Демченко А.В.: другие произведения.

Охотник из Тени Книга I V

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Реклама:
Читай на КНИГОМАН

Издавай на SelfPub

Читай и публикуй на Author.Today
Оценка: 7.07*88  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    09.10.12. Эпилог. Четвертая книга завершена :)
    Издано, февраль 2017, Москва, АСТ, ИД "Ленинград". Но ввиду того, что представленный здесь текст, очень-очень черновой вариант, он оставлен полностью.


   А.В. Демченко

ОХОТНИК ИЗ ТЕНИ

Книга Четвертая

ПРОЛОГ

   Утро, забрезжившее в окне предрассветным, неверным сероватым светом, застало Джорро в кресле спальни Драгобужского дворца посольства империи Хань, сжимающим в руке пустой бокал, на дне которого давно уже засохла последняя капля вина.
   Грустная и странная история, не менее странно показанная ему бывшим учеником, все никак не шла из головы рисса... И чем больше он задумывался о ней, тем яснее для него становился тот факт, что юный арн, сидящий сейчас в кресле напротив, бездумно крутящий в пальцах местную золотую монету, сильно слукавил, уверяя своего бывшего наставника в том, что собирается "просто жить".
   Может его месть и состоялась, может он и в самом деле решил предоставить князя Дома и-Нилл своей судьбе, вот только та же судьба вряд ли оставит его самого в покое и позволит арну заделаться обычным обывателем... не в ближайшее время, по крайней мере. Особенно учитывая тот факт, что вся жизнь Т'мора просто изобилует приключениями "у трона", и даже сейчас, максимально удалившись от Хорогена и Шаэра, он, помимо своей воли и желания, вновь оказался втянут в игры сильных мира сего. Пусть пока, лишь как наблюдатель, но это ненадолго... Рисс вздохнул. Если бы еще год назад, кто-то сказал ему, что он, Мастер Сил Огня и Воздуха, на полном серьезе, будет кивать на судьбу, рисс бы просто рассмеялся. Вот только сейчас, ему было совсем не до смеха.
   Джорро тряхнул головой и поднялся с кресла. Впереди его ждал долгий и довольно тяжелый день, который будет еще тяжелее от того, что риссу так и не удалось поспать этой ночью.
   Т'мор, все это время наблюдавший за задумавшимся магом, поднялся следом и, пожав бывшему наставнику руку, не говоря ни слова, растворился в тенях. Почти растворился.
   - Скажи, Т'мор, а почему ты раньше не рассказывал о своем происхождении? - Вдруг поинтересовался Джорро, и арн вынужден был вернуться. Смерив своего бывшего наставника долгим взглядом, молодой человек на мгновение задумался, но все-таки ответил.
   - Ну, если не считать того, что в Шаэре меня об этом никто не спрашивал... - Т'мор хмыкнул, - Да если бы и спросили, это не сильно бы помогло. Дед заблокировал мою память, как только нашел меня на той свалке. Он пришел порталом на следующий день, Сразу, как узнал о поступке своего зятя, моего отца, то есть. Так что, до самого начала слияния с Угольком, я ничего не помнил о своей жизни, до Свободного города, да и то, полностью этот блок был разрушен далеко не сразу.
   - Но зачем он это сделал? - Удивился Джорро.
   - Иначе бы я не выжил. - Пожал плечами Т'мор. - Тот ребенок, которым я был, только появившись в Свободном городе, скорее всего, просто свихнулся бы от такой перемены в жизни.
   - Почему же он просто не вернул тебя обратно?
   - Каким образом? Арны Вечной империи давно забыли умение самостоятельно перемещаться меж мирами. А ни одного работающего портала в Свободном городе или где-либо еще в том мире, давно уже нет. Так что, это был билет в один конец.
   - И твой дед так просто решил уйти следом за тобой?
   - Странно, да? Я думаю это от того, что сам он не был арном, и ему чужда их философия. Дед был довольно сильным менталистом из обычной человеческой семьи. И в отличие от моих родителей, относился ко мне по-человечески... - Тихо договорил Т'мор и, неожиданно улыбнувшись, добавил, - знаешь, Джорро, несмотря на то, в какой клоаке мне пришлось расти, я могу с уверенностью сказать, что у меня было хоть и странное, но, по-своему, неплохое детство... и великолепные наставники. И на этом давай завершим нашу встречу. До встречи, сьерр ан-Рауд.
   Договорив, Т'мор шагнул в тень, и исчез, на этот раз окончательно.
   - Ургова печень, какой я теперь Рауд?! Гардэ безродный. Аргх. - Рыкнул в пустоту рисс и, глубоко вздохнув, отправился приводить себя в порядок.
   Без приключений выбравшись из посольского дворца, Т'мор миновал несколько богатых кварталов и оказался на одной из торговых площадей Драгобужа, несмотря на раннее время, уже заполненной народом. Осмотревшись по сторонам, он покинул тень в одном из неприметных проулков, десятки которых, ручейками разбегались по городу, от обширной рыночной площади, и шагнул в утреннюю толчею.
   Продираясь через гудящую толпу торговцев, зазывал и покупателей, Т'мор с сожалением вспоминал об оставленном в университете хауке. Будь здесь Серый, арну не пришлось бы заботиться о сохранности своих ребер... и кошелька!
   Одним стремительным движением, маг ухватил за шкирку мелкого карманника, только что попытавшегося прихватить его кошель, бросил взгляд на Узор неудачника и, заломив руку, уволок его в проход меж ближайшими палаткам, за которыми виднелись кучи мусора и высокая беленая стена, отделявшая чьи-то владения от шума и гама торговой площади,
   - Тебе жить надоело? - Осведомился он у воришки, не издавшего ни звука, хотя захват наверняка причинял ему изрядную боль. Худой остроносый мальчишка, лет двенадцати-тринадцати, на вид, ничего не ответил, только насупился. - Ну, так и будешь молчать?
   - А что говорить-то? Все одно охране сдашь. - Фыркнул оборвыш, сердито сверкая глазами из-под длинной челки неопределенно-мышиного цвета.
   - Идиот. - Вздохнул Т'мор, внимательно разглядывая свою добычу, точнее ее, на диво упорядоченный Узор, и медленно приходя в восторг от увиденного. Вот это удача! На такой успех, в самом начале своего поиска, Т'мор даже не смел рассчитывать... А ведь похоже, паренек еще и сумел освоиться со своим даром. Убогонько, конечно, кустарщина и самопал... Арн вздохнул и покачал головой. - Позорище.
   - Ага, ты мне еще речь толкни, о неправедном образе жизни. - Хмыкнул воришка, и его Узор отчетливо забурлил.
   - Даже не думай колдовать, придурок. - Почти ласково проговорил Т'мор, одновременно сдавливая приготовившееся к атаке, сознание юнца в тисках своей воли. - По стенке размажу, под старинную фреску. Уяснил, неуч?
   Почувствовав сильнейшее давление на разум, паренек вздрогнул, и медленно кивнул. Получив утвердительный ответ, Т'мор ослабил хватку, но воришка чуял, что стоит ему дернуться, и воля этого странного молодого мага в костюме наемника, во мгновение ока сомнет его разум.
   - Вот и ладно. А теперь ответь мне, почему ты здесь, а не в университетской школе?
   От такого вопроса карманник опешил, и только по-рыбьи разинул рот.
   - Че-чего-о?! - Наконец, выдавил паренек, и вдруг зло рассмеялся. - Да кто ж меня на учебу возьмет-то?
   - Ясно. - Т'мор для верности еще раз окинул взглядом Узор карманника, и, отпустив, наконец, его руку, заключил, - я возьму. Мне такой ученик как ты пригодится. Пойдешь в ученичество?
   - Врешь. - Глухо проговорил оборванец, недоверчиво прищурившись. Но сразу не сбежал, да и в глазах его мелькнуло что-то похожее не тщательно задавленную надежду. А значит, можно попытаться... Мысленный щуп скользнул по поверхности сознания карманника, судорожно пытающегося выстроить хлипкие мыслеблоки, чуть задел тусклую искорку любопытства, и тут же убрался прочь.
   - Тебе стихией поклясться? - Усмехнулся Т'мор и, не дожидаясь ответа опешившего паренька, вытянул перед собой ладонь, над которой послушно взвилась темная дымка. - Ну так как? Ты согласен на обучение? - Спросил арн. Оборванец глубоко вздохнул, бросил короткий взгляд по сторонам, зажмурился, сжав кулаки и... решительно кивнул. Т'мор растянул губы в жутковатой улыбке, и медленно, нараспев, затянул формулу ритуала наставничества, на латыни, так давно не звучавшей под этим небом.
   - А если меня не отпустят? - Облизнув враз высохшие губы, тихо спросил мальчишка, не сводя завороженного взгляда с клубочка тьмы, опустившегося на его руку, едва маг произнес завершающее слово ритуала, одного из немногих, кстати, у арнов.
   - Тоже мне проблема. - Фыркнул Т'мор, прекрасно понявший, что именно имеет в виду его собеседник. Такие вот мальчишки никогда не действуют в одиночку. Они всегда ходят под кем-то, будь то шайка таких же недорослей или мелкие сошки "ночников". Так было всегда и везде, и, наверное, будет еще долго... Арн отпустил стихию. - Можно подумать, я собираюсь кого-то спрашивать.
   - А придется. - Раздавшийся из-за спины Т'мора, развязный ломающийся голос, заставил мага обернуться. Смерив хмурым взглядом троицу парней, лет шестнадцати на вид, арн хмыкнул. Шпана, она и есть шпана.
   - Это вас, что ли? - Мельком глянув на чуть съежившегося, зло зыркающего на незваных гостей, карманника, осведомился Т'мор.
   - Да мы-то здесь причем? Мы ж так... Штым, он же рыночный, значит под Ржой ходит... с ним и договариваться надо. Коли выкупится, Ржа его отпустит. Все одно с этого... прибытка почти и нет. - Забормотал предводитель юных бандитов, едва франт с тросточкой, развернулся к ним лицом. Вот только не было в нем ничего от городского модника-дворянчика. Ну не носят франты перевязи с десятком ножей... и глаз у них подобных, не бывает. Холодных, равнодушных... змеиных. Хотели потрясти богатенького придурка, а нарвались... Подвело чутье шакалье, не по пасти кусок отхватить решили. И уйти бы сейчас, да вот только не было бы поздно. Тройка бандитов переглянулась, пряча ножи и дубинки...
