалился в воду... Всем, кто ему не помог, неприятности обеспечены - хорошими отношениями с гномами все дорожат. С другой стороны, очень уж напрашивается, что это разыгранная для меня сцена... Я раздражённо цыкнул. Ладно, хотя бы проверю, не кукла ли это...
   Быстро сняв с посоха - разумеется, выходя из дома, я захватил его с собой - набалдашник, я активировал режим подзорной трубы. Н-да... Очень похоже, что там действительно настоящий гном. Как бы подозрительно всё это ни было, я не такая крупная фигура, чтобы проводить против меня спецоперацию с использованием одного из них... Иэхх, была - не была.
   Вытащить тяжеленного гнома из реки оказалось нелегко. Их плотность тела существенно выше, чем у людей, и плавать они совершенно не способны... Не знаю, как данный гном угодил в реку, - а она здесь довольно глубокая, и течение у дна оказалось намного сильнее, чем можно было подумать - но, к счастью, он был ещё жив. У привыкших работать в шахтах при угрозах обвалов гномов выработалось свойство при недостатке кислорода впадать в своеобразную кому, резко снижающую его потребление; выручило оно и сейчас, в воде. Один из мальчишек побежал вызывать скорую, а я остался с гномом. Как ни странно, но всё это действительно похоже на несчастный случай...
   Пацанёнок рассказал всё, так что вместе со скорой прибыли и чиновники от МВД и министерства торговли; мне пришлось проехать с ними. Впрочем, оно и понятно, мальчишек-футболистов тоже допрашивали. Хотя их, ясное дело, забирать для допроса с собой не стали... Как бы там ни было, к отношениям с гномами у нас относятся серьёзно. И правильно делают, я так думаю...
   Как ни странно, в допросную меня везти не стали; опросили в том же госпитале, в который незамедлительно поместили гнома, воспользовавшись одним из помещений для персонала. На мой вопрос, почему, министерский пояснил, что гном наверняка скоро очнётся и захочет увидеть своего спасителя. Понятно, это в их духе, насколько мне известно.
   Действительно, вскоре после того, как я изложил всю историю - и принялся потягивать любезно предложеный мне кофе - в комнату вошёл медбрат.
   - Мастер Тугри сен Джа хочет видеть своего спасителя - сообщил он. Я вопросительно посмотрел на министерского, тот кивнул.
  
   - Благодарю за помощь, - басовито произнёс полулежащий на кровати гном, окинув меня цепким взглядом, задержавшимся на моей руке - маг. Меня зовут Тугри сен Джа, как твоё имя, гако?
   - Арай из рода Кагжилико - отозвался я. - "Гако"?
   - Это значит "уважаемый" - пояснил гном. - Или "почтенный".
   - Я знаю, служил в охране нашего торгового представительства у вас. Просто чем заслужил? Знаю, вы этим обращением не разбрасываетесь, а моя помощь была недостаточной, чтобы его удостоиться.
   - Ты же маг - пожал он плечами. - Тот, кто может то, чего не можешь ты, заслуживает уважения. И я знаю про твой достойный род...
   Ну, не вижу в последнем ничего удивительного, но всё же приятно.
   - В любом случае, я тебе обязан...
   Гном закашлялся, и медбрат решительно шагнул вперёд.
   - Мастер Тугри сен Джа, вам необходим отдых.
   - Ладно - проворчал гном. - Но тебе, Кагжилико, я за добро отплачу, будь уверен.
   - Выздоравливайте - произнёс я и вышел.
   Странная история, честно говоря... Очень уж маловероятно, что у нас посреди столицы гном чуть не утонул. Причём рядом со мной... Я покачал головой. С другой стороны, смысла устраивать такой спектакль тоже не вижу - тем более, с использованием гнома. Но всё же, слишком уж странное совпадение...
   Министерские предложили подбросить меня до дома; я ответил, что не стоит делать крюк, достаточно подбросить на половину пути. Они не будут терять время, а я пройдусь и подумаю... И проверю, нет ли за мной слежки, если получится. Опасность присутствует, конечно, но не думаю, что в доме сейчас намного безопаснее, чем на улице... Иль-то ушла. А на улице, при свидетелях, редко кто рискнёт действовать...
   В любом случае, хотя заметить слежку не удалось, нельзя сказать, что прогулка оказалась бесполезной: я немного размялся и привёл мысли в порядок.
   Я могу ждать, пока текущая заварушка закончится, просто стараясь уцелеть, или попытаться что-то предпринять. Однако мне не нравится находиться в позиции отбивающегося, к тому же, если вспомнить слова прабабки, это не слишком разумно. Но что я могу сделать без какой-либо информации, по сути? Хмм... По крайней мере, попытаюсь что-то узнать. Попрошу у Шакана доступ в архивы и пороюсь там... Даже если ничего не найду - наверняка люди ГБшника уже просмотрели всё, что может как-то касаться дела - там, как минимум, должно быть безопасно. А пока - попрактикуюсь на тренировочной площадке, мне явно следует держать себя в форме...
  
   Тренировкой я и занимался, - понятное дело, сперва убедившись, что в доме не побывал кто-то посторонний - когда с улицы послышался протяжный гудок клаксона.
   Какая маленькая... Машина - за рулём, как я и ожидал, сидел Шакан - была чуть ли не вдвое меньше той же Лаики, и имела всего одно пассажирское место рядом с водителем.
   - Будь здоров. Опять самоделка? - хмыкнул я.
   - Ты тоже. Нет, на этот раз мелкосерийная, "Мини" называется. Я к тебе не с пустыми руками...
   Он поднял с соседнего сиденья пару сумок и выбрался из машины. Опа, "Приготовленный ужин"...
   - Спаситель! - искренне произнёс я, внезапно вспомнив, что раз Иль с Тессой дома нет, готовить пришлось бы самому. Или тратиться на ресторан... - Надеюсь, цену из жалования не вычтешь?
   - Стоило бы - хмыкнул ГБшник - но в данном случае можешь считать это бонусом. За спасение утопающих...
   - Из-за спасения утопающих ты и прибыл, полагаю - заметил я, когда он вошёл в дом. Шакан кивнул, выкладывая на стол содержимое сумок.
   - Если посмотреть, очень уж странное совпадение - заметил он, вторя моим мыслям. - Вопрос в том, зачем было всё это устраивать... С высокой долей уверенности могу сказать, что падение гнома в реку не было подстроено третьей стороной, так что это либо действительно несчастный случай и случайное совпадение, либо...
   - ...Он сам прыгнул в реку - закончил я фразу за ГБшника.
   - Ну, не то, чтобы прыгнул - возразил он. - Скорее, упал. Перила на мостике подломились, и - буль...
   Джа в качестве иллюстрации уронил в кружку кусок сахара. Хм, он избегает высказывать свои подозрения прямо...
   - В любом случае, - продолжил Джа - меня попросили тебе кое-что передать. Держи.
   Он достал из кармана и протянул мне небольшую серебряную коробку; можно даже сказать, маленькую шкатулочку.
   - Любопытный орнамент... - пробормотал я, разглядывая узор на крышке.
   - Многозначительный... - кивнул ГБшник. Небольшой, но хорошо различимый узор изображал семь птиц в левом верхнем углу, Быка, глядящего на них, в правом нижнем, и гнома, пытающегося укрыть от угроз с двух сторон цветок на земле, внизу посередине. - Особенно если учесть, кто использует быка в качестве своего символа...
   - Угу, церковь Единого - снова кивнул мой собеседник. - Вполне прозрачный намёк... Внутрь-то глянь.
   Я последовал совету. Ух-ты...
   В коробке лежал браслет-накопитель. Навскидку, раза в два более вместительный, чем накопитель принца, и полностью заряженый. С ума сойти... Я молча смотрел на это сокровище.
   - Это то, что я думаю? - наконец, поинтересовался Шакан, нарушив тишину. Я кивнул.
   Накопители известны давно, но во времена богов ими пользовались в основном для тренировок, да ещё архимаги для затяжных или масштабных чар, истощающих магику среды. Простейший накопитель - серебряный контейнер, наполненный смесью соли с пеплом, а наиболее эффективные изготавливались из специально обработанной драконьей кости - точнее, костяной муки. Сейчас разработали и синтетические материалы, но, как и магов, таких накопителей мало, и они отчаянно дороги. И передо мной лежал первоклассный образец одного из таких... Если сравнить мой фамильный накопитель со старым, надёжным револьвером, с которым прошёл не одну кампанию, то этот будет новенькой полуавтоматической винтовкой последней модели.
   - Полагаю, с этим твои возможности возрастут? - снова спросил Шакан, и я снова кивнул, но счёл необходимым уточнить:
   - Но в столкновении с похитителем реликвий шансы всё равно стремятся к нулю. Если меня с этим - я осторожно прикоснулся к накопителю - считать пехотинцем с винтовкой, то он - артиллерийский расчёт. Если опасаетесь стычки с ним, запасайтесь тяжёлым оружием.
   - Колдовские пули... - пробормотал Шакан. - Между прочим, ты можешь их делать?
   - В теории - скривился я. В принципе, когда служил на границе, делал, но... - Но будут не очень качественные. Лучше к специалистам обращайтесь. К слову, насчёт специалистов... Можешь сказать, что там с лентой, которую я вам добыл?
   ГБшник помедлил, потом решил, что мне рассказать можно.
   - Пепел - произнёс он. - Это всё, что мы нашли. Кучка пепла в мусорном баке. И никакой возможности установить, кто его высыпал...
   - А платье было дорогое... - пробормотал я.
   - К сожалению, не штучное - вздохнул Шакан. - Удалось восстановить его внешний вид, но таких только за последний месяц продали не меньше двух сотен.
   Мы помолчали. Джа вскрыл термоупаковку с пловом и принялся есть, я присоединился к нему.
   - Вот ещё - произнёс я, прикончив довольно скромную порцию - можешь дать мне разрешение поработать в ваших архивах? Меня Гаржан Кирго интересует.
   ГБшник что-то прикинул в уме, вздохнул. Кивнул.
   - Постараюсь сделать. По хорошему, мы и этим должны бы заниматься, но людей не хватает. Одни эти платья...
   Он снова вздохнул.
   - Ладно, Арай, мне пора... Работа, мать её, сам понимаешь.
   Я кивнул и проводил усталого пожилого мужчину к его машине.
  
   Новый накопитель - естественно, сперва я тщательно изучил его на предмет "закладок", как магической, так и технической природы - действительно был хорош. Не только существенно больший объём, но и работать с ним проще... Проблема только в том, чем его заполнять. Даже Тессы дома нет, и уж тем более нет жертвенных животных. А истратить запас даже такого объёмного накопителя можно довольно быстро... Хорошо хоть гномы прислали сразу заряженый.
   К слову, о гномах... Если я правильно понял рисунок на футляре накопителя - а ошибиться тут сложно - они просто продолжают придерживаться нейтралитета, как обычно. Им ни к чему усиление Церкви Единого... Впрочем, как и Церкви Семи, хотя последняя более терпима. Вот они и пытаются поддерживать баланс сил, в том числе и таким способом. Это утешает... Как минимум, покушения с их стороны можно не ожидать.
   Застегнув накопитель на руке, я убрал пустые коробки из-под готового обеда в мусорное ведро и включил телевизор.
   - ...Многие виды этих удивительных существ, увы, вымерли. К сожалению, в мире для них сейчас практически не существует возможности выживать в естественной среде; единственный способ сохранить их для будущих поколений - аркейнумы, особые сооружения с искуственно созданной средой, подходящей для обитания магических существ. Один из аркейнумов, находящийся в знаменитом Саккском зоопарке, сейчас готовится к реконструкции и расширению...
   Я хмыкнул. Вообще, если подумать, это действительно печально. Нет, конечно, всякую пакость вроде тех же снурглей жалеть было бы как минимум глупо, но во времена богов существовало множество безвредных и даже полезных магических существ. Да хоть те же пикси - по словам предков, они не только красивые, но и ухаживали за лесом наряду с дриадами и некоторыми другими духами... Большинство из которых больше не существует. Я вспомнил дриаду в аркейнуме Сакки и вздохнул. Не хотел бы я оказаться на её месте, запертым в четырёх стенах как экспонат... Покинув наш мир, боги подгадили не только магам и жрецам. Жаль, что реку не развернуть назад...
   Нет, теоретически-то всё возможно. Церковники вон призывают молиться и совершать достойные поступки, чтобы боги вернулись. В принципе возможно, полагаю, и создать искуственные генераторы магики - в конце концов, наука способна на всё - но кому нужно вкладывать кучу времени и денег в подобные исследования? Нет, нашему миру придётся привыкать жить без магии. Хорошо, если сохранятся те крохи, что есть сейчас... На возвращение времени богов расчитывать не приходится. Не могу сказать, что меня это так уж сильно печалит, впрочем... Только что перед предками придётся как-то оправдываться, если род прекратится. Им это определённо не понравится...
   А может, и не прекратится. Справились же как-то отец с дедом, а у них ситуация была немногим лучше. Глядишь, и найду себе кого-то... Я усмехнулся и отправился на задний двор, тренироваться.
   На следующее утро мне позвонили и сообщили, что моя вчерашняя просьба выполнена. Вот и хорошо, посижу в архиве... Вряд ли что-то найду, но попытка не пытка. Хуже точно не будет.
   В общем, я отправился в архив. Проверка, расписка, сопровождение - но в конце концов я попал в небольшой читальный зал рядом с главным зданием МГБ, и мне принесли папку с личным делом "Чёрного Пророка". Ну, почитаем...
   Родители неизвестны, воспитывался в приюте под патронажем храма Альшары, выписки из документов которого оказались довольно подробными и многочисленными. Страдал от видений, неоднократно сбегал. Среди проступков "осквернение уст", - матерщина, попросту - нарушения распорядка, еретические высказывания... Подозревался в одержимости, однако осмотр и "процедуры" в храме ничего не дали, только озлобили пацана. Зато у него неожиданно начали проявляться качества лидера; он сколотил вокруг себя небольшую группу, с которой затем осуществил групповой побег. Поймать почти никого не удалось, зато вскоре в окрестностях соседнего города объявилась подростковая банда, называвшая себя "Дети Калгара"... Молодые отморозки действовали довольно жестоко, непредсказуемо, и на удивление эффективно. Поскольку в подготовленные ловушки они не попадались и не нападали на тех, кто мог дать отпор, предполагалось, что у них есть хороший информатор - возможно даже, высокопоставленный организатор банды - но вычислить его не удавалось. Я вспомнил слова предков о том, что Гаржан Кирго действительно был пророком; если так, то их информированость становится понятна. Настоящему ясновидящему информатор не нужен...
   В любом случае, его способности, как и у всех ясновидящих, были не безупречны. В конце концов власти провели массовую облаву, зачищая город, и сумели-таки накрыть заматеревших и изрядно обнаглевших "Детей Калгара". Половину банды перестреляли, ещё часть взяли - в основном ранеными, бывшие беспризорники отбивались отчаянно и сдаваться не желали - но около десяти человек, включая лидера, сумели уйти в джунгли. Их пытались искать и там, но след оказался потерян. Вообще, джунгли Лаэртии - такое место, где запросто можно потерять целую армию, что и происходило несколько раз в описаной истории. Их ещё называют "Эльфийский лес", добавляя, что найти пропавшего там человека ничуть не проще, чем сказочного эльфа...
   "Чёрный пророк" объявился через пятнадцать лет после этого. Собственно, что он и есть Гаржан Кирго, точно установили только по изучению его трупа после истории в телецентре. Интересно... Такое впечатление, что он что-то нашёл в джунглях. Я пожал плечами: как бы это ни было маловероятно, невозможным назвать нельзя. Джунгли скрывают много тайн... Ходят легенды о существующих там поселениях ушедших от мира магов и культистов Калгара, к примеру. Равно как о руинах цивилизации древних и даже вполне живых затеряных цивилизациях... Джунгли большие. И неизученые.
   Как бы там ни было, тот цветок будущий "Пророк" наверняка подцепил именно там, чем бы это растение не являлось. Вообще, я процентов на восемьдесят уверен, что беглецы напоролись на химеролога, устроившегося в джунглях для каких-то нелегальных исследований. Самое подходящее место - найти можно только случайно, и материалов полно... А обеспечить себе безопасность и даже комфорт хороший химеролог сможет в любом месте, где есть жизнь. Не сразу, конечно, и для обычного городского жителя итоговый результат может выглядеть... странно, но обеспечит.
   В общем, вероятность того, что группа малолетних бандитов, пытавшихся спрятаться от облавы в джунглях, напоролась на химеролога, которому как раз нужны были человеческие объекты для исследований, намного выше нулевой. Понятное дело, это всё равно лишь мои предположения, но я-то не веду официальное расследование, так что мне можно. И вообще, чего Калгар не выкинет - глядишь, и впрямь всё это связано... Ищем же неизвестного химеролога. Понятное дело, отвлекать Шакана своими дурацкими натянутыми предположениями я не собираюсь, но почему не попробовать порыть самому? Хуже не будет. А варианты, как за это взяться, уже вижу... Я задумчиво постучал пальцами по столику.
   Скрипнула дверь читального зала; я обернулся, и обнаружил, что в помещение входит орк. В свете последних событий неудивительно, что моя рука рефлекторно потянулась к посоху... однако его забрали на входе, как и накопители. Естественно, я тут же стал прикидывать, как будет ловчее огреть его столом и проскочить на выход... но тут же опомнился. Устраивать покушение в архиве МГБ? Я же не король, первосвященник и не значимая политическая фигура.
   Вдобавок, к собственному удивлению, я узнал этого орка. Ну, не его самого, - различать их в лица могут разве что те, кто не один год с ними общается, а я ограничился всего полутора годами - но его мша. Это орочьи талисманы, с мощами предков внутри. Они тоже предков почитают, наряду с прочими духами, а сами талисманы-контейнеры очень сильно различаются, так что не знаю, как другие, а я орков всегда различал именно по их мша.
   - Тула? - удивился я. - Каким ветром тебя сюда занесло?
   Орк повернулся на голос, прищурился.
   - Колдун? - ответно удивился он. - Как там... Арай?
   - Угу - кивнул я. - Вот уж не ожидал встретить здесь собутыльника из Граннари...
   - Всё в воле духов - пожал плечами здоровенный серокожий детина, которого я знал как офицера пограничного поста со стороны соседнего государства, и бухнулся на стул. - Будешь?
   Он извлёк из-под совершенно не идущего ему пиджака флягу с чем-то определённо спиртосодержащим.
   - Можно - согласился я. Вряд ли я узнаю в архиве что-то новое, а узнать, как здесь оказался орк, интересно. - Я так понимаю, тебя повысили?
   - Будешь смеяться, - отозвался Тула - но я сейчас посол.
   - Однако! - хмыкнул я.
   - У меня, вишь ты, обнаружили коммуникабельность и дипломатичность - пояснил орк. - Редкие, говорят, качества... Я ещё сперва надеялся, что это лечится.
   Я усмехнулся. Тула всегда любил шуточки о "тупых дикарях", какими зачастую считают его народ.
   - А если серьёзно, - продолжил он, отхлебнув из фляжки и протягивая её мне - лейтенант, зараза, подсидел. Меня сюда отправили, а ему моё место досталось... Не в обиду, колдун, город у вас неплохой, но в степи лучше, и компания приятней.
   Я кивнул, тоже отхлебнул, и вернул флягу. Какой-то коктейль из самогона и пары видов крепкого спиртного.
   - Политика, Калгару её в задницу...
   - Так она оттуда и появилась - хмыкнул орк. - Ну да я и здесь занятие нашёл...
   Дверь снова открылась, и в помещёние вошёл служитель архива с какими-то документами.
   - То, что вы просили - сообщил он, положил бумаги на стол перед орком и снова вышел.
   - Собираю информацию о пропавших без вести - пояснил Тула. - Многие не знают, где кости предков искать, а у вас все битвы и стычки документируются. Вернусь домой, постараюсь что-то подобное организовать.
   - Как только начальство писать-читать научишь - усмехнулся я.
   - А то ж! - ухмыльнулся орк. - Ну да я им букварей привезу...
   Между прочим, как бы абсурдно это ни звучало, но в верхушке обоих государств орков действительно есть неграмотные... Шаманы-старейшины, в основном.
   - Помочь? - предложил я.
   - Грамоте учить? - снова ухмыльнулся мой собеседник.
   - Нет, документы разбирать.
   - Было бы неплохо... Я бумажки не люблю.
   - А кто их любит? Ладно, значит, искать упоминания о местах, где могут быть захоронения орков?
   Он кивнул.
  
   Мы проработали несколько часов, покрыв выписками стопку предоставленных для этого чистых листов. Между прочим, несмотря на заявление орка о нелюбви к бумажкам, работал он быстрее, чем я. Похоже, уже давно этим занимается... В любом случае, за помощь он был благодарен, и взял мой телефон - обещал в ближайшие дни позвать выпить, "как раньше". Вообще-то пограничники соседних стран, пьющие вместе - это как минимум странно, а как максимум повод для ареста, но наши границы с Граннари и Перксли - очень... расплывчатое понятие. Мы там работали вместе с орками, тем более, что скука страшная... Да и ориентируются они в степи получше. Нарушителей там практически не бывает, но если уж есть - без местных их найти проблематично.
   А ещё там драки постоянно случаются. Не по злобе, просто орки так развлекаются. Национальные традиции и неимение лучшего занятия... Наши, впрочем, через какое-то время тоже втягивались - там же кроме выпивки и драк занятий и нет-то практически. Даже по бабам не сходишь, за неимением... Оркам-то ничего, а наши то и дело в самоволки за сотню километров бегали. Сильно подозреваю, что полтора года я там проторчал исключительно из-за неразберихи в бюрократии штаба - и до, и после этого назначения меня кидали в куда более важные и горячие точки. К тем же гномам, например... Всё-таки профессиональный маг - довольно ценная единица личного состава, да и связи у моей семьи с военными давние. Не то, чтобы дружественные, правда, скорее они неохотно признают нашу полезность... Регулярные войска не очень-то любят наёмников, да и религиозных людей среди военных много. Близость смерти заставляет задумываться... А воевать армии Лаэртии приходится постоянно, даже если это не считается войной. Пограничники у нас, к слову, традиционно считаются элитным родом войск - слишком уж часто приходилось сдерживать и отражать... По крайней мере, в последние сто лет, при богах с этим было куда спокойнее. Лаэртия боевых действий на своей территории тогда практически не вела, не то что сейчас. Всё-таки центр мировой религии...
  
   Закончив рыться в архиве, я направился туда, где, если повезёт, смогу получить дальнейшую информацию по интересующему вопросу.
   Хотя аркейнум и собираются в ближайшее время закрыть для реконструкции и расширения, пока что он работал в нормальном режиме.
   - Уважаемая, я хотел бы с вами поговорить, если вы не против - негромко произнёс я, подойдя к дереву дриады.
   - Сын Кагжилико... - отозвалось сформировавшееся на коре лицо. - Я слушаю тебя.
   - Я слышал, что лес всё помнит. Это действительно так?
   - Смутно - ответила дриада. - И без силы богов, наполняющей мир, лес спит. Но да, он действительно помнит всё, что происходит в его пределах.
   - Но это возможно узнать?
   - Люди на это неспособны.
   - А я и не про людей - хмыкнул я. - Уважаемая, спрошу прямо: сможете ли вы выяснить и рассказать мне, что происходило в лесу двадцать лет назад, если я отвезу вас в лес и снабжу вменяемым объёмом магики?
   - Я... сделаю всё возможное - с явственно различимой тоской в голосе произнесла дриада.
   - Благодарю - склонил я голову. - Я вернусь, когда всё будет готово.
   Ну что ж... Вот теперь можно попробовать и Шакана побеспокоить. Самому мне обеспечить прогулку дриады будет сложно. Разрешение, транспорт (желательно специальный, экранированый, в котором и перевозят обитателей аркейнумов), жертвы... Скорее всего, заряда накопителя, подаренного гномами, хватит, но лучше подстраховаться. Да и не хочу я опять растрачивать весь свой запас. Примерный район, в котором исчез будущий "Пророк", известен, так что осталось только организовать вывоз дриады... Я кивнул своим мыслям и направился домой.
   Интересно... Я обратил внимание, что сразу у двух домов по соседству пропали таблички "Продаётся/Сдаётся". Посмотрим, что за соседи объявятся... В любом случае, сперва - проверить свой дом, и к телефону.
   - Здравствуй, Джа - обратился я; на мой звонок ГБшник ответил быстро. - Если ты ответил, значит, я тебя не так сильно отвлёк... В общем, такое дело: есть у меня безумная идея. Думаю, в текущем положении и такая будет не лишней...
   - Ты прав - проворчал Шакан. - Хорошо, обсудим.
  
   Вскоре его карликовая машинка стояла у моего дома.
   - Я всё обеспечу - кивнул ГБшник, выслушав мою идею. - За соломинку хватаемся, конечно, но когда кругом пустота... Дряни всяческой куча вскрывается, но по делу - ни одной зацепки. Эти сволочи отчаянно осторожны, все возможные следы подтирают...
   Он устало вздохнул.
   - Вполне возможно, что это последнее, чем я могу тебе помочь - продолжил Джа. - Чую, отправят меня на пенсию, если чуда не случится... И хорошо, если по-тихому. Хотя преемнику моему ещё хуже будет...
   Я только хмыкнул и налил ему вина.
  
   Возможно, позиция Шакана и была шаткой - хмм, а какая у него должность-то, вообще?.. - но всё необходимое для моей задумки он обеспечил уже на следующий день. С утра мне позвонили и сообщили, что к моему дому подъедут, а дальше всё в моих руках. И действительно, к указаному времени у дома стояли две фуры - одна для перевозки скота, другая - с металлическим контейнером, в котором определённо находилась дриада. Печально, конечно, что её перевозят даже без окон, но это было бы нарушением экранирования... Делать достаточно толстый слой серебра прозрачным ещё никто не научился, а через стекло магика утекала бы из контейнера.
   Предъявив водителям паспорт и объяснив, куда теперь ехать, я сперва зарядил фамильный накопитель, умылся, а затем вошёл в контейнер дриады. Обстановка, конечно, спартанская, но по крайней мере освещение есть... И несколько молодых деревьев в кадках, в качестве временного пристанища для перевозимого духа. Я сел на скамью у борта контейнера и раскрыл книгу.
   - Если хотите, могу почитать вслух - предложил я, вспомнив о вежливости. Некоторое время царила тишина, но затем дриада ответила.
   - Благодарю...
   - Мне не сложно - пожал я плечами. - А если вы об этом выезде - так в своих интересах стараюсь...
   Дриада промолчала, и я начал читать.
  
