Демченко А.В.: другие произведения.

Хольмградская история 2

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Peклaмa:


Оценка: 6.27*68  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    10.06.14. Текст закончен. Эпилог написан... собственно, фсё. :) ЧЕРНОВИК!
    Урезано по договору.
    Издано 12.2015г., АСТ, ИД Ленинград


Вторая хольмградская история

Морская прогулка.

Пролог

   Всё зло от них... Вот точно говорю. Если в жизни происходит какая-то пакость, то без женщины дело, точно не обошлось. Проверено на личном опыте. Нет, ну в самом деле... Вот, как я на жертвеннике оказался? Правильно, дура одна, дочка влиятельного человека, подсуропила. Да и здесь меня уже два раза захватить пытались, и опять без участия женщины не обошлось... Так мне же еще и пришлось эту исследовательницу из "плена" вытаскивать. Мрак, в общем. Ну да, кто бы сомневался? С моим-то везением, иначе и быть не могло...
  

ЧАСТЬ 1.

Глава 1. Приятные хлопоты... оксюморон.

   На прошлой неделе мой будущий тесть отправился, как он выразился, "принимать корабль". Случилось это через месяц после нашего бурного знакомства, когда я, как новый владелец, получил банковским телеграфом счет из Гельсингфорса, за обслуживание и стоянку "Варяга" в порту... Вот что мешало Бусу сбежать в январе, а? Оплатил бы счет и бежал... так нет, мне теперь придется раскошеливаться за стоянку. Тысяча триста рублей за год, между прочим, и плевать, что серебром в два раза меньше получается... Всё равно много. Вот кстати, и Бажен Рагнарович Белов, тесть будущий, со мной согласился. Минут двадцать белугой ревел, когда сумму узнал, потом еще два дня смурной ходил, волком зыркая... морским, понятное дело. А в конце концов плюнул и, стребовав с меня капитанские полномочия, отправился за билетами на вокзал.
   Честно, провожая своего будущего родственника, я с завистью вздохнул. Вот ведь, человек при любимом деле будет... а мне здесь крутиться, к свадьбе готовиться. Мрак! Из-за грядущего события, дом уже превратился в нечто среднее между штабом воюющей армии и ателье модной одежды, так меня же еще и заставляли во всем этом участвовать. Хорошо еще от выбора тканей для нарядов удалось отвертеться, переложив это бремя на Ладу и телепневского портного, а подбор блюд и поваров, которые займутся их приготовлением, я свалил на Лейфа. Но ведь помимо этого оставалось еще с полсотни нерешенных вопросов. От состава гостей и места проведения пира, до набора экипажей и поисков храма, в котором будет проходить венчание... и еще, еще, еще... Жуть и ужас.
   При всем при том, тот же профессор Грац лишь улыбнулся, услышав однажды мои возмущения.
   - Виталий Родионович, друг мой, радуйтесь! Радуйтесь, что свадьба ваша столь проста. Счастье еще, что старый Бажен согласился на городской обряд. Не то, вам пришлось бы куда как худо, уж поверьте знающему человеку. Супруга моя, Людмила Карловна, царствие ей небесное, тоже была из ушкуйной семьи, так верите ли, свадьбу начали за год готовить, а уж сам обряд, и вовсе на неделю затянулся. Так что, повторяю вам, Виталий Родионович, радуйтесь.
   Ага. Порадуешься тут. Свадьба назначена на конец апреля, а в доме суета такая, что кажется, завтра уже в церковь идти! Хорошо еще, что большую часть дня я провожу в канцелярии, или у волжских купцов... или еще где-нибудь.
   Кстати о купцах! Сегодня, наконец, Самуил Иосифович, ушлый хазарин-новгородец с которым свел меня адъютант князя Телепнева, ротмистр Толстоватый, обещал устроить мне встречу с прибывшим в Хольмград мастером, из тех, что ладят "пароходы" на Волге. Но это будет ближе к вечеру, а сейчас надо выбираться из дома, пока мне еще какого-нибудь занятия по подготовке к свадьбе не нашли.
   Поднявшись с постели я, в темпе вальса привел себя в порядок, надел приготовленный с вечера заботливой Ладой костюм... почему-то без пиджака... и двинулся на выход. Как я и ожидал, глянув с галереи вниз, несмотря на довольно раннее время, в гостиной уже творился сущий бедлам. По всем возможным горизонтальным поверхностям комнаты в полном беспорядке разложены альбомы, образцы тканей, и какая-то вовсе непонятная мне чепуха, а присутствующая здесь же Лада, уже увлеченно щебечет о чем-то с парой добровольных помощниц из числа соседских барышень. Правда, увидев меня, она тут же поднялась с кресла.
   - Доброе утро, дамы. - Спускаясь по лестнице, уже привычно проговорил я, чуть склонив голову. Ну да, они же здесь чуть ли не каждый день торчат. Успел привыкнуть.
   - Здравствуйте. - В унисон пропели барышни.
   - Как почивалось, Виталий Родионович? - Улыбнулась Лада.
   - Благодарю, Лада Баженовна, прекрасно. - Сдерживая ответную улыбку, кивнул я, ступая на ковер гостиной. Спектакль! Эти девицы прекрасно знают, что мы с Ладой делим одну постель, однако... приличия требуют, чтоб их...
   Барышни хитро переглянулись, но взглянув в мою сторону, тут же построжели, а Лада, заметив это, окинула меня испытующим взглядом и, вздохнув, взяла с кресла мой пиджак. Зачем он ей только понадобился?
   - Виталий Родионович, не стоит так пугать моих подруг. - Укоризненно покачала головой сероглазка, протягивая мне недостающую деталь гардероба. Только тут я сообразил, что именно заставило барышень принять серьезный вид. М-да уж, пока я спускался со второго этажа, сбруя с "Барринсом" была незаметна, а сейчас...
   - Лада Баженовна, дамы, я приношу извинения, за свой неподобающий внешний вид... - Я склонил голову, и добавил, - хотя вина за это, лежит на одной сероглазой красавице, для чего-то умыкнувшей у жениха его пиджак...
   Девушка вздохнула.
   - Мы только хотели взглянуть на его покрой. - Проговорила она. - Портной настаивал, что обычный костюм вам не понравится, и советовал внимательно осмотреть те, что он вам уже пошил.
   - О, ну если так сказал великий Григорий... - Улыбнулся я, надев пиджак и скрыв под ним кобуру с барабанником. - Тогда конечно. Спорить с этим сатрапом бесполезно, лучше четко следовать его указаниям.
   - Мы заметили. - Хором проговорили барышни.
   - Ну что ж. Если вам еще нужен пиджак его выделки, то... Лада Баженовна, в моем гардеробе, есть вечерние костюмы. Все они пошиты Григорием Евсеевичем. Можете воспользоваться ими. А сейчас, прошу прощения, но я вынужден вас покинуть. Дела.
   - Я провожу вас, Виталий Родионович. - Кивнула Лада, чем вызвала очередные хитрые улыбки подружек. Ну да, не станем же мы при них целоваться...
   Предупредив Лейфа, чтоб не вздумал прогулять тренировку, и явился в канцелярию не позже полудня, я попрощался в холле с невестой и, выйдя на крыльцо дома, с наслаждением вдохнул холодный и свежий воздух. Мороз, установившийся еще ночью и успевший за несколько часов разукрасить окна домов причудливыми узорами, тут же принялся увлеченно щипать мои щеки и нос. Красота!
   По очищенным от снега, смольянинской прислугой, дорожкам, я добрался до ворот и уже хотел было выйти на улицу, как раздавшийся за спиной перестук копыт, заставил меня отойти в сторону. Рядом со мной остановились запряженные тройкой, сани. Легка на помине.
   - С добрым утром, Виталий Родионович! - Весело поприветствовала меня хозяйка дома.
   - Здравствуйте, Заряна Святославна. - Я вежливо приподнял шляпу.
   - Вы никак в присутствие собрались?
   - Служба, есть служба. - Кивнул я.
   - Так нам по пути! Забирайтесь в сани, ваше благородие... ох, простите, теперь уже высокоблагородие, не так ли? - Улыбнулась Смольянина. - Я как раз на Торговую сторону еду, к старому другу - недругу по садоводческим делам нашим, так и вас до канцелярии довезу.
   - Благодарю за предложение, Заряна Святославна, с удовольствием им воспользуюсь. Только одна просьба... Не могли бы мы обойтись без титулования, ваша светлость? - Ухмыльнулся в ответ я, усаживаясь в сани. Хозяйка только головой покачала.
   - И как прознали-то, Виталий Родионович? - Спросила она под перезвон бубенцов и звонкий цокот копыт покатившей тройки.
   - Так ведь сами знаете, где служу. Чему ж удивляетесь? - Развел я руками. - Да и когда судебные протоколы читал, по делу Ловчина, обратил внимание. Ваш титул там упомянут... Только одного не могу понять, с чего вы его скрываете?
   - Вот уж ничуть не бывало. - Ответила Смольянина. - Не напоминаю лишний раз, это верно. Но уж точно не скрываю.
   - А что ж так? - Удивился я. - Вроде не водится такого обычая за титулованными-то дворянами? Вот помнится, и противник мой по хольмгангу, своим боярским званием немало козырял.
   - Ох Виталий Родионович, так то ж поместные бояре, а Смольянины, дворяне из жалованных, да не по земле, а по заводишку уральскому, малому, да серебряным рудникам, предком моим найденным. И не так давно то жалованье было. Так что, хоть род наш и графским величается, а вспоминать о нем, старые роды боярские не любят. Опять же и титул наш из новых... - Со вздохом, взялась за мое просвещение, Смольянина.
   - Вот кстати, Заряна Святославна... - Заинтересовался я. - Я в Хольмграде человек новый, да и допрежь с такими материями не сталкивался, может, объясните неучу... как же так вышло-то, с титулами? Тут и бояре и бароны. С чего вдруг?
   - С удовольствием отвечу, Виталий Родионович. Тут вы правы, негоже дворянину, пусть неподтвержденному, титульному да личному, таких вещей не знать. Стыдно. Тут вас, только ваше заморское происхождение и извиняет. - Согласилась Смольянина. Ну да, заморское... а что еще она могла предположить, не зная моей реальной истории? Я, правда, ни о чем подобном не распространялся, но Заряна Святославна, женщина внимательная и выводы из увиденного делать умеет... Ну да пусть так. К тому же, её домыслы вполне сочетаются с придуманной для меня князем Телепневым "легендой"...
   - Слушаю вас, со всем возможным вниманием. - Улыбнулся я.
   - Хорошо. - Кивнула Смольянина, на мгновение задумалась, словно стараясь сформулировать мысль почетче, и заговорила, - до Олега Строителя, прадеда государя нашего, таковых титулов на Руси не водилось. Но уж больно любил государь всё на западный манер делать. Поначалу, поговаривают, хотел и бояр, в баронов да графьев переиначить, но не вышло. Еще бы! Половина из них по крови, Хельговичи, да Гостомысловы с Гедеминовичами, а вторая половина, свои роды к хану Чингизу, да князю Булану возводит. Невместно им, видите ли, с европейскими малоземельцами равняться. Про князей и вовсе молчу. Вон, однофамильцы ваши, какую бузу подняли. Конечно, не в одном звании там дело было... Но и без него не обошлось. Четыре года у низовских имения пылали. От Киева до Твери, пока государь их пушками вразумлял. Вразумил, конечно, знатно. Так что и по сию пору о князьях Старицких ничего не слышно, но и сам государь от своей затеи отступился. Только тем и ограничился, что титулами дворянскими стал новых людей жаловать. Офицеров выслужившихся, заводчиков, иной люд, что Руси пользу знатную принес, как тот же Ломоносов, или Кулибин, к примеру. Тут уж боярам возразить нечего было, но любви к новым титулованным, это, само собой, не прибавило. Ну и зависть, опять же. Взять хоть Демидовых, соседушек наших уральских... Уж куда как богаты, на работах до сорока тысяч людей держат, и сами, хоть из новых титулованных а любого боярина с потрохами купить могут, ежели не князя. И плевать им на все местнические, да лествичные склоки. Ну как таким не позавидует какой-нибудь боярин, у коего кроме земли с парой тысяч арендаторов, да громкого имени, предками прославленного и нет ничего более?
   - Да уж. Есть чему завидовать, да волком смотреть. - Хмыкнул я. - Кто ж им мешает тем же самым заняться?
   - Так, говорю же, Виталий Родионович, им сие нев-мест-но. - Улыбнулась Смольянина. - Ну как же! Не боярское то дело, из-под земли железо выковыривать... Верите ли, и по сей день многие из них так считают... Ох, что-то я вас совсем заговорила. Вот уж и Словенская набережная. Ну, не буду вас задерживать...
   Я поблагодарил Смольянину за помощь и весьма интересный рассказ и выбрался из саней, остановившихся у ворот, при въезде на территорию Особой канцелярии.
   - Да, Виталий Родионович, сделайте милость, коли встретите Меклена Францевича, попеняйте ему, что совсем забыл про нас. Уж который день, от него ни слуху ни духу. - Попросила меня хозяйка дома.
   - Непременно, Заряна Святославна. Хорошего вам дня. - Кивнул я, и Смольянина, махнув мне на прощание рукой, укатила по каким-то своим делам.
   Поприветствовав охранителей в холле канцелярии, я, прежде всего, направился к адъютанту Телепнева. После давешней поездки в Архангельск, мы с Вентом Мирославичем стали довольно дружны, в основном на почве увлечения ротмистра техникой, правда, по большей части, её летающими образцами. Впрочем, "сухопутные пароходы", также не оставляли Толстоватого равнодушным, а узнав, что я всё еще не расстался с желанием обзавестись самобеглым экипажем, он принял самое деятельное участие в моей затее.
   - Здравствуйте, Виталий Родионович. Снова пришли наших охранителей по залу раскидывать? - Едва я появился в приемной, ротмистр поднялся мне навстречу. Обменявшись приветствиями и пожав друг другу руки, мы одновременно опустились в кресла.
   - Не только, Вент Мирославич, сегодня мне и самому на занятиях несладко будет. - Улыбнулся я.
   - А, Тихомир... - Понимающе протянул ротмистр.
   - Он самый. - Со вздохом кивнул я, и перешел к более интересной теме, ради которой, собственно и поднялся в приемную князя, вместо того чтобы прямиком направиться в зал. - Вент Мирославич, вы, помнится, обещали мне устроить встречу со знатоком производства накопителей с Хольмского завода...
   - Помню-помню. Есть у нас на примете один такой умелец. Незаурядного ума исследователь, знаете ли. Гордей Белозорич Горбунов, изобретательнейший человек. Я к нему нарочного с просьбой о встрече отправил. - Кивнул секретарь. - Думается, к обеду он как раз обернуться успеет.
   - Замечательно. - Улыбнулся я, поднимаясь с кресла. - Вы уж сделайте одолжение, пошлите за мной, как он с новостями вернется...
   - Разумеется, Виталий Родионович. - Кивнул мне ротмистр, и я вышел из приемной.
   Вдоволь погоняв по залу своих великовозрастных учеников, я отпустил их с приходом по мою душу Тишилы. Может быть охранители и хотели бы полюбоваться на то, как их тренера самого изводят учебой, но памятуя, что это может для них закончиться незапланированным занятием с длинноклинковым оружием, синемундирники, пусть и с видимой неохотой, всё же покинули зал. А вот Лейф остался... не в первый раз, между прочим. Парню явно понравились занятия у старого дуэлянта, так что он и сегодня, не дожидаясь, пока Тихомир всучит ему довольно тяжелую дубину, долженствующую изображать нечто колюще-режущее, ринулся к стойке и принялся с энтузиазмом подбирать себе инвентарь.
   Этот урок закончился только в пятом часу, да и то, большей частью потому, что Лейфу необходимо было ехать домой, а за мной явился посыльный от Толстоватого. Так что, приняв душ и переодевшись, я попрощался с Тихомиром, и направился в приемную.
   Секретарь князя встретил меня кофием и запиской от обещанного исследователя, в которой тот соглашался встретиться с представителем канцелярии для небольшой консультации. Что ж, это именно то, что мне и нужно. Можно было бы, конечно, найти необходимые сведения в литературе, как я собственно и собирался поступить изначально. Вот только довольно скоро выяснилось, что времени на поиски нужных мне работ может уйти просто немеряно. И вовсе не потому, что эти сведения нарочно кем-то скрываются. Всё гораздо проще и унылей, здесь, в этом мире, банально не существует еще публичных библиотек в привычном для меня понимании. Есть университетские собрания, гимназические, училищные, но они, за редким исключением, не содержат достаточно "прикладной" технической литературы. Таковая, в достойных объемах и качестве, может найтись лишь в заводских библиотеках, по закону считающихся частными и, как следствие, для меня труднодоступных. Можно было бы обратиться в Русское книжное собрание, но, как уверил меня ротмистр Толстоватый, на получение учетной карточки в этом заведении может уйти до полугода, даже для чиновников Особой канцелярии. Вот когда я с ностальгией вспомнил Интернет... Эх, да о чем тут говорить, если здесь даже Книжная палата, несмотря на свое довольно долгое существование в составе государева архива, только семь лет назад обязала всех издателей, предоставлять ей в "непременнейшем порядке", по три экземпляра издаваемых ими книг. В общем, легче найти хорошего специалиста и обо всем его расспросить... а если удастся, то и привлечь к воплощению моей задумки. Поскольку технарь из меня... нет, кое-что я умею, но этого совершенно недостаточно для самостоятельной работы по созданию нормального авто.
   Кстати о специалистах, меня же еще и встреча с одним из волжских мастеров ждет... Я глянул на напольные часы в углу приемной, и поспешил раскланяться с Толстоватым.
   - Виталий Родионович, куда вы так торопитесь, если не секрет? - Поинтересовался ротмистр, заметив мою спешку.
   - Помните вы "сосватали" мне некоего Самуила Иосифовича, мастера с волжских пароходных фабрик? - Осведомился я у ротмистра.
   - Разумеется... О, никак он приехал? - Дошло до моего собеседника. - Виталий Родионович, не сочтите за пустое любопытство... Но, не мог бы я к вам присоединиться на этой встрече?
   - Отчего же? Вент Мирославич, друг мой, буду только рад вашему обществу. - Кивнул я.
   - Великолепно. Тогда, чего мы ждем? - Обрадовался Толстоватый. "Энтузиазист", что с него взять?
  

Глава 2. Поспешай не торопясь, а то успеешь...

   Встреча с мастером-новгородцем оказалась на удивление продуктивной. Столько информации о практической стороне здешнего автомобилестроения, я еще ни от кого не получал... Как оказалось, местные "гиганты отечественного автопрома" каждый образец своего творчества собирают чуть ли не на коленке, и каждый раз с какими-то модернизациями, новшествами... В общем, всё как и положено при зарождении нового вида производства. Иначе говоря, идет активный поиск оптимума, путем шараханья о максимумы... и минимумы. Не меняется в этой концепции только одно - пар. Накопители используются точно так же, как в паровозах и паровых машинах дирижаблей и кораблей. О том, чтобы использовать в качестве движущей силы, что-либо иное, местным "кулибиным" отчего-то и в голову не приходит... Тоже электричество, например. Ведь энергия накопителей, преобразуется в него с не меньшей легкостью, чем в тепло... А где электричество, там и электродвигатели, правильно? Впрочем, возможно, я просто не вижу каких-то подводных камней. Но пролить свет на эту тему сможет как раз приглашенный ротмистром исследователь с Хольмского завода.
   Кстати о камнях, тех что подводные. По настоянию князя, я вынужден был организовать себе частные уроки по некоторым университетским курсам, включая историю, начала естествознания, право гражданское и уголовное, а также устную и письменную словесность, с тем, чтобы к осени пройти квалификационное испытание на чин надворного советника, которым меня одарил государь... Чтоб ему икалось, извергу. Этот самый минимум предметов, которые я обязан сдать, напряг меня, что называется, не по-детски. Шесть преподавателей, занятия по три дня в неделю, по два часа каждое. Хорошо еще, что всего по три предмета в день. Будь предметов хотя бы на два больше, или будь иначе составлено это драконовское расписание, и я бы от такого темпа жизни, свихнулся уже на третьей неделе... Ну да ничего, выгребемся. Помнится, во время учебы на "том свете", еще и не так крутился. Или мне это просто кажется, поскольку я уже успел привыкнуть к неторопливости здешней жизни?
   С началом подготовки к экзамену на чин, мне пришлось основательно перетряхнуть свое расписание. О прежнем спокойном житье с кучей свободного времени, теперь не могло быть и речи. В дни, когда мне не нужно было ехать в присутствие, я отправлялся на занятия с репетиторами, а закончив тренировку охранителей, и занятие у Тишилы, отправлялся готовиться к свадьбе, либо выполнял задания учителей.
   И это еще не все. По вечерам, к нам в гости стал частенько заглядывать Гордей Белозорич, тот самый исследователь с Хольмского завода. Горбунов весьма серьезно увлекся идеей создания полноценной силовой установки на основе столь хорошо знакомых ему накопителей. А некоторое время спустя, к нашим беседам присоединились и Берг с Хельгой, преподающие мне начала естествознания и, после нескольких довольно специфичных вопросов с моей стороны, заинтересовавшиеся темой наших с Горбуновым встреч. Так что, для общения с Ладой у меня оставался в лучшем случае один выходной в неделю... не считая ночей, конечно. Впрочем, пока наша, увлеченная расчетами и теоретизированиями, компания заседала в гостиной, моя невеста с удовольствием пропадала в зимнем саду Смольяниной, помогая нашей хозяйке с выращиванием очередных образчиков флоры...
   В начале апреля, изрядно помучившись с расчетами и материалами, наш самопальный опытно-исследовательский, он же конструкторский, отдел смог, наконец, создать первый образец работающего электродвигателя. Точнее, его действующую модель, состоящую из переносного накопителя и собственно движущего блока исполненного в классическом варианте асинхронного двигателя... Почему именно его? Потому что это единственный тип электродвигателя, с которым я был в какой-то мере знаком. Ну не технарь я... не технарь. А вот Гордей Белозорич и Берг Милорадович ухватились за эту идею и выжали её из меня досуха. Рассказал всё что помнил, и даже то, что считал забытым сразу по сдаче последнего своего экзамена по физике.
   К моему удивлению, самым простым в создании модели оказалось решить вопрос с частотным преобразователем и регулятором напряжения в статоре, для получения возможности плавного изменения скорости вращения ротора. Берг с Гордеем, на мои потуги объяснить смысл и необходимость этого устройства, только снисходительно фыркнули и, буквально за полчаса вплели в конструкцию машины пучок медных жил, несущих в себе тут же созданные ментальные конструкты, запитанные от накопителя, с простым выводом для управления, в качестве которого присобачили поворотные звонки вывороченные из стен спален и служившие прежним жильцам дома для вызова прислуги. Офигеть. На "том свете", несмотря на довольно давнее "бумажное" изобретение, "в железе" подобные преобразователи появились совсем недавно, а тут, два естествознатца, понимаешь, философа от физики, на коленке забацали то же самое, не приложив к этому сколько-нибудь серьезных усилий! Правда, энергию накопителей, эти самые преобразующие конструкты жрут как не в себя, да и "текут" неслабо. Так что, в реальности электродвигателю перепадает в лучшем случае половина должной энергии.
   Впрочем, Гордей Белозорич пояснил, что конструкты подобного действия были разработаны чуть ли не Ломоносовым для его опытов с электричеством, и до сих пор, в том или ином виде, используются на Хольмском заводе, при проведении некоторых испытаний. Но их вполне можно доработать, просто пока в этом не было насущной необходимости. Ну да это уже его епархия, вот пусть на пару с Высоковским головы и ломают... Для меня же эта демонстрация стала последним и самым убедительным доводом о том, что ментальные воздействия, и естествознание вообще, могут играть куда большую роль в жизни общества и его развитии, чем мне представлялось на первый взгляд... Ну, лучше поздно, чем никогда, не так ли?
   Одного не могу понять. Как, имея подобные познания и возможности, здешние жители до сих пор не отказались от пара, хотя бы в пользу того же электричества? Ну ладно, паровозы, корабли... При удивительном, точнее недостижимо высоком для "того света" КПД здешних паровых установок, вопрос их замены на что-то более эффективное в применении к железнодорожному и водоплавающему транспорту пока не стоит. Но дирижабли... автомобили, в конце концов? Для них-то, такой параметр как масса, является критичным... а много ли воды утащит на себе та летающая колбаса, и сколько раз ей придется дозаправляться в пути? На авто же, в этом случае и вовсе можно рукой махнуть. Дай-то бог, чтоб здешние "паротабуретки" хотя бы двух-трех человек увезти смогли... без багажа... за пределы прямой видимости. Так неужели, здесь не нашлось своего Якоби, который устроил бы Крузенштерну катание по Неве... в смысле, Волхову, на лодке с электроприводом?
   Поинтересовавшись у Берга с Гордеем, известна ли им такая личность, в ответ получил лишь недоуменное пожатие плеч. Нет, эта фамилия им незнакома... И что, более никто не занимался эффектами магнетизма? Опять отрицательный ответ. Дьявол, да как они здесь хоть до лампочек додумались-то?!...
   И снова облом. Берг не поленился и, поднявшись с кресла, подвел меня к настенному бра, с которого и снял абажур... Ну да, лампочка, ага, как же. Скорее уж, это стеклянный колпачок над толстой витой проволокой. Никакого вакуума. И здесь конструкты... Вот ведь, уже полгода живу в Хольмграде, а не замечал. Сыщик, чтоб меня...
   Нет, баста, давайте-ка лучше вернемся к нашему двигателю. Нам его еще часок-другой погонять нужно, чтобы узнать скорость опустошения накопителя в разных режимах...
   Как раз на следующий день после завершения испытания этого чуда техники, в Хольмград вернулся из своей поездки Бажен Рагнарович. Старый ушкуйник, сразу по прибытию в Гельсингфорс, загнал яхту в сухой док, и занялся её доскональным осмотром, результатом которого стал относительно недорогой ремонт и несколько переделок, о которых, как и о стоимости мероприятий, будущий мой тесть, лишь мельком упоминал в своих коротких телеграфных сообщениях. В марте же, закончив работы, Белов нанял временную команду и увел "Варяга" из Гельсингфорса, в Конуград, на новую стоянку. А оттуда уже, отпустив экипаж, поездом отправился в Хольмград.
   - Как добрались, Бажен Рагнарович? - Начал я разговор после сытного, "семейного" обеда, приготовленного расторопным Лейфом.
   - Благодарю, неплохо. Совсем неплохо. - Задумчиво проговорил в ответ ушкуйник, удобно устроившийся в кресле у "дровожорки", с трубкой в зубах. Выпустив облако ароматного густого дыма, хмурый Белов повернулся к сыну, сидящему вместе с Ладой на диване. - Лейф, принеси папку, что я оставил в холле.
   Сын ушкуйника сорвался с места, приволок огромный кожаный бювар для документов, присмотревшись к которому повнимательней, я удивленно хмыкнул. На папку кто-то явно наложил не один наговор. Чего здесь только не было, и от огня, и от воды... даже на лихого человека была заготовлена пара ловушек... кажется.
   - Значится так, Виталий. Я не привык ходить вокруг да около, так что приступим сразу к делу. - Мы еще до отъезда Белова в Гельсингфорс, договорились о том, как будем именовать друг друга, так что, никакого отторжения фамильярное, по местным меркам, обращение по имени у меня не вызвало.
   - Слушаю вас, Бажен Рагнарович. - Кивнул я.
   - Угу. Осмотрел я "Варяга", опробовал его, и скажу следующее. Ладный кораблик, крепкий. Но игрушка, и игрушка дорогая. Грузов на нем никаких не увезешь, разве что кое-какие пряности окупиться могли бы... или редкий чай. В общем, что-то небольшое и дорогое. Использовать же яхту в ушкуйном деле, и того сложнее. Экипажу на ней, всего полтора десятка человек, от мальца до кормчего. Да с дюжину пассажиров возьмет, ежели по двое в каюте считать. Защиты у яхты никакой нет, да и не рассчитана тамошняя установка на такую нагрузку. А это значит, что надо устанавливать второй комплект накопителей, да хоть пару стволов, иначе разметает, к морским чертям, эту скорлупку первым же попаданием, даже с малой дрекки, и мявкнуть не успеет. В общем, иных возможностей, кроме продажи, я здесь не вижу. - Угрюмо резюмировал Белов, прихлопнув ладонью по бювару. - Тем не менее, Виталий, взгляните на бумаги, что я привез. Здесь полное описание яхты, её возможностей, оснастки, машин и наговоров. Ну и счета, куда ж без них.
   В принципе, ничего другого я и не предполагал. Зачем мне нужна эта самая яхта, что я с ней делать буду? Другое дело, что без нее, меня может ждать совсем другая проблема, и настроение моего собеседника, кажется, это только подтверждает. Насколько я успел узнать будущего тестя, слово свое он держит крепко, а значит...
   - А что, Бажен Рагнарович, коли я эту яхту продам, вы опять про владных ушкуйников вспомните? - Осторожно поинтересовался я, буквально загривком чуя, как сидящая в сторонке Лада затаила дыхание.
   - Вы сначала её продайте. - Скривившись, хмыкнул Белов, уходя от прямого ответа, и скосил взгляд на напряженно прислушивающуюся к нашей беседе девушку. - Поверьте, Виталий, дело это непростое, даже учитывая, что в столице нашей, куда больше склонного к подобным тратам люда, чем в любом торговом городе. Да и не стоит меня в предубежденности подозревать. Уж поверьте, зла своей дочери, я не желаю ни в коей мере, и против счастья её не пойду. Иначе, еще на Руяне сговорился бы с кем из ушкуйников и замуж выдал.
   Всё это было сказано спокойным и даже вежливым тоном, вот только слышалось за ним нешуточное раздражение от того, что кто-то мог заподозрить старого ушкуйника в такой подлости и... растерянность? Вообще, несмотря на первую нашу, вполне себе феерическую встречу с Беловым, в последующем, мой будущий тесть показал себя человеком весьма уравновешенным, спокойным и не склонным к буйству.
   - Я понял, Бажен Рагнарович. - Кивнул я. - Простите за дурную шутку. Но всё же, вы говорили, что дали покойной супруге слово, и я не думаю, что было бы правильно его нарушить.
   - То мое дело, Виталий. - Сдвинул брови Белов. - Или ты уже на попятную идти собрался?
   - Ни в коей мере. - Я покачал головой. - И вообще, я о другом. Не желаете выслушать, для начала?
   - Отец... - Тихо проговорила Лада, и Бажен махнул рукой.
   - Куда уж я теперь денусь. - Пожал он плечами. - Говорите.
   - Как я понимаю, условие было поставлено с тем, чтобы ваша дочь не оказалась замужем за... скажем так, необеспеченным человеком, я прав?
   - Само собой. - Кивнул Бажен Рагнарович.
   - Ну что ж. Я, конечно, небогат, но кое-какие деньги у меня водятся. - Проговорил я. - Есть и яхта. Пусть это не полноценный ушкуй, но неужели все подряд руянские корабли, несут на себе пушки?
   - Нет, конечно. - Вякнул было Лейф, но тут же сник под суровым взглядом отца.
   - Тогда, предлагаю поступить следующим образом. Мы продадим яхту, но лишь после свадьбы. Таким образом, будет соблюдена и воля вашей покойной супруги, и ваша дочь будет замужем за обеспеченным человеком.
   - Виталий, а вы понимаете, что в случае, не дай бог, развода, вы лишитесь половины выручки за яхту? - Не обращая никакого внимания на возмущенный писк Лады, проговорил Белов.
   - Бажен Рагнарович, я не буду убеждать вас в невозможности такого исхода, это было бы глупо. В жизни всякое может случиться. Но знаете, в моих краях есть такая поговорка: "Легко пришло, легко ушло". Эта яхта - мой трофей, причем трофей нечаянный, я за ним не гнался, и на него не рассчитывал. Так что...
   - Точно ушкуйник. - Покачал головой Белов, и вдруг расплылся в искренней улыбке. - Но хитер. Не волк, лис, сущий лис. Порадовал старого... Ладно уж. Уговорили вы меня, Виталий. Действуйте, как решили.
   - Замечательно. - С облегчением вздохнул я. - Ну а раз так, то предлагаю, сразу после торжества отправится в небольшое морское путешествие. Надо же хоть раз на "Варяге" пройтись...
   От радостного вскрика Лады, у меня чуть уши не заложило.
   - Хм, и далеко путешествовать собираетесь? - Приподнял бровь Белов, когда радость Лады несколько поутихла. Поднявшись с кресла, ушкуйник вытащил из бювара кипу бумаги и направился к обеденному столу. Разложив на нем листы, на поверку оказавшиеся довольно подробной картой, он подозвал нас.
   - Далеко не получится. Боюсь, в дальние страны меня Особая канцелярия не пустит. По крайней мере, в ближайшее время. - Развел я руками, разглядывая карту. - А вот по соседям ближним, почему бы и нет? Отправимся из Конуграда. Заглянем на Готланд, потом в Стекольну, Гельсингфорс, а там, можно и в обратный путь, через Колывань и Мемель.
   Этот маршрут я придумал не случайно, вспомнилась мне одна из наших недавних бесед с Высоковскими, где мы обсуждали привлечение исследователей для работы над различными узлами будущего электромобиля.
   - Интересно... - Пыхнув трубкой, кивнул Белов. - И не жалко вам будет таких сумм? Путешествие-то, не на сто рублей потянет, а?
   - Да черт бы с ними, с деньгами. - Отмахнулся я. - Когда еще удастся такую прогулку устроить...
   - И то верно. - Согласился Бажен Рагнарович. - Только, предлагаю, для начала, зайти не в Висбю на Готланде, а в Карлскруну... Там будет проще получить адрес.
   - Адрес? - Не понял я.
   - Ну да. Право заходить в порты иностранного государства. Конечно, Свеаланд и Венеды, это не Галлийские Порты и Нордвик Дан, отношение к русским кораблям там много доброжелательнее, но всё же, законы лучше соблюдать... - Ответил Белов.
   - Вам виднее, Бажен Рагнарович. - Пожал я плечами.
   - Это еще почему? - Удивился ушкуйник.
   - Ну так, а кто вы у нас по судовой роли "Варяга"?
   - Но... - На мгновение мне показалось, что Белов выбит из колеи.
   - Неужто вы имеете что-то против, Бажен Рагнарович? - Недоуменно поинтересовался я.
   - Ох, Виталий... - Покачал головой ушкуйник, и хмыкнул. - Ну да ладно. Так тому и быть. Только вы уж учтите, что ранее, чем через седмицу после свадьбы, в путь мы отправиться не сможем. И то, это если я сейчас себе помощника толкового отыщу, коего в ближайшие дни на "Варяг" и отправим, для подготовки к выходу. Впрочем... этот вопрос, думается, я смогу решить в ближайшее время, равно как и вопрос с командой.
   - Вот и отлично, Бажен Рагнарович. - Кивнул я. - Ну, а если понадобится какая помощь, обращайтесь. Сделаю все, что в моих силах.
   - Понадобится, уж вы не сомневайтесь. - Усмехнулся будущий тесть, кивая на выглядывающие из-под неплотно прикрытой крышки бювара, листы счетов. - На подготовку путешествия деньги нужны и немалые.
   - Сколько? - Понимающе кивнул я.
   - Ежели с запасом, да с полной уверенностью, то тысячи три-четыре. Но, через две недели, смогу сказать точнее. - Вздохнул Белов.
   - Серебром? - Осведомился я, и напоролся на недоуменный взгляд старого ушкуйника.
   - Господь с вами, Виталий! - Махнул он рукой. - Ассигнациями. Все ж не дом или землю покупать будем.
   - Что ж, это не проблема, Бажен Рагнарович. Завтра же заедем в банковскую контору на Людинов конец, а оттуда к стряпчему, составим новую доверенность... и договора, для вас и экипажа.
   Белов принялся было возражать, убеждая в совершенной ненужности такого официоза, но я, наученный горьким опытом "того света", всё же настоял на своем. И дело здесь вовсе не в подозрительности, а в твердом знании, что в море, как и в армии не может быть двух командиров. Вот пусть так и будет. Белов - капитан, ему и командовать. А я пассажиром побуду. Так же и с матросами. Понятно, что у ушкуйников с этим проще. По словам Белова, если уж ватажник слово дал и с атаманом по рукам ударил, то до тех пор, пока с похода не вернется, против воли атаманской ни слова не скажет, а вот с обычными матросами, черт его знает, как может дело обернуться. Так лучше уж все условия на берегу обкашлять, лишним это не будет, честное слово.
   Попрощавшись с засобиравшимся до дому Баженом Рагнаровичем, мы проводили его до дверей, после чего, Лада с Лейфом сбежали на кухню, а я, вернувшись в гостиную, уселся в кресло у камина.
   Вот, казалось бы, куда я намылился? Какое может быть путешествие, если Особая канцелярия, до сих пор надо мной нависает и приглядывает... Но мне кажется, всё получится, как надо. Позавчера, Хельга, до сих пор посматривающая на меня с благодарностью, отчего Лада уже даже начала нервничать, обмолвилась, что работа по проекту "Лед" наконец закончена, и вскоре в "Университетском Вестнике" должна выйти первая статья о новых теоретических разработках группы русских философов, в области создания и видоизменения тонких оболочек человека. Не знаю, к добру эти вести или к худу, но очень надеюсь, что Телепнев не упрется рогом, и не вздумает на меня давить. Черт, да я даже согласен на присутствие его охранителей на яхте во время круиза... Хм. Осталось узнать, согласен ли на такое сам князь.
   Я вздохнул и, решив, что мне не помешает чашка чая, отправился на кухню.
   - Ну, и когда ты расскажешь, о... - Комично-грозным тоном проговорил Лейф, но Лада его тут же перебила.
   - Скоро, братец. Думаешь, это так просто? - В голосе девушки послышалось явное раздражение и... неуверенность?
   Тут я осознал, что застыл у приоткрытых дверей кухни, и, попеняв себе на неизживаемые профессиональные привычки, вошел в кухню. Лада резко обернулась и, увидев меня, искренне улыбнулась.
   - Чаем напоите? - Поинтересовался я, устраиваясь у огромного кухонного стола. Брат с сестрой тут же засуетились, и уже через минуту Лада поставила передо мной поднос с чаем, после чего, подошла ко мне и, обняв за шею, уселась на колени, ничуть не стесняясь краснеющего брата.
   - Устал?
   - Есть немного. - Кивнул я, перебирая пальцами водопад её распущенных волос.
   - Поня-ятно. - Со вздохом протянула Лада, порываясь встать. Но я тут же обхватил её за талию.
   - А что ты хотела? - Прижимая к себе девушку, спросил я.
   - Я... ты не сходишь со мной в зимний сад к Заряне Святославне? - Проговорила Лада.
   - Почему же? С удовольствием. - Я покосился на парящий чайник и махнул на него рукой. Успею еще чаем налиться. - Идем сейчас?
   - Идем. - Улыбнулась красавица, вскакивая с подлокотника. На этот раз, я не стал её удерживать а, поднявшись со стула, двинулся следом к выходу, оставив Лейфа заниматься своими важными кухонными делами.
   Не знаю, зачем я ей там понадобился, но отказываться от посещения вечно цветущего смольянинского сада, не стану, поскольку лучшего места для отдыха, чем её оранжереи, не найти, уверен. Да и интересно же, что еще задумала моя невеста...
  

Глава 3. Подарки бывают разные...

   Любопытство сгубило кошку. Кажется, это так называется? В моем случае, любопытство только оглушило, а зеленая тоска наверняка добьет мое бесчувственное тело... в самое ближайшее время. Ногами запинает, ага. Потому что, наслаждаться цветущей роскошью зимнего сада, медленно и вальяжно вышагивая по его тропинкам, это одно, а вот носиться по нему, сломя голову, вслед за будущей супругой, чтобы как можно быстрее добраться до очередного шедевра Смольяниной, и выслушать короткую десятиминутную речь о нем, с постоянными оговорками а-ля "этот охренипулос офигитилис будет замечательно смотреться в свадебном букете"... это совсем, ну совсем другое дело. Кажется, десять минут можно и потерпеть... вот только не зря зимний сад Заряны Святославны считается одним из лучших в Европе, это значит, что таких шедевров в нем не один десяток... так что, лекция по ботанике, на которую я, по собственному недомыслию, нарвался, грозила затянуться не на один час.
   Положение спасла хозяйка этого великолепия. Найдя нас в одном из садовых павильонов, она с одного взгляда на мою приклеенную улыбку въехала в ситуацию и бесстрашно ринулась спасать мой угасающий от напора ботанической информации разум. Так что, уже через десять минут я был выпущен на самостоятельную прогулку по саду... Кайф.
   Расслабившись, я и не заметил, как мысли вернулись к озвученной сегодня идее морской прогулки... Хотя, какая уж там прогулка? Круиз, он и есть круиз, если уж говорить привычным мне языком. Проблема-то не в этом, а совсем даже в ином. Его сиятельство князь Телепнев Владимир Стоянович, глава Особой Государевой канцелярии, и мой непосредственный начальник... Вот это настоящая проблема. Как уговорить его отпустить меня в путешествие по Балтике, точнее Варяжскому морю, как здесь его принято называть? После давешнего приключения с Бусом Ловчиным, князь чуть не заделался самым натуральным параноиком... Так что, вероятность получения разрешения на круиз по сопредельным, хоть и дружественным, союзным Руси, Венду и Свеаланду, стремится к нулю. Если только... В моем мозгу забрезжила смутная идея, повертев которую так и эдак, я повеселел... Хм, а почему бы и нет, если правильно подать мысль, то ведь может и прокатить... Как там было в "Кавказской пленнице": тот, кто нам мешает, тот нам и поможет, да? Вот и попробуем. Через два дня мне как раз надо будет явиться в присутствие, вот тогда и поговорю с князем. Глядишь, и выгорит моя задумка...
   Вынырнув из размышлений, я окинул взглядом царящее в саду буйство красок и, довольно улыбнувшись, направился в обратный путь, на поиски Лады и хозяйки дома. Все-таки замечательное место сотворила Заряна Святославна.
   К моему приходу, правда, Смольянина уже ушла по своим делам, а немного успокоившаяся Лада начала выглядывать меня среди зарослей здешней флоры.
   - Неужто, ты всё уже осмотрела и выбрала? - Поинтересовался я, выходя к невесте.
   - Если бы. Заряна Святославна убедила не устраивать многоцветья, теперь вот не знаю на каком сочетании остановиться. - Задумчиво проговорила Лада.
   - Что бы ты ни выбрала, я уверен, это будет прекрасно. - Подхватывая её под руку, и увлекая к выходу, проговорил я.
   - Льстец. - Улыбнулась Лада. Но попыток вернуться в сад не предприняла. И замечательно, сад у Смольяниной, конечно, выше всяких похвал, но и меру надо знать... Короче, хорошего понемножку.
   К нашему возвращению, забытый в гостиной чай был уже оприходован довольным Лейфом, и Лада, глянув на часы, отправилась наверх готовиться ко сну, уже с галереи огорошив меня заявлением, что завтра съезжает к отцу. Честно говоря, я был выбит из колеи. Почему?!
   На этот вопрос, заданный закрывшейся за девушкой двери гостевой спальни, ответил Лейф.
   - Так ведь, до свадьбы-то, почитай, меньше месяца осталось. - Прогудел сын ушкуйника, шумно отхлебывая чай из огромной кружки, притащенной им с кухни. Пить сей напиток из сервизных чашек, Лейф отказывался напрочь.
   - И что? - Не понял я.
   - Ну так, обычай такой, нельзя вам до свадьбы... вообще... ну и видеться тоже. - Чуть смутившись, проговорил новик. Вот дела... а заранее предупредить меня можно было?
   - И почему же мне раньше никто этого не сказал? - Я вздохнул.
   - Я думал, Лада вам сказала. - Пожал плечами Лейф.
   - Понятно. Вот значит о чем, вчера... - Начал я, но осекся.
   - А?
   - Да нет, это я так... О своем, о жениховском... - Отмахнулся я. Грустно это конечно, но... Чую, если настою на своем и не отпущу Ладу к отцу, то о дальнейших хороших отношениях с тестем мне придется забыть, если не навсегда, то надолго. Эх, ладно уж. Месяц можно и потерпеть.
   - Виталий Родионович... - Прервал мои раздумья Лейф.
   - Что?
   - Вы бы глянули бумаги, что отец привез. Он бы тогда уж с завтрашнего дня смог работу начать.
   Я кивнул, и передо мной на стол опустился принесенный Беловым бювар. Отдав мне папку, сын ушкуйника тут же изобразил непреодолимую тягу ко сну и, пожелав покойной ночи, слинял, оставив меня один на один с кипой бумаг. Хитер бобер. На разбор всех документов и счетов у меня ушло около полутора часов, по истечении которых, я почувствовал огромное желание вырубиться следом за моими домочадцами... и не стал ему противиться.
   Следующим утром меня разбудил какой-то странный шум в гостиной. Одним движением выудив из-за спинки кровати припрятанный там "Сварскольд", я скатился с кровати... и тихо выматерился, услышав перебранку Лейфа и Лады. Потерев ушибленное при падении колено, я поднялся с ковра и, вернув барабанник на место, двинулся в ванную, приводить себя в порядок.
   Сборы и отъезд Лады, поездка с Беловым на Людинов конец к нотариусу и в банковскую контору, визит к репетитору по праву... За этот день, я просто-таки умотался. А на завтра еще намечена встреча с Высоковским и поездка к Горбунову, и это в мой законный выходной... В общем, по возвращении домой, меня хватило только на то, чтобы поесть Лейфовых разносолов, предупредить по телефону Берга Милорадовича и Гордея Белозорича, о скорой встрече, после чего, добравшись до постели, я вырубился, едва моя голова коснулась подушки.
   Ввиду праздного дня, поймав лихача, я отправился не в канцелярию, а на Неревский конец, на квартиру к Бергу Милорадовичу, недавно переехавшему в новый доходный дом, что выстроил кто-то из "золотых поясов" на Козьмодемьянской улице, как раз напротив церкви, в честь покровителей которой она и была названа. Как я заметил, кстати, это единственная улица в Хольмграде, в названии которой присутствуют церковные корни. Уж отчего так, не знаю...
   Отпустив извозчика, я, под присмотром дюжего дворника в вычищенном холщовом фартуке, поднялся на высокое крыльцо нужного мне белокаменного дома, и вошел в вестибюль, обитый лимонного цвета обоями, и устланный, вопреки моим ожиданиям, не паркетом, а исполинских размеров досками мореного дуба. Уж не знаю, что подразумевали под доходными домами на "том свете", но здесь я нашел ту же обстановку и атмосферу маленького домашнего отеля, что и у Смольяниной. Встретивший меня у дверей, местный проводник (то ли метрдотель, то ли управляющий... или вовсе дворецкий, не силен я пока в их классификации, не дается она мне, хоть убей) наряженный в очень приличный "дневной" костюм, осведомился о цели моего визита и, узнав, что я приглашен к Высоковскому, утвердительно кивнув, проводил мимо приоткрытых застекленных дверей салона к изогнутой, украшенной изящной резьбой, массивной деревянной лестнице, всё из того же мореного дуба. Представляя себе прочность этой древесины, я не мог не восхититься тонкостью её отделки. А уж стоимость этого шедевра, должна быть как бы не на порядок выше цены такой же лестницы из каррарского мрамора... Ничего так место для жилья подобрал себе Берг Милорадович. Поднявшись на второй этаж, мы свернули на галерею, проходящую прямо над салоном, и остановились у тяжелых двойных дверей ведущих, как я понял, в апартаменты Высоковского.
   К моему удивлению, меня встретил не только хозяин квартиры, но и его сестра. Как оказалась, после событий прошлого года, Берг и Хельга решили дуть на воду и, съехав со своих прежних квартир, арендовали эти апартаменты, что оказалось еще и выгоднее раздельного проживания, поскольку эта квартира обошлась им всего в полтора раза дороже, чем их прежнее жилье.
   - Ну вот, - Огорчился я, когда, после осмотра апартаментов, мы устроились в гостиной, за чаем. - Переехали, а новоселье зажали.
   - Что, простите? - Не понял меня Берг.
   - Ох, не обращайте внимания, Берг. - Отмахнулся я. - Я только хотел сказать, что не худо было бы отметить ваше новоселье. И только.
   - О. Но ведь мы не собираемся выкупать эту квартиру. - Тут же бросился пояснять мой долговязый собеседник, пока его сестра разливала по чашкам крепкий черный чай. - Вот построим свой дом под Хольмградом, тогда-то и будет праздник.
   - Неправильно это. - Покачал я головой, не уставая удивляться серьезности Берга, и его, иногда, напрочь отрубающемуся чувству юмора. - Праздновать надо не какие-то события, они лишь повод, не более.
   - Вот как? - Подвигая ближе ко мне блюдце со слойками, проговорила Хельга. - Интересно. А как по-вашему, должно праздновать?
   - По велению души, Хельга Милорадовна. Исключительно по воле ее, тогда и праздник будет в радость и любые условности в тягость не станут. Уж поверьте человеку, который до сих пор к иным столичным экивокам привыкнуть не может. - Заключил я, и мои собеседники сдержанно рассмеялись. Они уже не раз становились свидетелями моего ворчания по поводу подготовки к свадьбе, да и мое отношение к условностям традиций и этикета, вовсе не было для них секретом.
   Постепенно наша легкая беседа перешла в деловое русло, и я, наконец, смог озвучить свою идею.
   - Хельга Милорадовна, помнится, вы говорили о том, что неплохо было бы пообщаться с вашими коллегами по поводу проекта... А как на это посмотрит Владимир Стоянович?
   - Вообще-то, он совсем не против. Более того, без помощи его сиятельства, наша статья вряд ли бы так скоро вышла в "Вестнике". - Проговорила Хельга. - Кажется, после тех событий, князь пришел к выводу, что шила в мешке не утаишь, и готов открыть наши теоретические наработки. Но вот как это организовать? Приглашать коллег в Хольмград выйдет довольно накладно, а ближайший большой философский диспут будет проходить лишь через полгода, в Ахене.
   - А вам обязательно нужно встретиться... хм-м, в большой компании? - Протянул я.
   - Что вы имеете в виду? - Не понял Берг.
   Разъяснив Высоковским, что именно я имею в виду, в ответ получил такую бурю положительных эмоций, что мне стало даже неловко за все те слова, что они мне на радостях наговорили. Вот уж действительно, кому что, а философам лишь бы поболтать...
   Когда страсти немного улеглись, я признался, что на эту тему с князем еще не общался, и очень надеюсь на их помощь в уговорах. Берг и Хельга были готовы ехать к Телепневу в ту же секунду, но меня это не устраивало. Первую беседу со своим работодателем, я хотел провести один на один. А вот если эта атака не удастся, тогда и подключу Высоковских... А может даже и Сакулова. Хоть начальник исследовательского отделения и отворачивается до сих пор при каждой нашей встрече, делая вид, что мы незнакомы, но он фанатик от науки, и стоит ему прознать о моей затее, поддержит её со всем своим пылом. А уж как сей господин умеет капать на мозги, это что-то. Более нудного, настойчивого, упертого ос... м-да. Ну, в общем, быть Сакулову моей тяжелой артиллерией.
   Уговорив Высоковских подождать итогов моей первой беседы с князем, я откланялся. Время шло к обеду, а мне еще нужно добраться до дома, переодеться и ехать к Горбунову на Хольмский завод. Нет, если бы Гордей Белозорич принимал меня у себя, как поступили Хельга и Берг, я бы не стал даже затевать эту чехарду с переодеванием. Но Горбунов назначил встречу на заводе и, появившись там в утренней визитке, я буду тут же отнесен в разряд посетителей по личному делу, каковых, по словам исследователя, на территорию завода попросту не пускают. С другой стороны, если бы я с утра пораньше приехал к Высоковским в официальном костюме, да с лентой ордена, то поставил бы их этим в неудобное положение. Утро, по здешним правилам, время личных визитов, так что, гость прибывший "при параде" до обеда, как бы переводит свой визит в ранг официального, со всеми вытекающими последствиями. А уж учитывая, что о своем приходе я оповестил их не карточкой, а по телефону... Короче, значило бы это мое к ним неуважение, необоснованное высокомерие и конец любым доверительным отношениям. Дьявол, кто бы знал, сколько нервов я угробил, пока разобрался в этих идиотских правилах. Спасибо Ладе, натаскала.
   Доехав до дома на очередном лихаче, я обнаружил, что мой новик куда-то слинял. Впрочем, прочитав оставленную им записку, найденную на столе в гостиной, никаких возражений у меня не нашлось. Сын ушкуйника, вместе с соседскими барышнями отправился проведать свою сестру и помочь ей обустроиться в квартире отца. Это он молодец, а если еще догадается от меня привет передать, вообще героем назначу. Кстати, к следующему его визиту к Ладе, надо будет у Заряны Святославны букет выпросить, уж его-то моя невеста может принять?
   Переодевшись в похоронно-черный, официальный костюм-тройку и надев на шею ленту с малым знаком ордена, я двинулся к выходу. Пальто, шляпа, перчатки, трость... Да трость. Она у меня особая, ладожскими мастерами на заказ сделанная. Утяжеленная и с клинком в рукояти, как раз для таких вот выходов, когда кобуру под пиджак не нацепишь. Стилет, конечно, не огнестрел, но хоть что-то...
   До завода я добрался за час. Хольмское производство расположилась в пяти верстах от города, сразу за предместьями Плотни. Гордей Белозорич встретил меня в своем кабинете, куда я попал не без определенных трудностей. Как оказалось, на этом заводе охрана поставлена не хуже, чем на каком-нибудь почтовом ящике "того света", так что прежде чем я добрался от проходной до владений Горбунова, прошло добрых полчаса.
   Гордей Белозорич - педант, каких мало, аккуратнейший человек. Тщательно следящий за собой пятидесятилетний мужчина с небольшим брюшком и вечной полуулыбкой на устах, он искренне расстраивается, замечая какой-либо непорядок, и тут же стремится его извести всеми возможными способами. Я своими глазами видел миллиметровые риски на обороте его расчески, с которой он практически не расстается, и с помощью которой приводит в порядок свои пышные бакенбарды. И ничуть не сомневаюсь, что эта линейка служит ему как раз для выравнивания и восстановления симметрии этих самых бакенбард. Так вот, заглянув в его кабинет, больше похожий на маленькую мастерскую, я был ошеломлен. Такого грандиозного беспорядка, мне видеть еще не доводилось. Нет, может быть он и не был столь грандиозен, как мне показалось на первый взгляд, но этот кавардак никак не вязался с привычным уже образом исследователя, хотя по всему было видно, что Горбунов отлично ориентируется в этом нагромождении справочников, деталей и разрозненных листов различных чертежей, и их положение в пространстве ему совсем не в тягость.
   - Прошу прощения за беспорядок, Виталий Родионович. Знаете, когда я работаю над чем-то интересным, решительно не хватает времени на уборку. - Повинился исследователь. - А работа над новым накопителем для вашего мобиля, надо сказать захватила меня целиком и полностью.
   - Не стоит извиняться, Гордей Белозорич. - Отмахнулся я, проходя вглубь кабинета, следом за его хозяином. - Тем более, что в возникновении этого беспорядка, некоторым образом, виноват я сам...
   Недрогнувшей рукой смахнув со стула кучу железяк, Гордей Белозорич тут же аккуратно протер сиденье белоснежным платком, выуженным из кармана длинного, похожего на дворницкий, фартука и, гостеприимно указав мне на стул, запалил небольшую плитку. Взгромоздив на нее большую медную турку, исследователь, прилип к плите. Правильный подход, по-моему. На огне, кофе, как и молоко, не терпит невнимательности, а Гордей Белозорич любит сей напиток ничуть не меньше чем я, и как мне уже удалось пару раз убедиться, мастерски его готовит.
   А еще, Горбунов терпеть не может долгих бесед ни о чем. Нет, он, как и принято здесь, при встрече интересуется здоровьем собеседника и его близких, скажет пару слов о погоде, но если у него имеется какой-то интерес к своему визави, то уже через три минуты, перейдет к делу, если же разговор пуст, то через те же три минуты, исследователь откланяется и исчезнет. Так что, наш кофе еще не успел подняться, а мы с Гордеем Белозоричем уже вели вполне предметный разговор. Правда, здесь начала сказываться дотошность и педантичность исследователя, и в результате, из его кабинета я вышел лишь спустя полтора часа. Зато разжился согласием на его участие в моей авантюре, если она, конечно, состоится. Правда, исследователь не был уверен, что сможет сам присоединиться к нашей теплой компании, все-таки, он не хозяин на заводе, и не может настолько вольно распоряжаться своим временем. Но зато он обещал, что в этом случае предоставит нам одного из своих наиболее толковых помощников. И даже это было уже немало.
   Вопреки моим ожиданиям, оставленный у ворот завода, извозчик всё же дождался моего появления, так что не пришлось долго искать под начинающимся дождем кого-то, кто мог бы доставить меня обратно в Хольмград. Порадовавшись своему сегодняшнему везению, я уселся в коляску, и мы покатили в город.
   Время было уже послеобеденное, а я ведь даже не завтракал. Так что, проезжая мимо приснопамятного "Летцбурга", в котором состоялось мое знакомство со столичной кухней и военной мощью Руси, я тормознул своего лихача и, одарив его серебряным рублем, подхватив трость, направился ко входу в заведение. Офигевший от размера полученной платы, извозчик прогудел что-то в бороду и, гикнув, умчался, пока странный пассажир не передумал.
   Устроившись за столом, в ожидании своего заказа, я открыл записную книжку, с которой в последнее время почти не расставался, чтобы еще раз пробежаться по заметкам, относящимся к создаваемому нами автомобилю. Ведь для постройки авто, в том виде, который меня интересует, недостаточно просто собрать силовую установку. На кой мне телега с электродвигателем?
   От просмотра записей меня отвлек голос подошедшего к моему столу, молодого человека в цивильном костюме, с рукой на перевязи.
   - Господин Старицкий, если не ошибаюсь. - Проговорил он, глядя на меня из-под густых черных бровей. Я присмотрелся к нему. Тонкие и резкие черты лица, молод, скорее даже юн, но это не так бросается в глаза, из-за его серьезности... и жесткости, что ли? Невысокий, отлично сложенный молодой человек... Где же я его видел?
   - Вы не ошиблись, господин... - С вопросительной интонацией проговорил я, разглядывая своего неожиданного собеседника.
   - О, прошу прощения, мы не были представлены. - Чуть смутился молодой человек. - Дес... Полусотник отдельного пластунского отряда Второго добровольческого полка, Мстиславской Ларс Нискинич.
   - Старицкий, Виталий Родионович. Присаживайтесь. - Поднявшись, ответил я. И все-таки, откуда я его знаю?
   Дождавшись, пока визитер устроиться за столом, напротив меня, я тоже сел.
   - Вы должно быть меня не помните, Виталий Родионович. - Начал Мстиславской. - Я был в компании офицеров, которую год назад вы "учили вежливости" на выходе из этого ресторана.
   - Точно... - Кивнул я, вспомнив, наконец, где видел своего смущенного собеседника. - Это же вы кричали боярину Голове, чтоб тот двинул мне в зубы... Да уж. Помнится, мой начальник после тех событий, изрядно попугал меня перспективами хольмганга со всем офицерским составом "плесковичей". Но после боя с десятником, всё затихло. Неужто, по истечении целого года, вы решили-таки продолжить выяснение отношений?
   - О нет, Виталий Родионович. - Замахал здоровой рукой Мстиславской. - У меня было время подумать, да и я уж давно не состою в "плесковичах", как вы выразились... Дело совсем в другом. Я надеюсь, что вы не держите на меня зла за ту выходку?
   - С чего бы? - Пожал я плечами, с интересом поглядывая на полусотника. - Ваша компания еще тогда расплатилась по счету, а Голова, к тому же, принес мне свои извинения... Да и вы, как я смотрю, сильно изменились за этот год.
   - О да... - Чуть нахмурившись, протянул Мстиславской и ненароком погладил свою бездействующую руку. - На фронте у меня было время и все возможности для этого.
   - Ну что ж, Ларс Нискинич, если мы закрыли эту тему... - Начал я.
   - Виталий Родионович, одну минуту. Прошу вас, выслушайте. - Заторопился полусотник. - Я ведь приехал в Хольмград не только в отпуск, но и по делу, и... мне кажется, вы тот человек, что может мне помочь.
   - Вот как? - Удивился я. - Однако. Ну что ж, я вас слушаю, Ларс Нискинич.
  