   Т'мор тряхнул головой, успокаивая драконью суть, едва не вылезшую наружу во время ритуала, и, заодно, избавляясь от случайно прочитанного эмоционального сора. Втянул носом холодный осенний воздух и снова глянул на воришку. Упускать потенциального темного мага школы Разума, ему совершенно не хотелось, да теперь это было и крайне затруднительно. Ритуал уже связал его с учеником... а это не шутки.
   - Ржа, говоришь? Рыночный... Ладно, мы решим этот вопрос. - В принципе, ничто не мешало Т'мору, как преподавателю, тут же взять паренька под опеку Университета, и никакой Ржа не встал бы поперек. Все-таки, война с магами, для "ночников", по-любому, станет лишь весьма изощренным способом самоубийства... Но вот самому Т'мору, совсем не с руки ссориться на пустом месте с ночными правителями Драгобужа. Воевать из-за недоросля-вора они, конечно, не станут, даже если и осведомлены о его таланте, а вот напакостить, несмертельно, но неприятно, могут, и наверняка не преминут это сделать, просто чтобы поддержать свое реноме. Грохнут, например, мальчишку, и придется Т'мору сначала долго и упорно мстить, а затем, заново начинать поиск... И вряд ли во второй раз ему повезет так же, как сегодня.
   Арн в задумчивости провел пальцем по шраму на щеке.
   - Поступим так. Вы трое, отправитесь к этому вашему Рже, и договоритесь о встрече. Через два дня. О месте и времени скажете Штыму. - Определившись, кивнул Т'мор на карманника. - А ты, не вздумай потеряться. Не хватало мне еще тебя по всему городу искать. Как только узнаешь, где и когда будет встреча, найдешь меня, доложишь. Усек?
   - А как я найду... - Заговорил было карманник, но тут же осекся, получив мысленный ответ странного мага. Т'мор же, не обращая никакого внимания на ошарашенный вид мальчишки, выудил из кармана пару серебряных монет, швырнул их незваным визитерам, и те моментально испарились. Можно было бы, конечно, обойтись и без монет, но тогда слишком велика вероятность того, что шалопаи просто забьют на его приказ, решив не мешаться в странные дела. Зато, получив довольно щедрую оплату, они наверняка найдут этого босса, и доложат ему о произошедшем, просто побоятся "забыть" об этом...
   - Ну а теперь, когда гости нас покинули, давай-ка наведаемся в ближайшую корчму, перекусим. Заодно и познакомимся по-человечески. Идет? - Обратился к своему будущему ученику, Т'мор.
   - Угу. Только на площади хороших мест нет. - Согласно кивнув, ответил мальчишка.
   Выбравшись с торговой площади, арн огляделся и, внимательно приглядываясь к вывескам, двинулся по самой широкой улице, судя по всему, ведущей к княжескому дворцу. Ученик не отставал ни на шаг.
   Приличное заведение отыскалось довольно быстро, и странная парочка направилась прямиком под навес с новенькой, блестящей свежей краской, вывеской. Миновав пустую веранду и холл, маг с учеником вошли в не менее пустой зал и, прихватив со стойки толстое меню, устроились за накрытым чистой скатертью столом, в углу. Т'мор погрузился в изучение меню, а его будущий ученик, явно впервые оказавшийся в подобном месте, и потому, кажется, изрядно нервничающий, сидел на стуле напротив, тихонько как мышка.
   Определившись со своим заказом, Т'мор хотел было передать меню своему спутнику, но, заметив затравленный взгляд паренька, обращенный на толстую папку, вздохнул. Кажется, его новый ученик и в обычную-то школу не ходил, что уж тут говорить об университетской...
   - Я закажу для нас обоих. - Проговорил Т'мор, вновь разворачивая перчень подаваемых блюд. Но не успел он пролистать несколько страниц, как его слуха достиг звук тяжелых шагов, а следом, послышалось какое-то странное пыхтение. Оторвав взгляд от исписанных убористым почерком листов, маг стал свидетелем странной картины. Подошедший к их столу здоровяк-вышибала, молча, с пыхтением пытался стряхнуть Штыма со стула, на котором тот сидел, а мальчишка, также молча, сносил энергичные встряхивания вышибалы, ни в какую не желая расставаться со столь понравившимся ему предметом мебели.
   - Может вы оставите моего спутника в покое, и найдете себе тренажер получше? - Подавив улыбку, поинтересовался Т'мор.
   - Чо? - Вышибала застыл на месте, удерживая Штыма за плечи, на весу.
   - Я говорю, чем качать мышцу, используя моего ученика в качестве силового тренажера, лучше сходи на кухню, и позови хозяина.
   - Так это... этот с вами, что ли? - Опуская наземь Штыма, пробормотал вышибала. Получив в ответ кивок, он отошел на шаг назад. - Ну дык, извините... Я-то думал, опять шелупонь чего стянуть хочет... а оно вон как...
   - Ну да, сапоги он мои украсть хотел, а напротив сел, чтоб я его наверняка заметил... - Вздохнул Т'мор, и вдруг рявкнул, - хозяина зови!
   Вышибала тут же исчез, а маг, покачав головой взглянул на своего спутника.
   - Ну, а ты чего молчал?
   - Да... как-то так получилось. Растерялся... - Пожал плечами мальчишка.
   Хозяин корчмы, появившийся у их стола меньше чем через минуту, толстенький, кругленький, эдакий ухоженный колобок, смерил взглядом замызганного паренька, и скривился. Простой серый плащ Т'мора, его также не впечатлил.
   - Господа, вы уверены, что у вас хватит денег на обед в моем заведении?
   - Приличные люди, при встрече, сначала приветствуют друг друга, любезнейший. - Хмыкнул Т'мор, в ответ на не блистающие вежливостью слова хозяина корчмы. - Но, глядя на вас, я согласен не придавать значения этому упущению. В конце концов, вы же можете и не считать себя приличным человеком... А теперь возьмите карандаш и запишите заказ.
   - Да как ты... ты... во-он! - Заверещал вдруг сорванным фальцетом "колобок", наливаясь багровым цветом.
   - То есть, я так понимаю, ты отказываешься нас кормить? - Осведомился Т'мор, также переходя на "ты".
   - Вон отсюда, ... ... и ... ... отребье! - Вновь завопил "колобок".
   - А вот оскорблять не надо. Хоть я и не боевой маг, но сил развалить твою халупу, у меня достанет, уж поверь. - Хмыкнул Т'мор, снимая плащ и поднимаясь из-за стола. Штым смотрел на него с недоумением, а вот кабатчик вдруг резко побледнел.
   - Прос-стите, господин маг, не признал... неожиданно... в такой компании, понимаете... - Забормотал "колобок", не сводя взгляда с ленты преподавателя Драгобужского университета, на шее гостя...
   - Заказ прими, олух! - Фыркнул Т'мор, усаживаясь на стул.
   - С-сию же минуту. Вс-се сделаем... - Карандаш в руке кабатчика зашнырял с бешеной скоростью, записывая названия блюд, под диктовку арна.
   - Все как всегда. - Покачал головой вслед улепетывающему на кухню колобку, Т'мор. - Статистика, чтоб ее... А, к дьяволу все. Штым!
   - Я Донов. - Поправил будущего учителя, паренек, кажется уже переваривший столь резкий поворот его жизни, во мгновение ока, превративший мелкого карманника в ученика мага. - Донов Волич, из градских обывателей.
   - Ну что ж, будем знакомы, Донов Волич, я - Т'мор. Для тебя отныне, учитель Т'мор. - Арн салютовал мальчишке, одной из притащенных нервным хозяином кабака, кружек с морсом. В ответ, Донов приподнял свою. Дождавшись, пока паренек опустит кружку, Т'мор подвинул ему тарелку с хрустящими сырными хлебцами. - Так что, может, все-таки, расскажешь, почему ты до сих пор не поступил в школу при университете?
   - Чтоб туда поступить, нужно, или благородным быть, или тугую мошну иметь. И чем бы я за обучение платил? У нас дома одни сапоги на пятерых... какой уж тут университет... - Пробормотал мальчишка, откусив и прожевав сразу половину хлебца.
   - Понятно, финансовые трудности при общем скудоумии приводят к катастрофическим последствиям. - Вздохнул Т'мор, после чего принюхался к принесенному кабатчиком омлету и, довольно кивнув, отчего "колобок", кажется, облегченно выдохнул и резво укатился обратно на кухню, глянул на ученика. - И нечего на меня так зыркать. К твоему сведению, обучение в школе, в отличие от самого университета, бесплатное. Ну, не совсем, конечно... Отработаешь по окончании курсов пять лет на корону. Так ведь за жалованье, а оно уж всяко поболе будет, чем твой нынешний заработок, а там...
   - Вот спасибо. - Фыркнул Донов, в ответ на реплику Т'мора. - Очень мне хочется уборщиком или золотарем горбатиться, за медяк и оплеуху.
   - Что за бред! Кто тебе наговорил подобной чуши? - Удивился Т'мор.
   - Были добрые люди, подсказали. - Мотнул головой мальчишка.
   - На кол таких "добрых" сажать надо. - Хмыкнул Т'мор. - Кстати, о колосажании, а это случайно, были не те же люди, на которых ты до этого утра работал?
   Как оказалось, именно они, и эта информация заставила Т'мора задуматься. Все-таки, одно дело, вытащить из-под носа "ночников" заштатного воришку, каких на любом рынке по десятку на пучок, и совсем другое дело, увести у них перспективный кадр с серьезной склонностью и даже кое-какими умениями в области магии Разума, который, наверняка, числится у них в раскладах. Арн посмотрел как мальчишка наворачивает горячее, и в сомнении покачал головой. Что-то не сходится. Если б серьезные "ночники" готовили мальчугана к работе по профилю, то уж экономить на его житье-бытье, они бы точно не стали, скорее наоборот, обеспечили бы и деньгами и жильем, привязав к себе сытой жизнью, если не для него самого, то уж для его родни, точно... А в действительности, ничего подобного и близко не наблюдается. Мальчишка выглядит как голодный оборванец, коим, он, впрочем, и является. Как говорит Байда: думай башка, думай, шапку куплю...
   - Что? - Встрепенулся арн, отвлекаясь от зарабатывания головного убора.
   - Я говорю, почему это бред? - Повторил свой вопрос Донов, успевший расправиться со своей порцией омлета, и теперь старательно намазывающий толстенным слоем масла, огромный кусок хлеба.