   Ехать пришлось несколько часов; я успел дочитать книгу и начать вторую. Однако в ней далеко продвинуться не успел: машины остановились.
   - Дальше не проехать - послышался голос водителя. - Выходите.
   - А вот и ваш выход, уважаемая - обратился я к дриаде. Через секунду дриада приняла материальную форму; однако не обнажённой девушки с зеленоватой кожей и длинными волосами, а какой-то пёстрой птички. Меньше размер, меньше затраты магики, понимаю... Она опустилась мне на плечо, и я вышел из контейнера.
   Понятное дело, с наскока задачу решить не удалось, однако уже через полчаса дриада нашла первый след. Деревья помнили группу входящих в лес людей; по времени совпадало, а учитывая, что люди здесь появляются редко, высок шанс, что это именно те, кто меня интересует. То, что они углубились в чащу, скрываясь от другой группы людей, только подкрепило предположение; к сожалению, на то, чтобы сразу "опросить" весь лес - или хотя бы его достаточно большой участок - у меня не хватило бы магики, поэтому приходилось идти по следу, "опрашивая" дерево за деревом. Проблема была в том, что молодые преступники ушли глубоко в джунгли, и мне приходилось повторять их путь. Это не только долго и утомительно, но и опасно... Хотя последнее, учитывая, кто моя спутница, и не слишком актуально, но всё же.
   Как бы там ни было, в первый день весь их путь отследить не удалось. Я вернулся по оставленным меткам к грузовикам, и "порадовал" их водителей, что ночевать придётся здесь. Впрочем, тут же выяснилось, что они были готовы и к такому - у них в машинах обнаружились и кое-что из еды, и постель.
   - Ну, уважаемая - обратился я к дриаде - прошу прощения, но вам нужно вернуться в контейнер. Я не смогу постоянно поддерживать вас вне него, сегодняшние труды и так исчерпали мои запасы.
   Пусть у меня и оставалось ещё изрядно магики, да и жертвенные животные во второй машине ещё есть, но я говорил правду. Неизвестно, сколько ещё придётся работать, а мои запасы ограничены. Физически ощущаемое нежелание духа возвращаться в глухой металлический контейнер я тоже прекрасно понимал, но ничем помочь не мог. Кроме, разве что, сочувствия...
   - С этим ничего не поделать - извиняющимся тоном добавил я - но, если хотите, попозже я могу вам ещё почитать.
   Вместо словесного ответа дух испустил волну эмоций. Усталость, печаль и признательность... Полагаю, это нужно воспринимать как согласие.
   Я вернул дриаду в контейнер, но прежде чем продолжить сеанс чтения, решил позаботиться о потребностях тела. С небольшой помощью водителей я разделал тушку одной из жертв, оставив остальные в холодильнике, и принялся готовить жаркое. Одно из достоинств наших джунглей - знающий человек может там найти многое, в том числе и приправы к мясу. Я как раз был знающим... Сперва отец натаскивал, потом жизнь и знакомые. Хоть на эксперта по выживанию в джунглях я и не потяну, впрочем.
   В любом случае, жаркое удалось неплохо. А после трудового дня - побродить пришлось изрядно - и вовсе пошло на ура. Впрочем, своё обещание я не забыл, и после ужина навестил дриаду. Она никак не реагировала на чтение, но, поскольку не возражала, полагаю, я не молол воздух впустую...
   Новый день, и новые заботы, продолжение вчерашних... Снова заполнил накопители, и по вчерашним меткам вернулся в лес, продолжив поиски прошлого "Пророка".
   С дриадой в качестве спутницы двигаться по лесу было легко, но мы забрались достаточно далеко, чтобы я чувствовал беспокойство. За несколько часов я преодолел расстояние, равное паре дневных переходов в нормальных условиях; не так много, но и здесь уже власть людей над природой не ощущалась совершенно. Дикий самостоятельный мир, очень редко видящий двуногих, но наполненный животной жизнью...
   Согласно воспоминаниям деревьев, по пути сюда банда "Пророка" успела потерять одного человека, укушенного ядовитой змеёй. Змеи и насекомые-разносчики болезней - главные угрозы в джунглях, и именно из-за последних была так важна Корона Света. Боюсь, уже в ближайшее время нас ждут неприятные последствия отсутствия защиты от болезней...
   Однако есть здесь и один плюс. Множество жизни, живой и умирающей, создаёт повышенный фон магики. Не "высокий", конечно, всего лишь слегка повышенный, как и влажность воздуха, но всё же... Сам по себе он всё равно слишком низок, но позволяет немного экономить расходы из накопителей.
   - Их следы исчезают - внезапно сообщила дриада, сумевшая наконец наладить чёткий контакт с деревьями и залетавшая вперёд, чтобы определить маршрут; это позволило серьёзно сократить путь. - Они исчезли в странном лесу.
   - "В странном лесу"? - удивился я.
   - Это всё, что я могу сказать - ответила она, снова опускаясь мне на плечо. Хмм... По-хорошему, стоило бы вызвать специалистов-исследователей, но, боюсь, это сейчас не лучший вариант. Придётся рискнуть самому.
   - Веди - произнёс я.
   Упавшие деревья, ручьи, поляны, заросшие яркими цветами... Местами джунгли красивы, но я всё же чётко ощущал, что мне здесь не место. Нужно быстрее закончить дела здесь и вернуться в город... Хотя и там сейчас не сахар, но в городе я чувствую себя комфортнее, несмотря ни на что. Я не лесной человек... Отцу так и не удалось вбить в меня позитивное или хотя бы нейтральное отношение к жизни "на лоне Альшары".
   - Здесь - сообщила дриада, и я обнаружил перед собой странное зрелище: какой-то кустарник сплошной стеной перекрывал путь. Хмм... В "нижнем этаже" леса растительности почти не было - большие деревья перекрывали весь свет, так что низкорослые растения можно было найти только в просветах, где по какой-то причине не было деревьев. Но это только первая странность. Второй был внешний вид кустарника. Листья странного растения выглядели скорее как чешуя, частично перекрывая друг дружку, и создавая буквально сплошную стену без единого просвета. И, наконец, цвет... В листьях присутствовал оттенок зелёного, но основным цветом был серебряный.
   - Похоже, я что-то нашёл... - пробормотал я. - Уважаемая, вы можете сказать, что из себя представляет это растение? Оно не опасно?
   - Само оно - нет - отозвалась дриада. - Но среди его веток скрывается лоза с ядовитыми шипами. А сам этот куст - живая стена, подобная моей клетке.
   Я задумчиво кивнул. Если это не первая линия обороны химеролога, то я уж и не знаю, что это... Интересная идея, к слову - использовать растение с повышенным содержанием серебра в качестве изолирующей стены.
   - Как думаете, меня уже обнаружили? - поинтересовался я, отступая. Прошло два десятка лет, но хозяин вполне может ещё быть на месте, да и даже если уже отбросил копыта, вполне мог оставить после себя автоматическую охранную систему - тем более, это вполне могут быть какие-то химеры, или долгоживущие, или просто размножающиеся.
   - Здесь нет чар, и живое спокойно - ответила моя спутница. То есть никакой реакции она не заметила, хмм.
   - А вы можете определить, есть ли люди по ту сторону кустов?
   Последовала пауза.
   - Я попробую - наконец, отозвалась дриада и вспорхнула с моего плеча.
   Несмотря на её слова, я предпочёл подготовиться к возможной реакции на обнаружение и занял удобную для обороны и отступления позицию. И, памятуя о прошлой стычке с творениями химеролога, на дереве.
   Дриада задерживалась. Я продолжал терпеливо ожидать, когда обнаружил, что не один. На меня вышел тигр... Просто дикий зверь, не часть охранной системы неведомого химеролога. Бросив на меня взгляд, кот-переросток улёгся под дерево, на котором я устроился. Можно, конечно, прикончить, ещё и шкура будет - но её же потом тащить, да и разделывать ещё... Или всё-таки стоит? Нож у меня с собой...
   Тигр, не подозревая о нависшей над ним угрозе, помахивал хвостом, время от времени заинтересованно посматривая вверх. Дилемму разрешило появление дриады; заметив её, зверь встал и величаво удалился. К этому времени я склонялся к варианту добычи шкуры, так что проводил его слегка разочарованным взглядом.
   - Там нет людей, и нет опасности - сообщила дриада. - Ты хочешь осмотреть всё сам, сын Кагжилико?
   Я кивнул.
   - Тогда я открою путь.
   Немного магики, и гибкие ветки кустарника раздвинулись, открыв пустое пространство между двух слоёв серебряных листьев. Прямо шлюз... Вообще-то, это немного странно - химерологам нет нужды так заботиться об уровне магического фона, они обычно используют разовые модификации, не нуждающиеся в дальнейшей подпитке.
   Подтверждая аналогию со шлюзом, кусты позади меня снова сомкнулись, а впереди - разошлись.
   Когда я заметил, что кустарник был стеной, это было не совсем верно. На самом деле это живой купол... Метра три высотой, он покрывал участок около восьмисот метров в диаметре, тут и там опираясь на подпорки-деревца. Настоящее изолированое пространство...
   Первым, на что я обратил внимание - не мог не обратить - как только начала расступаться "внутренняя стена" кустарника, был ощутимо повышенный магический фон. Я обнаружил точку лей... Это объясняет изоляцию.
   Или не лей, а искуственный генератор магики?.. В любом случае, результат уже очень интересный. Я осторожно шагнул под живой купол.
   Кустарник изолировал не только магику, но и свет - которого и было-то в джунглях не так много - однако внутри оказалось неожиданно светло. Источником света служили по большей части свисающие с растительного потолка белые шарики на зелёных стеблях - определённо тоже какие-то растения. Несмотря на утверждение дриады, что здесь нет опасности, я всё же создал "Тёплую маску", чары, защищающие лицо и лёгкие от холода и токсинов в воздухе - использовать в охранной системе растения, выбрасывающие ядовитую пыльцу или споры, здесь просто напрашивалось. Тем более, тратить запасы накопителей не понадобилось.
   Зафиксировав чары, я осмотрелся, и удивлённо покачал головой. В каком-то десятке метров от меня, окутанный какими-то чарами, на земле лежал настоящий, и, кажется, живой единорог, на котором устроилась стайка столь же неподвижных, но судя по сохранившемуся сиянию, живых, пикси. А вон то растение очень похоже на картинку из книги о вымерших магических существах, изображавшую мандрагору... Мать моя. Это же аркэйнум...
   Обойдя пространство под куполом, я смог рассмотреть ещё немало магических существ, считавшихся вымершими, все в состоянии некоего магического анабиоза. Даже не знаю, что думать... Это не аркэйнум, это запасник аркэйнума, кладовка... Материал для экспериментов? Это разумно. Но где сама лаборатория с результатами работы?..
   Единственным, что здесь хоть как-то походило на лабораторию, была небольшая хижина из какого-то растения с крупными листьями - не собранная руками, а выращенная. За неимением лучших вариантов я направился к ней.
   Разумеется, это не было лабораторией; похоже, просто место для ночлега. Однако здесь я кое-что нашёл.
   Связка бледно-жёлтых, почти белых, листьев около тридцати сантиметров в длину, похожих на ощупь на бумагу. Несмотря на прошедшее время, они прекрасно сохранились. Как и текст на них, написанный рукой безумца...
   "Мои видения стали ярче и чётче, но быстро исчезают из памяти; он сказал мне записывать их и дал писчие принадлежности. Лучше бы нормальные бумагу и карандаш, но этого следовало от него ожидать.
   Хотел бы я знать, сколько времени прошло снаружи... Здесь сложно понять.
   Новое видение. Я видел Его; он разорван на части и спит, но однажды проснётся, и этот мир изменится. Я видел символы богов, сжигаемые Его огнём, и пророков, плечом к плечу со мной, несущих в мир Его слово и волю.
   Хранитель (скорее, Хозяин...) попросил, чтобы я тщательнее описывал все детали, описывающие Его нынешнее состояние. Он не из Его избранных, но наши интересы совпадают; пусть он и не верит в Его триумфальное возвращение, но помог мне яснее слышать Его голос.
   Я старался узреть, и я узрел - Он указал мне один из ключей. Золотые песочные часы из гнезда ворона, наполненные чёрным песком, одна из вех на Пути".
   Опа... "Золотые песочные часы из гнезда ворона"? Песочные Часы Круговорота, Реликвия Лааса?.. Похоже, в моих руках большой приз! Я поспешно принялся читать дальше.
   В точку. Описываемые Пророком - к этому моменту я решил, что кавычки тут излишни - видения чётко описывали все семь Реликвий. Однако, к моей нескрываемой досаде, Пророк описывал видения, немного писал о себе, но в его записях почти ничего не было об этом "Хранителе - Хозяине". Вдобавок чем дальше, тем больше стиль этого дневника отходил от спокойных записей-описаний, которые были в начале, превращаясь в некие безумные пророчества. "Грядёт время Его пробуждения! Следящие за сном станут началом пробуждения, и наследство неверных детей сойдётся вместе. Хаос накроет сердца и умы, и сосуд примет пламя, возродив Начало Всего!", в том духе.
   И в конце: "Я счастлив. Хранитель принял Его слово; мы возвращаемся в мир. Я буду нести Слово, а он займётся поиском Ключей... Близок час Пробуждения!"
   На этом записи заканчивались, так и не прояснив ничего про это этого "Хранителя"; правда, там мельком упоминалось, что он "красив, как никто другой", но для опытных химерологов естественно улучшать свои тело и внешность. Я на всякий случай ещё раз осмотрел хижину, но больше ничего не нашёл.
   Равно как и вокруг неё. Если тут и были ещё какие-то следы, за прошедшие годы от них ничего не осталось. Ну, возможно, профессионалы смогут что-то найти...
   Однако тут встаёт один вопрос. Точка лей, плюс аркэйнум с вымершими магическими существами - всё это многого стоит. А если просто взять и сообщить Шакану, всё это может запросто уплыть у меня из рук. Нужно сперва гарантировать себе право собственности... Или хоть какую-то выгоду. Было бы глупо профукать такую роскошную возможность.
   - Между прочим, уважаемая - обратился я к дриаде - как вам это место? Возможно, вам было бы комфортабельнее переселиться сюда?
   - Одна клетка не отличается от другой... - печально ответила она. - Но благодарю тебя за доброту, сын Кагжилико.
   - Ну, как угодно... Возвращаемся.
   Обдумывание вопроса собственности пришлось отложить - брести по джунглям с посторонними мыслями, даже в сопровождении дриады, не самый разумный вариант действий. Крупные хищники на самом деле не так опасны, гораздо опаснее случайно наступить на змею...
   В любом случае, к вечеру я вышел к стоянке машин. Я хотел поторопиться в город, но водители заявили, что в темноте по местным колдобинам не поедут. Ну, что ж... По крайней мере, у меня будет время подумать. И дочитать дриаде книгу, хотя бы эту услугу в качестве благодарности стоит довести до конца...
   Дриада, как обычно, слушала молча, но когда я закончил и закрыл книгу, заговорила.
   - Благодарю тебя, сын Кагжилико, за то, что выпустил меня из клетки. Но я больше не хочу в неё возвращаться.
   - Вы всё-таки решили переселиться в сегодняшнюю находку? Думаю, это можно устроить.
   - Одна клетка не отличается от другой... - печально повторила она. - Я больше не вернусь в неё.
   - Но вне аркэйнума вам не выжить - возразил я. Ответа не было, только скрипнула дверь фургона, открываемая материализовавшимся духом. Дриада вышла из фургона и плавно зашагала к лесу; я бросился следом за ней, ощущая, как она истекает магикой, являющейся жизнью духа. Я поспешил направить на неё поток магики из накопителя.
   - Не стоит, сын Кагжилико - произнесла дриада. - В этом нет смысла.
   - Не то, чтобы я придерживался мнения, что самоубийц нужно останавливать, - проворчал я - но вы уверены, что поступаете правильно?
   - Нет - коротко ответила она. Провела ладонью по какому то цветку и добавила. - Но я устала... Лучше я останусь там, где должна быть, чем томительно оттягивать свой конец.
   На этот раз я промолчал. Не могу сказать, что я её не понимаю... Возможно, на её месте сам поступил бы так же. И очень не хотел бы оказаться на её месте - к примеру, если бы мир вдруг лишился воздуха и остатки людей ютились в герметичных куполах, как в одной книжке... Брр.
   И всё же, признаться, я хотел её остановить, в том числе и по таким вульгарным соображениям как то, что мне ещё отчитываться за неё перед Шаканом и зоопарком Сакки... Но на ум не приходило подходящих слов. Это печально, но каждый сам хозяин своей жизни... Так что всё, что я мог - это стоять и беспомощно следить, как фигура дриады становится прозрачной и рассеивается. И только цветы пышно распускаются там, где она стояла...
   Когда всё, что осталось от духа - прозрачная голова, дриада умиротворённо улыбнулась и окончательно исчезла, а на превратившийся в пышную клумбу участок земли что-то упало. Я подобрал предмет; это оказался жёлудь, очень слабо, но ощутимо фонящий магикой.
   - По крайней мере, будет что предъявить... - пробормотал я вслух, и, сгорбившись, побрёл обратно к машинам. Попытка быть циничным не помогала...
   Самоубийство дриады оставалось тяжестью где-то на окраинах разума, но такова уж моя поганая жизнь, что это далеко не первая увиденная мной смерть, и, полагаю, далеко не последняя. Да и можно ли это назвать смертью? В любом случае, тяжело и неприятно, но не влияет на мою трудоспособность. Когда на рассвете машины двинулись к городу, я знал, как буду действовать дальше. Прежде всего нужно связаться с Шаканом... Позвоню ему из дома.
   К моему удивлению, ГБ-шник уже ждал меня у меня дома. Он даже завтрак приготовил... Правда, из пищи быстрого приготовления.
   - Привет, Кагжилико - произнёс он, когда я вошёл в столовую, и сразу ответил на незаданный вопрос. - Нет, меня ещё не уволили. У тебя что?
   Какой-то он неестественно весёлый... Примирился с поражением? Я нахмурился. Только ещё одного самоубийцы мне не хватает...
   - Есть кое-что, но сперва нужно уточнить один момент. Погоди минутку.
   Я прошёл в библиотеку и вернулся с толстой книгой, собранием законов Лаэртии. Уголовное право, экономическое, религиозное... Вот, исследовательское. Угу... Хорошо бы, конечно, консультацию специалиста, но суть ясна. Осталось заручиться поддержкой.
   - Сможешь поддержать мою заявку на право столбления? - обратился я к Шакану. - А я тебе - новые следы по делу.
   На миг его глаза загорелись, и я узнал прежнего ГБ-шника, но это ощущение тут же исчезло.
   - Почему нет? - пожал он плечами. - Хотя всё равно...
   Он не закончил фразу, но и это подтверждало мои подозрения. Похоже, Шакан сдался...
   - Джа - мрачно произнёс я - ты ли это? Признаёшь поражение и лапки кверху? Мы недолго знакомы, но ты такого впечатления не создавал. Не позорь предков!
   Не то, чтобы я знал его предков, но учитывая, что родопоклонники, как мы, обычно образуют рабочие династии, его предки наверняка работали в той же области, что и он, и определённо не потерпят такого отношения.
   Шакан скривился и неожиданно злобно зыркнул на меня. Помолчал, потом ответил.
   - Кого-то другого обматерил бы и морду набил. Дела не просто швах, а полный швах... Напиться впору. К твоему сведению, пока тебя не было, увели Золотое Яблоко. И никаких нитей...
   - Н-да... - пробормотал я. - Пожалуй, действительно стоит выпить. Немного.
   - Мне не наливай - проворчал Шакан. - Не хочу сорваться.
   Пожав плечами, я достал из бара оставшуюся с лучших времён бутылку вина и плеснул себе на пару глотков. Затем достал из-за пазухи папку с записями Пророка и протянул её Джа.
   - Держи. Возможно, поможет взглянуть на ситуацию чуть более оптимистично.
   Шакан быстро пробежал записи взглядом. Затем прочитал ещё раз, внимательнее. Поднял взгляд на меня.
   - Ты отчаянно везуч, как я погляжу... - пробормотал ГБшник. - Слабенько, конечно, но хоть что-то... Рассказывай.
   - Полагаю, точное место называть не захочешь, пока не зарегистрируешь право собственности? - хмыкнул он, выслушав рассказ. Я только пожал плечами. - Ладно... Поехали. Помогу тебе всё быстренько оформить, и сразу направим на место экспертов.
   Я кивнул.
   Так "быстренько", как хотелось бы, разумеется, не получилось, однако я на это особо и не рассчитывал. Собственно, я и не стал ожидать окончания процесса регистрации; время дорого, так что, убедившись, что дело идёт, я объяснил Шакану, как найти нужное место, и он тут же занялся организацией выезда группы экспертов. Остаётся надеяться, что они найдут что-то, чего не сумел найти я...
   Я ожидал, что Шакан отправится вместе с экспертами, ан нет - он остался ждать меня в нотариате. Я обнаружил это, когда выполз из цепкой хватки юриста подышать свежим воздухом. Впрочем, ГБшник определённо не прекращал работать - рядом с ним стояли телефон и переносная радиостанция.
   - Ну как, есть какие-то мысли? - поинтересовался я, поскольку в настоящий момент Джа ни с кем не разговаривал.
   - Так, некоторые соображения... - отозвался он. - Общался сейчас с теологом.
   - И как?
   Вместо ответа ГБшник протянул мне лист бумаги с каким-то адресом.
   - Хочешь меня туда отправить? - хмыкнул я. Он кивнул. - А поподробнее?
   - Разумеется - снова кивнул Шакан. - Достаточно очевидно, что в записях, которые ты привёз, под "Он" имеется в виду Калгар, и теолог это подтвердил. Однако за подробной консультацией порекомендовал обратиться к узкопрофильным специалистам. Думаю, лучше тебя для этого никого не найти... Во-первых, как я погляжу, тебе везёт на откровенно слабые зацепки, а во-вторых... Там не любят представителей государства, а вот с тобой должны бы пообщаться.
   Я ещё раз задумчиво взглянул на адрес. Посёлок Тишь... Ни о чём не говорит.
   - Это где?
   - Шестьдесят километров от Сакки, почти точно в противоположной стороне от найденного тобой места. Мне сказали, что там живут лучшие специалисты мира по Калгару и всему, что с ним связано.
   - Как-то это звучит... - пробормотал я. - Нехорошо. И, между прочим, как с зоопарком-то быть?
   Шакан поморщился.
   - С зоопарком я разберусь. Тем более, если, как ты говоришь, в этом твоём "аркэйнуме" есть вымершие виды, про одну дриаду они на радостях определённо забудут. А насчёт "нехорошо звучит"... Ну, там у них официальная церковь Калгара.
   - О как! - удивился я. - А как же наши церковники?
   - Говорю же - официальная - повторил Шакан. - Он, может, и бог хаоса, но всё равно бог. Вот и создали в своё время этакую церковь отщепенцев, чтобы не гневить Владыку Хаоса лишний раз. Мол, пускай они его задабривают, глядишь, поменьше проблем будет...
   - И как, помогло? - полюбопытствовал я. Джа пожал плечами.
   - Понятия не имею. Можешь у них на месте спросить.
   - Попробую - кивнул я. - Но... Они всё-таки церковники, а я всё-таки маг.
   - Так они придерживаются доктрины Гахаза, что магия - один из созданных Владыкой Хаоса искусов - пояснил ГБшник. - В общем, к тебе должны относиться нормально. Да и можешь не светиться, мне тебя учить, что ли?
   - Не надо - согласился я. - Ладно, если это всё - закончу оформление документов и отправлюсь. Только командировочные...
   Наконец-то он снова улыбнулся.
   - Похоже, кое-что никогда не меняется...
  
   В общем, только с дороги, и снова в дорогу... Даже Тессу не повидал. Хотя мне лучше с ней и не встречаться, пока всё не уляжется. Надеюсь эти, из официальной церкви Калгара, человеческими жертвоприношениями не увлекаются, а то неофициальные были известны и этим в том числе. А из магов, как известно, человеческие жертвы получаются куда лучше, чем из обычных людей. Даже если они придерживаются доктрины Гахаза...
   Дорога, по которой ехало нанятое для меня Шаканом такси, давно превратилась в грунтовую, а сейчас и вовсе повернула к лесу. Впрочем, здесь были не те джунгли, из которых я недавно выбрался, а обычный редкий лиственный лесок, выглядящий достаточно аккуратно, чтобы быть искуственной лесопосадкой или даже парком. Машина обогнула выступающую полосу деревьев, и впереди показались дома. Обычные домики, обычный посёлок... Жилые дома с пристройками, магазин, школа. Но вот церкви не вижу.
   Таксист высадил меня у края посёлка и немедленно умчался, определённо не желая здесь задерживаться. Полагаю, как оно обычно бывает, об этом месте ходят какие-то нехорошие слухи. Я пожал плечами. Слухи ещё никого не убивали...
   Я заметил, что фон магики в посёлке какой-то странный. Не то, чтобы выше, чем в городе; скорее, тут уместна аналогия с температурой. Когда влажность воздуха повышена, температура кажется выше чем есть; вот и здесь было нечто подобное. Фон с первой прикидки казался выше, чем есть реально. Я пожал плечами. Ладно, какой дом указан в адресе?
   И вот тут встала первая проблема: дома в посёлке пронумерованы не были. И прохожих, которых можно было бы спросить, в обозримой близости тоже не наблюдалось... Ну что ж. По крайней мере, есть магазин, так что спрошу там.
   - Закрыто - сообщила продавщица, когда я только подошёл к двери.
   - Я только спросить... - начал было я, но она поспешно заперла дверь и исчезла. Внутри магазина. Н-да... Неприветливый здесь народ. Я задумчиво почесал голову. Что-то мне подсказывает, что идти к школе особого смысла нет - даже если там и найдётся кто-то, реакция будет примерно такой же. Однако что делать-то? Было бы смешно, если бы я запорол несложное дело ещё на этапе поиска нужного дома.
   О! Из здания неподалёку вышел мужчина и неспешно зашагал по направлению ко мне. Широкие штаны, что-то вроде пиджака с длинными рукавами, руки в карманах... И нож на поясе. Хмм...
   - Простите, вы не подскажете... - обратился я к нему, но тут послышался негромкий хлопок, и что-то с силой ударило меня в грудь. В следующий миг незнакомец выхватил нож и метнулся ко мне, пользуясь моментом. Если бы он подошёл ближе, прежде чем стрелять, или целился в голову, мне точно был бы конец; но и так я едва успел уклониться; жёлтое костяное лезвие ножа поцарапало мне кадык. Мать вашу, надеюсь, на этот раз без яда...
   Я тоже выхватил нож, левой рукой швыряя в противника посох. Ошибка... Короткий выброс магики перебил управляющую нить, и посох упал на землю, как обычная палка. Я мгновенно создал простенькое "возгорание", годное только для воспламенения горючих веществ вроде пороха, но детонации боеприпасов не последовало - либо пистолет неизвестного мага был защищён, либо, что более вероятно, он предусмотрительно ограничился одним патроном.
   Маг и по совместительству очередной убийца снова атаковал ножом, одновременно сплетая какие-то чары; однако прежде чем можно было их опознать, я атаковал узловые точки собственной магикой, перегружая конструкцию; однако в этот раз не так, как сделал с принцем - я залил туда собственную магику. Недосформированые чары над левой рукой оппонента вспыхнули, обжигая ему кисть; одновременно я парировал его нож, но на контратаку меня уже не хватило. Вместо этого я попытался создать сразу несколько простеньких чар, намереваясь ударить противнику по глазам, но он нейтрализовал все мои конструкции столь же легко и быстро, как я - его. Только что без удара по мне - мои чары были слишком "хрупкими" и просто развалились. В следующий миг мы оба одновременно начали новые чары - и так же одновременно разрушили их. М-мать... По принципу схватки магов, следующий шаг... Я бросился на противника. Удар ножом; парирован, но я и не ставил цели ранить его, достаточно отвлечь... Создавая целый рой заготовок-пустышек, предназначенных для той же цели, отвлечения, я метнулся к посоху.
   Он понял мой план. Вместо того, чтобы схлопывать пустышки, маг активировал чары, "выжженые" в каком-то предмете на теле. Выше расход магики, но намного сложнее сбить активацию, тем более, что и происходит она быстрее... Я не успел поднять посох.
   Однако это и не требовалось. Физический контакт не критичен... Оказавшись достаточно близко, я направил магику в посох, активировав "Удар щита". Льдисто-прозрачный овал по воздуху метнулся к противнику; прикрытый им, я перекатился, подхватывая посох, и успел увидеть как мои чары столкнулись с чарами неизвестного мага. Облако блестящей пыли врезалось в щит; мои чары оказались мощнее, но щит замедлился, так что противник с лёгкостью уклонился, а затем рассеялся. Ладно, это ещё не всё... Прежде чем щит исчез, я активировал его повторно и сам тоже бросился к противнику. Алчные Клинки, разделяю посох, подготавливаю ещё один щит... Из земли подо мной ударил столб пыли, однако я ожидал чего-то подобного и успел подпрыгнуть, активируя щит не перед, а под собой. В такой вариации отец называл его "Серфер"... Маг снова ударил чем-то, похожим на поток игл; мой второй щит развалился, не сумев сдержать всю атаку, и я свалился с "Серфера" на землю, дабы не быть нашпигованым - однако в падении выпустил в цель Алчные Клинки. Мой противник тоже сумел уклониться от продолжавшего нестись к нему "Серфера", способного рассечь его надвое, и мощным выбросом магики разрушил один Клинок, но второй вонзился ему в грудь. Навылет не прошёл - определённо застрял в кукази - но хватило и этого: маг осел, истекая кровью. Он что-то прохрипел, из его рта тоже потекла кровь, и я ощутил истечение магики. Однако я, не желая рисковать, создал ещё один Серфер, подготовив его к мгновенному вертикальному повороту, если понадобится. Есть такой трюк, маг может выпустить магику из накопителя, прикидываясь мёртвым... Контрольный Алчный Клинок вошёл ему в глаз.
   - Н-да... - пробормотал я, убедившись, что маг мёртв, и больше никого вокруг не наблюдается. Даже сейчас, впрочем, я не спешил рассеивать Серфера; просто повернул его в позицию Щита, поставив между собой и окном ближайшего дома. - Ни хрена ж съездил за консультацией эксперта...
   Не прекращая следить за окрестностями, я присел у трупа и принялся его обыскивать. Так, накопитель... пользоваться пока не рискну, может быть ловушка для посторонних, но это мой законный трофей. Нож - хоть у меня уже есть неплохой, но лишним не будет, зачарован на совесть. Кошелёк. Паспорт... О, смотри-ка. Для разнообразия смогу узнать, кто пытался меня убить.
   Гражданин Лангрии. Понятно, что не Лаэртии, Сниффа-то я в лицо знаю, а других у нас как бы и нет... По крайней мере, настолько умелых.
   Кагзиф Марон, значит? Не слышал. Но это уже пусть Шакан разбирается, тем более, кто сказал, что это настоящее имя... А вот Шакану нужно дать знать, пусть взбодрится новостями... Думаю, после произошедшего я с чистой совестью могу вломиться в ближайший дом и воспользоваться их телефоном. Судя по так и не последовавшим выстрелам из окон, покойный маг работал в одиночку... идиот. Взял бы с собой снайпера, сейчас бы я тут лежал... Частник без поддержки, видимо, ничем другим такой ляп объяснить не могу.
   Обшарив труп и сняв с него всё ценное, я решительно направился к ближайшему зданию, продолжая поддерживать щит - это выгоднее, чем создавать его по-новой, если вдруг понадобится. Да и безопаснее всё же.
   - Открывайте, - потребовал я - или я вышибу дверь. Мне нужно вызвать милицию.
   - У нас нет телефона - послышался мужской голос после паузы.
   - Сейчас выбью дверь и проверю - пообещал я. Дверь открылась.
   Телефона в доме действительно не было, так что я спросил, у кого он есть. А заодно - где нужный мне дом. По словам хозяина, худого мужчины лет сорока, как раз там и был единственный в посёлке телефон.
   - Извиняюсь за беспокойство - произнёс я и направился к указанному дому.
   То ли у местных есть способы передачи информации, то ли, что более вероятно, хозяин наблюдал за происходящим и понял, чего ожидать дальше, но у порога меня встретил мужчина лет пятидесяти, такой же худой, как и предыдущий, со строгой выправкой, присущей солдатам и профессиональным слугам.
   - Господин сейчас не может вас принять - сообщил он - но, возможно, я могу чем-то помочь?
   Ну вот, я был прав. Слуга...
   - Можете - согласился я. - Для начала мне нужно позвонить в милицию.
   Слуга бросил взгляд в направлении продолжавшего лежать на земле трупа и кивнул.
   - Разумеется. Я вас провожу.
   Позвонил я, впрочем, не в милицию, а Шакану. Поднял кто-то из его помощников; я изложил ситуацию и положил трубку.
   - А вот теперь мне нужно поговорить с хозяином дома - сообщил я слуге. - Где он?
   Слуга постарался сдержаться, но его лицо слегка дрогнуло; то ли из-за моего неуважительного обращения, то ли тут что-то ещё. Он помедлил.
   - Если у вас тут что-то происходит, лучше скажите сейчас мне, чем объясняться с милицией - заметил я. - Возможно, я смогу с ними договориться... за определённую плату.
   - К слову, если не они, так я поставлю здесь всё на уши, если не получу того, за чем приехал - добавил я, поскольку пауза затягивалась.
   - Позвольте тогда узнать, за чем вы приехали?- осведомился слуга.
   - Ничего особенного, - пожал я плечами - мне всего лишь нужна консультация эксперта.
   Слуга определённо задумался.
   - Господин пропал позавчера - наконец, сообщил он. - Я полагаю, с ним что-то сделал тот чужак, которого вы убили.
   - Я могу воспользоваться магией, чтобы его найти - предложил я. - Поскольку он мне и самому нужен, возьму недорого.
   Слуга как-то странно на меня посмотрел, потом вздохнул и достал бумажник.
   - Сколько? - спросил он.
  
   Поскольку в доме была уйма предметов, тесно связанных с хозяином, найти его не составило никаких проблем. Поисковые чары указали, что искомый находится в каком-то полукилометре от дома, немного ниже уровня земли - в подвале, видимо. Ну что ж, осталось извлечь эксперта и получить от него консультацию. Надеюсь, он будет в состоянии её дать... Во время поиска я определил только то, что он жив.
   - Если не возражаете, я сопровожу вас - произнёс слуга, когда я отправился за его нанимателем. Немного помедлив, я кивнул.
   В посёлке было всё так же пустынно; во всяком случае, никого не заметно. Я направился к указанному чарами месту.
   Интересно... Скрытая зарослями тропинка вела к небольшому сарайчику с мётлами, граблями и другими садовыми инструментами. Я принялся осматривать пол и окрестности сарайчика; слуга молча стоял рядом, сложив руки на груди, и наблюдал за моими действиями. Вскоре мои усилия дали результат: у задней стены сарайчика обнаружилась ведущая под землю потайная дверь, прикрытая слоем земли с травой. Ну, учитывая специфику этого посёлка, я бы удивился, если бы здесь не было чего-то подобного...
   Деревянный люк был не заперт; я откинул крышку и приглашающе взмахнул рукой.
   - После вас - предложил я слуге. - Уверен, вы лучше разбираетесь в том, что там находится... Храм, я так полагаю.
   Он, всё так же молча, принялся спускаться.
   Идущий под уклоном низкий и узкий земляной коридорчик, освещаемый тусклыми электролампочками, подвёл нас к толстой деревянной двери, закрытой на засов. Слуга открыл дверь; за ней обнаружилось небольшое помещение с двумя проходами, ведущими вправо и вперёд. Здесь тоже были лампочки, но они не горели.
   - Справа генератор - сообщил слуга. - Я сейчас включу свет.
   Я кивнул, не собираясь, впрочем, выпускать его из поля зрения. Пока что то, что я вижу, не похоже на храм, но посмотрим, что будет дальше.
   Правый проход оказался коротким, и действительно закончился ещё одним небольшим помещением, в котором стоял керосиновый электрогенератор. Слуга, посдвечивая себе фонариком, завёл дребезжащий агрегат; лампочки на стенах начали оживать.
   - Ну, двигаемся дальше - хмыкнул я.
   Проход, ведущий вперёд, оказался длиннее, и на половине из земляного превратился в каменный. А затем нас остановила новая дверь - на этот раз металлическая.
   - Прошу прощения, но дальше я идти не могу - сообщил слуга. Мне никогда не нравились все эти религиозные заморочки... Но не могу сказать, что в них нет смысла. Я пожал плечами.
   - Тогда я вынужден вас связать. Я не могу быть уверен, что вы не сообщник того мага и не запрёте меня внутри.
   Слуга меня удивил: он спокойно кивнул.
   - Я не возражаю. Это вполне справедливое предположение с вашей стороны, а доказать, что это не так, я не могу.
   Он протянул руки; я покачал головой и достал из-за пазухи шнур. Ну да, ношу с собой кое-какие полезные мелочи... Образ жизни такой, что они то и дело оказываются нужны.
   В любом случае, я связал слугу. Он не сопротивлялся и не выказывал возмущения.
   - Я подожду вас здесь - произнёс слуга, присаживаясь на пол. - Надеюсь, это не займёт много времени.
   - Я тоже надеюсь - согласился я и шагнул к двери, запертой на засов.
   Любопытно... За дверью ощущение, словно магический фон выше, чем он есть, было ещё сильнее. Интересно, чем это вызвано? Регулярными жертвоприношениями? Я пожал плечами. Вряд ли это удастся узнать...
   Но, честно говоря, отвлекает. Создаёт некий дискомфорт - подсознание упорно шепчет, что непонятное - это опасность. Вдобавок пахнет какими-то благовониями... Я покачал головой, скривился, и двинулся в большой зал впереди. Вон то сооружение, смахивающее на большую жаровню, похоже, алтарь; Калгара, как известно, в первую очередь ассоциируют с огнём.
   И действительно в алтаре горел небольшой язычок огня; видимо, подведён газ.
   В целом помещение напоминало скорее салон курителей опиума высокого класса, чем храм. Ну, полагаю, у служения каждой силе есть своя специфика...
   Каменный пол устлан толстым мягким ковром, поверх которого было разбросано шесть лежанок с подушками; стены закрыты полотнищами ткани - шёлк, что ли? - на которой были изображены аспекты Калгара. Лесной пожар, вулкан, чаша с кровью, коса, сеялка, спираль и чёрный ящик. Поскольку я не теолог и не Калгаропоклонник, точного значения этих символов не знаю, да и не интересует. Мне интереснее, где тут искомый человек...
   А вот и он. Обмотан тканью, так что торчат только голова и ноги; то ли спит, то ли без сознания. Я внимательно осмотрел лежащего, чтобы убедиться, что нет никаких ловушек, затем присел рядом и принялся его развязывать.
   Мужчина, примерно того же возраста, что и слуга, да и внешне похож, определённо просто спал, поскольку мои действия его разбудили.
   - Здравствуйте - произнёс я. - Сейчас вам придётся немного покрутиться...
   - Не стоит здесь находиться - кашлянул он. Похоже, он давно не пил, и в горле основательно пересохло. Я протянул ему флягу, другой рукой помогая подняться; мужчина благодарно кивнул и на ходу приложился к горловине, двигаясь к выходу.
   - Помогите закрыть - попросил он, когда мы прошли за дверь.
   - И обо мне не забудьте - послышался голос слуги, когда засов с лязгом лёг на место.
   - Я сейчас - обратился я к спутнику. Тот кивнул и прислонился к стене, разминая конечности.
   Много времени развязывание не заняло, и вскоре я вернулся уже в сопровождении слуги. Однако, когда они рядом, ещё больше похожи... Прямо как братья. Собственно братья бывают и менее похожими, чем эта парочка.
   - Как вы? - обеспокоенно спросил слуга, осматривая своего работодателя. - Не пострадали?
   - В пределах терпимого - отозвался тот. - Лучше поговорим об этом в доме. И позже.
   Мы со слугой согласно кивнули.
   - Да, что с человеком, который в ответе за произошедшее? - осведомился спасённый. Между прочим...
   - Мёртв - отозвался я. - Простите, но ваша фамилия Рагдель?
   - Совершенно верно - кивнул он. Отлично, это действительно тот, кто мне нужен...
  