Глава 4. Гора с горой...

   Убеждение князя поначалу не задалось. Нет, услышав о моем желании совершить морскую прогулку по Варяжскому морю, Владимир Стоянович не орал на всю канцелярию, кривя багровеющую физиономию и высказывая все, что он думает об этом замысле. Князь был спокоен, сдержан и улыбчив, вот только на улыбающемся лице доброго дядюшки слишком ярко выделялся совсем не добрый взгляд, словно два орудия главного калибра, чьи жерла нацелились на меня и, кажется, в любую секунду были готовы дать убийственный залп. Впрочем, стоило ему меня дослушать и заговорить самому, как пустота исчезла из его глаз.
   - Дражайший Виталий Родионович, вы же и сами прекрасно понимаете, что желаете невозможного. - С явной насмешкой в голосе заговорил Телепнев, едва я честно изложил свою просьбу. Князь окинул меня полным скепсиса взглядом и кивнул. - Вижу, понимаете. И всё равно явились ко мне в кабинет... Что ж. Излагайте свою идею. Так и быть, я её выслушаю.
   - Не понял, ваше сиятельство. - "Честно" удивился я. После выданного с таким апломбом разрешения, мое желание делиться своими идеями с ушлым князем, изрядно сбавило в силе.
   - Виталий Родионович, не старайтесь казаться глупее, чем вы есть на самом деле. - Нахмурился князь, кажется, понявший, что несколько переборщил с игрой в "разговор умудренного жизнью взрослого с капризным ребенком". Вот только, вряд ли извинится... Ну что ж, буду считать его раздражение некой формой "пардона". - Полноте, господин Старицкий. Неужели вы и в самом деле думаете, что я поверю в этот спектакль? Уж позвольте усомниться в столь низкой вашей оценке моего разумения. Итак. Поскольку вы все-таки пришли со своей просьбой, будьте любезны изложить причины, по которым считаете возможным получить мое согласие на сию авантюру.
   Вот ведь, знаток человечьих душ... Ведь всё прекрасно понял. Ладно, к черту эти игры. В конце концов, поездка нужна мне, а не ему... Зато теперь, ему вряд ли удастся стрясти с меня какие-нибудь бонусы за разрешение. И это совсем неплохо.
   - Ваша правда, Владимир Стоянович. Есть у меня одна идея. - Начал я. - Хельга Милорадовна говорила, что в "Университетский Вестник" подана статья о разработке вашего исследовательского отделения...
   - Не совсем так, господин Старицкий. Во-первых, статья эта всё еще проходит цензуру, а во-вторых, авторство статьи, как и разработка, принадлежит коллективу русских исследователей, а не отделению моего ведомства. - С легкой улыбкой на губах, перебил меня князь. - Прошу прощения, но это весьма важное уточнение. Продолжайте.
   - Я понял, ваше сиятельство. Так вот... В любом случае, эта статья, наверняка вызовет немалый шум в среде философов, и уж точно будет обсуждаться на Ахенских чтениях, не так ли?
   - Да уж, копий будет сломано немало. - Согласился князь.
   - И, соответственно, возрастет интерес к тем самым исследователям, что совершили если не переворот, то уж рывок в теории естествознания, точно. - Проговорил я. - Мы не в силах остановить все проявления этого интереса, но у меня есть предположение, каким образом можно значительно снизить накал страстей. Для этого, думаю, достаточно будет заранее переговорить с некоторыми участниками ахенской встречи, хотя бы с теми, чьи страны входят в Северный союз.
   - Хотите увеличить количество "изобретателей", Виталий Родионович? - Прищурился князь.
   - Не изобретателей, ваше сиятельство. Консультантов. - Ответил я, чуть помедлив. - Пусть к началу Ахенских чтений, где тема работы Высоковских непременно всплывет, у нас будет, если не поддержка, то хотя бы несколько человек УЖЕ знакомых с этими исследованиями. А если Бергу Милорадовичу и Хельге Милорадовне удастся серьезно заинтересовать своих коллег из Венда и Свеаланда, то возможно они и вовсе прибудут на диспут с собственными наработками по этой теме. Доказать же, что подобные исследования не велись раньше на территории Руси, невозможно, а несколько ссылок на старые "потеряные" работы кого-то из почивших русских философов, еще больше укрепят зарубежных исследователей в уверенности, что предложенная им на рассмотрение работа, далеко не первая в истории философии. И в этом случае, не придется ссылаться на некое "озарение".
   - Как-как? - Приподнял бровь князь.
   - Хм, ваше сиятельство, а у вас была иная идея, объясняющая появление теории наших исследователей? - Пожал я плечами.
   - Пожалуй, вы правы, подобный ход выглядит намного достовернее. - Со вздохом согласился князь. - Но и вопросов порождает немало. Например, откуда взялись эти старые работы? Кто их авторы и почему они неизвестны широкому кругу исследователей?
   - А я на что? Прибыл в столицу с восточных земель некий господин Старицкий, который и привез работы своего предка, да отдал их на оценку здешним философам, по совету адьюнкт-профессора Граца, который, кстати, будучи заштатным сотрудником, и порекомендовал ищущего службы молодого человека из глубинки, а то и вовсе из заморья, в Особую канцелярию. А уж её исследователи... Всё одно, полностью скрыть мое участие в судьбе Высоковских будет несколько затруднительно, а тут появится и основание для моего присутствия рядом с ними. Педантичный потомок старательно заботится о том, чтобы наследие его славного предка не было извращено и не кануло в Лету...
   - Да уж. - Телепнев чуть расслабился, и даже взгляд его стал мягче. - Остается один немаловажный вопрос... Зачем вам нужна эта поездка?
   - Ваше сиятельство... вы можете сказать, что меня ждет лет через десять? - Вздохнув, поинтересовался я у этого жучилы. В ответ, князь лишь пожал плечами. - Вот и я не знаю. Понимаете, Владимир Стоянович, "там", оказавшись за бортом армии, я выживал. Крутился как белка в колесе, стараясь обеспечить себе спокойную жизнь в призрачном будущем, потому как обеспечить её в настоящем, не став моральным уродом, уж простите за выражение, мне было не по силам... Но, случай перенес меня в этот мир. Поверьте, намного более спокойный и куда более оптимистично и уверенно смотрящий в то самое будущее. Знаете, буквально вчера я был на Хольмском заводе и там разговорился с одним из сменных мастеров... Честно, я не знаю, как жили такие мастеровые в Российской империи, но сильно подозреваю, что у них не было золотых часов, и они не жаловались на дуру-кухарку, так приготовившую седло барашка, "что уже третий час изжога мучает", и уж совершенно точно знаю, что нынешние заводские рабочие на моей родине, даже не мечтают о собственной кухарке и золотом репетире, потому как, тоже заняты выживанием.
   - Что же за место такое, этот ваш мир? - Вырвалось у удивленного моей речью князя. - Нет, я помню ваши рассказы, да и те несколько тетрадей с записями, что вы передали, до сих пор лежат в моем хранилище, но там, по-моему, не было таких подробностей.
   - И не могло быть. Ведь вас не интересовал денежный аспект, правильно? А у меня и без того хватало неотложных занятий в исследовательском отделении, чтобы тратить то немногое свободное время, что у меня оставалось, на изложение не требовавшейся вам на тот момент информации. - Пожал я плечами. - Но я немного отклонился от темы, прошу прощения. Так вот Владимир Стоянович. Сейчас, у меня есть то, чего не было "там". Вполне приличная работа, небольшая сумма денег, пусть, фактически, и полученная весьма предосудительным способом... и ненужная мне яхта, того же происхождения. Я, наконец, живу, а не выживаю. А продав яхту, смогу обеспечить себе и своей будущей семье такую же, вполне безбедную жизнь, без штормов и денежных треволнений. Это ведь хорошо?
   - Думаю, это совсем неплохо. - Мой собеседник позволил себе сдержано улыбнуться, в ответ на явно риторический вопрос.
   - Именно, Владимир Стоянович. Это неплохо. Совсем неплохо... - Со вздохом кивнул я.
   - Но? - Прищурился Телепнев.
   - Но дьявольски скучно, ваше сиятельство! - Развел я руками. - Нет, я не трудоголик, и по жизни довольно ленивый человек. Просто "там" выхода моей лени не было. А здесь... знаете, когда закончились мои мытарства в вашем проекте, я с превеликим удовольствием окунулся в сибаритство. И наслаждался им... пока не понял, что начал толстеть. Честное слово, никогда не был так удивлен и обескуражен. А еще оказывается, я никак не могу отвыкнуть от взятого когда-то темпа жизни. Отдых, о котором год назад я не смел и мечтать, превратился в какую-то унылую тягомотину. Прав был король, скука - самый страшный враг. Хорошо еще, что мне нашлось чем себя занять, а то я настолько привык к прежнему образу жизни, что сам себе начал казаться скаковой лошадью, которую вдруг остановили на полном ходу, и она, встав на дыбы, перебирает в воздухе передними ногами, стремясь лететь дальше.
   - То-то о ваших метаниях по Хольмграду, в свете уже легенды ходят. - Рассмеялся князь. - Не далее как сегодня утром, от супруги своей слышал, что намедни, "этот странный Старицкий" успел побывать и в доходном доме на Козьмодемьянской, и на Хольмском заводе, и даже с давним своим неприятелем Мстиславским в "Летцбурге" свидеться и помириться сподобился, и всё за один только день. О том, что наши профессора поражены той скорости, с которой вы запоминаете их лекции, уже и речи нет. На ваш экзамен обещались собраться чуть ли не все представители нашей ученой братии, между прочим. А философы спорят до хрипоты, какие-такие наговоры вы используете для столь скорого запоминания читаемых вам лекций. И вы еще говорите мне о скучной жизни, Виталий Родионович... Кстати, а что вам понадобилось на Хольмском заводе, а?
   - Хочу построить себе нормальный автомобиль, а то эти волжские "паротабуретки" меня нервируют. Верите ли, как увижу такое "чудо", сразу швейная машинка мерещится... с паровым приводом. Жуть. - Честно ответил я. Однако. Это не город, это большая деревня! Понятно, почему при таких размерах столицы, штат Особой канцелярии так невелик. Зачем нужны сотни сотрудников, если всю нужную информацию об "объекте разработки" можно, без особых хлопот и долгой слежки, выудить из сплетен? Я вздохнул. - Собственно, это одна из причин, по которой я хочу отправиться в путешествие. Мне жизненно необходимо переговорить с несколькими заводчиками и философами Венда и Свеаланда, касательно задуманного.
   - Будете открывать свой завод? - Поинтересовался князь. - А меня в пайщики возьмете?
   - Господь с вами, Владимир Стоянович. - Ошарашил так ошарашил, князюшка. - Какой завод, о чем вы говорите? Патентов наберу, и опытное производство организую. А дальше, пускай волжане трудятся... Какой из меня заводчик?! Я бухгалтерскую книгу от описи имущества не отличу.
   - Ох, зря вы так. Подумайте Виталий Родионович. Хорошенько подумайте. Коли сами этим делом займетесь, куда как лучше будет. - Хитро улыбнулся Телепнев. - Что такое патент? Семь лет и все. А свой завод...
   - На завод деньги нужны, Владимир Стоянович. По самым скромным подсчетам, не менее полумиллиона серебром понадобится. - Покачал я головой. А вот то, что патенты здесь срочные, я не знал... Не было этого у меня в лекциях. - А у меня, яхта, дай бог, на четверть миллиона потянет, не больше. Так ведь, еще же надо будет хоть сто тысяч отложить, на старость, так сказать. Так что...
   - Потому и говорю о пае, любезный мой господин Старицкий. Я бы в такое дело с удовольствием часть средств вложил... А там, можно будет и у государя кредитоваться.
   - Ох, не надо о больном. Вон, на "том" свете, я уже один раз влез в ипотеку. Пятнадцать процентов годовых, да на тридцать лет, с двадцатипроцентным первым взносом. - Поморщился я.
   - Ипотека? Это что за зверь такой незнаемый? - Не понял князь.
   - Покупка квартиры в кредит. - Пояснил я. - Долговая кабала, фактически. При заработке в сотню тысяч рублей, семьдесят из них, я должен был отдавать банку... в течение тридцати лет.
   - Это что же за дворец вы себе купить пожелали, Виталий Родионович? - Покачал головой князь.
   - Дворец?! Двухкомнатная квартира. - Рассмеялся я. - Да не в центре города, а ближе к окраинам.
   - Всего две спальни? А с гостями, как быть? А прислуга? - Удивился князь.
   - Не две спальни, Владимир Стоянович, а две комнаты, кухня и ванная комната. Ну, прихожая еще. На всё про всё шестьдесят квадратных метров. - Такого растерянного лица у князя, я еще не видел.
   - Это же... это же конура собачья, прости господи. Так жить нельзя! - Телепнев аж поперхнулся, и заколотил рукой по звонку на столе. - Так, Виталий Родионович, подождите. Вент Мирославич, голубчик, велите кофий подать... и коньяку, пожалуй. Нет, непременно, коньяку.
   Дождавшись, пока мастерски скрывающий свое удивление ротмистр выйдет из кабинета, князь Телепнев вопросительно взглянул на меня.
   - Скажите, Виталий Родионович. А сто тысяч тех, ваших рублей, это много?
   - Не знаю. Как считать, ваше сиятельство. - Пожал я плечами.
   - Ну вот, к примеру, сколько у вас там корова стоит?
   - Понятия не имею. - Искренне ответил я. - Вот, сколько килограмм мяса стоит, могу сказать. Около трехсот-четырехсот рублей. Свиная шейка, например.
   - А у нас, тридцать, много тридцать пять копеек. - Задумчиво произнес князь. - Это получается... получается, ваше жалованье здесь, примерно в пять раз выше, чем "там"? А сколько ж та конура стоила, что вы такие деньги банку должны были отдавать?
   - Семь миллионов.
   - Виталий Родионович... вы жили в аду. - Безапелляционно заявил князь.
   - Именно так я и ответил Меклену Францевичу, когда он задал мне вопрос о "том свете". - Хмыкнул я.
   Тут нашу беседу вновь прервал ротмистр Толстоватый, собственноручно принесший поднос, на котором расположился парящий фарфоровый кофейник с кипенно-белыми чашками для кофе, два пузатых бокала и небольшой графин, до половины наполненный янтарным напитком из известной и в этом мире, французской провинции.
   - Ну, скажу я вам, и страшные же вещи вы мне поведали. Этак и аппетита недолго лишиться. - Поднося ко рту чашку с кофием, произнес Телепнев. Принюхался к тонкому аромату и, сделав символический глоток обжигающего напитка, вернул чашку на блюдце. - А уж банки эти ваши, и вовсе живодеры ерусалимские. Да наш Государь, такой банк мигом бы в казну забрал, а ловчил в кандалы, да в Сибирь.
   - А может? - Поинтересовался я.
   - Он еще и не то может. Вон, помнится, некие ушлые людишки решили биржу открыть, где можно было бы акциями да паями заводов и производств торговать, вроде аукциона. А что, законом же сие не возбраняется. Вот только и месяца не прошло, как Государь своей волей запретил подобное. Людишек тех, мои обмундированные сами на скамью сажали, а суд их "за рушение устоев государства", на каменоломни отправил. "Поелику такая торговля отменяет самый смысл паевого хозяйствования, в коем каждый пайщик за общее дело радеть должен". Оно и верно. Как же завод работать будет, коли у него хозяева каждый день меняются? - Поведал князь. - А по поводу кредита вы не переживайте, Виталий Родионович, у государя, оно совсем иначе установлено. Тут дело такое... Сам кредит до тридцати, редко до сорока процентов от общей стоимости дела доходит. Но дается он не деньгами, а товарным займом. Железо ли для производства, станки или снасть какая. Срок возврата не больше десяти лет, единовременной суммой с обговоренным еще до выдачи кредита, процентом. Но, возможен возврат суммы и паем. А государь в пайщиках, это мечта любого заводчика, скажу я вам.
   - И какой же казне прибыток, с такими-то условиями? - Не понял я.
   - А причем здесь казна? - Приподнял бровь Телепнев. - Кредит-то, государев. Он с паевого дохода девяносто процентов в казну сдает, вот и вся её прибыль. А десять процентов, в личный государев кошт уходит.
   - Ну дела-а. - Промычал я. Такого я не ожидал... Это ж не государь, а какой-то филантроп получается!
   - Что, чудно вам сие? - Усмехнулся Телепнев. - Тому и многие соседи наши дивятся. И пусть бы их. Зато, ни один из государей наших, начиная с Олега Строителя, при коем этот закон введен был, никогда заводчиков да мануфактурщиков не прижимал, и по сей день, больше чем на Руси, заводов, лишь у Галльских Портов насчитать можно, да и то, ежели вместе с колониями. Так-то.
   Результатом наших посиделок с князем стало его дозволение на мою поездку, о которой я, из-за вываленных им на меня сведений, чуть было и вовсе не позабыл. Да и запала мне в душу идея с собственным заводом. Сагитировал меня князь. Тем более с этими новостями о срочных патентах, у меня и выхода другого не остается... Хорошо еще, что сроки действуют только на территории Руси. В "европах" свое право и договоренности, там патенты сроков не имеют, это я точно знаю, князь подсказал. А значит, именно там и нужно подавать заявки. Хотя бы иностранцы не будут бесплатно пользоваться нашими придумками, и то хлеб.
   Пока ехал до дома, пытался разложить по полочкам полученную информацию. И как-то так выходило, что заморачиваться с патентованием, допустим, того же электродвигателя, нам пока, оказывается, рановато. Равно как и оформлять заявки на остальные "изобретения", периодически всплывающие при работе над будущим автомобилем. Те же гидропневматические амортизаторы и пружинные подвески, например. Про резиновые уплотнители и сайленты, я вообще молчу. Эх, придется созывать большой курултай нашего маленького конструкторского бюро, и ставить вопрос с заводом на голосование...
   А по приезду домой, меня ждал большой сюрприз. Ну, как сюрприз? Я, просто, напрочь забыл о визите Мстиславского. Во время нашей встречи в "Летцбурге" он обещался быть сегодня ко мне в гости, к трем часам пополудни, и в тот момент, когда мой извозчик остановился во дворе смольянинских владений, Ларс Нискинич как раз выбирался из остановившейся у ворот в имение, коляски. Это я вовремя приехал. Отпустив извозчика с двугривенным в кармане, я поднялся на крыльцо и, крикнув Лейфа, тут же принявшего у меня пальто, трость и шляпу с перчатками, остался у дверей, встречать гостя.
   Вот князь говорил, что мы с Мстиславским помирились... Не знаю. Я с ним, честно говоря, и не ссорился. И дело не в том, что у меня память короткая. С этим, как раз, полный порядок. Просто, тот юнец, что получил от меня "привет в зубы" прошлой осенью, не имеет никакого отношения к боевому офицеру, полусотнику княжичу Мстиславскому, присевшему за мой столик в ресторане "Летцбург". Тот франт уехал из столицы с предписанием на Дон, а добровольцем на румынский фронт уходил уже совсем другой человек. Уж не знаю, что сподвигло яркого представителя здешней "золотой молодежи" на такой резкий шаг, но уверен, что ему это пошло только на пользу. По крайней мере, сейчас, напротив меня, в кресле у камина, с бокалом порто в руке, сидит не кичащийся своим происхождением и родительской крутизной мажор, а воин. Да молодой, да пока еще не очень-то и опытный... хотя, как сказать, война опыт быстро подбрасывает, только успевай подбирать... вот именно: успевай! Мстиславской пока успевает. Живой ведь, хоть и раненый... Ну так, на большой войне нужно быть совершеннейшим везунчиком, чтобы вообще без таких "гостинцев" обойтись. А она там действительно нешуточная, судя по рассказам Ларса... Война двух экспедиций, так её обозвали в газетах. Турки и русские режут друг друга на территории суверенной боярской Румынии... М-да уж. Зачем и почему неясно, но воюют с размахом. С русской стороны только добровольных, три полка сформировали, да еще двенадцать номерных постоянно на фронте, чуть ли не с ежемесячной подменой, и, кажется, пару именных отправлять намерены. А у турков... Мстиславской говорит уже двадцать три полка в боях, и османы еще десяток из метрополии подводят. Румыны? А что, румыны? Они, как всегда, в жбан с мамалыгой нырнули, и нету их. В смысле, вообще. Крестьяне да обыватели по домам прячутся, армии с ними не воюют, самых боевитых и горластых бояр, еще в начале компании сами турки и грохнули, администрация разбежалась... амба. Нет такой страны Румынии, есть только румынский фронт. Так-то.
   И вот сидит передо мной Ларс Нискинич и ждет, что ему ответит на его вопрос некий господин Старицкий. И я сижу. Вот только, что ему ответить-то? Эх...
   - Подождите Ларс, несколько минут. Я телефонирую в присутствие. Попробуем помочь. Но прошу понять, что вопрос этот не в моей компетенции... Так что, за результат не ручаюсь. - В ответ, княжич понимающе, действительно понимающе, кивает. Я поднимаюсь с кресла и иду в холл, а оттуда в особняк Смольяниной.
   - Вент Мирославич, друг мой, хоть и виделись с вами сегодня, а всё же доброго дня...
   Князь Телепнев прибыл лично, спустя всего лишь полчаса, после моего звонка в канцелярию. Честно говоря, я думал, что он вызовет нас с Мстиславским к себе, а вот, поди ж ты. Сам приехал. Выслушал немудреную историю Ларса, покивал и повернулся ко мне.
   - Господин Старицкий, ехать лично, запрещаю! Отберете в охрану десяток человек из тех, что сами тренировали, занесете список мне на подпись, сегодня же. Один десяток, не больше.
   - Непременно, Владимир Стоянович. - Кивнул я. Вот делать мне больше нечего, как на фронт рваться. Хватит. Я свое отвоевал. Не хо-чу.
   - Вот и замечательно. - Растянул губы в холодной улыбке глава Особой канцелярии и поднялся с кресла. Уже стоя у дверей, он обернулся к Мстиславскому. - Кланяйтесь от меня батюшке, Ларс Нискинич... Лихой рубака был, и сына такого же вырастил.
   - Непременно, князь. - Недоумение в голосе Мстиславского подсказало, что Ларс и сам не в курсе знакомства своего отца с главой Особой канцелярии. Ну да ладно. У меня теперь, другая забота. Нужно думать, кого из "птенцов" направить на фронт... Дьявол! Охрана, блин! Да их самих еще охранять надо... И что это контрразведка совсем мышей не ловит, что им следователь от канцелярии понадобился, да еще негласный? Ладно. Сопли побоку, будем думать...
  

Глава 5. Тяжело в учении, или подготовка продолжается...

   Князь ясно дал понять, что именно те люди, на которых я укажу, и будут сопровождать следователя в Румынии... А я очень не хочу отправлять на фронт, кого бы то ни было. Вообще не хочу. Не мое это дело. Но и не выполнить приказа начальства я тоже не могу... К моему немалому удивлению, лучший совет по поводу подбора охранителей, дал мне Тихомир, на которого я наткнулся в присутствии, пока собирался с духом, чтобы явиться на доклад к князю.
   - Да не мучайся ты так, Виталий Родионыч. - Заметил Тишила, когда я кратко изложил причины замеченного им, у его великовозрастного ученика, волнения. - Внеси в список два десятка лучших, и пусть князь сам выбирает, а то и следователя того кликнет, да на пару разбираются, кто им хорош, а кто рылом не вышел...
   - А знаешь, пожалуй, так я и поступлю. - Кивнул я. - Спасибо за совет, Тихомир Храбрович...
   - Да что там. - Отмахнулся Тишила и, хотел было отойти в сторону, но замялся.
   - Я могу чем-то помочь? - Поинтересовался я у переминающегося с ноги на ногу старшего охранителя.
   - Да вот, Виталий Родионыч... не знаю, как и сказать-то даже... - Тишила глубоко вздохнул и вдруг, выпалил единым духом. - Возьми меня с собой в путешествие ваше, а? В чужих-то землях, всякое бывает, не дай бог, и моя помощь пригодится...
   - Вот задал ты мне задачку, Тихомир... - Опешив, я даже не заметил, как на фамильярный тон скатился. - И как только узнал-то?
   - Да что там... - Махнул рукой старший охранитель. - Невелика загадка. Сегодня о том господин Высоковский в беседе с сестрицей своей обронил. А я и услышал. Так как?
   - Ох, Тихомир Храбрович, не зря, ой не зря тебя в Особую канцелярию сманили. - Покачал я головой. - А как же ты со службой-то поступишь? Отпустят ли тебя?
   - Вот это уж точно не беда. - Широко улыбнулся Тишила. - У меня и допрежь долгие отпуска бывали, когда охранители на занятья не захаживали... Отговорюсь, Виталий Родионович.
   - Ну, ежели так... - Я махнул рукой. - Уговорил, чертяка. Но прошу учесть, бездельничать на "Варяге" не придется. Каждый день тренироваться станем.
   - Да я с радостью. Со всем нашим прилежанием, как говорится. - Старый воин расправил усы и кивнул. - Только ты уж не забудь, сообщи мне, как в поход соберетесь.
   - А мы иначе поступим. - Помолчав, предложил я. - Приходи на мою свадьбу, Тихомир Храбрович, там и узнаешь, когда в путешествие отправимся. Заодно и с остальными попутчиками познакомитесь, кого не знаешь.
   - Благодарствую за приглашение. Буду непременно. Вы же в михайловской церкви венчаться собираетесь? - Проговорил старый воин. - Так я к обряду и буду.
   - Именно. - Кивнул я. - Вот только интересно мне, кто тебе о том сообщил? Вроде бы, мы пока и объявления-то не делали...
   - Батюшка тамошний, старый мой сослуживец. Мы с ним еще в Севастополе от "портков" отбивались. Он у меня в гостях частенько бывает, да и я к нему заглядываю.
   - Прости, от кого отбивались? - Не понял я.
   - Ох, всё забываю, что ты у нас человек новый, Виталий Родионыч. - Повинился Тишила и, хмыкнув, пояснил. - Турки да галлийцы, в Севастополе, двадцать лет тому назад, десант высадить пытались. У турков - Блистательная Порта, у галлийцев - Галлийские Порты, вот "портками" их и прозвали.
   Тишила явно желал бы продолжить рассказ об обороне Севастополя, но, заметив, что к нам приближается ротмистр Толстоватый, поспешил откланяться.
   - Пора мне, Виталий Родионович. Да и тебя, вон уж, адъютант его сиятельства ищет.
   Князь не стал пенять за нечеткое выполнение его указания. Только понимающе хмыкнул, пробежав взглядом по спешно составленному в его приемной списку и, отложив его в сторону, выжидающе воззрился на меня.
   - Ваше сиятельство?
   - Простите, Виталий Родионович, задумался. - Тут же встрепенулся Телепнев. - Да. Ну что же, как я понимаю, вы решили переложить на меня бремя принятия решения о том, кто из обмундированных будет в охранении у следователя... и, откровенно говоря, не могу вас за это винить. Но вы можете поручиться, что указанные вами лица, действительно соответствуют возлагаемой на них миссии?
   - Владимир Стоянович, - я на мгновение задумался, прежде чем начать отвечать. - Вы приказали составить список людей, наиболее подготовленных физически, я выполнил этот приказ. А насколько они соответствуют иным вашим требованиям, мне неизвестным, извините, не могу знать. Но в плане боевых умений, они лучшие в канцелярии, будьте уверены.
   - Но молоды... очень молоды. - Покачал головой князь и вздохнул. - А значит, горячи и несдержанны. Это может обернуться большой неприятностью для них на фронте...
   - Извините, но позволю себе с вами не согласиться. - Я покачал головой. - Разумеется, полгода, это не тот срок, за который можно подготовить настоящего профессионала, но уж вбить им в голову необходимость взвешенно подходить к решению любого вопроса, будьте уверены, я сумел.
   - Это не те ли учения с "заложниками", вы имеете в виду, Виталий Родионович? - Прищурился князь.
   - И они тоже, ваше сиятельство. - Согласно кивнул я. Было дело, устраивал охранителям выезды "на пленэр", так сказать. Между прочим, очень неплохо получилось. По крайней мере, приданных для отработки сценариев, "статистов", из расположенного под Хольмградом номерного пехотного полка, мои "плюшевые мишки" рвали, как тузик - грелку.
   - Что ж. Раз вы в них так уверены...
   - Уверен? Нет, Владимир Стоянович. Когда речь идет о подобных вещах, уверенным быть нельзя. Единственное, что могу утверждать с точностью, так это то, что отобранные мною люди, превосходят солдата линейного полка так же, как я превосхожу их самих. Вот в этом, я уверен. Но хватит ли им этих умений, чтобы выполнить свою задачу... Пока вопрос.
   - И когда же вы сможете дать на него ответ? - Нахмурившись, поинтересовался князь.
   - Война план покажет. - Пожал я плечами. Телепнев скривился. Еще бы, какому генералу понравится утверждение, что степень подготовленности его войск может быть определена только в ходе боя? И я договорил. - Ваше сиятельство, вы же понимаете, что идеальных солдат не бывает. Даже хорошо подготовленный диверсант не застрахован от шальной пули выпущенной наугад в темный лес, обделавшимся со страху писарем... Прошу прощения. И какими бы умениями не обладали наши охранители, попади они в хорошо организованную засаду, им это мало чем поможет. Разве что, смогут побольше врагов с собой прихватить... А ведь их могут и пушками накрыть... или, учитывая специфику задания, и вовсе в какой-нибудь харчевне потравить, и дело с концом.
   Князь слушал меня и кивал. Молча, глядя куда-то в окно и прихлебывая кофе из белоснежной чашки тонкого фарфора. Я умолк, и Телепнев вздохнул.
   - Ох и трудно же мне с вами, Виталий Родионович... - Протянул князь.
   - Не понял, ваше сиятельство. - Опешил я.
   - Ну как же? - Изобразил удивление мой собеседник. - Обычно-то, оно как бывает? Дал начальник задание подчиненным, те какой-то план составят, и давай начальству с пеной у рта доказывать, как их задумка хороша, да какие исполнители-то богатыри, что и горы свернут и реки выпьют... А вы что же делаете? Нет, не по-нашему у вас всё как-то получается, Виталий Родионович, не по-русски. Где блеск в глазах, где рвение безудержное, я вас спрашиваю?
   - Э-э, ваше сиятельство? А коли они, после таких "потемкинских деревень", да обмишулятся? - Поинтересовался я, после чего пришлось потратить несколько лишних минут на объяснение, что за деревни я имел в виду. А выслушав, князь только хмыкнул.
   - Так, понятное дело, ежели и план окажется нехорош и людишки не богатыри, а калеки, то тех выдумщиков по головке не погладят. - Телепнев усмехнулся. - Ладно уж, Виталий Родионович. Пошутили и будет. Я рад, что вы не из этаких говорунов. И если быть честным, кабы услышал я от вас славословия, да пустое бахвальство о выучке охранителей наших, не быть бы вам надворным советником, хоть бы вы и десять раз испытания на чин сдали... Уж простите старого пройдоху, за такие кунштюки. Но вы и сами должны понимать, что дело затеялось нешуточное. Если бы даже и не дошло сейчас до посылки комиссии на фронт, так что-то другое в ближайшее время, всё одно приключилось бы. И не хотелось бы мне разочаровываться в своих решениях...
   - Понимаю, ваше сиятельство. - Кивнул я. М-да уж. Вот и первый звоночек...
   - А что, Виталий Родионович, с этой вашей поездкой-то, получается, останутся наши охранители без наставника, а? - Как бы задумчиво проговорил князь. Ну да, точно, сейчас и начнет...
   - Так ведь ненадолго. Месяц, не больше. - Проговорил я. - Да и к лучшему это...
   - Чем же? - Удивился князь.
   - Вернусь, да на первой же тренировке видно станет, кто из них и без моего присмотра занимался усердно, а кто ленился, да к делу спустя рукава отнесся.
   - Что ж. Может и так. Ладно. Неволить вас не хочу и не буду. Задумка уж больно хороша, да и по Правде, вам отпуск положен, перед испытанием на чин... Только... - Телепнев отставил в сторону пустую чашку из-под кофе, и побарабанил пальцами по столу. - Есть у меня дурное предчувствие какое-то, Виталий Родионович... Взяли бы вы с собой пяток охранителей, хоть из этого же списка... Всё у меня на душе спокойней будет. Да и потренируете их дополнительно, в дороге-то, тоже худа не будет.
   - А я уж и не знал, как вас о том просить, Владимир Стоянович. - Я изобразил улыбку. Ожидаемо. Кто ж меня одного за рубеж, да без поводка отпустит. А уж с исследователями канцелярскими, и подавно. - Всё же, хоть и будем мы по союзным странам путешествовать, а Высоковских защитить надобно.
   - Вот и договорились, Виталий Родионович. - Телепнев подвинул на край стола, мною же накорябанный список, и я отметил в нем пять фамилий. Молодые ребята, бесхитростные, подлянки от них ждать не придется, надеюсь... Князь просмотрел записи и, неопределенно хмыкнув, кивнул, после чего медленно проговорил. - Эх, будь моя воля, я бы на ваш "Варяг" еще и пару пушек поставил, хоть каких-нибудь, но...
   - Экий вы перестраховщик, ваше сиятельство. - Улыбнулся я.
   - Работа у меня такая, господин Старицкий... Да и у вас тоже. - Развел руками князь и, на мгновение задумавшись, вдруг просиял. - Вот! Придумал. Езжайте-ка вы, мой друг, прямо сей же час в Адмиралтейство... Впрочем, нет. Стойте. Поступим иначе. Я телефонирую туда сам, а вечером ждите курьера с бумагами. Передадите их своему капитану, он знает, что с ними делать.
   - Владимир Стоянович, да объясните вы толком, о чем речь ведете! - Опешив от напора князя, проговорил я. - Неужто и впрямь решили прогулочную яхту орудиями оснастить?
   - Что вы, Виталий Родионович. Кто ж мне позволит такое учудить! Я, чай, не полковник иррегуляров, а чиновник на государевой службе.- Отмахнулся Телепнев. - А вот защитить ваш кораблик от чужого интереса, я вполне могу... Все. Езжайте, господин Старицкий, езжайте. Вечером всё узнаете. Вам понравится, обещаю.
   И что на этот раз задумал ушлый князь? Впрочем, кажется мне, что ничего страшного он не затеял, а значит, подождем. Отказаться от его задумки я всегда успею.
   Распрощавшись с Телепневым, я отправился на встречу с репетиторами. Нужно было обговорить с ними предстоящий перерыв в наших занятиях, получить темы для самостоятельной работы, а там и двигаться дальше. Уж очень хотелось, чтобы в путешествии к нам присоединился Меклен Францевич... Ага, будет у меня на "Варяге" свой собственный доктор Ливси, почему бы и нет. Главное, чтобы обошлось без всяких сильверов с флинтами и израэлями хендсами... Но тут уж, что называется, на всё воля капитана... Надеюсь, тесть, подбирая экипаж, внимательно отнесется к их смутному прошлому... Почему, смутному? Да потому, что даже в "том" мире, матросы коммерческого флота никогда не отличались кристальной чистотой биографии... ну, если конечно, не говорить о советских мариманах, да и то, с ба-альшой натяжкой.
   Репетиторы по праву и словесности, услышав мое заявление, хватали ртом воздух, словно вытащенные на берег рыбы. Пришлось срочно отпаивать бедняг вином. Благо встреча наша состоялась у Гавра, и в хорошем алкоголе этот ресторан недостатка не испытывал. Когда же мои учителя немного справились с собой и попытались закатить истерику на тему: "мы-ничего-не-успеем-вы-провалите-испытания-позор-на-наши-седые-головы", я еле смог остудить их пыл. Впрочем, после напоминания о том, что с этих же их слов начиналось мое обучение, репетиторы немного сдулись. И впрямь, они уже успели убедиться в том, что с моей скоростью подготовки, я вполне способен успеть выучить всё необходимое до начала испытаний. Так с чего бы им быть уверенными в том, что отправляясь в круиз, я потеряю набранный темп?
   В общем, убедил. Так что, выйдя от Гавра, репетиторы рысью дунули по домам, готовить для меня темы и планы подготовки к испытаниям в их отсутствие.
   А вот уговаривать Граца мне особо и не пришлось. Адьюнкт-профессор, как не имеющий собственной кафедры, был сравнительно волен во времени, и без особых проблем мог выкроить три-четыре седмицы для путешествия по Варяжскому морю. Тем более, учитывая наш интерес к зарубежным университетам. А какой ученый откажется от возможности бесплатно прокатиться по странам, да пообщаться с тамошними коллегами, на свои, сугубо "профессорские" темы? А уж учитывая, природную легкость на подъем Меклена Францевича... В общем, я бы не удивился, если бы, дня эдак через три, он сам явился ко мне с предложением составить компанию в намечающейся поездке...
   - Знаете, Виталий Родионович, чем больше я вас узнаю, тем лучше вижу, насколько вы отличаетесь от нас. - Проговорил Грац, выслушав мое предложение.
   - Что вы имеете в виду, Меклен Францевич? - Не понял я.
   - Вашу стремительность, дорогой мой Виталий Родионович. У нас иные приказчики, в надежде на пай в хозяйском деле, столь рьяны не бывают, как вы. Ведь вы лишь чуть больше полугода, как в Хольмграде обосновались, а уж сколько всяких слухов округ вас вертится. - Усмехнулся профессор, блеснув стеклами пенсне.
   - Ну уж, Меклен Францевич, тут я совершенно точно не причем. Слухи, это вотчина хозяйки моей, Заряны Святославны, так что... - Рассмеялся я. - Вот кстати, профессор, напомнили. Госпожа Смольянина велела вам попенять при встрече, дескать, совсем пропали, поди уж и дорогу-то к смольянинскому имению забыли.
   - Не по моей вине, Виталий Родионович, не по моей вине. - Со вздохом, ответил Грац, и пустился в объяснения. Странный такой, чего передо мной-то оправдываться? Или это он тренируется перед тем, как то же самое Заряне Святославне высказать? Так, мне почему-то думается, что ей совсем по барабану, в какие-такие исследования ударился профессор и с кем из коллег, на этом поприще, успел поссориться... в смысле, вступить в полемику. Именно в таком духе я и высказался. В ответ, Грац на мгновение застыл с совершенно изумительным выражением полного ошеломления на лице, и отмер, только когда я сунул ему в руку бокал с излюбленным порто... Что-то мне сегодня везет на роль жреца Бахуса. Уж третьего профессора за день, вином пою...
   - Так вы, думаете, Заряне Святославне сие будет не интересно? - Наконец, пришел в себя Меклен Францевич.
   - Хм. Профессор, я в этом абсолютно уверен. Мнится мне, что госпоже Смольяниной, куда больше хочется быть уверенной в том, что вы не подыскали себе новый салон и иных собесед...ниц.
   - Но... ведь... а я... Право, Виталий Родионович, совсем вы меня с панталыку сбили. - Опустошив бокал, Грац, отставил его в сторону, и тяжко вздохнул.
   - Так что передать Заряне Святославне? - Пряча улыбку, спросил я. Блин, ну как будто восемнадцать лет профессору. Алеет, словно пионерский галстук на парадной линейке. Тоже мне, Ромео... Хотя, я и сам не лучше. Вот как подумаю, что мне до самой Красной Горки Лады не видать, так не то что краснеть... материться хочется. А что делать... Будем спасаться "колкой дров".
   Вечером, как и обещал князь Телепнев, прибыл курьер из Адмиралтейства. Вопреки моим ожиданиям, это оказался вовсе не нижний флотский чин, а офицер в форме фельдъегерей. Вручив мне засургученный пакет и получив подпись на бланке, он коротко кивнул и, взлетев в седло припаркованного у крыльца, черного мерина, унесся по каким-то своим фельдъегерским делам. А мне не осталось ничего иного, кроме как отправить Лейфа к отцу. Заодно, сын ушкуйника был снабжен запиской для Лады и выпрошенным для нее же у Смольяниной, букетом цветов.
   Сказать, что Белов был удивлен содержимым присланного из Адмиралтейства пакета, значит ничего не сказать. Старый пират всю следующую неделю пребывал в эйфорическом состоянии, причину которого мне понять так и не удалось. Добиться от этого морского волка более вменяемых объяснений, чем невнятное бормотание о защите некоего "второго класса", я так и не смог. Да и Лейф, уж на что подкованный в плане ушкуйных заморочек, молодой человек, и тот лишь непонимающе пожимал плечами, когда я пытался его разговорить. Кажется, эта самая защита, и для него была "темным лесом". Ну и черт бы с ней. У меня и без того занятий хватает. День свадьбы всё ближе, и количество неотложных дел растет прямо-таки в арифметической прогрессии. А ведь ни подготовку к испытаниям, ни мои занятия с охранителями, равно как и посиделки нашей опытно-конструкторской банды, никто не отменял. Также, как и мои тренировки с Тихомиром.
   На фоне всей этой закрутившей меня карусели, как-то незаметно прошли проводы уезжающих на фронт Мстиславского со следователем и сопровождающих их охранителей из числа моих питомцев. Потом Белов представил мне набранную им и его помощником, здоровенным седоусым чубатым дядькой, самого что ни на есть боцманского вида, команду. И это экипаж яхты?! Чушь! Дюжина лихих ушкуйников, с ухватками серьезных бойцов и такими "наивными" глазами, что руки сами тянутся перепрятать кошелек куда-нибудь подальше... в приваренный к полу сейф, например. Потому как, если не приварить, унесут кошелек вместе с сейфом. Что я там про пиратов шутил? Так вот, беру свои слова назад. Тот же стивенсовский Сильвер этим ушлым мордам, и в подметки не годится. Ушкуйники, одно слово... Как бы они какую дрекку, во время круиза, на абордаж не взяли, так, чисто по привычке...
   Повздыхав и высказав свои опасения, чем вызвал жизнерадостный гогот этих товарищей, я устроил им грандиозную попойку... и свадебный обряд для меня, начался на неделю раньше. Иными словами, эти... морские волки облезлые, с попустительства Белова, самым наглым образом поперли у меня Ладу! И ладно бы они отдали её за выкуп, так нет же. Пока я не набил морду, последовательно, каждому ушкуйнику, защищавшему дом, в котором они сховали мою невесту, ни о каком возврате и речи быть не могло. А последним на моем пути, оказался Лейф... тоже мне почитатель традиций. Ведь ни словом не обмолвился о том, что затеял Белов, при поддержке экипажа. Думаю, объяснять, что будущему родственнику досталось поболе чем остальным, не надо. Хотя, если бы в защите невесты принимал участие мой будущий тесть, ему бы прилетело куда как солиднее. Но чертов ушкуйник решил, что его участие в этом дурном спектакле, не самая лучшая идея... Жаль.
   А через три дня после нашего с Ладой венчания в церкви, экипаж "Варяга" в полном составе слинял в Конуград готовиться к выходу, и этот факт вызвал немало облегченных вздохов среди нижних полицейских чинов Хольмграда, коим, за прошедшие две недели крепко досталось от буянящих ушкуйников. Нет, не подумайте ничего такого, полицейские в долгу не оставались... но ходить две недели подряд с постоянно подновляемыми упрямыми моряками, бланшами, удовольствие невеликое. И какая разница, что ушкуйники тоже не могли похвастаться целостным видом своих "фасадов"? Городовой, подсвечивающий себе дорогу "фонарем", это не эстетично, и пятнает честь мундира! По крайней мере, именно так выговаривал мне на третий, так называемый, мужской день, после свадьбы, княжич Туровской. Пришлось кивать с виноватым видом и внимать... внимать.
   - Ну что ж. На сем, пожалуй, закончим нашу душеспасительную беседу... Слышь, Виталий Родионыч, а у тебя в доме, чего-нибудь бодрящего не найдется? - Закончил свою тираду наш свадебный генерал, отнимая от распухшей скулы травяной компресс с фирменным смольянинским наговором. М-да. А здорово он вчера мне спину прикрыл от околоточных, что нас в ресторанчике на Неревском повязать вздумали... И как они своего шефа только не узнали, а?
   - Найдем, как не найти, Бернгардт Брячеславич. - Я попытался принять сидячее положение на диване и протянул руку к колокольцу. От звона этой серебряной сволочи, нас с Туровским перекосило одновременно. А спустя минуты три, в дверях гостиной появился бледный покачивающийся Лейф, одной рукой обхвативший голову, а другой, прижимающий к груди небольшую кадушку с рассолом. Спаситель!
  