   - Потому что подмастерья, окончившие университетскую школу, работают по специальности. В основном, конечно, на сельское хозяйство, в княжьих угодьях. Воздушники тучи гоняют, водяные орошением занимаются, да болота осушают, огневики, ну... те, насколько мне известно, больше на железоделательные мануфактуры идут, княжеские, понятное дело. Но бывает подмастерьев и в помощь военным отряжают: огневиков и земных, к магам пограничья, а тех же воздушников и водяных на флот. Ну а уж подмастерьев школы Жизни, везде с руками отрывают. Так-то.
   - Но, они же только после школы... - Нахмурился Донов. - То есть, еще не полноценные маги, разве нет?
   - Но и не неучи вроде некоторых. Поверь, умений получаемых подмастерьями в школе, вполне достаточно для исполнения основных обязанностей. Видишь ли, в действительности, большая часть работы мага, это вовсе не великие подвиги и потрясающие открытия, а нудная и обыденная, как ни странно это звучит, рутина. Вот именно ей, подмастерья и занимаются, под присмотром старших коллег, разумеется. Ну а за пять лет на службе короне, подмастерья набираются опыта, а потом, если желают, могут и в университет поступить. Заметь, на тех же условиях, на каких они поступали в школу. И это, как ты должен понимать, означает, что самый распоследний свинопас, обладающий даром, может за двадцать лет выслужить личное дворянство. А если у него родится одаренный ребенок, что, кстати, весьма вероятно, который пройдет по пути отца, то их дворянский титул будет признан потомственным. Так-то, ученичок.
   - А как же те, кто уже имеет дворянский титул? - Поинтересовался Донов.
   - И набитую мошну? - Усмехнулся Т'мор. Мальчишка кивнул. - Тут все просто. Чаще всего, такие одаренные не хотят терять годы в школе среди обывателей, и на службе, отгоняя градовые тучки от чужих посевов, а потому получив домашнее образование, пытаются поступить сразу в университет. Примерно половине из них это удается... некоторым, даже с первого раза. Представляешь их удивление, когда они узнают, что две трети их курса, все те же обыватели, только лет на десять старше и куда как опытнее, чем сами домашние мальчики и девочки из "благородных" или "почтенных" семейств? А уж какой шок, бывает, испытывают "особо сведущие", узнав, что по окончании университета, княжество все равно заберет их на службу. Пусть не на пять лет, а на два года, но...
   - И отказаться нельзя? - Удивился Донов.
   - Можно... Выставить вместо себя другого одаренного, закончившего университет по той же специализации, например. Некоторые маги, кстати, говоря, неплохие деньги зарабатывают на этом деле. Но таких откупающихся, сравнительно немного. В основном, это те, для кого диплом мага, ну, что-то вроде подтверждения статуса. Хотя, конечно, бывают и исключения. Например, дети негоциантов откупаются, поскольку им уже приготовлена должность в предприятии родителей...
   - А как же со мной? Мне тоже теперь придется на князя работать?
   - Так ведь ты-то не учишься в университетской школе. - Усмехнулся Т'мор.
   - Но... а как же? - Оторопел Донов. - Вы же преподаватель, да? Я видел кулон.
   - Не трясись. Да, я преподаю в Драгобужском университете, и будь у тебя стихиальная направленность, ты уже сегодня отправился бы в университетский городок, на попечение тамошних воспитателей, но... Ты потенциальный маг школы Разума, и смею заметить весьма неплохой маг, раз уж смог самостоятельно поставить дар себе на службу. Но в университетской школе нет учителей этой направленности. Я же преподаю в университете, куда тебе пока ход закрыт, как по возрасту, так и по знаниям. Именно поэтому, ты - мой личный ученик. Это значит, что я буду готовить тебя к вступительному экзамену в Университет... если подходить к вопросу ученичества сугубо формально. По факту же, я, как наставник, должен сделать из тебя, минимум, Мастера Сил школы Разума. А может быть... впрочем, пока не будем загадывать... да. Жить ты будешь в моем доме, за мой счет. Но можешь поверить, халявы не будет. Вкалывать станешь так, как ни одному золотарю или уборщику не снилось. Уж это я тебе обещаю.
   - А родных-то я смогу навещать? - Тихо спросил Донов, кажется, уже неуверенный в правильности своего недавнего поступка...
   - Разумеется. Я тебе даже больше скажу. Только от твоей прилежности будет зависеть, будешь ли ты приходить к ним с пустыми руками, или же с подарками, купленными на заработанные деньги.
   - А вам-то какая с этого выгода? - Поинтересовался Донов.
   - Моя выгода? - Т'мор усмехнулся. - Моя выгода в том, что у меня есть ученик. А большего тебе, пока знать не надо...
   Мальчишка окинул мага задумчивым взглядом.
   - И обратного хода уже нет, да? - Вздохнул он.
   - Умный мальчик. Ты все правильно понял. - Жесткая усмешка исчезла с лица арна, и он добавил. - Считай это первым уроком, Дон.
   - А если я сбегу? - Тихо, словно самому себе, задал вопрос мальчишка.
   - Найду даже под землей. И это не метафора. - Т'мор хмыкнул, и внезапно улыбнулся. - Посмотри на это с другой стороны. У тебя за спиной теперь появилась стена, на которую ты можешь без опаски опереться. Если с тобой вдруг что-то случится, я княжество на уши поставлю, но тебе помогу. Если тебе нужен будет совет, я его дам. Если вдруг решишь с кем-то воевать, то я обеспечу тебя огневой поддержкой... А после победы, надеру уши и поставлю в угол.
   - Угу, и сладкого лишите. - Фыркнул Донов, не сдержав улыбки.
   - А смысл? Ты его все равно не любишь. - Пожал плечами Т'мор.
   - Откуда.. - Вытаращился мальчишка, а арн только головой покачал.
   - Я маг школы Разума, забыл? - Со вздохом спросил Т'мор и, заметив выражение лица ученика, пояснил, - и нет, я не читал твоих мыслей, просто ты слишком громко об этом подумал... Кстати о чтении. Предупреждаю заранее, следующим уроком у тебя будет именно оно...
   - Вы будете учить меня читать мысли? Так скоро? - Просиял Донов.
   - Мысли? Нет. Буквы. - Огорошил ученика Т'мор, и поднялся из-за стола. - Все. Как только Ржа даст знать о встрече, найдешь меня во дворце князя, я предупрежу охрану о тебе, И на всякий случай... где ты живешь?
   - На Колокольной, за водонапорной башней. - Пробормотал мальчишка, наблюдая, как Т'мор выкладывает из кошелька монеты. Одна белая отправилась в тарелку, в оплату за завтрак, а пять золотых крон вдруг оказались перед Доновым.
   - Это тебе для семьи, и на нормальную одежду. В этих обносках, тебя не то что во дворец, в бордель, и то не пустят. - Проговорил Т'мор. А когда Донов оторвал взгляд от монет, в зале уже было совершенно пусто. Наставник словно растаял в воздухе...
  

ЧАСТЬ 1.

Глава 1. Рутина, как ее понимают маги.

   Вернувшись в княжеский дворец, Т'мор миновал несколько галерей и, выйдя к дверям ведущим в отведенные университетским магам апартаменты, замер, уже положив ладонь на позолоченную рукоять замка.
   С этим походом в гости к своему, прибывшему с ханьскими послами, бывшему учителю, он совсем забыл об одной немаловажной детали... Ирисса! Она, наверняка, заглядывала к нему в спальню вечером и, естественно, не застала. А какие мысли могли прийти в голову женщине, узнавшей, что ее кавалер всю ночь где-то шлялся?
   Т'мор вздохнул... и надавил на рукоять. А что делать? Не торчать же теперь здесь, до скончания веков...
   - Доброе утро, господин Т'мор. - Вежливо-холодный тон сидящей в кресле у окна магессы, вызвал у арна еще один вздох. Обиделась.
   - Здравствуй. - Кивнул в ответ маг, усаживаясь на широкий диван, в центре комнаты.
   - Я, конечно, понимаю, что Драгобуж, как любая столица, полон соблазнов, но кажется, вы забыли, что находитесь здесь вовсе не для развлечений, уважаемый мастер. - Проговорила Ирисса, отворачиваясь от окна, за которым что-то высматривала, и перевела потемневший от гнева взгляд на Т'мора.
   - А кто тебе сказал, что я развлекался? - Удивленно протянул маг.
   - Господин Т'мор, в общении со мной, будьте любезны придерживаться правил хорошего тона. - Все тем же ледяным тоном проговорила Ирисса, не переставая при этом теребить в руках тонкий вышитый платок. - Я понимаю, что для вас это почти неподъемный труд, и тем не менее...
   - Вежливый темный маг... Хм. - Усмехнулся Т'мор. - Какая свежая, я бы даже сказал, оригинальная мысль. Ну что ж, если вам так угодно, магесса Лато, я попробую выполнить вашу просьбу. Хотя, как вы верно заметили, для меня это очень, ну просто невероятно сложная задача.
   - Издеваешься... Сволочь! Где тебя носило всю ночь?! - Ирисса вскочила с кресла, напрочь теряя выдержку, и двинулась на Т'мора. Несчастный платок осыпался невесомым пеплом с ее ладони, а на его месте тут же возник комок огня.
   - Потуши зажигалку, милая, будь добра. - Попросил арн, с любопытством наблюдая за приближающейся к нему разъяренной женщиной.
   Проходивший мимо отданных магам комнат, княжеский управитель Платов услышал донесшийся из апартаментов грохот, и поспешил узнать в чем дело, но стоило ему подойти ближе, как двери покоев просто вынесло в коридор. Следом, в образовавшийся безобразный проем с вывороченными дверными косяками, высунулась изрядно чумазая физиономия мага, смерила взглядом разнесенные в щепу створки и стоящего в двух шагах управителя, и хмыкнула.
   - Мой вам совет, господин Платов, никогда не доставайте даму клятвами в любви... Особенно если она маг Огня. - Т'мор явно хотел сказать что-то еще, но раздавшееся за его спиной тихое рычание, в котором управитель с трудом узнал голос Ириссы Лато, заставило его прервать речь. - Уже иду, госпожа Лато. Уже иду.
   - Я пришлю человека отремонтировать дверь. - Выдавил из себя Платов и, развернувшись, удалился. Как военный, он не раз сталкивался с магами на поле боя, и по собственному опыту знал, какими неприятностями может грозить окружающим, их плохое настроение. А этот... Т'мор, да... неплохо держится, куда лучше, чем по приезду. Так вот и не скажешь, что он влюбленный рохля, которым красавица-"огневка" может вертеть как хочет...