   - Значит, вам нужна консультация? - осведомился Лахнар Рагдель. Мы вернулись в его дом, и сейчас пили чай, приготовленный его слугой.
   - Совершенно верно - кивнул я. - Консультация специалиста по Калгару. Отличный чай, между прочим.
   - Благодарю - отозвался стоящий неподалёку слуга. Его имя я не спрашивал.
   - Тогда для начала не могли бы вы подробнее рассказать, какая именно консультация вам нужна?
   - Нуу... - протянул я - дело довольно сложное. Вы слышали о Чёрном Пророке?
   Рагдель молча кивнул.
   - Ну, я бы хотел, чтобы вы изучили его записи и объяснили понятным языком, что может означать всё это безумие. Есть подозрение, что это может быть что-то существенное. Вот, взгляните...
   Я протянул ему копию найденных в джунглях записей, положив бумагу на стол. Рагдель не спешил поднимать записи, задумчиво потягивая чай; наконец, он заговорил.
   - Прошу прощения, но я не могу понять, зачем вам это. Вы милиционер? Работник госбезопасности?
   - Нет, я наёмник - отозвался я. - Боевой маг. А зачем...
   Я пожал плечами. В принципе, можно рассказать не являющуюся ложью версию.
   - Я его убил. Так что не хотелось бы, чтобы его оставшиеся сообщники решили поквитаться... Эти записи, возможно, один из ключей, чтобы их выловить, но неспециалисту трудно понять, есть ли там вообще хоть какая-то полезная информация.
   - Вы что-то недоговариваете - неожиданно вздохнул Рагдель.
   - Но не врёте - добавил слуга.
   - И в любом случае, мы вам обязаны - закончил хозяин дома. - Я проанализирую текст, но это может занять некоторое время.
   Я кивнул.
   - Я подожду. Тем более, мне нужно будет пообщаться с людьми, которые скоро приедут на труп...
   Стоило мне это произнести, и я увидел в окно, как в посёлок въехала машина; я допил чай и встал.
   - Ну что же, займёмся каждый своим делом...
   Приехавшие на место происшествия сотрудники МГБ были мне незнакомы, а вот они меня узнали. Продолжая лелеять паранойю, подсказывавшую, что они вполне могут быть самозванцами, группой поддержки погибшего мага, я сперва попросил у них документы и тщательно проверил; похоже, настоящие. После коротких переговоров они согласились пока что ограничиться трупом и местом происшествия, и я вернулся в дом.
  
   На столе, за которым мы с хозяином сидели немного раньше, обнаружились записка и поднос с обедом. Я поднял бумажку.
   "Я анализирую ваш текст, так что пока что, пожалуйста, подождите. Обед на столе - для вас".
   - Благодарю за угощение - хмыкнул я и приступил к еде.
   Я успел доесть всё, отнести тарелки на кухню, и немного поскучать за столом, когда хозяин снова появился, сопровождаемый слугой.
   - Я провёл первичный анализ - сообщил он. - Полагаю, мне есть что вам сказать... Но имеет ли это для вас большое значение, и как вы распорядитесь полученной информацией - вам решать.
   Я кивнул.
   - Слушаю.
   - Прежде всего, известно ли вам ключевое различие между доктриной Церкви Калгара и Церквей остальных богов?
   Я отрицательно мотнул головой.
   - Нет. Я родопоклонник, так что особо не вдаюсь в тонкости религий.
   - Ну, всё сводится к тому, что остальные Церкви действуют во имя возвращения богов; Церковь же Калгара - во имя предотвращения возвращения. Хотя и "предотвращение"... Среди теологов достаточно рапространена версия, по которой Калгар не ушёл, а лишь спит. И именно поэтому, поскольку он всё ещё в мире, уровень магики в мире не падает до нулевого, остановившись на текущем уровне.
   - Ну, есть ещё такие вещи, как точки лей - хмыкнул я. - Плюс смертная магика. В мире постоянно кто-то умирает.
   - Верно - согласился Лахнар Рагдель. Сильно подозреваю, что он как раз и есть первосвященник Калгара... - Поэтому данная гипотеза является всего лишь малоизвестной спекуляцией теологов. Однако во все времена существовали люди, способные, мм... разделять сны с богами, видящие. Зачастую они обладали и пророческим даром.
   - Угу... - пробормотал я. - Значит, наш пророк действительно был на прямой связи с Владыкой Хаоса?
   - Судя по всему - кивнул хозяин. - И это очень неприятная перспектива. Есть основания полагать, что вы добыли легитимное пророчество о возвращении Калгара в мир.
   - Н-да - хмыкнул я. - Возвращение Бога Зла определённо никому не понравится.
   - Он не бог зла - поморщился хозяин. - Он бог перемен, непредсказуемого обновления, появления нового... И смены эпох. Но вы правы, резкие перемены никому не нравятся. В любом случае, теперь о более важном... Сколько Реликвий уже пропало?
   Я замер. Сложный момент... Я не могу просто взять и рассказать ему, но есть шанс, что он сумеет помочь.
   - Понимаю, не имеете права рассказывать - покивал Рагдель. - Ну, по крайней мере Корону Света наверняка уже похитили, судя по тому, что было в новостях. В любом случае, кто-то пытается реализовать пророчество... К слову, вы знаете, что такое пророчества?
   - Разве не предсказание будущего? - нахмурился я.
   - Не совсем. На самом деле это, как бы точнее выразиться, колея событий. Пророчество, как правило - не предсказание, а навязывание будущего. И кто-то определённо пытается воспользоваться им для своих целей...
   Я вздохнул.
   - Вот эти цели меня и интересуют. Вы можете, в конце концов, расшифровать это треклятое пророчество?
   - Полагаю, с этим я справился - кивнул хозяин. - Начнём с начала. "Я видел Его; он разорван на части и спит, но однажды проснётся, и этот мир изменится. Я видел символы богов, сжигаемые Его огнём, и пророков, плечом к плечу со мной, несущих в мир Его слово и волю" - полагаю, вам и так понятно, о чём речь?
   Я кивнул.
   - Думаю, да. Это как раз и есть пророчество о возвращении Владыки Хаоса.
   - Верно - согласился Рагдель. - Хотя оно вроде бы и подтверждает гипотезу о сне Калгара, это может быть просто иносказанием. "Золотые песочные часы из гнезда ворона, наполненные чёрным песком, одна из вех на Пути" - с этим, думаю, тоже вопросов нет...
   Я кивнул.
   - Реликвия Лааса, способная воскрешать мёртвых. Она - одно из требований для возвращения - или воскрешения? - Калгара.
   Однако, что странно, среди похищенных четырёх Реликвий её нет...
   - Возможно, хотя вряд ли всё так банально. Однако продолжим. Вот, пожалуй, самая интересная фраза: "Следящие за сном станут началом пробуждения, и наследство неверных детей сойдётся вместе". Что вы думаете?
   Я задумался; нахмурился.
   - Ничего не знаю насчёт "неверных детей", но вот "следящие за сном"... Это напоминает об упомянутой вами доктрине Церкви Калгара.
   Рагдель вздохнул, затем кивнул.
   - Боюсь, это так... Обстоятельства подталкивают к тому, что я вынужден раскрыть вам постыдную тайну.
   Он скривился.
   - Пару месяцев назад пропала наша первосвященница. Судя по всему, она сбежала с неким молодым хлыщом... И я подозреваю, что это и есть упомянутый в пророчестве момент.
   Опа... У меня сильное чувство, что он что-то недоговаривает, но даже так это уже серьёзная зацепка.
   - Та-ак... Оч-чень интересно. Как её зовут? У вас есть её фотография? И что насчёт того, с кем она, как вы подозреваете, сбежала? - резко заинтересовался я. Думаю, разбор остального пророчества может подождать, всё равно вряд ли оно откроет что-то более важное...
   - Я был уверен, что вы это спросите - кивнул Рагдель - поэтому Гафиль подготавливает информацию.
   - Уже готово - сообщил слуга и появился из соседней комнаты с папкой в руках.
   - Благодарю - произнёс я, принимая и открывая папку. Хм, личное дело... И фотография. Женщина средних лет, ничего особенного, только взляд умный.
   Ответственная, серьёзных пороков не имеет, увлечений тоже, характер ровный... В принципе, подробно изучать и анализировать всё это - не моя работа.
   Под отпечатанным на пишущей машинке личным делом первосвященницы Ирвы Монтелье обнаружился листок с написанным от руки описанием того, кого подозревают в бегстве с ней. Назывался Грай Харнай, объявился около года назад, купив пустующий дом неподалёку от посёлка. Называл себя поэтом, образцы стихов прилагались; вроде ничего, но я не любитель стихов. Внешне привлекателен, обходителен, поддерживал со всеми хорошие отношения. Исчез через неделю после исчезновения первосвященницы, часто заходившей к нему "почитать стихи". По описанию - довольно высокий зеленоглазый блондин. Всё это уже что-то...
   - Вот ещё - обратился я к хозяину дома и замершему рядом слуге - я так понимаю, сан первосвященника - ну, или первосвященницы - церкви Калгара остальные Церкви признают?
   Рагдель кивнул.
   - Хотя взаимодействия между церквями фактически нет, как и власти сан практически не даёт, скорее наоборот, но формально все первосвященники считаются равными.
   Я кивнул.
   - Благодарю. Надеюсь, всё это поможет.
   Действительно, надеюсь... Если сан первосвященницы Калгара официальный, то, похоже, нашлась сообщница похитителя Реликвий, которую он использует для преодоления храмовых барьеров. Ну, пока ещё не нашлась... Но это уже работа для Шакана.
   Меня больше интересует другое - этот "поэт". Кто он такой? Сам похититель, его сообщник, или вообще какой-то посторонний человек? Предки говорили, что кровь в Колоссеуме принадлежала не человеку... Хмм.
   - Возможно, вопрос покажется странным, - произнёс я - но вы уверены, что этот "Грай Харнай" был человеком?
   - Гномом или орком он не был точно - ответил хозяин. - Вампиром тоже вряд ли. Немного худой, и бледность присутствует, но он прожил здесь почти год, так что - разве что стал перед исчезновением. Химера... Тут трудно сказать, но если он и был химерой, то это хорошо скрывал. Он действительно создавал впечатление талантливого поэта, немного старомодного и немного не от мира сего, но в целом обычного человека, приятного в общении и довольно состоятельного.
   - Хмм... А что с его домом?
   - Сгорел - развёл руками Рагдель. - Уже после его исчезновения, через несколько дней.
   После? Немного странно.
   - Причину возгорания не установили?
   - Дерево упало на сарай, в котором хранились газовые баллоны.
   - Очень удобный несчастный случай... - хмыкнул я.
   - Тем не менее - развёл руками хозяин. - Никаких признаков поджога или ещё какого-то искуственного вмешательства. Просто ветер и старое дерево... Сгорело всё подчистую - пожарным ехать до нас неблизко, а дом стоял наособицу от посёлка, так что и заметили не сразу.
   Перепроверить всё это определённо придётся, но опять-таки не мне. Я свою задачу здесь выполнил и даже перевыполнил... Пора заказывать такси домой. Разве что только сходить глянуть, пока оно не приехало... Пожалуй, так и сделаю.
   - Хорошо... Я посмотрю на остатки дома, если не вернусь раньше, отправьте такси туда.
   Рагдель кивнул.
   - Вот ещё что, - произнёс он - может статься, что у меня появится новая информация, так что я хотел бы знать, как связаться с вами в этом случае.
   - Хорошая мысль - согласился я. - Вот мой телефонный номер. И постарайтесь вспомнить о том маге, который вас похитил.
   В общем-то, я не рассчитывал ничего найти на пожарище, и мои ожидания полностью оправдались. Как и сказал Рагдель, деревянный домик сгорел подчистую; по сути, осталось только обугленное пятно с осколками стекла и оплавленными фрагментами металла. Жаркое было пламя, похоже... Обычно остаётся намного больше. Возможно, экспертиза и выявит что-то необычное, но всё равно вряд ли это будет полезно - если здесь и были какие-то улики, они начисто сгорели. Единственное, что осталось от жилья неизвестного поэта, это пышная цветочная клумба, находившаяся в паре десятков метров от здания. Цветы совсем не пострадали, и выглядели прекрасно. Видимо, за ними всё ещё ухаживает кто-то из местных...
   Я успел ещё вернуться в посёлок и порекомендовать МГБшникам - у них с собой был и эксперт - осмотреть пожарище, когда подъехало такси. Вот и хорошо, пора возвращаться домой... И передать собранную информацию Шакану. Конечно, можно было просто отдать папку всё тем же МГБшникам, продолжавшим возиться с трупом и опрашивающим местных - без особого успеха - но я предпочёл довериться своей паранойе и сделать это лично. На всякий... пожарный.
   Как я и подозревал, старый госбезопасник поджидал меня у меня дома. Он определённо решил устроить здесь временный штаб... Притащил радиоточку с аварийным генератором, ещё какую-то электронику... Ну, если он здесь задержится, сдеру дополнительную плату за аренду помещения.
   Выслушав мой доклад и изучив бумаги, Джа принялся отдавать распоряжения из своего центра связи, а я достал из сейфа инструменты и принялся изучать трофеи. С долей удачи удастся разобраться самому... Специалист, зараза, берёт дорого - конкуренции нет. В то же время спрос на услуги, как ни странно, хоть и небольшой, но довольно стабильный, и от обеспеченных людей. Хотя подавляющее большинство огромного количества амулетов, произведённых во времена богов, сейчас превратились в бесполезные побрякушки, многие из них обладают художественной или исторической ценностью и являются объектами коллекционирования. А в тех редких случаях, когда какая-то часть магии амулета сохранилась, его ценность существенно возрастает... В общем, Шульга имеет возможность брать за экспертизу весьма приличные деньги. Тем более, что и отношения наши оставляют желать лучшего... Чуть ли не тридцать лет прошло, а эта злопамятная карга всё не может забыть, что я ей когда-то окно мячом разбил. Не люблю футбол...
   К сожалению, самому разобраться не удалось. Точнее, я понял, что два браслета и пояс, снятые с тела мага, такие же носители "прошитых" чар, как и мой посох, но сами чары оказались мне незнакомы. К тому же там определённо было и ещё что-то, но я никак не мог понять, что именно. Придётся идти на поклон к старой ведьме...
   Шульга жила на краю "квартала магов" по направлению к центру города, в небольшом доме с вывеской "Гадальный салон", ещё более древней, чем его хозяйка. Гадание - тоже её неплохой источник дохода; как я понимаю, старуха в основном банально дурит головы посетителям. Впрочем, при необходимости она вполне в состоянии призвать духа или двух, чтобы расспросить о чём-то, если речь идёт о настоящем или прошлом, а не будущем.
   А ещё у неё, несмотря на возраст, чрезвычайно острые чувства и наблюдательность. Я ещё только потянул руку к шнуру колокольчика у двери, когда из дома послышался скрипучий голос:
   - Кагжилико? Чего тебе?
   - Может, я всё же сперва войду? - произнёс я.
   - Ладно уж... - после паузы соизволила согласиться старуха. - Если по делу, то проходи.
   Каждый раз так или иначе демонстрирует, что я для неё - хулиган, к которому нужно относиться подозрительно... Я вздохнул. И приходится терпеть и держаться вежливо, что поделать...
   Встретившая меня в кресле за гадальным столиком Шульга выглядела... Плохо она выглядела. Сколько помню, она всегда была древней, но крепкой, а вот сейчас... Я нахмурился и открыл было рот, чтобы осведомиться о её здоровье, но остановился. Всё равно же в ответ только съязвит, знаю её... Так что вместо этого я просто вздохнул и протянул трофеи.
   - Вот. Хотел бы знать, что там. Сам не разобрался...
   - Ещё бы, куда тебе... - фыркнула старуха. Ну вот, я же говорил... - Для того, чтобы разбираться, с детства учиться нужно было, а не хулиганить и во дворе время тратить.
   Объяснять ей, что с мячом я как раз и учился, смысла нет - она и сама прекрасно знает. Просто ни за что не упустит возможности подцепить... Ну, по крайней мере, раз всё ещё может язвить, значит, не так плоха.
   Шульга принялась изучать браслеты, а я вдруг понял, что мне тоскливо. Передо мной - последний специалист своего дела, а передать секреты уже некому... Что-то уходит. И ладно бы что-то другое приходило на смену, но нет - знания и мастерство просто исчезнут вместе с этой старухой. Я хотя бы учу принца и чему-то научил Тессу... Уходит эпоха, оставляя в прошлом реликты времени богов, такие как мы.
   Я вспомнил дриаду. В отличие от неё, я намерен бороться до последнего, но итог всё равно будет тот же...
   - Не кисни - немедленно произнесла старуха, вроде бы полностью сосредоточившаяся на браслете. - И не глазей на меня так. Лучше молодую бабу себе найди.
   Вот же язва!.. Я крякнул.
   - В общем, оставь здесь, через пару дней заходи, я тебе всё распишу, что и как - распорядилась она.
   - А плата как же?
   - Тогда и о плате поговорим.
   Я кивнул. Спорить с ней в любом случае гиблое дело, да и смысла нет.
   - Доброго вам здоровья - пожелал я и вышел.
   Ну вот, вроде все дела сделаны...
   Или нет. Проклятье, я едва не забыл, что у Тессы завтра экзамен! Нужно выбить у Шакана охрану. Пусть своего персонала у него и не хватает, но усиленное милицейское охранение, полагаю, он должен быть способен организовать.
   С этими мыслями я и поспешил домой.
   Опа... Я ещё раньше обратил внимание, что у одного из домов по соседству пропала табличка "продаётся". А сейчас, когда я проходил по той же дороге, не только пропала табличка ещё у одного дома, но и перед обоими домами стояли грузовики, из которых грузчики таскали мебель в дома. Похоже, как раз заселяются жильцы... Я остановился.
   - Аккуратнее с этим ящиком! - крикнули со второго этажа. - Там фарфор!
   Я поднял взгляд. С лоджии на грузчиков смотрела женщина лет тридцати в шёлковом розовом халате. Она перевела взгляд на меня.
   - А ты чего стоишь? Дармоеды!
   - Я не грузчик - усмехнулся я. - Я ваш сосед.
   - Ой... Простите - смутилась женщина.
   - Ничего страшного. Меня зовут Арай Кагжилико, живу вон в том доме - я указал рукой. - Если будут какие-то сложности, обращайтесь.
   - Буду знать. - ответила женщина. - Илара Мо... Маганери. Будем знакомы. Простите, что не приглашаю в дом - сами видите, тут сейчас не те условия, чтобы приглашать гостей...
   Теперь кивнул я.
   - Ну, всего вам хорошего. Пойду поздороваюсь заодно и с хозяевами второго дома.
   - Их сейчас нет - сообщила дама - но, если хотите, я передам.
   Я снова кивнул.
   - Признателен.
  
   Шакан пообещал позаботиться об усилении охраны вокруг школы, в которой будет проводиться экзамен, так что остаётся только доставить завтра Тессу на место и увезти обратно после окончания экзамена. Лучше пусть надо мной смеются, как над параноиком, чем подставлю девочку под удар... Тем более, ГБшник и не думал смеяться - он отнёсся к моим опасениям с полной серьёзностью. Оно и неудивительно после нескольких покушений... В любом случае, спал я спокойно.
  
   - Пап!
   Тесса сразу бросилась обниматься. Н-да, всего-то несколько дней не виделись, а чувство такое, что весь год...
   - Пап-то пап - хмыкнул я, щёлкнув её по рогу, а затем взъерошив волосы - но ты лучше скажи, к экзамену подготовилась?
   Тесса кивнула.
   - Угу. Тут всё равно больше и делать почти нечего, только зубрить или телик смотреть...
   - Ничего - улыбнулся я - вот сдашь экзамен, и сразу в парк развлечений, отмечать.
   - Но результаты не сразу будут известны - заметила Тесса.
   - Я в тебя верю...
   Шакан предоставил служебную машину, так что о транспорте можно было не беспокоиться. Мы с моей девочкой уселись на пассажирские места, и автомобиль тронулся.
   - Интересно, как там Иль... - задумчиво пробормотал я. Упрямый дух так ни разу и не возвращалась домой; признаться, я за неё беспокоюсь.
   - А я её видела - неожиданно сообщила Тесса. - Она всех мышей у Атамана переловила. Слушай, пап, а как её зовут?
   - Кого, Иль? - удивился я.
   - Да нет, Атамана. Это же прозвище, а имя какое?
   Я задумался.
   - Знаешь... Не помню - наконец, признался я. - Я даже не уверен, что когда-нибудь его слышал. Но ей в любом случае идёт это прозвище. Она внушает... уважение.
   - Она... цельная - задумчиво произнесла Тесса. - Как слиток металла. Никаких сомнений или колебаний, только решимость. Для неё даже врагов в мире нет, только препятствия.
   Я покосился на Тессу. Она снова общалась со Священными Зверями?..
   - Есть такое - согласился я. - Противники - по обстоятельствам, друзья - на всю жизнь. Но обычно она заставляет людей нервничать... Извини, что пришлось тебя к ней отправить. Более надёжного и безопасного места я не знаю...
   - За меня не переживай, пап - улыбнулась Тесса. - Я просто не знала, что такие люди на самом деле бывают...
   Я помолчал. Значит, Иль забегала к Атаману, пополнить силы от магики Тессы и смертной магики мышей... И всё-таки, чем она занимается?..
  
   Когда Тесса сказала, что всё выучила, я ей поверил, но если её захотят завалить - завалят, так что нельзя сказать, что я не беспокоился. Впрочем, как она верно сказала, результат всё равно будет известен только через несколько дней, а пока будем считать, что всё хорошо... Даже если будут какие-то проблемы, если можно будет обойтись без участия Тессы, постараюсь ей не говорить.
   Молодёжи, пришедшей сдавать экзамен, было человек десять; в основном девушки из семей традиционалистов, с охраной и в глухих платьях с вуалями на лицах. Собственно, Тесса тоже носила почти такую же маскировку, разве что без вуали. К слову, я слышал, что зачастую под видом девушки в платьях скрываются студенты-отличники, которых семьи нанимают сдавать экзамен за их дочерей. Хотя вроде бы в последние годы с этим стали бороться, но иногда ещё случается... Достаточно заплатить экзаменатору, и тот не будет заставлять открыть лицо.
   А ещё такое облачение - удобный способ спрятаться убийце... Поэтому находясь рядом с ними я постоянно был настороже. Однако обошлось без инцидентов, и спустя три часа мы с Тессой, сдавшей экзамен, покинули здание школы, направившись к парку развлечений.
  
   Большой городской парк развлечений... Когда я последний раз здесь был? Не помню. В малый я водил Тессу пару лет назад, а в большом, возможно, никогда и не был. Несмотря на язвительные замечания Шульги, в детстве у меня было не так много свободного времени, всё съедала учёба. К тому же моя семья уже тогда переживала не лучшие времена, и тратить довольно ощутимые деньги на парк развлечений у нас просто не было возможности. В основном, имеющиеся средства тратились на поддержание имиджа. Не могу сказать, что это было совсем неразумной тратой денег, поскольку позволяло получать заказы на достаточно высокооплачиваемую работу, но, на мой взгляд, отец перебарщивал. Имидж, содержание дома, затраты на поддержание связей с богатыми потенциальными клиентами... Денег на жизнь почти не оставалось, несмотря на то, что под конец отец работал, как загнанная лошадь. В конечном итоге он и сгорел на работе... В буквальном смысле. Неудивительно, что после всего этого идеи "поддержания престижа рода" особого отклика во мне не находят... Хотя и совсем забрасывать тоже нельзя - предки не простят. А при желании они вполне способны достать меня и в мире живых...
   В любом случае, возможности тратить деньги на развлечения у нас не было, так что в Большом парке развлечений, где за вход берут плату, я не был. Сейчас с финансами тоже всё ещё не так хорошо, как хотелось бы, но я всё же могу кое-что выделить. Хочу, чтобы Тесса жила лучше, чем я...
   Веселье и удовольствие Тессы оказались заразительны; впрочем, так всегда было. Полагаю, это та же сила, что поднимала в присутствии Белого Тигра мораль войск и просто людей. В любом случае, я с удовольствием вместе с Тессой прошёлся по аттракционам, чего ни за что не стал бы делать, будь я один - или с кем-то другим. Если бы ещё я мог полностью расслабиться, не осматривая всё вокруг на предмет опасности... Ну, главное, что моя девочка была довольна.
   Всё когда-нибудь кончается, и с закатом солнца мы покинули парк. Я держал на коленях сумку с выиграными призами - основное место занимала пара мягких игрушек, выигранных Тессой в "Испытании силы" и мной в "Поймай рыбку" (не стесняюсь признать, что жульничал, используя магию) - и посматривал в окна автомобиля. Тесса, закрыв глаза, прилегла мне на плечо; никто ничего не говорил.
  
   - Есть успехи? - поинтересовался я у Шакана, вернувшись домой.
   - Грай Харнай пропал год назад - отозвался ГБшник. - Просто внезапно исчез без какой-либо причины, с тех пор не появлялся. Ирву Монтелье после её исчезновения видели в гостинице в Лампаре, городке недалеко от Тиши, на границе джунглей.
   - То есть опять всё глухо? - вздохнул я.
   - Не совсем. У нас есть информация...
   Послышался звонок в дверь; Шакан умолк.
   - Я гляну - сообщил я.
   - Здравствуйте - улыбнулась мне пусть и не особо привлекательная, но миловидная дама в районе четырёх десятков лет; пожалуй, несколько моложе. Темноволосая, с аккуратной стрижкой; ухоженая, и, похоже, в недешёвой одежде. Рядом с ней стояла зеленоглазая блондинка лет двадцати; немного высоковата и плоскогруда, но в целом очень и очень. - Мы ваши соседи. Госпожа Маганери передала нам ваше приветствие, так что мы решили зайти познакомиться.
   - Ну, проходите - пожал я плечами, пропуская их в дом. - Чай, кофе? Вина предлагать не буду, это было бы несколько... неподобающе.
   Поворачиваться к гостьям спиной я не стал, придержав для них дверь.
   - Здравствуйте, милые дамы - обаятельно улыбнулся Джа. Смотри-ка, у него и такой талант есть... Старый ловелас. - Какое удовольствие лицезреть в этом логове старого холостяка столь прелестные цветы... Кажется, даже дышать стало легче.
   - Если тебе тяжело дышать - заметил я - я тебя здесь не держу.
   - Простите его - улыбнулся Шакан. - Кагжилико - старый солдат, не слишком сведущий в этикете, но неплохой парень.
   Н-да... ГБшник монополизировал внимание дам. Чувствую себя, словно в гостях...
   В любом случае, дамы у меня не задержались - они просто зашли познакомиться с соседями, и сделав это, удалились.
   - Я погляжу, ты опытный ловелас - хмыкнул я, обращаясь к Шакану.
   - В молодости я проводил порядочно времени, общаясь со знатными дамами - сообщил он. - Навыки сохранились. Да это и несложно, просто нужно находить в них достоинства и указывать их. Однако, возвращаясь к тому, на чём меня прервали... В досье на первосвященницу, которое ты привёз, были и её волосы, так что наши поисковики работают с ними. К счастью, спецов по магическому поиску у нас пока хватает... Пока что им удалось установить, что она жива и где-то в Сакке. От точного обнаружения её что-то защищает, но поисковики обещают найти. Работают все вместе, не останавливаясь, им выделили точку лей.
   - Это действительно хорошо... Осталось только дождаться.
   - Не думаю, что всё будет так легко... - вздохнул Шакан.
   - Насколько я помню теорию, - заметил я - если поиск будет продолжаться, в конце концов объект локализуют. Даже если похититель прикрывает её, сила тут ничего не решает. Район местонахождения будет постепенно сужаться, пока её не найдут.
   - Поисковики сказали то же самое - согласился Джа. - Однако добавили, что в худшем раскладе это может занять до нескольких месяцев. Там используется какая-то очень хитрая защита от обнаружения.
   Я нахмурился.
   - Не понимаю... - пробормотал я. - Что это за эксперт такой? Он же не просто силой давит, он, получается, отлично владеет набором разноплановых чар! Прямо какой-то архимаг из прошлого...
   Я покачал головой. Затем нахмурился.
   - Возможно, это вампир?.. - пробормотал я. Вполне возможно, что кто-то из архимагов времён богов знал способ продления существования вампиров и воспользовался им... Если так, всё увязывается. Я нахмурился ещё сильнее. Очень хочется надеяться, что это не так, иначе проблема ещё серьёзнее, чем казалось раньше... - В любом случае, если есть возможность, попробуйте привлечь к поиску и шаманов. У них есть свои методы, и, возможно, они окажутся эффективнее.
   - Уже - ответил Шакан. - И версия о вампире мне тоже уже приходила в голову... Жрец Лааса утверждает, что теоретически это возможно, но точнее сказать не может, и предложил проконсультироваться с жрецами Кенгала. Сейчас пытаемся с ними связаться...
   - Я так погляжу, даже вашей конторе это непросто - хмыкнул я. Шакан вздохнул.
   - Я не удивлюсь, если это непросто даже им самим - сообщил он.
   В дверь снова позвонили.
   - Теперь-то кто? - удивился я. - Пойду гляну...
   На этот раз перед дверью стоял невысокий пухлый и круглолицый мужчина лет пятидесяти в обычной городской одежде.
   - Чего вам? - нахмурился я, готовясь активировать чары посоха и отскочить.
   - Долгой жизни - дружелюбно улыбнулся толстяк. - Я жрец Кенгала, можете называть меня брат Пухлик. Меня прислали для консультации по поводу вампиров.
   Я молча освободил проход, не переставая следить за самопровозглашённым жрецом. Учитывая обстоятельства, он вполне может быть настоящим... Кенгал в первую очередь бог тайн, и его окружает сплошная пелена секретов и тайн. Кто занимает такую значимую должность, как первосвященник Кенгала, и то неизвестно... Даже на религиозных мероприятиях вегда появляются только представители первосвященника. Где находится высший храм - неизвестно, а обычных вроде как и вообще нет... Хотя ходят слухи, что они скрываются в самых неожиданных местах, начиная с жилых домов и заканчивая публичными заведениями вроде парикмахерских. В общем, скорее тайное общество, чем часть официальной религии, и слухов о них намного больше, чем достоверной информации.
   - Он утверждает, что является жрецом Кенгала - сообщил я Шакану. - Назвался "братом Пухликом".
   "Брат Пухлик" кивнул, достал что-то из-за пазухи, продемонстрировал ГБшнику и снова спрятал.
   - Благодарю, что согласились помочь - произнёс Шакан. Что бы ни показал ему жрец, это определённо сработало как удостоверение личности. - Полагаю, вы уже знаете, по какому вопросу я хотел проконсультироваться?
   "Брат Пухлик" снова кивнул.
   - Разумеется. И можете не благодарить, ваша организация изначально создавалась как ветвь церкви Кенгала, так что мы в каком-то смысле коллеги... Пусть потом вы и превратились в полностью светское министерство. Однако к делу... Прежде всего, вампиры теоретически действительно способны существовать неограниченно даже в одном теле, хотя на практике были зарегистрированы только сравнительно небольшие отрезки времени такого. Если точно, самый продолжительный срок пребывания вампира в одном теле - семьдесят два года.
   - Каким образом это достигается? - спросил Шакан. - Известные мне случаи даже близко не стоят по продолжительности.
   - Со всем уважением, - снисходительно заметил жрец - но известные вам случаи - применение примитивного метода вампиризации, известного нашим светским коллегам, и случаи естественной вампиризации. И даже без использования ритуалов сохранения...
   - В любом случае, главное то, что вампир может существовать больше сотни лет.
   - В принципе, может - кивнул кенгалит. - Если большую часть этого времени он проявлял минимум активности и имел доступ к источнику магики.
   - Точка лей... - пробормотал я.
   - Выхода большинства точек лей для этого маловато, - сообщил жрец - однако если использовать изоляцию, нечто вроде аркейнума...
   Мы с Шаканом переглянулись. Как известно, с уходом богов уровень фоновой магики падал постепенно; вполне возможно, что это и стало причиной, побудившей похитителя действовать - фон упал до критической точки. Хмм, но тогда зачем он стал похищать остальные Реликвии?.. Да и с этой первосвященницей... Слишком долго получается, он должен бы спешить.
   - Что за ритуал сохранения? - задал Шакан новый вопрос.
   - Разновидность целительской магии, доработанной под потребности вампиров - сообщил жрец. - Его следует проводить раз в неделю, в крайнем случае - раз в месяц.
   - При этом есть выброс магики? - спросил на этот раз я. Жрец кивнул.
   - Хотите отыскать его? Верно, присутствует ощутимый выброс. Именно так в своё время и искали вампиров. К сожалению, у меня нет разрешения на то, чтобы открыть вам точные характеристики ритуала и присущего ему выброса, но если вы имеете дело с вампиром, то справитесь и без точного описания. В наше время магические ритуалы практически не проводятся...
   - Найдём, если он не будет проводиться в изолированом помещении - заметил я.
   - О, насчёт этого можете не беспокоиться. Хотя всю информацию о ритуале я раскрывать и не имею права, но в моих полномочиях сообщить, что он не может проводиться под крышей, так что полностью изолировать его не получится.
  