Глава 6. Стук колес и плеск волны...

   Просто поразительно... Насколько удивила и даже шокировала меня предыдущая поездка в здешнем экспрессе, с которой, собственно, и началось мое знакомство с этим миром, настолько же, я сейчас готов проклинать этот чертов поезд! Нет, не подумайте, он ничуть не хуже того, что доставил меня из Киева городища в Хольмград. "Ладожский экспресс" также комфортабелен, основателен и добротен. Вот только возникла у меня одна проблема... мы с супругой вынуждены ехать в разных купе. Оказывается, брать в экспрессе одно купе, или как здесь принято их называть, один "номер" на двоих, считается неприличным... то есть, это не то чтобы это был совсем уж моветон... нет, если мужчина желает, он может ехать в одном "номере" с дамой, вот только в глазах окружающих снобов, такая женщина будет выглядеть весьма предосудительно. Подозреваю, что это заговор железнодорожников, чтобы слупить побольше денег с пассажиров! Потому как ничем иным объяснить столь странный выверт, я просто не могу.
   Бред, конечно, но здесь так принято! Нет, можно было бы, конечно, начхать на эти условности и, касайся дело только меня, я бы так и поступил, не сомневаясь ни секунды. Но, Лада... Позволить двусмысленные ухмылки в её сторону, я не могу. Черт, да меня, даже от по-мужски вполне понятных оценивающих взглядов, брошенных на перроне двумя офицерами в сторону моей супруги, чуть в боевой режим не вышвырнуло! И не от того, что это я вдруг в "отеллы" подался, вовсе нет, просто, мне отчего-то показалось, что эти взгляды оскорбляют Ладу. Не меня, а ее! Никогда ничего подобного не испытывал, а тут вот, получите и распишитесь, что называется. Может это и есть ревность? Не знаю. Но, даже если это и так, то я просто боюсь представить, что будет, если на мою супругу начнут смотреть как на даму легкого поведения. Я же тогда этот поезд в могильник превращу... ну, может и не могильник, но в стоматологический кабинет, после посещения его ротой сладкоежек, запросто. Зубы лопатами с пола собирать будут. Не, на фиг, на фиг, как пелось в одной замечательной песенке. Пусть будет два купе, и пусть господам железнодорожникам эти лишние восемь рублей в глотке колом встанут! И спасибо Грацу, за своевременную подсказку, а то, могло бы совсем некрасиво получиться...
   В общем, во время нашей поездки, в постель к собственной жене я мог попасть только после некоторых ухищрений. То есть, вечером, я провожал её из салона до двери в номер, касался щеки целомудренным поцелуем, после чего отправлялся к себе. Там, я, выжидая некоторое время, приводил себя в порядок, при этом старательно отслеживая всеми своими куцыми ментальными способностями движение в коридоре и, лишь убедившись, что горизонт чист, подкрадывался к двери купе Лады, чувствуя себя при этом, то ли восторженным мальчишкой, то ли полным идиотом. Хотя... нет, все-таки, щенячьего восторга было больше. Правда, в первое же утро нашего путешествия, сразу после завтрака, Берг, обосновавшийся в следующем за купе Лады, номере, пригласил меня в пустой, по раннему времени салон, "выкурить по трубочке", где, чуть ли не заикаясь от смущения и поминутно краснея, предложил научить меня звукоизолирующему наговору, из чего я смог сделать вывод, что кажущаяся основательность и монументальность постройки здешних вагонов, ввели меня в заблуждение... Вот тогда-то и настала моя очередь смущенно хмыкать. Что, впрочем, не помешало мне тут же согласиться с предложением Высоковского. Ну а, едва я смог сам создать подобный наговор, мы тут же дружно забыли об этом курьезе.
   Наше путешествие на поезде длилось три дня. За это время, экспресс миновал Псков, Оршу, Минск, Гродно, Белосток, после чего свернул с основной, Любекской магистрали и, наконец, прибыл в Конуград. Признаться, когда я только озаботился покупкой билетов на всю нашу "экспедицию", то, знакомясь с картой железнодорожных маршрутов, немало удивился такой странной их прокладке. Но профессор Грац, заметив мое недоумение, расставил всё по своим местам.
   Прибалтийские области, исторически сильно завязанные на ганзейскую торговлю, первыми были обеспечены чугункой, едва та выросла из детских штанишек и стала представлять собой более или менее эффективный способ доставки грузов... И вот здесь сказался тот факт, что строительство железных дорог в Прибалтике, в отличие от остальной территории Руси, велось Ганзейским союзом, организацией, по сути, международной, с центром в венедском Любеке... В результате, Прибалтика сначала получила узкоколейку, а уж потом была проложена государева железная дорога, причем, одна из основных её магистралей, та самая по которой, большей частью и пролегает наш путь, идет много южнее, в обход Прибалтики, вытягиваясь длинными "усами" лишь к портовым городам. А сама эта магистраль, ведет к вышеупомянутому Любеку, являющемуся, помимо ганзейской столицы, еще и резиденцией венедских королей. Такой вот подарок сделал предыдущий русский государь, своим августейшим союзникам. При этом, если я правильно понял, то ганзейцы до сих пор до хрипоты спорят на собраниях о переводе "своей" чугунки в Прибалтике, на широкое полотно. Причем, если "северяне", торгующие на Руси и доставляющие к нам товар морем, ратуют за широкое полотно, так как им мало существующих колываньского, мемельского и конуградского "усов" государевой железной дороги, то венды и "южане", торгующие с Рейхом, Бургундией, Францией и иже с ними, упираются изо всех сил. Их-то, узкая колея, принятая почти повсеместно в Венде и странах их торговых партнеров, устраивает как нельзя лучше, и тратиться на совершенно ненужную перестройку дорог, они не желают. В результате, в Прибалтике до сих пор действуют две железнодорожные системы, пересекающиеся лишь в крупных железнодорожных узлах, что не добавляет ни скорости, ни удобства перевозкам грузов. В общем, веселье то еще. Да и пропускные возможности государевой дороги, не так уж велики. Иначе бы, наш экспресс добрался до Конуграда, максимум, за сутки. А так, ползли целых три дня... Зато кормили в экспрессе, как бы не лучше, чем у Гавра в Хольмграде.
   Конуград встретил нас шумным пассажирским Старопрогольским вокзалом, расположившимся чуть ли не в центре города. К счастью, нам не понадобилось искать извозчиков на всю нашу компанию. Предупрежденный о времени нашего приезда, Белов позаботился о доставке пассажиров "Варяга" в одну из гостиниц Старого города. Он встречал нас на перроне, утопающем в клубах пара. Вот уж действительно "морской волк"! И куда только делся хольмградский обыватель в неброском костюме? Сейчас, на перроне, глыбой, скалой в бушующем людском море, стоял капитан, словно сошедший с картинки. Да, пусть его отутюженная черная форма не несет никаких знаков различия, а "краб" на фуражке не похож на эмблему русского военного флота. Зато, дымит зажатая в зубах трубка, поблескивает редкой сединой аккуратная "шкиперская" бородка... В общем, образцовый "первый после бога". Окинув взглядом нашу разномастную компанию, тесть позволил себе легкий вздох, но тут же усмехнулся в усы, и мы, поздоровавшись, направляемся к выходу. Череда грузчиков с нагруженными многочисленным багажом моих спутников, тележками, катится за нами, а мы держимся в кильватере Белова. А выйдя из помпезного здания вокзала, оказываемся на небольшой площади, где уже застыли в ожидании пять открытых колясок. Будем надеяться, что мы в них поместимся.
   Мои опасения, что наша компания не сможет разместиться в пяти экипажах, не оправдались и, спустя несколько минут, тесть дал отмашку к началу движения. Вереница колясок миновала Высокий мост, Медовый мост, выехала на остров и, обогнув кафедральную площадь, покатилась через Кузнечный мост, в сторону детинца... Хм. А ведь похоже, очень похоже на Калининград, каким я его помню по паре поездок. И названия мостов и даже расположение храма и замка. Вот только здесь и храм и замок совсем не те, что кенигсбергские... Храм, православный пятиглавый, вздымающий купола к небу, ярко сияет позолотой на синем, без единого облачка, фоне, да и замок, вокруг которого мы только что проехали, совсем не похож на тот, что запомнился мне на "том" свете. Ну да, а чего еще ждать, если эти земли не знали ни тевтонцев, ни ливонцев... И родной язык для этих мест - прусский, чуть щелкающий, но при этом, какой-то мягкий мелодичный говор, доносящийся со всех сторон, непривычный для моего уха, но приятный и почти полностью понятный. Да уж, это вам не ядреная карпатская смесь, которую и не всякий хохол уразумеет... Зато мосты, кажется, те же самые... ну насколько я могу судить. Вот кстати, интересно, а здесь кто-нибудь уже отгадал знаменитую загадку Города Семи Мостов? Или так до сих пор и кружат по Старому городу, гоняющие лодыря господа, пытаясь пройти по всем семи мостам, не ступив ни на один из них дважды? Хотя, наверняка, и в этом мире был свой Эйлер...
   Катятся коляски на железном ходу, высекая искры из брусчатой мостовой, рядом со мной улыбается теплому солнышку Лада, и иногда ежится от порывов довольно свежего ветра, набегающего с залива. А мимо проплывают высокие каменные дома украшенные лепниной и резьбой. Вот еще одно отличие: архитектура Конуграда не похожа ни на "ту", вычурную немецкую, ни на уже привычную по Хольмграду, белокаменную русскую. Высокие, выстроенные вплотную друг к другу дома с многочисленными двускатными крышами, украшенными затейливой резьбой, накрывающими разнообразные пристройки, балкончики и узкие веранды. Кое-где, над домами возносятся небольшие башенки с шатровыми крышами и узкими стрельчатыми окнами, забранными мелкими ромбиками стекол... Странная, чудная, но завораживающая архитектура, она увлекла меня настолько, что я даже не сразу заметил, что мы уже прибыли в гостиницу.
   Портье, невозмутимый как английский дворецкий, коих здесь в общем-то нет, за неимением самой Англии, не спасовал перед поставленной задачей, и довольно шустро развел нашу многочисленную компанию по забронированным, или как здесь выражаются, "записанным" номерам. При этом, как-то так незаметно получилось, что наш с Ладой номер оказался с одной стороны соседним с номером Высоковских, а в номере с другой стороны поселилась тройка охранников. Впрочем, соседями Берга и Хельги также оказались оставшиеся двое охранителей. Взяли нас в "коробочку"... В номерах же расположенных напротив, поселились Лейф, Тихомир Храбрович, профессор Грац, и несколько угрюмый худощавый молодой человек по имени Леопольд Юрьевич, с фамилией, поначалу вызывавшей у меня неизменную улыбку - Попандопуло. Естественно, что ассоциация никак не была связана со знаменитым шахматным композитором. Не знаю, может Леопольд Юрьевич потому и был сердит, что заметил мои попытки задавить ухмылку, когда Горбунов представил его как своего помощника, которого он и командирует в путешествие с нами по Варяжскому морю. А может, Лёвушку, как уже через полчаса знакомства окрестили вежливого молодого грека наши дамы, просто замотали сотрудники канцелярии, пригласившие его перед отъездом на короткую беседу, и промариновавшие в присутствии добрых три часа? Кто знает... Одно могу сказать точно, несмотря на некоторую угрюмость, Попандопуло оказался весьма эрудированным собеседником и толковым специалистом, сходу ухватившим идею модернизации накопителей и ориентации их на применение с электропроводящими и преобразующими конструктами.
   Я понял! Это заговор железнодорожников и владельцев гостиниц! Почему? Потому что, наш с Ладой номер оказался трехкомнатным. Две спальни и гостиная. Нет, я понимаю, что тем же Высоковским, например, как брату и сестре, лучше всего подходят именно такие апартаменты, но мы ты с Ладой женаты, так на кой нам лишняя спальня в номере? Черт знает что! Может здесь и принято ходить из комнаты в комнату для исполнения супружеского долга, но лично я не собираюсь тратить время на бессмысленную беготню. Хотя, помня разговор с Грацем по поводу отдельных купе в экспрессе, требовать другой номер, я, опять же, не стану. Нет, но какие ловкие деляги, эти самые владельцы гостиниц и поездов. Хорошо еще, что не пришлось оплачивать отдельные номера для нас, но это если посмотреть с одной стороны, а вот если глянуть немного иначе... Говорю же, заговор это... построенный на ханжестве и искусственно раздуваемой псевдонравственности общества. Вернусь в столицу, обязательно доложу князю Телепневу. Заговоры, это его епархия, вот пусть и разбирается... А Лада, всё одно, будет спать в моей постели.
   Я побушевал на эту тему еще минут десять, изрядно развеселив своими истошными воплями, до того пребывавшую в какой-то меланхолии, жену, а когда, наконец, выдохся, мы закончили беглый осмотр наших апартаментов и спустились в холл гостиницы для встречи с остальной частью нашей команды.
   Поскольку Ладожский экспресс прибыл в Конуград уже после полудня, то прогулку по городу, как и знакомство с "Варягом" было решено отложить на следующий день, так что оставшееся до обеда время, каждый из нас оказался волен потратить так, как нам было угодно. Правда, отсиживаться по своим комнатам члены нашей экспедиции не стали. Хельга и Лада устроились в номере Высоковских, пошушукать о своем, о женском. Берг, вместе с Грацем оккупировали небольшой светлый салон на первом этаже гостиницы, а Тихомир с Лейфом уже расхаживали по небольшому внутреннему дворику, и явно оглядывали его на предмет пригодности использования в качестве места для наших тренировок, что не удивительно, поскольку перед своим отъездом в порт, Белов предупредил о трех-четырех днях, которые мы вынуждены будем пробыть в гостинице перед отъездом. Какая-то заминка с оформлением документов... Один только Попандопуло заперся у себя в номере, и тут же принялся что-то строчить в своем блокноте. Кажется, это были вычисления по проекту нового накопителя, о котором они спорили с Бергом, чуть ли не все три дня нашего пути из Хольмграда в Конуград. В результате, наша компания разбилась на группы, а я, после недолгого размышления, занялся своим "домашним заданием" от репетиторов.
   Обед... хм, кто бы мне сказал год назад, что для того, чтобы не лечь спать голодным, мне нужно будет обязательно переодеваться для выхода к столу и запоминать, как минимум, восемнадцать столовых приборов, с учетом специфики применения каждого из них, я бы, наверное, долго смеялся... А вот поди ж ты. Честно, раньше я считал, что подобный официоз был принят в царской России, лишь в так называемом, "высшем свете", выходит, ошибся. Здешний "средний класс", оказывается, формализован ничуть не меньше, а как бы и поболее, чем верхушка общества. Аристократы вполне могут позволить себе некоторую вольность в манерах, порой, даже на официальных мероприятиях, тогда как "мещане" позволяют себе расслабиться лишь в кругу семьи, либо компании близких друзей... хотя, есть еще рестораны, там также не принято усложнять застольный этикет. Правда, к гостиничным ресторанам это допущение не относится. В этом-то и состоит одна из причин, по которой я вынужден сейчас наряжаться в вечерний костюм. А вот вторая причина в том, что несмотря на вполне дружеские отношения, царящие в нашей небольшой компании и потому допускающие некоторую вольность в общении и этикете, среди нас есть новая личность, эдакая "темная лошадка" по имени Леопольд Юрьевич Попандопуло. Потому-то, первый обед в Конуграде, стал для меня настоящим испытанием манер и выдержки. Вот интересно, а ведь инженер, наверняка, понимает подоплеку всего этого официоза за столом. Но держится уверенно. Нет, точно, нужно как можно быстрее наводить с ним мосты, потому как если и на "Варяге" наши "трапезы" будут проходить также церемонно как сегодня, я не выдержу и двух дней, а при появлении на горизонте какого-нибудь нордвикского "купца", первым буду ратовать за абордаж! И команда Белова меня поддержит. После чего мы взбунтуемся против нашего капитана и моего тестя, поднимем на гафель "Веселого Роджера" и, переименовав "Варяг" в "Золотую Лань", отправимся в Новый Свет... Черт, какая только дурь в голову не лезет. Нет, точно, надо что-то делать с этими китайскими церемониями, а то так и свихнуться недолго.
   Кроме прочего, у меня появилось огромное желание пообщаться со здешним поваром. Разбалованный Лейфом и столичным общепитом, мой желудок весьма активно воспротивился той стряпне, что оказалась на наших тарелках этим вечером. И если я правильно понял выражения лиц профессора Граца и всё того же Лейфа, таковое желание появилось не у меня одного. С другой стороны, и Лада с исследователями, и инженер с Тихомиром, кажется, остались довольны угощением... Ну да кто поймет ученых и женщин?!
   Правда, в ходе долгой и приятной беседы в салоне, куда мы перешли из-за стола, и я и Меклен Францевич несколько подобрели после пары бокалов столь любимого нашим штатным патологоанатомом порто, и решили дать местному повару еще один шанс. А вот Лейф всё никак не мог угомониться, и продолжал ворчать. Впрочем, его тоже можно понять, если мы с профессором просто гурманствовали, эдак, по-любительски, то Лейфа глодал перфекционизм настоящего мастера столкнувшегося с халтурой... Так что, успокоить беднягу стоило нам немалых трудов. Но мы справились.
   М-да. Но если завтрак окажется таким же, как и ужин, то, либо придется дать добро Лейфу на проведение разъяснительной работы с местным "шефом", либо мне придется переключаться в "боевой режим", в котором любая пища оценивается только по принципу её питательности, а вкусовые ощущения не котируются вообще. Не хотелось бы, честно говоря. Я уже начал отвыкать от подобных "подвигов" и возвращать, столь основательно и с удовольствием забытые привычки, никак не входит в мои планы. В конце концов, я только-только начал вживаться в роль респектабельного столичного хлыща...
   Следующее утро началось для нашей компании со вполне приличного, хотя и несколько раннего на мой взгляд, завтрака. Впрочем, испортить томатный омлет и горячие тосты с севрюгой довольно трудно... А вот после завтрака меня ждала весьма неприятная новость. К полудню в гостиницу приехал наш капитан и с кислой миной попросил меня составить ему компанию в поездке к портовым властям. В результате, на прогулку по Конуграду в этот день я так и не попал.
   - Так все-таки, Бажен Рагнарович, что такого произошло с Варягом, что требуется мое присутствие в порту? - Начал я допытываться у тестя, едва мы уселись в пролетку.
   - С Варягом всё в полном порядке... почти. Припасы загружены, документы выправлены, команда с яхтой знакома... Даже пару ходовых уж исполнили. - Со вздохом проговорил Белов. - Тут немного другое, Виталий.
   - И? Бажен Рагнарович, я что, должен клещами слова из вас тянуть? - Не выдержав молчания капитана, поторопил я его.
   - Извините, задумался. - Вынув изо рта потухшую трубку, проговорил Белов. - Вот ведь какое дело, Виталий. У нас есть разрешение на установку защитного оборудования на Варяг, вот только, несмотря на её простоту, подобное действо проходит по судовым документам не как ремонт и наладка, а как глубокое усовершенствование судна... а у меня на таковое, прав нет.
   - И это все? - Удивился я. - Из-за такой безделицы, вы и ходите чернее тучи грозовой? Бажен Рагнарович, я вас не узнаю... Вы же могли мне телеграфировать, и мы бы решили этот вопрос за несколько минут! На что еще банковский телеграф нужен?!
   - Каюсь, Виталий, не сразу обратил внимание на этот момент, закрутился. Да и кто же знал, что оно так обернется? Ушкуи-то, мы на своих верфях оснащали, без всякой бюрократии... Вот и запамятовал. Впрочем, оправдываться я не собираюсь, последнее это дело. Но если бы это было все! Это мелочь, тут вы правы, её за полчаса поправить можно. Да еще за полдня контур установить, и всего делов. Вот только... - Тесть махнул рукой. - Я тут проверил кое-что, и выяснил следующую вещь. По штату на Варяге установлено две пары накопителей трехсуточного хода, мощностью в сорок единиц. Но, третьего дня мы закончили ходовые испытания, для расчета отвода энергии на защитный контур... Больше пяти единиц без потерь для иного питания, активные накопители дать не смогут, износ у них уж больно велик, да и негоже судно без резерва держать. А для полноценной работы контура нужно не менее пятнадцати единиц...
   - А если на контур задействовать подменные накопители? - Поинтересовался я.
   - Можно, но тогда сокращается запас хода. - Развел руками Белов и, заново раскурив свою трубку, договорил. - Оно, конечно, не так уж и страшно, но случись что, а мы пустые... нехорошо. Впрочем, накопители же можно и заменить. Я уж и подходящие агрегаты подыскал, по знакомству, так сказать. Последней выделки, новенькие, только-только на верфи доставили. Посадочные гнезда на них такие же, мощность чуть ли не вдвое выше от прежних, да и отдать их готовы с зачетом наших накопителей. Вот только для этого нужен инженер с Хольмского завода, чтоб за снятием и установкой накопителей присмотрел, да акт подписал, а его ж вытребовать еще надо! В общем, всё не слава богу...
   - Не надо, Бажен Рагнарович. Есть у нас в экспедиции такой инженер. - Усмехнулся я, одновременно пытаясь угадать, знал ли о подобной возможности развития событий Телепнев, когда присылал из Адмиралтейства тот пакет? - Горбунов откомандировал своего помощника в наше распоряжение, так что здесь проблем не будет, я думаю. Вот только... во сколько мне обойдется смена этих самых накопителей, а, Бажен Рагнарович, и когда мы с этими переделками, в море выйдем?
   - Цена им будет тысяч пять, с учетом стоимости старых накопителей. - Тут же отреагировал повеселевший Белов, и понимающе покивал. - Не прогадаете, Виталий, уж это я вам точно обещаю. После установки контура, цену за яхту можно будет взять и поболее, чем рассчитывали. Уж поверьте, и траты отобьете и внакладе не останетесь. А на установку да калибровку, трех-четырех дней довольно будет.
   Думал я недолго, так что, развернув извозчика, уже через десять минут мы вернулись в гостиницу и, забрав Попандопуло, рванули в порт решать вопрос с покупкой и установкой новых судовых накопителей...
  

ЧАСТЬ 2.

Глава 1. Выходим завтра в море.

   Повидать в этот день яхту, мне так и не удалось. Сначала решали в порту вопрос с установкой защитного контура, оттуда переместились в местное отделение Особой канцелярии, где коллеги должны были подтвердить подлинность разрешительных документов. Хорошо еще, что тесть вовремя сориентировался и пока я общался с охранителями, доставил нашего инженера на верфи, для осмотра новых накопителей. А то бы растянулись наши походы дня на два. К Попандопуло я смог присоединиться лишь ближе к вечеру, когда тот уже заканчивал разбираться с документацией на передаваемые нам агрегаты, в присутствии трех представителей судостроительной верфи Быхова.
   - Ну, что скажете, Леопольд Юрьевич, по поводу наших обновок? - Поинтересовался я у инженера, когда отыскал его в одном из закутков небольшой конторы, расположенной чуть ли не у самых доков.
   - Признаюсь честно, Виталий Родионович, идея с накопителями этой серии просто замечательна. Я, конечно, не большой специалист по судовым установкам, но даже мне, с первого взгляда ясно всё изящество подобного технического решения. - Покачав головой, с намеком на улыбку проговорил Попандопуло.
   - Вот как? - Удивился я, одновременно отмечая насмешливо-недоверчивые переглядывания и отблески этих эмоций в ментале у представителей быховской верфи. Кажется, они посчитали, что наш инженер слишком скромен. - И что такого изящного в этом решении? Я, честно говоря, человек весьма далекий от этих материй, предполагал, что мы просто меняем маломощные агрегаты на более емкие... Разве нет?
   - В принципе верно, Виталий Родионович. - Покивал Попандопуло. - Но помимо увеличения емкости, мы получаем еще и большую, по сравнению с прежними, устаревшими накопителями, гибкость установок, в плане подключения к ней дополнительных, непрофильных механизмов и структур. Весьма перспективное решение... Особенно учитывая тот факт, что Варяг построен по проекту, которому ныне уже более пятнадцати лет, и многие системы на нем, скажем так, несколько... м-м... отстают от нынешних и, как следствие, куда как более энергоемки. С новыми же накопителями, проблема дефицита энергии исчезнет, что позволит перевести некоторые конструкты в режим постоянного действия. А это, несомненно, облегчит работу команды и управление яхтой в целом...
   - Хм. Леопольд Юрьевич, прошу прощения. - Вмешался я в монолог инженера. - Время позднее, а нашим уважаемым контрагентам еще предстоит сформировать и прислать на "Варяг" монтажную команду. Давайте сначала закончим здесь, а по дороге в гостиницу, вы мне обстоятельно поведаете о перспективах... Хорошо?
   - Ох, да. Разумеется. - Блеск в глазах увлекшегося исследователя потух и он, смутившись, согласно кивнул, после чего повернулся к до сих пор молчащим "быховцам". - Прошу прощения господа, я несколько увлекся. Извольте передать господину Старицкому, как заказчику, бумаги, дабы он мог ознакомиться с условиями предложенного вами контракта...
   Вот тут-то приказчики и зашевелились. Кажется, они только сейчас поняли, что я и есть заказчик. Впрочем, ничего удивительного в этом нет. После утреннего разговора с тестем я понял, что прогулка по городу мне сегодня не светит. Ну а предполагая, что придется изрядно полазать в порту и на яхте, по возвращении в гостиницу за инженером, я, заодно, переоделся в немаркий и не особо стесняющий движения "охотничий" костюм и удобные ботинки на высокой шнуровке, чем-то напоминающие родные берцы, с тем, чтобы потом не жалеть о случайно вымазанном в мазуте рукаве пиджака, или утративших блеск туфлях. Нетрудно понять, что в таком виде я вовсе не был похож на владельца яхты... Впрочем, быховским приказчикам, на мой вид оказалось плевать. Как только они уяснили, кто заказывает музыку, тут же на стол передо мной легли отпечатанные, очевидно, на некоем местном подобии "ундервуда", листы контракта... Пробежав взглядом по тексту и убедившись, что представленный документ не является купчей на "Варяг", или иной "подставкой", я подписал контракт и вручил его подскочившему приказчику.
   А на обратном пути Попандопуло пришлось изрядно потрудиться, рассказывая мне о выгодах предстоящей замены накопителей. Несмотря на то, что Леопольд Юрьевич старательно избегал специфических терминов, понимал я в его речи, дай бог, с пятого на десятое. Единственное, что я уяснил твердо, так это то, что теперь, во время работы того же камбуза, яхте не придется снижать ход, чтобы компенсировать расход энергии, и не вывалиться из графика смены накопителей. Утрирую, само собой, но все-таки. Да и проблема с откровенно малым количеством энерговодов для дополнительной аппаратуры, тоже оказалась решена таким образом. Иначе говоря, теперь, на яхте нет необходимости выбирать между подключением радиотелеграфа и трюмным освещением, например. Кстати о трюмах, по возвращении в гостиницу, я, дождавшись Белова, тут же кинулся выяснять у него, что за ящики уже нашли пристанище в невеликом грузовом отсеке Варяга. По крайней мере, об их наличии говорили записи в росписи груза, куда при мне вносили ЗИП накопителей. Тесть несколько смутился, но обещался рассказать всё после ужина. Что ж, посмотрим-послушаем, что еще учудил этот морской волк...
   Это не "волк", это лис! Самый натуральный, рыжий морской лис. Новая порода, очевидно... Этот ушлый тип, мой тесть, в смысле, загрузил в яхту, самый ходовой товар на Руяне, а именно: вина! Дюжина контейнеров, общим весом чуть больше восьми тонн, самого что ни на есть дефицитнейшего товара на острове. Он бы и больше загрузил, да свободной наличности не осталось... Когда же я поинтересовался, сколько он планирует выручить за этот товар, по прибытии к ушкуйникам, Бажен Рагнарович глянул на меня с хитрым "ленинским" прищуром и, пыхнув трубкой, с улыбкой ответил, что не менее чем сам-три.
   - А сколько еще такого груза может принять Варяг, Бажен Рагнарович? - Делано равнодушно поинтересовался я у тестя.
   - Ну-у, еще столько же, точно потянем. - Пожал плечами капитан. - А что?
   - Да вот, думаю, не примите ли и меня в эту вашу негоцию? - Со вздохом признался я. Белов же удивленно на меня вытаращился и заперхал, наглотавшись ядреного табачного дыма.
   - Так, Виталий... Это не моя, это ваша, как вы выразились, негоция! - Откашлявшись, выдал тесть и, заметив мое недоумение, пояснил. - Груз закуплен на остаток тех денег, что были вами выданы изначально на экипировку к походу... ну и мы с командой, пару тысяч доложили. Так что, это не вы ко мне в пайщики напрашиваетесь, это я с командой к вам в "негоцию" влез.
   - Умеете вы удивить, Бажен Рагнарович. - Покачал я головой. - И ведь не подкопаешься к вам, за самоуправство! Деньги-то, в судовую казну я сам отдавал... Эх! Так что насчет дополнительного груза, а господин капитан?
   - В центральный трюм можно загрузить еще тонн шесть-семь... Больше никак не получиться. - Со вздохом, ответил Белов. Кажется, Бажена Рагнаровича тоже начала грызть тоска по несбывшемуся. Ха...
   - А если грузить в носовой? - Поинтересовался я. Ну уж очень привлекла меня возможность, хоть немного отбить стоимость нашего похода.
   - Качка. Вина там не разместишь. В уксус перейдут. - Поморщившись, покачал головой тесть. - Я и в центральном трюме, велел крепить контейнеры точно над килем... и то пришлось их на компенсирующие поддоны устанавливать, чтоб от бортовой качки груз защитить...
   - Понятно. Ну что ж, тогда распорядитесь, чтоб догрузили трюм, насколько возможно. Чек на закупку я выпишу вам сегодня же. - Кивнул я. Вот ведь, а я и не знал, что перевозка вин, такое непростое занятие... Впрочем, кажется, несуществующие здесь англичане, в свое время, ввели моду на портвейн, именно потому, что его можно было без проблем доставлять морем в метрополию, не опасаясь привезти вместо ароматного напитка, переболтанную кислятину...
   На следующий день, я все-таки увидел свою яхту вживую. Вот ведь, никогда не думал, что разживусь подобной игрушкой, а оно, вон как обернулось... На фоне десятков торговых пароходов, стоящих под загрузкой, и пары военных кораблей ощетинившихся стволами, Варяг действительно смотрелся игрушкой. Эдакий малыш среди пузатых взрослых дядек. Зато он был красив. Довольно низкий, стремительных обводов корпус черного цвета, белоснежные надстройки, тонкие шпили пары мачт и сияющие надраенной медью, массивные цилиндры накопителей, чуть возвышающиеся позади капитанского мостика. Наверное, любой мальчишка хоть раз в жизни мечтал бы оказаться на палубе такого корабля. Да, это не парусник, но в отличие от знакомых мне по "тому" свету, судов, больше похожих на, непонятно каким образом, вышедшие в море многоэтажки спальных районов, Варяг несет в себе какую-то неуловимую нотку той самой морской романтики, что знакома каждому, кто хоть раз в жизни, читая томик Сабатини, шел на абордаж вместе с капитаном Бладом, или резал форштевнем волны на 37-ой параллели, вместе с героями Жюля Верна. Я влюбился в свою яхту, и от её немедленного исследования, меня не удержало даже прибытие монтажной команды быховской верфи и их суета вокруг снимаемых и устанавливаемых накопителей. За этот день, я облазил Варяга сверху донизу, побывал во всех помещениях, начиная от капитанского мостика и пассажирских кают и заканчивая матросскими кубриками, машинным отделением и трюмами. Правда, сохраняя лицо, пришлось отговариваться перед моими сопровождающими, в лице капитана и боцмана, тем, что я, как хозяин данного плавсредства, должен знать о нем все... Не поверили, конечно. Судя по тому, как понимающе переглянулись эти морские волки, выслушав мою короткую речь, убедить их в том, что мой интерес сугубо практичен, мне не удалось. Ну и черт бы с ним со всем! Зато, у меня есть свой корабль!!! Ну пусть, яхта, ладно... И что? Многие ли могут похвастаться исполнением детской мечты? А вот я могу... Что самое забавное, пока я не увидел Варяга вживую, я и думать не думал, и помнить не помнил об этой мечте...
   - Ну что, Виталий. Каково ваше мнение о яхте? - Чуть иронично поинтересовался Белов, когда мы вынырнули из недр надстройки, и оказались у остекленного эркера кормового салона.
   - Красивый корабль. Стройный. - Честно вздохнул я, бережно проводя ладонью по тиковой накладке планширя. - Даже продавать не хочется.
   - Хм. - Капитан с боцманом снова переглянулись, но уже не с усмешкой, а с каким-то... удивлением, что ли? Глянув на моряков, я встряхнулся, и смог наконец вынырнуть из пучины морской романтики.
   - Так. А теперь, давайте определимся с кое-какими мелочами. - Протянул я. - Во-первых. За время осмотра жилых помещений личного состава, я так и не нашел ни одной душевой. Можете мне сказать, почему?
   - Может потому, что их там попросту нет? - Приподнял бровь тесть. - Помывочная для экипажа устраивается раз в седмицу, на нижней палубе...
   - Не пойдет. - Покачал я головой. Благо место, где можно было бы разместить нормальный душ для команды, я присмотрел там же, недалеко от кубриков. Был там такой закуток, рядом с гальюном... И это был только один из моментов, который я отметил, обследуя свою собственность. Вообще, меня поразило, насколько роскошна (в моем понимании) была пассажирская часть яхты, настолько же непритязательна и аскетична оказалась часть, отведенная для команды Варяга. И ведь нельзя сказать, что этому мешали какие-то конструктивные особенности яхты. Нет, просто создавалось впечатление, что комплектация матросских кубриков, столового отсека, да и тех же гальюнов, была проведена по остаточному принципу. Хорошо еще, что рабочие места были спроектированы с умом и, кажется, на мой дилетантский взгляд, были довольно удобны.
   Едва до Белова и боцмана Шульги дошло, что все мои замечания касаются лишь условий жизни экипажа яхты, мариманы повеселели и с энтузиазмом принялись рассуждать о том, что еще можно улучшить. Когда они дошли до того, что надо де, переоборудовать один из трюмов левого борта под курительную комнату, я понял, что эти двое просто издеваются... Правда, после того, как я объявил тестю о терзающих меня сомнениях по поводу необходимости существования "адмиральского часа" на гражданском судне, смешки прекратились. А боцман, почуявший, что следующим моим нововведением может стать замена обеденной рюмки для экипажа, вторым компотом, тут же сдал назад, и уже вполне серьезно стал прикидывать, какие работы нужно провести в доке, а с какими, команда справится и в море... В общем, мы друг друга поняли.
   А через два дня, едва солнце поднялось над горизонтом, Варяг вышел из дока и, проскользнув под бортом у огромного торговца, двинулся по недавно открытому Конуградскому морскому каналу, чтобы спустя четыре часа, миновать Вислинскую косу, Вограм, и выйти в открытое море.
   Вот тут-то Варяг и показал, на что он способен. Едва удалившись на пару миль от берега, Белов приказал дать полный ход. Палуба под нашими ногами чуть дрогнула, до ушей донесся тихий гул выходящих на маршевый режим накопителей и яхта словно сорвалась с цепи. Взрезая форштевнем невысокие волны, Варяг понесся на запад со скоростью в двадцать два узла. Специально узнавал у тестя. Правда, ответив на этот вопрос, он тут же выставил меня с мостика, рявкнув для порядка и поддержания капитанского имиджа, и пришлось мне искать другое место, с которого можно было бы сполна насладиться открывающимися видами и скоростью хода моей яхты. Моей! Звучит-то как, а?
   - Виталий Родионович! - Услышав раздавшийся из-за спины голос, я было подумал, что опять помешал кому-то из команды, и меня сейчас вежливо попросят отойти на пару метров в сторону, но обернувшись, увидел лишь Леопольда Юрьевича. Инженер с Хольмского завода очевидно уже успел нарваться на боцмана, громогласно рассуждающего о том, как, по его мнению, следовало бы поступать с нерадивыми пассажирами, болтающимися под ногами у занятых людей, поскольку с явной опаской оглядывался по сторонам и осторожно обходил суетящихся вокруг различных судовых приспособ, матросов.
   - Слушаю вас, Леопольд Юрьевич. - Кивнул я инженеру.
   - Лада Баженовна уже велела накрывать к обеду, в кормовом салоне. А мне наказала сыскать вас.
   - Тогда, чего же мы стоим? Идемте. - Я указал "Лёвушке" на как раз освободившийся от матросов проход по правому борту, и мы направились к салону. Двигаясь следом за инженером, мысленно я не переставал удивляться тому, как скоро решился вопрос о его "вписывании" в нашу теплую компанию. От недавнего официоза не осталось и следа. Немного освоившись в нашем обществе, Попандопуло перестал "застегиваться на все пуговицы", оказавшись на деле, чуть застенчивым, но весьма эрудированным молодым человеком, немного неуклюжим в быту, но чрезвычайно увлеченным изыскателем, что не прошло мимо внимания Высоковских. Но, если Берг просто обрадовался такому совпадению интересов и увеличению числа понимающих оппонентов в их ежевечерних с сестрой и профессором диспутах на философские темы, то Хельга, присмотревшись к молодому человеку, призвала на помощь Ладу, и дамы тут же взяли инженера под свое крыло, опекая его, словно младшего родственника, эдакого, немного неуклюжего растяпу-племянника... Чему Попандопуло, кажется, совсем не противился, моментально приняв как должное авторитет "тетушек" в бытовых вопросах, и с удовольствием выполняя их указания и поручения. Зато в беседах о будущем естествознания инженер отрывался по полной программе, жестко отстаивая свою точку зрения даже перед Хельгой. В отличие от Высоковских, Попандопуло был искренне убежден, что дальнейшее развитие прикладной философии возможно только в тандеме с техническим прогрессом, и не стеснялся вступить в полемику по этому вопросу даже с такими признанными мэтрами естествознания, как тот же Берг.
   Вот и сейчас, за обедом, несмотря на недавнее обещание, данное всеми исследователями, они опять сцепились в жарком споре, напрочь забыв обо всем на свете. Я обвел взглядом сотрапезников. Хельга внимательно следила за их беседой, так же как и брат, забыв о стынущем перед ней сырном супе, Тихомир и Грац тихо переговаривались о чем-то своем, и к их беседе прислушивался лишь сидящий рядом Лейф. А я, честно говоря, был рад, что не нахожусь на его месте, поскольку слушать во время обеда о различии раневых следов оставляемых бебутом и абордажным палашом, не очень-то приятное занятие. А вот Лада, кажется, была сильно расстроена.
   - Что случилось? - Тихо поинтересовался я у супруги, на что та лишь тяжело вздохнула и указала взглядом на окончательно разошедшихся исследователей, уже принявшихся выкладывать хлебными палочками на белоснежной скатерти какую-то мудреную схему. Хм. Не удивлюсь, если вскоре, в качестве наглядного пособия они привлекут посуду и столовые приборы. Я погладил Ладу по руке. - Оставь, пусть наговорятся. В споре рождается истина, так кажется? Вот пусть и... того, рожают.
   - Да ну тебя. - Улыбнулась она. - Мне отец с дества твердил, что едой играться нельзя...
   - Ну так, может пусть он и им об этом говорит, а? - Я кивнул в сторону сидящего у противоположного торца стола, тестя, хмуро наблюдающего за действиями спорщиков.
   - Это невежливо... - Вздохнула Лада, - всё же, я хозяйка стола...
   - А он капитан всего корабля, "первый после бога" и так далее. Так что, имеет право. - Ухмыльнулся я, и Белов, словно услышав мои тихие слова, сказанные чуть ли не на ухо жене, вдруг треснул со всей дури кулаком об стол. А едва все присутствующие замерли на полуслове, разразился длиннющей тирадой, после которой наши спорщики стали похожи на подростков, получивших заслуженную взбучку. Красные от стыда, и надутые от гнева.
   - Право же, не стоило так резко, всё же они не дети малые. - Покачал головой профессор, но получив в ответ яростный взгляд капитана, примирительно взмахнул руками. - Молчу-молчу, Бажен Рагнарович.
   Обед заканчивали в молчании, которое было нарушено лишь с уходом капитана. Постепенно, наши изыскатели отошли от устроенного им разноса, и в салоне снова начался очередной спор между "менталистом" - Бергом и "техником" - Леопольдом. Правда, поскольку посуда со стола уже была убрана, а кофейные приборы были недостаточно многочисленны, эти двое вооружились блокнотом из запасов Попандопуло и, вырывая его друг у друга, принялись чертить свои схемы.
   К вечеру яхта украсилась ходовыми огнями, Белов приказал сбросить ход до половины, и, чуть довернув вправо, Варяг ушел от береговой линии, весь день маячившей по левому борту, продолжая тем не менее, двигаться на запад, к Руяну. Хм. Если мы так и будем идти дальше, то к логову ушкуйников прибудем уже завтра к обеду...
   С этими мыслями я и отправился спать. И уже устраиваясь в постели, под боком у Лады, довольно подумал о том, что на своей яхте, мне никакие правила приличия не указ, и спальня у нас с сероглазкой, одна на двоих... Что тоже не может не радовать.
   Утром меня разбудил не уже привычный, но от того не менее сладкий поцелуй Лады, а заполошный трезвон рынды и чей-то топот за дверью. Хотя, почему чей-то? Можно подумать, что кто-то кроме охранителей Особой канцелярии умеет так нагло грохотать сапогами... Правда, я их вроде бы отучал от этой дурной привычки, иногда весьма вредной в их работе, но... кажется, у нас что-то случилось.
   Поцеловав только что проснувшуюся от шума супругу и наказав ей не выходить из каюты без моего разрешения, я быстро оделся и, не тратя времени на бритье, двинулся выяснять, у какого идиота родилась в голове мысль использовать рынду в качестве будильника, и кто надоумил охранителей заняться шагистикой под дверьми моей каюты...
   - А, Виталий Родионович, доброе утро. - Едва я оказался в коридоре, из своей спальни выглянул сонный Грац. - Вас, верно, тоже разбудил этот грохот... Что случилось, не знаете?
   - Даже не предполагаю, Меклен Францевич. - Пожал я плечами. - Вот, иду разбираться.
   - Вот и славненько. - Покивал профессор. - Как выясните, не сочтите за труд, сообщите и мне о причинах столь раннего шума, сделайте одолжение.
   - Разумеется, профессор. - Согласился я. Вот только, что-то мне подсказывает, что как только Грац закроет дверь, он тут же рухнет обратно в постель и уснет, забыв о своей просьбе. Уж больно сонный вид был у нашего адъюнкта. Хм.
   Оказавшись на палубе, я, недолго думая, взлетел вверх по трапу на мостик и, не заходя в рубку, остановился у высокого порожка. Здесь дым стоял коромыслом. Явно не выспавшийся Белов, без кителя, стоял у огромной полупрозрачной панели, вделанной в стол и, не сводя взгляда с сияющих на ней точек, линий и пунктиров, отдавал команды. Повинуясь им, рулевой бешено вращал штурвал, то в одну, то в другую сторону, а еще один матрос, также по требованию капитана, судорожно дергал рукоять корабельного телеграфа. Команды вместе с матами лились из тестя рекой. Вот прозвучала еще одна, совсем мне незнакомая: "Пелена! Сброс обманки!". И сразу следом: "Самый полный вперед!". А потом, полминуты тишины и по ушам ударил довольно сильный взрыв где-то за кормой.
   Белов отвалился от сияющей панели экрана и, вытерев пот со лба, повернулся ко мне лицом.
   - Вот так-то, Виталий. Так и живем. - Усталым голосом проговорил тесть.
   - А что случилось, Бажен Рагнарович?
   - Скорее уж, не случилось. - Слабо улыбнулся Белов. - Блуждающие мины. Подарочки от Нордвик Дан, так сказать. Пакостить по-крупному они опасаются, знают, что могут нарваться на ответ ушкуйников, а вот разбросать таких малюток с какого-нибудь норвикского "купца" на торговом маршруте, да подальше от передающих телеграфных станций, это пожалуйста. Блуждающие мины, они на шум винтов реагируют. Заряд невелик, но лишить хода какой-нибудь ушкуй или "торговец", вполне хватит. А нас такая "рыба", и вовсе ко дну пустит... М-да... Вот, дан мины сбросит, да в сторонке схоронится и ждет, пока какой-нибудь бедняга о них не споткнется. А дальше, всё просто. Абордаж, корабль на дно, концы в воду. Так-то. Вот только не вышло по его на этот раз. Спасибо защите вашей, уберегла. А от дана этого, мы уйдем. Вряд ли его лоханка больше двадцати узлов даст...
  

Глава 2. Бег по волнам, или заяц в поле.