   - Поздравляю, Ирисса. - Вздохнул Т'мор, едва в коридоре стихли шаги управителя. - Вся наша с тобой работа по дискредитации меня любимого, пошла коту под хвост.
   - Сам виноват. Вместо того, чтобы изображать недостойного воздыхателя, отправился по борделям, вот теперь и расхлебывай. - Зло проворчала магесса.
   - Да не был я ни в каких борделях! - Рявкнул арн.
   - Вот как? А где ж ты был, позволь узнать? - Прищурившись, поинтересовалась девушка.
   - По делам ходил. - Огрызнулся Т'мор. - Ну-ка, дай правую руку...
   - Зачем? - Хмуро спросила магесса, но руку послушно вытянула вперед. Т'мор же, не отвечая на вопрос, внимательно осмотрел запястье и ладонь, прощупал каждый пальчик, и удрученно покачал головой.
   - Нет, не вижу.
   - Чего ты не видишь? - Еще толком не успевшая остыть, Ирисса снова начала злиться.
   - Не вижу ни брачных браслетов, ни обручального кольца... - Охотно ответил Т'мор.
   - А откуда им там взяться? И что это за обручальные кольца такие? - Любопытство магессы все-таки перевесило ее ярость.
   - Обручальные кольца, это примерно тоже самое, что и брачные браслеты. Подтверждение статуса женатого мужчины или замужней женщины. - Пояснил арн. - И их отсутствие, соответственно, говорит о том, что ты не замужем... А я не женат.
   - И?
   - Так если я тебе не муж, а ты мне не жена, то какого пьяного урга, ты меня допрашиваешь?! - Деланно изумился Т'мор, и еле успел увернуться от прочертившей в воздухе огненную дорожку, ладони Ириссы, устремившейся к его щеке. - Милая, не надо так остро реагировать, вспомни, ты же сама отказалась выходить за меня замуж, разве нет?
   - Паяц. - Внезапно успокоившись, произнесла Ирисса и развернулась, чтобы гордо удалиться в свою спальню, но тут же была подхвачена на руки.
   - Солнце мое, не злись. Я действительно был в городе по очень важным делам. - Прошептал на ухо пытающейся вырваться из его объятий девушке, Т'мор. - Я ученика себе нашел. Представляешь?
   - У тебя их и так немеряно. Вон скоро собственную кафедру получишь. - Не прекращая попыток избавиться от железной хватки молодого мага, проворчала Ирисса.
   - Ты не поняла. Я личного ученика нашел. - Еще крепче прижимая к себе магессу, тихо проговорил Т'мор.
   - Р... разумника? - Тут же прекратив вырываться, девушка извернулась, обхватила Т'мора руками за шею, и испытующе уставилась ему в глаза. Когда же арн утвердительно кивнул, магесса сдавленно охнула. - Это точно? У людей же почти не бывает этого дара. Ты уверен, что не ошибся?
   - Абсолютно. - Довольно кивнул Т'мор, одновременно шагая в сторону своей спальни.
   - И ты вот так просто мне об этом говоришь? - Удивилась Ирисса.
   - Конечно. А чего скрывать, если через декаду-другую, это и так станет понятно любому преподавателю? Тринадцатилетний подросток в личных учениках у темного мага разума... к чему такие сложности со стихиальным одаренным, если, с тем же успехом, его дар можно было бы огранить на общих началах, в университетской школе? Вывод напрашивается сам собой, не так ли? - Пожал плечами арн, захлопывая ногой дверь в свои покои.
   - Ну дела-а. - Пробормотала впечатленная магесса, даже не заметив, как Т'мор бережно опустил ее на свою кровать. - А как же ты его нашел? Ты же в Драгобуже вообще впервые?
   - Почему? - Пожал плечами Т'мор, одновременно избавляя девушку от изящных туфелек. - Я уже приезжал сюда один раз. Закупался для новоселья в университете. Но ученика нашел только сегодня, тут ты права. Вчера еще обратил внимание в городе на след знакомых заклятий... Сначала подумал на ханьского мага, но у того совершенно иная манера, более уверенная, и куда как более грубая. Ну а после приема решил пробежаться по кварталам и... нашел. Правда, уже ближе к утру.
   Рассказывать девушке о посещении Джорро, Т'мор не посчитал нужным. Зачем?
   - Однако... - Задумчиво протянула Ирисса, но когда заметила, что арн уже принялся расстегивать ее платье, встрепенулась. - Позвольте узнать, господин Т'мор, что это вы делаете?
   - Стараюсь наверстать все упущенное мною этой ночью, моя прекрасная магесса. - Улыбнулся маг и прервал дальнейшее возмущение Ириссы долгим поцелуем... - Только надо поставить полог, а то скоро заявится плотник, будет возвращать к жизни убитую тобой дверь... Мы же не хотим, чтобы нам помешали?
   - Определенно. - Мурлыкнула Ирисса, одним легким движением поднимая Полог пустоты.
   Второй раунд встречи староозерского князя с послом ханьцев состоялся тем же вечером. На этот раз прием посла проходил не в тронном зале, а в одном из парадных кабинетов дворца, обширном помещении обитом дорогими тканями, с длинным столом, делящим кабинет на две почти равные половины. По одну его сторону расположился князь со свитой за спиной, а по другую, на предложенное кресло уселся посол, чьи люди остались мяться чуть ли не у самых дверей. О чем толковали представители двух держав, присутствовавшему на этих переговорах, Т'мору было не очень-то интересно. Собственно, ему вообще было не до политики, поскольку с момента появления в зале ханьцев, магу пришлось выстраивать многослойную защиту от неугомонного коллеги, усиленно старавшегося не влезая в разум князя, что было бы крайне неразумно с его стороны, основательно воздействовать на способность правителя Староозерного княжества, логично мыслить. Амулеты, состряпанные Т'мором, неплохо защищали от чтения мыслей, но вполне могли спасовать перед серьезной эмоциональной атакой, а значит, арну пришлось взять на себя заботу о том, что бы удары ханьца не достигли цели. Ну а кроме того, он усиленно пытался вычислить своего противника среди двух десятков лиц, сопровождавших посла империи, и сейчас толпившихся в десятке шагов за спиной своего предводителя. И вторая задача, оказалась как бы не посложнее первой. Это плохо разбирающиеся в специфике магии Разума стихийники могут поверить в то, что менталист запросто обнаружит своего коллегу, по неким гипотетическим следам несуществующих в реальности заклятий, а в действительности, определить инициированного мага Разума, без специальных артефактов, можно только по Узору или следам неумелого воздействия на чей-нибудь разум. И вот тут-то Т'мора и ждала большая работа, поскольку Узоры стоящих плотной толпой ханьцев, все как один, оказались прикрыты неким странным пологом, почему-то показавшимся Т'мору смутно знакомым...
   В размышлениях о том, как бы половчее избавить этих господ от прикрывающих амулетов, прошло добрых полчаса, но арн так и не смог придумать ничего толкового. Эх. Будь у него возможность подобраться к гостям поближе, хотя бы на расстояние пары метров, можно было бы попробовать взглянуть на ханьцев внутренним оком из Тени. Тогда бы, никаких сомнений в личности противника не осталось, но Т'мор, по протоколу, обязан стоять слева и в двух шагах за креслом князя, почти в центре кабинета, а значит на самом виду, так что об уходе в Тень, без того чтобы не сдать козыри, не может быть и речи.
   Стоп. А с чего это он так уверен, что из Тени, да еще и с меньшего расстояния, ему удастся рассмотреть прикрытые маскировкой Узоры? Думай, башка, думай, шапку куплю... Байда... артефакты... маскировка. Хм... Запретные, искажающие Узор артефакты? Нет... Что-то другое. Но близко, урговы пятки, близко.
   Т'мор еще раз окинул ханьцев безразличным взглядом, вновь присмотрелся к слабо мерцающему кокону, словно мыльным пузырем, охватывающему гостей... Один из них повернул голову к соседу, и блондинистый, низкий хвост его прически, сверкнул белоснежным отсветом от близкого светильника, на мгновение придав ханьцу отдаленное сходство с хоргом.
   Вот тут-то, Т'мор, наконец, вспомнил, где видел подобную, укрывающую Узор защиту. Охотничий домик за Хмельным перевалом... Спина удаляющегося белогривого, патрулирующего коридор... Место последней встречи с Риллой. Арн сжал кулаки так, что побелели костяшки пальцев.
   - Эй, кто там! Принесите еще светильников. - Громкий голос князя и пронесшийся мимо слуга с осветительным шаром, вернули Т'мору соображение, и он поспешно успокоил начавшую сгущаться в углах кабинета, Тьму. Арн бросил по сторонам быстрый взгляд, и облегченно выдохнул. Кажется, никто ничего не заметил. Разве что Ирисса... вон как косится. Хм. Надо что-то придумать, чтобы отвлечь ее... и придумать быстро. Может, иллюзия?
   Маг на мгновение задумался и, приняв решение, кивнул Ириссе на окно, за которым давно сгустились вечерние сумерки. Девушка недоуменно глянула в ту же сторону, а, спустя секунду, из этих сумерек соткалось некое странное крылатое существо. Больше похожее на причудливый клок дыма, оно, просочившись через стекло, под удивленными взглядами окружающих, спланировало вниз и расположилось на плече магессы. Зрительно, конечно, морок получился не ахти, но зато слуховая иллюзия не подкачала. Так что, спустя несколько секунд, магесса Лато, выслушавшая, показавшееся окружающим бессмысленным шипением, послание, склонилась к креслу князя, и что-то ему прошептала... Правитель, с интересом наблюдавший за появлением странного гонца, и ради этого даже прервавший изучение некоего документа, из тех, что предоставил в его канцелярию посол ханьцев, с готовностью выслушал Ириссу и, неопределенно хмыкнув, повернулся к Т'мору.
   - Мастер, мне доложили, что ваше присутствие требуется княгине. Вы свободны. - Надменным, даже чуть небрежным тоном, проговорил правитель.
   - Как прикажете, государь. - Отвесив короткий поклон, Т'мор направился к выходу из кабинета и, едва оказавшись в пустом коридоре, за его дверьми, тут же отступил в тень и вернулся обратно, ни на секунду не ослабляя контроля над возведенными ментальными защитами. Да уж... А оказывается, совсем не просто удержать защиту на таком расстоянии. Еще бы секунда, и, несмотря на все умения Т'мора, эмоциональная блокада князя обрушилась бы, к вящему удовольствию оппонента.