   Беседа со жрецом продолжалась не долго; когда оказалось, что в настоящий момент больше вопросов к нему нет, он откланялся, сообщив, что готов продолжать сотрудничество в меру знаний, пока его начальство не прикажет оборвать контакт.
   - Ну что же... - пробормотал Шакан. - Значит, этим и займёмся. Персонала потребуется порядочно...
   - Я поучаствую - кивнул я. - Конечно, если для меня нет более важного дела, чем бродить по городу в поисках выброса магики.
   - Пока нет - сообщил ГБшник. - Но как только появится - тут же сообщу. Ладно, займусь делом...
  
   Хотя выброс магики ощущается на порядочном расстоянии и след от него исчезает не сразу, Столица достаточно большой город, чтобы с покрытием всей территории были сложности. К счастью, для этого не было нужды использовать профессиональных магов, отрывая их от дел; достаточно людей, обладающих повышенной чувствительностью. И не только людей...
   Наутро, как и обещал, позвонил Тула. Судя по голосу, орк был чем-то доволен, и приглашал меня выпить. Я предложил бар, находяшийся в выделенной мне Шаканом зоне "патрулирования"; орк согласился - ему определённо было всё равно, где пить, и, возможно, даже что пить - но поинтересовался, не возражаю ли я против компании. Он собирался позвать ещё и шамана из своего посольства; я был не против. Скорее, наоборот; это подало мне идею. Я проконсультировался с Шаканом, и он одобрил.
   Шаман, которого звали Колхо, оказался очень крупным и пухлым, почти толстым, представителем своего народа. Учитывая орочью поговорку "хороший шаман - толстый шаман", можно было определённо сказать, что он неплохой специалист. Почему такая связь? Да всё просто, хороший шаман сидит в шатре и живёт на приношения, - и неплохо живёт - а плохой вынужден охотиться и вообще самостоятельно себя обслуживать.
   Какое-то время мы просто молча потягивали выпивку. Большинство орков вообще в обычном состоянии не болтливы и предпочитают просто молча пить в компании, которую считают приятной - по моему опыту, чаще всего с тем, с кем только что задорно мяли друг другу бока. Впрочем, как раз Тула довольно общителен, так что после пары кружек...
   - Ну, так как жизнь, колдун? - поинтересовался он.
   Вот-вот. В противоречие распространённым мнениям, что орки либо способны выпить вдвое больше человека, не пьянея, или наоборот, быстро напиваются, как свиньи, на самом деле все мои наблюдения показывали одно и то же: пара кружек достаточно крепкой выпивки приводят серокожих в расслабленное и благодушное состояние, которое, впрочем, легко может сменится яростью при достаточной причине. Впрочем, в отличие от людей, риск нарваться на драку с пьяным орком намного ниже, чем с трезвым - главное, не самому не нарываться. Они даже мирные переговоры традиционно начинают с "кружки мира", наполненной крепким самогоном. Впрочем, возвращаясь к ситуации...
   - Перебиваюсь с одного на другого подработками - пожал я плечами. - Дочку воспитываю, как умею.
   - Тоже ведьма, небось - хмыкнул Тула.
   - Скорее, фея - улыбнулся я. Слово "ведьма" из уст орка не было оскорблением, равно как и комплиментом, впрочем. Просто констатация факта - женщина-волшебница - значит, ведьма. - Вот.
   Я достал портмоне, извлёк фотографию Тессы и продемонстрировал её бывшему коллеге-пограничнику. Тула внимательно рассмотрел фотографию, - он явно различает людей лучше, чем я - орков - хмыкнул, и вернул мне.
   - На людской вкус - красавица - заметил он. - А мать кто?
   - Нет у неё матери - неожиданно сообщил шаман, раскуривший трубку и затянувшийся из неё с полуприкрытыми глазами. Неожиданно он широко раскрыл их и удивлённо уставился на меня. - Хм, умм... Почтенный, можно ещё разок взглянуть?
   - Похоже, у вас много беготни, много работы? - хмыкнул я, снова протягивая фотографию. - Определённо, вы куда худощавей, чем должны быть.
   На лице орка, довольного комплиментом, промелькнула улыбка, но он тут же посерьёзнел, вперив взгляд в фотографию.
   - Есть такое... - пробормотал он, произнёс короткую молитву, и опрокинул стакан дорогого вина на пол. Бармен недовольно нахмурился, но Тула успокаивающе поднял руку, достал из кошелька банкноту и продемонстрировал её. Затем перевёл заинтересованый взгляд на шамана.
   - Что говорят духи, Колхо? - поинтересовался он. Шаман глубоко затянулся и покачал головой.
   - Духи говорят, что она дочь слуг ушедших, рождённая без матери от многих отцов. Ещё говорят - он снова затянулся и словно прислушался - что она сияет.
   Я уважительно покачал головой и показал руками размер живота, подобающий такому шаману. Вот так вот запросто слышать духов без подготовки, ритуалов и кровавых жертв... Прирождённый некромант, полагаю.
   - Похоже, вам приходится очень много бегать - заметил я.
   - И что всё это значит? - с любопытством поинтересовался Тула.
   - Химера? - предположил шаман, снова наполняя свою кружку. Я кивнул.
   - В точку. Но она моя семья, и это главное.
   - За семью? - предложил Тула, поднимая кружку.
   - За семью - согласился я.
   То, что орки узнали нечто излишнее о Тессе - не страшно. В конце концов, Граннари - не то государство, которого следует опасаться... А серьёзные игроки, которых могла бы заинтересовать эта информация, могут получить её и из других источников - к примеру, из того же, что и шаман. Некроманты - редкость, но не уникальны, и свои спецы у развитых спецслужб есть. А вот кое-какую пользу из положительного настроя этой парочки извлечь можно...
   - Послушай, Колхо - обратился я к шаману - можно тебя кое-о чём попросить?
   - Попробуй - хмыкнул орк.
   - Официант, жаркое! - произнёс я и снова обратился к говорящему с духами; ни один уважающий себя шаман не станет работать без подношения.
   - Мне нужно кое-что найти. Есть информация, что в городе будет проводиться какой-то магический ритуал, и мне нужно найти того, кто будет его проводить. Настоящему некроманту будет несложно попросить предков проследить, где произойдёт выброс магики...
   Орк задумчиво посмотрел на меня.
   - Несложно - согласился он. - Но своих-то чего не попросишь? Глава рода всё-таки, у вас, людей, хоть и по своему, но не должны бы отказать.
   Я скривился.
   - Как ты сказал, у нас, у магов, по-своему... Да и время важно, а я же не некромант, так запросто с предками общаться не могу. Пока смогу их уговорить, глядишь, и поздно уже будет.
   - Так может, уже поздно? - резонно заметил шаман.
   - Возможно, но вряд ли. В любом случае, нужно следить на протяжении месяца. Жертвы - с меня, разумеется.
   - Уж за такое время - хмыкнул орк - точно сам бы справился... Ну да ладно, подработка сама в руки идёт, так что отказываться не буду.
   - Здесь у них на ритуалы почитания предков разрешение от церкви нужно - пояснил Тула, убедившись, что шаман закончил. Вмешиваться в разговор он не хотел.
   - Угу - кивнул я. - И волокита та ещё... Да и вообще не хочу с церковью связываться. Лучше выпьем ещё.
  
   Всё же, как ни крути, найти достаточно персонала, чтобы непрерывно следить за магической активностью в городе, очень сложно; тем более, хоть какие-то меры по маскировке подозреваемый должен был предпринять. Скорее всего, в случае упомянутого жрецом ритуала магика будет уходить вверх узким потоком, усложняя обнаружение с земли; однако из мира духов это всё равно должно быть неплохо заметно.
   В общем, хорошо посидев с орками, а заодно наняв наблюдателя, спустя около трёх часов я вышел из бара и распрощался со старым знакомым. Я не был пьян - учитывая продолжающиеся попытки покушения на меня, было бы глупо напиваться - но и совсем трезвым остаться не было никакой возможности, не оскорбив орков. Я решил пройтись до Шульги, узнать результаты анализа трофеев, а заодно проветрить голову от алкоголя.
   Я добрался до места без каких-либо происшествий, и в голове, как и ожидалось, существенно прояснилось; однако - возможно, как раз в связи с последним - возле дома старухи я ощутил, что что-то не так. Непонятно в чём дело, но ощущалась некая неправильность; насторожившись, я внимательно осмотрелся. Ничего не заметно, но ощущение сохранялось...
   Решив не рисковать, я поудобнее взялся за половинку посоха - полный носить с собой было не слишком удобно и привлекало внимание, а половинка вполне сходила за трость - и собрался было отступить, чтобы вернуться в другой раз, но тут из двери "салона" старой ведьмы вышла другая старушка. Соседка Шульги, помогающая ей по хозяйству, если память мне не изменяет. Обычно она заходила в другое время, с утра и вечером, но важнее было другое - старушка выглядела заплаканной. У меня опустилось сердце, и я быстро зашагал к ней.
   - Простите, - обратился я к ней, подойдя ближе - Шульга?..
   - Мир её праху - всхлипнула старуха.
   ... Всё-таки, я не ошибся, к сожалению. Упрямая старуха до последнего не желала показывать слабости.
   - Мир её праху - вздохнул я. - Мир снова потерял нечто ценное... Я хотел забрать у неё кое-что своё, но лучше с этим будет подойти завтра, полагаю.
   - Погодите, - остановила меня старуха - вы же Кагжилико?
   Я кивнул.
   - Вот, возьмите.
   Она протянула мне браслет убиенного мага и тонкую тетрадку.
   - Шульга поручила передать вам, когда придёте. Она опасалась, что не дотянет...
   Старуха снова всхлипнула.
   - Благодарю вас... - кивнул я. - Держитесь. Смерть - это ещё не конец...
  
   Ну вот... Ещё одной реликвией прошлого и ещё одним уникальным специалистом в мире стало меньше. Если бы я не пришёл сюда из бара, то определённо выпил бы. Хотя мои отношения со старой ведьмой никак нельзя было назвать хорошими, но я её уважал за профессионализм в своём деле. И, проклятье, утрата знаний - это преступление против мира и его обитателей...
   - Это неправильно... - пробормотал я вслух. - Неправильно всё это... Погано-то как.
   Хреновы боги, которым приспичило куда-то смотаться... Воистину божественная безответственность.
  
   Я шлялся по городу, формально - патрулируя его в поисках возможного выброса магики, а фактически - пытаясь избавиться от мрачных мыслей. Оставленную старухой тетрадку я пролистал; там содержалось описание трофейного браслета и прожжёных в нём чар. Ловушек Шульга не нашла. Выполнить взятую работу, несмотря ни на что - вот то, за что я её уважаю. Уважал... Нет, всё-таки уважаю. Сам же сказал, смерть - это ещё не конец... Уж я-то это знаю точно.
  
   Домой я вернулся уже вечером. Шакан, явно вознамерившийся переселиться ко мне до окончания дела, сидел за столом и что-то писал; коротко поздоровавшись, он продолжил заниматься своим делом, а я отправился на кухню.
   Выдав постояльцу его долю ужина - он снова коротко поблагодарил меня и принялся за еду, не отрываясь от своих записей - я вышел со своей порцией во двор. В домах напротив, куда въехали мои новые соседи, горели огни. Там шла своя жизнь... Моим соседям не приходилось беспокоиться о том, что происходит с миром, о неизвестном маге, похищающем наследие богов, не приходилось опасаться покушения из любой тени, да и с деньгами у них, похоже, всё было в порядке. Счастливые люди... Я вздохнул и вернулся в дом, укрывающий от возможных снайперов.
  
   Утро добрым не бывает. Вообще-то я с этой фразой не согласен, но обычно с утра я имею возможность лицезреть прекрасное виденье в виде разминающейся или нежащейся под солнцем Тессы, а в этот раз в поле моего зрения был лишь Шакан. И уж его-то "прекрасным виденьем" никак не назовёшь...
   Размявшись, я принялся готовить завтрак, когда зазвенел телефон. Если бы это было Рагделю, то вызов пришёл бы на его центр связи, так что я поднял.
   - Колдун? - послышался голос Тулы. - Колхо сказал передать, что духи увидели в городе свет чар, как ты и говорил... Записывай место.
  
   Шаман не просто дал словесное описание места, как обычно бывает в таких случаях; он назвал точное место. "Район складов, контейнер номер шестьдесят два".
   - Если он мало-мальски осторожен, то незаметно не подойти, - вздохнул Шакан. Впрочем, сперва свзяавшись со своими людьми и отдав приказ выдвигаться на место. - И куча путей отступления. Как-то раз из такого контейнера даже подкоп обнаружился... Арай, без тебя не обойтись.
   - За это я и получаю деньги - хмыкнул я. - Каков план?
   - Поехали, по пути объясню.
  
   - Значит, так - сообщил ГБ-шник. - Твоя задача - попытаться незаметно подобраться к контейнеру. В контакт не вступать, попытка задержания - наша работа, от тебя требуется только разведка и сбор информации... на тот случай, если упустим.
   Я кивнул. Это звучало вполне разумно и рационально. Не стоит складывать все яйца в одну корзину... Если это действительно похититель Реликвий, то велик шанс, что он сможет уйти, даже если подтянуть армию. А чем больше мы сможем о нём узнать, тем проще будет в следующий раз застать его врасплох в более выгодных для нас условиях. Недооценивать этого противника было бы откровенно глупо...
   - Сделаю, что смогу - согласился я.
  
   Выстроившиеся во все стороны ровные ряды металлических контейнеров вдруг напомнили мне лес гигантских грибов. Я потряс головой, стряхивая наваждение; ничего общего. Небольшие выбросы магики время от времени ещё происходили, так что ритуал определённо ещё продолжался; мы успели вовремя.
   - Если это действительно наш объект, то без тяжёлого вооружения его не остановить - заметил я. У окружавших место людей Шакана, одетых в гражданское, явно ничего достаточно мощного не было.
   - Колдовские пули - отозвался он.
   - Ну, надеюсь, вы готовы к сопутствующему урону... - пробормотал я. - Удачи нам всем.
   - Пусть предки защитят - согласился ГБ-шник.
  
   Я открыто шёл по коридору между контейнеров. Несмотря на более чем возможную вероятность сопутствующего урона, эвакуировать район складов не стали; поимка похитителя Реликвий куда важнее, чем чьи-то финансовые потери или даже жизни. Так что мне не было особой нужды скрываться на фоне проходящих по своим делам людей - я выглядел просто одним из немногочисленных, но присутствующих здесь работников или клиентов складов. С точки зрения "сигнализации" нашему объекту было бы проще воспользоваться помощью сообщника, - или просто заплатить здесь кому-то - который предупредит о подозрительной активности вокруг складов, но по мере приближения к контейнеру номер шестьдесят два я всё тщательнее изучал окрестности - ставить какие-либо сигналки везде было бы глупо ввиду присутствующих здесь людей, но поблизости от места проведения ритуала - вполне вариант. Или даже...
   Я поднял взляд - и сам удивился, насколько точно угадал. На одном из контейнеров неподалёку, непонятно как забравшись туда, сидел пацанёнок лет десяти, и смотрел на меня. Я взглянул на него, стараясь выглядеть спокойным, но удивлённым.
   - Ты что там делаешь, пацан? - произнёс я. Если уж вас всё равно заметили, стоит сделать вид, что вы не тот, кто интересует охрану. Например, привлекая к себе больше внимания.
   Мальчишка не удостоил меня ответом, ловко перепрыгнув на соседний контейнер - их здесь разделяло не больше метра.
   - Ей, это опасно! - громко произнёс я, продолжая играть свою роль, но ответа вновь не последовало. Скорее всего, у него есть рация, чтобы сообщать объекту о подозрительных личностях, но сейчас он ей не воспользовался, определённо не сочтя меня достойным внимания. Хотя, конечно, это мог быть просто случайный мальчишка, не имеющий отношения к происходящему... Но это маловероятно.
   Встав у стенки контейнера и убедившись, что меня никто не видит, я достал свою рацию. Следует сообщить Шакану о потенциальном наблюдателе...
   Короткое тихое сообщение, и я продолжаю путь. Перед тем, как выехать на склады, Шакан приказал своим людям арендовать пустой контейнер рядом с объектом, и именно к нему я и направлялся. К сожалению, все прилегающие были заняты - скорее всего, объект осознанно выбрал такую позицию - но через ряд всё же нашёлся подходящий.
   Из контейнера номер шестьдесят два шёл слабый, незаметный с расстояния, дым. И, если моё обоняние мне не изменяет, пахло жареным мясом. Ритуал закончен, и объект готовит барбекю, чтобы тушка жертвы зря не пропадала... А заодно, полагаю, это объясняет администрации, зачем ему дыра в крыше. Во время службы на границе с Граннари один из сослуживцев рассказывал, что его отец в таких же условиях встречался с друзьями втайне от жены, выпивали и готовили закуску... Понятное дело, разводить здесь огонь запрещено, как и дырявить контейнеры, но за небольшую дополнительную плату и покупку у них пары огнетушителей втридорога администрация готова смотреть в сторону.
   К "своему" контейнеру я шёл так, чтобы пройти мимо целевого, и смог расслышать, что внутри действительно кто-то есть; судя по звуку, с которым он переступил с места на место, кто-то довольно крупный. А судя по голосу, которым напевал себе под нос, мужчина.
   - Похоже, объект ещё на месте - сообщил я, оказавшись у "своего" контейнера. - Жарит мясо.
   - Выступаем - коротко ответил Шакан.
   К сожалению, я не успел разобрать ничего в выбросах магики, прежде чем они прекратились, а сейчас прощупывать объект магией было слишком рискованно - он легко мог бы это заметить. Поэтому пока что мне оставалось просто наблюдать.
   Слабый, но всё же хорошо ощутимый аппетитный запах жареного мяса добрался до моего контейнера; я сглотнул слюну.
   Секунда шла за секундой, но ничего не происходило. Хотя... Что-то неуловимое изменилось в атмосфере. Некое тонкое магическое воздействие?.. Да вроде нет. Не пойму, что это, но я определённо что-то ощущаю...
   Внезапно странное ощущения напряжения резко усилилось, и в дыру-дымоход контейнера объекта что-то упало, брошеное издали. Я ощутил выброс магики, но небольшой; в следующий момент из контейнера, пошатываясь, выбрался здоровенный, метров двух ростом, амбал, и тут же упал. Я сжал половинку посоха, но объект так и не прореагировал, даже когда подбежавшие люди Шакана стали связывать его и обматывать разнообразными шаманскими талисманами.
  
   Для отчётности я провёл на месте экспертизу следов магики, но и так было ясно - не то.
   - Одно утешает - вздохнул Шакан - операция прошла гладко, никаких пострадавших. Но время уходит, а мы всё так же далеко от цели... Если у тебя есть идеи, выслушаю с благодарностью.
   Я только вздохнул - идей у меня не было.
  
   Сдав захваченого вампира специалистам по обращению с ними, задерживаться на месте мы не стали и вернулись ко мне домой. День прошёл в подавленном настроении; так бывает, когда кажущийся успех оборачивается пустышкой. И я, и Шакан пытались что-то придумать, но ничего не выходило. Оставалось надеяться, что в следующий раз повезёт больше - слежение за выбросами магики никто не отменял.
   Начало темнеть, когда раздался телефонный звонок.
   - Кагжилико у телефона - произнёс я, подняв трубку.
   - Здравствуйте. Это ваша соседка, мы к вам заходили. Мы тут отмечаем новоселье и хотим пригласить вас с вашим квартирантом.
   - Джа - сообщил я - нас соседки в гости приглашают, на новоселье. Пойдёшь? Сделай паузу, а то мозги закипят.
   Джа вздохнул.
   - Ты прав... Так я ничего не добьюсь. Стоит встряхнуться и прояснить мозги.
   - Мы будем - сообщил я в трубку. - Когда подходить?
  
   Через полчаса мы с Шаканом с букетом цветов и бутылкой шипучего вина стояли у двери соседнего дома. ГБшник немного ожил и даже подначивал меня по поводу того, что мне нужно быть активнее и обзавестись, наконец, женой, раз уж возможность сама идёт в руки.
   Нас встретила та из дам, что постарше, назвавшаяся Пармой, и провела в дом. Хм, а они быстро обустроились... Хотя прошло всего-то пара дней с момента их заселения, в доме было очень уютно. Мебели немного, зато довольно много живых цветов, а та мебель, что есть, комфортная и этетически приятная. И стоит так, что в помещениях и не пусто, и не тесно.
   - А вторую соседку, как там её, вы не пригласили? - поинтересовался я.
   - Мы приглашали - отозвалась Парма - но она не была уверена, что сможет прийти. Что-то личное.
   - Понятно - кивнул я.
   - Ну что ж - хмыкнул Шакан - в чём-то это и к лучшему. - Две дамы и два джентльмена - идеальное сочетание.
   Парма усмехнулась.
   - Не надейтесь, мы пригласили вас не для этого.
   - Надежду так легко не отнять - усмехнулся в ответ Джа.
   Впрочем, на его заигрывания дамы действительно не велись. Их отношение оставалось ровным и благожелательным, но не больше того.
   Спиртного на столе почти не было, но и то, что было, почти никто не пил, лишь слегка пригубили. Я задумчиво окинул взглядом стол и помещение.
   - Что-то не так? - поинтересовалась вторая девушка, та, что помоложе.
   - О дочке думаю - отозвался я. - Жаль, что она не может присутствовать...
   - А что с ней такое?
   - По некоторым причинам она сейчас живёт у знакомых. Если вы не против, хотел бы вас познакомить, когда она вернётся.
   - Разумеется - улыбнулась девушка. - Похоже, вы любите свою дочь...
   Я промолчал.
  
   - Ну ты даёшь - шутливо укорил меня Шакан. - Кто же с дамами о своих детях говорит? Даже если они не свои...
   - Свои, - вздохнул я - свои...
   Вторая соседка так и не пришла, да и вообще долго мы не засиживались. Да и разговоры были по большей части ни о чём - так, пустая болтовня... В любом случае, это было приятно проведённое время, и Шакан, похоже, несколько расслабился. Я, конечно, ему не мамочка, но по мне лучше, если он будет работать эффективнее.
   На новоселье мы перекусили достаточно, чтобы обойтись без ужина. Шакан ещё что-то доделывал на своём рабочем месте, а я лёг спать.
  
   - Привет снова - хмыкнул я, когда вновь увидел перед собой прабабку. - Какие-то новости?
   Родственница выглядела отстранённой и задумчивой, и ответила не сразу.
   - Тот, кого ты ищешь, ближе, чем ты думаешь - наконец, ответила она. - Ты почти нашёл его. Будь сильным, и не забывай о предках...
   И она исчезла, прежде чем я смог спросить ещё что-то. Странно...
   Однако задаться вопросами я не успел, подскочив с постели: где-то рядом творилось волшебством. Выброс магики был не то, чтобы очень сильным, но достаточным, чтобы разбудить меня; спешно натянув штаны, я схватил стоящий у кровати посох и выбежал на улицу.
   Выброс шёл из одного из пустующих домов по соседству; проклятье, что делать?.. Пожалуй, прежде всего - сообщить Шакану, потом отправиться на разведку.
   - Джа, просыпайся. В соседнем доме выброс магики, я пойду проверю - сообщил я.
   - Я вызову подкрепление - сообщил он.
   - Попробуй, но они всё равно не успеют - отозвался я, уже выходя из комнаты. На ходу подхватил рубашку, и, надевая её, двинулся к цели.
   Первичный выброс уже рассеялся, но чары, похоже, ещё творились; однако пока я осторожно, опасаясь ловушки, приближался к месту, неизвестный маг уже закончил своё дело. Дверь нужного дома была незаперта; внутри я не обнаружил никого и ничего, кроме быстро рассеивающихся следов творимого только что волшебства. И, насколько можно было судить по этим слабым остаткам, они напоминали то, с чем я сталкивался в Колоссеуме. Неужели тот, кого мы ищем, действительно сам нас нашёл?..
   Убедившись, что опоздал, и никаких следов не обнаружить, я направился обратно к своему дому.
   - Ты ещё что-то забыл? - хмыкнул Шакан.
   - Нет, я закончил... погоди, о чём это ты?
   ГБшник нахмурился.
   - После того, как ты отправился к тому дому, - сообщил он - ты вернулся и сказал, что стоит прихватить кое-что ещё, на всякий случай. Зашёл к себе и через пару минут снова ушёл.
   - Ё... - вырвалась у меня довольно длинная неприличная тирада, и я метнулся в спальню. - Этот урод что-то искал в моём доме!
  
   Следы короткого поиска нашлись сразу, но ничего не пропало.
   - Что ему было нужно?.. - нахмурился Шакан.
   - Я тоже хотел бы знать - столь же хмуро отозвался я. - По крайней мере, ты жив остался, и то хорошо. Но действительно, что он пытался найти в моём доме?..
   - Скорее всего, это был агент одной из заинтересованных сторон, рассчитывавший найти какую-то информацию по делу - предположил Шакан.
   - Я бы тоже так подумал - вздохнул я - но для этого слишком короткий и поверхностный обыск при такой комбинации. К тому же слова прабабушки указывают на другое... Проклятье, я уже совсем ничего не понимаю в происходящем.
   Как я ни пытался напрягать мозги, но ничего не приходило в голову - что он хотел найти в моём доме? Нельзя сказать, чтобы он шёл на большой риск - в конце концов, магу с такими возможностями Джа не противник - но всё же. Ради чего всё это? Просто на всякий случай, проверить, нет ли у единственного профессионального боевого мага какого-то средства против него? Возможно...
   Я вздохнул. Так ломать голову на пустом месте можно до бесконечности, и всё равно ни к чему не приду. Разумеется, я попытался найти следы самозванца, но ничего не вышло - он позаботился об их чистке. В дом словно никто и не заходил, но я не сомневался в словах Шакана и в способностях противостоящего нам мага...
  
   Прибывшие вскоре спецы, вызванные ГБшником, разумеется, тоже ничего не нашли. У меня было такое чувство, словно пытаюсь поймать солнечного зайчика - вот же он, рядом, но пытаешься поймать - и ускользает сквозь пальцы, не оставляя следов. Но всё же, что он хотел найти?..
   Снова заснуть я так и не смог, тем более, наличие в доме экспертов, тщательно осматривавших каждый сантиметр, этому не способствовало. В итоге я вышел во двор, в сторону от творящейся рядом суеты.
   Так меня и застало утро - во дворе, выполняющим упражнения, чтобы отвлечся от навязчивых мыслей, и рассматривающим окна соседних домов. У них, похоже, есть личная жизнь, не то что у меня... Суетня и никаких перспектив.
   Хотя... Я вернулся в дом и достал записную книжку. Где тут её телефон?..
  
   Впрочем, так рано с утра я звонить не стал. Сперва я успел размяться и кое-о чём подумать. Я давно подозревал, что похититель пользуется Реликвиями только при штурме очередного храма, и сегодняшнее происшествие подбросило ещё один аргумент в пользу этой гипотезы. Это вполне логично: даже люди, далёкие от магии, на близком расстоянии - и я имею в виду несколько десятков метров - не могут не ощутить присутствие Реликвии. Тем более, нескольких... Основываясь на последнем, к слову, можно предположить, что все похищенные Реликвии хранятся в разных надёжных местах, и лишь одна находится где-то поблизости от похитителя, чтобы в случае необходимости можно было легко достать и воспользоваться. Хмм... Обычный контейнер тут поможет мало, гор поблизости нет, так что я бы прятал глубоко под землёй. Теоретически можно и в серебряный контейнер с толстыми стенками, но помимо дороговизны у такого варианта есть и свои сложности, связаные с накоплением большого количества магики в небольшом объёме... Попросту говоря, запросто может рвануть. Хотя, если сбрасывать накапливающиеся излишки, скажем, на постоянно активную маскировку... Я задумался о том, как подошёл бы к этому вопросу, но затем решительно встряхнулся. Потеоретизировать о тонкостях, конечно, интересно, но в данном случае это не важно. Главное то, что в случае неожиданного для похитителя Реликвий нападения, на нашей стороне будет не только внезапность, но и отсутствие у него неограниченного источника магики. Он в любом случае остаётся очень опасным - умелый маг, и запас магики в любом случае будет, только идиот не оставил бы себе резерв - но для его захвата уже не потребуется полноценная войсковая операция. Хоть какой-то плюс...
   Хотя в любом случае его сперва нужно найти, и это - большая проблема.
  