   Пока сосредоточенный Белов отдавал резкие и не всегда понятные мне команды, я пытался разобраться в происходящем. А подумать было над чем. Засада на торговом пути в исконных водах Руси и Венда, в сотнях миль от акватории данов показалась мне полной дикостью. Ведь, насколько я знаю, меж Северным союзом и Нордвик Дан войны нет... Так с чего вдруг, здесь такая партизанщина началась? А если...
   - Бажен Рагнарович, поведайте мне, недалекому, а этот маршрут единственный, на котором встречаются подобные сюрпризы? Или на других маршрутах корабли пропадают еще чаще? - Осведомился я у тестя. Белов отвлекся от разглядывания панели и, медленно обернувшись ко мне, устало потер лицо.
   - Хм... Остальные маршруты проходят мористее и, признаться, куда как менее спокойны, чем наш нынешний путь. - Наконец, со вздохом кивнул тесть. - Здесь-то и связь работает бесперебойно и до берега не так далеко, да и чуть ли не в каждой прибрежной деревушке, по малой миноноске приписано. Потому, даны особо сюда и не забираются... точнее, раньше не забирались.
   - А сейчас, значит, добрались. - Протянул я. Наш капитан в ответ лишь рассеяно кивнул и, бросив взгляд на светящуюся панель стола, вернулся к своим важным капитанским делам. Что ж, большего мне пока и не нужно. От мин ушли и ладно. А с этим странным нападением можно будет разобраться и попозже. Что-то мне говорит, что блуждающие мины, не последнее новшество, ждущее нас в этих водах...
   Выдавшееся таким нервным, утро прошло, а к обеду, бег от мин и данов и вовсе перестал быть интересной новостью. В нашей небольшой компании, эта тема довольно быстро исчерпала себя, так что вскоре об утреннем происшествии напоминал лишь один из матросов, устроившийся в "вороньем гнезде" среди кучи каких-то вращающихся, сияющих надраенной медью приборов, и время от времени телефонирующий на мостик с докладом а-ля: "В Багдаде всё спокойно".
   Ну, к обеду, не к обеду, а в руянский порт Брег мы вошли еще до того, как солнце скрылось за горизонтом. И не одни. Еще за час до того, как прямо по курсу возник туманный абрис острова, вахтенный сообщил капитану, что к нам приближаются гости. К моему удивлению, Белов не насторожился, а когда я поинтересовался у него причиной такой беспечности, пожал плечами.
   - А чего опасаться, Виталий? - Пыхнув трубкой, проговорил капитан, поднимаясь с удобного кресла и направляясь к выходу из салона, где нас и застало это известие. - Поверьте, в двух часах хода от порта Брег, ни один дан не появится... если он не самоубийца, разумеется.
   - А "гости"? - Кивнул я в сторону вахтенного.
   - Наверняка, дозорная пара малых рейдеров руянского флота. Из-за них, кстати, каперы данов и не суются к острову.
   - Уверены, Бажен Рагнарович? - Ну не терплю я подобной самонадеянности, а уж после недавнего урока в виде гонок с блуждающими минами, поведение Белова и вовсе казалось мне странным.
   - Полностью. - Уверенно кивнул тесть и, заметив мой скептический взгляд, со вздохом принялся объяснять. - Вахтенный их засек, когда эта пара вышла из-за Вальдемарова мыса, а за ним как раз и располагается станция адмиральской эскадры. Кроме того, корабли идут полным ходом, ничуть не скрываясь, можно сказать, демонстративно нагло идут, как только "локтевцы" здесь могут себе позволить. Понятно? В общем, можете поверить, это не пираты...
   И действительно, Белов еще не успел подняться на мостик, когда корабли, о которых сообщал вахтенный, оказались невдалеке от яхты и Белов, вглядевшись в сигнальные флаги на них, отдал приказ стравить пар. "Варяг" послушный воле капитана, уже ложился в дрейф, когда в рубке, вход в которую мне заступил помощник капитана, тихо прострекотал корабельный телеграф. Это патруль продублировал уже принятый нами сигнал... Вот интересно, это у гостей такой связист медленный, или сигнальщики такие расторопные?
   Я залюбовался подошедшими кораблями. Они не были столь огромны, как уже виденный мною в порту Конуграда крейсер, но производили не менее угрожающее впечатление, благодаря низкому хищно-стремительному силуэту и более чем серьезному вооружению. Красивые быстрые корабли. Эдакие морские гончие, созданные чтобы догнать любого лихача, а в случае встречи с превосходящим противником, способные с легкостью оторваться от преследования. На фоне этих темно-серых кораблей, кажущихся чуть угловатыми, из-за упрятанных под защитные кожухи накопителей, "Варяг" сверкающий на солнце надраенной медяшкой и обширным остеклением, смотрелся совершеннейшей игрушкой, да к тому же весьма хрупкой, о чем недвусмысленно намекали внушительные жерла сдвоенного носового орудия ближайшего корабля, ненавязчиво развернувшего башню в нашу сторону. Не знаю, что там за защиту предоставил нам князь Телепнев, но если "чемодан" выпущенный из такого орудия попадет в корпус "Варяга", думается, это станет последней секундой жизни яхты... Я передернул плечами. Иногда живое воображение перестает казаться мне столь уж хорошим качеством.
   В этот момент, от дрейфующего в паре кабельтовых патрульного, взявшего "Варяг" на прицел, отвалил небольшой катер и, пыхтя паровиком, направился в нашу сторону. Катер? Я проскользнул мимо прозевавшего мой маневр вахтенного и, прихватив, под укоризненным взглядом Белова, стоящий на консоли тяжелый "каролусский" бинокль, тут же покинул капитанский мостик. Присмотревшись к чуду инженерной мысли, старательно ползущему в нашу сторону, я невольно хмыкнул. Ну, если шлюпка с присобаченным к ней движителем под небольшим навесом из парусины, здесь зовется катером, то да, это он и есть. А в нем добрая дюжина морячков, выглядящих, словно братья-близнецы команды Белова. Головорезы те еще. Остается лишь надеяться, что эти деятели не попытаются растащить Варяга на сувениры...
   Вопреки моим опасениям, взлетевшие по штормтрапу моряки вели себя довольно мирно. Горохом рассыпавшись по яхте, они за какие-то четверть часа обшарили Варяг, что называется, от киля до клотика и, не найдя ничего интересного, кроме тщательно принайтованных в трюме контейнеров с алкоголем, доложились своему командиру, всё это время проторчавшему в кают-компании вместе с капитаном, за увлекательным чтением судового журнала и прочей документации, прописавшейся в капитанском сейфе.
   По настоятельной просьбе тестя, я присоединился к их теплой компании.
   - Вот Любим, знакомься. Мой зять и владелец Варяга, Старицкий Виталий Родионович. - Весело проговорил Белов, представляя меня своему собеседнику. Командир досмотровой группы, сухой и жилистый дядечка, лет так сорока с гаком, окинул меня ленивым взглядом. Не знаю уж, что он там углядел, но спустя мгновение, ушкуйник едва заметно кивнул и, приподнявшись с кресла, протянул мне руку.
   - Полусотник Климин, Любим Будеславич. - Проговорил знакомец тестя.
   - Рад знакомству. - Коротко ответил я, пожимая протянутую мне ладонь. А вот вертевшийся на языке вопрос о странном звании гостя, решил отложить до более удобного момента.
   - Взаимно, Виталий Родионович. - Холодно усмехнулся Климин и повернулся к тестю. - Что, никак выполнил волю женушки, а Бажен?
   - Выполнил, Любим. Выполнил. - Довольно хлопнул по подлокотнику кресла тесть.
   - Вот как? А отчего ж тогда, лайба эта, на ушкуй нимало не похожа, а? Уж больно утлое суденышко.
   - Ну-ка, ну-ка, это где же это записано, каким ушкуй быть должон? - Прищурился Белов.
   - Ну, пусть не написано. - Хмыкнул Климин и кивнул мою сторону. - Да всё одно, сей рожи я, что-то ни в Конуграде, ни в Арконе не видывал. Или скажешь, что и об ушкуйниках записей нема?
   - А это как посмотреть, Любим. - Протянул Бажен. - Давай-ка, старый, вспоминай, кто по уложению ушкуйником считаться может...
   - Тю, так он не природный... - Махнул рукой Климин.
   Я наблюдал за перепалкой старых знакомых, и мне всё меньше и меньше нравилось происходящее. Черт бы с ним, что меня "рожей" поименовали, но вот хаять "Варяга" полусотнику совсем не стоило. О его снисходительном взгляде на меня, после слов о "природных ушкуйниках", и вовсе говорить нечего. Не люблю спесивцев. Но придется пока промолчать. Я хоть и владелец яхты, но сейчас, именно капитан здесь, что называется, царь и бог, это его переговоры и лезть в них без спросу, категорически нежелательно.
   - М-да уж. Говорили ведь тебе, Бажен, не уезжай с Руяна. Глядишь, выдал бы дочь замуж за настоящего ушкуйника, природного да владного. А ты...
   - Любим, ты забываешься... - Резко оборвал полусотника тесть, ощерившись в злой ухмылке. Словно клыки показал.
   - Действительно, что это я. - Тут же согласился Климин и, деланно сокрушенно покачав головой, встал из-за стола. - Заговорили вы мне зубы, господа хорошие, а время-то идет. Я уж почитай полчаса, как на "Резвом" должен быть.
   - Ну да, ну да. - С готовностью покивал тесть, недобро сверкнув глазами и, в свою очередь, поднялся с кресла. Я же остался на месте, поскольку выказывать какое-либо уважение к полусотнику, не собирался. Да и вообще, что он маленький, что ли? Сам дорогу не найдет, так вон, капитан наш покажет, еще и пинка для ускорения отвесит.
   - Вот и поздоровались. - Со вздохом проговорил Белов, убедившись, что полусотник покинул яхту.
   - М-да уж, не самое приятное приветствие. - Хмыкнул я.
   - Ну, не всё так уж печально, Виталий. - Тесть аккуратно выбил трубку, и тут же принялся набивать её заново. - Климин - желчный человек, то всяк на Руяне знает. Но ни дел худых, ни помыслов, за ним не замечали. А что резок не в меру, так места здесь такие, что любой добряк через полгода злее зимнего волка станет... Хотя, язык бы я ему с удовольствием укоротил. - Помолчав, с легким вздохом договорил Белов, отправляя в полет очередное облако ароматного дыма.
   - В очередь, в очередь, уважаемый Бажен Рагнарович. - Усмехнулся я.
   - Эк зацепило-то а, Виталий? - Хмыкнул в ответ тесть, аккуратно выбивая трубку. - Ништо, будет и на нашей улице праздник. Дай только в порт войти, а уж там-то мы с господином полусотником в первом же кружале посчитаемся... по-нашему, по-ушкуйному.
   - Вот кстати, Бажен Рагнарович, а что за звание такое странное у этого Климина?
   - Традиция. - Пожал плечами тесть. - Со времен Ингваря Флотоводца, на каждом корабле регулярного флота полагалось иметь полусотню абордажников. Понятно, что сейчас серьезной необходимости в подобных командах нет. Нигде, кроме Руяна. Уж больно места здесь лихие, так что нет-нет, но рейдерам приходится и купцовы лайбы у данов отбивать, а одними пушками такого дела не сделаешь. Вот и держит руянский отряд рейдеров, на каждом корабле по полусотне бойцов, как Ингваревым рескриптом предписывалось. От того и командиров абордажных команд величают полусотниками, хотя в судовой роли они сейчас значатся то лоцманами, то третьими помощниками капитана, а самих абордажников в палубные матросы вписывают.
   - То есть, получается, Климин на государевой службе состоит? Что ж, он тогда в дела ушкуйные полез?
   - Так-то оно так, да не так. - Пригладил короткую "шкиперскую" бородку Бажен Рагнарович. - Ингварев рескрипт, хоть и княжья воля, да только времени с тех пор уж больно много прошло, да и уставы на флотах ныне совсем другие. Потому официально, никаких абордажных команд на флоте нет. Вот и изворачивается адмирал Локтев, рядится с теми ушкуйниками, что по какой-то причине на берегу сидят, да и набирает из них абордажные команды на свои корабли. Вот и Климин к нему подался, как старшему сыну свой ушкуй отдал.
   - Однако. - Я покачал головой. Оказывается, ушкуйники не только каперами бывают, но и "честными наемниками"... Хм.
   Меня отвлек от размышлений трезвон корабельного телефона. Тесть поднялся с кресла и ответил на звонок.
   - Иду. - Вернув трубку на рычаг, отчего висящий на стене аппарат тихонько тренькнул, тесть обернулся ко мне лицом и кивнул. - Пора. Если понадоблюсь, телефонируйте на мостик, я буду там. Через час войдем в порт Брег, и Виталий...
   - Да?
   - Пока мы не ошвартуемся, чтобы на мостике я тебя не видел! Ясно?! - Вдруг рявкнул капитан.
   - Так точно! - Меня аж с кресла выкинуло от рева тестя.
   - То-то же. - Ухмыльнулся Белов и, подмигнув, исчез за дверью.
   - Ну да, а после швартовки я туда и сам не пойду. - Проворчал я, возвращаясь в кресло. Вот только посидеть спокойно мне в нем не дали. Стоило мне опустить свою пятую точку на мягкий пружинный диванчик, как в каюту заглянул подшефный наших дам. Попандопуло обвел взглядом помещение и, заметив меня, радостно сверкнул своими греческими очами. Понятно. Начинаем сборы.
   Заходить в нашу с Ладой каюту, честно говоря, мне не хотелось. Припрягут-с. Но куда деваться? За время нашего недолгого путешествия по Варяжскому морю, огромное количество вещей оказалось вытянуто из саквояжей и чемоданов, и теперь, нужно было все их утрамбовать обратно, да не абы как, а исключительно так, "как должно", по выражению моей супруги.
   Нет, к костюмам, платьям и прочим предметам туалета Лада бы меня не подпустила, этим она займется сама, поскольку, опять же, "так должно". А вот мои многочисленные записи, письменные приборы и прочие мелочи, неведомо каким образом умудрившиеся расползтись по нашей каюте, супруга оставила на моей совести. Особенно я удивился, выудив из конторки свой "сварскольд" и полный набор для его чистки... Как он там оказался, ума не приложу. Насколько помню, саквояж с оружием я даже не открывал на "Варяге". А вот поди ж ты...
   За суетой сборов наша компания и не заметила, как яхта вошла в порт Брег. А уже через полчаса после швартовки мы покинули "Варяг" и окунулись в портовый шум и гам. Надо заметить, что хоть порт Брег и является гражданским, но здесь и в помине нет ничего подобного тому, что мы видели в Конуграде. Какие носильщики, какие экипажи у причалов, откуда?! Грузы, грузы, грузы и ничего кроме них.
   Впрочем, понявший затруднения большей части нашей компании (Ладе с братцем, было явно не до того, они радостно улыбались, глубоко вдыхая морской воздух, с его резкими портовыми запахами, и даже, кажется, глаза прикрывали от удовольствия... в общем, ностальгировали), Белов тут же отрядил одного из матросов, и тот, ящерицей просквозив меж многочисленными телегами, груженными до скрипа осей, исчез в лабиринте нагромождений ящиков, бочек и тюков, чтобы через несколько минут вернуться вместе с небольшой процессией колясок. Уж как ему удалось провести этот караван через барханы грузов, я не знаю, но подобное умение внушило мне немалое уважение к бывшему ушкуйнику... или настоящему? Тут ведь сам черт не разберет...
   Как оказалось, мой ушлый тесть еще из Конуграда забронировал по телеграфу целый этаж одной из гостиниц в центре Брега, так что нам не пришлось тратить время на поиски жилья. Спустя полчаса наш кортеж остановился на обширном дворе "Первой Брежской гостиницы". Странное название, конечно, но только до тех пор, пока не узнаешь, что этот отель действительно был открыт чуть ли не четыреста лет назад, и был первым заведением подобного рода в городе. Хотя, на мой взгляд, все-таки наименование "Единственная Брежская" подошло бы куда лучше. Других гостиниц в Бреге всё равно нет до сих пор. Ни одной, зато в портовом квартале имеется целых три "гостевых дома" для команд редких торговых гостей.
   Все это и еще некоторое количество бесполезной, но подчас забавной информации я узнал из торопливой речи здешнего портье, время от времени прерывавшегося на то, чтобы дать указания снующим с нашими вещами служащим. Вообще, распорядитель в "Первой", настаивавший, чтобы его величали исключительно "портье"... ну грело, очевидно, родное словцо душу обрусевшего галла... Так вот, этот самый портье Эжен оказался на удивление шустрым малым... и очень понятливым типом. По крайней мере, доставшиеся нам с Ладой номера не только оказались соседними, но и были соединены между собой дверью, что не могло не радовать.
   Кроме того, портье, этот стремительный, сверкающий обширной лысиной, отчаянно грассирующий колобок умудрился не только в считанные минуты расселить нас по номерам, в соответствии с нашими предпочтениями, но и узнать чего бы мы желали на ужин, предупредить о возможном ночном шуме в порту и даже дать несколько советов по поводу стоящих посещения мест. Последние, правда, в исполнении уважаемого Эжена касались в основном лавок.
   Услышав рекламу портье, мужская часть нашей "экспедиции" понимающе захмыкала, одаряя Попандопуло сочувственными взглядами. Ну да. Кому-то ведь придется составить компанию нашим дамам, и есть такое подозрение, что этим "кем-то" предстоит стать нашему инженеру. Впрочем, сам Попандопуло информацию о предстоящем шопинге явно пропустил мимо ушей, да и наши взгляды, задумавшемуся Леопольду Юрьевичу, кажется, были абсолютно до фени... Как витал в своих инженерных облаках, так и витает... М-да. Спасать надо Попандопуло, вон как у наших дам глазки засияли.
   Впрочем, такое настроение продержалось у нас лишь до вечера. Присоединившись к нашей компании за ужином, мой тесть весьма толково разъяснил присутствующим особенности здешней торговли, так что интерес к посещению некоторых лавок проснулся не только у наших дам, но и у мужской части "экспедиции". А всё дело в том, что хоть основная часть необходимых товаров доставляется на Руян морем с большой земли, частично самими ушкуйниками через Стрельный пролив, частично гостями из Венда, Свеаланда или Руси, остальное же, либо изготавливается прямо на острове в небольших поселениях типа Дрешвицы или Лубково... либо берется на абордаж. Так и получилось, что здешние лавки делятся на обиходные, где местные жители могут обзавестись необходимыми в хозяйстве вещами и продуктами и трофейные, куда ушкуйники сдают непроданный гостям товар. Вот, как раз трофейные лавки нас и заинтересовали, да так, что на следующее утро наша компания, не сговариваясь, разбрелась по городу, чтобы потом в течение нескольких часов то и дело натыкаться друг на друга, то в одном, то в другом магазинчике с обязательным изображением окутанного облаком порохового дыма парусника на вывеске - непременном атрибуте любой здешней лавки, торгующей трофейными товарами.
   Честно говоря, рассматривая выставленный в этих лавках товар, я никак не мог отделаться от чувства, что шатаюсь по владениям какого-то старьевщика. Такого гигантского количества и мешанины всякой всячины я не видывал даже на блошиных рынках "того света". А кроме того, меня не оставляла мысль, что ушкуйники, самые настоящие барахольщики. Иначе, чем еще можно объяснить наличие в продаже, например, набора латунных дверных ручек с корабельным клеймом некоего "Орма", явно свинченных с дверей кают какого-то "купца", или неполный фарфоровый сервиз из кают-компании монитора "Винден". А набор открыток с видами острова Зееланд?
   Но если честно, то я даже рад, что Лада составила мне компанию в моих блужданиях по многочисленным трофейным лавкам. Если бы не она, я бы точно заразился болезнью ушкуйников и накупил кучу совершенно ненужной мне ерунды. Хотя, один раз чуть не сдержался. Набор из двух "дур" с полным прибором для чистки и боеприпасом на двадцать четыре выстрела, напомнил мне те пистоли, с которыми Лейф участвовал в обороне нашего дома. Только его миниартиллерия была хоть ухожена, но потерта, да и не отличалась богатством отделки, а увиденные мной в трофейной лавке "обрезы вертикалок" мало того, что выглядели абсолютным новьем, так к тому же были украшены тонкой гравировкой и аккуратно уложены на бархат солидной шкатулки красного дерева с серебряными уголками. Замечательное дополнение к моей разрастающейся оружейной коллекции. Бессмысленное, но... Интересно, у кого ушкуйники прихватили это произведение воспаленного разума оружейника? Стоимость, правда, у этого шедевра была... м-да.
   В общем, за то, что я так и не разорился на эту покупку, мне нужно благодарить Ладу. В результате, наше хождение по магазинам закономерно затянулось и в гостиницу мы вернулись последними, как раз к обеду, начало которого было ознаменовано обещанным нам еще вчера "шумом в порту". Грохот канонады разнесшийся над городом заставил задребезжать стекла в окнах и хрусталь на столе, при этом немногочисленные посетители гостиничного ресторана остались абсолютно спокойны.
   - Кажется, кто-то привел приз. - Задумчиво проговорил наш капитан, под согласные кивки Лейфа и Лады. Мы же, всей компанией воззрились на эту троицу, в ожидании объяснений. - О, а вы вчера так и не удосужились узнать об этом обычае? Вроде, здешний распорядитель говорил об этом, нет?
   - Наш глубокоуважаемый распорядитель говорил вчера о слишком многих вещах, чтобы у нас возникло желание о чем-либо его расспрашивать. - Ответил за всех профессор Грац и был поддержан улыбками окружающих. Шустрый галл действительно отличается какой-то гипертрофированной разговорчивостью.
   - Ушкуйник, взявший приз, по возвращении в Брег дает залп. Это традиция. - Проговорил Лейф, за что и заработал грозный взгляд от отца. Кажется, Белову совсем не пришлось по нраву поведение сына.
   - Правильно. Только это не одна лишь традиция, это еще и сигнал для портовых служб, что скоро предстоит работа по разгрузке и приемке приза.
   - А не проще сообщать об этом по телеграфу? - Осведомился наш инженер.
   - Телеграфу всего чуть больше десяти лет, тогда как традиция живет уже полстолетия. - Пожав плечами, ответил Белов и после недолгого молчания заметил. - К тому же, не во всяком порту имеется нужное оборудование... равно, как и не у всякого ушкуйника найдется телеграфический аппарат.
   - Почему? С ними же удобнее! - Попандопуло так искренне удивился, что я не сдержал смешка.
   - Слишком дорогое удовольствие. - Покачал головой Белов. При этом, тесть даже бровью не повел... А я задумался. Леопольд и до того демонстрировал... хм-м... некоторую неприспособленность. Сейчас же я понял, что если он будет работать над созданием автомобиля в том же ключе, то мне не хватит и трех яхт, чтобы построить хоть один нормальный образчик, не то, что целый завод...
  

Глава 3. Дела домашние, дела торговые.

   Утро следующего дня встретило меня телеграммой от князя Телепнева. К моему удивлению и облегчению, если честно, речь в ней шла не о государственных делах, а о нашем, теперь уже совместном предприятии. Владимир Стоянович, оказывается, уже подыскал место для будущего опытного производства авто, недалеко от Хольмграда, на территории принадлежащей... Хольмскому заводу накопителей. Мало сказать, что подобное расположение было удачным... оно было идеальным для наших целей. Помимо того, что облегчалось сотрудничество с необходимым нам казенным заводом, ускорялся и многократно удешевлялся процесс поставки накопителей, к тому же, близость завода, точнее расположение нашего производства на его землях, гарантировало спокойствие и общественный порядок на предприятии. Каким образом? Очень просто. Казенный завод, с его рабочим поселком приравнен по своему положению к городку, а значит, здесь имеется не только заводская администрация, но и своя система самоуправления и... полиция. Мне оставалось только порадоваться такой находчивости и, прямо скажем, добросовестному отношению князя к нашему общему делу. Я-то, поначалу считал, что он отделается лишь денежным участием и, в случае необходимости, своим весом в обществе, ан нет, Телепнев отнесся к проекту с удивительным энтузиазмом, что не могло не радовать.
   Вообще, с того момента, как мы договорились об открытии дела и подписали необходимые учредительные документы, я был слишком занят подготовкой к свадьбе и учебной "гонкой", так что заняться поиском места для размещения будущего производства планировал лишь после возвращения из круиза, и вот теперь такой подарок... А подарки требуют отдарка, не так ли? И кажется, я даже знаю, какого.
   Честно говоря, Брег, как основная база каперов совершенно не походил на город, что я представлял себе в мыслях, по пути из Конуграда. Нет, я понимаю, что глупо было ожидать увидеть Порт-Роял с его пиратской вольницей, тонущими в дыму кабаками и визжащими продажными девками, но и узреть благовоспитанный тихий городок (если не считать портовой зоны, конечно), я не рассчитывал.
   Тем не менее, факт есть факт. В облике большей части города вообще ничто не напоминало о его буйном прошлом и не менее грозном настоящем. Потому, когда дамы решили прогуляться по Брегу без нас, особых возражений, ни я, ни остальные члены нашей "экспедиции", предъявить не смогли. Что, правда, не помешало нам настоять на участии в их походе пары охранителей, торжественно поклявшихся быть незаметными словно тени. Ну-ну. Да эти мордовороты будут незаметны только в строю борцов-тяжеловесов! Впрочем, дамы удовлетворились данным им обещанием и испарились фактически сразу после завтрака. Вскоре обеденный зал покинули и Высоковский вместе с Попандопуло, на ходу обсуждая очередной выверт менталистики. Что уж говорить о Тихомире и нашем штатном "докторе Ливси" - Граце. Эти двое, с удобством расположились в креслах у камина и явно не собирались выбираться из них в ближайшие пару часов. О чем тут говорить, если даже мой тесть умчался в порт заниматься выгрузкой нашего товара. Что ж, у каждого нашлось свое дело. Чем я хуже?
   Думаю, увиденные мною вчера пистоли идеально подойдут в качестве благодарности за хлопоты Владимира Стояновича... Да и супруге своей я кое-что присмотрел, в качестве небольшого, но весьма интересного сувенира. Вот и сделаю ей сюрприз.
   Впрочем, на этот счет я, кажется, несколько поторопился. По крайней мере, первый сюрприз преподнес не я, а мне...
   Возвращаясь из лавки, где все-таки смог уболтать продавца на солидную скидку и набор великолепных наплечных кобур из тисненой кожи для купленной мною "артиллерии", я зашел в небольшое кафе на высокой набережной. Уж больно дурманящий аромат кофе доносился из его дверей, вот и не удержался.
   Расположившись за круглым столиком в глубине небольшого зала, я заказал себе "кофия" и, с удовольствием потягивая густой черный напиток, уставился в витринное окно, любуясь прекрасным видом на набережную и наслаждаясь ярким солнечным днем. Настроение у меня было самое что ни на есть умиротворенное, так что я даже не сразу обратил внимание на ощущение чужого взгляда, появившееся спустя полчаса и две чашки черного удовольствия.
   - Прошу прощения за беспокойство. - Нарисовавшийся рядом официант опустил на мой стол поднос, на котором лежал сложенный пополам листок бумаги. - Вам просили передать.
   Проследив направление кивка официанта, я заметил пару человек устроившихся за столиком у входа в заведение. Там, откуда я и почувствовал направленный на меня минутой ранее, изучающий взгляд.
   Я поблагодарил официанта, забрал с подноса записку и, дождавшись пока он отойдет, развернул лист. Почерк легкий, стремительный, буквы с ярко выраженным наклоном... хм-м. Это явно писал не мужчина. Я бросил короткий взгляд на спокойно разговаривающих о чем-то людей, что передали мне эту записку и, не заметив ничего особенного, погрузился в изучение послания. Довольно странного, надо сказать.
   "Милостивый государь мой, Виталий Родионович! Не будучи представленной, к величайшему моему сожалению, я всё же взяла на себя смелость обратиться к Вам в письме, пусть даже и пренебрегая в немногом правилами приличия. Надеюсь, Вы простите мне эту вольность и не откажете в любезности посетить мой дом в Бреге в любой удобный для Вас день. Поверьте, это важно как для меня, так и для Вас. С искренней надеждой на скорую встречу, Эльза Штауфен" Вот и всё послание, плюс адрес дома, куда меня так вежливо приглашают.
   М-да, прямо, "Я вам пишу, чего же боле..." Сказать, что я не понял ничего, значит промолчать. Кто такая эта Эльза Штауфен, как она узнала обо мне и что ей нужно? Темный лес. Но... Интересно. И само письмо и его автор. Что ж, посмотрим.
   Поймав на себе взгляд одного из "почтальонов", я кивнул, показав что письмо прочитано и принято к сведению, и оба "курьера", бросив на стол по монете, тут же покинули заведение. Ну и я не стал терять времени зря и, расплатившись за заказ, отправился в гостиницу, по пути высматривая книжную лавку. И ведь нашел. Говорю же, Брег это совсем не Порт-Роял!
   Уже вечером, сидя в кресле у камина в нашем номере, я пребывал в раздумьях. Собственно, подозрения о том, кто именно пригласил меня на встречу, можно считать подтвержденными. Знаменитый альманах из города Гота издания позапрошлого года, найденный мною в полутемной лавке, заваленной самой разнообразной литературой с экслибрисами не менее разнообразных корабельных библиотек, не подвел. Маркиза Эльза-Матильда фон Штауфен, старшая дочь Фридриха, 48-го герцога Швабского. М-да. Конечно, это могло быть совпадением, вот только альманах прямо утверждает, что однофамильцев у древнего рода Штауфен не существует, так что фамилия эта сама по себе относит обладателя к верхней строчке топ-листа аристократии, а значит... я опять во что-то вляпался.
   В очередной раз развернув листок, я внимательно прочел текст и, плюнув на все свои домыслы, убрал записку с глаз долой. Ну правда, можно сколько угодно строить теории и умозаключения, но дальше гипотез они всё одно не уйдут. Не достает фактов... Вывод? Придется сходить в гости, глядишь, что-нибудь да прояснится.
   От размышлений меня отвлек шум открывающейся двери. Оглянувшись, в полумраке комнаты я увидел Ладу. Супруга тоже меня заметила, пересекла гостиную и, не говоря ни слова, устроилась на подлокотнике моего кресла. Маленькая ладошка взъерошила мои волосы... и тишина.
   - Что-то случилось, солнце? - Я приобнял Ладу за талию, одновременно распуская нити ментального внимания. Отрешенная грусть в глазах супруги мне совершенно не понравилась.
   - Нет. С чего бы? - С легким вздохом, но ровным тоном, проговорила Лада, а вот эмоциональный фон говорил совсем другое. Испуг, обида, непонимание и грусть. Гремучий коктейль, скрыть который ей не удалось. Ну так, не зря же я учусь у наших философов. Опыта, конечно, у меня мало, можно сказать, почти и нет его, но вот знаний, по утверждению того же Берга, я поднакопил ничуть не меньше, чем дознаватели - штатные "мозголомы" канцелярии. Так что, все попытки Лады скрыть эмоции можно заранее считать проваленными.
   - Фонишь. - Честно ответил я и почувствовал, как супруга судорожно пытается уплотнить свои ментальные щиты. Поздно, дорогая. - Ну, так может, все-таки, расскажешь, что произошло?
   И вот тут, Ладу прорвало. Сначала медленно, а потом всё быстрее и сбивчивей, до полной невнятности, она выплескивала на меня разочарование от возвращения на остров, который искренне считала своей родиной. Обида на подруг, с которыми когда-то росла, и которые сегодня смотрели на нее тусклыми глазами, словно на незнакомую, чужачку, пустое место. Холодный прием бывших знакомых, и откровенно презрительные взгляды людей, когда-то родных и любимых. Её не приняли здесь.
   Не зная как помочь, я просто покрепче обнял Ладу, обволок её своими чувствами, словно укрыл теплым одеялом и, дав выплакаться, отнес в спальню. Она уснула почти мгновенно, мне даже не пришлось нашептывать сонный наговор. Покачав головой, я поправил локон, упавший на бледное лицо жены и, поцеловав её полуоткрытые губы, вышел из комнаты, напоследок развернув над кроватью тревожную сеть. Надо бы разобраться в произошедшем. И для начала, пожалуй, я переговорю с Хельгой. Все-таки, этот день они провели вместе...
   Удивительно, но желание поговорить возникло не у меня одного. Госпожа Высоковская обнаружилась моментально. Она уже занесла руку, чтобы постучать в дверь моего номера, когда я вышел в коридор.
   - Хельга?
   - Виталий, добрый вечер. - Коротко улыбнулась Высоковская. - А я, как раз, хотела с вами поговорить.
   - Как ни странно, у меня имеется аналогичное желание. - Проговорил я. Хельга бросила взгляд на дверь номера Лады, из которого я только что вышел, и понимающе кивнула.
   - В салоне? - Спросила Высоковская.
   - Если там не очень людно. - Приглашающе поведя рукой в сторону лестницы, согласился я.
   - Пусто. Все уже разошлись. - Бросив взгляд на солидные напольные "куранты" в углу холла, заметила Хельга. Часы показывали, что до полуночи осталась едва ли четверть часа.
   В салоне мы устроились в креслах у небольшого кофейного столика, вот только вместо кофия, пришлось довольствоваться терпким и крепким, почти черным чаем с непременными сластями.
   - Как она? - Первой нарушила тишину Хельга, по отсутствующей в этом мире английской традиции, вливая в сливки, ароматный напиток. Хотя, может тут это еще чья-нибудь традиция, кто знает?
   - Расстроена, устала, спит. - Коротко ответил я. Не надо быть семи пядей во лбу, чтобы понять о ком спрашивала исследовательница. - Не подскажете, что произошло?
   - Я постараюсь, хотя и почти не понимаю причин произошедшего, так что могу поведать лишь то, что видела и слышала. Строить предположения, как вы понимаете, я не вправе. - Вздохнула Хельга.
   Все оказалось банально и просто. Лада решила показать подруге места в которых выросла, и большая их часть пришлась на небольшой район Брега, где живут семьи ушкуйников. Вот только из первой же лавки, куда заглянули подруги, их выставили, чуть ли не силком. И это при том, что за конторкой стоял хороший знакомый её отца, ходивший под его началом добрый десяток лет. Когда-то старый Вент был рад видеть дочь своего бывшего капитана и с удовольствием дарил ей всякие деревянные безделушки собственной выделки, вроде витиевато вырезанного гребня или фигурки какого-нибудь сказочного зверька. Сегодня же, узнав Ладу, старик повел себя так, словно видит её впервые в жизни, а когда девушка, по привычке, назвала его дедом Вентом, вспылил и велел убираться из лавки. И это был только первый случай. Куда бы Лада с Хельгой не заглянули, везде их ждал крайне холодный прием, а некоторые бывшие знакомые так и вовсе не скрывали своего презрительного отношения. Причин подобного поведения девушкам дознаться так и не удалось. Ушкуйники просто не желали с ними разговаривать.
   Рассказ Хельги о перипетиях прошедшего дня был неожиданно прерван появлением хмурого как туча тестя. Точнее, взбешенного до предела. Бажен Рагнарович протопал через весь салон и, мощным ударом ладони о стойку, разбудив клюющего носом стюарда, стребовал с него доскан водки. Стограммовый граненый сосуд с прозрачной жидкостью появился перед ним во мгновение ока и был опустошен с той же стремительностью.
   - Еще. - Рыкнул тесть.
   - Бажен Рагнарович. - Окликнул я его.
   - А, Виталий... А вы что же здесь, так поздно? - Тесть, наконец, заметил, что в салоне есть еще люди кроме него и сонного стюарда и подошел к нашему столику.
   - Да вот, пытаюсь разобраться, почему после прогулки по вашему славному городу, у моей жены случилась самая натуральная истерика. - Пояснил я, жестом предлагая гостю присоединиться к нашей компании. Тот обозрел заставленный чайными принадлежностями столик и, не найдя на нем чего-то важного, махнув рукой стюарду, присел в свободное кресло.
   - Истерика, говорите... - Протянул Бажен Рагнарович, дождавшись, когда на столике появился графин водки с немудрящей рыбной закуской, а принесший его заказ стюард вновь оказался за стойкой. Тесть налил себе стопку и... отставил её в сторону. - Поня-ятно. В ушкуйных кварталах гуляли?
   Хельга кивнула, и Белов скрипнул зубами, явно стараясь сдержаться и не выматериться.
   - Бажен Рагнарович, судя по всему, вам что-то известно. Поделитесь? - Мягко поинтересовался я. Тесть бросил в мою сторону обжигающий взгляд, но постарался взять себя в руки.
   - Непременно, Виталий. - Кивнул он. - Но чуть позже. Дайте мне прийти в себя.
   - Господа, прошу прощения, но уже заполночь, а я довольно сильно устала за день. Если не возражаете, я покину ваше общество. - Хельга поднялась с кресла и мы с тестем тут же встали, соглашаясь с пожеланием нашей на диво тактичной и деликатной исследовательницы. - Покойной ночи, господа.
   - Покойной ночи, Хельга Милорадовна. Спасибо, что составили нам компанию этим вечером.
   Наши короткие поклоны, легкий кивок Хельги и мы остались в салоне вдвоем с тестем.
   - Итак? - Вновь устроившись за столиком, проговорил я.
   - Климин... - Коротко выдохнул Бажен Рагнарович и принялся набивать трубку. Справившись с этим медитативным процессом и пустив в потолок первое кольцо густого дыма, тесть договорил. - Язык, что жало у пчелы. Такого наговорил ушкуйникам, хоть святых выноси.
   - И что же сей господин такого поведал, что ушкуйники, все как один, объявили бойкот нашей семье, Бажен Рагнарович?
   - Не стану я такой мерзостью язык поганить, Виталий. Увольте. - Скривился тесть.
   - И всё же... Должен же я знать, за что ему лицо рихтовать...
   - Хм. Интересное выражение... Ладно. - Белов пыхнул трубкой и махнул рукой. - Выходит, по словам Любима, что я не просто от дел отошел, а решил свою дочь в столице богатому хлыщу на содержание отдать, забыв про обычай и покон, а та и рада хвостом вертеть. Ну и окрутила денежную канцелярскую крысу. Это, ежели коротко и без скабрезностей... почти.
   Как-как он назвал мою жену?! Содержанкой??! То есть, фактически, высокопробной шлюхой?!!! Убью мразь.
   - Оп-па. Какие интересные новости. - Только чудовищное усилие воли позволило мне задавить проснувшуюся ярость и кое-как изобразить на лице удивление, хотя губы так и разъезжались в диком оскале, предшествующем броску в боевой транс. Теперь, еще бы с голосом справиться... - Значит, говорите, худых дел за Климиным не водится, да?
   - Раньше не было. - Вздохнул тесть, глянув на меня с некоторой опаской. Почуял что-то, волчара морской. Ладно, я уже почти справился с собой... еще чуть-чуть...
   - А ведь это обида, Бажен Рагнарович - Все, я в норме... кажется. Вдо-ох-вы-ыдох. - Такое не прощают. По крайней мере, я так точно. И жало этой "пчелке" придется вырвать.
   - Хольмганг... - Тесть отложил трубку в сторону и задумчиво глянул на меня. - А выдюжишь?
   - Посмотрим. - Я пожал плечами. - Я больше опасаюсь, как бы Лейф не начудил... да и одним боем мнение общества не изменишь.
   - Не скажите, Виталий, ой не скажите... - Протянул Белов, вновь переходя на "вы" и задумчиво глядя куда-то в потолок. - Смотря, как этот бой провести, да как его подать. Глядишь, ушкуйники и сами в репах-то зачешут... А за то, что о нашем добром имени печетесь, благодарю.
   - Нашел за что. - Я покачал головой. - Какая-то гнида мою родню будет хаять, а я смолчу? Не, не пойдет. Не хочу, чтоб в моих детей, буде они здесь окажутся, пальцем тыкали, да мнимые грехи их родителей поминали.
   - Тут вы правы. Извините. - Тесть, кажется, даже смутился на секунду, но тут же оправился. - А о том, как доверие общества вернуть я подумаю.
   - Ну-ну. - Я покивал. И в самом деле, тесть - ушкуйник опытный, обычаи и традиции знает от и до, глядишь, действительно чего надумает. Или не надумает, так Климину всё одно не жить. И плевал я с высокой колокольни на все местные заморочки. А найдутся орелики, что следом за Любимом начнут тень на плетень наводить, да о Ладе зубоскалить, отправятся туда же. Так, глядишь, уложу в землю пару-тройку идиотов, остальные языки и проглотят. В крайнем случае.
   Вот не думал, что новости тестя так меня заведут. Никогда со мной подобного не было, а сейчас, я не просто уверен, я точно ЗНАЮ, что урою любую тварь посмевшую оскорбить мою жену. Вот такая вот любовь... как диагноз. Ну и хрен с ним.
   - Бажен Рагнарович, пока совсем в думы не ушли, расскажите, как расторговались. - Хлопнув стопку, утянутую прямо из-под руки тестя и чуть успокоившись, я решил сменить тему.
   - Сам-пять обернулись. В среднем. - Белов явно был не против такого поворота разговора и с готовностью принялся отвечать. - И то, это только по трети груза прикидки. Грубые. Послезавтра возьмем расчет по оставшейся части, тогда можно будет точную сумму назвать. Но, уже сейчас могу уверить, что внакладе мы не останемся.
   Мы еще добрый час провели в салоне, пока я не понял, что начал основательно клевать носом. Потому, распрощавшись с задумчивым тестем, оставил стюарду пару монет и отправился в свой номер, точнее, в апартаменты Лады.
   А утро началось с известия о том, что Лейф-таки начудил. Ученик постучал в дверь номера Лады, аккурат после завтрака, поданного мною супруге в постель. Ну... не всё же ей меня баловать?
   Получив в благодарность долгий и сладкий поцелуй, я уже было собрался продолжить ухаживания и отнести Ладу в ванную комнату, когда входная дверь номера содрогнулась от ударов пудового кулака. Пришлось открывать.
   - Ну, чего тебе, горе луковое? - Вздохнул я, впуская Лейфа в гостиную.
   - Я... это... прошу прощения. Но у меня тут дело... важное... - Здоровяк почесал пятерней затылок.
   - Что за дело? - Я нахмурился. Начало мне совсем не понравилось. А Лейф помялся-помялся и вдруг оттарабанил, словно скороговорку.
   - Учительвыбудетемоимпоручником? - И смотрит эдаким щенячьим взглядом.
   - Еще раз. Медленно. Внятно. С чувством, толком, расстановкой. - Я удивленно взглянул на мнущегося, словно первоклашка в кабинете директора школы, Лейфа.
   - Виталий Родионович, вы не откажетесь быть моим поручником на хольмганге? - Переведя дух, уже отчетливо проговорил он.
   Не успели. Начудил-таки, ушкуйник... И что тут сделаешь? Слова сказаны, вызов брошен. Не отвертишься.
   - Время, условия, кто ответчик?
   - Так, сегодня в полдень, в круге, что за ушкуйным кварталом. - Посветлел Лейф, но тут же сжал кулаки. - Сынок Климина Любима, сестренку хаял, паскуда. Я его и вызвал.
   - Оружие?
   - Только холодное, кому что по руке. И... это... - О нет, родственник опять решил изобразить статую олицетворенного смущения...
   - Что еще? Да говори уже, чего алеешь, как красна девица?! - Ну, у меня тоже нервы не стальные.
   - Учитель, могу я воспользоваться вашим оружием, по обычаю? - Тихо-тихо проговорил Лейф.
   - Та-ак. Кажется, я чего-то не понимаю. Что за обычай такой?
   - По традиции, новик перед хольмгангом может получить от учителя его оружие и выйти с ним в круг. Это, как признание правоты ученика... и ну, поддержка, что ли. Заодно и присутствующие узнают, чей новик в круг вышел. Ну, не умею я складно обсказать. Батя, вот тот объяснил бы понятнее...
   - Ладно. Понял. - Я медленно кивнул. Времени, искать тестя, у меня нет, так что... - Стоп! А какое оружие я тебе могу дать? У меня ж на яхте, кроме тренировочного палаша ничего подобного нет!
   - Так, я те боевые лопаты, что вы перед своим хольмгангом заказывали, с собой прихватил, когда в поездку собирались. Ну, на всякий случай. - Застенчиво улыбнувшись, проговорило это... это... Мра-ак!
  

Глава 4. От рукомашества к ногодрыжеству.