   Но вообще, удачно получилось.. А говорят двух зайцев не убить одним выстрелом, ха! А вот же ж, как говаривал Дед. И даже не два, а три. Сейчас, своим представлением, точнее его частью с уходом к княгине, Т'мор убедил противника в том, что не является менталистом, защищающим князя. Это раз. Второе, благодаря этому финту, он может спокойно рассмотреть с близкого расстояния Узоры ханьцев, и определить этого самого противника, до сих пор пытающегося продавить выставленные Т'мором над разумом князя, эмоциональные блоки. Ну и третье... кажется, арну удалось сделать так, чтобы глазастая и наблюдательная Ирисса решила, что его Тьма была призвана для создания морока, а не явилась следствием вспышки эмоций темного мага. Незачем давать лишние поводы к раздумьям...
   Т'мор медленно и неслышно двинулся за спинами ханьцев, держась от них чуть ли не на расстоянии вытянутой руки, иначе просто не рассмотреть спрятанный Узор. О! А вот и наш затихарившийся хитрец... Ну-ну.
   Арн обошел толпу и, устроившись у окна, вгляделся в своего оппонента, как раз сейчас с бешенством в глазах сверлящего взглядом Ириссу, и беззвучно хмыкнул. А потом на лицо Т'мора снизошла кривая, жутковатая ухмылка. С некоторых пор, у арна прорезалось довольно странное чувство юмора... Секунду спустя, свет в кабинете снова дрогнул, и еще один морок сформировавшись, спикировал, на этот раз на плечо самого князя.
   Эх, ну и рожа была у менталиста, когда, отпущенная правителем, с каким-то приказом, Ирисса покинула кабинет, а эмоциональная блокада князя так и осталась непоколебима... И это при том, что других магов среди княжьей свиты не наблюдается. Ни одного. Есть о чем подумать, а?
   Через минуту, Ирисса вернулась, окинула зал подозрительным взглядом, и вновь заняла место справа и чуть позади князя.
   По завершении переговоров, едва посол со свитой покинули дворец, а правитель отпустил большую часть придворных, в уже отремонтированные двери отведенных магам апартаментов, явился посыльный, передавший Т'мору требование государя, немедленно явиться в уже знакомый арну, рабочий кабинет.
   - Ну, и что за театр вы устроили на переговорах, господин Т'мор? - Поинтересовался князь, едва секретарь впустивший арна, закрыл за ним дверь.
   - Государь, мне необходимо было оказаться как можно ближе к ним, фактически, на расстоянии вытянутой руки, иной возможности определить кто из посольских и есть мой коллега, у меня не было. - Склонил голову арн.
   - Хм... А что же, неужели так трудно было счесть их Узоры? - Поинтересовался князь.
   - Это было бы просто, если бы ханьцев не прикрывали довольно странные искажающие амулеты, государь.
   - А вы госпожа Лато, что скажете? - Повернулся князь к стоящей у камина магессе, сопровождавшей его со встречи с послом, и встретившей Т'мора уже в кабинете.
   - Это правда. Я так и не смогла рассмотреть их Узоры. - Медленно проговорила Ирисса.
   - Хм. А что эти искажающие артефакты, действительно столь... оригинальны? - Поинтересовался князь.
   - Я прежде, с такой защитой не сталкивалась, мой государь. - С легким вздохом признала Ирисса. - И смею заметить, если господин Т'мор уверяет, что эти самые амулеты были странными, я не вижу оснований ему не верить. Мой коллега весьма искусный артефактор, это признают даже университетские мастера... А торы, как вам известно, весьма скупы на похвалу.
   - Что ж. Благодарю вас, магесса. - Задумчиво кивнул князь, подошел к своему столу и, черкнув несколько строк, запечатал письмо, после чего позвонил в небольшой колокольчик. Дверь в кабинет тут же отворилась, и на пороге появился уже знакомый секретарь. - Немедленно передайте это болярину Рагоде...
   Секретарь с поклоном принял свиток с печатью и испарился, а князь вновь повернулся к Т'мору.
   - Кстати, господа мои, кто-нибудь может мне объяснить, как так вышло, что маг ханьцев не смог определить по Узору, кто является его противником? - Поинтересовался князь.
   - Если позволите, мой государь... - Начала Ирисса, бросив взгляд на отмалчивающегося коллегу. Правитель кивнул. - Когда Т'мор снабдил меня амулетом, подобным тому, что он позже передал вам и княгине, я, по традиции, принятой в нашем сословии, отдарилась "огненной клетью". Это довольно мощная защита на основе магии Огня, накладывающаяся непосредственно на Узор. Она не артефактная, а потому недолговечна, то есть требует пополнения за счет моей собственной силы, но именно поэтому, свечение ее перекрывает Узор носителя. Так что определить принадлежность Т'мора к магам разума, сейчас, не под силу даже Мастеру Вязи. За сиянием клети, просто невозможно рассмотреть сам Узор.
   - Понятно... - Протянул князь и, повернувшись к арну, продолжил импровизированный допрос. - Что ж, с этим ясно. Но есть еще кое-что. Господин Т'мор, скажу честно... ответ на этот вопрос больше интересен некоторым моим специалистам, нежели мне самому, хотя и мое любопытство тоже требует удовлетворения. Скажите, как вы умудрились остаться в кабинете, так что вас никто не видел?
   - Отвод глаз, государь. - Тут же ответил Т'мор, решив задействовать одну из "домашних заготовок", как раз для подобных случаев. - Как магу разума, мне подобное ведовство удается намного успешней, чем иным лесным людям.
   - Надо же. - Покачал головой князь. - А в хрониках подобные умения магов вашей школы не описываются.
   - Так ведь, большинство магов считают "деревенские уловки" чем-то недостойным, и мои коллеги не исключение... Или просто не хотят раскрывать свои маленькие секреты. - С кривой ухмылкой ответил Т'мор, не обращая ни малейшего внимания на странное выражение лица Ириссы.
   - А вы, значит, не считаете зазорным обращаться к этим... уловкам? - Живо поинтересовался князь.
   - Государь, я не академический маг, не теоретик, чтобы рассуждать о недостойности применения тех или иных методов. Более того, я темный маг, как вам должно быть известно. А общение с Тьмой всегда налагает свой отпечаток на человека.
   - Иными словами, вам просто нет дела до пустословных рассуждений, и если некое действие может принести выгоду, вы не станете смотреть, как к этому отнесутся окружающие. - Прищурившись, резюмировал князь. - Я правильно вас понял?
   - Если мнение окружающих будет противоречить требованиям кодекса Тьмы, то да. - Кивнул Т'мор.
   - Надо же, у Хаоса есть кодекс? - Почти всерьез изумился князь. - Хотя... да, кажется, в записках нашего родоначальника упоминалось что-то подобное... но звучит, все равно фантастически.
   - Не у Хаоса. У темных магов, государь. - Ответил Т'мор. - Хаос непостоянен и изменчив, а кодекс всего лишь позволяет магам определить такую линию поведения при работе с первостихией, которая с крайне малой вероятностью может привести к фатальному результату. Естественно, что при достаточно долгой практике, эти правила оказывают влияние и на обычную жизнь мага, его мировоззрение, а порой и быт. Впрочем, если желаете, я могу прислать вам кодекс Тьмы для ознакомления, там очень подробно описаны подобные вещи...
   - Буду рад получить такую книгу. Все-таки иметь в поданных темных магов, и не знать мотивов их поступков, не уметь найти с ними общий язык, это не дело. - Кивнул князь. - Непременно пришлите, господин Т'мор. Думаю, не я один пожелаю ознакомиться с этим трудом...
   - С превеликим удовольствием, государь. - Кивнул Т'мор. - Моим коллегам, думаю, тоже придется куда легче, если их перестанут считать непредсказуемыми психами... и искать в каждом их жесте подлые замыслы.
   - Вот и славно. Что ж, господа мои, думаю, на этом мы и закончим нашу сегодняшнюю встречу. - Князь прихлопнул рукой по столу, и маги, поклонившись, удалились.
   На следующий день состоялась еще одна встреча князя с послом, но в отличие от предыдущих, она была проведена днем, и заняла всего два часа, к исходу которых, стороны пришли к какому-то соглашению, и даже подписали некоторые документы. Не обошлось, без взаимных уступок и компромиссных решений, но Т'мору эти вещи были не интересны, а потому он не особо вникал, и пропускал большую часть информации мимо ушей. Хотя, новость о договоренностях по выводу военных администраций княжества и империи, с территории Пограничья, все-таки застряла в его памяти, но и то, лишь потому, что сам факт оставления пограничья без военной поддержки двух государств, был удивителен... и странен.
   Кстати, на этой встрече, ханьский коллега Т'мора вел себя просто образцово. Иначе говоря, он был тише воды, ниже травы, что не могло не порадовать арна, после вчерашней встречи и беседы с князем в его кабинете, добрых полтора часа промучившегося сильной головной болью.
   А после приема посла, когда Т'мор и Ирисса сбрасывали напряжение в огромной теплой ванне, больше похожей на маленький бассейн, заявился посыльный от ворот дворца, с известием, что там Т'мора дожидается некий мальчишка... Пришлось сворачивать водные процедуры, и одеваться. Правда, Ирисса особо и не возражала. Известное любопытство вовсю подталкивало ее взглянуть на найденного Т'мором ученика. О том же, что дожидающийся у ворот мальчишка, и есть потенциальный маг школы Разума, магессе сообщил сам Т'мор, оправдываясь по поводу необходимости такого скорого прекращения их "заплыва".
   Начальник привратной смены, при виде вошедших в караульную, вышел из-за стола и, кивнув магам, двинулся к выходу, оставляя их наедине с посетителем. Как только воин закрыл за собой дверь, Ирисса с любопытством уставилась на худого, аккуратно одетого в явно новые вещи, паренька, с не по-детски серьезным взглядом, который вскочил со стула, едва маги вошли в караульную.
   - Ну вот, Ирисса, знакомься, это и есть Донов Волич, мой новый ученик. Дон, будь очень осторожен, перед тобой один из самых сильных магов университета, магесса Ирисса Лато, мастер сил Огня. И пусть ее красота не вводит тебя в заблуждение. - Усмехнулся Т'мор, уловив восхищение Донова его спутницей. - Как сказал один мой знакомый, аромат даже самого красивого цветка может быть ядовит.