   Джувия Шамо приняла моё приглашение, и спустя полчаса мы уже сидели в ресторанчике на берегу Синей речки. Я решил совместить встречу с завтраком, раз уж такие дела.
   - Сразу хочу предупредить - сообщил я - я пригласил вас не только по делу, но и чтобы проверить, могу ли я заинтересовать привлекательную женщину. Ну, и развлечься беседой с умным собеседником.
   - Комплименты - хорошее начало - улыбнулась журналистка.
   - Нет-нет-нет - возразил я - никаких комплиментов, только правда. Я уважаю талант и профессионализм, а у вас к этому прилагается ещё и ум. К слову, насчёт ума... Позвольте задать вам странный вопрос.
   Женщина кивнула, заинтересованно подняв бровь.
   - Как бы вы ловили солнечного зайчика?
   - Это какая-то метафора магов? - хмыкнула Шамо.
   - Только в том смысле, что мучает меня в последнее время - усмехнулся я.
   Лицо журналистки озарило понимание; она кивнула.
   - А, вот вы о чём... Признаться, я несколько разочарована.
   - Я просто хочу воспользоваться свежим взглядом - пожал я плечами. - Тем более, умного человека. И действительно спрашиваю именно то, что спросил... Не стоит углубляться. Хотя если вы как-то сможете помочь по делу, над которым я сейчас работаю, обещаю соотвествующую благодарность со своей стороны и со стороны моего текущего работодателя.
   - Интересное предложение... - пробормотала Шамо. Я обратил внимание, что она не стала уточнять, о чём идёт речь, но отрицательно мотнул головой.
   - Это не предложение. Я не хочу ввязывать вас в это дело... по крайней мере, глубже, чем уже. В настоящий момент всё, чего я от вас хочу - это свежий взгляд и немного приятного для обеих сторон общения. Если это возможно, конечно.
   - Ну что ж - хмыкнула женщина - если вы хотите узнать, как бы я стала ловить солнечного зайчика... Я бы не стала его ловить. Достаточно выделить для него место и считать пойманным. Или просто завести собственного, который будет находиться там, где это нужно.
   - Неплохая мысль - согласился я. Хотя уговорить церковников отдать Реликвии на хранение в подготовленное для обороны место почти невозможно, но всё же в этой мысли что-то есть... Если мы не можем прийти к нему, то он должен прийти к нам. - Благодарю за свежий взгляд.
   По итогам беседы это и было моим главным достижением. Правда, я пообещал ей консультации и интервью для серии статей о истории магии и религии, так что возможность ещё пообщаться в ближайшее время будет, но это и всё. Я не ловелас с богатым опытом общения с женщинами, так что сложно было ожидать, что после одной беседы "поедем в нумера", но я в любом случае остался доволен беседой. Смею надеяться, дама - тоже.
  
   - Я думал об этом - кивнул Шакан, когда я сообщил ему о своей мысли по поводу дела. - Собственно, это одно из направлений, в которых я работаю. Но ты и сам представляешь, насколько это сложно...
   Я кивнул.
   - Примерно как заставить уговорами алкоголика бросить пить.
   - Ну у тебя и сравнения - хмыкнул ГБшник. - Я бы сказал, как вырастить бананы в Аскальдии. Но в нашем случае, похоже, другой земли просто не осталось...
   - Тоже неплохое сравнение - согласился я. Аскальдия, маленькая страна у демона под хвостом, далеко-далеко на севере, почти круглый год покрыта снегом и льдом, да и летом там разве что картошку можно вырастить. Да уж, задача перед бравым ГБшником стоит поистине неподъёмная... - Постараюсь ещё чем-то помочь.
   Шакан кивнул и снова погрузился в бумаги.
   Хмм... Если вспомнить вторую половину ответа Шамо, возникает, одна мысль, но это слишком опасно. Во всяком случае, я воровать Реликвию не возьмусь... Даже если бы это каким-то чудом удалось, впоследствии церковники всё мне припомнили бы. Но, возможно, возьмётся кто-то другой?.. Хмм.
   Я оставил эту мысль отлёживаться - передам Шакану попозже. А ещё, думаю, я знаю, почему визит самозванца был таким коротким... Не только из-за риска моего внезапного возвращения. Скорее всего, всё дело в том, что под иллюзией скрывался не сам похититель, отвлекавший меня творимыми в доме чарами, а его сообщница. Поскольку она поддерживать чары не может, их длительность очень невелика... Это вполне логичный вариант. Правда, решительно ничего не даёт...
  
   - Нельзя сказать, что это бесполезная мысль - вздохнул Шакан. - Возможно, придётся воспользовать и этим... Хотя я очень не хотел бы.
   Ну, я его прекрасно понимаю. Даже если всё пройдёт идеально, церкви это очень не понравится. В их глазах один святотатец, посягнувший на божественные реликвии, ничем не лучше другого, даже если это было сделано ради защиты этих самых реликвий. Ненавижу твёрдолобость и догматизм...
   - Между прочим - продолжил ГБшник. - Когда я анализировал возможные методы борьбы с похителем - я имею в виду, непосредственное противодействие, боевое - изучал материалы о противодействии мощной магии. В хрониках упоминалось, что один из твоих предков был известен мастерством преодоления чар противника.
   - Вольх Один Удар - кивнул я. - Но это не какой-то особый секрет, и тем более не то, что я мог бы повторить. Вольх был гением, а у меня даже нет серьёзного опыта противодействия магам. Даже моего уровня.
   Который нельзя назвать выдающимся... Я скривился.
   - Печально - сообщил Шакан. - Хотя я особо и не рассчитывал. Остаётся надеяться на колдовские пули.
   - Не хочу учить учёного - заметил я - но понадобятся самые мощные. И не только трижды проверяйте изоляцию, но и тех, кто им будет пользоваться, лучше заранее подготовить. Если бы Верховный Хизраха был чуть лучше подготовлен, всё могло бы закончиться ещё в прошлый раз... Хотя в его случае основная проблема была в неумении толком стрелять, а не в неподготовленности к особенностям колдовских пуль. Эксперты, полагаю, ничего не нашли?
   - Волос - отозвался ГБшник. - Не твой и не мой, судя по всему - женский.
   - Как я и думал - хмыкнул я. - Я подозревал, что мной прикидывалась сообщница похитителя...
   - Увы - хмыкнул Шакан - но, судя по всему, это волос одной из наших гостий. Скоро буду знать точно.
   Одно из устройств в его центре связи зазвенело; Шакан поднял трубку.
   - Да, Шакан на связи. Угу... Понятно. Благодарю.
   - Как я и думал - сообщил он. - Волос принадлежит одной из наших соседок.
   - То есть никаких улик... - вздохнул я. - Ну, как и следовало ожидать.
   Центр связи снова зазвенел; Шакан снова поднял трубку.
   - Да... Понятно. Переключитесь на мобильный канал, я высылаю мага.
   - Храм Лааса - коротко сообщил он, протягивая мне довольно увесистую рацию. - Я остаюсь здесь, а ты... Постарайся сделать хотя бы что-то. Держи.
   Он бросил мне ключи от машины и значок временного сотрудника МГБ.
  
   Увы, но несмотря на то, что все три оставшиеся храма постарались обеспечить хорошо вооружённой охраной, Дом скорби и утешения не продержался и полчаса. Растягивание сил играло не в нашу пользу, да и похититель на этот раз не так сдерживался, как раньше. Нет, убивать всех он не стал, но жертв на этот раз было намного больше. Проклятье... Не думаю, что удастся долго держать всё это в секрете.
   Если в происходящем и есть какой-то плюс, то это то, что количество мест, которые необходимо охранять сокращается, так что не придётся так растягивать силы. Ну, и ещё то, что из-за какой-то заминки охрана "Дома скорби и утешения" не получила свою партию колдовских пуль. Что в этом хорошего? Разумеется, то, что в следующий раз похититель не будет ожидать столкнуться с ними снова, так что не будет к этому специально готовиться.
   В любом случае, я почти ничего не смог сделать на месте происшествия, разве что помочь паре пострадавших. Небесплатно, разумеется... Похититель - похитители - были столь же аккуратны, как обычно, не оставив на месте происшествия ничего, кроме быстро рассеивающихся следов чар. Правда, в этот раз я оказался на месте достаточно быстро, чтобы сохранить достаточно чёткий след - к сожалению, в Колоссеуме было не до того, иначе можно было бы взять совсем свежий оттиск - но это была, по сути, формальность. Я не верил, что это даст ещё что-то кроме того, что мы уже знаем.
   В любом случае, результаты практически нулевые, а Реликвии похищены уже почти все. Я уже не чувствовал ни удивления, ни злости, никаких сильных эмоций - просто усталое раздражение. Раздражение - потому что если мы с Шаканом так и не выйдем на след похитителя, это определённо аукнется не только ему, но и мне... Не знаю, зачем этот неизвестный маг всё затеял, но его действия вызывают проблемы для множества людей.
   Сделав то немногое, что было возможно, на месте происшествия, я, раз уж всё равно на колёсах, - и при деньгах - решил заскочить к одному знакомому. Учитывая, что осталось всего два храма и две Реликвии, вероятность личного столкновения с похитителем становится всё более реальной, так что лучше максимально подготовиться к этому...
   Джаг Чезаре - один из моих... знакомых, занимающихся не совсем легальными делами. Вообще-то мы редко пересекаемся, и близкими знакомыми не являемся, - он ходит по грани, и я этого не одобряю - но как специалиста, я его уважаю. И сейчас подходящий момент, чтобы с ним встретиться... Тем более, стоит сообщить ему о смерти Шульги. Они со старухой - мир её праху - работали в разных, но родственных областях, да и вообще...
  
   Насколько мне было известно, у Чезаре имелась квартира в городе, но большую часть времени он проживал в небольшом домике у скотобойни в южном районе, у городской черты. Не самое комфортное место для жизни, но доступ к скотобойне - а точнее, магике забиваемого скота - перекрывает неудобства с лихвой. Во всяком случае, для практикующего мага...
   Чезаре - один из тех, кого называют "магами-ремесленниками", или "заклинателями". Во времена богов таких, как он, было полным-полно; они изготавливали множество амулетов, применявшихся во всех сферах жизни. Сейчас амулеты почти бесполезны, но кое-какие навыки магов-ремесленников всё ещё бывают нужны легально... и ещё больше - нелегально.
   В общем-то, наибольшим спросом пользуются колдовские пули. Криминал, наёмники - все они хотят иметь "серьёзный козырь" на всякий случай. Даже милиция и военные не брезгуют тем, что может спасти их жизнь - и временами спасает.
   Чезаре - лучший специалист Лаэртии по колдовским пулям. Насколько я могу судить, даже верховный жрец Хизраха воспользовался именно его продукцией, и это уже о чём-то говорит... Больше того, в отличие от большинства остальных, клепающих пару видов пуль по шаблону, он разбирается и в теории, так что способен делать пули на заказ, со специфическими эффектами. Он действительно хороший специалист в своём деле, и определённо был бы известен, если бы не нелегальность его основного бизнеса. В любом случае, если кто-то и способен снабдить меня оружием, эффективным против похитителя Реликвий, то это он...
   Почему я не обратился к нему раньше? Чезаре действительно хороший, даже отличный, специалист, и это означает соответствующую цену за его услуги. А учитывая, что колдовские пули имеют свойство терять энергию со временем, долго хранить их нельзя - нет смысла платить кучу денег, чтобы, когда придёт решающий момент, оказаться с бесполезным серебряным сувениром. А сейчас, похоже, наступает время быть во всеоружии...
  
   - Будь здоров, мастер - окликнул я коренастого мужика в тулупе, с лысиной и окладистой бородой. Сейчас он рубил дрова у себя во дворе, не обращая на меня внимания. - Впустишь?
   - Подсоби - отозвался он, не оборачиваясь. Я кивнул и прошёл к запасному топору.
   На самом деле в помощи заклинатель не нуждался; тот топор, которым он пользовался, был им укреплен и зачарован настолько, что мог рубить металл, а уж брёвна и вовсе разрезал почти без усилий. А вот тот, который достался мне, был почти обычным, разве что укреплённым и хорошо заточенным. Одна из причуд мастера, заставить гостя-клиента поработать руками...
   - Ну, пройдём в хату - хмыкнул он, когда все чурбачки оказались расщеплены на части. - Как раз обед готов...
   Правила устанавливает хозяин, так что раз он говорит "обед" - значит, обед. Тем более, пахло из котелка, который он извлёк из печи, вкусно, а я не тороплюсь. Я кивнул и поставил на стол бутылку купленного по дороге вина.
   - С чем пришёл-то? - осведомился Чезаре, неспешно накладывая в миски смесь мелко нарезаного мяса с овощами, специями и бобами.
   - С новостями и делом. Ты про Шульгу слышал уже?
   - Неужто померла? - нахмурился мастер. Я кивнул, Чезаре тяжело вздохнул.
   - Мир её праху... - произнёс он, потянувшись к бутылке. - Друзьями мы не были, но...
   Я молча кивнул и достал с полки кружки.
  
   Серьёзно выпивать, разумеется, мы не стали - просто помянули Шульгу. Закусили, помолчали.
   - Ну, а теперь к делу - прервал тишину Чезаре. - С чем пришёл?
   Я положил на стол коробочку с трофейными колдовскими пулями.
   - Вот. Хочу поменять на свежие.
   Заклинатель осмотрел пули, задумчиво посмотрел на меня.
   - Это можно. Но я так понимаю, у тебя какие-то особые требования?
   Я кивнул.
   - Не без этого. Во-первых, нужно что-то действительно мощное, но желательно концентрированое в одной точке. Полагаю, у тебя недавно был похожий заказ - довелось видеть. Лучом сработало.
   - Возможно - неопределённо отозвался Чезаре. - Что ещё?
   - Ещё желательно побыстрее. Я не знаю, когда понадобятся, может статься, что будет уже поздно...
   - Сколько?
   - Три... Хотя нет, пусть будет пять.
   Заклинатель кивнул и протянул руку ладонью вверх.
  
   Заплатив задаток - очень немаленький, между прочим - я не стал задерживаться и отправился домой. Учитывая, что последнее похищение Реликвии произошло буквально только что, Чезаре должен бы успеть выполнить заказ до следующего... А там уже посмотрим, кто кого.
  
   - Ну, что можешь сказать? - осведомился Шакан.
   - А что тут скажешь? - ответил я. - Когда я прибыл на место, там уже всё было кончено... Остались последние две Реликвии. Нужно брать его у храма Майки... Хотя я не удивлюсь, если он знает, где прячутся Кенгалиты.
   - Я тоже постараюсь это выяснить - вздохнул ГБшник. - А ты пока всё же напиши подробный рапорт.
   Я кивнул, и мы оба принялись за свои дела.
  
   - Держи - произнёс я, положив рапорт на стол Шакану. - Помимо этого, я заказал пяток высококачественных колдовских пуль, которые нужно будет оплатить. Но не уверен, как это провести через вашу бухгалтерию - сам понимаешь, это не совсем легально, и мастера я предпочту не называть.
   - О деньгах не беспокойся - отозвался ГБшник. - Твой мастер сможет изготовить ещё пяток для меня?
   - Не уверен, что успеет, но я спрошу.
   Джа кивнул и встал из-за стола, с явственным хрустом разминая суставы.
   - Ты бы с дочкой-то повидался - произнёс он. - Мало ли что...
   Действительно, мало ли что... Нужно по крайней мере оформить документы на наследство и опеку.
   - Я одолжу машину?
   Джа снова кивнул.
   - Пользуйся.
  
   Юрист-консультант, с которым я уже пару раз имел дело, живёт и работает недалеко, так что можно было бы дойти и пешком, но я хотел посетить ещё одно место, так что машина Шакана оказалась очень к месту - так намного быстрее.
   Юриста я застал перед его домом; он сидел в беседке в своём саду, читая газету и попивая чай.
   - Если у вас дело, проходите и садитесь - сообщил он. - Будете чай? Или лучше в доме?
   - Нет, благодарю, я уже пил, и можно здесь. Я по поводу завещания и прав опеки. Вы же знаете, с моей дочкой есть сложности...
   - Помню, конечно - кивнул юрист. - Но не беспокойтесь, всё сделаем безупречно...
   Пока мы беседовали - юрист рассказывал, какие документы и где нужно получить, как оформить, и какие могут быть сложности, а я тщательно записывал всё это - зазвонил колокольчик от входа. Я обернулся.
   - Простите, госпожа, но я пока занят - произнёс юрист. - Если у вас ко мне дело, не могли бы вы пока подождать? Таша, позаботься о гостье!
   Из дома вышла служанка, направившаяся к гостье. А гостья-то знакомая... Одна из моих соседок. Не из той парочки, с которыми мы с Шаканом отмечали новоселье, а та, что приняла меня за грузчика. Как там её, на М... Монтелье, что ли?.. Хотя нет, Монтелье - это верховная жрица Калгара. В любом случае - что она тут делает?.. Хотя, не моё дело. Скорее всего, что-то связанное с собственностью на дом...
   - Благодарю за консультацию - произнёс я. - Я обращусь к вам снова, когда всё подготовлю.
   - Буду рад снова с вами сотрудничать - кивнул юрист. - Между прочим, вы не хотите пересмотреть договоры на аренду вашей земли на кладбище? Я могу заняться этим за процент от прибыли.
   Я поднял бровь.
   - Процент от прибыли? Вы полагаете, там можно заработать ощутимую сумму?
   - Иначе я не предлагал бы - усмехнулся юрист.
   - Я подумаю - кивнул я.
   - Только не слишком долго.
   Выходя из беседки, я бросил взгляд в окно дома - и уловил встречный взгляд соседки.
  
   Бюрократия, мать её... За оставшееся рабочее время я не успел оформить и часть нужных документов. Ладно, несколько дней у меня должно бы быть, постараюсь успеть...
   Эм, я размышляю так, словно это мои последние дни. Глупость какая.
   В любом случае, объездив и обходив кабинеты чиновников, пока рабочий день не закончился, я направился в последнее место, которое собирался навестить - родовой мавзолей. Хотя нормально пообщаться с предками и не получится, "передать весточку" отсюда намного проще. А мне нужно показать им новый образец чар похитителя - возможно, с ним они смогут понять и посоветовать хоть что-то...
   Оставив мини-накопитель с образцом чар на алтаре, я направился к машине, но за пару десятков метров до неё что-то меня остановило. Сумрак был тих и неподвижен, но... Я нахмурился и отступил под прикрытие мавзолея. Секунда тянулась за секундой, но ничего не происходило; однако и ощущение угрозы не исчезало.
   В любом случае, продолжать стоять на одном месте не было смысла, так что я осторожно шагнул вперёд.
   И тут же отпрыгнул, следуя движению воздуха, которого не должно было быть. Однако не смотря на мою попытку уклониться, что-то с силой ударило меня в плечо, едва не сбив с ног; я ощутил запах зверя, и в следующий миг тень обрела плоть. Огромная чёрная кошка замахнулась лапой для нового удара; я успел заметить, что когти не выпущены, и отшатнулся, защищаясь посохом.
   Мне удалось избежать удара, но лёгкое соприкосновение лапы зверя с посохом едва не выбило его из моих рук. Всё так же молча зверь присел и стремительно прыгнул; каким-то чудом мне удалось не только уклониться, но ткнуть его в бок посохом с активированым Шоком, однако это не оказало ни малейшего эффекта. Ну что ж... Придётся потратиться.
   Возникший на посохе Алчный Клинок превратил его в копьё. Без упора, к сожалению, но всё же... Я контратаковал.
   Кошка ловко увернулась от клинка, взмахом лапы снова едва не лишив меня оружия. Мы вновь попытались достать друг друга... и в следующий миг я покатился по земле, сбитый с ног мощным ударом. Я и сейчас сумел удержать посох, но... Ещё один удар, и он отлетел в сторону, а мои руки прижали к земле лапы зверя, придавившего меня всей тушей. Острые клыки замерли у моего горла.
   Однако это ещё был не конец. Я активировал чары в трофейном браслете, расшифрованые Шульгой, и в кошку ударило облако "пыли", отбросив зверя от меня; я вскочил на ноги, метнувшись к посоху... и едва не столкнулся со второй кошкой. Это уже скверно...
   Звери неспешно, осознавая своё превосходство, взяли меня в окружение. Хотя "пыль" должна была проесть шкуру, следов от чар почти не было заметно; кошка явно не пострадала, и была полностью готова продолжать. Я замер. Похоже, меня хотят взять живым, и, скорее всего, где-то не слишком далеко хозяин этих кошек. Если бы удалось найти его и захватить...
   Неожиданно кошки дёрнули ушами, а в следующий миг откуда-то из-за мавзолея послышалось мяуканье. Звери опустили головы, а затем начали медленно отступать. Что за?..
   Снова послышалось мяуканье; кошки... вздрогнули?.. А затем вдруг развернулись и умчались прочь. Что происходит? Хотя сейчас важнее смыться отсюда, пока есть возможность. Но сперва - посох...
   Я только и успел подобрать его, когда услышал слабый, но знакомый голос.
   - Мастерр...
   - Иль... - пробормотал я и бросился на голос.
   Хранительница обнаружилась за углом мавзолея, лежащей на земле. Похоже, у неё нет сил, чтобы встать... Проклятье! Она начинает исчезать!
   Я поспешил поднять её на руки и побежал к машине, на ходу вливая в неё магику из накопителей. Дематериализация прекратилась, но Иль так и не открыла глаза; больше того, когда я вынужденно прекратил подпитку, когда заводил машину и выезжал с кладбища, она кажется, снова начала исчезать.
   - Иль, держись!.. Доедем до дома, там всё будет нормально!..
   Иль не ответила.
  
   Я мчал, стараясь успеть. Быстрее, быстрее!.. Иль фпитывала магику, как губка; накопители быстро пустели.
   - Проклятье... Иль, держись, не бросай нас с Тессой!.. Кто с ней заниматься будет?..
   Хранительница не реагировала, лишь, кажется, стала ещё меньше. Проклятье, проклятье!.. Она истратила все силы, каким-то образом прогнав тех кошек... Дриада, Шульга...
   - Иль, мать твою!.. Немного осталось!..
  
   И всё же я не успел. Магика закончилась совсем рядом с домом, и Иль снова начала таять. Медленно - всё же я вкачал в неё весь свой запас - но... Когда я донёс её до дома, она больше походила на призрака, чем на кошку, едва не просачиваясь сквозь мои руки. Даже когда она оказалась на своей территории, дематериализация не остановилась, лишь замедлилась...
   - Я сейчас... - произнёс я, положив Иль на стол. - Сейчас...
   Вещи прабабки, там должно быть что-то для удержания духов... Где-то здесь, что-то должно быть...
   - Или, ещё немного! - громко произнёс я, открывая старый сундук и отчаянно роясь в оставшихся от прирождённой некромантки талисманах. Не то, не то... Все эти талисманы бесполезны, но где-то должнен быть нужный, не может не быть...
   Я сгрёб всё, что хоть как-то могло пригодиться, и помчался в комнату, где оставил Иль. Но... Стол был пуст.
  
   Напиваться я не стал, просто молча сидел, глядя на пустой стол и не реагируя на Шакана, который, похоже, хотел что-то сказать, но так и не произнёс ничего. Я ощущал полный упадок сил; их не было даже на то, чтобы дойти до кровати.
   Что Иль хотела узнать, и узнала ли что-то? Да неважно, на самом деле. Похоже, и впрямь наше время прошло...
   Так я и заснул, сидя в кресле. Кажется, снились мне прабабка с Иль, но толком ничего не запомнилось, так что это определённо был просто сон.
  
   - Я в состоянии работать - сообщил я Шакану, прежде чем он успел задать какие-то вопросы. - По крайней мере, текущий контракт я выполню, насколько это вообще возможно.
   - А после этого?.. - произнёс Шакан, обращаясь, похоже, наполовину к себе.
   - До "после" сперва нужно дожить - отозвался я. - В любом случае, я должен рассказать о вчерашнем... Хотя это нужно было сделать ещё вчера, но...
   ГБшник просто кивнул. Я вздохнул и принялся описывать нападение кошек.
   - Судя по всему, это тоже химеры - закончил я. - Они слишком легко выдержали мои чары, нормальные звери на это неспособны. И, судя по всему, они обладают слабой магической способностью к маскировке.
   Шакан снова кивнул.
   - Не думаю, что тебя так просто оставят в покое - заметил он. - Скорее всего, будет новая попытка. Нам нужно позаботиться о средствах защиты... К слову, как твои резервы?
   - Я полностью пуст. Вчера всё ушло...
   И всё равно не хватило... Если бы мои накопители были полны... Я глубоко вздохнул. Что прошло, то прошло. Нужно сосредоточиться на настоящем и будущем а прошлое оставить в прошлом... Ничто не вечно, всё когда-то уходит...
   - Всё-таки повидался бы ты с дочкой... - хмыкнул Шакан. - А об магике я позабочусь.
  
   Без аппетита позавтракав и собравшись, я снова отправился по кабинетам чиновников. Когда наступил обеденный перерыв, позвонил Шакану, как тот просил; он сообщил, что устроил мне возможность пополнить резервы магики, но придётся помотаться по фермам за городом. Впрочем, по мне это было и к лучшему - заняться каким-то делом, не отвлекаясь...
   Тессу я так и не навестил. Рассказывать ей о произошедшем совсем не хотелось...
  
   Возвращаясь домой, я снова столкнулся с соседкой - той самой, постарше. Она как раз выходила из такси с сумкой в руках; край сумки зацепился за что-то в машине, и её содержимое чуть не полетело на землю. Этого, впрочем, удалось избежать, но я успел увидеть часть вещей: две зубные щётки и мужская пижама. Хмм...
   - Как успехи? - поинтересовался Шакан.
   - Почти треть резерва заполнена, - пожал я плечами - а так... У тебя, полагаю, тоже никаких дельных новостей?
   - К сожалению.
   - Между прочим, ты знаешь что-нибудь о наших соседях? Возможно, у меня разыгрывается паранойя, но я ничуть не удивлюсь, если они как-то связаны с заинтересованными лицами.
   - Это вполне возможно, - кивнул Шакан - но по докуметам они чисты. Правда, Маганери, похоже, скрывает кого-то у себя в доме, но делает это слишком уж непрофессионально.
   - Хмм... - пробормотал я. - Погоди-ка. Раз уж я занялся безумными гипотезами... Где у тебя досье из посёлка Тишь?
   Шакан молча отошёл и через несколько секунд вернулся с папкой; я пролистал её до страницы с фотографией.
   - Фигура и рост совпадают, тебе не кажется?.. - задумчиво произнёс я. - Правда, лицо другое, наша соседка посвежее и получше выглядит, но с навыками химеролога и источником магики изменить внешность - плёвое дело...
   - Нечто общее есть - без убеждённости, но и без несогласия произнёс Шакан. - Честно говоря, я не верю, что это может быть она, но не вижу вреда, если ты попытаешься проверить. Только будь крайне осторожным - если каким-то чудом ты окажешься прав, нельзя, чтобы похититель об этом узнал. Между прочим... Возможно, твоя паранойя заразна, но ты уверен, что нас не подслушивают?
   - Не магией, во всяком случае - покачал я головой. - Без постоянного источника магики заблокировать прослушку я не смогу, но если бы нас слушали, я бы заметил. Так что разве что техсредствами, но это уже твоя епархия.
   - И я это проверял - кивнул Шакан. - Будем считать, что дом в этом плане чист... А ты свою "безумную гипотезу" проверить попробуй. Вреда быть не должно, а вдруг и повезёт... Как в прошлый раз.
   - Попробую - согласился я.
   Вопрос лишь в том, как это сделать... Пробраться в дом и осмотреть личные вещи? Я не профессионал в этом деле, и вряд ли смогу сделать это незаметно без применения магии, а с её применением окажусь ещё более заметен для мага. Н-да, задачка... Но раз уж сам вызвался, придётся что-то придумать.
   Хмм, есть идея. Если женщина долго и тесно взаимодействовала с Реликвиями, в её ауре должны были остаться какие-то постоянные изменения. В теории, по крайней мере. Возможно, моей чувствительности хватит, чтобы разобрать их вблизи... По крайней мере, попытаться стоит. Постараюсь с утра пообщаться с ней под каким-нибудь предлогом...
   Однако возможность предоставилась раньше. Как раз когда я выезжал со двора на новый сеанс посещения чиновников - и зарядки накопителей - соседка, фамилия которой оказалась Маганери - Илара Маганери, инициалы совпадают с "Ирва Монтелье" - вышла из дома.
   - Вас подвезти? - обратился я к ней, высунувшись из окна машины. Женщина бросила на меня наполненный подозрением взгляд, затем кивнула.
   - Если вам не трудно.
   Я кивнул.
   - Садитесь. Вам куда?
   - Улица Солнечного Сияния. Знаете, как проехать?
   Я снова кивнул. Удачно, мне и самому нужно в этот район - один из нужных чиновников обретается по соседству.
   Изучать ауру, параллельно управляя машиной, не больно-то удобно, но... Следы деформации определённо присутствовали, чёткие и свежие. Понятное дело, у меня нет опыта изучения воздействия Реликвий на ауру, но что ещё могло вызвать такой эффект? Похоже, моя безумная гипотеза снова угодила в цель...
   Я постарался не выдать себя и просто оставил женщину в указанном месте. Осталось убедиться, что похититель Реликвий на месте, и готовить операцию захвата...
   Пока чиновник беседовал с посетителем, я попросил у его секретарши разрешения воспользоваться телефоном.
   - Это Кагжилико. Следы есть, сможешь остальное проверить сам? Или мне заняться?
   - Сделаю - после небольшой паузы ответил Шакан. - Пока подготовься, твоё участие не помешает.
   - Я сейчас свои дела закончу, и на заправку - отозвался я. - Удачи.
   - Всем нам... - согласился ГБшник.
   Неужели вся эта эпопея подходит к концу?.. Впрочем, рано обнадёживаться - ещё ничего толком неизвестно. Похититель может скрываться где-то в другом месте, да и его захват - сам по себе проблема, и немалая. В решении которой мне придётся поучаствовать... И лучше бы делать это с запасом колдовских пуль, но я сомневаюсь, что Шакан будет ждать.
   Ладно, пока он всё проверяет и подготавливает, мне нужно доделать свои дела и тоже подготовиться. И для кошек тех тоже нужно что-то припасти...
   Кошки - это серьёзно... Я заставил себя не думать об Иль.
   Судя по тому, что я видел при прошлом столкновении, у них не только прочные шкуры, но и присутствует сопротивляемость магии. С моими возможностями лучший способ им противостоять очевиден - не связываться, по крайней мере, в одиночку. Однако вряд ли у меня это получится, и удрать от таких зверушек затруднительно... Н-да. Мне нужны колдовские пули. Или ружьё помощнее. А пока что нужно быть осторожнее в выборе маршрута - держаться поближе к охраняемым, хорошо освещённым территориям. Даже одна кошка очень опасна, две - это уже перебор. А их может быть и больше... Их бы на похитителя натравить, эх...
   В любом случае, достать ружьё - не проблема, но проблема - незаметно носить его с собой. А если его не будет под рукой в нужный момент, то оно теряет смысл...
   Эх... Пожалуй, всё же нужно навестить Атамана. Она и в оружии разбирается лучше меня, так что, глядишь, что-нибудь присоветует, и достать через неё можно. И Тесса там...
   Я покачал головой. Не стоит мне с ней пока встречаться. Иначе и отсылать-то зачем было? А вот с Атаманом, пожалуй, всё же стоит. Да и Чезаре - расширить заказ и узнать, когда будет готово...
   В общем, программа была составлена на весь день. Чиновники, заправка накопителей, затем автомобиля... Поездить пришлось немало, да и потратиться тоже.
  