   В отличие от дня вчерашнего, день наступивший ясным небом не баловал. Ну уж такая она есть, переменчивая балтийская погода. Мелкий дождь, моросивший с самого утра, сейчас меня совсем не радовал, хотя до прихода Лейфа, казался вполне симпатичным дополнением к уютной и теплой атмосфере, воцарившейся в нашем номере. Самое то, чтобы привести в порядок расстроенные нервы Лады... Так ведь нет.
   Я оглянулся на плотно закрытую дверь спальни и, порадовавшись в очередной раз основательности работы здешних мастеров, пришел к выводу, что наш разговор Лада не слышала. И это к лучшему. Сейчас ей только таких новостей и не доставало. Но... Окинув взглядом всё еще переминающегося с ноги на ногу Лейфа, я вздохнул.
   - Обожди меня здесь. - Указал родственнику и ученику на кресло у потушенного камина и скользнул в спальню.
   - Кто приходил? - Поинтересовалась Лада.
   - Братец твой ненаглядный забегал. Беспокоится о вчерашнем. - Отмахнулся я, присаживаясь на кровать, и легонько коснулся ладонью лба любимой, словно разглаживая нахмуренные брови. Все-таки, до мастера мне еще очень далеко, а через тактильный контакт наговор ложится куда проще...
   Не прошло и минуты, как лицо Лады разгладилось, а сама она погрузилась в глубокий сон. Да-а, Лейф будет должен за скандал, который устроит мне жена по пробуждении, когда узнает о произошедшем... Сильно должен!
   Время приближается к полудню и вокруг хольмганга скапливается всё больше народа. Небольшой пустырь за кварталом ушкуйников шумит говором и мокрой листвой невысоких деревьев, ветви которых теребит пропахший йодом морской ветер. Хорошо еще, что дождь перестал заливать площадку круга, обрамленную высоким и широким каменным бордюром. Правда, песок на ней уже успел превратиться в грязь, и это не радует. Я толкнул локтем сосредоточенно размышляющего о чем-то Лейфа, застывшего рядом со мной истуканом, и тот встрепенулся.
   - Да?
   - Может, стоит привести площадку в порядок?
   - Хм. Конечно. Сейчас дождемся старого Рудгара, он этим и займется. - Утвердительно кивнул Лейф.
   - На вашем месте, Лейф Баженович, я бы на это не рассчитывал. - Стоявший невдалеке от нас щеголевато одетый полноватый мужчина, приподняв шляпу в приветствии, подошел поближе и пояснил, - старик уехал к внучке в Ловицу, так что за порядком на хольмганге будет наблюдать его ученик, и я бы не советовал вам обращаться к нему за помощью. Молодой Нестор недавно взял его в свою команду, так что...
   - Не понял. - Я перевел взгляд с нашего нежданного собеседника на Лейфа.
   - Ох, прошу простить мою невежливость. - Спохватился незнакомец. - Позвольте представиться - Илларион Елизарич Бровин, врач общей практики. Здесь, как вы понимаете, нахожусь по долгу службы.
   - Старицкий, Виталий Родионович. - Я ответил коротким кивком на представление доктора. - Рад знакомству, Илларион Елизарич. Прошу, объясните, почему вы считаете нежелательным обращение к ученику Брежского хавсигера?
   - Как? Вы не знаете? - Удивленно вздел брови доктор, и трость в его руке прочертила на мокрой земле темную борозду. - Нестор Климин, противник господина Белова, уже два года как водит ушкуй своего батюшки, а хавсигером у него служит, как раз-таки, Скагер Рогволтич, единственный ученик Рудгара. Так что, сами понимаете... лучше поберечься.
   - Благодарю за совет, Илларион Елизарич. А сейчас, не могли бы вы нас оставить? Мне хотелось бы подготовиться к бою. - Хмуро кивнул Лейф и доктор, рассыпавшись в извинениях, укатился куда-то в сторону. Вот только на лице новика не было и следа той благодарности, о которой он говорил. Скорее уж мрачное ожидание. Интересно, чем так не потрафил Лейфу здешний эскулап?
   Впрочем, подумать об этом или расспросить самого новика, мне не удалось, поскольку именно в этот момент на пустыре появился противник Лейфа. Рослый черноволосый детина смазливой внешности, щеголяющий расшитым черным кителем и лихо заломленной белоснежной фуражкой с разлапистым "крабом". Да не один, а в окружении полудюжины веселых молодчиков ему под стать, тут же принявшихся приветствовать собравшихся в ожидании хольмганга знакомцев. Примитивное давление на психику. Ну-ну. Я хлопнул Лейфа по спине, подтолкнув ближе к кругу, и сам шагнул следом.
   На нас, точнее на моего великовозрастного ученика, окружающие то и дело бросали любопытные взгляды. Нельзя сказать, что они уж очень нервировали, но вот сопровождавший эти взгляды эмоциональный взрыв ощутимо мешал, не давая Лейфу настроиться на предстоящий бой. А его сопернику, похоже, чувства зрителей не мешали вовсе. Хотя... я почти машинально "переключился", выделяя для себя эмпатическую составляющую фона, и не смог сдержать понимающего хмыканья. Недавно помянутый доктором, ученик брежского хавсигера, шагающий рядом с Нестором, отсекал от своего командира весь эмофон. Грубо, но очень старательно. А окружившие младшего Климина дружки так и пылали уверенностью в своем товарище. Что ж. В эти игры можно играть вдвоем.
   "Хрустальный полог" накрыл нас сразу, как только я понял действия ученика Рудгара. Лейф ощутимо дернулся и тут же облегченно вздохнул, осознав, что именно я для него сделал.
   - По-моему, это нечестно. - Тихо проговорил он, бросив на меня укоризненный взгляд.
   - Хм. Я всего лишь привел тебя в равное положение с твоим противником. - Пожал я плечами, одновременно старательно проецируя ему образ увиденного в "неприятельском стане". Не самый простой фокус, но у меня, кажется, получилось. А вот и физиономия Скагера дернулась, засек хавсигер как я Лейфа прикрыл. Эх, грязно играет будущий колдун "всея Брега", ну да ладно, справимся.
   - Ваш доверитель подтверждает условия хольмганга? - Процедил сквозь губу один из молодчиков младшего Климина, остановившись в паре метров от меня.
   - Сталь, без наговоров и огня. - Я кивнул поручнику Нестора. Вляпавшись в хольмганг впервые, я вынужден был основательно проштудировать правила, а потому сейчас ни секунды не сомневался в своих словах... ну, почти не сомневался...
   Поручник Климина стрельнул глазами в сторону молодого хавсигера и кивнул. Хм. Может быть, я ошибаюсь, но кажется, в чем-то доктор Бровин мог оказаться прав. Придется внимательно следить за тем, как Скагер готовит круг для боя.
   Вопреки моим подозрениям, ученик брежского хавсигера не стал подкидывать подлянок и ловушек, а вполне добросовестно высушил и осмотрел боевую площадку, после чего пригласил спорщиков в круг. И едва они перешагнули через широкий бордюр, я шагнул следом за учеником. Окружавшие площадку зрители моментально поняли что к чему, увидев, что противник Климина стоит в круге безоружным, тогда как сам Нестор уже обнажил широкий клинок тяжелого палаша. По толпе прокатился говорок, но быстро стих.
   Щелкнули замки ларца в моих руках. И под шалыми взглядами присутствующих, я протянул Лейфу его оружие.
   Вообще, МПЛ, конечно, совсем не предназначена для фехтования. Лопата, она лопата и есть... Но и тяжелым абордажным палашом не очень-то повиртуозничаешь. Так что, сегодня на хольмганге будет рубка без малейшей показухи и понтов. С другой же стороны... иного нам и не надо.
   - Закопай его. - Я кивнул в сторону пребывающего в ступоре Климина.
   - Сделаю, учитель. - Лейф ловко подбросил лопату в воздух и та, совершив три молниеносных оборота, уверенно легла в подставленную ладонь.
   Над хольмгангом царила такая тишина, что наш короткий и негромкий диалог отлично расслышали все собравшиеся. Миг, и затихшие было зрители взорвались изумленными возгласами, хохотом и бранью. Особенно старались дружки Нестора, увидевшие в наших действиях оскорбление. Можно подумать, всё так страшно! Вон, боярин Голова, уж на что спесивец гонористый, и тот, хоть не рад был незнакомому оружию, но униженным себя не посчитал, а эти... Я покачал головой и вышел из круга.
   Хавсигер поднял руку и шум стих, пусть не сразу, но довольно скоро.
   - Начали!
   Взметнулся над кругом, полыхнув радужными разводами, защитный полог, оградивший спорщиков от возможных неприятностей со стороны зрителей, и бой начался.
   Как я и говорил, МПЛ не предназначена для фехтования, работа с ней больше похожа на бой топором, с тем отличием, что лопата позволяет наносить не только рубящие, но и длинные секущие, а в некоторых случаях и очень эффективные тычковые удары. Вот одним из таких "нежданчиков", Лейф и "порадовал" своего противника. Скользнув под косой удар падающего сверху палаша, новик скрутился взводимой пружиной, и отточенное лезвие лопаты вошло точно подмышку вооруженной руки Нестора, заставив тяжелый абордажник упасть на моментально заалевший песок. Климин взревел от боли и ярости, а в следующий миг Лейфа унесло к самому бордюру от мощного пинка противника.
   Ученик, помотав головой, поднялся на ноги, размазывая по лицу кровь из глубокого пореза на скуле, и тут же вынужден был уйти перекатом в сторону. Как оказалось, Климин неплохо действует левой рукой, в которой уже был зажат только что выбитый палаш.
   Оставляя за собой широкий алый след, Нестор лез на Лейфа, с упорством бульдозера. Прекрасно понимая, что для него счет идет на секунды, теряя силы с каждой каплей крови, Климин стремился уложить противника как можно быстрее. Не удалось.
   Придя в себя от мощного удара Нестора, Лейф не стал кружить вокруг да около, выжидая пока враг рухнет от слабости, и сам рванулся в атаку. Наверное, так выглядят два носорога несущиеся друг на друга. Неотвратимо и... потрясающе. В прямом смысле этого слова.
   Два тела столкнулись в центре круга. Палаш и лопата сверкнули в воздухе, разлетаясь в стороны, и поединщики рухнули на песок, марая его кровью, осыпая друг друга сумасшедшими беспорядочными ударами. Покатились, рыча и хрипя, словно сцепившиеся медведи. Замерли. Толпа молчала. Миг, другой, и вот Лейф тяжело поднимается на ноги. Пошатываясь, он сделал несколько шагов, поднял выроненную лопату и, внимательно её осмотрев, бросил задумчивый взгляд в сторону поверженного противника.
   Кажется, Скагер испугался. Иначе, с чего бы ему так громко орать об окончании поединка? Хм... Может, он подумал, что Лейф действительно решил закопать своего еще живого противника, прямо здесь? Ну, судя по взгляду... он был недалек от истины. Ха!
   Как бы то ни было, бой окончен. Защита снята, зрители с удовольствием обсуждают прошедший бой и косятся на нас с куда более благодушным интересом, нежели перед схваткой. Ну да, странное оружие, странный учитель, ничуть не похожий на ушкуйника, но взявший Лейфа в обучение, согласно их традициям... Да и сам Лейф - молодой новик умудрившийся обставить на хольмганге пусть не первого, но уважаемого атамана, воина, за плечами которого не один поход... Внушает, так сказать.
   Мельком глянув, как Бровин возится с валяющимся в круге Нестором, я хмыкнул и, встретив Лейфа, повел его к нашей коляске. Он довольно тяжело дышал, но при этом так фонил энтузиазмом и радостью победы, что я даже не стал ему ничего говорить, хотя пара замечаний так и вертелись на языке. Но это не к спеху, пропесочить его за ошибки я всегда успею, а сейчас, пусть порадуется. Он действительно хорошо сработал, и это дорогого стоит.
   Простой лечебный наговор остановил кровотечение, и Лейф наконец отер лицо от красных разводов. Так что теперь можно было спокойно отправляться в гостиницу, не опасаясь ненужного интереса городовых. А там, сдам ученика на руки Грацу, глядишь, Лада и не узнает, что её любимый братец не обошелся без ранений. О том, чтобы скрыть от нее сам факт хольмганга, можно было и не мечтать.
   Доставив довольного, как обожравшийся сметаны кот, Лейфа в гостиницу и сдав его на руки Меклену Францевичу, я вспомнил о недавнем письме-приглашении и поднялся наверх. После недолгого размышления, я решил пока не тревожить Ладу и прошел в свой номер. Пусть женушка поспит, заодно и нервы успокоит, а я напишу записку для фрау Штауфен... Или она фройляйн?
   Вот, кстати, надо бы решить, брать с собой Ладу в гости, или идти в одиночку? Весьма важный вопрос, особенно учитывая подозрения, что пригласили меня вовсе не для увеселения... А вот зачем именно? Ладно, узнаю на месте от самой маркизы... Эльзы-Матильды, чтоб ее...
   Набросав на обороте визитной карточки извещение о скором визите, я сунул картонку в конверт и отдал гостиничному посыльному. А уже через час, тот же вихрастый мальчишка притащил ответ, который избавил меня от сомнений по поводу Лады. Маркиза ждала в гости нас обоих... на музыкальный вечер.
   Не могу сказать, что такой поворот был мне уж очень по душе, но ведь теперь не отвертишься. Прийти одному, значит проявить неуважение к хозяевам дома... и к собственной жене. А явиться вместе с ней... Да я же не знаю, что этой самой Лизе-Моте от меня нужно! И втягивать Ладу в возможные приключения мне совсем не хочется...
   С другой стороны, когда еще удастся показать ей европейских аристократов в естественной среде обитания? Эх. Ладно, пора идти к женушке, получать на орехи за утреннюю выходку. Впрочем, кажется, у меня есть неплохой способ попросить прощения.
   Свою порцию фырчания и недовольства от Лады я все-таки получил, но от тела меня не отлучили, а значит, к следующему утру был прощен. Когда же любимая узнала, что на вечер у нас запланирован поход в гости, она тут же развила такую бурную деятельность по подготовке к предстоящему мероприятию, что я почел за лучшее слинять в салон, где присоединился к Тихомиру, в одиночестве потихоньку потягивавшему крепкий черный чай за дальним столиком.
   - Сегодня, на удивление странный день, не находите Виталий Родионович? - Прервал молчание мой визави, наливая новую порцию чая в кипенно-белую чашку тонкого фарфора, которая в его тяжелой и широкой ладони казалась еще более хрупкой, чем была на самом деле.
   - Может быть, может быть. - Я медленно кивнул. - Хотя, день вчерашний был не менее странен... Но это у меня, а что такого необычного произошло сегодня у вас, Тихомир Храбрович?
   - Хм. - Бережной задумчиво покрутил в руке чашку и, так и не сделав глотка, отставил её на блюдце. - Я бы сказал, что сегодня стал свидетелем чуда... даже двух. - Осторожно проговорил бывший бретер и поднял на меня недоуменный взгляд. - Вот только, клянусь адским котлом, те двое, что встретились мне сегодня в порту, при жизни никогда не были такими праведниками, чтобы господь позволил им вернуться на эту грешную землю...
   - Подождите, Тихомир Храбрович. Я ничего не понял. О чем вы говорите?
   - М? О, да... прошу прощения. - Бережной на миг сконфузился, но тут же взял себя в руки. - Видите ли, я сегодня заглядывал на "Варяг" и, когда возвращался в гостиницу, по пути к выходу из порта увидел двух своих старых, очень старых знакомых. Ошибиться я не мог, вот только... уверяю вас, эти люди уже лет десять как отправились за кромку. Я сам видел, как были сожжены их тела. И вот... К сожалению, они слишком быстро ушли, так что я даже не успел их окликнуть.
   - А вы не могли обознаться?
   - Нет. - Уверенно покачал головой Тихомир. - Этих двоих, я узнаю всегда. Собственно, когда-то мы... эм-м... скажем так, работали вместе, и не один год. Так-то, Виталий Родионович.
   - Понятно... И вы, разумеется, желаете с ними встретиться? - Уточнил я.
   - Да уж, хотелось бы. - Усмехнулся Бережной, демонстративно сжав кулак.
   - Ясно-ясно. - Кажется, воскресшие знакомые бывшего бретера были ему не очень-то любезны.
   На миг задумавшись, я прихлопнул рукой по столешнице.
   - Вот что, Тихомир Храбрович. Поступим так. Вы возьмете у нашего портье писчую бумагу и скрупулезно опишите все, что вам известно об этих людях, начиная со знакомства и заканчивая сегодняшней встречей в порту. Описание положите в конверт, запечатаете его в банковской конторе, в присутствии стряпчего и отдадите его мне, либо Меклену Францевичу.
   Мой собеседник насупился.
   - Право, не стоит оскорбляться Тихомир Храбрович. - Вздохнул я, заметив как изменилось настроение Бережного. - Я же не прошу писать донос в канцелярию. Более того, если желаете, то после вашей встречи с этими господами... если она пройдет без происшествий, разумеется, мы просто сожжем это ваше письмо.
   - Своего рода, страховой билет, а? - Покрутив головой, произнес мой собеседник и, разгладив длинные усы, махнул рукой. - Ладно уж. Чай, не мальчик, понимаю что к чему... Будь по вашему, Виталий Родионович.
   Бережной кивнул и, встав из-за стола, направился в холл гостиницы, за бумагой.
   М-да. всё страньше и страньше. Отправились в круиз, чтобы отдохнуть и развеяться, так и тут непонятки прут сплошным потоком.
   В углу зала негромко, но басовито ударили напольные часы и, бросив взгляд на их циферблат, я тоже принялся выбираться из-за стола. До назначенного срока оставалось не больше часа, а за это время мне нужно было еще переодеться в официальный костюм, повосторгаться видом принарядившейся Лады, и добраться вместе с ней до дома Штауфенов, где нас зачем-то ожидает маркиза Лиза-Мотя. Хм. Главное, в глаза её так не назвать, или чую быть скандалу...
   Коляска доставила нас к поместью Штауфенов точно в срок. Выйдя на мощеную площадку перед широкой лестницей парадного входа в особняк, я помог спуститься Ладе и тут же рядом с нами материализовался тучный пожилой дворецкий, затянутый в черную тройку. Серьезный и важный, какими, кажется, только и могут быть лишь дворецкие, он отвесил нам короткий поклон и, передав помощнику принятую у Лады накидку, а у меня шляпу, перчатки и трость, отконвоировал нас к дверям гостиной.
   Вопреки моим ожиданиям, поначалу отчасти подтвержденным встречей дворецкого, у которого даже лысина в лучах закатного солнца сверкала высокомерно и чопорно, гостиная вовсе не поразила нас блеском и вычурностью. Иными словами, вместо ожидаемого бального зала из кинофильмов, мы увидели довольно просторное, но чрезвычайно уютное помещение, где блеск натертого паркета был надежно прикрыт мягким ворсом великолепных персидских ковров, а на стенах разместились небольшие бра, чей свет был изрядно приглушен матовыми абажурами, неплохо сочетающимися с нежно-оливковым цветом шелковых обоев. А вот люди... Да-а. Такого набора расфранченных господ и дам, я не видел, по-моему, даже на награждении у Великого князя. И вдруг здесь, в Бреге, такое! Я еще раз мысленно поблагодарил Ладу за то, что она настояла на официальном костюме и, бросив на нее короткий взгляд, не смог сдержать гордой улыбки. В своем скромном платье (если не знать, сколько стоит пошедшая на его пошив материя), с минимумом украшений (свадебный подарок нашей доброй хозяйки, по стоимости не уступающий цене всего её хольмградского дома), Лада выглядела просто обворожительно.
   А через несколько минут я имел возможность убедиться, что и в компании напыщенных аристократов, непонятно откуда взявшихся на Руяне, моя жена совсем не выглядит простушкой... впрочем, тут я больше волновался на свой счет. Все-таки, хоть мне уже и доводилось встречаться с "сильненькими" людьми в Хольмграде, еще ни разу во время тех встреч мне не приходилось судорожно вспоминать правила этикета. Там было всё как-то... проще. Так что, если за кем-то из нас двоих и нужно было бы присматривать, что не наделали глупостей, то точно не за Ладой... и она это великолепно поняла. Поэтому, пока мы добирались до хозяйки вечера, женушка незаметно, но старательно делала все, чтобы я не ударил в грязь лицом. Тут незаметный кивок, там легкое пожатие ладони... В общем, через толпу гостей, к месту встречи с маркизой, что с удобством устроилась в самом центре гостиной, Лада провела меня, как ледокол "Арктика" проводит караваны. И где только научилась такому, дочка ушкуйника, а?
   Первое, что меня поразило в хозяйке дома, была речь. Если бы не легкий, чуть жестковатый акцент, я бы ни за что не поверил, что разговариваю с иностранкой.
   - Виталий Родионович. - Миниатюрная женщина лет тридцати, сидевшая в кресле, рядом с усталым на вид, исключительно усатым господином, явно уже разменявшим пятый десяток, стремительно поднялась и, живо улыбнувшись, проговорила. - Рада, что вы столь скоро ответили на мое приглашение.
   Собеседник маркизы поднялся со своего кресла и молча кивнул. А сама фон Штауфен уже перевела блестящий любопытством взгляд на Ладу и тут же удержала её от реверанса.
   - Голубушка, не стоит, право. Такой официоз у меня в доме категорически неприемлем. - Хозяйка вечера шутливо погрозила Ладе пальцем. - Вы ведь супруга Виталия Родионовича, не так ли?
   - Позвольте представить вам, маркиза, Ладу Баженовну Старицкую. - Эх, эта "Лиза-Мотя", своей стремительностью и пренебрежением к этикету, мне просто опомниться не дает. Чуть не влетел!
   - Очень приятно. - Хозяйка дома легко улыбнулась и повернулась к своему спутнику. - А я, в свою очередь, хочу познакомить вас с моим замечательным другом и настоящим рыцарем... герцогом Лауэнбургским. Оттон, не будь букой, улыбнись моим гостям!
   Я на миг оторопел... Но... ему же сейчас должно быть под сотню! Или... нет, я же читал в альманахе... Здесь он родился, чуть ли не на сорок лет позже. Точно!
   - Чрезвычайно рад знакомству. - Кажется, я не сдержал удивления, и это не прошло незамеченным. Что ж, ла-адно. Я улыбнулся Ладе. - Дорогая, наша хозяйка щадит чувства её скромнейшего друга, так что позволь я представлю тебе сего замечательного господина. Оттон Эдуард Леопольд фон Бисмарк-Шёнхаузен, герцог Лауэнбургский, Канцлер Малого кабинета Его Величества короля Венда, Вильгельма.
  

Глава 5. Сильные духом и сильные мира.

   "Рыцарь" маркизы явно был не слишком доволен таким поворотом. Возможно, он, как и Эльза-Матильда, не рассчитывал на то, что кому-то окажутся знакомы иные титулы герцога Лауэнбургского. Или же, как бы это самонадеянно не звучало, канцлер не рассчитывал, что этим "кем-то" окажусь именно я. А может, он просто был недоволен тем, что его своеобразное инкогнито было так быстро раскрыто, кто знает?
   Но тут я должен сказать спасибо своему любопытству и купленному недавно Готскому альманаху, благодаря которому я не только узнал, кто такая Эльза-Матильда фон Штауфен, но и обнаружил фамилию знакомого еще по "тому свету" знаменитого генерал-фельдмаршала Отто фон Бисмарка. Помнится, тогда я еще сильно удивился тому, как схожи иногда оказываются истории двух известных мне миров. "Там", знаменитый политик родился почти на полсотни лет раньше и получил герцогство Лауэнбург из рук прусского короля Вильгельма, впоследствии ставшего кайзером. А здесь, вендский король с тем же именем, отказался от отвоеванного им у Нордвик Дан Саксен-Лауэнбурга, в пользу своего канцлера, по совместительству являющегося супругом представительницы младшей ветви Асканийского дома, присягнувшего королям Нордвик Дан еще в позапрошлом веке. Что, правда, совсем не мешает самому Оттону фон Бисмарку быть вернейшим подданным и первым советником короля Вильгельма Венедского.
   Последнее, конечно, в альманахе не описывалось, но... не даром же, перед отъездом, князь Телепнев снабдил меня целым ворохом данных о ключевых фигурах Северного Союза, как будто предвидел, что мне придется столкнуться с их эмиссарами. Предвидел... или знал? Хм. Ой, что-то не нравятся мне эти совпадения, ой не нравятся.
   Как бы то ни было, Оттон Эдуард, и еще полдесятка имен, фон Бисмарк довольно быстро справился со своим недовольством, а паузу в нашей беседе скрыло щебетание хозяйки дома, успевшей за эти пару десятков секунд втянуть Ладу в оживленный разговор. Убедившись же, что мы готовы продолжить знакомство, маркиза мило улыбнулась... и увлекла мою жену куда-то в сторону. Хм. Кажется, сейчас я и узнаю, что именно понадобилось от меня представителю Вильгельма Венда.
   - Виталий Родионович, позвольте без титулов? - Русский язык герцога оказался не хуже, чем у Эльзы-Матильды, что, впрочем, не так уж неожиданно. Все-таки, поморянский говор не сильно отличается от хольмградского.
   - Почту за честь, Оттон Магнусович. - Я невольно улыбнулся, произнося столь заковыристое имя-отчество.
   - Замечательно. Тогда... пока наши дамы наслаждаются музыкой, предлагаю прогуляться на свежий воздух. Знаете, с балкона на втором этаже открывается замечательный вид на окрестности. - Последние слова канцлер Вильгельма проговорил, кивая в сторону широкой лестницы, край которой был виден в дверном проеме, ведущем в холл.
   Не выбиваясь из общего движения приглашенных гостей, мы совершили почти полный круг по залу и, оказавшись у дверей, вышли из гостиной. Мягкая ковровая дорожка, устилающая потемневшее от времени дерево ступеней, скрадывала стук каблуков, и тем разительнее был контраст меж праздничной и яркой атмосферой наполненной шумом гостиной и почти полным безмолвием, царившим в темноте второго этажа этого огромного дома.
   Вынырнувший из какой-то ниши, слуга осветил наши лица небольшим переносным фонарем. Он не произнес ни слова, но, явно узнав моего спутника, склонился в коротком поклоне и, тут же выпрямившись, двинулся вперед, подсвечивая путь включенным на полную мощность фонарем.
   Хотя, если честно, эта пантомима всё же оказала на меня определенное действие. Нет, мы не крались темными коридорами вдоль стен, шарахаясь от каждой тени и странных звуков, и не старались двигаться как можно тише, но, общее ощущение некой... таинственности, что ли, всё же присутствовало, не давая расслабиться. А может, это я себя просто накрутил, не знаю. Да я, собственно, и разобраться-то толком не успел, поскольку, не прошло и пары минут, как мы оказались в неброско, но удобно обставленном кабинете, освещенном лишь настольной лампой под тяжеловесным абажуром, и здесь наш проводник нас оставил. Щелкнул выключатель, и яркий свет залил пустую комнату. Канцлер, не глядя по сторонам, уверенно, как человек прекрасно знакомый с окружающей обстановкой, пересек кабинет и, отдернув портьеру, приглашающе кивнул. Как оказалось, за тяжелой тканью занавеса расположились высокие застекленные двери. Глянцево блеснув, они отворились, и мы шагнули на длинный балкон, кажется, протянувшийся во всю стену этого немаленького особняка. Здесь можно было расслышать музыку, играющую в гостиной под нами и обрывки разговоров прогуливающихся в саду людей. А дальше за купами невысоких деревьев и плотного кустарника, можно было рассмотреть спускающийся огромными террасами к морю, ярко освещенный по вечернему времени, Брег. Красиво.
   - Виталий Родионович, - начал говорить мой визави, едва я смог оторвать взгляд от открывающегося с балкона вида. - Вы, должно быть, удивлены нашим приглашением...
   - Признаться, это было действительно неожиданно. - Кивнул я, услышав оттенок вопросительной интонации в голосе моего собеседника. И это его: "наше"... Кажется, знаменитый герцог хочет исподволь показать, что затея с моим приглашением не столько задумка Эльзы фон Штауфен, сколько их совместное творчество. Или я опять чего-то не понимаю...
   - Что ж. Извольте. - Проговорил Бисмарк и вдруг умолк, глядя в темноту сада.
   - Я внимательно вас слушаю, Оттон Магнусович. - Прислонившись спиной к высоким и массивным каменным перилам балкона, проговорил я.
   - Хм... - Серые навыкате глаза окинули меня холодным изучающим взглядом. Герцог, кажется, совершенно бессознательно подкрутил пальцами чуть побитый сединой ус и, после секундного молчания, уверенно кивнул. - Да. Не буду ходить вокруг да около, Виталий Родионович. Само ваше появление в Хольмграде вызвало определенное, м-м, волнение в свете, если позволите такой оборот. А уж когда кое-кто из наших с вами общих знакомых обмолвился о готовящемся вами путешествии по странам Северного союза... мы просто не могли упустить такую возможность свести знакомство с представителем рода, долгое время считавшегося угасшим.
   Удивление? Нет. Я был в полном шоке. Причем в таком, что на восстановление контроля над мыслями и эмоциями, мне пришлось потратить не меньше минуты. И это при моих-то нынешних щитах!
   - Оттон Магнусович. - Каждое слово я выговаривал медленно и крайне осторожно, одновременно старательно восстанавливая и укрепляя мысленную защиту. - Я понимаю о каком именно роде вы говорите, но... боюсь, вы совершаете ошибку. Я не имею к этой семье ни малейшего отношения. Уверяю вас.
   Бисмарк смерил меня коротким пронзительным взглядом и чуть заметно усмехнулся в усы.
   - Не могу сказать, что удивлен вашим словам, Виталий Родионович. Более того, я вполне могу допустить, что вы сами не имеете представления о своей принадлежности к некогда знаменитому роду Старицких. Но позвольте мне попробовать доказать свои слова. Итак, начнем по порядку. В Хольмград в поисках лучшей доли приезжает молодой человек, никому неизвестный, совсем незнатного рода... - Здесь мой собеседник отчетливо хмыкнул, и продолжил повествование тихим, чуть рокочущим голосом. - М-да. Совсем незнатного рода, но с много говорящей понимающим людям фамилией. Молодому человеку отчаянно везет, и он почти тут же оказывается под крылом дражайшего Владимира Стояновича, главы Особой Государевой Канцелярии. О, этот молодой человек не только чрезвычайно везуч, он к тому же умелый воин не лишенный ума и таланта, так что вскоре не только возглавляет учебный класс безоружного боя в канцелярии, но и вовсю сотрудничает с некими исследователями... Часть которых, как нам достоверно известно, так же имеет касательство к ведомству князя Телепнева. И вот, не проходит и года, как сей ретивый молодой человек, взбаламутив свет Хольмграда, уже благожелательно принят аристократией, и даже представлен самому Великому Князю. О награде вашей умолчу, поскольку не знаю подробностей её получения, но замечу, что орден Двух Заступников несколько выбивается из ряда наград, обычно жалуемых Великим Князем лицам незнатного происхождения, хотя статут сего ордена, прямо такого не запрещает, оговаривая лишь классный чин, с получением которого награждение сим знаком допускается. Ну и, наконец, тот факт, что вы, пробыв в столице едва ли год, уже готовитесь сдавать экзамены на чин, подразумевающий жалование личного дворянского достоинства... кое вам, ввиду вашей фамилии, необходимо лишь формально.
   - Подождите, подождите Оттон Магнусович. - Я нахмурился. Еще бы, мне и в голову не могло прийти, что моя жизнь в Хольмграде может быть рассмотрена под таким, прямо скажем, необычным и даже странным углом. Да и осведомленность собеседника настораживает.
   - Вот как? - Фон Шёнхаузен чуть приподнял бровь, в намеке на насмешку. Но обращать на это внимание, я не стал, хотя и несколько умерил пыл, чтобы моя речь перестала походить на трескотню печатной машинки.
   - Уверяю вас, это не более чем случайность. Шутка судьбы, если хотите. Да, по настоянию нескольких знатоков, - да уж, "знатоки" те еще! До сих пор иногда по ночам снятся эти уроды с их алтарем и жертвенным кинжалом, - я действительно приехал в Хольмград, имея при себе кое-какие материалы, чтобы найти философов, которые бы в них разобрались. И адъюнкт-профессор Грац, с которым я познакомился в поезде по пути в столицу, любезно согласился мне помочь с поиском таких исследователей. То, что я получил должность наставника безоружного боя у охранителей Особой канцелярии, тоже его заслуга. Именно он составил мне протекцию у князя Телепнева, поскольку на момент приезда в Хольмград я изрядно поиздержался, и мне был необходим хоть какой-то источник средств к существованию. Дальнейшие же происшествия, в результате которых я был награжден орденом из рук Государя, иначе как стечением обстоятельств и вовсе не назвать.
   Я выдохнул, выдав эту фразу, и мысленно погладил себя по голове. Ведь не словом не солгал, а? Похоже, я все-таки смог полностью восстановить эмоциональный контроль.
   - Ну и наконец, я не очень понимаю, о какой аристократии, якобы принявшей меня, вы говорите.
   - Вита-алий Родионович... - Бисмарк покачал головой, глядя на меня, словно воспитатель на неразумное дитя. - Вспомните любезную графиню Смольянину, у которой, как нам известно, вы квартируете... Или княжича Туровского, чей весьма забавный вид довелось наблюдать всему Хольмграду после вашей свадьбы, на которой он, кстати, присутствовал... всё это, люди известные и их внимание к вашей персоне не могло пройти незамеченным в свете. Делайте выводы, государь мой Виталий Родионович. Делайте выводы...
   Черт знает что такое, он ведь не шутит! И что мне теперь делать? Я взглянул на вновь уставившегося куда-то в темноту собеседника и тяжко вздохнул. Тоже мне, "делайте выводы, государь мой". Дурдом ка... государь мой? Вот попал! Как же я раньше-то не сообразил? В записке-приглашении, что передала мне маркиза, было точно такое же обращение. И ведь, сколько времени убил, заучивая все эти обороты, чтобы не опростоволоситься в случае чего! А в нужный момент даже не вспомнил, что так обращаться друг к другу в письмах могут только равные по статусу... идиот! Можно было бы сразу связаться с князем по телеграфу, глядишь, он бы и подсказал чего умного, а теперь, вертись тут, как уж на сковородке. Ар-р. Теперь, думай что делать, бравый. А то ведь схарчат тяжеловесы. Катком пройдутся.
   - А что вы говорили о неких знакомых, что известили о моем приезде? Не могли они вас ввести в заблуждение? - Поинтересовался я, в очередной раз справившись с накатившими эмоциями.
   - О, это было бы вполне возможно... в любом ином случае. Мой коллега, господин Рейн-Виленский, как собственно и неоднократно упомянутый сегодня князь Телепнев, признаться, не большие любители откровенничать. Но историю вашего происхождения легко проверить, и я не думаю, что зная об этом, они пошли бы на подобный бессмысленный обман. - Мой собеседник развел руками и кивнул в сторону дверей ведущих в кабинет.
   - Хм. - Честно говоря, до меня не сразу дошел смысл сказанного Бисмарком... Зато, когда это все-таки произошло... От ступора меня удержало только то, что сил на удивление попросту не осталось. Хотя разум еще несколько минут отказывался принять факт, что вся эта история - выдумка моего же собственного шефа и государева секретаря. Вот навалили счастья, интриганы международные. Я тряхнул головой, и медленно выдавил из легких ставший вдруг густым и тяжелым для дыхания, воздух. - И в чем же заключается эта самая проверка, Оттон Магнусович?
   - Сверим кровные метки. Видите ли, наша любезная хозяйка, маркиза Эльза-Матильда также в родстве со Старицкими, хотя и весьма отдаленном. Но, это значит, что в её семье хранится кровная метка вашего... скажем так, предполагаемого рода. Если вы не возражаете, то мы можем провести сверку прямо сейчас. Это не займет много времени и наверняка снимет любые вопросы и предположения.
   Это что же, здешние удальцы до генетического экспресс-анализа додумались?! Однако. Ну и черт с ним. Мне всё равно не остается ничего иного, кроме как кивнуть. А что? Если мой драгоценный шеф вкупе с не менее драгоценным государевым секретарем устроили это шоу, рыпаться бесполезно. Да и если речь Бисмарка - ложь от первого до последнего слова, и Телепнев с "Железным Феликсом" здесь не при делах, мне всё одно деваться некуда. Нет, можно, конечно, перемахнуть через перила и исчезнуть в ночи, но... Здесь же осталась Лада, куда я без нее?
   - Что ж. Идемте, Оттон Магнусович, проведем эту вашу проверку и, наконец, закроем вопрос. - Я шагнул к балконным дверям и краем глаза поймал отраженную в стекле довольную улыбку, мелькнувшую в пышных усах моего визави.
   Едва мы вновь оказались в кабинете, герцог тронул лежащий на рабочем столе колоколец, и на звук тут же явился давешний молчаливый слуга.
   - Позови хозяйку. Скажи, что мы ждем её в кабинете. - Коротко приказал мой собеседник.
   - И мою жену. Лада Баженовна наверняка уже волнуется по поводу моего отсутствия. - Дополнил я, но прежде чем принять мои слова к сведению и исчезнуть, слуга дождался дозволяющего кивка от герцога. Вот так-то.
   Маркиза появилась спустя лишь несколько минут, которые мы с Бисмарком провели в молчании. А вот Лада задерживалась. Впрочем, её присутствие было необязательно, а потому ждать дольше никто не стал. Едва хозяйка дома показалась на пороге кабинета, она тут же обменялась с герцогом коротким взглядом и, подарив мне вполне благожелательную улыбку, молча проплыла к одной из картин, что украшали стены комнаты. Кто бы сомневался, что за ней окажется сейф?
   Из глубины вмурованного в стену хранилища, маркиза извлекла небольшой пузырек с облитой сургучом и скрепленной печатью крышкой, полыхнувший в её руках слабым голубоватым сиянием. Внутри этого фиала виднелась игла, а на дне расплылось пятно некой черной субстанции, больше всего похожей на давно засохшую кровь. Так же молча, Эльза-Матильда протянула этот самый пузырек мне... Покосившись на этот предмет, я вздохнул. И что мне с ним делать?
   Вот только задать этот вопрос вслух не успел. Едва фиал оказался в моей ладони, как кабинет озарила ярчайшая вспышка, на миг окрасившая обстановку в синий цвет. Проморгавшись и прогнав круги мелькавшие перед глазами, я выдохнул, в лучших традициях одного неизвестного здесь генерала.
   - Что это было?
   - Узы крови, князь. И ничего более. - Как-то чересчур спокойно заметил Бисмарк. А вот хозяйка дома явно потеряла душевный покой. По крайней мере, платочек, которым она только что стирала пыль с ладоней, в считанные секунды оказался изорван на мелкие клочки.
   - То есть, это...
   - Да. - Резким от волнения тоном, оборвала меня Эльза-Матильда. - Метка откликнулась на зов родной крови, да так, что впору предположить... Впрочем, это всё равно невозможно...
   - Хм... извините, господа, но в этом вопросе я абсолютный невежда, а потому прошу объяснить, что вас так поразило. - Я постарался высказаться максимально вежливо, хотя готов был орать от бессилия и непонимания происходящего... и беспокойства, как мне показалось, совершенно не связанного с происходящим в этом кабинете действом.
   Маркиза посмотрела на бледного Бисмарка беспомощным взглядом.
   - Хорошо. Я постараюсь объяснить... - Вздохнул тот. - Эльза, у вас найдется пустая метка?
   - Да, но...
   - Согласитесь, будет проще пояснить на примере. - Не дал ей договорить герцог и женщина, кивнув, вернулась к сейфу. На сей раз, на свет был извлечен совершенно пустой пузырек. Бисмарк взял его в руки и, проколов палец иглой, закрепленной на внутренней стороне крышки, принялся выдавливать в граненый фиал собственную кровь. Одновременно, герцог продолжил речь почти лекторским тоном. - На этот сосуд наложен довольно сложный набор конструктов. Одни отвечают за сохранность хранимого в фиале материала, другие направлены на прочность самого сосуда, а третьи отвечают за сличение ментального отпечатка материала внутри и... снаружи. Как только фиал будет закрыт, конструкты начнут работу. Вы видели, как отреагировала метка, оказавшись в руке нашей любезной хозяйки?
   Я кивнул.
   - А теперь... Эльза, будьте так добры, запечатайте фиал. - Бисмарк аккуратно передал крышку с иглой и пузырек со своей кровью маркизе, после чего легким ментальным усилием заживил место укола и, дождавшись пока наша собеседница выполнит его просьбу, протянул ей руку. Миг, и помещение опять залило яркое синее свечение. Нужно быть идиотом, чтобы не понять смысла этих манипуляций.
   - То есть, вы хотите сказать, чем больше сходство, тем ярче вспышка. Не так ли? - Вопрос, можно сказать, был задан мною для проформы.
   - Именно. И судя по тому, как отреагировала на вас метка, вы принадлежите к основной ветви рода Старицких, а не просто несете в себе часть их крови, как например, наша маркиза. - Короткий уважительный кивок в сторону явно успокоившейся Эльзы-Матильды.
   - М-да. И ошибки быть не может? - Протянул я, понимая, что в очередной раз попал в переплет.
   - Нет. - Ответ был не менее короток, чем недавний кивок и подразумевал абсолютную уверенность Бисмарка в своем мнении.
   Но продолжить разговор нам не дали. На пороге возник уже знакомый слуга и, дождавшись дозволяющего кивка маркизы, заговорил.
   - Прошу прощения. Мы не можем найти госпожу Старицкую.
   В тот же миг, словно эхом его слов, в приоткрытую балконную дверь ворвался звук недалекого выстрела и мое беспокойство, чуть притихшее от новостей, вдруг заявило о себе с новой силой. Не думая ни о чем другом, я рванул на балкон и, не обращая внимания на предостерегающий крик герцога, махнул через перила. Высота второго этажа здесь, это немало, но... Брошенный под ноги конструкт и короткий перекат изрядно смягчили падение.
   Дорогу я не выбирал. Несся на звук выстрела, проламываясь через кустарник, словно лось через весенний лес. Пересекая очередную тропинку, я услышал короткий, но довольно громкий вскрик из-за темнеющей впереди каменной ограды и поднажал. Не знаю почему, но я должен быть там. НЕМЕДЛЕННО!
   Приказ и якоря отпущены. Тело послушно рвется вперед, звуки смазываются, и ночная темнота словно раздвигается. Трехметровый каменный забор - ничто для находящегося в боевом трансе. Миг и я наверху. Совсем рядом, почти подо мной раздается удар хлыста и под конское ржание, стоящая под оградой карета срывается с места. Ну нет! Прыжок, длинный, на пределе возможностей... и приземление на крепкую крышу кареты. Удар по шее вырубает "водителя", и он кулем валится с козел. Хорошо. Я подхватываю вожжи и тяну их на себя. Лошади снова обиженно ржут, но замирают. Еще один прыжок и на стенке кареты, там, где секунду назад была моя спина, появляются неровные выбоины. Звуки выстрелов отдаются в ушах басовитым рокотом.
   Подшаг, рву на себя дверь кареты и влетаю внутрь, точно под ствол барабанника. Хруст ломаемой кости. Что ж ты так орешь болезный? Открытый перелом руки, не самая страшная вещь в этом мире. Удар под ключицу. Хрип и сонный вздох. Поспи. Второй тянет дрожащую правую руку к отвороту пиджака, левой прижимая к себе тело, закутанное в темную плотную ткань, из-под которого виднеется край знакомого платья. Даже не мечтай, с-сука. Улыбаюсь... и вываливаюсь из транса. От удивления. Он упал в обморок! Такого я еще не видел, честное слово.
   - Экий я страшный, оказывается. - Бормочу, осторожно разматывая огромный штормовик. Медицинские конструкты-диагносты срываются с моих ладоней и окутывают пребывающую без сознания Ладу. Я облегченно вздыхаю. Ничего серьезного. Разве что легкое сотрясение мозга от удара по затылку.
   Поднимаю с пола знакомый миниатюрный барабанник, подаренный мною жене, после, кажется такого далекого, а на деле, только позавчера состоявшегося похода за презентами, разряжаю его и опускаю в карман своего пиджака.
   Устроив сомлевшую Ладу поудобнее на мягком диване, вытаскиваю за шиворот горе-похитителей из кареты и, приложив их для профилактики ногой по почкам и сонным наговором по безмозглым "котелкам", оглядываюсь в поисках "водилы". Нашел. Подтащив тело к его, уже уложенным рядком, приятелям, в целях восстановления справедливости также наградил урода ударом по почкам.
   - Князь, вам помощь не нужна? - Голос Бисмарка донесся до меня из немаленькой толпы людей, высыпавших из ворот поместья, буквально в ста метрах от нас. Вот надо ему было орать про князя, а?! Эх, да что уж теперь...
   - Благодарю, герцог. Было бы замечательно, если бы вы замолвили за нас с Ладой словечко перед госпожой фон Штауфен. Хотелось бы воспользоваться её гостеприимством до утра, поскольку, боюсь, в нынешнем состоянии Лады, поездка в карете ей будет противопоказана. Растрясет.
  

Глава 6. Правильный вопрос - уже половина ответа... иногда неправильного.

   Гости покинули дом Штауфенов, едва в холл особняка вошли Грац и Бровин в сопровождении обширного и не в меру усатого городового. Обменявшись короткими приветствиями с хозяйкой, блюститель порядка потопал следом за слугой в подвал, где временно разместили горе-похитителей, а доктора тут же исчезли на втором этаже, за дверью гостевой комнаты, где устроили пока еще не пришедшую в сознание Ладу. Впрочем, там они пробыли недолго, так что мои метания у дверей не продлились и получаса. Бровин тут же попрощался и ушел, а Грац, окинув меня изучающим взглядом, протянул знакомую бонбоньерку, в которой на этот раз оказались не пилюли-говоруны, а обычное успокоительное, для разнообразия, наверное.
   - Примите, Виталий Родионович. Полегчает. - Коротко проговорил Меклен Францевич и, внимательно проследив, как пара горошин исчезают у меня во рту, довольно кивнул. - Идемте в гостиную. Ладе Баженовне сейчас нужен только покой и никаких треволнений, а вы, уж извините, просто-таки фонтанируете эмоциями.
   - Но, а как же... - Я глянул в сторону плотно прикрытой двери спальни, и Грац, вздохнув, решительно подтолкнул меня в спину.
   - Идемте-идемте. Всё с вашей супругой в порядке. Выспится и будет как новенькая. Разве что, возможны головные боли и тошнота, но это ненадолго. Дня три-четыре, и всё пройдет, уверяю вас.
   - И что, ничего нельзя сделать с помощью того же естествознания? - Чуть успокоившись, поинтересовался я.
   - Я бы не рекомендовал. - Отрицательно покачал головой Грац. - Видите ли, мозг, это такая сложная структура, что лучше туда не лезть с грубыми ментальными конструкциями, впрочем, с ним и тончайшие корректирующие воздействия могут таких дел наворотить, что не дай бог! Уж извините. Так что, только чистые травяные настои и, может быть, легкие болеутоляющие. Да, но на этот счет можете не волноваться, мой коллега составил рецепт, так что завтра из местной аптеки доставят всё необходимое.
   Слушая мягкий увещевающий голос Граца, я и не заметил, как он довел меня до гостиной, где уже устроились за небольшим столиком хозяйка дома и так удививший меня сегодня Бимарк. Сам же Меклен Францевич исчез, словно его здесь и не было.
   Правда, обстоятельного разговора у нас так и не получилось. Несмотря на успокоительное от Граца, я всё еще был слишком взвинчен, чтобы вести долгие вальяжные беседы, а потому ограничился лишь высказыванием благодарностей хозяйке дома за то, что позволила воспользоваться её гостеприимством. Эльза-Матильда, в ответ, лишь грустно вздохнула.
   - Полно, Виталий Родионович. Как принимающая сторона, я должна была обеспечить безопасность моих гостей, но раз уж это мне не удалось, позвольте хоть так искупить свою вину. - Покачала головой фройлян Штауфен, и тут же улыбнулась. - А знаете, ваша супруга настоящая героиня! Это ведь она стреляла и... удачно, между прочим. Одного из этих молодчиков, прямо-таки наповал уложила. Настоящая амазонка, право слово!
   Теперь пришла моя очередь вздыхать. Да, как оказалось, несмотря на всю демонстрируемую нелюбовь к оружию, Лада все-таки носит с собой мой подарок. Хм... Заодно, становится понятным, почему я так резко отреагировал на происходящее и, сломя голову, понесся незнамо куда, едва заслышав стрельбу. Ничего странного. Я ведь сам отстрелял не один десяток патронов из подаренного жене барабанника, так что, стоило услышать выстрел знакомого оружия, и подсознание тут же забило тревогу... А уж узнать звук "Блеман-Кассо" нетрудно, эта пятизарядная малышка рявкает как хороший четырехлинейник. Ну и ладненько, одной загадкой меньше. Осталось разобраться с напавшими на мою жену уродами и... с "присвоенным" мне титулом. Ага, что называется, начать и кончить. Дьявол, и почему я не могу и дня прожить спокойно в этом мире, а? Нет. Стоп. Мне нужно передохнуть.
   - Вы правы, маркиза, моя жена - чудо. Вот только сейчас...- Я кивнул, замялся... и вдруг, неожиданно для себя, зевнул. Позорище!
   - Ох, что же это я! Ничего не говорите. Я всё прекрасно понимаю, Виталий Родионович. Это был тяжелый вечер и для вас и для нее. Я распоряжусь и вас немедленно проводят в спальню. - Эльза-Матильда махнула рукой, в которой неожиданно блеснул колокольчик, и на хрустальный перезвон тут же явился уже виденный мною сегодня слуга. - Олаф, проведи нашего гостя в покои по соседству с комнатой его супруги. И убедись, что там найдется всё нужное.
   - Благодарю вас. - Я поднялся с кресла и, откланявшись, потопал следом за слугой, затылком чувствуя пристальный взгляд неожиданно ставшего столь молчаливым Бисмарка.
   Вот только стоило мне оказаться в комнате, уставленной громоздкими шкафами и огромной кроватью под тяжелым балдахином, как вся сонливость куда-то пропала, словно её и не было. А в голове закружили вопросы и, каюсь, большая их часть никак не была связана с сегодняшним происшествием. Правда, в этом отношении меня успокаивала мысль о валяющихся в подвале горе-похитителях. Сыскари разберутся, зачем им понадобилась моя Лада. А уж скрыть ход расследования от "канцелярской крысы" местному сыску не удастся, не смотря на всю декларируемую экстерриториальность Руяна. Как бы то ни было, а остров находится под защитой Руси и Венда, о чем сами руянцы не забывают. Еще бы! Если бы не поддержка двух государств, Нордвик Дан давно прикрыл бы эту лавочку. Ему-то, этот оплот флибустьерства, что кость в горле... Хм. Опять сбился.
   Я остановился у высокого окна, выходящего в уже знакомый мне сад и, нашарив во внутреннем кармане пиджака плоский серебряный портсигар, закурил короткую папиросу. Легкие наполнились ароматным дымом, и вместе с ним ко мне пришло долгожданное спокойствие. Мозг заработал, отщелкивая варианты, но вскоре пришлось признать, что имеющейся у меня информации совершенно недостаточно, чтобы делать какие-то далеко идущие выводы. А значит? Значит, нужно собирать данные. Я побарабанил пальцами по массивному подоконнику и решительно взялся за колокольчик.
   Давешний Олаф появился в комнате, когда под потолком еще, кажется, не прекратило метаться короткое эхо перезвона.
   - Чем могу помочь?
   - Думаю, можете. Скажите, Олаф, в доме маркизы имеется телефонный аппарат? - Затушив бычок в затейливо украшенной малахитовой пепельнице, поинтересовался я.
   - О да, разумеется. - Тут же кивнул мой собеседник. - Еще старший брат маркизы, будучи владельцем Брежского имения, распорядился об установке в доме личного телефонного аппарата. Буду рад провести вас к нему.
   - Идемте. - Кивнул я, не став уточнять у гордого служителя, к кому именно он собирается меня отвести. К телефону... или почтенному, пять лет как почившему, старшему брату фройлян Эльзы.
   Номер гостиничного телефона я запомнил, а потому связаться с Тихомиром сложностей не составило. Нет, была конечно невеликая возможность, что бывший бретер умчался в поход по злачным местам Брега, но, она так и осталась лишь вероятностью.
   - Тихомир Храбрович, доброго вечера. Вы уже наслышаны? И? - Короткий разговор с Тишилой пролился бальзамом на мое сердце. Оказывается, как только охранитель узнал от Граца, вдруг резко засобиравшегося в имение Штауфенов, о происшествии, то тут же отрядил свободную смену наших охранников "в помощь" городовому. Так что теперь можно не опасаться, что с бандитами напавшими на мою Ладу, произойдет что-нибудь интересное... вроде побега или свинцового отравления, по крайней мере, до того, как я с ними поговорю. Славно. А мне остается только пинать самого себя за нерасторопность. Ведь мог же и сам сообразить, приставить к этим уродам охрану.
   Поговорив с Тишилой и попросив его передать Меклену Францевичу по его возвращении, чтоб тот удержал обоих Беловых от буйства, я повесил трубку телефона на рычаг и поплелся обратно в выделенную мне комнату.
   Второй вопрос можно будет прояснить завтра. Придется отправиться на Варяг и телеграфировать с него в Хольмград пару интересных вопросов для князя Телепнева. Конечно, не факт, что старый интриган ответит честно, но... даже лживый ответ содержит в себе частичку правды. Вот и посмотрим. А сейчас, можно и лечь поспать. Только не здесь.
   Я огляделся и, найдя взглядом неприметную дверь в стене, решительно шагнул к ней. Как я и ожидал, за дверью оказалась ванная комната и выход в спальню, где сейчас отдыхает моя жена. Не заперто, замечательно.
   Окинув взглядом огромную кровать, на которой хрупкое тело Лады просто потерялось, я начхал на все правила и, во мгновение ока раздевшись, скользнул под одеяло к жене. А Лада, словно только этого и ждала. Приоткрыла на миг сонные глаза, подкатилась мне под бок и, крепко обняв, тут же засопела как ни в чем не бывало... Вот теперь можно спокойно спа-ать.
   Утром, после легкого завтрака в компании блистающей улыбкой хозяйки дома и хмурого Оттона Магнусовича, явно недовольного невозможностью поднять тему вчерашней нашей беседы, мы с Ладой сели в экипаж и отправились в гостиницу, фактически под конвоем свободных от дежурства в участке охранителей. Вопреки моим ожиданиям, возглавил этих молодчиков вовсе не Тишила, а Грац. Впрочем, я был ему за это только благодарен, все-таки Лада еще не отошла от ночного приключения, да и последствия легкого сотрясения сказывались. Так что, коллекция всевозможных лекарств от нашего штатного эскулапа была как нельзя более кстати.
   В салоне гостиницы нас встречала вся команда путешественников. Начиная с Беловых и заканчивая растерянным Попандопуло, то и дело переводившим взгляд с расстроенной Хельги на устало прислонившуюся к моему плечу Ладу. Берг Милорадович хмуро уставился куда-то в дальний угол зала, а за спинкой его кресла обосновался Тихомир Храбрович. Бывший бретер зло стрелял глазами по сторонами и, кажется, готов был броситься на любого постороннего, если бы таковой обнаружился в салоне.
   Все они только что выслушали историю наших вчерашних приключений, с небольшими изъятиями в части моей беседы с канцлером, разумеется, и теперь просто молчали, размышляя над сказанным. Я не стал дожидаться, пока кто-то из присутствующих начнет задавать какие-либо вопросы и, кивком указав охранителям на лестницу, поднявшись с дивана, увлек Ладу за собой. Поднявшись в номер, я помог жене раздеться и, уложив в постель, предельно аккуратно погрузил её в сон. Выглянув в гостиную, поманил пальцем одного из охранителей и, дождавшись пока он окажется в спальне, указал ему на кресло в углу.
   - Твой пост. Если кто сунется в окно, бей на поражение. - Служака кивнул, выудил из-за отворота пиджака внушительный "Барринс" и молча уселся в кресло.
   Следующий пост я выставил в гостиной, обязав одного охранителя также наблюдать за окном, а второй сосредоточил всё внимание на дверях ведущих в коридор и мой номер. Вот и славно. Минимальная подготовка выполнена, теперь можно заняться остальным.
   Разграбив свой арсенал, я слетел вниз по лестнице и, оказавшись в салоне, подошел к Беловым.
   - Лейф. Часа через два смени охранителя в спальне Лады. Она к тому времени может проснуться, так будет лучше, если в этот момент рядом с ней будешь ты, а не он. - Не дожидаясь реакции посмурневшего новика, я повернулся к тестю. - Бажен Рагнарович, к полудню телеграф на Варяге должен работать в защищенном режиме. Это возможно сделать без запуска ходовой?
   - Хм... Неужто вы ознакомились с документами по установленной на яхте защите? - Прищурился наш капитан, потеребив бороду. Вот только тон его остался холодным. В принципе, могу понять старого ушкуйника. С момента нашего прибытия на Руян, события идут валом и у тестя есть причины винить в происходящем своего неугомонного зятя. Хотя, конечно, немного обидно, но... Не до того сейчас, совсем не до того. Надо срочно решать накопившиеся проблемы, пока они не превратились в лавину, которая с легкостью погребет под собой и меня и моих спутников. А потому, оставим сантименты. Очевидно, Белов-старший тоже не дурак читать по глазам, потому как не стал тянуть за хвост и договорил. - Отрадно. Но... нет. Без запуска машины, защита, в том числе и телеграфная, действовать не будет.
   - Значит, придется запустить. - Я пожал плечами и надавил. - К полудню, не позже.
   - Сделаю. - Кивнул тесть и, резко развернувшись, потопал к выходу. А я, проводив взглядом фигуру капитана, обратил всё свое внимание на Тихомира Бережного.
   С момента моего ухода наверх, Тихомир Храбрович явно немного успокоился, так что сейчас уже можно было не бояться оказаться поджаренным теми молниями, что он метал взглядом, когда мы только вернулись из поместья Штауфен.
   - Что с охраной татей? - Вопрос не застал бывшего бретера врасплох.
   - А что с ними? Караулят, как и было велено. Сидят у камеры этих молодчиков и глаз с них не спускают. Разве что на допросе не присутствовали. Но оно и понятно, кто ж их туда пустит, без надлежащих бумаг-то?
   - Что ж, это хорошо. - Протянул я. - Скатаемся в околоток?
   - Отчего ж не скататься. Только не в околоток, а в участок. Там их держат. - Ха, кажется, я знаю у кого мастер клинка стащил этот характерный прищур.
   - Тогда, поехали.
   Коротко раскланявшись с остающимися в салоне членами нашей компании, мы с Тихомиром вышли на улицу, залитую ярким солнечным светом и, остановив первого попавшегося извозчика, покатили в участок, разбираться с уродами, так лихо испоганившими нам с женой и без того не лучший вечер.
   Брежский оплот правопорядка встретил нас тишиной, сонной и унылой. Несколько небольших помещений на первом этаже доходного дома, где разместился полицейский участок, на первый взгляд были абсолютно безлюдными. Впрочем, это впечатление оказалось неверным. Стоило нам с Тихомиром миновать пустынный холл и войти в длинный плохо освещенный коридор, как где-то впереди хлопнула дверь и послышался шум шагов, сопровождающийся негромкой, но быстрой речью. Ба, да это же Климин-старший, и что же он здесь забыл, интересно?
   Смерив нас коротким взглядом, бывший ушкуйник, в сопровождении уже знакомого мне усатого городового, просквозил мимо, только что не полыхая от злости. О, как. Всё любопытственнее и любопытственнее. Стоп. Это позднее. А сейчас нужно найти охранителей и кого-то из старших чинов.
   Участковый надзиратель, царь и бог и воинский начальник здешней полиции, нашелся за той же дверью, откуда только что вышел Климин. Хм.
   - Доброго дня, господин... капитан. - Пробежав взглядом по погонам сидящего за широким двухтумбовым столом начальника, проговорил я. Тихомир, занявший место у меня за плечом, с неожиданной сноровкой выхватив из моих рук только что снятые шляпу и перчатки, застыл изваянием, изображая верного слугу. Однако. Талантливо играет старый воин.
   - Доброго, доброго. - Покивал наш собеседник, поднимаясь из-за стола. - Чем могу служить, уважаемый...
   - Старицкий, Виталий Родионович. - Я протянул руку длинному и худому словно жердь надзирателю и тот неожиданно крепко её пожал. Желчное, хмурое лицо полицейского попыталось выдавить улыбку, но результат больше походил на нервный оскал, частично смягченный щеткой седоватых усов.
   - Как же, как же. Уже наслышаны. Капитан Сворссон, кстати. - Проговорил надзиратель, изобразив кавалергардский поклон. Уселся в кресло и, побарабанив пальцами по истертой крышке стола, словно спохватившись, указал на стул для посетителей. Скрипучий и жутко неудобный, как оказалось, едва я умостился на этом пыточном инструменте. А участковый надзиратель не умолк. - Прискорбное событие, да. Но сами понимаете, Виталий Родионович, Брег - город портовый, и специфика его такова, что сюда постоянно прибывают различные темные личности. Конечно, мы стараемся предотвращать происшествия подобные вчерашнему, но... если бы вы знали, как не хватает людей и, стыдно сказать, финансов! Суммы выделяемые нашему ведомству до смешного малы, у меня на участке три околотка и всего девять, вдумайтесь только... Девять городовых! И те низшего оклада. А нанять большее их количество, нам просто не на что. Как уж тут уследить за порядком...
   Я не понял, он меня за фининспектора принял, или за благотворительную организацию?! На кой мне знать, сколько у него людей и как мало денег поступает из казны?
   - М-да. Это, несомненно, весьма печально, капитан Сворссон. - Я задумчиво покивал. - И я вас прекрасно понимаю. Ничтожное финансирование - настоящий бич многих ведомств, а уж об их городских и земских отделениях и говорить нечего. В общем, мне не в чем упрекнуть ваших людей, тем более, что вчера городовой явился сразу, как только узнал о происшествии у имения маркизы Штауфен. Собственно... как вы догадываетесь, лица задержанные вашим чином и составляют тот интерес, что привел меня сегодня к вам. Я бы хотел побеседовать с этими людьми, может быть, они расскажут, для чего им понадобилась моя жена.
   На последних словах, участковый надзиратель явственно д р о г н у л. От него ощутимо потянуло недовольством с легкой примесью опаски.
   - К чему это, Виталий Родионович? - Пожал плечами капитан. - Мы уже допросили этих молодчиков. Обычные тати, позарились на украшения прогуливающейся в саду у ворот, дамы... Если желаете, могу даже допросные листы показать.
   О как!
   - Буду вам весьма благодарен. - Я растянул губы в улыбке, а участковый надзиратель, подхватившись, чуть не выпрыгнул из-за стола. Но в последний момент сдержался и нарочито медленно подошел к массивному шкафу. Отперев дверцы, рука капитана скользнула вдоль полок в поиске нужной папки, походя смахнула слежавшуюся пыль с нумерованных по годам укладок на и без того не слишком-то чистый пол и, ловко ухватив длинными костистыми пальцами одну из стоящих в нижнем ряду папок, потянула её на себя.
   - Вот. Да... Именно это. - Капитан Сворссон раскрыл полупустую укладку, и на стол передо мной опустилась тоненькая кипа листов желтоватой бумаги, исписанных химическим карандашом.
   Ну да, кто бы сомневался! На каждом протоколе, или как здесь принято говорить, допросном листе, было написано одно и то же. Слово в слово, как под копирку. И подпись самого Сворссона, как проводившего допрос. Ну-ну.
   - Благодарю вас, капитан Сворссон. - Я протянул участковому надзирателю прочитанные листы, но когда он попытался их взять, чуть придержал пальцами бумагу. - С вашего позволения, могу я скопировать эти записи? - Сворссон нахмурился и я поспешил дать объяснение. - Понимаете, моя жена - особа юная и как все молодые девушки, чрезвычайно впечатлительная. А тут еще и доктор, диагностировав у нее легкое сотрясение мозга, заявил, что любые волнения Ладе Баженовне строго противопоказаны. Думаю, если покажу эти листы, доказав тем самым поимку напавших на нее молодчиков, она хоть немного успокоится. Господин капитан, прошу, вы меня крайне обяжете.
   - Бог с вами, Виталий Родионович. - Чуть поколебавшись, вздохнул Сворссон. - Романтика медового месяца и такие приключения... Конечно, я вас понимаю. Копируйте.
   - Благодарю вас, капитан Сворссон. От всей души. - Я положил допросы на стол и участковый надзиратель, усевшись на свое место, тут же протянул мне несколько пустых листов бумаги. И то верно. Легче перенести на них текст, чем с нуля создавать полные копии.
   Аккуратно переложив допросные листы так, чтобы каждый из них оказался на чистом, я настроился и, спустя несколько секунд, над столом Сворссона вспухло еле заметное облако снежинок, а на каждом подложенном листе проступил текст, в точности повторяющий писанину допросов. Вот и все. Фокус несложный и полезный. Теперь отличить копию от оригинала можно только после исследования. А оно состоится обязательно... в рамках служебного расследования.
   Больше нам здесь делать было нечего, поэтому, распрощавшись с капитаном, мы с Тихомиром постарались как можно быстрее покинуть обитель порядка.
   - Тихомир Храбрович, отзывай наших охранителей. - Проговорил я, едва за нами закрылись тяжелые двери полицейского участка, и мы вновь оказались на улице. - Здесь им делать нечего.
   - Как же это? - Не понял Тишила.
   - Объясняю. - Стукнув тростью о каменную ступень крыльца, процедил я. - Скорее всего, сегодня этих татей переведут в другое место, или, быть может, содрав штраф, отдадут на поруки, например, тому же Климину. Задача наших орлов - проследить за тем, куда они отправятся. И доложить мне. Ясно? На рожон не лезть, глаза не мозолить. Следить тихо и незаметно. Впрочем... это они и без моих объяснений должны понимать. Все-таки, Ратьша их, хоть немного, да гонял по части негласного сыска.
   - Не скажу, что всё понял, но... распоряжусь, Виталий Родионович. - Пожевав ус, медленно проговорил Тихомир.
   - Желательно, прямо сейчас. - Кивнул я. - Чтоб этот... Сворссон видел, как мы снимаем наблюдение с уродов. Иди. А я извозчика поймаю. Мне еще в порт ехать.
   - Сделаю. - Миг, и Бережной исчез. Только хлопнула тяжелая створка входной двери.
   До порта я добрался быстро. А там, Белов уже, оказывается, запустил машины, так что "шифрограмма" в Хольмград ушла через пять минут после наступления полудня. Оставалось только ждать ответа. Конечно, телеграф, это не мобильник, а телеграмма не смс-ка, так что глупо было надеяться на немедленную реакцию Особой канцелярии. Потому, оставив тестя дежурить у аппарата, я отправился обратно в гостиницу. Несмотря на хорошую погоду, шляться по "гостеприимному" Брегу желания у меня не было.
   Тишила появился в салоне только на закате, когда я как раз ломал голову над телеграммой от князя Телепнева. Ворвался, словно вихрь. Глаза блестят, руки мечутся будто испуганные птицы, в общем, старый бретер пребывал, что называется, в аффектации.
   - Виталий Родионович, как вы догадались?! - Ну и что ему ответить?
   - Элементарно, дорогой друг. Элементарно. - Эх, трубки не хватает.
  