   Ученик, чуть покраснев, быстро кивнул, а Ирисса смерила Т'мора недовольным взглядом. Очевидно, комплимент не пришелся ей по вкусу.
   - Ну что ж, если с формальностями закончили, то приступим к делу, а Дон? - Покосившись на фонящую недовольством Ириссу, проговорил Т'мор и делано печально вздохнул. Волич стрельнул глазами в сторону Ириссы и не удержал улыбки, что естественно не укрылось от магессы.
   - Разумники урговы... - С непередаваемыми интонациями проговорила девушка и, махнув рукой, отошла к единственному в караульной, маленькому окошку. Правда, излучать недовольство перестала.
   - Итак. Я тебя слушаю. - Кивнул ученику Т'мор, и тот мигом посерьезнел.
   - Шакалка, это тот парень, которого вы ко Рже отправили, передал, что встреча назначена на завтра, в полночь. Корчма старого Ромира. - Скороговоркой произнес Донов.
   - Условия? - Спросил маг, походя удивившись тому, как точно угадал с прозвищем молодого бандита.
   - Только одно. Он требует, чтоб я тоже был. - Со вздохом ответил Донов.
   - И как ты к этому относишься? - Поинтересовался арн.
   - Плохо. Неужто, не ясно? - Огрызнулся мальчишка.
   - Ясно, не ясно... Я что должен постоянно к тебе в голову лезть? - Усмехнулся маг. - Заруби себе на носу, ученик, если я что-то спрашиваю, ты должен честно отвечать, а не рассчитывать на то, что мудрый наставник выудит необходимый ответ из твоего разума. Понятно? Вот и договорились. Ну а то, что тебе такое условие не по нраву, это даже хорошо. Значит, кое-как соображать умеешь, и чутье свое слушаешь...
   После этих слов, приунывший было Донов воспрянул духом, но учитель тут же обломал его ожидания.
   - Но идти все равно придется. - Заключил арн.
   - Может, и меня посвятишь в ваши дела, а Т'мор? - Тихо спросила Ирисса, отвлекшись от рассматривания пейзажа за окном.
   - Зачем? - Пожал плечами арн. - Это наши частные заморочки...
   - В дела ученика и учителя я лезть не собираюсь, но вот отказываться от небольшой помощи знающего человека, а уж о ночниках я кое-что знаю, можешь мне поверить... это выглядит не очень-то предусмотрительно для темного мага, тебе так не кажется? - С улыбкой заметила Ирисса.
   - И кто из нас темный... - Со вздохом признал Т'мор, но тут же весело сверкнул глазами. - Твоя правда, прекраснейшая. Уговорила... В общем, если кратко, то мой новый ученик, имеет некоторые обязательства перед ночниками, по крайней мере, они так считают. Вот нам и надо их в этом разубедить.
   - А поподробнее? - Усаживаясь на стул, попросила Ирисса.
   - Подробнее, это будут уже мои домыслы. - Махнул рукой Т'мор.
   - Ну хотя бы скажи, они знают о способностях твоего протеже? - Вздохнула Ирисса.
   - Донов говорит, что знают. - Кивнул Т'мор. - И вот это-то и странно. Будь я заправилой ночников, и имея в подчинении подобного перспективного молодого человека, то, хотя бы озаботился тем, чтобы обеспечить ему сносные условия жизни...
   Ирисса окинула взглядом опрятного, добротно одетого мальчишку, но тот одним кивком сдал своего учителя, на что Т'мор только вздохнул.
   - Ну, не мог же я позволить своему ученику ходить в каких-то обносках... - Нехотя пояснил арн.
   - Понятно. - Протянула Ирисса. - А это случаем, не тот Ржа, что держит нижний торг?
   - Он самый. - Кивнул Т'мор. - А что, ты его знаешь?
   - Наслышана. - Кивнула Ирисса. - И могу тебя успокоить. В действиях этого хмыря нет ничего странного. Держатели рынков и торгов, вообще скряги, каких мало, можно сказать, что это официальное требование к их профессии, среди "ночников". Но Ржа даже на их фоне умудрился стать притчей во языцех. Более скупого считалы, в драгобужской гильдии просто нет!... Ну, а теперь, может, поведаешь мне о своих намерениях?
  

Глава 2. Благие намерения.

   Разговор с Ириссой оставил больше вопросов, чем дал ответов. Магесса была искренне удивлена желанием Т'мора попросту выкупить Донова у сквалыги Ржи, сам Волич пребывал в некотором ошалении от того, что за него кто-то кому-то собрался платить деньги, а Т'мор был несколько озадачен тем, с какой легкостью его любовница признала, что имеет довольно обширные связи с преступным миром Драгобужа, пусть даже эти связи ограничиваются скупкой артефактов и наймом "специалистов" по их добыче. Вот тебе и мирный преподаватель Университета...
   А уже под завершение беседы, Ирисса вдруг задала довольно простой вопрос, заставивший Т'мора смутиться. К своему стыду, о том, чтобы пообщаться с родителями Донова, и получить хотя бы формальное согласие на обучение их сына, он попросту не подумал.
   - М-да уж. - Чуть смущенно, под испытующими взглядами Ириссы и Донова, хмыкнул Т'мор, и кивнул. - Вот сегодня и поговорю.
   - Прямо сейчас пойдешь? - Верно поняв заминку арна, магесса постарался скрыть улыбку. - С учеником на пару?
   - Нет. Донов сегодня останется здесь. - Нахмурившись, покачал головой Т'мор. - Во избежание...
   - Боишься, что могут умыкнуть... Правильно. - Кивнула Ирисса. - Но тогда уж, следует и за его родственничками приглядеть.
   - Не дурак, понимаю. - Ответил арн и, глянув на молча взирающего Донова, повторил уже лично для него, - эту ночь и завтрашний день проведешь во дворце. А потом вместе отправимся на встречу с твоим бывшим работодателем. Уяснил?
   - Да, учитель. - Коротко кивнул паренек.
   - Вот и замечательно. - Заключила Ирисса, направляясь к выходу из караульной. - Идем, ученик, я покажу, где ты будешь спать.
   Хмыкнув, Т'мор отворил дверь, пропуская магессу с учеником вперед и, покинув караульную, направился к начальнику смены. В отличие от Ириссы и Донова, ушедших во дворец, ему предстоял довольно беспокойный вечер, а может статься, что и ночь... А ведь он сегодня спал всего ничего. Ну да что уж тут поделаешь, сам взвалил на себя этот воз, так что пенять не на кого, хочешь, не хочешь, а придется его тащить.
   Жилище семьи Волича, Т'мор нашел уже в сумерках. На узких улочках этого квартала не было внушительных высоких зданий старобранианского стиля, обширных садов за высокими каменными стенами и угрюмых охранников у ворот особняков. Небольшие и узкие двухэтажные фахверковые домики с высокими крышами, вплотную подступали к проезжей части, на которой, кажется, было невозможно разъехаться двум возкам.
   Маленький, но опрятный домик с мансардой и изящным резным балконом из мореного дуба принадлежащий Воличам, спрятавшийся за водокачкой, настолько не соответствовал виду оборванца, который пытался обокрасть мага на рынке, что Т'мор поначалу даже усомнился в том, что пришел по адресу. Но найденный на этой же кривой улочке мастеровой, деловито обтесывавший под навесом мастерской какой-то брус, вполне уверенно указал арну именно на него.
   Неопределенно покачав головой, Т'мор миновал пару ступеней низкого крыльца и решительно ударил кулаком по добротной двери. Спустя несколько секунд, в ней распахнулось небольшое ромбовидное окошко, забранное мелкой решеткой, за которым мелькнуло чье-то лицо.
   - Что вам нужно? - Раздался женский голос.
   - Я пришел по поводу Донова Волича. - Коротко ответили Т'мор. Лицо исчезло, а через секунду лязгнул нехитрый запор, и тяжелая дверь отворилась, пропуская гостя в небольшую прихожую.
   Невысокая худенькая женщина, лет сорока на вид, в длиннополом платье с белоснежным передником, и затянутыми в тугой узел, тронутыми ранней сединой, волосами, окинула внимательным взглядом пришедшего в ее дом, молодого человека с тростью, в черном наемничьем ринсе и белоснежной рубахе, прикрытых тяжелым серым плащом с откинутым капюшоном, и посторонилась, пропуская его в очень скромно обставленную, но чистую комнату.
   - Что он опять натворил? - Со вздохом спросила женщина, указывая Т'мору на тяжелую лавку у обеденного стола.
   - Может сначала, я представлюсь? - Поинтересовался Т'мор.
   - Ох, простите великодушно. Я просто волнуюсь за сына. - Всплеснула руками женщина. - Я Рада. Рада Проничева. Донов - мой сын.
   - Очень приятно, Рада. А я Т'мор, учитель вашего сына. Кстати, об именах, если не секрет, почему он носит другую фамилию? - Кивнул арн, присаживаясь на лавку.
   - Это фамилия моего первого мужа - отца Донова. Он погиб пять лет назад, в пограничье. - Чуть нахмурившись, пояснила Рада, не переставая теребить платок, и с осторожностью уселась за стол, напротив Т'мора. - Мой нынешний муж отказался дать Дону свою фамилию. Да он и сам не согласился бы.
   - Понятно. Знаете, когда я встретил Донова, он выглядел несколько...
   - Оборванцем, да? - Вздохнула женщина. - Я уже много раз говорила ему, чтоб оделся пристойно, даже деньги ему тайком давала, но он отказался, это ведь "мешает работать на торгу"...
   - А кем он там работает? - Спросил Т'мор.
   - Говорит, что помогает купцам, таскает нетяжелые грузы... Вот только мне слабо в это верится. - Проговорила Рада. - Подай-принеси... Боюсь, он просто подворовывает.
   - И вы с такой легкостью об этом говорите? - Приподнял бровь Т'мор.
   - А что мне остается? - С какой-то обреченностью ответила женщина. - Мой муж отказался участвовать в жизни пасынка, еще год назад. Сказал, что тот достаточно взрослый, чтобы зарабатывать самостоятельно. Да только, кто ж возьмет на работу мальчишку? Вот он и выкручивается, как может.
   - Понятно. - Кивнул Т'мор. - Скажите...
   - Подождите, господин Т'мор. - Перебила его Рада. - Вы назвались учителем Донова, и я хотела бы знать, чему именно вы собираетесь учить моего сына?
   - Магии, госпожа Рада. Я преподаю в Драгобужском университете, а у вашего сына имеется редкий дар, который ни в коем случае нельзя зарывать в землю.