   - Значит, говоришь, кошки?.. - задумчиво произнесла Атаман. - И магия их не берёт?
   Я кивнул и уточнил:
   - То, чем я их ударил, даже шкуру не пробило.
   - И напали, значит, в темноте, но почуять их ты сумел... Пожалуй, есть у меня мысль, чем тебя вооружить, но так вот сразу это не достать. Вернее... Погоди чуток.
   Атаман скрылась в подсобных помещениях своей забегаловки, и вскоре вернулась с здоровенным обрезом в руках. Ну, возможно, и не "здоровенным", но ствол у этой штуковины был заметно толще, чем обычно.
   - Переделка под усиленный патрон - пояснила она. - Вот патроны, пока - стальная дробь. Крупная. Глядишь, и хватит, особенно если зачаруешь... А завтра достану серьёзный боеприпас.
   - Серьёзный? - поднял я бровь, глядя на коробку с патронами. На мой взгляд, это уже было довольно-таки серьёзно, так что она имеет в виду?
   - Угу - кивнула Атаман. - Разрывные.
   - Понятно... - пробормотал я. - Буду признателен.
   Такая штука и против Щита Хизраха может очень даже пригодиться. Пробить не пробьёт, но перегрузит изрядно. А кошки... Не знаю, насколько прочна их шкура, но им определённо тоже придётся несладко. Тем более, если зачаровать дробь...
  
   Хотя серьёзно этим никто в моей семье не занимался, отец считал колдовские пули и умение их изготавливать очень полезными, так что позаботился не только о том, чтобы овладеть основами - и преподать их мне - но и о наличии в доме инструментария для их изготовления. Правда, техническое серебро я давно был вынужден продать, но это не проблема. Тем более, что мне нужно его не так много...
   Итак. Достаточно качественно я умею делать всего три типа колдовских пуль - "подрыв", "бронебой" и "шок". Последние чары я уже пытался применять, но безрезультатно, так что не вижу смысла пробовать снова. Из двух оставшихся более эффективны бронебойные пули, но - эти чары рассчитаны на нарезное оружие... Они, попросту, придают пулям при попадании в цель и повреждении изолирующего слова дополнительный импульс, примерно удваивающий убойную силу - однако направление импульса строго задаётся по оси пули, а с дробью это невозможно. Остаются взрывные чары. Хотя у меня есть подозрение, что пробить шкуру химер не удастся - лучше готовиться к худшему - а взрывы будут не слишком сильными, но даже так несколько одновременных взрывов в упор, плюс удар самой дроби, должны вызвать как минимум контузию и ушибы внутренних органов. Если эти кошки действительно животные, а не что-то совсем непонятное - я вспомнил химерного кустохряка - такого попадания им не выдержать. Проблема в том, что может и меня накрыть, тем более что обрез предназначен для ближнего боя...
   Ещё одной проблемой было время, необходимое на перезарядку этой ручной гаубицы, но тут уж ничего не поделать. Да и мне бы успеть хоть эти два патрона зачаровать...
   В каждом из патронов, коробку которых подогнала мне Атаман, было по шесть крупных стальных шариков-дробин. Сталь - не лучший материал для зачарования, но на доступном мне уровне это не имеет большого значения. К слову, одним из лучших материалов является опять же драконья кость, но методы работы с ней совсем другие, нежели с металлами, и вдобавок - утеряны.
   После обработки каждой дробины и покрытия слоями серебряной фольги, вместо шести дробин на патрон получилось по пять. Ну да и этого хватит, надеюсь.
   Шакан делал вид, что не обращает внимания на моё явно нелегальное оружие, но когда я закончил обрабатывать патроны - успел зачаровать два, по одному на ствол - у его стола тоже стояла винтовка с утолщённым стволом. Правда, определённо какой-то армейской модели, а не переделка охотничьего ружья, как у меня. Калибр вроде бы чуток поменьше, но многозарядная.
   - В зале стоит ящик с подарками к будущим праздникам - сообщил ГБшник. - Разбирай, пригодится. К слову, как там с заказом на пули?
   - Качественный товар быстро не делается. Ещё минимум два дня на полное выполнение, хотя парочка завтра уже должна быть - отозвался я. - Подарки, говоришь? Посмотрим, чем нас фея одарила...
   "Добрая фея" в лице МГБ одарила нас в основном гранатами. Слезоточивые, светошумовые, ВД, то бишь Высокой Детонации... Осколочных не было, что и логично - с нашими противниками от них нет толку, один вред.
   - Действительно, яркие игрушки - сообщил я, подбирая себе комплект, вместе с разрешением на ношение всего этого богатства - оно тоже было в ящике, на моё имя и с фотографией. Временное, конечно, но я же и не собираюсь постоянно ходить с чем-то подобным... - Стоит поделиться с друзьями и соседями.
   - Надо будет - поделимся. Мы не жадные... - отозвался Шакан из соседней комнаты. - Этого добра у нас пока ещё хватает... ЧТО?
   Где-то недалеко послышался звон разбивающегося стекла, и в тот же миг - голос Шакана:
   - Арай, на объект напали!
   Я вскочил, едва не выронив гранату - ну, преувеличиваю, да и взрыватель не контактный, но всё же - и направил посох на соседний дом. И успел рассмотреть мелькнувший на стене силуэт огромной кошки... Не задумываясь, я подхватил второй рукой дробовик и рванулся вперёд. Что бы это ни было, необходимо действовать... Глайдер под ноги, я метнулся к дому соседей - и успел заметить, как из входной двери кошка вытаскивает тело, когда мне наперерез бросилась ещё одна кошка, словно соткавшаяся из сумрака с лёгким выбросом магики. Я спрыгнул с глайдера, направив его в сторону зверя, и в тот же миг, как он отпрыгнул, громыхнул выстрел. Удар в голову заставил кошку кувыркнуться в воздухе, однако крови не было. Но даже прежде чем я это осознал, мои руки словно сами направили обрез и нажали на спусковой крючок. Кошка не успела оправиться от выстрела Шакана, и уклониться от залпа дроби с близкого расстояния шансов у неё не было.
   Взрыв сбил меня с ног; зазвенели разбивающиеся стёкла ближайших домов. Похоже, я немного переборщил...
   Или нет. Эта живучая скотина была вся в крови; лапы, похоже, сломаны, на теле - раны и ожоги, но она не только не превратилась в куски мяса, но и даже всё ещё была жива... Неважно.
   Я снова подхватил посох и создал ещё один глайдер, продолжив свой изначальный путь. Стёкла выбиты, дверь открыта... Крови не вижу, лишь следы; в доме - никого.
   - Что происходит?.. - послышался испуганный голос одной из девушек из другого соседнего дома.
   - Похоже на грабителей - громко отозвался я. - Просто запритесь у себя, милиция скоро будет.
  
   - Мои наблюдатели их преследуют - сообщил Шакан, приблизившись ко мне, когда я пытался изучать место происшествия. Уже после короткого аккуратного осмотра дома я обнаружил там большой, около двух метров в длину и высоту, магически экранированый контейнер; пустой. - Это те самые кошки?
   - Похоже на то - отозвался я, изучая фон. - Похоже, здесь находилась Реликвия...
   - В этой ситуации что-то... какое "что-то", в ней всё не так - сообщил Шакан. Я кивнул.
   - Слишком легко. Возможно, внезапность... Но всё равно - слишком легко. Однако найти их нужно...
   - Мои люди идут за ними - повторил ГБшник, осматривая помещение следом за мной. Как и я, он не выпускал из рук винтовку. - А у поисковиков есть свежие волосы. Плюс кошка, по принципу подобия...
   Я кивнул и заметил:
   - Похоже на утечку информации.
   - Похоже - согласился Шакан. - Кто-то торопился успеть вперёд нас...
   - Хорошо бы, чтобы это пошло нам на пользу... - пробормотал я. - Должно же нам повезти, в конце концов?..
   Шакан промолчал.
  
   Бригада молниеносно прибывших экспертов облазила весь дом, но, похоже, не нашли ничего примечательного. Даже следов борьбы не было; похоже, кошки проникли в дом, молниеносно нокаутировали жильцов, и скрылись с ними. Оставив в стороне вопрос, каким образом звери тащили бессознательных людей - всякое возможно, и это сейчас не важно - я не верил, что похитителя Реликвий можно было взять так легко и просто. А следовательно... Это не он. Но тогда, кто?.. Сплошные вопросы...
   Ну, по крайней мере зачарованая дробь оказалась действенна - и у меня остался ещё один патрон. Недобитой кошкой, к слову, быстро занялась отдельная команда с ветеринаром в составе; её обездвижили, вкололи транквилизатор, и принялись лечить. Я бы предпочёл прикончить эту тварь для надёжности, но могу понять ГБшников - из живого объекта, даже если это зверь, можно извлечь больше информации, чем из трупа.
   Я как раз обрабатывал вторую дробину, когда Шакан оторвал меня от пополнения арсенала.
   - Едем - коротко сообщил он. Я кивнул, положил готовые дробины в изолирующую шкатулку, взял посох и обрез, и направился к автомобилю.
   Шакан не стал объяснять подробнее, и я не стал расспрашивать, так что ехали мы молча. Улица за улицей... внезапно я вздрогнул.
   - Похититель!.. - вырвалось у меня. Откуда-то неподалёку вырвалась мощная волна магики, и с ней "отзвук" творимого волшебства. Что же это получается, всё-таки он?.. Очнулся и дал бой?.. И похитители похитителя - гм, тавтология - этого не предусмотрели?.. - Похоже, мы опоздали...
   Ещё один дом с разбитыми стёклами сразу бросался в глаза. Тем более что именно он был источником - вернее, центром истечения - быстро рассеивающейся магики.
   А ещё во дворе валялась ещё одна "кошка" - точнее, две половинки ещё одной "кошки". Такое могло проделать только одно известное мне существо... И, судя по всему, здесь его уже не было.
   Шакан тихо выругался. Грязно. Остановил машину, и тут я заметил, что в нескольких метрах от кошачьего трупа из помятого декоративного кустарника торчит человеческая рука.
   - Проверь тело, я проверю дом - скомандовал я. Вообще-то он - мой командир, но именно поэтому я и взял на себя более опасное дело... В конце концов, пусть я и не знаю прошлое Шакана и на что он способен, но меня наняли как раз для подобных случаев. Джа кивнул.
   Я очень, очень осторожно, подвесив половинки посоха на пояс и сжимая в руках обрез, двинулся в дом. В прихожей - ещё один кошачий труп в луже крови; в стене - вмятина, голова оторвана. В отличие от людей, кошек маг не жалел...
   Тусклый свет в доме мигал, отбрасывая тени; пахло кровью, и шумел ветер в разбитых окнах. Внезапно я ощутил выброс магики... но слабый. И стиль совсем другой; более того, знакомый?..
   Выброс шёл из погреба, широкая крышка которого была разбита в щепки, разбросаные вокруг; новый выброс магики, и из погреба замерцал отсвет "светляка". Знакомый "почерк", но я просто не могу в это поверить...
   - Эдальди? - произнёс я, убедившись, что больше в доме нет никого живого.
   - К-Кагжилико?.. - послышался дрожащий и усталый голос в ответ.
  
   Принц неважно выглядел, но серьёзных травм у него не было; похититель Реликвий приложил его о стену и зафиксировал слоем Тяжёлого Тумана.
   - Вы были правы - произнёс парень, пока я освобождал его из магического плена. В принципе, он и сам неплохо справлялся, для новичка в магии. - Мы с ним на совершенно разных уровнях. Даже с химерами...
   - Тебе придётся многое объяснить - заметил я.
   - Куда я денусь... - скривился принц. - В этой-то ситуации...
   Я промолчал, но он был прав. В этой ситуации даже особе королевской крови не удастся избежать допроса. Особенно если не торопиться сообщать его родственникам...
   - Ладно, - произнёс я после небольшой паузы - рассказывай. Как влез в эту историю - позже объяснишь, а пока что расскажи подробно, что именно здесь произошло.
   Это можно было бы назвать чрезмерно фамильярным обращением с особой королевских кровей, но ситуация особая. К тому же он, всё же, мой ученик.
   Эдальди вздохнул, затем кивнул.
   - Тени... кошки - пояснил он - принесли подозреваемых. Мужчина и женщина, без сознания. Я вколол женщине снотворное, но прежде чем успел заняться мужчиной, Тени почувствовали угрозу и бросились на перехват. Я спрятал подозреваемых в подвал; ощутил мощный выброс магики, затем - вспышка, грохот, и меня приложило о стену.
   - Я не смог не то что защититься, даже смягчить удар - угрюмо добавил он после небольшой паузы. - Даже рассмотреть этого мага не смог, только силуэт мельком... Стройный, худощавый, довольно высокий. Он буквально за пару секунд забрал подозреваемых... тех, кого я ими считал, и исчез.
   Я нахмурился. Ситуация становится ещё более непонятной...
  
   Свой короткий рассказ принцу пришлось повторить ещё несколько раз. Впрочем, с каждым разом он становился всё длиннее - Шакан, допрашивавший отпрыска королевской семьи лично, пытался выжать из него максимум деталей и подробностей. Другие спецы с ним не общались, даже врачи; впрочем, и отпускать принца ГБшник не спешил, определённо обдумывая, как быть со сложившейся ситуацией. Меня из помещения, в котором ГБшник допрашивал принца, попросили выйти, но это и естественно - Джа определённо обдумывал, как избежать привлечения принца к ответственности. В любом случае, нужную для дела информацию я получу.
   Рука в кустах, к слову, принадлежала одному из людей Шакана, преследовавших "Теней"; агент был жив, просто без сознания. Всё же похититель поразительно мягок по отношению к людям...
   Но всё же, при чём тут мои соседи? На женщине был отпечаток взаимодействия с Реликвией; но кто тот мужчина, которого Эдальди похитил вместе с ней? Ещё какой-то сообщник? Вполне возможно, но непонятно, зачем он им нужен - чем больше народу задействовано, тем проще на них выйти. Возможно, какой-то родственник жрицы, которого прихватили, чтобы избежать давления на неё? Но в её деле не упоминалось никаких родственников.
   Я покачал головой. Слишком увлёкся дикими гипотезами... Даже если они и давали результат пару раз, злоупотреблять ими нельзя, или приду к выводу, скажем, что это инопланетные эльфы готовят плацдарм для захвата нашего мира. А что, совпадает...
   Я даже немного развеселился.
   В комнату, где засели Шакан и Эдальди, вбежал один из людей ГБшника, с ошарашеным лицом. Какие-то новости?.. Я насторожился.
   Через несколько секунд Джа с принцем вышли из комнаты.
   - Кагжилико, мы выезжаем - сообщил мой работодатель. - Похищенные локализованы.
   Я кивнул. Этого следовало ожидать, раз у экспертов МГБ есть свежие волосы и спецы-искатели с доступом к достаточному количеству магики.
   - Где?
   У Шакана дёрнулся глаз.
   - В их доме.
   Эм... С другой стороны, если сообщники уже засвечены и больше не нужны, от них можно и избавиться.
   - Живые - добавил Джа.
   - Гуманист... - хмыкнул я.
  
   Женщина - "Илара Маганери" - лежала на диване с закрытыми глазами, прикрытая тонким одеялом. Рядом на кресле сидел мужчина примерно того же возраста, что и она, и спокойно наблюдал, как я вхожу в помещение.
   - Чисто - сообщил я, держа неизвестного на прицеле, и в комнату вошёл Шакан.
   - Господин Кагжилико, господин Шакан, приветствую - сообщил мужчина. - Юношу тоже можете позвать. Полагаю, ему будет полезно.
   - Кто вы такой? - вместо этого спросил ГБшник. Как и я, он держал в руках винтовку.
   - Простите, но я не могу назвать вам своё имя - с оттенком извинения произнёс мужчина. - Не то, что оно вам что-то дало бы... Впрочем, вместо этого я сообщу нечто более значимое.
   Мужчина расстегнул свою бледно-голубую рубаху, открывая грудь - на которой было чётко виден застарелый ожог. Нет, клеймо... В виде трёх глаз, два из которых прикрывала рука.
   Шакан вздрогнул и опустил винтовку. Затем закрыл глаза и потёр свободной рукой виски. Я перевёл вопросительный взгляд с клеймёного, застёгивающего рубаху, на своего работодателя.
   - Кто это? - спросил я у последнего.
   - Согласно имеющейся у меня информации - каким-то тусклым голосом сообщил он - перед нами его святейшество, верховный жрец Кенгала...
   - Та-ак... - протянул я. Интересно, принц знал, кого похищал?.. - Это кое-что объясняет.
   - И что же именно? - поинтересовался жрец.
   - Следы на ауре вашей помощницы. Н-да, ну и ситуация...
   - Действительно, ситуация очень необычная - согласился жрец. - Однако, уважаемые, я ожидаю, что у вас есть вопросы?
   - Ещё бы - вздохнул Шакан. Кажется, он начал оправляться от неожиданности. - Какое отношение вы имеете к происходящему?
   - Как вы понимаете, на этот вопрос можно ответить по разному - усмехнулась, пожалуй, самая загадочная личность в стране. - Ну да ладно... Церковь Кенгала наблюдает за происходящим. Как вы понимаете, это не может нас не затрагивать.
   - Но почему сам верховный жрец здесь?
   - Потому что дело достаточно важное, чтобы требовать моего личного присутствия - невозмутимо ответил верховный. Хотя это ещё нужно доказать, клеймо ещё ни о чём не говорит...
   Вообще-то его утверждение неубедительно - не понимаю, зачем ему присутствовать лично - но если это кенгалиты, то всё возможно. У этих ребят слишком много секретов... Жрецы бога тайных знаний, в конце концов.
   - У вас есть какая-то информация о преступнике?
   - Разумеется. Я могу даже снабдить вас фотокарточкой. Правда, это ничего не даст. Хранитель - опытный химеролог, и определённо уже поменял внешность.
   Хранитель? Как в дневнике "Чёрного Пророка"...
   - Тем не менее, я хотел бы её получить. - твёрдо произнёс Шакан. - И откуда у вас такая информация?
   Да уж, хороший вопрос...
   - Разглашение информации противоречит заветам моей веры - отозвался жрец. - Впрочем, я вправе ответить. Полагаю, вы имеете право знать...
   Он бросил взгляд на меня.
   - Вскоре после похищения Короны Света я встречался с тем, кого вы ищете.
   - Почему вы не попытались его нейтрализовать?
   - У нас не было никаких шансов - спокойно ответил жрец. - Это лишь привело бы к ненужным жертвам. Единственный вариант - то, что хотите сделать вы, ударить, когда он не ожидает нападения и уязвим. Вот мы и собираем информацию...
   - Вы могли бы поделиться ей с нами - заметил ГБшник. - Это было в ваших же интересах.
   - Это было против наших заветов - отозвался жрец. - А вам всё равно не помогло бы.
   - В любом случае, - вмешался я - почему вы здесь?
   - Ты играешь немаловажную роль в происходящем, последний из Кагжилико - ответил кенгалит. - И рядом с тобой... много интересного, даже если это и остаётся тебе не заметно. Ты многих интересуешь, и нас в том числе. Ты и твоя... дочь.
   - Тесса... - пробормотал я. И напрягся. В тот раз, поиски в моём доме... Не мог ли он искать информацию о том, где сейчас Тесса?
   - Ладно Реликвии, но зачем ему Тесса?.. - вырвалось у меня.
   - Учитывая, что у вас есть версии о его целях, можете предположить и об этом - произнёс жрец. Конечно, если он действительно жрец. Может статься, к примеру, что он на самом деле и есть похититель, морочащий нам мозги, но я даже не могу высказать свои сомнения вслух - если это действительно так, вряд ли он проигнорирует, что его раскусили. И, между прочим, где люди Шакана или хотя бы милиция?..
   Что же насчёт версии... Я скорее сдохну, чем позволю ей стать реальностью.
   - Где же ваше прикрытие, святой отец? - спросил Шакан. - И как вы позволили захватить себя?
   - Мне не было нужды что-то предпринимать - спокойно ответил наш собеседник. - Конечно, этот опыт нельзя назвать приятным, но нам ничего не угрожало. Я знал, что Теней послал его высочество принц Эдальди, и мне известны его мотивы.
   - А что насчёт мотивов похитителя? Почему он вас спас?
   - Потому что он заинтересован в моей безопасности. Если со мной что-то случится, заполучить последнюю Реликвию ему будет значительно сложнее.
   - Что вы имеете в виду?
   - Местонахождение последней Реликвии известно лишь верховному жрецу - пожал плечами кенгалит. - И её, уверяю, очень сложно найти...
   - Но почему он не выбил из вас место, когда была такая возможность? - нахмурился Шакан.
   - Потому что я обещал ему отдать нашу Реликвию - безмятежно отозвался жрец. - Если он сможет собрать остальные. Это удобный способ выиграть время, за которое можно его остановить. Предупреждая ваш следующий вопрос - у него есть основания верить мне, к тому же с его возможностями он в любой момент сможет снова меня найти.
   Допустим. С кенгалитами всякое возможно, так что его объяснения можно принять, но одна деталь...
   - Зачем вам экранированый контейнер? - спросил я.
   Шакан мгновенно насторожился; определённо он подумал о том же, о чём и я. Тот контейнер - отличное место, чтобы прятать Реликвию от обнаружения; серебряные стенки экранируют магику, а отсутствие экранировки на дне позволяет ей уходить в землю, не допуская роста концентрации до критической величины. Однако Реликвии в контейнере не было.
   Кенгалит задумчиво посмотрел на нас и усмехнулся, поднимая руки перед собой.
   - Признаю, поймали.
   По нему никак нельзя было сказать, чтобы его "поймали"; скорее он был сейчас похож на моего отца, когда я с первого раза сложил заковыристые чары. Или когда помог ему решить кроссворд до конца...
   - Пользуюсь им для... поддержания здоровья. Вспомогательные чары можно применять и в экранированом помещении.
   - Можно применять?.. Сколько вам лет? - спросил я. - Вернее, когда вы умерли?
   - Семьдесят два года назад - отозвался вампир.
   Это плохо. За такие секреты, бывает, убивают... Не всегда, конечно, но мне не нравится, что он так и не ответил, где его поддержка. Мои руки сжались на обрезе.
   - Между прочим, ваше высочество, - добавил он - не стоит подслушивать снаружи. Пройдите в помещение.
   В комнату вошёл Эдальди... сопровождаемый человеком в маске. Кажется, мои подозрения начинают сбываться...
   - А вот, к слову, и люди из моей поддержки, о которой вы спрашивали - сообщил жрец, и я обнаружил, что за окнами видны вооружённые люди в масках, держащие нас на прицеле. - Приятно было побеседовать, но пора заканчивать... А напоследок я предоставлю вам редкую возможность.
   Он поднял правую руку ладонью вверх, и в следующий миг на ней возникла книга. Не очень большая, но довольно толстая, в кожаном переплёте с бронзовыми углами. Книга была крест-накрест перетянута цепочкой, и вдобавок заперта замком на широкой кожаной ленте. Реликвия Кенгала... Хотя в закрытом - в прямом и переносном смысле - состоянии она источала сравнительно небольшое количество магики, ошибиться было невозможно.
   Жрец прикоснулся к цепи свободной рукой, и она разомкнулась, стремительно втянувшись куда-то в заднюю часть книги; истечение магики усилилось, но я не мог ей воспользоваться - Реликвия всё ещё была "закрыта". Однако что бы ни собирался сделать жрец, это плохо...
   Я бросил взгляды на Шакана и Эдальди, но они оба тоже были на прицеле; я обратил внимание, как напряжён ГБшник. Определённо выискивает возможность к действию, но не находит...
   И тут погас свет. Я бросился на кенгалита, держащего на прицеле принца, телекинетическим импульсом выбивая оружие из его рук; Шакан тоже рванулся с места, но сюрпризы ещё не закончились. В сумраке зала словно беззвучно мелькнула чёрная молния; я не успел рассмотреть, что это, но оно направлялось к вампиру, и это была не магия. Впрочем, в любом случае, своя шкура сейчас важнее. Да и Эдальди нужно вытащить - если с ним что-то случится, определённо и мне не поздоровится.
   Шакан явно думал так же; с неожиданной резвостью он бросился к выходу, потянув за собой принца.
   - Наверх - бросил он. Действительно, попытки прорыва через оцепление лучше избежать а в одной из комнат на втором этаже с нашим вооружением можно попытаться продержаться до подхода людей Шакана; как бы влиятельна не была церковь Кенгала, они не смогут вечно задерживать сотрудников МГБ при исполнении, а мой дробовик - хороший аргумент в помещении. Главное, не использовать зачарованую дробь...
   - Патроны есть? - бросил я, обращаясь к Шакану.
   - Есть - отозвался тот. Прекрасно, у меня тоже имеется несколько штук... Н-да, как легко найти что-то хорошее в скверной ситуации.
   - Мы все умрём - сообщил я. - Но точно не сегодня.
   Одна из дверей на втором этаже была выбита - определённо работа кошек, которых принц и жрец называли Тенями - и принц с ГБшником бросились ко второй; я задержался, прикрывая их и контролируя лестницу. Кенгалиты не спешили нападать, но расслабляться было бы по меньшей мере идиотизмом.
   Мои товарищи по несчастью справились с дверью, и я попятился к ним, продолжая контролировать лестницу, но тут снова мелькнула "чёрная молния".
   Дробь продырявила стены и ступеньки, оставляя в деревянных панелях безобразные дыры и разбросаные вокруг щепки; однако ни один металлический шарик не попал в цель. Я стремительно развернулся, прекрасно понимая, что не успеваю, и даже если бы успевал, стрелять здесь зачароваными пулями - чистое самоубийство; вся надежда была на то, что Щит успеет сформироваться.
   Он успел - и не понадобился. "Тень" - та самая, с порваной моим выстрелом шкурой, хотя рана сейчас выглядела не так ужасно - не пыталась нападать, лишь мотнула в сторону комнаты, где скрылись Шакан с Эдальди, головой. А в челюстях кошка сжимала... Реликвию Кенгала.
   - Ложная тревога - сообщил я скрывшейся за тяжёлой дверью парочке, быстро перезаряжая ружьё и меняя зачарованый патрон на обычный. - Впустите быстрее, пока не стала реальной.
   Удивлённый взгляд принца сразу дал знать, что он не управляет кошкой; однако кто бы ни был её реальным хозяином, в настоящий момент стоит рискнуть и предположить, что он нашей стороне... пока что. Тем более, оказавшись в комнате, "Тень" сразу же опустилась на пол, тяжело и болезненно дыша; она явно была в неважном состоянии, так что, если что, с ней можно будет справиться. В любом случае, Реликвия... Это и хорошо, и плохо. Если бы ещё она была "открыта", чтобы я мог использовать её магику... Увы, без разрешения верховного жреца она для меня бесполезна. А вот кенгалиты определёно попытаются её вернуть...
   С другой стороны, если она останется в наших руках, можно будет быть уверенными, что похититель придёт за ней, и подготовиться к этому. Другое дело, что я предпочёл бы быть от неё подальше и тогда, и сейчас...
   - Твоих сколько ждать? - обратился я к залёгшему на полу, избегая высокого окна, Шакану.
   - Не знаю - отозвался он. - Кенгалиты... От них всего можно ожидать.
   Я кивнул, устраиваясь на полу рядом с кроватью. К сожалению, массивная деревянная конструкция была слишком большой и тяжёлой, чтобы даже сдвинуть её с места, не то что забаррикадироваться ей, но дверь была достаточно прочной и толстой, чтобы выдержать даже винтовочную пулю, а большинство кенгалитов, по моим наблюдениям, были вооружены пистолетами. В принципе, продержаться можно долго, но не лучше ли начать с того, чтобы пристрелить "Тень"?..
   Хотя нет, сперва кое-что другое; вряд ли она нападёт в ближайшие минуты. Осторожно подкравшись к окну, я направил в каким-то чудом уцелевшее после применения колдовской дроби стекло немного магики, укрепляя его. От брошеной гранаты или пистолетной пули на излёте должно хватить...
   - Ты можешь что-то сделать с Реликвией? - спросил Шакан.
   - Нет, по крайней мере здесь и сейчас. Я даже её магикой воспользоваться не могу - отозвался я, укрепляя на этот раз дверь. Разумеется, это не полноценная модификация материала, и эта магия будет действовать лишь какое-то время, но нам должно хватить. - Меня эта кошка беспокоит...
   Кошка незамедлительно среагировала на мои слова, повернув голову ко мне; впрочем, тут же отвернулась.
   Что-то ударилось в оконное стекло. Я успел заметить, как граната отскакивает и падает и заткнуть уши, однако грохота взрыва не последовало: похоже, граната была газовой. И что дальше?.. Попытаются выбить дверь? Стрелять наугад слишком рискованно, можно попасть в Реликвию. Хуже, если среди людей верховного жреца есть Длани...
   Накаркал. Я ощутил выброс магики; похоже на сканирующие чары. Их можно было бы сбить, но если Дланей несколько, да ещё из личной свиты верховного жреца, их запасы магики определённо будут больше моих - в конце концов, я даже не успел заполнить накопители - так что это проигрышная стратегия, по крайней мере, сейчас.
   А вот какую-то разновидность сонных чар, направленных на Шакана, пришлось нейтрализовывать. Однако это явно было лишь способом отвлечь меня, поскольку в этот момент кенгалиты атаковали.
   Честно говоря, сам не пойму, каким образом я не только сумел услышать хлопок, с которым сработал детонатор подложеной к двери гранаты, но и успел активировать Щит. Нижнюю петлю, на которой держалась дверь, сорвало, но дверь повисла на верхней: Щит не дал ей влететь в комнату. Однако чары укрепления, что неудивительно, не выдержали, и дверь раскололась; в полу тоже образовалась дыра, от которой в комнату протянулась трещина. Но что важнее, на лестнице впереди была заметна чья-то голова, и я снова стремительно среагировал, поворачивая Щит и разряжая один из стволов дробовика. Кажется, промахнулся - из обреза невозможно вести прицельный огонь - но голова исчезла. Однако то, что у них есть даже гранаты, очень плохо...
   - Эдальди, с отражением магических атак справишься? - осведомился я, перезаряжаясь.
   - Постараюсь - отозвался принц.
   - Нужно не "постараюсь". Справишься или нет?
   - Справлюсь - после небольшой заминки ответил он. Я кивнул. Способности у принца неплохие, так что противодействовать Дланям он должен суметь.
   - Нам лучше перебраться в другую комнату - сообщил я, переворачивая Щит в положение Глайдера. Шакан встал рядом, удерживая лестницу на прицеле, принц, не задавая вопросов, вместе с продолжающей сжимать Реликвию кошкой выскочил наружу, перепрыгнув дыру у порога. Шакан скривился, глядя ей вслед, но тоже ничего не сказал.
   И стоило принцу приземлиться, как у нас под ногами громыхнул новый взрыв. Глайдер мотнуло, но мы с Шаканом устояли; я резко мотнулся в сторону, уходя из-под огня снизу и пытаясь подхватить принца, но не успевал. Эпицентр взрыва был под нашими с Шаканом ногами, напрямую Эдальди не задело, но пол не выдержал, и сейчас доски проламывались под его ногами; казалось, рушился весь этаж.
   Успела кошка. Каким-то образом выплюнув Реликвию в мою сторону - я едва сумел её схватить - она прыгнула, хватая Эдальди зубами за шиворот и вместе с ним вылетая в окно, потерявшее последние остатки стекла. Проклятье... Пригнувшись - Шакан последовал моему примеру - я последовал за ним, ощущая, как Глайдер пожирает мой запас магики.
   Выстрел, ещё один; первый прошёл в вечернем сумраке мимо, вторая пуля расплющилась о Глайдер, слегка дёрнув его и выжрав свою толику магики. Шакан тоже дважды выстрелил; огляделся, и выстрелил снова.
   Я направил Глайдер к крыше одного из пустующих домов по соседству; в моём доме без контроля Иль слишком уж вероятна засада. Тем более, если те люди Шакана, что должны были приглядывать за моим домом, не вмешались, значит, они на стороне врага. Разумеется, я пытался заметить и принца с кошкой, но окно, в которое они вылетели, выходило в старый сад, и за деревьями не было видно ни их, ни их следов. Зато не было видно и кенгалитов, кроме одного, неподвижно лежащего в луже крови... нет, двух.
   Третий показался из-за здания; Шакан вскинул винтовку, и врагов стало на одного меньше.
   - Хороший выстрел - произнёс я, развеивая Глайдер над крышей. - Не снайпер, часом?
   - Пять лет - отозвался ГБшник. - И стараюсь поддерживать форму.
   Где-то вдали послышался знакомый звук милицейской вопилки. Прекрасно...
   Я снова ощутил сканирующие чары - на этот раз более слабые, распространённые по большей площади - и незамедлительно сбил их; дистанция до Длани делала это сложным, но вполне возможным, хоть и излишне энергорасходным. Но ничего не поделать, я не могу позволить им обнаружить принца. Я бы и сам попытался найти его магией, но тут же был вынужден противодействовать новой попытке сканирования.
   Звук вопилки приближался, и не одной; третьей попытки сканирования не последовало.
  