ЧАСТЬ 3.

Глава 1. Ночь - лучшее время для задушевных бесед, не правда ли?

   Потратив несколько минут, я все-таки смог хотя бы временно отвертеться от вопросов Бережного и фактически заставил неугомонного бретера рассказать об итогах работы наших "топтунов". Настропаленные Тихомиром, охранители смогли проследить весь путь участников нападения на Ладу, действительно отпущенных Сворссоном после короткого заседания городского суда и уплаты солидного штрафа в казну города. Кстати, деньги за них внес тот самый полусотник, Любим Будеславич Климин. И не было ничего удивительного в том, что едва оказавшись на свободе, тати, взяв извозчика, тут же помчались в станционный городок, где квартировали флотские экипажи адмиральской эскадры.
   Проследить за действиями молодчиков на территории городка тоже не составило труда, что поначалу меня немало удивило. Впрочем, вспоминая историю "того света", и в частности, многочисленные описания плачевного состояния контрразведки в Порт-Артуре и Владивостоке во время Русско-Японской войны, я вынужден был признать, что отсутствие серьезной охраны и четкого режима секретности в месте расположения части государева флота, вещь для этого времени совершенно обыденная... Как бордель напротив здания штаба эскадры, куда, собственно, первым делом и направили свои стопы уроды, посмевшие поднять руку на мою жену. Правда, уже спустя четверть часа туда же прибыл и Климин с пятеркой помощников, а еще через час, неслабо избитых молодчиков, сопровождающие полусотника буквально за руки и за ноги вынесли через черный ход борделя и утащили в один из домов, предназначенных для проживания нижних чинов эскадры. А спустя еще час, туда же прикатил знакомый мне по хольмгангу врач. По крайней мере, профессиональное описание незнакомца, предоставленное мне Бережным, соответствовало.
   Подслушать разговор татей с Любимом Будеславичем, охранителям не удалось. Но это не так уж и важно, хотя высказанное Тишилой мнение о теме беседы и причинах побудивших Климина заняться "стоматологической" практикой, заставили меня саркастически хмыкнуть. И бывший бретер тут же вцепился в меня клещом.
   - Вспомните старую поговорку: бьют вора не за то, что украл, а за то, что попался. - Я со вздохом пояснил свою реакцию собеседнику. - Ничуть не сомневаюсь, что молодчики получили по зубам именно потому, что им НЕ удалось довести дело до конца.
   - То есть, вы думаете, что полусотник с татями заодно? - Прищурился Бережной.
   - Именно. Именно, дорогой мой Тихомир Храбрович. - Я развел руками. - Будь всё так, как вы предположили, Климин, вытащив своих орлов из-за решетки, может и поучил их уму разуму так, как это наблюдали наши охранители, но сначала, он заставил бы их принести извинения Ладе Баженовне... и мне.
   - А может, он решил сначала их того... поучить, а потом уж пришлет к вам? - Протянул бывший бретер.
   - С разбитыми мордами и переломанными конечностями? Это, как говорят иные наши "друзья": не комильфо. Иначе говоря, это будет невежливо, и в чем-то даже оскорбительно. И полусотник Климин, как офицер, пусть и иррегуляр, понимает это не хуже моего. Впрочем, к чему спорить? Предлагаю, подождать день-другой, и если, скажем, послезавтра ни один из татей не придет на поклон...
   - Согласен. - Вздохнул Тишила, но тут же встрепенулся... - И всё же, я не понимаю, откуда у вас такая уверенность в виновности Климина?
   - А это не уверенность, Тихомир Храбрович, это только мое впечатление. Я, вообще, знаете ли, бываю иногда таким впечатлительным, куда там молодым барышням. - Улыбаемся и машем, улыбаемся и машем. Хм. Ну действительно, у меня нет никаких твердых и однозначных доказательств причастности Климина к происходящему с нами на Руяне, только мои подозрения и несколько малозначимых для любого постороннего человека, фактиков. Так с чего бы пыль поднимать? Не лучше ли будет немного подождать, пока не появятся настоящие доказательства?
   - М-да. - Кажется, Бережной понял, что я не намерен пока раскрывать карты, и решил от меня отстать. Ничуть не сомневаюсь, что ненадолго. Уж такой характер у старого бретера. - Кстати о времени и поклонах, Виталий Родионович, а что, вы еще не решили, когда мы простимся с Руяном?
   - Хм. - Подобной... витиеватости, что ли... я от Тихомира не ожидал. Но, вопрос требует ответа, а кроме меня дать его некому. - Думаю, отчалим, как только Лада Баженовна почувствует себя в состоянии продолжить наше путешествие. Если верить Меклену Францевичу, то дня через три всё будет окончательно ясно. А там, пара дней на подготовку к выходу и, "прощайте скалистые горы"...
   - То есть, до конца седмицы? - Уточнил Тишила, и я кивнул. - Что ж, это и к лучшему, честно говоря, не нравится мне то, что здесь происходит. Совсем не нравится.
   - Поверьте, мне тоже. - Бережной кивнул и исчез из салона, а я решил подняться проведать Ладу.
   Идея покинуть остров неплоха, конечно, но... Вот именно, это пресловутое, всё переворачивающее с ног на голову "но"! Я боюсь, что отъезд не избавит нас от происходящей вокруг возни. Не представляю, чем мы не угодили тому же Климину, но учитывая настойчивость, с которой его окружение к нам цепляется, подозреваю, что даже окажись мы в Свеаланде, расстояние в тысячи миль не избавит нас от полусотника и его компании. Уж больно серьезно они взялись за дело. Хм... Знать бы еще с чего? Впрочем, с этим я, пожалуй, разберусь чуть позже. Загляну в гости к столь неровно дышащему к нашей компании полусотнику, и поговорю с ним... по душам. Вот только надо будет это проделать тихо и незаметно. Все-таки, с доказательствами у меня швах, а значит, действовать законными методами не получится. Следовательно... о моем визите не должна узнать ни единая живая душа. Особенно, мои попутчики. Что ж, решено.
   Оказавшись в апартаментах Лады, вздыхаю. Снова. Вот ведь! Уходил, она спала, вернулся, опять спит. Ну да ладно, пусть. Сон, он иногда полезнее любых лекарств бывает.
   Я отпустил скучающего Лейфа и устроился в том же кресле, где бедняга провел почти целый день. Телеграмма переданная тестем вновь оказалась в моих руках и, перечитав её еще раз, я погрузился в размышления.
   Итак. Что мы имеем? Если верить князю Телепневу, то информация о нашем путешествии ушла "в народ" с подачи княжича Туровского, небрежно, но с умыслом обронившего пару фраз по этому поводу на приеме у Государя, в разговоре с Рейн-Виленским, которому, опять же если верить моему драгоценному шефу, и принадлежала идея вот так ненавязчиво выдать меня за представителя угасшего рода Старицких. Помню-помню. Здешний вариант Дзержинского, то ли отца, то ли его революционного сына. Причем, идея эта появилась у него еще во время работы проекта "Лед". Ну, это понятно. Тогда меня не только ментальными техниками мордовали, но и чисто медицинскими методами не брезговали, так что вопрос о том, когда был взят для сверки образец моей крови, даже не стоит. И теперь становится понятен действительный смысл той, первой встречи с Рейн-Виленским и его компанией, в которую, кстати, помимо самого Телепнева входил и упомянутый княжич Туровской. Я-то думал, что интересен им, как неизвестный прежде персонаж, которому покровительствует глава Особой канцелярии, а похоже, что тогда были самые натуральные смотрины. Сойдет этот выскочка за Старицкого или ну его... Выходит, сошел. Хм. А вот зачем им понадобился такой самозванец, это вопрос пока открытый. Слишком мало информации. Нет, можно конечно выдвинуть пару гипотез, но без фактов они ничто...
   Например, первый, и самый пошлый вариант - заговор против Государя. Чушь и ерунда. Если верить Готскому альманаху, который, кажется, скоро станет моей настольной книгой, Старицкие, хоть и были одной из побочной ветвей Рюриковичей, на хольмградский стол никогда рассчитывать не могли. Киев, Москов, Тверь, вот города, где они в разное время княжили, но не в Хольмграде. А значит, шансов претендовать на монарший титул у них не больше, чем у доброй сотни иных родов, в ком есть кровь Рюриковичей. Использовать меня в качестве стяга и эдакого мстителя за предков? Ну-у, если забыть о том, что этой мести сто лет в обед, хм... так не дамся ведь. Сдерну из Хольмграда, и все. После недавней встречи с Оттоном Магнусовичем, можно будет и в Венде осесть, демонстративно дистанцировавшись от хольмградского света и его интриг, а достанут там, сбегу в Новый Свет и ищите ветра в поле.
   Что еще? Восстановление власти Старицких в их прежних вотчинах... возможно с последующим отколом от Руси. Бред не в меньшей степени, чем предыдущее предположение! Ныне нет ни одного подобного клочка земли, который граничил бы с иными государствами. А пытаться отложиться, будучи в окружении русских земель... глупый способ самоубийства, даже если допустить, что в законах найдется какая-то лазейка, позволяющая провернуть подобный финт ушами.
   Я уж молчу о том, каких средств, связей и возможностей требует любой из вышеперечисленных вариантов. Да и сам я, несмотря на имиджевые "плюшки", сопутствующие моему нечаянному самозванству, всё же птица не того полета. Значит, идею с революциями, заговорами и переворотами, отбрасываем... точнее откладываем в сторону... на всякий случай. Мало ли, как оно еще повернется.
   Какие еще могут быть варианты? А черт его знает. Но вот если опираться на немногочисленные имеющиеся у меня факты, настоящие или мнимые, то получается следующая картина.
   Есть некий симпатичный молодой человек по фамилии Старицкий, умудрившийся за неполный год пребывания в столице обрести определенную известность. Свет шепчется о его происхождении из опального и казалось давно угасшего рода, ему благоволят глава Особой канцелярии и секретарь государева кабинета, что в свою очередь можно трактовать как покровительство самого государя и, соответственно, эдакое молчаливое подтверждение бродящим слухам, на что, кстати, и купились Бисмарк сотоварищи. Но при этом, о возрождении княжеского рода Старицких речь и не идет. Своей наградой монарх четко дал понять всем и вся, что принимает молодого человека как НОВОГО дворянина. Вот такой вот казус. То есть, получив дворянство, фактически, согласно геральдическому своду Русской Правды, я окажусь родоначальником ДРУГОГО рода и не смогу претендовать на любые звания, титулы, вотчины или имущество, когда-то принадлежавшие "моим" предкам. Хм. Но ведь я и не собирался этого делать, так? Более того, если бы не тот же Рейн-Виленский с компанией, я бы и знать не знал о своем нечаянном "родстве"... М-да уж. Чем дальше в лес, тем толще партизаны...
   В общем, на данный момент, четко ясно лишь одно. Учитывая разговор с Бисмарком и маркизой Штауфен, пытаться доказать, что я не верблюд, бесполезно. Свет, и не только хольмградский, стараниями известных личностей, уже уверен в том, что я являюсь прямым потомком некогда восставшего против Государя княжеского рода, и поделать с этим я ничего не могу. Остается только внимательно смотреть по сторонам и постараться не вляпаться в иные интриги, кроме тех, что заготовил Рейн-Виленский, ну и само собой, постараться выжить в его собственной шахматной партии, а еще лучше выйти из нее. Иных вариантов пока нет.
   За размышлениями о творящемся вокруг моей персоны непотребстве, я и не заметил, как наступила полночь. Мерно тикают в темной спальне часы. В кровати тихонько посапывает во сне Лада, а мне не до сна... Поднявшись с кресла, я подхожу к окну и застываю. Безоблачное небо перемигивается светом ярких звезд, неправдоподобно огромная луна отбрасывает отблеск на черных волнах Варяжского моря, высвечивает силуэты кораблей в порту и накрывает призрачным светом спускающийся террасами к воде город. Не самая лучшая ночь для тайных визитов, но... я не хочу терять время, а значит, придется рискнуть.
   Отхожу от окна и, уверившись, что жена крепко спит, пробираюсь в свою комнату. Костюм, который я сегодня так и не удосужился ни разу сменить, летит на пол. Нахожу в шкафу аккуратно сложенный "спортивный костюм" - черные свободные штаны и такую же рубаху. Вместо туфель или тренировочных тапок, высокие шнурованные ботинки. Немного посомневавшись, все-таки натягиваю "сбрую", креплю к ремню плоский пенал собственноручно собранной аптечки, и вкладываю в кобуры привычные "Барринсы". Я не такой уж мастер стрельбы по-македонски, но бывают ситуации, когда перезарядить пистолет просто не хватает времени, а уж револьвер и подавно. Хотя, честно говоря, надеюсь, что сегодня обойдется без стрельбы и резни. Кстати о последней! Один нож отправляется в ножны на бедре, а его засапожный родственник удобно устраивается в полном соответствии со своим названием. Накрываю свою "артиллерию" бушлатом, купленным в одном из магазинчиков из чистой ностальгии. В подобном, я когда-то рассекал по улочкам одного очень северного и очень закрытого городка, на зависть сослуживцам... Вот и пригодился, как и фуражка. Тьфу, черт. Забыл! Надо ж с нее нордвикского "краба" скрутить... а то, может совсем нехорошо получиться.
   Вроде собрался... Осталось определиться с поисками нужных мне адресов... Впрочем, есть один вариант.
   Из гостиницы я уходил, что называется, огородами. Убедившись, что в коридоре никого нет, я погасил свет в холле и, спустившись на один лестничный пролет, тихонько отворил окно. Здесь, от лунного света меня прикрывает тень здания, так что можно сказать, что я сейчас невидимка. Выбираюсь на карниз и, аккуратно вернув створку окна в прежнее положение, прыгаю в темноту. А теперь, ходу!
   Доктор Бровин. Один из трех практикующих врачей Брега. Не самый лучший, но определенно самый опытный в... житейских коллизиях, так сказать. Почти официальная скорая помощь на всех хольмгангах, и совсем неофициальный врачеватель участников поножовщин, как поведал мне Лейф. Собственно, именно из-за столь неоднозначной репутации врача, младший Белов и был столь негативно настроен по отношению к нему. Думаю, уважаемого эскулапа, как и возможно наблюдающих за ним соседей, совсем не удивит визит человека "без лица". В самом-то деле! Ведь медицинская помощь бывает нужна не только законопослушным обывателям, работники ножа и топора тоже жить хотят, правда?
   Эх, мне бы вместо шарфа, платок ковбойский на морду нацепить, вот была бы картинка. Прямо-таки грабитель дилижансов... ага, морской! С бушлатом и фуражкой, то еще зрелище, на самом деле. А доктор, молодец. И ухом не повел. Словно к нему каждый день такие вот колоритные "гости" наведываются... с замотанными шарфами физиономиями и золотыми червонцами наизготовку.
   Мой поздний визит явно не стал для Бровина чем-то удивительным. А выслушав историю о подрезанном друге, отдающем концы в одной из портовых ночлежек, доктор не стал терять времени и тут же принялся собираться в дорогу. Вот только... А зачем нам куда-то идти? Я-то думал, у него домочадцы имеются, потому и собирался провести допрос где-нибудь в подворотне, а оказалось, что Бровин даже прислугу не держит... Ну и замечательно.
   Стоило доктору повернуться ко мне спиной, чтобы снять с вешалки пальто, как я аккуратно придавил ему шею и эскулап почти тут же обмяк. Не дав Бровину рухнуть на пол, я подхватил его бесчувственное тело и оттащил в гостиную. Квартирка, кстати, у доктора, вопреки моему представлению, оказалась не такой уж большой. М-да, это вам не клиника на дому, как у профессора Преображенского из известного произведения. Впрочем, и сам Бровин тянет разве что на Борменталя...
   Дождавшись, пока врач придет в себя и осознает в каком положении он оказался, я довольно кивнул. Все-таки, что ни говори, а правильная фиксация несказанно облегчает взаимопонимание.
   - Ч-что х-хвам нужно? - Откашливаясь после довольно болезненного удара в солнечное сплетение, проговорил Бровин, убедившись, что ремни, которыми я привязал его к стулу, достаточно крепки, и ему не удастся освободиться. Так, а теперь, тон пониже, акцент пожестче, примерно, как у Бисмарка. Точно, пусть с господин Бровиным общается выходец из Венда, или может быть даже из рейха... А то вдруг у него память на голоса идеальная, кто знает?
   - О! Сущие пустяки, любезный доктор. - Я опустил ствол барабанника, один вид которого мгновенно удержал эскулапа от глупой попытки закричать и, изъяв еще один стул из-за обеденного стола, уселся напротив своего собеседника. - Адрес.
   - Ч-хто? - Прохрипел пересохшим горлом Бровин. - Кха... кхакой адрес?
   - На который вас вызывали сегодня днем. Ну же, доктор, вы не могли забыть такой прибыльный вызов! Целых три пациента сразу, полагаю, нечастое событие даже в вашей богатой практике...
   - Н-не... - Начал говорить Бровин и тут же заперхал.
   - Не помните... не скажете? - Полюбопытствовал я, одновременно поднимая барабанник. Срез ствола уперся эскулапу в переносицу и, очевидно, прикосновение холодного металла к коже вернуло Бровину способность говорить.
   - Я ск-кажу. - Выдохнул доктор. - Станционный городок, первая линия, третий дом, второе парадное. Угловая квартира на втором этаже.
   - Вот видите, оказывается, ничего сложного в этом нет. Правда? - Я хмыкнул, поднимаясь со стула и, поймав на себе затравленный взгляд собеседника, вздохнул. Кажется, он решил, что я его сейчас грохну. Идиот.
   Отвязав усыпленного доктора от стула, я перенес его на кушетку и, старательно затерев свой ментальный след, покинул квартиру. М-да, а ведь до городка мне придется идти на своих двоих... Точнее, бежать, поскольку ночь, она, знаете ли, не резиновая.
   Конечно, я мог бы узнать место обитания напавших на Ладу молодчиков и от следивших за ними охранителей, но... ни на секунду не сомневаюсь, что рано или поздно об этом интересе станет известно Телепневу, и уж он-то точно не преминет сложить два и два. А мне совсем не хочется, чтобы у кого-то появились даже косвенные доказательства моей причастности к тому, что может произойти в ближайшее время.
   Два часа! Два часа мне пришлось добираться до этого идиотского городка. И чего эскадре не определили стоянку в Брежском порту? Насколько бы мне было проще, а? Хорошо еще, что луна давала достаточно света, и мне не пришлось в полной темноте ломать ноги по ухабам, которые наивные местные жители именуют станционным трактом.
   Проникнуть на территорию, вроде как, военного объекта, труда не составило. Впрочем, в этом нет ничего удивительного, поскольку будка у шлагбаума, где засел караульный, сократила ему возможность обзора до жалкого огрызка. Иначе говоря, находясь внутри этого недотуалета, бедняга мог видеть лишь происходящее четко перед ним. Неудивительно, что я прошел мимо шлагбаума, чуть ли не прогулочным шагом.
   Поиски нужной улицы и дома также не заняли много времени. Правда, пришлось пару раз прятаться от патрулей, но, боже мой! Эти ребята так грохотали сапожищами по мостовой, что не успеть вовремя от них скрыться, мог бы только пьяный в хлам паралитик.
   Но вот я уже на месте. Поднимаюсь по узкой скрипучей лестнице на второй этаж и, миновав небольшой коридор, оказываюсь перед нужной дверью. Там за ней отходят от побоев своего начальничка три урода, каждому из которых, я с превеликим удовольствием перегрыз бы глотку. Но... нельзя. Пока.
   Открыть замок оказалось проще простого. Здесь не было даже простейшей защиты от прямых манипуляций! Я просто запустил в скважину щупы и через несколько секунд собачка замка тихонько щелкнула. Вот и все.
   Дверь открылась абсолютно бесшумно, но я её все-таки немного придержал и, оставив узкую, почти незаметную щель меж косяком и створкой, прислушался к происходящему в темной квартире. Тишина.
   Проскользнув внутрь, я замер посреди небольшой прихожей, и осмотрелся. Три двери, явно ведущие в комнаты, коридор, за ним какое-то помещение, слабо освещенное лунным светом льющимся в окно, скорее всего, кухня... Хм. Не двигаясь с места, я вновь напряг слух, одновременно отпуская с поводка эмпатию. Ага. Кажется, они все в одной комнате. Дверь справа. Спят? Кажется, да. Что ж, тем лучше.
   Связать татей, и привести всех троих в чувство. Во-от. Теперь можно и допрос начинать. Господин наемник из рейха, прошу на сцену. Ваш выход.
   Опустим грязные подробности нашей долгой и весьма обстоятельной беседы. Скажу только одно, я успел управиться еще до восхода солнца и... оставил уродов в живых. Правда, теперь, на полное восстановление им понадобится не пара-тройка недель, как это предполагалось до моего визита, а несколько больше. Пара месяцев, может быть. Всё будет зависеть от того, как быстро у татей будут срастаться кости. Но ведь это такие мелочи, честное слово. Зато, теперь я точно знаю, кого следует винить в неудавшемся покушении на Ладу. И это оказался вовсе не полусотник... к моему удивлению.
   Причина, по которой хозяин этих ореликов приказал им организовать похищение Лады, мне, честно говоря, совсем не кажется сколько-нибудь осмысленной, но тати ничего иного сообщить не могли. Они были абсолютно уверены, что таким образом их командир хотел отыграться за якобы нанесенную ему обиду. Ладно. С этим можно разобраться и попозже. Пока, этому умыкателю чужих жен, всё равно будет не до мыслей о жуткой мести. А вот перед полусотником, мне, честно говоря, даже немного стыдно. Заочно.
   Да, он вытащил этих молодчиков и оплатил за них штраф, стараясь скрыть произошедшее от окружающих. А потом лично отметелил всех троих за то, что пошли на поводу у его сына и попытались выкрасть для обиженного и пораненного дитяти, замужнюю женщину. Думаю, он бы и сыну вломил, да тот после хольмганга и так еле двигается. Вот так-то. Бережной, оказывается, был в чем-то прав. А я - нет. Стыдно. Эх, так промахнуться! "Элементарно, друг мой"... "трубки не хватает"... Тоже мне, Шерлок Холмс недоделанный.
   Я вздохнул и, уже привычным усилием погрузив своих говорливых собеседников в оздоровительный сон, покинул квартиру. Скоро рассвет, а мне еще до гостиницы чапать и чапать. Надо поспешить. Тем более, что если я не ошибаюсь, то завтра, точнее, уже сегодня, нас будет ждать увлекательнейшее зрелище. Спектакль одного актера, пьеса под названием: "Кающийся грешник". В том смысле, что если допрошенные мною варнаки не соврали, то после обеда Климин привезет к нам в гостиницу своего болезного сынулю, которой и станет бить поклоны перед Ладой и слезно молить о прощении. Хотя, я бы на месте полусотника, заставил его просить прощения у родни того, четвертого подельника, что сейчас, с пулей во лбу, лежит в леднике патологоанатомического отделения брежского полицейского департамента.
   Говорю же, сделал меня старый бретер... Хотя... кое-какие нестыковки всё равно остаются и они, между прочим, никак не дают мне покоя. Ну да ладно, разберемся. Как говорилось в одной умной книжке, "все тайное, рано или поздно становится явным". Так что, подождем немного, а там, глядишь, и еще какие подсказки выскочат. Прорвемся.
  

Глава 2. Иногда, лучше ошибиться, чем убедиться в собственной правоте.

   Визит младшего Климина фурора не произвел, да, честно говоря, я и сам не особо горел желанием превращать частное событие в публичное действо. И в этом моем нежелании не было никакой заботы о чувстве гордости молодого ушкуйника, или боязни того, что он еще больше обозлится на мою семью. Всё гораздо проще. Хорошенько подумав, я решил не оставлять дела на самотек, и разобраться в происходящим до конца. Ну не понимаю я, зачем Нестору Климину потребовалась вся эта заваруха с похищением. Крышу от любви сорвало? Смешно... Конечно, сам этот лихой ушкуйник вряд ли захочет ответить на мои вопросы, и именно поэтому я надумал перекинуться парой слов с его отцом, благо тот заявился в гостиницу вместе с сыном. Естественно, что он также не горел желанием общаться со мной, и уж тем более не стал бы тратить время на беседу после публичного принесения извинений. А вот, если извинения будут принесены в более... хм... камерной обстановке, тогда у меня появляется шанс... И кто я такой, чтобы от него отказываться?
   Лада, молча и неподвижно, с невозмутимостью скульптуры выслушала короткую речь бледного гостя, явно еще не оклемавшегося после проигрыша на хольмганге. И лишь когда ушкуйник умолк, закончив бормотать о том, "что лишь потеряв голову от страсти он пошел на столь неблаговидный поступок", Лада наконец пошевелилась. Медленно поднявшись с кресла у окна, специально перетащенного охранителями из спальни в гостиную, она оперлась на мою руку и, сделав несколько шагов, оказалась в каком-то полуметре от мрачно глядящего на нас Нестора. Интересно, он в самом деле думает, что Лада поверит в этот бред?
   Несколько секунд она всматривалась в лицо старого знакомого, после чего кивнула.
   - Я принимаю твои извинения, Нестор Любимич и... рада, что некогда мой отец отказал тебе в сватовстве. - В этот момент, я еле успел удержать спокойное выражение лица. Какие тайны вскрываются, однако!
   Лада развернулась, отпустила мою руку и, не проронив более ни слова, исчезла за дверью спальни. Климин-старший катнул желваки и, смерив ссутулившегося сына совершенно нечитаемым взглядом, мотнул головой, молча приказывая ему выйти из номера. Нестор также безмолвно подчинился.
   - Любим Будеславич, не могли бы вы задержаться? - Мой голос остановил полусотника, когда тот уже собрался было покинуть гостиную следом за сыном. Климин обернулся и недоуменно приподнял бровь. Дескать, что вам еще нужно, любезный? Ну как не ответить на такой вежливый вопрос... - У меня есть к вам разговор, и боюсь, непростой.
   - Я вас внимательно слушаю. - Нет, это просто поразительно, как столь нейтральная фраза в устах этого... превращается чуть ли не в прямой посыл по известному сексуально-пешеходному маршруту. Талант, определенно талант. И сейчас мы его будем шлифовать, в полном соответствии с "Рекомендованной методикой ведения ментального допроса" за авторством моего дражайшего шефа.
   Я указал Климину на кресло, только что оставленное моей женой.
   - Присаживайтесь, Любим Будеславич. - Дождавшись, когда мой оппонент разместится в кресле, я уселся на диван и продолжил. - Для начала, позвольте узнать, вам известно по какому ведомству я служу?
   В глазах полусотника на миг скользнула растерянность... а потом пришло понимание.
   - Угрожаете, господин охранитель? - Тонкие губы разошлись в кривом подобии ухмылки, а вот эмоциональный фон моего собеседника буквально вскипел.
   - Ничуть. Только хотел бы уточнить, откуда вы узнали этот факт моей биографии. - Покачав головой, ответил я. Качели, они качели и есть. Ошеломить, обозлить, удивить, и по новой...
   - Откуда? - Переспросив, нахмурился Климин.
   - Именно. Я, разумеется, не делал тайны из своей службы, но и не объявлял о ней во всеуслышание. О! И если вы сейчас скажете, что кому-то из вашей досмотровой команды, во время визита на "Варяг" попались на глаза некие документы, в которых данный факт был отмечен, я рассмеюсь, честное слово. Так что, Любим Будеславич, поведаете, какая птичка напела вам эту песенку?
   - Мир слухами полнится, Виталий Родионович. - Развел руками полусотник, оправившись после моего заявления. Пришел в себя? Молодец. Лови.
   - О да, что касается слухов, тут вам равных нет, Любим Будеславич. - Рывком увеличив давление на слабую ментальную защиту собеседника, я подался вперед. Очевидно, получилось слишком резко, поскольку не ожидавший этого Климин, тут же отшатнулся. - Особенно, когда дело доходит до их распространения.
   - Не понимаю, о чем вы, господин Старицкий. - Выдохнул полусотник, явно чувствуя неудобство от нарастающего давления на свои эмоции и мысли. Нет, я не пытался читать своего оппонента, до такого мастерства еще очень далеко, но вот зажать его в тиски воли, сковывая эмоции, и контролируя ментальные оболочки, это мне уже вполне по силам. Лгать и изворачиваться под таким прессом проблематично даже для мастеров управления менталом, а уж им-то Любим Будеславич точно не является.
   - Вам напомнить, как в кружале вы обвиняли мою законную жену в том, что она стала содержанкой у "канцелярской крысы"? То есть, фактически, обозвали её продажной девкой... - Настала моя очередь кривить губы в злой ухмылке. И давить на него, давить, пока не дрогнет! Зацепив взглядом взор Климина, я откинулся на спинку дивана и, так и не дождавшись ответа, побарабанил пальцами по лакированному подлокотнику. - Что ж. Вижу, намек вы не поняли. Тогда, буду говорить открыто. Либо вы сейчас, не таясь, рассказываете мне, кто, когда и при каких условиях рассказал вам о моей персоне, либо покидаете этот номер, но предупреждаю, как только вы окажетесь на людях, я тут же брошу вам вызов на хольмганг за нанесенное моей жене оскорбление, чему был свидетелем её отец. До смерти. А после, приглашу в круг и вашего сына, за попытку похитить мою жену. Ведь его извинений кроме нас никто не слышал, не так ли? Ну так как, Любим Будеславич, желаете, чтобы ваш род пресекся?
   - Ты так уверен, что переживешь бой со мной, охранитель? - Побагровев, прошипел Климин, одним резким и нервным движением смахивая со лба выступившие капли пота. Ага, зацепило! Ну держись, волчина морской.
   - Не верите, полусотник? Что ж, ваше право, но позвольте кое-что продемонстрировать. Глядишь, и передумаете, а? - Я ухмыльнулся и провалился в транс.
   Взмываю в воздух, миг и мой указательный палец вонзается поочередно в три точки на теле даже не успевшего трепыхнуться ушкуйника. Он так и замер с отвисшей челюстью, не в силах пошевелиться. Рисовка, конечно, но мне н е о б х о д и м о разговорить этого старпера.
   Я вываливаюсь из транса и, отступив на шаг от кресла, с удовлетворением рассматриваю замершего в нем полусотника, ошалело вращающего глазами. А что ему еще остается, при параличе опорно-двигательного аппарата? И какой фонтан эмоций... Просто блеск. Я вежливо улыбаюсь моему оппоненту и, не торопясь, возвращаюсь на диван. - Вот видите, как просто, Любим Будеславич. Лишь пара прикосновений и все. Заметьте, без всякой мистики и философии. И можете не сомневаться, прервать род Климиных будет ничуть не сложнее, уверяю вас.
   Ну да. Давлю на слабость. А какие они у полусотника? Беспомощность - худший кошмар волевого человека, воина, которым без сомнения является Климин-старший... и отцовская любовь. А то, что он в сыне души не чает, видно невооруженным взглядом. Кстати, вполне возможно, что... Ну-ка, проверим!
   Вновь поднимаюсь на ноги и, еще миг полюбовавшись видом моего оппонента, касаюсь почти тех же точек на его теле, и полусотник обмякает в кресле. Еще пару минут он не сможет толком пошевелиться от накатившей слабости в теле, но это такие мелочи, право! И пусть еще спасибо скажет, что я не расслабил ему в с е мышцы. Да и амбре в этом случае... Хм, Ладе бы не понравилось, наверняка.
   - Это ведь Нестор сообщил вам, где я служу, не так ли? - Протянул я... и ореол вокруг и без того нервного полусотника полыхнул самым настоящим страхом. Есть попадание. - Право, Любим Будеславич, не надо так сверкать глазами. Ответ на один вопрос я получил, но выбор у вас всё тот же. Я по-прежнему хочу знать, откуда ваш отпрыск получил сведения обо мне и... как ему, при этом, хватило ума напасть на супругу служащего Особой Государевой Канцелярии. Неужто, и впрямь, столь огненная страсть в сердце вспыхнула, что он, очертя голову, бросился во все тяжкие?
   - Не знаю. - Неохотно прохрипел Климин, осторожно проверяя вернувшуюся подвижность конечностей и зыркая на меня исподлобья. - Может, Сворссон сообщил... Они с Нестором дружны, а более ни с кем из городских голов, что могли бы о вас узнать, он не знаком. Молод еще.
   - Сильно сомневаюсь, что капитан Сворссон осведомлен о месте моей службы. Иначе, он бы ни за что не совершил в моем присутствии некоторых действий. - Я покачал головой. - Например, не занимался бы подлогом документов и не нарушал инструкций и правил секретного делопроизводства в части, касаемой определения круга лиц допущенных к лицезрению документов дознания. Я уж молчу о том, что он позволил мне самому скопировать допросные листы, пусть подложные... созданные им самим, по вашему же наущению.
   - Что? - Слабо возмутился Климин.
   - Представьте себе, и это тоже мне известно, Любим Будеславич. Ну, право же, неужто вы думали, что я не сложу два и два? Не смогу соотнести нашу с вами встречу в участке и последующие действия капитана Сворссона, во время нашей с ним беседы?
   - Что вы хотите? - Не знаю, может быть, я слишком сильно надавил на него ментально, но сейчас передо мной вдруг оказался не гордый ушкуйник пусть и бывший, а усталый измотанный человек, понявший, что попал в серьезный переплет. С другой стороны... это же не его жену пытались похитить четыре урода. Так что, совесть - молчать.
   - Я уже сказал. Мне нужно знать, откуда у Нестора информация обо мне, и что сподвигло его на это идиотское похищение. И предупреждаю касательно второго вопроса, в муки любви и помрачение рассудка на почве ревности я не верю. На этом все. Узнаете, и больше мы друг друга не увидим. Обещаю.
   - Хо... хорошо. Я постараюсь узнать. - Нервно кивнул мой собеседник, поднимаясь с кресла. Задерживать я его не стал, и Климин, ссутулившись, вышел за дверь. Уф-ф. Вот и поговорили.
   - Витушка, а ты уверен? - Выскользнув из спальни, Лада устроилась у меня на коленях и ласково взъерошила мои волосы.
   - Уверен, милая. - Я приобнял жену за талию. - И ни на секунду не сомневаюсь, что здесь всё совсем не так просто, как кажется на первый взгляд. Впрочем, думаю, на днях мы решим эту шараду... А нет, так и черт бы с ней. В конце концов, у нас с тобой медовый месяц, не так ли?
   - Именно так. Я рада, что ты об этом вспомнил. - Лада улыбнулась, и в глазах у нее промелькнул лукавый блеск. Хм. Кажется, женушка, наконец, пришла в себя после неудавшегося покушения. Что не может не радовать...
   Я поднялся с дивана, подхватывая взвизгнувшую Ладу на руки, и двинулся в спальню. У нас ведь медовый месяц, правда?
   День закончился... томно. А вечером, наша команда путешественников собралась в полном составе за ужином. Тепло и уютно. Все непонятности и неприятности отошли на второй план, и я просто наслаждался беседой с симпатичными мне людьми и великолепным застольем. Сегодня, повар решил нас удивить изысками родной кухни нашего портье Эжена... вот только, кажется, не всем присутствующим этот выбор показался удачным. По крайней мере, что Белов-старший, что Бережной поглядывали на некоторые блюда с явной опаской. Что, впрочем, не помешало им перепробовать все поданные к ужину вина. Кстати...
   - Бажен Рагнарович, а как обстоит дело с нашим грузом? - Поинтересовался я, едва на стол был выставлен десерт.
   - Хм. - Белов-старший покосился на стоящий перед ним графин с коньяком и, расправив усы, довольно улыбнулся. - Замечательно. Трюм пуст, деньги в судовой казне. Если желаете, прикажу сегодня же доставить документы в гостиницу.
   Я переглянулся с Ладой и покачал головой.
   - Пожалуй, лучше завтра. На этот вечер, у на... у меня уже есть определенные планы.
   - Как пожелаете, Виталий. Как пожелаете. - Всё с той же ухмылкой проговорил тесть, заставив Ладу катастрофически покраснеть.
   - Виталий Родионович, а эти планы... - Потеребив край рукава своего костюма, тихо заговорил Попандопуло. Леопольд Юрьевич, как всегда в своем репертуаре. Тих и незаметен... пока дело не доходит до его любимой техники. - Так вот, я хотел бы узнать, не нарушит ли ваши планы, если я попрошу уделить нам час времени после ужина. Есть кое-какие вопросы, по которым, мы с Бергом Милорадовичем и Хельгой Милорадовной, хотели бы услышать ваше мнение.
   Ну надо же, это что же за вопрос у них такой, и что за спор по нему вышел, что наш юный гений решил привлечь меня к обсуждению?
   - С удовольствием поучаствую в вашей беседе, Леопольд Юрьевич. Помогу, чем смогу. - Кивнул я. - Но прошу учесть, что мое мнение будет сугубо дилетантским... если тема беседы, разумеется, не касается... эм-м... моей службы, скажем так.
   - Не прибедняйтесь, Виталий Родионович. Нам и в самом деле нужен ваш совет, касательно кое-каких деталей проекта электрического движителя. Точнее, самобеглого экипажа на его основе. А это ваша идея, так что... - Поддержал так неожиданно расхрабрившегося Попандопуло, Высоковский и его сестра тут же с готовностью кивнула, после чего, с азартом принялась что-то нашептывать сидящей рядом Ладе.
   Да уж, тут точно не отвертишься. Обложили со всех сторон. Ну да, ладно. Час, это не так много. К тому же, мне и в самом деле, стоит уделить побольше внимания нашим изобретателям, а то со всеми этими событиями, чувствую, проект может запросто пойти куда-то мимо меня, или вообще не в ту сторону.
   В результате, перебравшись после завершения ужина в салон, я оказался меж двух огней. Оказывается, пока я занимался всякой ерундой, Высоковский и Попандопуло успели разойтись во взглядах по поводу способа воплощения периферийных устройств будущего электромобиля. Как и следовало ожидать, Берг Милорадович отстаивал версию чисто "философского" подхода, тогда как его оппонент предполагал большую часть систем создавать на технической основе. И тут, уже я был в недоумении. С моей точки зрения, всё просто. Нужно воплощать то, что легче и требует меньших затрат, все-таки кошелек у меня не бездонный. Но стоило произнести эту сентенцию вслух, как Попандопуло сверкнул глазами и, с пылом, напрочь убившим всю его стеснительность, разразился целой тирадой, итогом которой стала довольно интересная, хотя и прозвучавшая весьма неожиданно в его устах, фраза.
   - Это же выход на внешний рынок!
   Занавес.
   - Позвольте, Леопольд Юрьевич. А что, собственно мешает нам продавать электромобили за рубеж в том виде, в каком предлагает Берг Милорадович? - Поинтересовался я, как только пришел в себя от заявления Попандопуло.
   - Но это же очевидно, Виталий Родионович! - Всплеснул руками тот. - Единственный вид артефактов, который Русь и Венд имеют право экспортировать в Европу, это накопители, и то с большими ограничениями. Любые другие приспособления подобного рода к ввозу в Европу запрещены. И если наш электромобиль будет использовать конструкты, кроме как в накопителе, это закроет возможность экспорта.
   - Не знал... Точнее, не предполагал о существовании прямого юридического запрета на подобные вещи. Но это и понятно. До изучения международных актов, я пока еще не дошел. - Вздохнул я. - Но, в этом случае, по-моему, всё довольно просто, господа мои. Мы разработаем две схемы. Одна, так сказать, для внутреннего использования, а вторая для изделий, которые в будущем пойдут за рубеж. Только давайте не будем торопиться и начнем все-таки с первого варианта. Заодно, увидим, какие именно узлы нужно будет пересмотреть и привести к чисто техническому знаменателю, если позволите такой оборот.
   - Но, это время... - Протянул Высоковский. Впрочем, Попандопуло тоже не выглядел довольным таким предложением, он-то, кажется, уже чуть ли не воочию видел бегающие по улицам городов электромобили, в которых из ментальных конструктов используются исключительно преобразователи накопителей. И вот тут, я решил надавить прежде всего именно на второго изобретателя. Точнее, объяснить свою точку зрения, чтоб не перегорел наш "юный техник" и не охладел к самой идее. А то знаю я эти увлекающиеся натуры...
   - Леопольд Юрьевич, посудите сами. Допустим, возьмем такую систему электромобиля как освещение, необходимое для того, чтобы наш аппарат мог передвигаться в темное время суток. Вы можете назвать мне хоть один завод на Руси, производящий электрические лампы накаливания, которыми можно было бы заменить соответствующий ментальный конструкт, используемый повсеместно? Молчите? И правильно, потому как таких заводов не существует. И не только у Северного союза, где в них нет никакой необходимости, но и в Европе. Там, вообще, дикость средневековая. Богачи могут себе позволить всё те же накопители и ментальные конструкты, тогда как прочие пользуются масляными светильниками и керосиновыми лампами. Предлагаете ставить в качестве фар "керосинки"? Увольте. Ненадежно и абсолютно непрактично. А денег на завод, производящий лампы, у нас нет. Подчеркну: пока нет. И позволять кому-то вмешиваться в конструкцию электромобиля, мне совсем не хочется. Кто знает, что они там намудрят? Но, если дело пойдет, то этот вопрос мы вполне можем решить. То же самое можно сказать, например, о гасителях вибрации электродвигателя. На Руси нет каучука для производства резины, поэтому, по первому времени, роль гасителей будут играть соответствующие ментальные конструкты, накладываемые на двигатель, что, как мы выяснили неприемлемо для той же Европы, если эти самые конструкты не будут накладывать их специалисты. Оно нам надо? Нет. Значит и этот вопрос нужно до времени отложить.
   - До какого? - Чуть не простонал Попандопуло.
   - До нужного, Леопольд Юрьевич, до нужного. Поверьте, будем мы еще строить машины без ментальных конструктов. Но для этого нужна материальная база, которой у нас пока нет.
   - Хм. Виталий Родионович, а зачем нужны эти самые гасители вибрации? - Вдруг поинтересовался Высоковский, переключая на себя внимание расстроенного, но уже понимающего что к чему, Попандопуло.
   - Помните ваш экспериментальный образец двигателя, Берг Милорадович? Как под ним стол ходуном ходил? А теперь представьте, что он жестко закреплен в раме, на которой держится корпус машины. Как думаете, передвигаться на такой виброкроватке будет очень комфортно?
   - М-да уж... - Кажется, Берг Милорадович вполне отчетливо представил себе этот вариант, но вопрос о неведомом ему типе спальной мебели решил проглотить. Только понимающе покивал и легонько пнул коленом сидящего рядом Попандопуло, еще не умеющего сдерживать любопытство. - Согласен. Удобства мало... Вот только, ментальных конструктов подобного рода я еще не разрабатывал. Благодарю за разрешение нашего спора, Виталий Родионович, а сейчас прошу нас простить. В свете сказанного, нам с Леопольдом Юрьевичем, необходимо переговорить с Хельгой. Будем думать и о гасителях в том числе.
   Наши "штатные изобретатели" откланялись и исчезли, словно их и не было. Ну и славно, а я пойду, найду Ладу. В конце концов, у нас же были планы на этот вечер.
   Правда, сразу сбежать из салона на поиски жены мне так и не удалось. Стоило только подняться с кресла, как в дверях показался мой первый знакомец в этом мире. Адъюнкт-профессор был явно чем-то встревожен, а стоило его шарящему по салону взгляду, наткнуться на мою персону, как эта тревога передалась и мне. Уж больно целеустремленным и хмурым выглядел Грац.
   - Профессор?
   - Виталий Родионович, извините, что вынужден вас отвлечь... - Грац помялся, и я предложил ему присесть.
   - Ничего страшного, Меклен Францевич. Чем могу помочь?
   - Как вы могли заметить, меня не было на сегодняшнем ужине. - Помедлив, заговорил профессор, задумчиво теребя свою "чеховскую" бородку.
   - И кстати, совершенно зря... - Улыбнулся я. - Савойское фондю было выше всяких похвал.
   - Признаться, я не большой любитель французской кухни. - Поморщился Грац, но тут же спохватился. - Впрочем, сейчас не о том. Видите ли, я был в гостях у маркизы Штауфен, по её приглашению, и там... Нет, подождите, начну по порядку. Приглашение было прислано от имени маркизы, но писано рукой известного вам Оттона Магнусовича, ссылавшегося в их просьбе о визите, непосредственно на князя Телепнева. Отклонить подобное приглашение я посчитал невежливым... сами понимаете. Приняли меня в доме маркизы замечательно, но... в общем-то, это всё не столь важно. Важно другое. Его светлость герцог Лауэнбургский передал для вас письмо. Личное, но как он меня уверил, содержание его известно Владимиру Стояновичу и... полностью им одобряемо. Прошу.
   Грац протянул мне засургученный пакет. Понять, что по этому поводу думает, точнее, чувствует сам профессор, я был не в состоянии, Меклен Францевич закрылся наглухо, но вот то, что лично мне вся эта катавасия не нравится, это абсолютно точно.
   - Так... Полагаю, что находится в этом конверте, вам неизвестно. Да?
   - Не совсем, Виталий Родионович. - Грац на мгновение умолк. - Это было не единственное виденное мной письмо. Второе, точнее, на тот момент, первое... поскольку переданный вам конверт я получил перед самым уходом, так вот, первое письмо принесли для самого герцога, аккурат за ужином. Очевидно, оно было слишком важным, чтобы дождаться конца трапезы. Каюсь, любопытство взыграло, но заглянуть в него мне так и не удалось, хотя очень хотелось. Уж больно удивленным был герцог, по прочтении. Одно могу сказать точно, эту записку он вложил в то письмо, что я вам только что передал.
   - Вот как? Интересно... - Протянул я, крутя в руках конверт, но продолжить фразу мне так и не удалось. В салон буквально ворвался Бережной и, одним махом преодолев разделявшее нас расстояние, выдохнул.
   - Климин-старший мертв.
  