   - Простите, господин маг. - Побледнев, вскочила с табурета хозяйка. Т'мор не успел ничего сказать, как входная дверь в дом оглушительно хлопнула, и в комнату ввалился здоровый как медведь, бритый налысо мужик в добротной кожаной одежде и с узким кинжалом на поясе.
   - Радка! Почему двери нараспашку? - Проревел "медведь", и тут его взгляд наткнулся на Т'мора. - А это еще что такое?! Ш-шалава!
   Женщина даже пискнуть не успела, как тяжелая затрещина мужа отправила ее в угол комнаты. Взглянув на потерявшую сознание мать своего ученика, Т'мор покачал головой и поднялся из-за стола, навстречу потянувшемуся к нему матерящемуся хозяину дома. Миг, и горла Пронича коснулось острие Младшего, заставив человека замереть на месте. Кадык Пронича дернулся, и "медведь", не сводя ошарашенного взгляда с темной стали, пляшущей в опасной близости от его шеи, медленно подался назад.
   - Ты что творишь, парень... - Просипел бритоголовый.
   - Защищаю свою жизнь. - Ровным тоном ответил Т'мор, и вдруг рявкнул, заставив Пронича дрогнуть. - В глаза смотреть, ур-род!
   Мужик не посмел перечить вооруженному "гостю", и арн с легкостью скользнул в его сознание... Можно было, конечно, обойтись и без визуального контакта, но если есть возможность, то почему бы ей не воспользоваться?
   Узнав все, что ему было интересно, Т'мор убрался из разума "ночника", которым оказался хозяин дома и, брезгливо дернув губой, мгновенно сблизившись с Проничем, одним мощным ударом отправил ошеломленного вторжением в его сознание "медведя" в глубокий нокаут. Полюбовавшись пару секунд на дело рук своих, Т'мор вздохнул и занялся приведением в чувство Рады.
   После короткой прогулки по сознанию Пронича и разговора с заплаканной женщиной, которую Т'мору пришлось добрых полчаса приводить в порядок, арну стало вполне понятно столь разительное расхождение в своих впечатлениях от ученика и его дома... Конечно, насчет одной пары сапог, Донов, скажем так, преувеличил. Семья Пронича жила хоть и небогато, но и не бедствовала, и его двое сыновей ходили во вполне приличной одежде, а вот на пасынка хозяин дома денег не давал. Более того, год назад он его и за стол пускать перестал, невзирая на все просьбы супруги. Вообще, ситуация сложившаяся в этой семье, Т'мору очень сильно не понравилась. Рада была для Пронича-старшего, скорее служанкой, чем женой, да и женился он на ней, похоже, лишь для того, чтобы прибрать к рукам, доставшийся женщине от первого мужа, домик в столице Староозерного княжества. Приобрести жилье в черте города, где запрещено строительство новых зданий, Проничу было не по карману, вот он и нашел способ. Улестил вдову и... дело в шляпе.
   На предложение Т'мора, переселиться вместе с сыном в университетский городок, Рада только удивленно взглянула на арна. Но когда к ней вернулась способность здраво рассуждать, женщина огорченно покачала головой.
   - Господин маг, я понимаю, что предложение ваше продиктовано взятыми на себя обязательствами, но если я сбегу, он, - Женщина кивнула в сторону распростертого в центре комнаты, тела своего мужа, - он тут же оформит дом в свою личную собственность. А я не могу ему этого позволить. Собственно, только поэтому, да еще потому, что мне попросту некуда идти, я до сих пор и живу здесь...
   - Нет ничего проще, Рада. - Поразмыслив, проговорил Т'мор. - Завтра мы с вами зайдем в ратушу, и убедительно попросим управителя не давать ходу подобной процедуре, если Пронич решит объявить вас умершей, сбежавшей, или придумает еще что-нибудь в этом роде. Ручаюсь, управитель прислушается к нашей просьбе. Что же касается переезда в университет... я понимаю ваши опасения, и сложности поиска работы на новом месте, а потому, вовсе не предлагаю вам уезжать в пустоту. Видите ли, я человек довольно занятой, и у меня нет возможности тратить свое время на присмотр за домом. Если вы не возражаете, то я готов нанять вас в качестве домоправительницы и кухарки, жалованья положу, скажем, двадцать крон за сезон, жилье и стол за мой счет... Да и вы будете поближе к сыну... Так как?
   - Вы поклянетесь, что не желаете зла ни Донову, ни мне? - Испытующе глянув на Т'мора, тихо спросила Рада. В ответ, арн вытянул вперед руку и над его ладонью тут же взвился клубок тьмы. Глаза женщины удивленно и испуганно расширились, но стоило арну проговорить слова клятвы, Рада тут же пришла в себя.
   Женщина некоторое время рассматривала темного мага, пришедшего к ней в дом, потом перевела взгляд на все еще пребывающего в отрубе мужа, тяжело вздохнула... и решительно кивнула, сильно напомнив как жестом, так и выражением лица, своего сына.
   - Вот и славно. Тогда, поступим следующим образом... - Т'мор указал на лестницу, ведушую на второй этаж. - Вы сейчас собираете вещи, и мы отправляемся в гостиницу. А завтра, максимум, послезавтра, отправимся в университет...
   - Но у меня нет денег на гостиницу. - Покачала головой женщина.
   - Это не проблема. - Отмахнулся Т'мор. - Собирайтесь Рада. Не будем терять время. Мне, честно говоря, не очень хочется встречаться с отпрысками господина Пронича. А ведь они скоро должны прийти, не так ли?
   - Это вряд ли. - Уже поднимаясь по лестнице, проговорила Рада. - Они ушли всего полтора часа назад. Так что до утра не появятся, разбойники.
   - В папу пошли... - Пробормотал Т'мор, поудобнее устраиваясь на лавке. Но спокойно отдохнуть ему не дали. Не прошло и десяти минут, как в дверях появились новые гости.
   Трое облаченных в одинаковые коричневые жилеты молодцов, на лицах которых прямо-таки было написано, что они имеют самое что ни на есть прямое отношение к представителям ночной власти в городе Драгобуже, ввалились в комнату и замерли на месте, уставившись на валяющегося на полу хозяина.
   - Хм. Как интересно, у них что, тройка - минимальная боевая единица, что ли? - Протянул Т'мор, разглядывая посетителей из тени. "Гости" же отреагировали на увиденое довольно шустро. Повинуясь сигналу старшего, один из них вернулся в прихожую, а другой ринулся было к лестнице на второй этаж. Вот только не добрался. Старший тройки с изумлением увидел, как к его подчиненному, из темного угла, через всю комнату протянулась, словно дымная, полоса, и боец грузно осел на пол, а рядом с ним о доски брякнула сталь ножа, очевидно угодившего неудачнику рукоятью в лоб. Старший попятился, но слинять из пугающего дома не успел. Ему осталось только наблюдать, как точно такой же клубящийся тьмою след тянется к нему, а потом перед глазами мелькнул стальной отблеск и мир погас.
   Спустя пару минут, спустившись в гостиную, Рада, прижимающая к себе объемистый мешок с пожитками, в изумлении застыла на нижней ступени лестницы, увидев три беспамятных тела, уложенных ровным рядком на старом потертом ковре. Из прихожей раздался какой-то шорох, и женщина, обернувшись на звук, нервно хихикнула. Ее гость, как раз затаскивал в комнату четвертое тело...
   - Они живы, Рада. Не стоит волноваться. - По-своему понял ее странную реакцию Т'мор. - Но нам нужно поторопиться. Вы все собрали?
   - Почти. Осталось забрать кое-что здесь. - Тихо ответила женщина.
   - Забирайте и уходим. - Кивнул Т'мор.
   Рада, стараясь держаться подальше от беспамятных, положила на стол собранный мешок, и двинулась в обход комнаты, собирая какие-то безделушки. Сложив их на столе, Рада вдруг остановилась и беспомощно взглянула на Т'мора.
   - Что-то не так?
   - У него ключ от шкатулки с документами. - Кивнула в сторону тела мужа, женщина.
   - Понятно. - Т'мор подошел к Проничу и, бегло обыскав немногочисленные карманы его одежды, достал целую связку ключей, которую и передал Раде. Та благодарно кивнула и, исчезла за ведущей на кухню дверью. Вернулась она через пару минут, прижимая к груди большую резную шкатулку. Т'мор помог матери своего ученика упаковать собранное в мешок, и они двинулись на выход.
   Ночь не самое лучшее время для прогулок по бедным кварталам Драгобужа, пусть даже днем они выглядят вполне прилично. Тем не менее, Т'мор и Рада без приключений добрались до гостиницы, расположившейся в самом центре презентабельной купеческой части города, недалеко от ратуши. Рыкнув на недовольного столь поздними гостями привратника, Т'мор велел разбудить хозяина гостиницы, который, едва увидав золото в руке молодого человека, тут же сменил гнев на милость, моментально устроив и комнату и ужин для уважаемой постоялицы. Убедившись, что с матерью его ученика все будет в порядке, арн покинул гостиницу и отправился во дворец, с одним единственным желанием: выспаться.
   Утром, как и обещал, Т'мор навестил Раду и, прогулявшись с ней до ратуши, где, сверкнув медальоном преподавателя университета, тут же получил всевозможные заверения в содействии от помощника управителя города. После чего Т'мор, со спокойной душой проводил ошеломленную столь вежливым приемом в ратуше женщину до гостиницы, и вернулся во дворец.
   Сидя в гостиной в ожидании вызова от князя, Т'мор рассказал Ириссе и Донову о событиях прошедшего вечера. Магесса, внимательно выслушав историю побега Рады из дома мужа, только покачала головой.
   - Ты уверен, что они пришли именно за Радой? - Осведомилась Ирисса, когда Т'мор закончил рассказ.
   - Разумеется, уверен. - Фыркнул арн. - Я прочел этот приказ в голове последнего "гостя", перед тем как вырубить его вслед за остальными.
   - Тогда, я не могу назвать все произошедшее иначе как феноменальным везением. Так вовремя оказаться в нужном месте... Удача, большая удача, Т'мор. Приди они часом ранее, и сегодня нам пришлось бы озаботиться поисками матери твоего ученика...
   - Хм... Вообще-то, до наступления сумерек "ночники" стараются не работать. - Тихо проговорил Донов, и тут же пояснил. - Ну, это, конечно, не касается слежки, или там, разведывания... Но "на дело" они идут в основном ночью. Так спокойнее и меньше возможности наткнуться на патруль...