   Мы с Шаканом рискнули спуститься лишь тогда, когда убедились, что милиция и сотрудники МГБ оцепили местность и действительно занимаются официальным расследованием произошедшего. Трупы, к слову, кенгалиты забрали с собой, и даже гильзы собрали; скорее всего, если бы у них было время, не осталось бы даже пятен крови, но в этот раз они были вынуждены спешить. Я задумчиво покачал в руке Реликвию; по какой-то причине - скорее всего, подозревая наличие среди своих людей кенгалитов - Шакан оставил её мне, попросив попытаться разобраться, можно ли снять с неё блокировку доступа к магике, или хотя бы как-то воспользоваться.
   Я честно попытался. Увы, но это было примерно как попытка специалиста по пишущим машинкам починить автомобиль. Вдобавок само ощущение присутствие магики, но при этом её "неуловимости"... Это раздражало - как звон последнего комара в комнате, когда пытаешься заснуть.
   Впрочем, даже в идеальных условиях мне понадобилось бы куда больше времени, чем час, который Шакан был занят.
   - Что у тебя? - осведомился он, вернувшись.
   - Ничего - сообщил я. - Это очень сложно сделать без хотя бы какого-нибудь верховного жреца, а я, вдобавок, не специалист. К слову, у тебя их не найдётся? Достаточно надёжных?
   ГБшник скривился и отрицательно мотнул головой, затем протянул мне листок бумаги.
   - "Не стоит оплакивать мёртвых, всё решит судьба" - прочитал я. - Что это?
   - Послание от кенгалитов, очевидно. Обнаружилось у меня на столе.
   - И что оно означает?
   - Насколько я понимаю, они не имеют претензий за убитых.
   - Понятно... - хмыкнул я. Вторая половина сообщения тоже была понятна, хотя мне и не верилось, что они так просто оставят события на самотёк и не попытаются снова вернуть Реликвию. Хотя, с другой стороны, это же кенгалиты... А похититель, подозреваю, уже знает, что Реликвия перешла из рук в руки, и это выводит их из-под удара - а там уже можно будет и вмешаться... - Вопрос в том, куда дальше пойдёт похититель - сюда или в Верховный суд. Он хоть прямо сейчас может стоять у двери...
   В дверь постучали. Шакан открыл, взглянул на пришедшего, и, вздохнув, повернулся ко мне.
   - Ладно, думаю, тебе стоит отдохнуть. А что до... трофея, с ним ещё нужно будет поработать, а пока что придержи.
   Я кивнул. Похоже, он совсем не доверяет своим людям... Впрочем, после записки на столе - немудрено. Однако как бы теперь меня не прирезали во сне, без присмотра Иль-то... Ну да предки защитят.
  
   Когда из тумана появилась прабабка, я едва не проснулся, прежде чем она что-то сказала, однако она успокаивающе подняла руку.
   - Сейчас тебе ничего не угрожает. Я пришла передать тебе слова Вольха и Марито.
   - Так-так-так, - заинтересовался я - и что именно?
   - Немногое, увы. Они решили, что узнали манеру чаросложения в образце, который ты принёс. По их словам, был когда-то небольшой клан магов, практикующих такой подход; в основном они занимались химерологией, но изучали и боевую магию, считая, что разнообразие знаний и умений позволяет развиваться гармоничнее. Якобы, по их утверждениям, их школа магии восходила к эльфам...
   - Так-так-так... - повторил я. - Что за клан, и где он жил?
   - Клан назывался Саир, и они жили где-то в джунглях, но уже во времена Марито их было мало, и встреча с ними была редкостью.
   - Хмм... А "стражами" их, случайно не называли?
   - Этого я не знаю - ответила прабабка. - Но я могу задать вопрос. Для того, чтобы открыть книгу, нужен тот, кто имеет на это право; но откуда оно берётся?
   - Эмм... Благодарю - пробормотал я.
   - Верни потеряное, сбереги обретённое - добавила некромантка и растаяла.
  
   Я проснулся. Прабабка, разумеется, не усложняла спецально, наверняка она старалась изъясняться как можно понятнее, но чем дальше духи уходят от людей, тем сложнее нам понимать друг друга... Однако поразмыслить над её словами нужно, в них явно скрывается ценный совет. Этим "кланом Саир" пусть Шакан занимается, а я, пока похититель не ударил снова, буду делать свою работу...
   Меня озарило, когда я чистил зубы. Может, это и не то, что имела в виду моя родственница, но может сработать. После потери первосвященницы - или верховной жрицы, называть можно как угодно - Калгаропоклонники должны были избрать новую жрицу. Или жреца, не знаю, как там у них... В любом случае, возможно, они смогут помочь с Реликвией - вполне возможно, что "запоры" на Реликвиях не отличаются от барьеров у алтарей, и одинаково взаимодействуют со всеми Верховными. Шанс не то, чтобы очень большой, но вполне реальный... А защитить разблокированую Реликвию будет намного проще, чем "закрытую". Учитывая, что Калгаропоклонники и так в основном в курсе, попробовать стоит.
   Выслушав моё сообщение и предложение, Шакан скривился и недовольно постучал пальцами по столу, затем неохотно кивнул.
   - Если похититель тебя подстережёт, постарайся удрать вместе с Реликвией - вздохнул он. - Эскорт к тебе приставлять нет смысла, только помешает.
   Я кивнул.
   - В общем, бери машину, и двигай. И хорошая новость на дорожку: принц цел, вернулся домой, и королева-мать ни о чём не подозревает.
   - А... - открыл было я рот, но Шакан перебил.
   - Откуда у него Тени - расскажу, когда вернёшься.
   Я снова кивнул и вернулся к выполнению своей работы.
  
   Ну что ж, если принц цел, то одной заботой меньше. А если он ещё и перестанет лезть в дела, которые от его присутствия принимают оборот к худшему, то и вовсе будет хорошо. Думаю, после его фиаско на это можно рассчитывать.
   Что же до "Теней"... Откуда они у принца - вопрос существенный, но сейчас меня больше беспокоила та кошка, которая стоила вампиру Реликвии. Если Шакан про неё ничего не сказал, значит, он ничего не знает - и следовательно, она всё ещё бродит где-то на свободе. Можно, конечно, предполагать, что она скончалась от ран, но я бы на это не рассчитывал. Безопаснее будет настраиваться на встречу с ещё парочкой...
   А посему первым делом я решил навестить Атамана.#
   Обещаный боеприпас уже был готов, так что я поблагодарил Атамана, расплатился, и отправился дальше. В какой-то момент было впечатление, что она ожидает от меня ещё чего-то, или хочет что-то сказать, но, скорее всего, просто показалось. Дальше - забрать готовые колдовские пули (половину от общего заказа), пополнить запасы магики, заскочить ещё к одному чиновнику по всё ещё тянущимся делам с оформлением документов, и, наконец, отправиться в посёлок Тишь.
  
   В посёлке было так же тихо, как и в прошлый визит, так что я сразу насторожился - в прошлый раз тишина объяснялась тем, что пришлый маг взял заложника и устроил в посёлке засаду. Я осторожно приблизился к дому Рагделя и позвонил в дверной колокольчик с расстояния, телекинезом.
   Давешний слуга открыл дверь и слегка поклонился.
   - Здравствуте, господин Кагжилико. Господин Рагдель сейчас отсутствует, но вы можете подождать его в доме.
   - Долго его не будет? - поинтересовался я, не спеша следовать приглашению.
   - Как раз должен вернуться - улыбнулся слуга, определённо понимая мои мысли. - А вот, собственно, и он.
   Звук колёс, велосипедный звонок, и из-за дома действительно выехал его хозяин. Бросив на меня взгляд, он хмыкнул и поставил велосипед у стенки дома.
   - Здравствуте, Кагжилико. Что у вас на этот раз?
   - Что у вас на этот раз? - вернул я ему вопрос.
   - Ничего - усмехнулся Рагдель. - У нас здесь почти всегда тихо.
  
   - Реликвия Кенгала? - хмыкнул хозяин, когда я достал из сумки книгу. - Похоже, у вас многое произошло...
   - Вам известна эта Реликвия? - поднял я бровь. - Что вы о ней знаете?
   - Очень мало - пожал плечами калгаропоклонник. - По сути, лишь внешнее описание. Правда, там ещё упоминалась цепь...
   - Первосвященник её снял. Собственно, я к вам прибыл как раз для того, чтобы узнать, не можете ли вы снять вторую печать - я постучал пальцем по застёжке - и открыть доступ к магике Реликвии.
   - Хмм... - протянул Рагдель, задумчиво изучая книгу. - Мы можем попытаться. Я так полагаю, одолжить Реликвию на какое-то время вы не сможете?
   - Разумеется.
   - Ну, я и не рассчитывал... На самом деле, предпочёл бы побыстрее с этим закончить. Чем дольше Реликвия находится здесь, тем больше шансов попасть из-за неё под удар, так что не будем затягивать. Гафиль?
   Слуга кивнул и подошёл к столу, на котором лежала Реликвия. Э?..
   Он протянул к книге руку, остановив её настолько близко, что палец почти касался переплёта, и замер. Напрягся, и с видимым усилием передвинул руку чуть дальше, к застёжке. Течение магики словно вздрогнуло, а затем застёжка пошевелилась, дёрнулась... и осталась закрытой.
   - Прошу прощения, но это всё, что я могу сделать - сообщил Гафиль, вытирая вспотевший лоб, и я ощутил, что из Реликвии просачивается струйка магики, пригодной для использования. Не то, чтобы совсем слабая - у большинства точек лей намного слабее - но я рассчитывал на многократно большее... Ну, по крайней мере так её и засечь сложнее, чем если бы Реликвию открыли полностью.
   - Н-да... - пробормотал я. - Ну, благодарю и за это. Однако не ожидал...
   - Религиозные тонкости - слегка улыбнулся хозяин. Или человек, играющий роль хозяина...
   Ну что ж, пусть это и куда меньше, чем хотелось бы, но кое-чего я действительно добился. Пора возвращаться домой и поделиться с Шаканом новостями... А так же патронами.
  
   У него тоже нашлось, чем поделиться.
   - Держи - произнёс Шакан, протягивая мне тарелку печенья. С изюмом. - Подарок от наших соседок, на прощание. Они съезжают, что неудивительно после той пальбы.
   - Жаль - хмыкнул я. - Но могу их понять. Жаль, нам никуда от этого не деться... Поговорим о кошках?
   Шакан кивнул.
   - Сперва о том, откуда они у принца. Когда началась эта история, с ним связался некий человек и предложил силовую поддержку в обмен на будущее покровительство, когда принц придёт ко власти. У Эдальди есть кое-какие связи, так что он смог выяснить, что этот человек работает на одну из фирм, занимающихся разработкой химер для военных, и что они недавно проиграли конкурс на разработку боевых зверей, причём проиграли из-за покровительства приёмщиков их конкурентам.
   - Понятно - хмыкнул я. - Дальше можно не объяснять. Или там вскрылось что-то существенное?
   Шакан отрицательно мотнул головой.
   - Нет, пока что всё чисто, хотя сам понимаешь - ни времени, ни сил этим подробно заниматься пока не хватает. А что до той химеры, что ты ранил - она сбежала от ветеринара, при транспортировке. Никто не пострадал.
   - А киски такие нашей доблестной армии пригодились бы - хмыкнул я. Шакан кивнул.
   - Согласен. Если справимся с текущим делом, попытаюсь порыться в этом. К сожалению, след сбежавшей взять так и не удалось.
   - Ну, если всё так, как ты говоришь, то особенно беспокоиться не стоит... Скорее всего, она попытается вернуться к Эдальди.
   Шакан снова кивнул и откусил кусок печенья.
  
   О клане Саир Шакану не удалось найти ничего, кроме пары упоминаний в лучшем случае столетней давности, так что этот след можно было считать пустышкой. Остаток дня я тщательно заполнял накопители и проверял старинные амулеты; большая часть из них бесполезны, некоторые вовсе утратили силу, но кое-что может и пригодиться. Пришло время воспользоваться всеми возможными козырями... Нет смысла беречь сокровища рода, если сам он подошёл к концу. Если они и придут в негодность, то по крайней мере в деле, а не от старости...
   Реликвия даже в таком состоянии, как сейчас, позволяла заряжать накопители, так что этим я и занялся. Боезапас лишним не бывает...
   На следующий день я занимался тем же, но уже в комнате неподалёку от здания Верховного суда. Если ожидать в самом здании, велик риск подставиться под удар, так что до начала событий лучше находиться рядом, но немного в стороне. К слову, мне удалось заметить в здании несколько знакомых лиц - Длани Хизраха.
   Я съездил к Чезаре - он успел изготовить ещё одну пулю - и занялся изготовлением дроби для своего обреза, когда из здания суда и по совместительству храма Майки хлынула волна магики. По крайней мере, сейчас была ночь, и гражданских в здании был минимум...
   Револьвер, посох, амулеты - всё при мне. Обрез... нет, сейчас он только помешает.
   - Шакан? - произнёс я.
   - Действуй. Я тоже сделаю, что смогу.
   Я поспешил к месту действия; как раз в тот момент, как выбежал на улицу, громыхнуло, и ближняя ко мне стена здания Верховного суда обрушилась - вернее, разлетелась, разбрасывая во все стороны пыль и куски камня.
   "Скорее всего, сообщат, что была террористическая атака..." - отстранённо подумал я, скрываясь за дверью и осторожно выглядывая - угодить под шальную пулю/заклинание, равно как и попасть на глаза похитителю, было бы глупо.
   Сквозь дыру были видны лишь неподвижные тела, так что я снова побежал вперёд. Звуки выстрелов и колебания магики, вызванные творимыми чарами, не останавливались; вместе со мной к зданию суда бежали и другие вооружённые люди в гражданском. Количество здесь не слишком полезно, но за невозможностью применять артиллерию приходится пользоваться тем, что есть. Надеюсь, хотя бы здесь есть люди с колдовскими пулями и умением с ними обращаться...
   Стоило мне об этом подумать, как обломки стены зашевелились; они сближались, складывались вместе, и поднимались - в виде гротескной человекоподобной фигуры. Калгарова отрыжка... Он призвал духа! И, возможно, даже не одного...
   "Тело" духа земли не успело до конца сформироваться, когда один из людей в гражданском - похоже, Длань - выстрелил в него из пистолета. Вот и ответ, есть ли тут кто-то с колдовскими пулями, кроме нас с Шаканом... На "груди" каменной фигуры словно разорвалась связка гранат, снова разбрасывая его части в стороны. После такого восстанавливаться было бы слишком утомительно, да и сама ранаа, нанесённая к тому же магией, была для духа болезненна, так что новых попыток воплотиться с его стороны не последовало. Однако доносящиеся из здания удары камня о камень подтвердили мои опасения - похититель призвал не одного духа... В битве, которая может оказаться последней, он определённо использует возможности, предоставляемые Реликвией, на полную катушку. "Разнообразие знаний и умений", да уж...
   В зале, где обычно велись судебные заседания, группа солдат отстреливались от ещё одной каменюки, поменьше, и скопления летающей мебели; проскакиваю, пока духи меня не заметили. Стена впереди оплыла, превращаясь в кучу грязи; грязь поползла к ногам солдат, стреляющих куда-то в коридор, и, ухватив их, поползла вверх. Не могу тратить на это время... Вперёд, к точке, из которой во все стороны изливается магика.
   Хотя "вперёд" - это слишком сильно сказано. Вокруг, в обход, по лестницам и коридорам, обходя места стычек "наших" "ненашими", которых похититель то ли сразу призвал много, то ли постоянно призывает новых. Бегом, бегом... Пока наконец я не оказался перед полуразрушеным Залом Реликвии.
   Весы Правосудия... Как и Корона Света, их используют для определения вины обвиняемых в особо тяжких преступлениях, но действуют они иначе, нежели Корона. Сейчас ситуация в Зале Реликвии походила на то, что происходило в Колоссеуме, только Дланей было меньше, и работали они менее слаженно, а в помещении было больше разрушений. Похититель со своей спутницей стояли спиной ко мне, но спину мага прикрывал очередной воплощённый в обломках камня дух. Однако мне повезло; именно в этот момент он отвлёкся на какого-то стрелка, чьи пули хоть и не были колдовскими, но неплохо крошили мрамор, их которого состояло тело голема. У меня есть две колдовских пули, подобных той, которая в своё время пробила Щит Хизраха похитителя, и возможность ими воспользоваться...
   Я прицелился в спину неизвестного мага и выстрелил. Пуля помчалась к цели; удар о препятствие смял и разорвал серебряную изоляцию, и спица белого света пронзила то, во что угодила, прошив его насквозь и оставив дыру в полу.
   Только вот этим препятствием был не маг. Не знаю, как дух ощутил угрозу для призывателя, но он метнулся в сторону, прикрывая похитителя и отталкивая его в сторону. А в следующий миг, прежде чем я успел сделать второй выстрел, сокрушительный удар брошеного духом камня впечатал меня в стену... пробивая её и бросая меня дальше
   Один из амулетов развалился на части, упавшие на пол, но я был жив. И вроде бы даже обошлось без серьёзных травм...
   Я оторвался от стены, и в то место, где только что была моя голова, врезался новый камень. Похоже, раненый, но недобитый дух сосредоточитлся на мне, восприняв как главную угрозу. Проклятье... Колдовская пуля у меня осталась всего одна, а Длани, защищающие алтарь, долго не продержатся. Похоже, там собрались лучшие служители всех Семи, но они слишком плохо работают сообща... Да и призванных духов определённо не ожидали - ни разу раньше похититель их не призывал. Скорее всего, берёг туза в рукаве...
   Судя по ударам о пол, дух двигался ко мне, перестав защищать призывателя. Нужно от него избавиться, и побыстрее.
   Я достал один из оставшихся амулетов, подобрал обломок камня и на секунду выглянул в пролом. Впрочем, бросаться, чтобы привлечь внимание, не понадобилось: дух и так сразу заметил меня и бросился вперёд, расширяя пролом. Стоит поспешить, как бы такими темпами здание не обрушилось мне на голову...
   Я отпрянул, и в тот миг, когда дух почти пробрался в помещение, активировал кость-амулет, обрушив на него "клинок" перламутрового сияния. Однако, невзирая на внешнюю неуклюжесть, дух снова продемонстрировал неожиданную проворность; он отдёрнулся, прикрываясь рукой, и вместо того, чтобы рассечь его надвое, чары прошли сквозь руку.
   Составляющий её камень незамедлительно осыпался на пол; дух проскрежетал - очевидно, от боли - и на миг замер. Я снова замахнулся... и он рассыпался полностью. Блеф сработал... На самом деле заряд магики в амулете был исчерпан - эти чары жрут энергию со страшной силой, а нормальный накопитель там отсутствует.
   Я снова выглянул в дыру; на удивление, дела у Дланей были не так плохи, как казалось. Моё вмешательство сбило похитителю темп, и в помещение подоспели солдаты - или МГБшники, не знаю - вооружённые колдовскими пулями. Не слишком мощными, но тем не менее... Даже со всем этим маг и его духи определённо побеждали, но их наступление замедлилось.
   На место духа, который только что сбежал, прибыли два других; они, впрочем, двигались медленнее, и находились в стороне от мага с его сообщницей, швыряясь - и довольно эффективно - обломками камня в стрелков, вооружённых колдовскими пулями. Сам маг завяз в схватке с Дланями; это мой последний шанс...
   Практически в тот же момент, как я прицелился из револьвера, на другой стороне зала один из стрелков вскинул на плечо бандуру, похожую на небольшую пушку. Ухнуло, и одновременно с тем, как я нажал на курок, рядом раздался взрыв.
   Меня снова приложило о стену; пожалуй, даже сильнее, чем в прошлый раз. Второй и последний защитный амулет развалился на части; в голове шумело, и когда я попытался встать, меня повело в сторону, так что я снова упал.
   Подняв голову, я выглянул в зал Реликвии. Кажется, похитителя шатает... Или это у меня в глазах плывёт?.. Похоже, и то, и то. Маг, всё ещё прикрытый мерцающим Щитом Хизраха, сделал шаг назад; Длани усилили напор, ослабляя собственную защиту... И их щит лопнул под ударом каких-то невидимых глазу чар. В этом хаосе и в моём состоянии я не мог определить, что это было, но, судя по всему, очередной козырь из рукава.
   Дланей, на которых пришёлся основной удар, разметало в стороны; те, кого зацепило краем, просто попадали, истекая кровью. Стрелки продолжали вести огонь, но это было лишь отчаянным оттягиванием неизбежного...
   Маг снова ударил какими-то неизвестными мне чарами; я чисто рефлекторно прикрылся Щитом.
   Всё здание вдрогнуло, и в следующий миг стрельба в зале прекратилась. Что бы ни сделал похититель, но кроме него, его спутницы и Реликвии на алтаре в зале никого и ничего не осталось; исчезли даже гильзы, каменная крошка и пыль. Первосвященница Калгара сделала шаг к алтарю, оказавшись напротив одного из проломов в стенах...
   ...и в этот момент её пронзила спица света. Хлынула кровь; на каком бы принципе не основывались вложенные Чезаре в пули чары, раны они не прижигали - да и слишком большой была рана.
   Здание снова вздрогнуло. Со стороны, с того направления, откуда был произведён выстрел, послышался грохот, а затем стены Верховного Суда затрещали и по ним побежали трещины. Я прыгнул на Глайдер, сумев не промахнуться мимо него, и понёсся к выходу; потолок начал рушиться... не успеваю...
   Коридор завалило с обеих сторон, а затем рухнул разом весь второй этаж. Я уцелел только потому, что закрылся сразу двумя Щитами, поставив их над собой "шалашиком", однако свободного пространства вокруг меня осталось ровно столько, чтобы сидеть, сжавшись. Проклятье... Я выбыл из событий. А если через щели протечёт один из призванных похитителем духов в жидком теле, будет совсем погано...
   Я мысленно перебрал список оставшихся амулетов. В принципе, постоять за себя можно... Но для этого нужно снова зарядить амулет клинка перламутрового света; прочем, с Реликвией это не так долго. А вот выбраться самостоятельно - проблемно.
   Нет, в принципе - возможно, благодаря опять-таки Реликвии, но с той струйкой магики, которая из неё протекает, быстрее будет подождать, пока меня откопают. Правда, откопать могут и кенгалиты... Или ещё кто-то, с кем лучше не сталкиваться.
   Я вспомнил выстрел из ручной пушки, из-за которого промазал последней колдовской пулей. Впечатление такое, что стрелок целился скорее в меня, чем в похитителя... В лучшем случае, пытался зацепить обоих. Возможно, и случайность, но всё же...
   Время шло, ничего не происходило. Воздуха через щели между камнями поступало достаточно, Щиты я убрал, убедившись, что обломки надо мной сцепились достаточно надёжно и падать мне на голову в ближайшее время не собираются, и занялся двумя доступными в такой ситуации делами - заполнением накопителей и размышлениями. Хотя с последним и было неважно - голова всё ещё была мутной, даже магия не помогала. Одно было очевидно: шансы обезвредить похитителя и вернуть Реликвии выглядят всё более призрачными.
   Прошло не меньше часа, когда сквозь завал стали доноситься какие-то звуки. Похоже, до меня наконец добрались спасатели... Если размышлять трезво, кенгалиты или ещё чьи-то агенты вряд ли будут рисковать, выдавая себя за спасателей, так что я подал голос... не забыв всё же на всякий случай подготовить амулеты.
  
   Спасатели всё-таки оказались настоящие. Вытащили, оказали первую помощь, и, убедившись, что я в порядке, отправили в штаб спасательной операции. Однако Шакана я там не нашёл...
   Здание Верховного Суда превратилось в руины, и было непонятно, чем, всё-таки, закончилось побоище; я вызвался помочь спасателям, пытаясь совместить благое дело с полезным - попытаться добраться до алтаря, чтобы узнать, на месте ли Реликвия. Однако прежде чем я успел толком приступить к работе, ко мне подошёл человек, предъявил удостоверение и попросил проехать с ним - заявив, что со мной хочет встретиться Шакан. Паранойя паранойей, но отказаться я не мог.
   В любом случае, это оказалось правдой; ГБшник привёз меня в госпиталь. Однако встретиться с Шаканом всё равно не удалось: врач заявил, что он потерял сознание. По словам моего сопровождающего, которому Джа успел дать инструкции на такой случай, после выстрела, который вывел из игры спутницу похитителя, последний ответным ударом накрыл Шакана, который получил тяжёлые ранения. После чего маг переместил раненую первосвященницу Калгара наружу и обрушил здание.
   Рассказав это, ГБшник протянул мне фотографию жрицы; сейчас её оперировали, но во время доставки в госпиталь успели сфотографировать.
   - Судя по вашему лицу, вы с ней встречались - заметил ГБшник. Я кивнул.
   - Она недавно вселилась в соседний с моим дом... А вчера съехали.
   Всё это время они были рядом, м-мать... Прабабка же говорила... Я глубоко вздохнул. Глупо сейчас переживать, узнать это было невозможно. Но им, полагаю, было весело... Меня разобрала злость.
   - Вы не могли этого знать - заметил министерский. Я только снова вздохнул. Ещё печеньем угостили... Ну хоть не отравили. - Сможете описать внешность?
   Я кивнул.
  
   Изображение прикидывавшегося девушкой мага удалось составить довольно точное, но я сильно сомневался, что с него будет какой-то толк. Странно, но ГБшник так ни разу и не упомянул последнюю Реликвию; а раз так, я решил про неё ничего не говорить. Конечно, оставлять её у себя рискованно, но если я кому и отдал бы её, так это лично Шакану.
   Джа за прошедшее время так и не пришёл в себя. У меня дома было не только одиноко, но и слишком опасно, так что я выпросил койку в углу комнаты отдыха госпиталя, под предлогом желания подождать, пока он очнётся; в общем-то, это и не было неправдой.
   Мне снились какие-то кошмары; несколько раз я просыпался, но содержимое сновидений вылетало из головы чуть ли не раньше, чем я открывал глаза. Последствие ли это событий дня - особенно контузии - или эффект Реликвии, которую я продолжал держать при себе, но утром я чувствовал себя неважно; накатывали тошнота и депрессия. Вдобавок и Шакану стало хуже; по словам врача, он так и не пришёл в себя, зато начал бредить. Я не знал, что делать; Шакан вне игры и в ближайшее время рассчитывать на него не приходилось, а без него даже если кто-то из МГБ продолжит дело, я не уверен, что смогу им довериться - в "конторе" явно есть кенгалиты.
   Вообще, задерживаться в госпитале не стоит. Похититель - или ещё кто-то из заинтересованных лиц - вполне может заявиться сюда, и охрана госпиталя его даже не замедлит...
   А ещё стоит забрать у Чезаре последнюю пулю. Возможно, похититель и найдёт способ усилить свою защиту, чтобы противостоять творениям заклинателя, но пока что это единственное, что оказалось эффективным против него. В общем, я побрёл на выход, стараясь не пошатываться на ходу.
   Если бы кто-то сейчас снова попытался меня прикончить, это удалось бы с лёгкостью; в первые минуты после выхода из госпиталя меня можно было брать голыми руками. К счастью, вскоре я ощутил, что мне становится легче; лёгкий ветерок и свет солнца на удивление благотворно повлияли на моё самочувствие. Ну что же... Сгоняю к Чезаре, и, надеюсь, обойдётся без покушений. Оружие мне вернули, но даже сейчас, немного придя в себя, я сомневался, что смогу себя защитить...
  
   Пронесло. Забрав пулю, я сказал водителю такси ехать к бару "Соловей" - стоит проверить, всё ли в порядке у Атамана. Я достаточно часто там бываю, так что привлекать лишнего внимания это не должно.
   Рядом с баром меня что-то насторожило. Слишком тихо... В заведении Атамана никогда и не бывало шумно, но сейчас тишина была неправильной. Нет поскрипываний старого пола и сидений с немногочисленными, но постоянными посетителями... Я замер. Я не в форме для неприятностей, но оставлять Атамана без поддержки - не вариант. Посох и пистолет наготове, несколько оставшихся после побоища в Верховном Суде амулетов - тоже... Запускаю сканирующее заклинание.
   Слабая волна магии пробежала вперёд и эхом вернулась обратно, принеся знание, что в баре находится только один человек; неподвижный, и, кажется, бессознательный. Применённые мной чары, впрочем, легко обмануть... Зато сложно заметить. Похититель Реликвий, скорее всего, заметил бы, но ему-то здесь делать нечего... или всё же?.. Возможно, он уже знает, что последняя Реликвия у меня - но устраивать засады не похоже на его стиль. Впрочем, что я о нём знаю?..
   Обдумывая это, я не ослаблял внимания на баре и его окрестностях, постепенно приближаясь к зданию. Тишина...
   Я воспользовался ещё одним слабым заклинанием, ненадолго усиливающее обоняние; бывает очень полезно, когда подозреваешь засаду - запах машинного масла от оружия их часто выдаёт. Но даже и без масла можно почуять посторонние запахи... если повезёт.
   Сейчас, однако, я ничего не ощущал, так что продолжил осторожно двигаться вперёд. По крайней мере, нет и запаха крови...
   По показаниям сканирующего заклинания, человек должен находиться в следующем помещении; всё ещё никаких признаков присутствия врагов, но прежде чем входить, я всё же воспользовался шнурком-смотрелкой - световод для заглядывания за угол.
   Атаман сидела на полу у стены, покрытая толстым слоем фиксирующей пены. Без сознания, но и без заметной угрозы жизни; на ловушку не похоже. Я приблизился к ней и взялся за освобождение; в отличие от принца, приходилось работать одному мне, да и слой пены был больше, но Реликвия облегчала работу. Не отвлекаться на посторонние мысли, работать... Хмм, правая рука, кажется, сломана, тут нужно осторожнее...
   Атаман открыла глаза.
   - Маг, очень сильный - сообщила она, не дожидаясь вопросов. - Усыпил клиентов, меня тоже накрыло, но Тесса прикрыла. Я приказал ей бежать, попытался задержать мага. Сюрпризы не сработали, винтовка тоже, что-то серьёзное с людьми в доме не использовать.
   Я кивнул.
   - Ясно.
   - Тесса уйти не успела - глухо сообщила Атаман. Её лицо скривилось. - Маг её поймал... Или поймала. Подвёл я тебя...
   - С этой сволочью у тебя шансов не было - так же глухо ответил я. - Я не рассчитывал, что это будет он... Б**, зачем ему моя дочка?! И что с твоими клиентами?..
   Не то, чтобы последнее меня интересовало, но вся информация важна. И срочно. Я должен срочно найти Тессу... не знаю, как, но я её верну.
   - Встали и сами разошлись, как будто ничего не было. Тоже магия, небось.
   - Это всё, больше ничего не можешь сказать?
   Атаман опустила взгляд и попыталась отрицательно мотнуть головой. Б**, б**, б**!.. Так, ладно, что я сейчас могу сделать...
   - Атаман, освободить тебя не могу, время дорого, так что просто звякну ментам - сообщил я. - Мне нужно найти Тессу.
   - Заклинание поиска, скорее всего, не сработает, но в нём нет нужды - сообщил странно знакомо-незнакомый голос. Я резко развернулся с посохом и Щитом наготове...
   - Тень?..
   Судя по следам раны, уже не выглядящей опасной, но всё ещё заметной, передо мной была та самая кошка, что сперва нападала, а затем помогала. Они могут разговаривать?..
   - Принц?.. - вопросительно произнёс я. Кошка отрицательно мотнула головой.
   - Нет, к его высочеству я отношения не имею. Я много лет верно служу роду Кагжилико.
   - Что?.. Иль?! Но... погоди... одержимость?
   - Верно - кивнула кошка. - Повезло, рядом оказалось подходящее тело... Боюсь, поддерживать воплощённую форму я...
   Она не успела закончить, когда я оказался рядом и обнял её.
   - Прямо как маленький - знакомо фыркнула она и взмахнула хвостом, смахнув выступившую на моих глазах влагу. - Сам же сказал, время дорого... Двигай лучше за мной, по пути всё расскажу.
  