Глава 3. Покой - понятие растяжимое. От койки в кубрике, до доски над бортом.

   Час от часу не легче. Я закусил губу, чтобы удержать мат на языке и, справившись с собой, со свистом выдавил из легких воздух. Дьявольщина!
   - А что младший? - Лада, неизвестно когда успевшая появиться в салоне, опередила мой вопрос на какую-то секунду. Ха, моя жена настоящая умница!
   - Жив и относительно здоров, полагаю. - Пожал плечами Бережной, переводя недоуменный взгляд с меня на Ладу, и обратно. Я приподнял бровь, выразительно уставившись на Тихомира, и тот неохотно договорил. - Ну, насколько это возможно, разумеется. Но на него никто не нападал, если вы об этом спрошаете... А что... могут?
   Вновь глянув на Ладу, Тишила увидел её решительный кивок и вздохнул.
   - Тихомир Храбрович, друг мой, немедленно, слышите, не теряя ни секунды, выставьте тройку наших охранителей в негласный дозор. Пусть глаз не спускают с Нестора, и чтоб мимо даже мышь не просквозила.
   - Не сомневайтесь, Виталий Родионович. Всё исполню, в лучшем виде. - Бережной на миг замялся, перед тем как отправиться выполнять приказ. - А что, вы думаете, его тоже могут... того?
   - Кто знает, Тихомир Храбрович, кто знает... но, лучше перебдеть, чем недобз... хм. - Я покосился на стоящую рядом Ладу и счел за лучшее проглотить концовку.
   Проводив взглядом двинувшегося к выходу из салона Тишилу, я вздохнул и, повертев в руках переданный мне Грацем конверт, мысленно чертыхнулся. Навалилось же новостей, а?!
   - Меклен Францевич, мне, право, крайне неудобно, но я вынужден просить вас о помощи. Просто, больше некого. - Профессор, услышав мои слова, как-то подтянулся...
   - Я внимательно вас слушаю, Виталий Родионович. - С готовностью проговорил он. - И поверьте, помогу в любом вашем начинании.
   -Благодарю, профессор. Я бы хотел, чтобы вы как можно скорее встретились с Баженом Рагнаровичем и передали ему мою просьбу об удвоении караула на Варяге и... пусть не глушит машины. Мы можем отправиться в путь в любой момент. Остальное, думаю, он и сам поймет.
   - Передам. - Коротко кивнул Грац и развернулся, с явным намерением отправиться в порт к Беловым, сразу после ужина вернувшимся на яхту, но тут я его немного придержал.
   - Меклен Францевич, не сочтите за бестактность. Я бы советовал вам не расставаться с вашим "Сварскольдом". Кажется, теперь это может оказаться полезной привычкой.
   Профессор на мгновение замер, словно прикидывая что-то и, скороговоркой поблагодарив за совет, исчез из салона столь же стремительно, как и Бережной за несколько минут до него.
   Я повернулся к жене и, склонившись к её ушку, прошептал. - Что же касается тебя, моя дорогая, учти, до тех пор, пока мы не уберемся с этого "приветливого" острова, барабанник в наручной кобуре должен стать такой же неотъемлемой частью твоего гардероба, как этот идиотский корсет.
   Нахмурившаяся было от свалившейся новости, Лада еле заметно улыбнулась и, чуть заалев, кивнула. Моя нелюбовь к этому предмету одежды почему-то веселит её безмерно. А я задолбался каждый вечер возиться с его дьявольской шнуровкой. Да и сам корсет... жену в нем толком не обнять... такое впечатление, что с бронежилетом обжимаешься. У-у, чертова мода! Ну ничего, до свадьбы Лада "доспех" не носила и я буду не я, если не уговорю её отказаться от этого вредного для здоровья элемента одежды, в самое ближайшее время.
   - Уговорил, дорогой мой. - Голос её был так же тих, как и мой, а улыбка стала куда явственней. Лада подняла левую руку, мимолетно коснувшись пальчиками моей щеки, и в вырезе рукава её платья мелькнул кожаный ремень знакомой кобуры. - Как видишь, я, как послушная жена, предугадала твое желание. В свою очередь, надеюсь, ты пообещаешь мне не лезть на рожон. Я не хотела бы стать вдовой в свой медовый месяц. Это так... неприлично.
   Вот, теперь точно вижу, что моя женушка окончательно оправилась после недавнего приключения!
   Поцеловав теплую ладошку Лады, я подхватил её под руку и увлек к лестнице. В гостиной номера уже вновь обосновалась пара охранителей, изгнанных оттуда на время переговоров, но сейчас у меня было для них другое задание.
   Внимательно выслушав, бойцы переглянулись и отправились выполнять приказ. В конце концов, наши изобретатели тоже нуждаются в охране и, как бы не больше, чем остальные участники команды.
   Выпроводив охранителей, мы с Ладой устроились на диване и я, наконец, смог без помех вскрыть письмо "доброго друга и настоящего рыцаря" Эльзы-Матильды фон Штауфен.
   "Милостивый государь мой, Виталий Родионович! По отсутствии довольного для написания надлежащего письма времени, прошу простить скупость моего послания. Князь! Ни в коей мере, не желая показаться неучтивым невежей, прошу отнестись к моим словам, лишь как к беспокойству друга, в самом деле озабоченного Вашим благополучием. Сегодня, верный мне человек сообщил, что печальные события вечера третьего дня, не были лишь досадной случайностью. Как ни прискорбно мне об этом сообщать, но в Бреге, очевидно, есть люди отчаянно не желающие Вашего спокойствия. Не ведаю, что именно могло послужить тому истинной причиной, но уверяю, что одно можно исключить совершенно точно. А именно, возможный личный интерес Нестора Любимича Климина к вашей супруге. О причинах моей уверенности, можете судить сами по приложенной записке. Человек её приславший пользуется моим полным и безоговорочным доверием. Разумеется, я понимаю, что полагаться на его искренность Вы не обязаны, но осмелюсь заметить, что написанное им касательно господина Климина-младшего, легко проверить. В остальном же, убеждать Вас не буду, хотя еще раз замечу, что этот человек ни при каких обстоятельствах не станет мне лгать или сообщать непроверенные сведения. Впрочем, оставляю это на Ваше усмотрение. С уверенностью в скорой встрече и пожеланиями здоровья супруге, Ваш добрый друг, Оттон Бисмарк фон Шёнхаузен, герцог Лауэнбургский."
   М-да, по местным обычаям, письмо на грани фола. Откровенное обсуждение личных вопросов здесь приемлемо только меж действительно хорошими друзьями, и то разве что в беседе... Вон как Оттону Магнусовичу изгаляться пришлось, чтоб и мысль донести и на дуэль не нарваться. Только что сиропом не облил... милостивый государь. Даже про князя вспомнил, "коллега" чтоб его. Вот как бы его отучить от этого обращения, а?
   Я вздохнул и развернул приложенную к письму записку от "верного человека". Хм. Конфуз, однако. Ну, не знаю я немецкого, не знаю.
   Поймав мой взгляд, Лада вдруг хихикнула и вынула у меня из рук начертанную ровным уверенным почерком записку.
   - Надо же, супруг мой, оказывается и вы не всеведущи. - Лукаво улыбнувшись, нарочито расстроенным тоном произнесла она. - А я в вас так верила!
   - Увы, увы мне грешному. Пощады прошу за то, о светлоокая богиня сердца моего.- Развел я руками, добавляя в голос патетики, но тут же сбавил тон и попытался изобразить щенячий взгляд. В моем исполнении, зрелище, наверное, то еще, но... как говорится, чем богаты... - Ты же меня не оставишь из-за этакой малости?
   - Я подумаю. - Гордо вздернув носик, фыркнула Лада, и тут же рассмеялась. - Батюшка в детстве учил нас с Лейфом и свейскому языку и германским наречиям, так что разберемся, дорогой.
   - Чтоб я без тебя делал, солнце мое? - Вздохнул я. - Читаем?
   - Конечно. - Лада нахмурилась, пробежав по написанному взглядом, чуть-чуть подумала и, уверенно кивнув, принялась переводить текст записки.
   Уж не знаю, каким образом, но "верный человек" Бисмарка, оказался свидетелем двойного скандала в доме Климина-младшего. Сначала, старший устроил сыну еще одну выволочку, которую Нестор, скрипя зубами, перетерпел. И отвечать на вопросы отца не стал. В результате, взбешенный Любим хлопнул дверью и, изрыгая проклятия, уехал в порт. А потом сам Нестор вызверился на некоего гостя, вошедшего в комнату, тотчас после ухода отца. Судя по всему, Климин-младший орал и хрипел не хуже бати, и из его бессвязных обвинений, доносчик узнал, что оказывается, Нестор давно готовился к свадьбе, которая теперь из-за его вынужденного вранья о причинах похищения Лады находится под угрозой срыва. Любим-де, слишком щепетилен, чтобы оказать старому другу - отцу невесты, такую дурную услугу. А всего этого, дескать, можно было бы избежать, если бы не дурные затеи некоторых личностей. То, что под этими таинственными личностями подразумевается, в том числе, и гость, было ясно как день. Собеседник же лишь молча слушал излияния Нестора. Единственным признаком хоть какого-то проявления чувств с его стороны, был всплеск настороженности в момент, когда Климин-младший упомянул о визите некоего иностранного наемника в квартиру к участникам налета, переломавшего им руки и ноги. В остальном, он был спокоен и невозмутим, а, когда Нестор окончательно выдохся, его собеседник усмехнулся и, предельно вежливо попрощавшись, покинул дом.
   Вот так. Хм. Проверить слова Нестора насчет свадьбы, конечно не сложно, в остальном же... ну, что-то в таком роде я и подозревал. Вот только, даже если написанное - правда, никаких реальных зацепок это не дает. Разве что, позволить "иностранному наемнику" наведаться в гости к самому Нестору?
   - Витушка, а ты ничего не хочешь мне рассказать? - Тон, которым Лада задала вопрос, заставил меня моментально отвлечься от размышлений.
   - Что? - Я непонимающе взглянул на жену, а она не сводила с меня внимательного и очень серьезного взгляда.
   - Я говорю о наемнике, что наведался в гости к моим неудавшимся похитителям. - Медленно, с расстановкой проговорила Лада.
   - А что с ним не так? - Ой-ей. Кажется, сейчас мне будет плохо.
   - Это был ты? - Неожиданно тихо спросила жена. И что ей отвечать?!
   - М-м... ну... в общем, да. - Ну не могу я ей врать. Не мо-гу. - А... Как ты догадалась?
   - Пф. Это не мог быть человек Оттона Магнусовича или Эльзы, иначе вместо записки мы получили бы только её пересказ без упоминания о наемнике. Лейф или отец, скорее, просто вломились бы к ним в дом, ничуть не скрываясь. Если бы знали, где те спрятались, конечно. Тихомир Храбрович всю ночь провел в салоне, пытаясь научить пить нашего портье, а охранители и подавно не отлучались из гостиницы. В общем, если следовать твоему же любимому выражению и не множить сущности без необходимости, а также учесть, что ты единственный покидал гостиницу прошлой ночью, вывод напрашивается сам собой. Единственное, что я не могу понять, откуда ты узнал, где их искать?
   М-да, немного сумбурно, но... верно.
   - Бровин. Его вызывали на квартиру, после того, как Климин-старший намял им бока. - Нехотя признался я и, поднявшись с дивана, отошел к окну. Чувствовал я себя препаршиво. Поймет или нет? Честно говоря, было немного страшно от того, что ответит Лада на мой вопрос. Вру. Очень, очень страшно. До тянущей пустоты в груди, до боли в сжатых кулаках. Испугается, отвернется, или... примет? - Ты... против?
   Несколько секунд тишины за спиной растянулись в болезненную вечность и, кажется, чуть меня не убили. И тихое...
   - Дурак... любимый. - Я почувствовал, как Лада уткнулась носом мне в спину, а её руки обняли мою талию. Развернуться и прижать её к себе, было делом секунды... Облегчение? Нет, счастье. То самое, когда тебя понимают. Ох, как же прав был герой того старого советского фильма!
   Больше мы об этом не говорили. Мы, вообще, в тот вечер, больше ни о чем не говорили. А утром тесть сообщил, что яхта готова к выходу, так что нам осталось только перевезти на борт наш немалый багаж. Впрочем, до прощания с Брегом у нас оставалось еще немало времени, и наша компания отправилась на прогулку. Охранители бдели как никогда, что, впрочем, осталось незамеченным нашими исследователями. Ну и ладно, пусть хоть для них посещение этого оплота каперов пройдет не отмеченным проблемами и неприятностями.
   Кстати, о неприятностях! Добравшись во время прогулки до Варяга, я не преминул отправить князю Телепневу очередную телеграмму, и то, что сделано это было как нельзя более вовремя, показали события следующих часов.
   Стоило нашей компании, разомлевшей после плотного обеда в городе, вернуться в гостиницу и разбрестись по номерам, как на пороге моих апартаментов объявился уже знакомый капитан Сворссон, в сопровождении трех городовых.
   - Господин Старицкий, извольте пройти с нами в участок. - Лязгнул челюстью участковый надзиратель.
   - Хм. А в чем дело, капитан Сворссон? - Поинтересовался я.
   - У Полицейского департамента имеются к вам вопросы касательно смерти господина Климина, полусотника эскадры адмирала Локтева. - Процедил тот. - Будьте любезны, поторопиться.
   Вот как! Кажется, кто-то очень не хочет выпустить нас с острова. Хотя... нет, в принципе, всё правильно. Полиция обязана допросить человека, с которым убитый общался незадолго до смерти, вот только мне кажется, что господин участковый надзиратель несколько переигрывает. Ему достаточно было прислать приглашение в участок для допроса... или беседы с возможным свидетелем, а тут, конвой, словно он уже убийцу пришел арестовывать. Хм.
   Я повернулся к Ладе и поцеловал её руку.
   - Дорогая, проследи за сборами багажа и жди меня на яхте. Надеюсь на твое благоразумие. Да, если вдруг кто-то будет меня искать, сообщи, что я отъехал с капитаном Сворссоном по важному делу.
   - Непременно, дорогой. - Лада улыбнулась и, смерив капитана откровенно недовольным взглядом, ушла в свой номер. Сворссон же наблюдал за этой картиной совершенно нечитаемым взглядом.
   Я подхватил плащ и шляпу, проверил наличие бумажника, покосился на трость, но после недолгого размышления, решил оставить её в номере.
   - Я готов, господа. - Участковый надзиратель коротко кивнул и первым вышел в коридор. Там, городовые взяли меня в клещи и так, под конвоем сопроводили вниз. На улице уже ждал открытый экипаж, запряженный парой низкорослых сонных лошадей.
   М-да, я бы пешком быстрее дошел до участка, чем мы на этих одрах доехали. А уж взгляды прохожих, бр-р. Можно подумать, что меня уже на эшафот ведут!
   От последней мысли, на лицо выползла широкая ухмылка, и Сворссона от нее явно передернуло. Как раз в этот момент экипаж остановился у уже знакомого мне доходного дома, и участковый надзиратель поспешил покинуть наше общество, мгновенно скрывшись за тяжелыми дверями учреждения. Городовые же, спокойно позволили мне спуститься наземь и, вновь взяв в "коробочку", повели в подвал, для допроса.
   Как оказалось, я не ошибся. Меня, даже не обыскав, запихнули в маленькую комнату с низким сводчатым потолком, стены которой оказались покрашены такой знакомой казенной желтой краской. Под потолком болтается одинокая псевдолампочка, а маленькое окошко, глубоко утопленное в стене, метрах в двух от каменного пола, забрано частой, хотя и относительно тонкой решеткой. Рассохшийся стул, да маленький неудобный стол с треснувшей крышкой, вот и вся обстановка. Интересно, это у меня теперь такая традиция: раз год попадать в допросную? Ну, как у знаменитых героев, что перед каждым Новым Годом в баню ходили...
   Двухчасовое ожидание, наверное, по замыслу капитана должно было лишить меня душевного равновесия, но тут он сильно промахнулся. Так что, проснулся я как раз в тот момент, когда в допотопном замке запирающем мощную дубовую дверь, заскрежетал ключ.
   Допрос... ну а что допрос? Стандартные вопросы, отвечать на которые мне совершенно не хотелось. Уж не знаю, с чего вдруг Сворссон решил, что я признаюсь ему в убийстве Климина-старшего, но уверенности ему было не занимать. Когда же я честно сказал, что после беседы с уважаемым полусотником утром дня вчерашнего, вовсе не покидал гостиницу аж до утра дня нынешнего, капитан тяжело вздохнул.
   - Что ж. Я так понимаю, господин Старицкий, вы отказываетесь сотрудничать со следствием. - Заключил надзиратель и, поднявшись с единственного в комнате стула, ударил кулаком в дверь.
   Увидев в дверном проеме двух из трех моих сопровождающих, успевших скинуть мундиры и теперь щеголяющих не первой свежести исподними рубахами, да еще и с внушительными дубинами в руках, я решил, что представление и без того вышло несколько затянутым.
   - Господин участковый надзиратель, вы уверены в своих действиях?
   - Поверьте, Виталий Родионович, более чем. - Оскалился Сворссон и вдруг невнятно забулькал. Дети малые, ну кто ж без предварительного обыска такие вещи устраивает?
   Вот и сейчас, "Барринс" оказался в моей руке быстрее, чем эти держиморды успели сказать "А!"
   - Лицом к стене. На колени. Руки за голову. - Пуля впилась в стену рядом с головой Сворссона, засыпав его волосы каменной крошкой. Железный аргумент. Возражений у полицейских не нашлось.
   Сей увлекательный спектакль не продлился и двух минут. Я как раз задумался, как бы сподручнее свалить из этого гостеприимного дома, когда из-за захлопнутой двери послышался вежливый голос.
   - Господин Старицкий, ваше высокоблагородие! - О как! Интересно, это ж какой умник, так интеллигентно дает понять, что в курсе моего, пока еще грядущего, статуса в канцелярии? - Позвольте войти?
   - Почему бы и нет? - Но барабанник убирать не стал. Насколько мне помнится, Нестор ведь тоже в курсе дела, так что еще не факт, что за дверью ждут коллеги, а не... враги.
   Замок громко щелкнул и, дверь со страшным скрипом отворилась. Предусмотрительный "интеллигент", оказавшийся за ней, стоял, сжимая в руке развернутый бумажник, с закрепленным в нем, хорошо знакомым мне гербом Особой канцелярии. Щит полыхнул алым светом ментального конструкта. Настоящий. Я окинул взглядом гостя. Невысокого роста, худощавый, в привычном для дознавателей "похоронном" костюме, взгляд уверенный, только кажется чуть хмурым из-за нависающих густых и широких бровей. Не брежневских, конечно, но близко к тому. А вот нос подкачал. Этот ястребиный клюв, мало того что сам по себе навевал мысли о Сирано, так его еще и явно не раз ломали, отчего переносица приобрела весьма... извилистый вид. Серьезный дядечка.
   Я медленно опустил ствол и кивнул столь же внимательно оглядывающему меня гостю.
   - Добрый день. Прошу прощения, что встречаю в такой обстановке... Обстоятельства, знаете ли.
   - Что вы, Виталий Родионович, это я должен просить у вас прощения. К сожалению, мы слишком поздно узнали, где вы находитесь. - Ничуть не смущаясь стоящих на коленях у стены полицейских, проговорил гость. - Ох, прошу прощения, я не представился. Старший дознаватель руянского представительства Особой Государевой канцелярии, Раздорин Вячеслав Германович. Может, мы пройдем в более удобное для беседы место?
   - С превеликим удовольствием. А с этими что делать?
   - О, не беспокойтесь. Мои люди займутся господами б ы в ш и м и полицейскими. - Акулья улыбочка у этого Раздорина.
   Выскользнувшие из-за спины гостя, четыре неприметные личности в бушлатах и морских фуражках без "крабов", шустро спеленали онемевших от таких поворотов судьбы капитана и его подчиненных и, ничтоже сумняшеся, потащили их на выход. Ну а следом, двинулись и мы.
   - В гостиницу? - Поинтересовался я, едва оказался в закрытом экипаже. Одном из двух, что дожидались нас у входа. К моему удивлению, пока мы выбирались из участка, нам на встречу не попался ни один человек. Впрочем, кажется, в прошлый мой визит сюда, наблюдалась точно такая же картина.
   - Сожалею, Виталий Родионович, но нет. Сначала нам нужно заехать в присутствие. Это в станционном городке. Разберемся с этими господами. - Раздорин лениво махнул рукой. - А уж потом мои люди доставят вас в гостиницу.
   - Что ж, пусть так. - Я согласно кивнул и уставился окно, разглядывая улицы Брега. Вот они сменились проселочным трактом и дорога стала заметно хуже. Нас начало просто-таки немилосердно трясти, так что мне пришлось проглотить вертевшийся на уме вопрос, чтобы случайно не откусить себе язык, задавая его.
   Раздорин, судя по всему, тоже не рисковал сей важной частью тела, а потому поездка продолжалась в молчании. В конце концов, я не выдержал тишины и все-таки спросил.
   - Князь ничего не передавал для меня?
   - Нет. - Коротко отреагировал Раздорин.
   - Жаль. Кстати, Вячеслав Германович, мне кажется, или станционный городок должен быть в другой стороне?
   - Что-о? - Изображая недоумение, протянул мой визави и в следующую секунду в меня ударил какой-то сложный конструкт. Ах ты ж м-мать! Больно!
   Судя по всему, я отреагировал не совсем так, как рассчитывал "коллега". Но времени на размышление нет. "Барринс" выскочил из кобуры и сухо щелкнул бойком. Дьявол! Осечка!
   Удар рукоятью в очередной раз сломал моему спутнику нос и Раздорина, или как его там по-настоящему, просто-таки вынесло из экипажа. Крики, шум, гам! Ржание лошадей... Я не стал дожидаться, пока товарищи моего похитителя нашпигуют салон экипажа свинцом и рыбкой нырнул следом за псевдоколлегой, вон из экстренно тормозящей кареты. Перекат и вновь боек вхолостую щелкает по капсюлю. Да что это такое, а?! Раздорин поднимается метрах в десяти от меня и зло щерится. В отличие от моего "Барринса", его барабанник осечек не дает и я ныряю вперед и в сторону, уходя с линии огня. А в следующий миг мне в затылок прилетает что-то тяжелое и сознание уплывает. Падая, успеваю лишь заметить идущего ко мне возницу нашего экипажа, сжимающего в руке какую-то длинную веревку. Темнота.
  

Глава 4. Ничто так не напрягает, как последствия расслабления.

   Довольно мягкое сиденье подо мной основательно тряхнуло и я поморщился от пронзившей виски боли. Что за манера у здешних похитителей - лупить своих жертв по голове?! Да и ребра подозрительно ноют... Ох, ладно. Сейчас, кажется, совсем не время для подсчета ран. Судя по всему, меня запихнули в тот же экипаж, в котором мы и выехали из Брега. Почему я не уверен в этом на сто процентов? Потому что, у меня на глазах повязка, а руки скованы примитивными наручниками за спиной, так что судить об окружающей обстановке я могу исключительно на слух. А он уверяет, что в экипаже кроме меня никого нет.
   Я аккуратно и очень осторожно разомкнул спасшую меня сегодня "хрустальную сферу" и распустил вокруг щупы. Пусто, как я и предполагал, в экипаже больше никого нет. Попытался вывести свое внимание за пределы экипажа, но не вышло. Какой-то ментальный конструкт, наложенный на карету, преградил мне путь, и обойти его я не смог. Ни ментально, ни физически. Хм. Теперь понятно, почему здесь нет конвоира. В таких условиях в нем просто нет надобности. Ладно... Начнем с малого. Первым делом, попробую освободиться от пут, а там уж буду думать, как выбраться из всей этой истории вообще и телеги в частности.
   Не успел. Наш экипаж прогрохотал по чему-то вроде моста и, резко свернув, вкатился на ровную дорожку. Скорее всего, песчаную, поскольку трясти стало значительно меньше, да и звук издаваемый экипажем изменился. Вместо стука ободьев по ухабам, теперь из-под кареты доносился лишь тихий шорох песка... или очень мелкой гальки. А вот кареты с полицейскими не слышно, совсем.
   Экипаж замер на месте и я поспешил вновь заблокироваться, успев напоследок ощутить как спадает защитный ментальный конструкт со стен кареты. Дверь распахнулась и меня в четыре руки выволокли наружу. Повязку с глаз никто снимать не стал, как был, так и потащили куда-то. Подхваченный под руки, я успел пересчитать ногами с десяток ступеней, по которым меня спустили в какое-то подобие подвала или погреба, и довольно неаккуратно бросили на пол, так что отбитые ребра напомнили о себе с новой силой. Нет, скорее всё же, погреб... по крайней мере, запах квашенной капусты чувствовался весьма отчетливо. И всё это без слов. Хм. Ой, не нравится мне всё это. Совсем не нравится!
   Не могу сказать точно, сколько времени я провел в этом погребе, сидя на каменном и весьма холодном полу, но когда мои конвоиры вытащили меня наверх, уже наступил вечер. Почему я в этом так уверен? Прохлада, совершенно вечерняя, да и запахи окружившие меня не могли обмануть. Точно, вечер. Эх, там Лада, наверное, уже с ума сходит, а я здесь торчу. Вот ведь...
   Меня затащили в какой-то дом, шаги конвоиров отдавались эхом от явно высоких потолков. Скрипнули двери, и один из моих провожатых рывком усадил меня на стул.
   - Снимите с него повязку. - Знакомый голос. Свет больно резанул по глазам. Неужели сейчас я увижу заказчика этого шоу? Проморгавшись, фокусирую взгляд на двух судариках расположившихся за столом. Ну, первый - Раздорин, фальшивый дознаватель с распухшим носом-сливой, а второй... не знаю. Первый раз вижу этого толстяка. Нет, он не похож на гору сала, скорее эдакий колобок, немолодой уже человек с брылями, обширными залысинами, тремя подбородками и маленькими свиными глазками... хм, возможно, я необъективен, но у меня есть на то все основания, честное слово.
   - И еще раз здравствуйте, Виталий Родионович. - Право, акулья улыбочка вкупе с потерявшим всякую форму, разбитым носом, выглядит довольно мило.
   - Не могу пожелать вам того же. - Отражаю ухмылку моего собеседника и тут же огребаю по шее от стоящего за моей спиной конвойного. Неприятно.
   - Умерьте свой пыл, господин Старицкий. - Скривился Раздорин. Ого! Как полыхнул в его сторону взглядом толстяк. Интересно. А псевдодознаватель не заметил. - Как вы понимаете, здесь вы находитесь в нашей власти. И только от вас зависит, как будут развиваться наши отношения.
   - Увольте, я не по этой части, неуважаемый. - Хех. Долго же до них доходит. Несколько секунд оба моих собеседника сверлят меня непонимающими взглядами. Во, дошло! Ох. Опять прилетело по шее от конвоира.
   - Что ж. Я так понимаю, сотрудничать вы не желаете. - Пряча ярость за деланным вздохом, констатирует Раздорин и, переглянувшись с толстяком, разводит руками. - Тогда, нам не остается ничего иного, кроме как провести глубокий ментальный допрос.
   Стоило псевдодознавателю кивнуть, как конвоир вздернул мою голову, а еще один, подскочив откуда-то сбоку, подсунул мне под подбородок своеобразную подставку. Кожаные ремни захлестнули шею и темя, намертво зафиксировав положение головы. Что называется, ни вздохнуть, ни... Скоростные дядьки. И явно вытворяют этот фокус не в первый раз.
   Раздорин подал знак и передо мной поставили еще один стул, на который он и уселся, так что наши глаза оказались на одном уровне. Псевдодознаватель коснулся пальцами моих висков, и я понял, что не в силах не то что моргнуть, но даже просто отвести взгляд. Классный фокус.
   А дальше начался собственно допрос, но почти тут же и застопорился. Нет, я честно ответил, как меня зовут и откуда я приехал в Хольмград, но вот когда Раздорин задал вопрос о том, где я жил до приезда в Киево городище, а я не менее честно ответил, что именно там и появился на свет, псевдодознаватель резко откинулся на спинку стула и, потерев ладонью лоб, развел руками.
   - Это бесполезно, Роман Георгиевич... я вообще его не чувствую. Может, медикаменты?
   - С удовольствием вас расстрою... - Хмыкнул я, мысленно отметив, как дернулся "колобок", когда Раздорин назвал его по имени-отчеству. - Пилюли-говоруны на меня давно уже не действуют. Спасибо Особой канцелярии.
   - Тогда, остаются только пытки... - Вздохнул Раздорин, улыбаясь мне своей фирменной "акульей" улыбочкой. Убью гадину.
   - Только не здесь! - "Колобок" чуть под потолок не взвился, услышав предложение псевдодознавателя.
   - Хорошо-хорошо. - Раздорин скривился и кивнул моему конвоиру. - Грошик, мухой к нам. Пусть там подготовят всё для встречи. Баркас, останешься с Романом Георгиевичем, дождешься остальных, как вернутся с моря, отправишь следом. А я доставлю нашего гостя.
   - Мгм... атаман, так может я с вами, а? - Просительным басом протянул тот, которого обозвали Баркасом. - А то ведь, неровен час, сбежит паскуда! Уж дюже шустрый. Ежли б Грошик его грузилом не приголубил, поди и посейчас по холмам бегунка этого искали.
   Раздорин невольно поморщился, словно невзначай коснувшись своего опухшего шнобеля, но тут же справился с собой.
   - Из-под печати инквизиции в свое время даже Молох уйти не смог. Да и я в этот раз начеку буду. Нет, оставим так. Забирайте его. - После недолгого размышления, проговорил мой псевдоколлега.
   Мою многострадальную голову, наконец, освободили от ремней, но не успел я насладиться этой "свободой", как на мои только-только отошедшие от "паралича" глаза, снова накинули повязку и, не дожидаясь пока я поднимусь со стула, в четыре руки поволокли из дома. Вот это я и называю навязчивым сервисом.
   - И... Баркас, болтай поменьше, не люблю суесловов. - Эта фраза Раздорина, сказанная спокойным, но от этого не менее угрожающим тоном, настигла нас как раз на пороге комнаты. Как я это понял, учитывая завязанные глаза? Просто. Баркас, тащивший меня, услышав слова атамана, чуть не грохнулся, запнувшись о тот самый порог. Да и Грошик дернулся х а р а к т е р н о. Я же, в результате, чуть паркет носом не пропахал. Боятся тати своего вожака, ох боятся...
   На этот раз, меня не стали запихивать в погреб, а бросили всё в тот же экипаж. Я услышал, как щелкнул за спиной замок и, сняв блокировку, убедился в том, что мои тюремщики не забыли включить ограждающий конструкт. С-собаки. Печать инквизиции, надо же... Хм. А я ведь про нее читал. Точно читал... но вот где?
   За стенками кареты было тихо. В следующие полчаса, единственный звук, который разбавил вязкую тишину, окружившую меня, был топот копыт выезжающей со двора лошади, очевидно, Грошик отправился исполнять наказ Раздорина, и снова всё стихло. А я пытался вспомнить, где и что именно читал об упомянутой псевдодознавателем печати инквизиции. И ведь вспомнил же! Записки Хейрдалла, вот где мне встречалось описание этой печати.
   В свое время знаменитый путешественник и богослов тоже не избежал подобного заточения, правда не в карете, а в одной из итальянских тюрем и, будучи человеком скрупулезным, подробно описал все свои исследования этого произведения церковных служителей. Благо, времени на них у, тогда еще будущего настоятеля Валаамского монастыря, было предостаточно. Все-таки полтора года в той тюрьме провел.
   Мои радостные восторги по этому поводу прервал приближающийся шум шагов. Экипаж еле заметно качнулся и мы поехали. Куда? А черт его знает. Но мне туда не хочется. Не люблю пытки, знаете ли. А это значит... что пора побеспокоиться о своей свободе. Почему я не озаботился этим, пока экипаж стоял во дворе? Хм. А где гарантия, что перед выездом, Раздорин не пожелает узнать, как обстоят дела у его пленника? Нет уж, лучше я займусь своим освобождением на ходу...
   Я попытался щупом нашарить замочную скважину в наручниках и... чертыхнулся. На всякого мудреца, довольно простоты, если пристойно выразиться. Наручники оказались заперты не на ключ. Болты и гайки. Ни у одного щупа не хватит мощности, чтобы развернуть эту элементарную конструкцию. Нет, создать достаточное количество манипуляторов - не проблема, вот только площадь приложения сил просчитанно мала. Щупам не за что ухватиться, так что при попытке вывернуть болт, они попросту сольются в один манипулятор и тот лопнет от переизбытка вложенных сил.
   Ну что ж. Если нельзя справиться методами здешних "волшебников", придется воспользоваться опытом фокусников "того света". Это будет даже проще, поскольку цепочка сковавшая мои наручники, куда длиннее привычных трех звеньев.
   Эх, давненько я подобной акробатикой не баловался. Соскальзываю на пол и, сгруппировавшись, тяну руки вперед, одновременно смещая торс в противоположную сторону. Шиплю от напряжения и режущей боли в запястьях, но спустя несколько секунд, мне-таки удается пропустить руки под собой, и я с облегчением сдираю с лица эту чертову повязку. Впрочем, темнота вокруг и не думает отступать. В экипаже темно, хоть глаз выколи. Может быть я ошибаюсь, но кажется, почернение стекол в дверцах, это результат действия всё того же запирающего экипаж конструкта. Ну и ладно. Сейчас мне это не интересно. Важно другое. Первый шаг на пути к своему освобождению я сделал, теперь нужно двигаться дальше. Я молюсь, чтобы моя идея сработала. Щупы скользят по стенам экипажа, и через пару минут я облегченно вздыхаю. Есть! На боковых стенках манипуляторы находят держатели для светильников. Четыре штуки, но мне хватит и двух... Должно хватить. Пропускаю через ближайшие ко мне, по паре десятков щупов, концы которых плотно охватывают металл наручников и мои собственные запястья. И... раз! Твою дивизию!!!
   Стискиваю зубы, чтобы не заорать от боли, но тут же заставляю себя повторить упражнение, и еще один рывок сопровождается скрипом экипажа, звоном порванной цепочки наручников и моим сдавленным стоном. Что б я еще раз согласился на такой эксперимент... лучше застрелиться.
   Трясу руками, горящими, что называется, от локтей до ногтей. Тянущая боль в плечах потихоньку отступает, и я судорожно выдыхаю, одновременно стряхивая с ресниц выступившие слезы. Чуть напополам себя не порвал! Тоже мне, палач-мазохист... Ох.
   Простейший заговор кое-как унимает боль в пострадавших от рывка руках и я, подвесив под потолком светлячок, наконец, могу спокойно рассмотреть результаты моего самоубийственного физического опыта. Обрывки цепочки, соединявшей наручники, выглядели довольно жалко, Одно из звеньев, кажется, попросту разорвало пополам, а остальные выглядели так, словно их старательно и долго вытягивали. Однако.
   Я повел руками из стороны в сторону, покрутил ладонями и, убедившись, что эти движения не вызывают особого дискомфорта, облегченно вздыхаю. Небольшая боль, иногда прорывающаяся сквозь заслон наговора, это ерунда. Главное, руки сохранили полную функциональность, а значит... будем жить.
   Где-то через полчаса я почувствовал, что экипаж ускорился, выехав на брусчатку, прогрохотал по мосту и, несколько раз куда-то свернув, остановился. Кажется, приехали. Интересно, что это за городок?
   "Хрустальная сфера" вновь заняла свое место, светляк под потолком мигнул и погас, рассыпавшись искрами, а я тяжело вздохнул, почувствовав, как разом обеднело восприятие. М-да, а ведь прав был Высоковский в свое время, убеждая меня в необходимости снятия блокировки. Действительно, теперь, я чувствую себя с ней... нет, не калекой, конечно, но ясное ощущение нехватки чего-то важного не отступает ни на секунду. Неприятное чувство, что ни говори.
   Рядом с экипажем послышались голоса и я было приготовился к шумному выходу, но в этот момент карета качнулась, скрипнув рессорами, послышался щелчок бича и мы вновь покатили по улицам. Ла-адно.
   С облегчением свернув блокировку, я вновь зажег светляк, на этот раз поярче и принялся осматривать защищенные конструктом стенки кареты. Самое слабое место нашлось довольно быстро. Дверцы. Как плотно не подгоняй поверхности, одним целым они не станут. Нет, вынести одну из них так, как я это проделал с Раздориным, мне, конечно, не удастся, печать слишком сильна, но... В месте, где дверь соприкасается с корпусом экипажа, имеется небольшое и малозаметное, но очень удобное для моих целей искажение этого самого конструкта. Нет, если пользоваться чем-нибудь убойным, то ничего хорошего не выйдет. Печать просто впитает такую конструкцию, но... у меня ведь ничего такого в арсенале и нету, а вот непрямое воздействие, скажем, бытового характера, может и прокатить... Например, такое.
   Вспоминая уроки Меклена Францевича и Хельги, подношу ладонь к месту крепления петель и чувствую, как из-под нее бьет холодом. Над рукой вспухает маленькое снежное облачко и тут же тает, оседая на коже микроскопическими капельками. Бытовой конструкт для охлаждения напитков, после небольшой перестройки промораживает любой предмет не хуже жидкого азота. Помнится, Берг Милорадович был весьма впечатлен, когда я продемонстрировал этот опыт, после очередного его отказа посодействовать в моем обучении боевой менталистике. А вот князь тогда отреагировал в своем репертуаре: "Виталий Родионович, дорогой! Если уж вы вытворяете такое с обычными бытовыми наговорами, то что будет коли допустить вас к боевому оперированию?! Нет-нет, и не уговаривайте! За уничтоженную столицу, Государь по головке не погладит, и плакали тогда все мои надежды на пустырь за канцелярией, это уж как пить дать". Юморист упертый... Эх.
   Экипаж катится вперед, погромыхивая на брусчатке мостовой, а я внимательно прислушиваюсь. Нет, не слышно. А мне нужно точно знать, сколько людей меня сопровождает. Жаль, но время терять больше нельзя. Медленно ухожу в транс. Все дальнейшие действия должны быть быстры настолько, насколько это в принципе возможно.
   С силой бью по стыку двери и корпуса экипажа, и створка выламывается вместе с частью стенки, рассыпая на ходу мерзлые осколки дерева. Удержав дверцу, аккуратно втаскиваю её внутрь и, почти мгновенно прощупав округу, довольно улыбаюсь. Рядом только водила. Прыжок! Цепляюсь за выступ крыши и, перебросив тело через нее, оказываюсь за спиной возницы. Не обращая никакого внимания на проносящийся мимо, теряющийся в ночной тьме пейзаж, зажимаю голову противника в жестком захвате. Тот сучит ногами, но сделать ничего не может.
   Замечаю впереди узкий проулок, под небольшим углом отходящий от улицы, по которой мы едем.
   - Правь туда.
   Поворот, еще один и экипаж останавливается в небольшом тупике меж двух длинных лабазов. Вот теперь можно и поговорить. Опомнившись, вновь разворачиваю блокировку и, стащив уже синеющего Раздорина с козел, бросаю его на землю. На! Удар каблука приходится по и так пострадавшему носу моего похитителя, окончательно сворачивая его набекрень. Псевдодознаватель сдавленно охает, глаза его закатываются, и он обмякает, выпустив из руки барабанник, который почти успел достать из кармана. Вот и ладушки.
   Предельно внимательно обыскиваю бесчувственное тело псевдоколлеги и, перебрав всё найденное, с удовольствием распихиваю трофеи по карманам. Перезаряжаю свой "Барринс" найденными в вещах Раздорина патронами, и отправляю верный ствол в кобуру, которую с меня так и не удосужились снять. О, а вот и ключ от наручников. Споро сворачиваю болты и, отбросив в сторону изрядно надоевшие браслеты, обращаю внимание на завозившегося на земле Раздорина. Приходит в себя, уродец. Вовремя.
   Удачное местечко нам попалось. Никаких жилых домов, припозднившихся прохожих и прочих неприятных случайностей, что могут на корню зарубить искренность исповеди моего подопечного. Вообще, экспресс-допрос в полевых условиях, штука довольно нервная и откровенно грязная, так что свидетели нам ни к чему. Я же говорю, удачное местечко. Ну-с, приступим.
   Сначала Раздорин смотрел на меня с насмешкой. Но, через несколько минут понял, что был неправ и принялся шипеть от боли, с которой уже не могли справиться его навыки менталиста. Он-то, наивный, думал, что я начну его сознание потрошить... ошибся. А что, я похож на идиота? На кой мне состязаться с мастером на его поле? Нет уж. Сам всё расскажет, добровольно и быстро... ну, почти добровольно. А я послушаю, и запомню.
   К моему сожалению, из той речи, что выдал мне Раздорин, многого узнать не удалось. В частности, я так и не понял, в чем был интерес заказчика, то бишь, Романа Георгиевича, сначала возжелавшего довольно невежливо пригласить к себе в гости Ладу, а когда не получилось, переключившегося на меня. Нет, то что целью всех этих действий был я, понятно, но зачем было воровать Ладу? Этого, Раздорин не знал. Равно как и суть претензий "колобка" к нашей семье.
   Вообще, мой собеседник, несмотря на то, что производил впечатление довольно осведомленного человека, оказывается, знал крайне мало по-настоящему интересных вещей. Например, он понятия не имел, кем является его заказчик, с которым ему, по сути, просто приказали работать. Кто? Даны.
   Это известие заставило меня скривиться. В отличие от дворцовой подковерной возни, где смерть участников была скорее вынужденным исключением, чем правилом, с людьми участвующими в шпионских играх не церемонились никогда. Уж это-то я знаю точно...
   Поняв, что просто завалить этого урода и спокойно отправиться обратно в Брег, мне уже не светит, я прервал допрос и принялся упаковывать оглушенного собеседника, с учетом имеющихся возможностей. Теперь, я просто обязан доставить охранителям эту тварь живой. А то, что настоящие "канцелярские крысы", наверняка уже весь Брег перерыли, пытаясь найти некоего Старицкого, я ничуть не сомневаюсь.
   Собственно, именно потому, что ожидал прибытия в Брег арконских коллег, направленных по моей просьбе Телепневым, для продолжения расследования, я и последовал столь неосмотрительно за Раздориным, когда он явился в полицейский участок и продемонстрировал мне медальон охранителя. Как выяснилось во время допроса, снятый им с убитого три года назад конуградского дознавателя.
   Учитывая собственный недавний опыт побега из-под печати, я принял несколько нестандартное решение, в плане фиксации пленника. Разрезав ножом длинный ремень сыромятной кожи, найденный мною в ящике под козлами, на четыре части, я вымочил получившиеся куски в ближайшей луже, после чего, затащив Раздорина в экипаж, принялся вязать узлы. Каждую конечность клиента, я накрепко привязал к одному из держателей для светильников, так что пребывающий без сознания, Раздорин оказался в подвешенном состоянии. Жестоко? О, да. Зато, есть хоть какая-то гарантия, что он не сможет освободиться. Кожа быстро высохнет и тогда эти узлы уже будет не развязать. Старый испытанный прием, правда, вредный для здоровья связанного, но это уже не моя забота. Если Раздорин окажется интересен канцелярии, лекари быстро приведут его в порядок, а если нет... то, учитывая сотрудничество с "вероятным противником", плаха освободит его от этой проблемы, раз и навсегда.
   Пытаться восстановить защищавший экипаж ментальный конструкт, я даже не стал пробовать. Просто поставил дверцу на место и воспользовался методом, применяемым как полицией, так и охранителями при опечатывании помещений.
   К моему удивлению, стоило стыку меж дверью и корпусом зарасти, как инквизиторская печать полыхнула синеватым отблеском и полностью восстановилась. Сама. Хм. Интересный эффект. Впрочем, чего-то в этом роде можно было ожидать. Я ведь не отключал конструкт, когда выбивал дверь, так что... Ладно, над этим можно будет подумать позже и желательно в компании с нашими исследователями.
   Ну, вот и все. Пора в дорогу. Так, если верить Раздорину, то сейчас мы находимся в Стрельно. Значит... значит есть два варианта. Первый: выбраться на прибрежный тракт и "дранг нах Остен", долго, но практически безопасно, поскольку исключается возможность встречи с подчиненными моего "клиента". И второй вариант, который нравится мне куда больше. Рискнуть и рвануть к дому "колобка". Чую я, если он и не является заказчиком всей этой возни, то находится достаточно близко к нему. А от такой ниточки, грех отказываться. К тому же, сейчас в том доме не должно быть много народу, Раздорин ведь приказал татям отправляться в Стрельно...
   Эх, пропадать так с музыкой! Я с трудом вывел экипаж из тупика и, умостившись на козлах, попытался изобразить лондонского кэбмена. Ну, не специалист я по гужевому транспорту... Наверное, именно поэтому, резвые лошадки втопили как сумасшедшие. Но "руля" слушаются, и то хлеб. А что по пути пару каких-то лавок своротили, так нечего на трассе свои будки выставлять!
   Теперь, главное удержаться на козлах и, не ошибиться с выбором дороги.
   Выехав из города, я все-таки настропалился кое-как управлять этим "болидом", так что по узкому проселочному тракту мы покатили уже на вполне приемлемой скорости. Мимо, в предрассветной тишине замелькали холмы и перелески. Красота!
   К моему удовольствию, с татями мы-таки разминулись. Но это оказалась единственная хорошая новость. Прибыв в поместье "колобка", я не обнаружил там ни единой живой души. Только мусор и пепел. Сбежал, тварь. Теперь понятно, почему он так возражал против проведения моего допроса в своем доме. Чтоб никто не помешал ему смазать лыжи. Ну, Роман Георгиевич, ну упырь-"колобок"... "я от бабушки ушел, я от дедушки ушел"... Найду, лично на диету посажу. Осиновую... ректальную...
  

Глава 5. Уходим... Уходим? Уходим!