   По словам Иль, она уже практически освободилась от ярма в виде семьи магов-эксплуататоров, оставив этот порядком надоевший мир, когда почуяла рядом что-то, и исключительно кошачье любопытство заставило её, уже дематериализовавшуюся, но пока ещё пребывающую в материальном мире, взглянуть, что там. И опять же любопытство - "а вдруг получится?", а вовсе не беспокойство "за одного бестолкового мага, который никак не может найти себе жену", заставило попытаться захватить это тело. Моих знаний достаточно, чтобы осознавать риск, на который она шла - Иль была в очень ослабленном состоянии, и только то, что и Тень была сильно ранена, позволило хранительнице дома победить в схватке за контроль над телом и впитать дух прежней хозяйки. После чего, используя остатки сил своих и тела она ещё и помогла нам... Но это уже оказалось пределом. Или об этом не говорила, но, судя по всему, она снова оказалась на грани гибели - даже хуже, в таком состоянии дух может полностью рассеяться, раствориться.
   В любом случае, ей было необходимо восстановить силы, и она отправилась туда, где могла это сделать - к Тессе. Моя девочка вырабатывает достаточно магики, чтобы дух в материальной оболочке смог быстро восстановиться, к тому же Тесса подкормила и подлечила её. Иль собиралась встретиться со мной и объясниться, но тут произошло нападение похитителя реликвий.
   - Я... ничего не могла ему противопоставить - опустив взгляд, почти как Атаман, сообщила она. - Только спрятаться и надеяться, что смогу чем-то помочь Тессе.
   - Ты всё сделала правильно - отозвался я. - Благодаря тебе я знаю, где их искать.
   Я действительно считал, что Иль поступила правильно. Вместо того, чтобы героически погибнуть, - возможно, я и преувеличиваю, поскольку пока что похиттель предпочитал не убивать, но то были люди - она сделала нечто более полезное: прошла по следу. В этот раз похититель не улетел - просто уехал на машине, и обоняние Тени вкупе с её скоростью позволило хранительнице проследовать за ним. Точнее, за Тессой - от похитителя, по словам Иль, не пахло. Совсем. Учту...
   Конечно, хотелось бы, чтобы она действительно смогла незамеченной отследить похитителя, но стоит честно смотреть в лицо реальности - это приглашение. Слишком уж легко неуловимый маг позволил себя преследовать... Да и Тесса ему наверняка нужна как приманка для меня. Лишь бы не как жертва заодно...
   В любом случае, очевидно, что лезть к нему в одиночку... ну, в компании одной Иль, дело практически безнадёжное. Однако единственная возможность получить поддержку, - не слишком эффективную, как показали все предыдущие стычки - это обратиться в МГБ. Но... Шакан в госпитале, а кроме него я никому не доверяю. Хреновы кенгалиты, от них можно ожидать чего угодно...
   И всё же поддержка необходима. В итоге я попросил Атамана сообщить силовикам адрес, до которого Иль отследила похитителя, - всем ветвям сразу, так вероятность перехвата информации кенгалитами будет очень невысока даже с их возможностями - но не сразу. Я смогу оценить ситуацию и дождаться подкреплений, либо попытаться сработать самостоятельно... После встречи с Иль я уже чувствовал себя вполне сносно, так что можно не опасаться провала по причине собственного ляпа.
   Одолженный у Атамана мотоцикл я оставил на стоянке, оставив записку, чтобы вернули хозяину, если не вернусь... вовремя, и дальше пошёл пешком.
   - Инвалидная команда... - вздохнула Иль. На мой взгляд, всё было не так плохо, но и спорить я не мог.
   - Вот вытащим Тессу, и подлечимся - заметил я. - А если Реликвии удастся забрать, ещё и премию получим. Ремонт можно будет сделать...
   Как я и ожидал, Иль незамедлительно приободрилась... К сожалению, ненадолго.
   - Ты сам-то в это веришь? - снова вздохнула она.
   - Ну, с помощью предков... - уклончиво ответил я. - В конце концов, если они в такой ситуации помочь не смогут, то на кой я им жертвы приношу?
   Иль снова вздохнула.
  
   Укрытием похитителя было некое подземное сооружение - то ли склад, то ли бомбоубежище. В принципе, это почти одно и то же - администрация города за небольшую плату сдаёт неиспользуемые убежища в аренду с условием реквизирования со всем содержимым при введении военного положения. Учитывая, что его введение в ближайшее время маловероятно, это выгодно всем - бизнесменам достаются недорогие склады, обычно с удобным подъездом, а администрации не нужно тратиться на поддержание убежищ в приличном состоянии - это тоже входит в условия контракта.
   На ходу я закачивал протекающую из Реликвии магику в накопители, и сейчас проверил их заполнение. Меньше, чем хотелось бы... Не то, чтобы даже полные были серьёзным аргументом против моего противника, но всё же лучше обеспечить себе максимум преимуществ, так что, хотя время дорого, я сделал перерыв в стороне от цели, сосредоточившись на заполнении накопителей. Всё равно Иль нужно было время, чтобы провести разведку.
  
   - Ничего не чувствую - сообщила она. - Не заметила ни магической охраны, ни обычной. Ни другого входа.
   Это само по себе подозрительно... Н-да, был бы Шакан в строю, можно было бы получить планы убежища, а так придётся идти практически вслепую. Я даже магией просканировать не могу... или всё же? Похититель, скорее всего, и так меня ждёт, так что немного магии хуже не сделает...
   На краю зрения мелькнуло что-то синее; я поймал взглядом синекрылую бабочку. Вот и привет от предков... Остаётся надеяться, что они действительно чем-то помогут.
   Сделав круг вокруг моей головы, бабочка опустилась на спину Иль.
   - Полагаю, это означает, что предки с нами - хмыкнул я. - Во всяком случае, мои предки. Ладно, двигаем...
   Не знаю, поддерживала ли вестница Иль реально или только морально, но хранительница определённо приободрилась. Я на самом деле на предков особо не рассчитывал, но и в самом деле - сейчас самый что ни на есть случай поддержать... В конце концов, если я погибну, род прервётся, а это должно бы их беспокоить. Не знаю, каковы на самом деле их возможности, но подозреваю, что не так уж малы. Во всяком случае, уверен, что обвампирствоваться что-то из них смог бы при желании...
  
   Иль двигалась впереди, разведывая путь. Хотя хранительница вообще-то специализировалась на уходе за домом и его защите, то есть на выявлении проникших, а не на проникновении, её новое тело обладало собственными инстинктами и рефлексами. Должно быть, интересная тема - взаимодействие навыков тела и духа, но для меня, как для практика, главным было то, что она прекрасно справлялась с разведкой.
   Как и сказала Иль - не то, чтобы я ей не доверял, просто всегда предпочитал убедиться лично - никакой охраны не было. Как и освещения. Впрочем, ни для меня, ни тем более для Иль это проблемой не было.
   Темно, пыльно и пусто... Однако я ощущал присутствие некоего постороннего и чуждого здесь запаха; похоже на смесь запаха земли и какого-то цветочного аромата. Что бы это ни было, хорошего ожидать не приходится, так что к очкам, зачарованным на ночное зрение, добавилась повязка на лицо, зачарованая на очистку воздуха. Оба амулета расходовали совсем немного магики, так что я мог себе это позволить. Собственно, эти амулеты достаточно экономны, чтобы иногда ими даже снаряжали спецчасти...
   В любом случае, я вопросительно взглянул на Иль; она отрицательно мотнула головой - тоже не знает, что это - и прокралась вперёд, чтобы посмотреть и понюхать поближе. Воздушного фильтра для неё у меня не было, но даже если создатели Теней не предусмотрели какую-то защиту от токсинов в воздухе, Иль могла воспользоваться собственными методами. Правда, недооценивать противника было бы глупо, но она это тоже понимала.
   - Там какие-то растения - сообщила вернувшаяся кошка. - Никакой магии не чувствую, но...
   Я кивнул. Химеролог, определённо... С ними никогда не знаешь, чего ожидать. Но похититель определённо архимаг... Химерология, боевая магия, работа с духами - и это только то, что уже точно известно. Откуда он такой взялся, вообще? И чего пытается добиться?
   Но важнее - как действовать. Если растения играют просто сигнальную роль, ещё ладно, но я бы на его месте наставил несколько типов ловушек. Ну, посмотрю вблизи... На месте разберусь.
   Хмм... Как и ожидалось, противник неплохо обосновался. Я опознал растения, те самые, содержащие серебро, которые окружали зверохранилище-аркейнум в джунглях; а ещё он, похоже, значительно расширил убежище. Вширь и вглубь. С экранировкой растениями... Там может скрываться что угодно. Проклятье, я даже живому дракону не удивлюсь!
   В любом случае, опыт работы с химерологами - вернее, проникновения в их логова - у меня был. Растения скрывали пару ловушек, но, на мой взгляд, скорее символических; либо это место не имеет для похитителя серьёзного значения, либо... Это можно рассматривать как своеобразное приглашение. "Входите, двери практически не заперты". Будь ситуация другой... Однако сейчас у меня не было альтернативы.
   Иль, кажется, думала о том же, что и я.
   По ту сторону растительного барьера подземелье выглядело разительно иначе. Вместо бетонных стен - довольно узкий округлый коридор, плотно оплетённый какими-то лозами; они же служили источником тусклого зеленоватого освещения, но, по счастью, не проявляли никакой активности, кроме свечения.
   - Там, дальше, творится какое-то очень мощное волшебство - негромко и нервно сообщила Иль. Я кивнул; по эту сторону растительного барьера я и сам ощущал готовящейся магии. Даже не отголоски, а голоса... Не знаю, насколько длинный этот тоннель - похоже, длиннее, чем можно подумать - но по доносящеся даже сюда магике могу определённо утверждать, что там в полную силу используется Реликвия. А может, и не одна...
   Хмм? По шкуре Иль пробежали уже две... нет, даже три синекрылых бабочки. Они перебежали ей на брюхо и спрятались в шерсти. Или растворились?
   Неважно. Но, не скажу за остальных предков, а прабабушка определённо наблюдает за происходящим...
  
   Коридор тянулся и тянулся; что спереди, что сзади одна и та же картина, сколько хватает взгляда. Я даже заподозрил, что угодил в некую иллюзию, однако быстрая проверка ничего подобного не показала - просто коридор оказался длинным и однообразным.
   Сзади послышался какой-то шорох; я резко обернулся, однако ничего не происходило. Звук быстро утих. Что это было?
   В следующий момент по коридору с того направления, откуда мы пришли пронёсся грохот. Мы с Иль переглянулись, прибавив ходу; похоже, похититель завалил проход на поверхность. Разумный ход... Подкреплениям теперь будет затруднительно попасть сюда не то что вовремя, а вообще, если завал достаточно большой. Возможно, для того тоннель и сделан таким длинным...
   Впереди показалось окончание тоннеля, но грохот продолжал накатываться. А затем в спину ударила, видимо, взрывная волна... Ожидая этого, я успел прикрыться Щитом, но его отбросило вместе со мной - и с Иль. Мы кубарем покатились по каменному полу, влетев в лозы, свисающие с потолка - к счастью, оказавшиеся без смертоносных сюрпризов, они лишь затормозили наше движение - и влетели в просторный зал в форме чаши, или купола. Кажется, взрывную волну лозы каким-то образом поглотили... Но это я осознал с задержкой - меня на целых несколько секунд ошеломил и ввёл в ступор сконцентрированный в сравнительно небольшом пространстве объём магии. Я едва не задохнулся, и изображение перед глазами расплывалось.
   А когда я, наконец, оправился, последовал новый удар. Даже двойной, пожалуй... В каких-то паре десятков метров впереди, в центре пары квадратов, вписанных в круг, лежала Тесса. А между нами и чуть в стороне стояла "соседка".
   Вернее, стоял. Некая женственность черт сохранялась, но сейчас было очевидно, что никаких намёков на груди у него нет. Длинные волосы, сейчас - белого цвета, развевались в потоках магии, открывая удлиннённые заострённые у кончиков уши.
   И, в довершение - это сказочное существо смотрело на меня... с сочувствием, пожалуй.
   - Эльф - ошарашенно произнёс я. - Эльдусаир.
   - Совершенно верно - кивнул он. - И если вы представите мне вашу спутницу, знакомство можно будет считать окончательно состоявшимся.
   Я сумел сдержать ругательство. Непохоже, чтобы он издевался, да и в любом случае оскорбления ничего не дадут. Но, м-мать... Несмотря на всё произошедшее, к этому я был не готов.
   - Её зовут Иль - сообщил я. - Не могу сказать, что приятно, но надеюсь, что удастся хотя бы избежать совсем скверного развития ситуации.
   - Смотря что вы имеете в виду под этим - отозвался эльф. Он тянет время?.. К сожалению, я был совершенно не в состоянии определить, что за магию он пытается творить - мне приходилось прилагать усилия даже чтобы просто не отрубиться под напором магики Реликвий. Но чисто визуально были заметны мерцание защитных чар, окружающих эльфа, и разделяющий нас синеватый барьер.
   - Я хочу вернуть Тессу - не задумываясь, сообщил я. - Ну, и чтобы со страной ничего не случилось тоже было бы неплохо.
   - Второй пункт от меня не зависит, а первый - он развёл руками - невозможен.
   Я нахмурился и рефлекторно потянулся за пистолетом... но его не оказалось на месте. Неужто каким-то образом потерял при падении?.. Я обшарил окрестности взглядом, но не нашёл его. Это п....ц... Без колдовской пули я просто ничего не смогу ему сделать.
   - Не трудитесь искать - сообщил эльф. - Ваш пистолет забрали лозы.
   Он махнул рукой в сторону дырки в стене, из которой я вылетел.
   - Полагаю, вам нужна последняя Реликвия - произнёс я. Если у меня и осталось что-то, похожее на козырь, то это именно она... - И вы хотите пробудить Калгара. Хотя понятия не имею, зачем это может кому-то понадобиться. Тем более вам.
   - Вы совершенно правы - кивнул Эльдусаир. - И мне хотелось бы, чтобы отдали Реликвию сами. Знаете, то, что я делаю, в ваших интересах больше, чем в моих.
   Я нахмурился.
   - Каким образом это может быть в моих интересах? Тем более, Тесса... Не знаю, что вы с ней пытаетесь сделать, но сомневаюсь, что это пойдёт ей на пользу.
   - Саии-уре - неожиданно произнёс эльф. Я нахмурился.
   - Простите, что?
   - Не "что" - отозвался он. - Кто. Это дриада, которую вы забрали из аркейнума Сакки.
   - При чём тут...
   - При всём - неожиданно грубо и зло перебил меня эльф. - Боги ушли, и пропала красота и изящество волшебства, наполнявшего мир. Это было тяжело, но к тому времени всё равно уже не было истинных мастеров - ваши, человеческие, маги, всегда предпочитали практичность, даже в тонких материях, а мои собратья ушли намного раньше. Мир потускнел, но это можно было вытерпеть - однако это продолжалось. Магические существа вымирали, мир продолжал тускнеть и беднеть... Я надеялся, что всё наладится, пытался сохранить уцелевшее... но это невозможно. Разумные существа не могут существовать в клетке, и многие сами выбирали исчезновение...
   Он сжал кулаки. Определённо, "Хранителя" сильно зацепило... Я даже могу его в чём-то понять, вспоминая дриаду. Но, что бы и как бы ни было - Тесса...
   - Боги не возвращались, и стало понятно, что они не собираются этого делать... во всяком случае, до того, как вымрут последние остатки старого мира. А без богов мир не наполнить магией... я пытался.
   - Химерология?.. - пробормотал я. Хотя эльф, казалось, был поглощён своими монологом, но всё же услышал меня и кивнул.
   - Да. Если бы я попытался сразу... Но было уже слишком поздно. Даже если бы удалось создать подходящую изобилующую магикой форму жизни и начать распространять её по миру, это слишком медленный процесс. Тем более, что необходимо учитывать последствия для экосистемы...
   Он совсем по человечески удручённо покачал головой.
   - Оставалось лишь одно, что может... хоть как-то помочь. Миру необходимы боги. Хотя бы одно божество...
   - И тут к вам вышел Гаржан Кирго.
   Эльдусаир снова кивнул.
   - Ясновидящий, слышащий голос Владыки Хаоса. Это был шанс...
   - И вы за него ухватились.
   Эльф бросил на меня резкий взгляд, но я действительно его не осуждал. Человек... эльф просто делал то, что считал нужным... можно вспомнить, что во время нападений на храмы он старался избегать жертв. То, что что мы находимся на противоположных сторонах, не мешает мне относиться к нему с пониманием... по крайней мере, с попыткой понять. Но... Я снова бросил взгляд на Тессу.
   - Дальше всё понятно - произнёс я. - Соблазнили жрицу, похитили первую Реликвию, а с её магикой и с вашим опытом в магии справились и с остальными. Я понимаю, что вы делали то, что считали правильным, и помню, что вы старались обходиться без жертв, но... Во-первых, возвращение Калгара может сделать ситуацию ещё хуже, а во-вторых... Я так и не услышал, зачем вам моя девочка.
   - Возвращение Владыки Хаоса станет причиной волнений и перемен, в том числе тяжёлых - согласился эльф. - Но не уничтожения, а создания нового. Калгар - божество-творец, а не разрушитель. Поверьте, я знаю, о чём говорю.
   - Допустим, верю - кивнул я. - Но это оставляет главный вопрос. Зачем вам Тесса? Сперва я думал, чтобы выманить меня, но это определённо не единственная причина.
   Эльф умолк и отвернулся, взглянув на девушку.
   - Медиум - произнёс он. - Сосуд, если хотите. У неё, обладающей кровью священных зверей, есть потенциал для этого.
   - Ах ты!.. - не выдержал я, задохнувшись. Воплотить божество в человеке? Пусть даже Тесса и не совсем человек, и её потенциал действительно намного выше... Даже в идеале, если это её не убьёт и божество согласится оставить тело, и она не станет овощем... вероятность всего этого уже ничтожно мала, но и даже так без проблем обойтись просто не может. Инвалидность, безумие, самоубийства... Со времён богов остались истории о подобном.
   Я стиснул посох и Реликвию.
   - Это печально... - действительно печально произнёс Эльдусаир. - Но я не могу поступить иначе.
   Он взмахнул рукой, кажется, начиная творить какие-то чары, и в этот момент Иль прыгнула. Она врезалась в магический барьер; надеюсь, хруст кости мне показался...
   И тут из её шерсти взлетели бабочки. Десятки синекрылых вестниц разлетелись в стороны, проникнув сквозь барьер; часть из них направилась к эльфу, но древний архимаг тут же их развеял.
   Однако это и не было атакой.
   "Потеснись" - "услышал" я знакомый голос.
   "Хотя, конечно, если ты не хочешь выручить девочку..." - добавил второй, не менее знакомый. Это был решающий аргумент... Я уступил предкам.
   Вне тела концентрированая магика, наполняющая помещение, вызывала совсем другие ощущения, близкие к экстазу; меня словно окунули в море тепла и силы. Но это ощущение продлилось лишь кратчайший миг - слишком важно было происходящее.
   Предки заняли моё тело вдвоём, отчего мои глаза тут же разъехались в стороны. Однако им это не мешало - пробыв духами куда дольше, чем людьми, они и в теле сохраняли расширенный набор чувств.
   И определённо не только не утратили прижизненного мастерства, но и отточили его ещё больше...
   Я уже упоминал, что Вольх был известен как гений, и получил прозвище Один Удар за способность мгновенно определять слабые места чар оппонента и использовать их. Марито же хотя и был одним из сильнейших магов своего времени, но прозвище Сокрушитель получил отнюдь не за грубые таранные удары, превозмогающие силу силой; он был мастером нанесения множества магических ударов одновременно. Если стиль Вольха - рапира, то стиль Марито - гердан, пожалуй.
   И сейчас два Мастера из человеческого рода Кагжилико соединили свои таланты, нанося удар по чарам эльфийского архимага. Хруст и звон стекла - всего лишь иллюзия, вызванная моей текущей необычной формой восприятия, но они хорошо подходили к разрушению барьеров и щита эльфа.
   Я бросился вперёд. Не знаю, ушли ли уже предки, или мы были в теле все втроём, но действовать это мне не помешало.
   Я метнулся к эльфу, на ходу швыряя в него Реликвию. Вместо того, чтобы попытаться восстановить уничтоженный предками щит - и, как знать, возможно даже успел бы - он схватил книгу.
   Но я уже был рядом.
   Невероятно, но даже из неудобной позы, за какую-то долю секунды, он сумел вывернуться, так что нож не вошёл в сердце. И всё же я тяжело ранил его... А Иль, воспользовавшись ситуацией, прыгнула к Тессе. Барьер вокруг неё тоже оказался разрушен, так что хранительница за шиворот вытащила девушку из круга, а затем бросилась мне на подмогу.
   Я, кажется, поторопился с выводом о тяжёлом ранении... Магический удар, и я отлетел в сторону; ещё один, и Иль слегка отбросило. А в следующий момент её охватили лозы и утянули к потолку.
   Нож принялся выползать из раны в боку эльфа, выталкиваемый затягивающейся раной.
   - ...
   - Прости, но Тесса для меня дороже - прохрипел я. Знатно меня приложило о стенку... Я закашлялся.
   Из носа эльфа закапала кровь.
   - Яд - констатировал он.
   - Прости, но я старался увеличить свои шансы по максимуму... Хотя этого и не хватило.
   Я попытался подняться, но... Ног не чувствую. По крайней мере, у меня ещё есть посох... И руки.
   Сбоку что то пошевелилось; на лозы непохоже, но шея тоже не поворачивалась, так что я не смог рассмотреть. Руки поднимать тоже больно, но я поднял посох, направив его на врага.
   - Пап... Не надо - тихо произнесла Тесса, взяв меня за руки и опуская их. Я даже не заметил, как он появилась рядом, встав между мной и эльфом. - Есть шанс, что всё будет хорошо.
   - Этот шанс меня не устраивает - отозвался я и попытался освободиться. Но...
   - Ты даже со мной сейчас не справишься... - произнесла она, опустив взгляд. Да она плачет...
   Она забрала у меня посох и повернулась к эльфу.
   - Я... Вам помогу. Только по звольте сперва вылечить отца...
   Эльф посмотрел на неё, на меня... Болезненно скривился. Всё-таки рана даёт о себе знать?..
   - Сделай это - бросил он. Следом за словами бросил на пол и мой нож; Тесса какой-то миг смотрела на него, а затем присела передо мной, закрыв поле зрения. Я успел только увидеть, что Эльдусаир двинулся к Реликвиям.
   Спину и рёбра стало жечь, однако никаких эффектов сковывающих чар я не ощущал; определённо эльф не считал нужным обездвиживать меня, хотя Тесса, похоже, возвращала мне боеспособность. Настолько не воспринимает опасным?.. Но в любом случае, я...
   Внезапно магика в помещении... пришла в движение, пожалуй, хотя моя магическая чувствительность сейчас была крайне низкой, так что никаких деталей я разобрать не мог. Что за?.. Я попытался подсочить, но тело прострелила боль, и руки Тессы с силой сжали мои плечи, заставляя оставаться на месте.
   - Я ошибался - послышался голос эльфа. - Если хочешь что-то сделать, делай это сам до конца, и не заставляй страдать невинных. Надеюсь...
   Я не услышал, на что он надеется. Послышался звук, очень похожий на раскат грома, а затем по глазам ударила вспышка, странным образом разноцветная. Тесса вздрогнула; я ощутил покалывание в ногах.
   Внезапно давление магики исчезло - а в следующий миг вновь возникло, да так, что я с ужасом понял, что не могу дышать. Магика ощущалась плотной, как вода. Маг, умеревший от переизбытка магии... Это достаточно смешно и неожиданно, чтобы войти в историю. Не хочу!
   Я смог справиться с давлением и даже повернуть голову в направлении нового источника света - белого сияния. И никаких следов Реликвий...
   - Это?.. - тихо спросил я. Тесса кивнула; она тоже бросила взгляд в эту сторону, но тут же снова сосредоточилась на мне.
   Источником света был эльф. Нет, правильнее будет сказать "этот свет раньше был эльфом". Фигура из чистого света повторяла очертания Эльдусаира... Он сам стал медиумом.
   Всё-таки мне его не понять...
   Похоже, он добился-таки своей цели... Но что теперь? Калгар, если это, конечно, был он, неподвижно замер на одном месте. Возможно, у нас ещё есть шанс смыться... По крайней мере, у Тес. Должен же тут быть чёрный выход.
   Существо из света обернулось. Лица у него не было, но, кажется, оно смотрело на Тессу. Она тоже медленно встала и обернулась, а затем поклонилась.
   - Здравствуй, дитя.
   Это был голос Эльдусаира, ничуть не изменившийся, но меня пробрал озноб. Тем более, что слова сопровождались новой волной магики... хотя, казалось бы, куда уж больше.
   - З-здравствуйте - дрожа, ответила Тесса. - В-вы - Калгар?..
   - Не бойся, дитя, я не причиню тебе зла. Ты не в ответе за моих скверных детей, пусть в тебе и есть тень их силы.
   - П-простите, но... Что теперь?
   - Не бойся - повторило божество. - Мой гнев направлен лишь на тех, кто меня предал и заточил. Я не стану задерживаться здесь и отправлюсь за ними.
   - Значит, магия оставит мир окончательно?.. - тихо произнесла Тесса.
   - Этот мир и его судьба меня не интересует - отозвался Калгар. - Однако я не виду причин не выполнить желание того, кто меня пробудил.
   - Желание?.. - пробормотал я, однако Владыка Хаоса не обратил на меня внимания; он смотрел на Тессу.
   - Хочешь стать богиней, дитя?
   Тесса бросила короткий взгляд на меня, а затем отрицательно мотнула головой.
   - Это было ожидаемо - кивнуло божество. - Но кое-что я тебе всё же оставлю...
   Сияющая фигура внезапно оказалась рядом с Тессой и возложила рдлань ей на голову. Свет словно стёк по девушке - и исчез.
   - А дальше всё зависит от вас...
   И с этими словами божество исчезло.
  
  
   Второй выход из подземелья нашла Иль. Пришлось немного повозиться, освобождая её - лозы оказались чрезвычайно прочными, но, во всяком случае, она была цела. Туннель на выход тоже оказался длинным и выходил на поверхность за городом, в какой-то роще; по крайней мере, обычной, без сторожевых растений.
   Или они на нас не среагировали.
   - Н-да... - пробормотал я. - И что теперь?.. Реликвии-то накрылись.
   - Но по тебе не скажешь, что ты недоволен - заметила Иль. Я пожал плечами.
   - Все живы, так что по мнё - всё хорошо. Только что теперь делать дальше, не уверен.
   - Давай вернёмся домой - произнесла Тесса, поддерживающая меня под руку. Вообще-то я уже чувствовал себя практически нормально, но... Пускай уж.
   Я кивнул.
   - Так и сделаем. Дома и стены помогают... Верно же, Иль?
   Кошка только хмыкнула.
  
   - Значит, наши семеро богов - дети Калгара? - задумчиво осведомился я. Тесса кивнула. - Решили, значит, поиграть в хозяев в доме и усыпили родителя, а потом испугались что будет, когда он проснётся, и сбежали.
   - Ну... Да - смущённо признала Тесса. - Как-то всё это глупо звучит... Небожественно.
   Я пожал плечами.
   - Ну, почему же? Если вспомнить мифы, вполне похоже на них. Родитель сам виноват, воспитывать нужно было как следует... Эх. Но если теперь и Калгара больше не будет, мне, видимо, придётся пойти в грузчики...
   - Всё будет хорошо - серьёзно сообщила моя девочка. - И с деньгами тоже.
   Я потрепал её по голове.
   - Если уж с этим справились, то и с остальным справимся... Главное, на корме для Иль не разориться.
  
   Гости пожаловали как раз тогда, когда мы начали пить чай. На нескольких машинах... Хмм, дорогих. И если первого мужчину в чёрном костюме я опознал как одного из сотрудников Шакана, то остальные... Эм. А вот этих я знаю...
   - Ваши преосвященства?! Чему обязан личным визитом столь значимых особ... да ещё всех сразу?
   - Ум... Я думаю, они... Ко мне - смущённо произнесла Тесса. Я поднял бровь.
   - В таком случае, принимай гостей.
   - Простите, мы не рассчитывали на такое количество гостей - сообщила Иль. - Но если вы готовы подождать несколько минут, я приготовлю чай для всех...
   - Я думаю, - наконец, подал голос один из визитёров, тот самый мужчина в чёрном костюме - пока их преосвященства беседуют с... вашей дочкой, мы можем поговорить о своих делах.
   - Нет - спокойно отозвался я. - Я не оставлю её одну. Тес, что скажешь?
   Она кивнула.
   - Я тоже не буду разговаривать одна.
   Первосвященники - все семеро здесь, мать их! - недовольно поморщились, но спорить не стали. А я даже не удивляюсь... Если уж они сюда заявились все вместе, у них должна быть ну очень веская причина вести себя вежливо. И я, кажется, примерно представляю, какая...
   Мы всей компанией - охрана, впрочем, осталась снаружи, на улице - устроились в гостиной. Я - рядом с Тессой, у наших ног улеглась Иль (н-да, места она теперь занимает значительно больше...), а напротив - гости. Семь первосвященников и ГБшник, прямо какую-то сказку напоминает...
   Тесса бросила на меня взгляд, но я лишь откинулся на спинку диванчика, демонстрируя, что предоставляю переговоры ей. Если что - вступлюсь, разумеется, но определённо это её переговоры.
   Возникла пауза; кажется, никто не знал, с чего начать. Наконец, тишину нарушил мужчина в одеянии первосвященника Тульхана. Нового выбрали, как я погляжу...
   - Реликвий больше нет. Грядут перемены - произнёс он. - Великие перемены.
   - Калгар побывал у вас, да? - спросила Тесса. Жрецы вразнобой кивнули.
   - Владыка Хаоса открыл, что старые боги не вернутся - продолжил жрец. Такое впечатление, что после слов Тессы ему стало проще говорить. - Наша вера потеряла основу... Но обрела новую.
   - И это связано со мной - кивнула моя девочка. Хотя... Уже не девочка. Мне вдруг захотелось обнять её и убедиться, что она здесь, и никуда не исчезает... Вообще, кажется, с задержкой начался откат от напряжённых событий. Прогнать бы сейчас всех нахрен, и спокойно посидеть втроём...
   Накатила усталость, и я едва не утратил нить разговора.
   - ...и новые боги будут детьми сей девы.
   Э?..
   Я встряхнул головой. Нет, я ожидал чего-то... подобного, но не настолько же! Вот уж... Калгарова выходка, воистину. Это благословение или проклятье, вообще?
   - Ну, посмотрим, какие из вас воспитатели получатся... - ехидно сообщила Иль.
   - Ты и сама не рассчитывай отвертеться... - вздохнул я.

РЕКЛАМА: популярное на LitNet.com  
  О.Чекменёва "Спаситель под личиной, или Неправильный орк" (Приключенческое фэнтези) | | Т.Блэк "В постели с боссом" (Современный любовный роман) | | Л.Сокол "Сердце умирает медленно" (Молодежная проза) | | А.Тарасенко "Замуж не предлагать" (Попаданцы в другие миры) | | Д.Хант "Королева-дракон" (Любовное фэнтези) | | С.Бушар "Неправильная" (Женский роман) | | У.Соболева "Чужая женщина" (Короткий любовный роман) | | Н.Геярова "Академия темного принца" (Попаданцы в другие миры) | | Р.Навьер "Плохой, жестокий, самый лучший" (Современный любовный роман) | | Т.Серганова "Секрет Ведьмы" (Городское фэнтези) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
А.Гулевич "Император поневоле" П.Керлис "Антилия.Полное попадание" Е.Сафонова "Лунный ветер" С.Бакшеев "Чужими руками"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"