   В Брег мой тарантас вкатился медленно и печально, словно катафалк. Лошади, заморенные, в серо-бурых разводах из смеси высохшего пота и дорожной пыли, уже не неслись во весь опор, как в начале моей первой извозчичьей практики, и даже не бежали, они плелись, сопровождаемые скрипом изрядно пострадавшего за прошедшие двадцать часов экипажа. Впрочем, его содержимое почти соответствовало обычному грузу траурной повозки. Не скажу, что Раздорин был при смерти, но от невыносимой боли он отключился и весьма капитально, избавив меня от необходимости, в пути, чуть ли не ежеминутно прислушиваться к доносящимся из кареты звукам, из опасения, что мой подопечный удумает что-нибудь эдакое и попробует сбежать.
   Собственно, именно для того, чтобы хоть как-то обезопасить себя от такого развития событий, я и подвесил Раздорина, привязав его конечности к держателям салонных фонарей. Мера жестокая, но в моем положении необходимая. Болтанка доставила подвешенному за руки и за ноги Раздорину немало боли, а это, один из немногих инструментов нементального толка, позволяющих ограничить возможности манипулятора. Боль не дает сосредоточиться, а без должного контроля создание даже простейшего ментального конструкта превращается в весьма нетривиальную задачу. Всё это я узнал из давних лекций того же Берга Милорадовича, и теперь не постеснялся пустить полученные сведения в ход.
   Ну а если уж быть совсем честным, то была здесь еще и маленькая месть с моей стороны. Все-таки, судя по тому, как ноет мое тело, подручные Раздорина, а может и он сам, весьма основательно прошлись по нему руками и ногами, после моего неудавшегося рывка... Хм. И ведь, пока выпутывался из этого идиотского похищения, боли почти не было, адреналин всё заглушил. Зато, стоило оказаться в безопасности, как усталый организм тут же принялся подробно перечислять все повреждения... ну, как он это умеет. А умеет больно... Тьфу ты. Уже всякая муть в голову лезет. Быстрее бы добраться до своих...
   К гостинице я подъехал, когда солнце было уже почти в зените. Полдень не полдень, но часов одиннадцать утра, уже есть. К сожалению, определить время точнее не позволяло отсутствие в кармане моего жилета давно ставших привычными серебряных часов. Не помню куда они делись, но подозреваю, что теперь, моим модным трехкрышечным "Брюнно", производства вездесущих швейцарских "гномов", щеголяет кто-то из подручных Раздорина. Наверняка сняли во время обыска моего бесчувственно тела, с-с... Обидно, конечно, но... черт, да всё одно, теперь эти часики вору боком выйдут!
   Вообще, я был крайне удивлен тем странным фактом, что меня, по уши изгвазданного в грязи, наряженного в подранный костюм битюга, не остановил первый же брежский городовой, едва я только прикатил в город. Эта загадка встала передо мной в полный рост, аккурат в тот момент, когда я увидел свое отражение в зеркале холла Первой Брежской гостиницы. Видок тот еще. Всклокоченные волосы, внушительный синяк на скуле, болтающийся на шее, полуоторваный и грязный, а совсем недавно безупречно накрахмаленный воротничок и густо забрызганная кровью Раздорина, когда-то не менее белоснежная сорочка. Пиджак в клочья, на коленях брюк солидные прорехи... образцовый клошар, одним словом. Просто удивительно, во что способен превратиться мужчина, лишенный присмотра любящей и заботливой жены, за каких-то жалких двадцать часов. Эх!
   А наш бессменный портье даже глазом не моргнул. Зато тут же сообщил, что госпожа Старицкая только с утра уже четырежды осведомлялась обо мне, и с готовностью согласился известить всю нашу компанию о моем возвращении. Правда, тут пришлось настоять на том, чтобы первым делом он вызвал в холл телохранителей.
   Бросив взгляд за мою спину, где в проеме распахнутых настежь входных дверей, виднелся нагло припаркованный у самого крыльца траурно-черный экипаж, портье медленно кивнул и, не теряя времени, устремился на второй этаж, так что, уже через минуту тройка бойцов взяла карету под охрану.
   Все-таки, я правильно сделал, что первым делом явился в гостиницу, а не на яхту, куда наша компания должна была съехать еще вчера. Арконские охранители, настоящие, я имею в виду, по прибытии, просто обязаны были настоять на таком варианте, во избежание риска, одним прекрасным утром остаться без большей части участников происходивших в Бреге событий. Нет, я абсолютно уверен, что без меня наша компания никуда бы не уехала, но охранители-то этого не знают... а полномочий настоять на своем, у них хватает. Так что...
   Из задумчивости меня вывел настоящий ураган эмоций, сумасшедший коктейль из беспокойства, сочувствия и облегчения налетел и... стиснул в объятиях. У Лады удивительно сильные руки, несмотря на всю её кажущуюся хрупкость... и нежные.
   Я прижал к себе жену и, только ощутив её теплое дыхание, понял, что добрался. Многочисленные ссадины и отбитые ребра заныли с новой силой, а предплечья опять загорелись огнем, напоминая о недавнем опыте разрывания самого себя. Я втянул носом цветочный аромат исходящий от волос Лады и, поцеловав её в макушку, отстранился.
   - Это же просто неприлично, обниматься на виду у всех, да еще и с таким оборванцем. - Шепнул я на ухо стиснувшей меня красавице, и схлопотал от нее легкий удар кулачком в бок. Ребра тут же напомнили, что их не только отбили при падении на холодный пол погреба, но и хорошо отпинали. Еле сдержал тихий ох, но тело непроизвольно дернулось, что не укрылось от жены.
   - Идем, я приведу тебя в порядок. - Лада потянула меня за собой.
   М-да, тело вышло из боевого режима, и решило, что больше игнорировать боль не имеет смысла. Это оно поторопилось, конечно. Мне же еще нужно встретиться с коллегами, чтобы передать им на руки Раздорина. Да и хоть немного утолить их любопытство, тоже надо. А это - время...
   Оповещенных о моем прибытии, дознавателей я встретил в гостиной своего номера, сидя на диване, с голым торсом, умытый... и с барабанником наготове. Так что, им пришлось потратить несколько минут, доказывая, что они действительно присланы в Брег из руянского представительства в Арконе, приказом главы Особой Государевой канцелярии.
   Надо отдать должное коллегам, они ни разу не возмутились тому, что во время нашей короткой беседы, состоявшейся буквально через десять минут после моего возвращения в гостиницу, я вел себя откровенно неподобающе... с точки зрения здешних правил приличий, разумеется. Нет, я извинился за столь невежливое поведение и спрятал "Барринс" под подушку, но даже не подумал просить жену временно приостановить приведение в порядок моего побитого тела. Так и общались. Пока Лада невозмутимо промывала и дезинфицировала многочисленные ссадины на моих боках, я рассказывал сидящим в креслах напротив меня дознавателям о событиях последних нескольких дней, опустив лишь подробности моего разговора с Бисмарком, состоявшегося в доме Штауфенов и информацию о визите к подручным Нестора Климина. Все-таки, последняя выходка была напрочь незаконной.
   - То есть, вы хотите сказать, что похититель сейчас заперт в том экипаже, что стоит у входа в гостиницу? - Удивленно поинтересовался дознаватель.
   - Не только хочу, но и говорю. - Я попытался пожать плечами, но как раз в этот момент Лада прикоснулась смоченным в каком-то едком зелье тампоном к длинной и глубокой ссадине на спине, момента обретения которой я не помнил напрочь. В общем, вместо ленивого пожатия плеч, я дернулся, словно от удара током, и Лада тут же успокаивающе погладила меня по плечу.
   Дознаватели переглянулись и, попросив разрешения забрать мой трофей, исчезли за дверью. Все-таки, здесь живут поразительно стеснительные люди. Еще на входе в номер, вид моего обнаженного торса привел охранителей в некоторое замешательство, а последний успокаивающий жест Лады и вовсе заставил младшего из них покраснеть! Как говаривал мой инструктор по рукопашке, бывший филолог: Sancta simplicitas, ёж твою медь!
   Проводив охранителей взглядом, я облегченно вздохнул и, извернувшись, опустил голову на колени жены.
   - Не спи, Витушка. - Лада нежно потянула меня за ухо, и я нехотя приоткрыл глаза.
   - Почему?
   - Потому что спать в постели куда удобнее, чем на диване. - Пожала плечами жена и начала меня тормошить. Аккуратно, но настойчиво. Пришлось уступить ей и перебраться в спальню. Лада, правда, попыталась оттуда сбежать, ссылаясь на то, что мне, дескать, надо хорошо отдохнуть после таких-то приключений, но тут я её слушать не стал. Каким-то чудом, в один момент избавив жену от лишней одежды, попутно изодрав в клочья корсет, утащил её к себе под одеяло и, довольный и счастливый... моментально уснул, прижимая к себе Ладу, словно ребенок - любимую меховую игрушку.
   Проснулся я только утром следующего дня, от волшебного аромата кофе, который я узнаю где угодно и в каком угодно состоянии. Открыл глаза и невольно улыбнулся, обнаружив стоящую рядом с кроватью Ладу, с постельным столиком в руках. Женушка тут же отразила мою улыбку и, не дав сказать и слова, склонилась надо мной. Водрузив свою ношу мне на колени, Лада коснулась моих губ невесомым поцелуем. Какой, к дьяволу, кофе?! Я еще не оправдался за вчерашний позорный отруб!
   Но мои поползновения были мягко пресечены.
   - Сначала завтрак, дорогой. - Увернувшись от моих загребущих рук, рассмеялась Лада, и кивком указала на поднос.
   Я бы возразил, но мой желудок меня предал, согласившись со своевременностью замечания довольно громким урчанием. Пришлось согласиться...
   С одной стороны, двое суток без еды, это не так уж много, с другой... столик-поднос, на мой взгляд, оказался все-таки несколько маловат. По крайней мере, покончив с завтраком, я обнаружил, что вполне способен съесть еще столько же. Во всяком случае, мне так казалось...
   - Лада, милая, скажи, как тебе удалось за одни сутки научить здешних поварят готовить этот изумительный напиток? - Я ткнул пальцем в опустевший кофейник. - Это же твой рецепт, я не ошибаюсь.
   - Никак. - Улыбнулась она. - Я готовила его сама.
   - Здешний повар позволил тебе хозяйничать на своей кухне? - Я удивленно приподнял бровь и, хмыкнув, продолжил. - Знаешь, раньше как-то к слову не приходилось, но имей в виду, я жуткий собственник. И в ревности страшен, как Отелло...
   - Кто?
   - Эхм... да был такой герой в одной старой пьесе... ревнивец. - Протянул я, поняв, что ляпнул лишнего.
   - О! Не беспокойся, Вит. - Улыбнулась Лада. - Здешний повар теперь и глянуть-то в мою сторону боится.
   - Вот как? - Заинтересовался я. - А поподробнее?
   - Видишь ли... - Лада на мгновение замялась. - Он очень не хотел пускать меня на свою кухню, чтобы я приготовила тебе кофий, и Лейфу пришлось его уговаривать.
   - И? - Уже догадываясь, что произошло дальше, протянул я. Сопротивляться воле сестры мой новик неспособен абсолютно, и в том, что она его раскрутила на содействие, я не усомнился ни на секунду.
   - Ну, ты же знаешь Лейфа! Вот... братик немного перестарался. Загнал лопатой кухонную обслугу в холодильную комнату, и там запер... чтоб не мешали. - Вздохнула Лада. - А... а я их нашла, только через полчаса, когда уже к тебе собиралась идти.
   - М-да. Значит, пора вставать. - Я покачал головой, старательно давя так и норовящую вылезти на лицо широкую улыбку. А что, решение вполне в стиле Лейфа! Новик ведь прям, как лом... поставили задачу, он её и решил доступными методами. Просто и без изысков. Эх...
   Да уж, ни дня без приключений, ни минуты без стресса. Мне понадобилась пара минут, чтобы понять, что головной боли у нас чуть прибавилось. Ведь, чем бы ни был продиктован поступок Лейфа, добрым его не назовешь. Придется как-то разруливать ситуацию, договариваться с пострадавшими и полицией, и заняться педагогикой в отношении одного "потерявшего берега" новика. Не хочется, конечно, но надо. Не поставлю на место сейчас, потом может статься будет поздно. Ох. Как будто у нас иных дел нет.
   - Подожди, какой-такой лопатой? - Только что пришедшая в мою голову мысль, заставила меня внутренне сжаться. Если этот обормот додумался распотрошить мой "дуэльный набор", пиши пропало. После выступления Лейфа на хольмганге, убедить полицию в том, что новик грозил поварам обычным шанцевым инструментом, будет нереально... А это, уже совсем другая статья!
   - Не волнуйся. - Лада, кажется, прочла мои мысли. - Лопату он взял там же, на кухне. Ею соль из бочки набирают.
   - Ты меня успокоила. - Я облегченно вздохнул. - И все-таки, с этим надо разобраться. Ничуть не удивлюсь, если наш портье уже выслушал жалобы кухонной братии и послал за городовым.
   - Никто никого никуда не посылал. Старший кухарь до сих пор всем богам хвалу воздает за то, что Лейф его в круг не вызвал.
   - Вот как? Это, за что же? Неужто на Руяне, героическая оборона гостиничной кухни может закончиться вызовом на хольмганг?
   - Ну... я... - Кажется, теперь уже Лада поняла, что сболтнула лишнего.
   - Хм?
   - Когда я просила у кухаря разрешения приготовить кофе на кухне, он, в ответ, был излишне... резок. - Замявшись, призналась Лада. - Нет, в своем хозяйстве старший кухарь, конечно, царь и бог, и чужим там, действительно, не место... Но ведь можно было проявить немного такта?
   - Полагаю, что и Лейфа ты о помощи не просила. Он просто услышал ругань повара в твой адрес, и вступился, так? - Уточнил я.
   - Да. Брат был в салоне и услышал крик кухаря. Ну и... полюбопытствовал. - Кивнула жена. М-да уж, а я-то себе проблем напридумывал...
   - Весело живем, ничего не скажешь. - Заключил я и, отставив в сторону постельный столик, выбрался из кровати. Окинул Ладу долгим взглядом и, не теряя времени, потянул её за собой в ванную комнату, где еще одним корсетом в гардеробе моей жены стало меньше. Я же говорил, что избавлюсь от этих "бронежилетов".
   Честно говоря, спускаясь в салон, я ожидал куда более сдержанной встречи, но компания "варяжцев", очевидно, посчитала иначе, а потому, стоило нам с Ладой появиться в зале, как меня чуть не затискали в объятиях. И куда только делся весь официоз и этикет? Разве что Хельга отказалась от возможности меня обнять, и то, по-моему, лишь потому, что Лада уж очень выразительно глянула в её сторону. Вообще, судя по встрече, можно было подумать, что меня не было, как минимум, месяц... Нет, умом я понимаю, что у моих друзей был весьма серьезный повод для переживаний, но... Наверное, я просто не привык. На "том свете" я жил один и дома просто некому было с волнением ждать меня из очередной поездки в места с повышенной концентрацией свинца в атмосфере. Соответственно, некому было и радоваться моему возвращению из оных.
   Нет, на службе, конечно, были друзья, настоящие, проверенные... но в том-то и дело, что в командировки мы ездили вместе, а там времени для переживаний особенно не было. В общем, не удивительно, что столь эмоциональная встреча здесь меня порядком ошеломила. Нет, в самом деле, мне пришлось потратить чуть ли не четверть часа, чтобы привести в порядок мысли и чувства.
   А потом подтянулись вчерашние охранители и времени на рефлексии не осталось. Явились эти господа в компании еще пары человек, и не нужно быть Холмсом, чтобы понять: все гости вылезли из одной песочницы. В отличие от затянутых в уже привычные мне черные похоронные костюмы охранителей Особой канцелярии, их спутники были одеты более прозаично, но холодными изучающими взглядами, невозмутимостью лиц и тщательной блокировкой эмоционального фона, эти господа просто-таки в голос заявляли о своей принадлежности к той же касте. Так что, я совсем не удивился, когда они продемонстрировали значки. Как оказалось, наши новые знакомцы представляют сходные, но всё же разные структуры. Широкоплечий белобрысый крепыш, лет тридцати на вид, щеголяющий шкиперской бородкой и наряженный в коричневый твидовый костюм отрекомендовался как штабс-капитан вендской жандармерии, а его старший спутник, худощавый, чрезвычайно подвижный и резкий в движениях, лысый как колено, обладатель шикарных вислых пшеничных усов, оказался представителем Третьей коллегии Совета Арконы.
   Салон тут же опустел. Первой исчезла Лада, а там и нашим изобретателям понадобилось что-то обсудить накоротке, и они удалились. Ни Грацу со старшим Беловым, ни Бережному с Беловым-младшим, очевидно, также не захотелось присутствовать при беседе с охранителями. Что ж, я их вполне могу понять. В нашей компании и без того количество служащих Особой канцелярии превышает все разумные пределы, так что проще назвать тех, кто не имеет никакого отношения к охранителям, чем перечислить всех, кто получает жалованье у князя Телепнева. Вот и нет ничего удивительного в том, что присутствие еще четверых коллег отнюдь не улучшает настроения. В конце концов, это путешествие было задумано как отдых, а не командировка, нет?
   Эх, жаль, что я не могу вот так, запросто, свалить от этих гостей в свой номер. Все-таки, именно ко мне они и пришли. А то, схватил бы Ладу в охапку и, только меня и видели.
   - Доброго дня, Виталий Родионович. - Отвесив короткий поклон, глубоким баритоном заговорил уже знакомый мне по вчерашней встрече Ульян Чеславич Сумской, старший из охранителей Особой канцелярии присланных по приказу Телепнева. - Уж извините, что вынуждены отвлечь вас от отдыха, но дело, приведшее нас к вам, слишком серьезно. Впрочем, для начала, позвольте представить вам моих спутников. С моим подчиненным, Радимом Тверитичем, вы уже знакомы, а это наш вендский коллега, штабс-капитан Ульрих Геннин, - жандарм чуть прищелкнул каблуками, и кивнул, а охранитель повел рукой в сторону вислоусого, - и, так сказать, здешний хозяин, коллежский секретарь Виллим Ярославич... Геннин.
   - Приятно познакомиться, господа. Виталий Родионович Старицкий. - Я кивнул однофамильцам... впрочем, однофамильцам ли? И указал на кресла. - Прошу, составьте мне компанию за чашкой чая. Заодно и о деле поговорим.
   Гости не стали чиниться, и вскоре на столе между нами уже пыхтел небольшой полуведерный самовар в окружении мисочек с разнообразным вареньем и блюд с горячими пирожками. Но, несмотря на "домашность" обстановки, охранители не преминули окружить наш стол мутным пологом тишины, не позволяющим не только услышать содержание ведущихся под ним разговоров, но даже движений губ и выражений лиц собеседников. А я так пока не умею... Жаль.
   Впрочем, все мои сожаления моментально пропали, как только я узнал, что именно привело ко мне компанию охранителей. Раздорин мертв. Удушил сам себя в камере. Климин-младший, сданный им с потрохами, как подельник - исчез вместе со своим ушкуем. Подручных самого псевдодознавателя нашли мертвыми в том самом доме в Стрельно, куда я так и не попал. Его адрес, также успел сдать Раздорин, не сумевший перебороть штатного мозголома охранителей. Ай да Радим Тверитич, а да юное дарование. Такого зубра забодал!
   Ну и на закуску... участковый пристав Своррсон и пара его костоломов, были найдены в гроте восточнее Стрельно, в получасе хода от опустевшего особняка, где состоялась моя встреча с "колобком" Романом Георгиевичем. Как легко догадаться, полицейские тоже были мертвы. Если быть точным, заколоты. Сопротивления они не оказали, а значит, скорее всего, их, предварительно, оглушили или усыпили. Уж если у меня сонный наговор выходит на раз-два-три, ничего удивительного в этом нет.
   Итого: Раздорин, шесть его подельников и пристав с парой подручных. Десять. Это, если не считать Любима Климина, убитого предыдущим днем, и его сына, вроде как, испарившегося из Брега на своем ушкуе. Слов нет, одна нецензурщина на уме. Крутые дела творятся на благополучном острове... Нет, понятно, что прибежище каперов, изначально, не может быть спокойным местечком, но одиннадцать трупов за двое суток! Это уж слишком, господа... как говаривал один небезызвестный король, персонаж не менее известного произведения Александра Дюма.
   Завершив свое повествование, Ульян Чеславич замолк и испытующе уставился на меня.
   - Виталий Родионович, собравшиеся здесь господа, как и я, пришли к однозначному выводу, что центральной фигурой всех этих печальных событий являетесь именно вы. - Не дождавшись от меня ни слова, вновь заговорил Сумской. - Да, я понимаю, что не имею права требовать вашего участия в расследовании, равно как не могу и задержать вашу яхту в Бреге, но... очень прошу вас помочь.
   - Благодарю за откровенность, Ульян Чеславич. Само собой, я не откажусь помочь коллегам, особенно если мы четко определим границы этой помощи.
   - Разумеется-разумеется. - Сумской только что руками не всплеснул. - Собственно, мы бы хотели попросить только об одном... Вчерашний ваш рассказ был краток и касался лишь собственно похищения, а нам нужно составить как можно более полную картину произошедшего.
   - Хм. Что ж. Я могу рассказать вам все, что мне известно об этом деле, включая догадки и размышления, но хотел бы быть уверен, что после нашей беседы, экспедиция, в полном составе продолжит свое путешествие, и препятствий в этом нам чинить не станут, ни Особая Государева канцелярия, ни коллеги из Венда и Арконы. - Наглею? Да. Но уж очень не хочется мне торчать на Руяне до окончания расследования, которое может идти еще бог знает сколько времени.
   - Что ж, ваше высокоблагородие, не смею возражать. Особенно, если позволите телеграфировать вам на "Варяг" в случае возникновения каких-либо вопросов. - Выделив голосом обращение, с деланным вздохом проговорил Сумской. Понятно, Телепнев дал добро на наш отъезд, а этот... умудрился еще и целый устный доклад у меня выцыганить. Ну, Ульян Чеславич, ну, змей лукавый!
  

Глава 6. По морям, по волнам...

   Брег исчез за мысом и я позволил себе облегченно вздохнуть. Честно, до самого последнего момента я не верил, что нам вот так просто удастся покинуть этот чертов порт. Всё время казалось, что вот-вот, через секунду-другую опять случится какая-нибудь гадость, и наш выход в море снова будет отложен на неопределенный срок. Но нет, обошлось. Хотя понервничать, даже уже находясь на борту яхты, мне всё же пришлось. Когда один из матросов заявил, что в салоне меня дожидается фон Шёнхаузен и Эльза-Матильда Штауфен, я было подумал, что начался очередной этап игры в "князя Старицкого", но нет, наши новые знакомцы, как оказалось, прибыли только для того, чтобы развеять для себя гуляющие по Брегу слухи, лично убедиться в моем здравии и пожелать нашей компании счастливого пути. По крайней мере, мне так сначала показалось.
   Прощание с залетными аристократами обернулось долгим, но очень приятным обедом, сотворенным Лейфом, а трапеза, в свою очередь, вылилась во вполне себе уютный вечер в салоне "Варяга". Эльза-Матильда блистала, умудряясь при этом не изображать из себя эдакую небожительницу снизошедшую до нас грешных. Как позже выразилась моя жена: "Лиза была так мила и проста...". Впрочем, Оттон Магнусович тоже не стал демонстрировать аристократический гонор, так что, даже Тишила, при знакомстве с нашими гостями изрядно побледневший и попытавшийся скрыться в самом темном углу, к середине вечера уже совершенно освоился и даже умудрился поспорить с венедским канцлером о холодном оружии. А маркиза и вовсе смогла совершить подвиг, растормошив нашего Левушку. Попандопуло отчаянно краснел, бледнел, но был-таки разведен Лизой-Мотей на познавательную лекцию о практическом применении ментальных конструктов в технике. Правда, наблюдать за тем, чтобы увлекающийся молодой специалист не ляпнул лишнего, мне пришлось приставить к нему Хельгу Милорадовну. Почему именно ее, а не Берга? Ну, во-первых, потому что Хельга и так ведет себя по отношению к Попандопуло как наседка. Опекает, заботится и вообще следит, чтобы наш юный гений всегда был накормлен, напоен, вычищен и выглажен. Так что, добавление еще одного момента требующего контроля с её стороны, для Хельги не было чем-то непосильным. А во-вторых, есть у меня ощущение, что позволь я присматривать за Левушкой Бергу Милорадовичу, и через четверть часа наша гостья будет в курсе вообще всех дел исследовательского отделения Особой канцелярии. Высоковский, натура ничуть не менее увлекающаяся, чем Попандопуло, а поводов для споров у этой парочки "безумных ученых" всегда найдется в избытке.
   - Вы собрали замечательное общество, Виталий Родионович. - Вроде, еще минуту назад обсуждавший что-то с Грацем, Бисмарк как-то неожиданно оказался рядом со мной и, подхватив бутылку кьянти, не чинясь, ловко наполнил пару стоящих на столике тонких бокалов. Бутылка вернулась в строй своих товарок, на полку красного дерева, а один из бокалов ткнулся мне в руку. - Выпьем, князь. Выпьем за ваше умение заводить интересные знакомства.
   - Оттон Магнусович, прошу, забудьте вы этот титул. Я не имею на него никаких прав. - Я поморщился, поднимая бокал.
   - О, смею уверить, тут вы не правы, Виталий Родионович. И в Венде и в Западной Европе, доказанные узы крови герольды, в иных случаях, ставят куда выше писаных законов. - Улыбнулся в усы фон Шёнхаузен и, очевидно что-то прочитав на моем лице, тут же покачал головой. - Виталий Родионович! Вы меня неправильно поняли. Я вовсе не пытаюсь купить вас предложением титула, и без того принадлежащего вам по праву. И уговаривать вас сменить место жительства я тоже не собираюсь. Мы недолго знакомы, но смею предположить, что подобная попытка была бы для вас оскорблением... Просто, имейте в виду, в любой европейской стране вас будут воспринимать князем Старицким, де-факто. Понимаете?
   - Не очень, если честно. - Пришла моя очередь качать головой.
   - Хм. Попробую объяснить. - Задумчиво проговорил Бисмарк и, оставив бокал с вином, побарабанил пальцами по крышке стола. - Вы слышали о таком государе: Олеге Строителе?
   - Разумеется. - О местном аналоге нашего Петра Первого, после беседы с Заряной Святославной о "новых и старых" родах, я действительно прочел немало. Но причем здесь государь-реформатор, почивший почти три столетия назад?
   - Так вот, сей яркий представитель потомков Гостомысловых, прежде чем занять хольмградский стол отправился в путешествие по Европе. - Размеренно продолжил Оттон Магнусович. - Названо оно было Великим посольством. Два года наследник престола пребывал в поездке, но в официальных документах той эпохи вы не найдете ни одного упоминания о том, что кто-либо из европейских правителей принимал у себя будущего правителя Руси. Зато, например, в Иль-де-Франс, в составе посольства пребывал некий боярин Холмской, правда, исчезнувший на границе с Лотарингией, а во владения Гизов, вместо него въехал княжич Русов. В объединенном королевстве Валлона и Фландрии же, слыхом ни слыхивали ни о боярине Холмском, ни о княжиче Русове, зато в архиве магистрата города Льеж есть запись о мордобитии на постоялом дворе, затеянном неким бояричем Тверским. Суда, правда, не было, за примирением сторон... Понимаете?
   - Хотите сказать, все знали, что вот этот боярич-боярин-княжич и есть наследник русского престола, но делали вид, что верят его бумагам, а сам будущий государь путешествовал, так сказать, инкогнито? И это избавило его от необходимости многолетней подготовки к встречам с иными венценосцами... так?
   - Именно, Виталий Родионович. - Довольно кивнул Бисмарк. - Вы всё правильно поняли.
   - И как эта история связана со мной?
   - У вас весьма похожая ситуация. В Европе ваш княжеский титул неоспорим по крови и закону, но без представления ко двору вы, официально, остаетесь инкогнито. Обычный обыватель из Хольмграда, не более.
   - Ну, допустим, на счет крови, я понял, а что с законом? - Протянул я. - Насколько мне известно, род Старицких был лишен всего имущества, вотчин и званий, а следовательно, и в иных странах его представителям княжеские почести не светят.
   - Хм, интересное выражение. - Усмехнулся Оттон Магнусович, но тут же посерьезнел. - Да, русскими князьями, Старицким больше не называться, это так. - Бисмарк кивнул и, залпом опустошив отставленный было бокал кьянти, продолжил. - Но, дорогой мой Виталий Родионович, тут ведь вот какая закавыка получается. Каким бы не был самовластным правитель, он не вправе законно отобрать у опального подданного вотчины, находящиеся за пределами страны... Равно, как не может лишить титулов, присвоенных либо признанных за таковым подданным или его предками, государями иных держав. Собственно, во многом благодаря этому, многие ныне существующие аристократические рода Европы и сохраняют по сию пору свои титулы.
   - Хотите сказать, что у Старицких имеется феод за пределами Руси? - Я чуть не поперхнулся, когда до меня дошел смысл слов Бисмарка.
   - Не феод... - Покачал головой мой собеседник. - Майорат. Вотчина. Земля, которая и ныне дает роду Старицких право на княжеский титул.
   - За пределами Руси? - Зачем-то уточнил я.
   - Именно так. - Оттон Магнусович кивнул. - Правда, в те далекие времена, когда ваш предок стал вассалом русского государя, таких как он, именовали не князьями, а вольными ярлами. Но записью в уложение геральдического собора от семь тысяч сорок седьмого года было постановлено именовать рода вольных ярлов княжескими, со всеми проистекающими изменениями в грамотах, геральдических списках и родовых книгах.
   - Знаете, Оттон Магнусович, мне даже страшно спрашивать, где находится эта самая вотчина, что из обычного подданного русского государя превращает меня в вольного ярла. - Со вздохом признался я, и Бимарк понимающе кивнул. - Вот чует мое сердце, что и здесь всё будет очень и очень грустно.
   - Ох, Виталий Родионович, знали бы вы, насколько правы. - В тон мне ответил фон Шёнхаузен и в его глазах, кажется, мелькнуло самое настоящее сочувствие. - Но всё же, лучше знать, чем оставаться невеждой, не правда ли?
   - Согласен. - Кивнул я. А что мне еще оставалось. - Итак, где же находится моя новая головная боль?
   - Вам что-нибудь говорит название "Зееланд"?
   Честно, я сначала было подумал, что ослышался, или Бисмарк просто шутит, но посмотрев на убийственно серьезную физиономию собеседника, понял... попал. Остров Зееланд, та самая ниточка, что связывает две части королевства Нордвик Дан. Пробка в бутылке Варяжского моря... Моя вотчина находится на территории самого что ни на есть вероятного противника Руси. За-ши-бись.
   - Я правильно понял? Майорат Старицких расположен на острове Зееланд? В самом центре Нордвик Дан?
   - Не НА острове. А САМ остров. - Двумя короткими фразами, Бисмарк добил меня вернее, чем очередью из "Корда" в упор. И, кажется, сам этого не заметил, поскольку, придя в себя, я обнаружил, что Оттон Магнусович продолжает говорить как ни в чем не бывало, и уже читает мне короткий исторический экскурс. - ... после Великого дня и последовавшего за ним разгрома Роскилльского Волка, хевдинг Харальд Старый занял остров Зееланд, изгнав с него присных Вальдемара. Под рукой варяга было больше двух тысяч воинов, и победа была весьма скорой. Не проходит и полугода, как Северный союз признает Харальда вольным ярлом и владетелем Зееланда. Разумеется, тут не обошлось без родственной поддержки князя Хольмградского, но как бы то ни было, сделка оказалась выгодной для всех сторон кроме, разве что, данов и нордов. Венды, свеи и русичи получили возможность беспрепятственного прохода через Эресунн и Каттегат в Северное море, а ваш предок обеспечил себе военную поддержку, в случае если, точнее, когда даны или норды попытаются завоевать его вотчину. Так-то. Такие попытки, разумеется, не раз предпринимались, но каждый раз проваливались. Немудрено, если учесть, что под началом самого Харальда были прирожденные воины и серьезный флот. Да и его потомки не забыли, с какой стороны браться за меч и как идти на абордаж. Зееландский флот стал мощным подспорьем для купцов Северного союза вообще и Великой Ганзы в частности, ведь лучших охранников для прохода торговых караванов через Каттегат и Скагеррак, чем варяги дружины ярлов Старицких было не найти... Так продолжалось довольно долго. Но... однажды всё изменилось. Не буду вдаваться в подробности, скажу только, что в одну осеннюю ночь Копейный замок - место обитания ярла и его семьи, был захвачен горсткой наемников датчан, и из рода потомков Харальда уцелел лишь младший сын главы рода, в тот момент, по сложившейся традиции, находившийся на службе русского государя. Разумеется, дружина ярла вырезала захватчиков и вышла на бой с высадившимися на побережье датчанами. Варягов, лишенных командования ярла, оказалось значительно меньше, чем захватчиков, и они наверняка проиграли бы это сражение, но подоспевшая русская эскадра быстро остудила пыл датчан. Правитель Хольмграда явно и четко заявил о намерении во что бы то ни стало защитить права своего вассала, и вскоре стороны сели за стол переговоров. К сожалению, происходило всё это во время очередной войны Нордвик Дан с Русью, так что ожесточенный торг шел не только за Зееланд, и... ну, согласитесь, кто из сильных мира сего будет учитывать интересы некоего юнца, не обладающего никаким влиянием, нежданно негаданно вдруг ставшего ярлом, если они не выгодны хотя бы одной из сторон. В результате, Нордвик Дан лишился пары пограничных городков, но получил остров Зееланд... в долгосрочную аренду, правда, без права размещения на нем каких-либо войск. Вассалам Старицких, большей частью составлявших командование флота Зееланда, было предложено перебраться на Руян, и влиться в тамошнее варяжское общество. Все варяги, в какой-то мере родня, так что особо никто не возмущался... и флот ярлов Старицких перестал существовать. Вот так-то. Собственно, договор аренды Зееланда действует и по сей день, и Нордвик Дан честно выплачивает оговоренные суммы, какими бы смешными они сегодня не казались, но эти деньги оседают в казне Хольмграда, равно как и любые иные средства, поступающие со всех бывших владений Старицких. А на Зееланде до сих пор нет никаких войсковых соединений... Ведь каперы не считаются военными, правда?
   - Однако, история. - Я протянул руку и, не глядя, набулькал в свой бокал из первой попавшейся бутылки. Коньяк кометой промчался по пищеводу и ухнул в желудок. - Оттон Магнусович, я прошу прощения, но всё сказанное вами требует осмысления... Вы не будете возражать, если мы сменим тему?
   - Отчего же? Я прекрасно вас понимаю, Виталий Родионович, и прошу прощения, если испортил вам настроение. Впрочем, лучше знать, чем быть невеждой, не так ли?
   - Это ваша любимая фраза, как я посмотрю. - Я выдавил из себя улыбку.
   - О, нет, не моя. Но мой сюзерен начинает с нее каждое утро, едва обнаруживает на своем рабочем столе очередной отчет Кабинета. - Фон Шёнхаузен развел руками, а в следующий миг, подошедшая к нам Эльза-Матильда, прощебетав что-то на немецком, увлекла своего "рыцаря" к компании Граца и Белова-старшего. Проводив взглядом веселую и беспечную маркизу, я вздохнул и, покосившись на стоящую на столике початую бутылку коньяка, потянул к ней руку. Для таких новостей даже двухсот граммов сорокаградусного напитка явно мало. Но, не успел ухватить горлышко бутылки, как оказавшаяся рядом, Лада решительно отобрала у меня и коньяк и бокал.
   - Не знаю, что наговорил тебе этот усатый герцог, но это не повод для пьяного конфуза. - Тихо проговорила мне на ухо жена и, отстранившись, заглянула мне в глаза. - Всё так плохо?
   - Плохо? - Задумавшись, я на автомате пропустил меж пальцев выбившийся из прически Лады локон, и договорил. - Не знаю, солнышко. Просто, не знаю. Мне надо развеяться и хорошенько подумать.
   - Развеяться можно и без этого. - Тонкий пальчик Лады уткнулся в отобранную у меня пузатую бутылку. - Тем более, если хочешь потом о чем-то "хорошенько подумать".
   - Пожалуй, ты права. С похмелья в голову лезут мысли разве что о самоубийстве. - Согласился я.
   - Тогда, чего стоим? - Лада лукаво улыбнулась и, подчиняясь её жесту, стоящий на полке граммофон зашипел, а в следующий миг салон наполнили звуки вальса. Эх, годы мои курсантские!
   Я подхватил Ладу, и мы закружились в танце. Не прошло и минуты, как к нам присоединились Бисмарк с Хельгой и... я глазам не поверил, Тишила решительно оттеснил в сторону разливающегося соловьем Меклена Францевича и, прервав витиеватое приглашение доктора одним коротким "разрешите", увел Эльзу-Матильду в круг.
   Эх, ну почему у меня нет фотоаппарата? Отвисшая челюсть изумленного адъюнкт-профессора стала бы звездой несуществующей коллекции. Хм... Фотоаппарат... А это идея. Цветной фотографии здесь пока нет, так что... Подумаю, вспомню, глядишь, и выйдет что-нибудь интересное.
   Гости покинули Варяг далеко за полночь, так что момент, когда яхта вышла в море, наша компания дружно прозевала... точнее, проспала. И в результате, помахать на прощание рукой каперскому порту у нас не вышло. Только и успели заметить, как Брег исчезает за мысом. Ну и ладно. Надеюсь оставшаяся часть круиза пройдет спокойнее.
   Полюбовавшись на тающий за кормой Руян, я потянул носом свежий балтийский воздух и, сладко потянувшись, направился в каюту, вспоминать всё, что знаю о фотографии. Не то, чтобы пришедшая вчера в голову идея, так уж меня захватила, но это занятие позволило бы хоть на какое-то время забыть о Зееланде и моем гипотетическом княжеском титуле.
   К чёрту. Достаточно того, что теперь мне стало понятным, на кой я понадобился датчанам. Еще бы, добрых двести лет они жили себе спокойно на Зееланде, платили какую-то смешную денежку за аренду, всё всех устраивало, и вдруг, откуда ни возьмись, вылез владелец этого самого острова. Кому такое понравится? Вот и решили господа даны подстраховаться. Майорат, конечно, нельзя продать, заложить или проиграть... но от него вполне можно отказаться. Если бы эта вотчина находилась на территории какого-либо государства, то она тут же стала бы выморочной землей, но поскольку Зееланд - по закону, был владением вольного ярла, то после моего отказа, остров стал бы ничейным, а его жители, соответственно - фриманами. А кто у нас ныне живет на Зееланде? Правильно, даны. Так что, и недели бы не прошло, как на "защиту" своих подданных, Нордвик Дан прислал бы войска. И все. Был майорат и нету, был ничейный остров, стал территорией Нордвик Дан. Тьфу. Ввязал же меня Телепнев с компанией в большую политику!
   Я тряхнул головой и, с трудом изгнав из нее навязчивые мысли о Зееланде, потопал в каюту. До обеда еще часа три, так что я надеялся, что успею поработать и набросать хотя бы примерный план по созданию цветной фотографии.
   Правда, едва я начал рыться в секретере в поисках бумаги, как мой взгляд наткнулся на засургученный пакет подписанный рукой Тихомира. Ну да, тот самый доклад, что я просил составить Бережного о двух "лазарях". Хм... Интересно.
   Покрутив в руках пакет, я вздохнул и, отложив мысли о фотографии, решительно взломав печати, углубился в чтение.
   М-да, оказывается бывший бретер жил богатой жизнью, пока его в канцелярию не затащили. Тут тебе и служба в армии и наемные охранные отряды в Бессарабии и Словакии... Ага, ссора с подельниками, так понимаю, теми самыми, что Бережной так неожиданно встретил в Бреге.. Ушлые молодчики из отряда, что охранял караван контрабандистов, решили, что и сами неплохо справятся с продажей товара, вот только не подумали, что не все их товарищи согласятся с этой идеей. Ночная резня и бой с недавними подельниками был прекращен нагрянувшим на шум пальбы конным отрядом словацких вояк. Перебили всех... почти. Сам Тишила, несмотря на простреленную ногу и ранение в голову, чуть не отправившее его на тот свет, умудрился спрятаться в какой-то расселине, и видел, как солдаты добивают контрабандистов, а после, стащив их в кучу, сжигают трупы. Однако... резко в Словакии решают вопрос незаконной торговли.
   Теперь понятно его "трепетное" отношение к "лазарям" и надежды на скорую встречу. Жаль, конечно, что им не суждено сбыться, по крайней мере, в ближайшее время...
   Я аккуратно запечатал пакет собственным печатным набором и, упрятав бумаги Бережного в запирающийся ящик секретера, побарабанил пальцами по крышке стола. Не удивлюсь, если эти орелики и здесь занимаются тем же, чем в Словакии и Венгрии. М-да, но далеко же их занесло! Хм... Помнится, я обещал телеграфировать Сумскому в случае чего.
   Не став терять время, я поднялся из-за стола и отправился на поиски Белова-старшего. Все одно, без разрешения капитана, даже хозяин судна не может воспользоваться связью.
   - А, Виталий! - Стоило мне появиться на пороге, как тесть отвлекся от навигационного стола и махнул мне рукой. - Проходи, не стой столбом.
   Помощник Белова, здоровенный, бритый налысо детина с мрачным взглядом и шрамом через поллица, явно оставшимся от сабельного удара, поморщился, но молча посторонился, пропуская меня к столу.
   - Доброго дня, господин капитан, господин первый помощник. - Кивнул я нашим морским волкам.
   - Оставь, Виталий. - Тесть поморщился, и вновь уставился на светящуюся поверхность.
   - Что-то случилось, Бажен Рагнарович?
   - Пока нет. - Белов вздохнул и, покрутив в руке стило, ткнул им в одну из засветок. - Если не считать вот этой вот лайбы. Идет малым ходом за нами, уже часа три. То есть, с того самого момента, как Варяг вышел в открытое море.
   - Малым? - Удивился я. По моим прикидкам, Варяг сейчас делал не меньше шестнадцати узлов.
   - Для них. Эта посудина, прежде чем оказаться у нас на траверзе, выдавала не меньше двадцати четырех узлов, а оказавшись на расстоянии уверенного контроля, тут же сбавила ход и вот уже три часа идет параллельным курсом. Наглая собака. Ее капитан ведет себя так, словно уверен, что мы его не видим.
   - Хм. Бажен Рагнарович, а если бы у нас не было... такого оборудования, смогла бы штатная аппаратура засечь преследователя на таком расстоянии? - Поинтересовался я.
   - Вот черт. Точно, ата... капитан. - Расплывшись в довольной ухмылке, пробасил помощник. - Они же и подумать не могут, что у нас флотский навигатор установлен. Эх, такой бы столик, да нашу "Ласточку", хрен бы какая нордвикская миноноска нас врасплох застала, а?
   - Это точно. - Задумчиво протянул Бажен и, с недовольством покосившись на мерцающую отметку нашего нежданного попутчика, зло усмехнулся. - Вот что, Грубор, высвистай Шульгу, пусть предупредит команду. Будем работать.
   - Хм, атаман, что задумал? - Прищурился детина.
   - А то. - Кивнул тесть. - Чутка ходу добавим и выставим этих горе-преследователей под маршрут.
   - А можно по-русски? - Скромно поинтересовался я, и помощник Белова гулко заржал.
   - Отчего нет? - Пожал плечами тесть, бросив на Грубора предупреждающий взгляд и тот, стушевавшись, в миг вымелся из рубки. - Сейчас, чуть прибавим ход и выйдем меж патрульных маршрутов локтевцев и свейского флота. Посмотрим, сколько наш попутчик продержится под угрозой атаки.
   - Думаете, это даны? - Нахмурился я.
   - Подозреваю. - Коротко кивнул тесть, вновь склоняясь над навигационным столом.
   Морская прогулка, да, круиз? Дьявольщина.
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
   Городской свадебный обряд - упрощенное по сравнению с традиционными, действо, получившее свое название с распространением в городской среде так называемой, "малой семьи".
   Хельговичи - здесь, потомки Олега (Хельги), прозванного Вещим, сподвижника и советника Рюрика, правившего от его имени Альдегьюборгом (ныне город Старая Ладога).
   Гостомысловы - здесь, потомки Гостомысла, князя Хольмградского, отца Рюрика Ютландца, ставшего первым князем Ладожским (Альдегьюборгом), а позднее, по смерти отца и Хольмградским, что позволило ему назваться Великим князем и начать сбор славянских земель под свою руку. Отсюда и второе, куда более известное в нынешней Руси, прозвище Рюрика - Собиратель).
   Булан - здесь, полулегендарный иудейский военачальник, чьи потомки правили независимой Хазарией, до её поражения в войне со Святославом Хольмградским, внуком Рюрика. После этого поражения, Хазарский каганат вошел в состав Руси на правах зависимого княжества, правителя которого назначал только Великий князь Хольмградский.
   Конуград (Кёнигард, Город Правителей) - Город на границе Руси и Венда, возникший на месте небольшого приморского поселения, в котором был заключен первый договор меж свеями, вендами и русичами. Впоследствии, вплоть до конца семьдесят второго столетия (XVII века от Р.Х.) был официальным местом встреч монархов Северной Европы, отсюда и название. Начиная с семьдесят третьего столетия, превратился в один из портов Великой Ганзы, часто используемый в качестве запасной базы ушкуйников. В нашем мире, на его месте расположен Калининград.
   Золотые пояса (Сто золотых поясов, Господа)- обобщенное прозвище представителей боярских и торговых родов Хольмграда, в прошлом оказывавших немалое влияние на жизнь русской столицы, и бывших своеобразным городским парламентом. С течением времени, открытая политическая власть "поясов" была задавлена государями Руси, и Господе пришлось возвратиться к тому, с чего и начиналась когда-то их слава, к торговле. Тем не менее, до сих пор принадлежность к "золотым поясам" является предметом гордости старых боярских родов и семейных торговых домов, а их представители неизменно участвуют в Большом совете Ганзейского союза, представляя в нем четверть всех русских "ганзейцев".
   Женский и мужской день - Соответственно, второй и третий день после свадьбы, когда молодые приходят в дом к родителям. На второй день навещают родителей невесты, а на третий - родителей жениха. Навестив родителей жены, жених сотоварищи оставляют молодую с ними, вроде как для прощания, а сами, по идее, отправляются в дом новобрачных, чтобы навести там порядок... Естественно, дело заканчивается пьянкой (но не запоздавшим мальчишником, за такое можно и поплатиться, а уж слава дурная так точно не минует. Зато. гульба с угощением всех встречных поперечных и мордобоем, вполне себе в порядке вещей).
   Венедские короли - Поморяне, после поражения нанесенного ими Роскилльскому Волку, низложили "назначенного" Акселем Абсалоном венедского короля, служившего ширмой для этого "серого кардинала" - ставленника Вальдемара I, необходимой ему, поскольку князьям церкви было запрещено возлагать на себя знаки мирской власти. Собственно, до появления на горизонте ушлого Роскилльского Волка, у венедов не было никаких королей, но, сместив неугодного правителя, совет вождей решил оставить этот институт власти (кстати, при полной поддержке русичей и свеев, князьям которых было легче договариваться с единым представителем поморян, чем со всем их советом), и возложили корону "на достойнейшего" - кнеса Водима, чьи потомки до сих пор правят Вендом, являясь одной из старейших монархических династий в Европе.
   Загадка Города Семи Мостов - издревле так называли Кенигсберг. А загадка довольно проста и не менее стара, чем это прозвище. Звучит она так: можно ли пройти по всем семи мостам города, не ступив ни на один из них более одного раза? Решить эту загадку, математически, смог Леонард Эйлер со своей знаменитой теорией графов.
   Попандопуло, Авенир Николаевич (01.05.1920 - 24.05.1988 гг.)- доктор технических наук, профессор, советский шахматный композитор, международный мастер и международный арбитр по шахматной композиции.
   "Золотая лань" - здесь, намек на флагманский корабль сэра Френсиса Дрейка, галеон, изначально называвшийся "Пеликаном", и переименованный знаменитым пиратом и мореходом в первом же его походе, в честь покровителя Дрейка - лорда-канцлера Кристофера Хаттона, в гербе которого, как раз и была изображена лань. Правда, помимо этого "животного", сэр Френсис увел у лорда и его фамильный девиз: "Cassis Tutis Sima Virtus" (прим. перевод: "Храбрость - лучшая защита"). Но сведений об отношении самого Хаттона к такому поведению своего протеже история не сохранила, а потому, на мой взгляд, и Виталий Родионович вполне может, в свою очередь, "позаимствовать" название корабля у знаменитого пирата.
   Банковский телеграф - считается одним из надежнейших способов передачи информации. Условия его работы таковы, что существует даже возможность составления документов и заверения подписей отправителей, имеющих такую же силу, как если бы такие документы и подписи были засвидетельствованы стряпчими.
   Судовые накопители устанавливаются парами. Минимальное количество пар - одна (в такой установке, один накопитель работает, второй находится в "спящем" режиме, до полной разрядки первого, после чего пустой активный накопитель глушится и ставится на зарядку, а его работу исполняет т.н. подменный накопитель).
   Адмиральский час - здесь, традиция, согласно которой, перед началом, и по истечении первой вахты (т.е. восемь склянок или четыре часа), капитану, либо его первому помощнику, на мостике подавался полный кофейник и рюмка коньяка (либо водки, либо эрийской виски, в зависимости от наличия продукта на корабле). В РИ же, это укоренившееся со времени Петра I шуточное выражение, обозначающее час, когда следует приступить к водке перед обедом. Как сам Петр, так и его сподвижники -- сенаторы и члены коллегий -- прерывали заседания присутствий для обеда в 11 часов и, возвращаясь домой, заходили выпить водки в устроившиеся тогда австерии.
   Малая миноноска - по сути, торпедный катер, оснащенный двумя двухтрубными минометами и машиной с парой накопителей суточного хода. Зачастую применяется в Варяжском море, в качестве прибрежного патруля.
   Городок - официальное наименование одного из типов поселений на Руси. Всего таких типов - семь. По мере увеличения количества жителей, деревенские поселения (то есть те, где больше пятидесяти процентов обитателей ведут натуральное хозяйство) подразделяются на: поселок (меньше 1000 жителей), весь (меньше 3000 жителей), село (до 10000 жителей). Городские поселения (то есть те, где меньше пятидесяти процентов обитателей ведут натуральное хозяйство) подразделяются на четыре типа: городок, город, уездный (либо воеводин) город, княжий (либо стольный) город.
   Хавсигер - Говорящий с морем (руянский диалект). Предположительно, данный термин пришел от викингов, на кораблях которых, так именовались мастера управлявшие погодой. Впоследствии, слово приобрело более широкий смысл, и хавсигерами на Балтике стали называть любых операторов ментала, вне зависимости от их специализации.
   В реальной истории, отца Отто Бисмарка фон Шёнхаузена звали Фердинандом, так что приведенные имя и отчество можно считать авторским произволом.
   Совет Арконы - Высший гражданский орган управления острова Руян. Его третья коллегия отвечает за обеспечение безопасности и защиту суверенитета острова. В её ведении находится полиция и тайный сыск. Кроме того, глава Третьей коллегии входит в состав Большого ушкуйного круга - совета владных ушкуйников, как один из пяти Глав, управляющих всем Кругом.
   Геральдический собор - ежегодное собрание геральдических ведомств европейских государств. (7047 год - 1539 год от Р.Х.)
   Великий день - памятная дата. Считается, что заключенный в этот день, (8 декабря 1183 года от Р.Х.), первый союзный договор вендов, русичей и свеев, ознаменовал начало возвышения Северной Европы. (Уже в следующем, 1184 году, союзные войска на голову разбили Роскилльского Волка - Акселя Абсалона, епископа Роскилле, ставленника и наперсника датского короля Вальдемара I, вернув тем самым, вендам остров Руян, захваченный датчанами в 1168 году).
   Плотненские кабаки - здесь, имеются в виду трактиры расположенные на торгу Плотненского конца Хольмграда (так называемой Плотни), местечка чем-то напоминающего знаменитую московскую Хитровку в реальной истории.
   Сен-Клу - "философский" центр Франции, своеобразная Сорбонна, с жесткими правилами и нормами, за соблюдением которых следит клерикальная комиссия. В ее власти запрещение и разрешение исследований в области "естествознания", а также преследование исследователей-нарушителей. Кроме того, законодательством Франции на клерикальную комиссию возложены обязанности по расследованию любых преступлений связанных с применением магии. Подчиняется комиссия непосредственно кардиналу Франции и подотчетна королю.
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  

Оценка: 6.27*68  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  Р.Навьер "Эм + Эш. Книга 2" (Современный любовный роман) | | Д.Сугралинов "Level Up 2. Герой" (ЛитРПГ) | | Д.Вознесенская "Игры Стихий" (Попаданцы в другие миры) | | М.Боталова "Академия Невест" (Любовное фэнтези) | | М.Веселая "Я родилась пятидесятилетней... " (Юмористическое фэнтези) | | Л.Миленина "Полюби меня " (Любовные романы) | | П.Коршунов "Жестокая игра (книга 3) Смерть" (ЛитРПГ) | | Э.Тарс "Б.О.Г. 4. Истинный мир" (ЛитРПГ) | | У.Гринь "Чумовая попаданка в невесту" (Юмористическое фэнтези) | | М.Боталова "Академия Невест 2" (Любовное фэнтези) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Атрион. Влюблен и опасен" Е.Шепельский "Пропаданец" Е.Сафонова "Риджийский гамбит. Интегрировать свет" В.Карелова "Академия Истины" С.Бакшеев "Композитор" А.Медведева "Как не везет попаданкам!" Н.Сапункова "Невеста без места" И.Котова "Королевская кровь. Медвежье солнце"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"