   - Пусть так, но ведь и я мог прийти куда позже. - Заметил Т'мор.
   - Потому и говорю, что нам повезло... - Кивнула Ирисса и, поджав губы, изучающе взглянула на арна. - Хм. Т'мор, скажи, а ты и теперь намерен выкупить своего ученика?
   - Скажем так, я предложу Рже такой вариант, в первую очередь. - Криво усмехнулся маг.
   - Ох. Хотела бы я это видеть. - Почти мечтательно протянула магесса, на что Т'мор фыркнул.
   - Можно подумать, ты никогда не видела, как я торгуюсь.
   - Да ну тебя. Это ж не покупка отреза ткани, в конце концов. Тем более, что я уверена, твоя попытка откупиться будет воспринята "ночниками" как слабость... что приведет к столкновению с их колдунами. А когда мне еще доведется полюбоваться на сражающегося темного мага? - Игнорируя недоуменный взгляд Донова, проговорила Ирисса.
   - Совершенно сумасшедшая, повернутая на войне магесса. - Со вздохом констатировал Т'мор. - Впрочем, чего еще ждать от мастера сил Огня?
   - Э-э, учитель?
   - Слушаю тебя, Дон. - Отвлекшись от созерцания Ириссы, откликнулся арн.
   - Если дело дойдет до боя... Я знаю, что у Ржи есть какой-то древний артефакт, блокирующий магию. Видел, как он им пользовался, для наказания одного из своих магов. - Проговорил Донов, но был тут же перебит Ириссой.
   - Не магов, а колдунов.
   - А в чем разница? - Не понял Т'мор и, судя по недоумению Волича, он был не одинок в своем незнании.
   - Неучи! - Фыркнула Ирисса. - Маг, это сокращение от "магистр". А колдунами называют самоучек... Так вот, ни один маг или подмастерье в Староозерном княжестве, по крайней мере, не состоит в ночной гильдии. А вот колдуны там попадаются. Собственно, именно такая участь ждала и тебя, ученик Волич.
   - Спасибо за разъяснение, госпожа Лато. А теперь я хотел бы услышать продолжение рассказа Донова о некоем артефакте. - Кивнул подруге Т'мор.
   - А собственно, все. - Развел руками паренек. - Я знаю только то, что он есть, и когда его применяют в помещении, по стенам несколько секунд мечутся зеленоватые блики.
   - Хм. Негусто. - Заключил арн, переглянувшись с магессой. Побарабанив пальцами по массивной лакированной столешнице, Т'мор обвел комнату задумчивым взглядом. - Вот что. Ирисса, будь так любезна, оставь нас с Доновым на четверть часа, наедине. Хочу попробовать узнать об этом артефакте побольше.
   - Смотри ничего не сломай. Тебе же не нужен сумасшедший ученик, правда? - Фыркнула Ирисса, поднимаясь с кресла и бросая насмешливый взгляд на обеспокоенно заерзавшего Донова.
   - За кого вы меня принимаете, блистательная госпожа Латто?! Неужели вы сомневаетесь в моих умениях? Я убит вашими словами... - Деланно вздохнув, договорил Т'мор, и вдруг весело, хотя и несколько кривовато улыбнулся. - Все, иди. А то, мой ученик от твоих шуточек, сейчас сбежит.
   - И ничего я не сбегу. - Насупился Донов.
   - Правильно. Все равно не успеешь. - Рассмеялась Ирисса и, взъерошив волосы мальчишки, удалилась в свою спальню. Проводив взглядом девушку, Т'мор вздохнул и, покачав головой, повернулся к Донову.
   - Не обращай внимания, ученик. Иногда мне кажется, что из нас двоих, Ириссе бы куда больше подошел темный путь. А теперь поступим так. Закрой глаза, расслабься и попробуй вспомнить, что ты видел, когда Ржа применял тот артефакт. Все, до мельчайших подробностей. Не спеша, потихоньку...
   Т'мор положил ладонь на лоб ученика и, прикрыв глаза, сосредоточился на тех воспоминаниях, что всплывали в сознании Донова, отслеживая каждую ассоциацию, каждую логическую цепочку, связывающую образы в его памяти.
   - М-да. Немного, конечно, но хоть что-то... - Задумчиво проговорил арн, поднимаясь с кресла. - Дон, я правильно понимаю, что ты пока не научился самостоятельно задействовать внутреннее око?
   - Э-э? Вы имеете в виду радужное зрение? - Нахмурился ученик.
   - Ты так это называешь? - Хмыкнул Т'мор. - Впрочем, в чем-то верно... Да. Так что, я прав?
   В ответ, Донов резко кивнул, не спуская глаз с расхаживающего по комнате Т'мора.
   - Что ж... ладно. По возвращении в университет, займемся этим в первую очередь. - Заметил Т'мор. - А сейчас, пока есть время, нужно тебя немного экипировать к походу. Подожди здесь, я кое-что принесу.
   Не дожидаясь ответа Донова, Т'мор скрылся в своей спальне. Там, он огляделся и, набрав несколько команд на браслете, исчез, чтобы, мгновение спустя, оказаться в роще, недалеко от университета. Портироваться ближе он не стал, во избежание проблем с защитой драгобужской цитадели магов, помня тот переполох, что устроили хорги, заявившись к нему в гости.
   Скрывшись в тени, Т'мор двинулся к цели, и уже через несколько минут стремительного скольжения, оказался перед входом в свой флигель. Не встретив Ллайды и Арролда, арн забежал в свой кабинет и, распотрошив укрытый тьмой шкаф, в котором он хранил сумку с многочисленными артефактами, портировался обратно во дворец, напряжение защиты которого, оказалось слишком мало, чтобы не пропустить мага в его покои.
   Как оказалось, вернулся он более чем вовремя. Стоило Т'мору, шагнуть к двери спальни, как та распахнулась и на пороге появилась Ирисса.
   - Тебя не дозовешься, Т'мор. - Покачала головой магесса. - Идем, посыльный только что передал мне требование князя, явиться в большую приемную.
   - Очередные переговоры с послом? - Осведомился арн, выходя в гостиную следом за Ириссой.
   - Нет. Переговоры окончены. Сейчас подпишут документы, и все... - Вздохнула магесса.
   - Понятно. - Т'мор бросил запечатанную сумку с артефактами на столик и обратился к Донову. - Придется немного подождать. Займемся твоей экипировкой по моему возвращению.
   Выслушав учителя, Волич кивнул, но Т'мор, заметив любопытный взгляд, брошенный учеником на сумку, погрозил ему кулаком.
   - Не вздумай лезть в сумку до моего прихода, если не хочешь оказаться парализованным, ученик.
   Донов печально вздохнул, и маги вышли за дверь, на которую Ирисса, по просьбе Т'мора тут же наложила мощный огненный щит, запечатавший вход в покои магов.
   На подходе к приемной, арн по максимуму распустил исследующие сети, отслеживая любые колебания магии в пределах доброй сотни метров вокруг, а Ирисса обнажила свою хитрую защиту, до этого аккуратно прикрытую искажающими щитами. Вот теперь, оба мага были вполне готовы к работе.
   Пройдя через толпу придворных к дверям, из которых должен был выйти князь, Т'мор и Ирисса, дождавшись его появления, двинулись следом за правителем, оставившим своих лазоревых стражей у входа в приемную. Заняв свои места по обе стороны от князя, маги сопроводили его до трона, и замерли в двух шагах за ним.
   Эта встреча с ханьцами прошла спокойно. Посольский маг разума решил не высовываться и оставил всякие попытки влиять на ход переговоров, что, в принципе, было бесполезно, поскольку сегодня, вся встреча была сведена к вежливым расшаркиваниям, и обмену уже подписанными сторонами документами. Не на что там было влиять. Но Т'мор, исполняя свои обязанности, не расслаблялся, ограничившись лишь приветственным мысленным посылом в сторону своего прежнего учителя.
   Встреча подошла к концу, и расшаркивающиеся посланцы империи Хань, уже было собрались покинуть приемную, когда правитель решил выказать им свое уважение... довольно странным образом. Витиевато поблагодарив гостей за визит и доставленное удовольствие от встреч с ними, князь повел рукой в сторону Т'мора и заявил, что поручает ему проводить посланцев великой империи до ворот Драгобужа. Пришлось арну, с поклоном, подчиниться приказу, мысленно досадуя на эту нежданную проволочку, из-за которой, времени на подготовку ученика к встрече с его бывшими работодателями, остается все меньше... Но что делать?
   Проводив послов сначала до посольского дворца, где десяток их карет удвоился, а оттуда до ворот Драгобужа, Т'мор вежливо попрощался с представителем ханьцев и, отправив на прощание Джорро весьма объемный мыслеобраз, пешком двинулся в обратный путь к княжескому дворцу.
   Слежку за собой, он заметил, лишь миновав очередную торговую площадь. Долго размышлять над тем, кто мог отправить за ним трех обормотов, Т'мор не стал. Обряженные в одинаковые, просторные штаны коричневой кожи, с внушительными кинжалами на широких поясах и кожаные же жилеты поверх небеленых рубах, преследователи выглядели чуть ли не братьями-близнецами вчерашних гостей, встреченных Т'мором в доме Донова. Кажется, боевые тройки, здесь, так сказать, фирменный стиль "ночников". Высмотрев поблизости узкий пустой проулок, арн тут же в него свернул и, не доходя нескольких шагов до поворота узкой улочки, растворился в тени маленького балкона, зажатого меж соседями, дома. Не прошло и минуты, как в начале проулка раздался тяжелый топот ног, и трое преследователей решительно устремились вперед, считая что их цель уже скрылась за поворотом. Но далеко уйти им не удалось. Дождавшись, пока преследователи пройдут мимо, Т'мор выудил из кармашка ринса пару егерских пуль и, не покидая тени, со всей силы швырнул одну из них. Угодив в бритый затылок ближайшего к магу преследователя, пуля отправила его в забытье, а Т'мор, не давая оставшимся на ногах противникам сориентироваться, тут же запустил в полет вторую, припасенную им пулю. В два прыжка настигнув единственного оставшегося на ногах ошеломленного "топутна", мечущегося меж подельниками, рухнувшими под ударами сонных "егерских" пуль, арн зашел ему за спину и, вынырнув из тени, схватил бандита за горло. Конечно, можно получить нужные ответы, просто взломав сознание противника, но Т'мор решил попридержать этот козырь... на всякий случай. И ограничился лишь отслеживанием правдивости ответов "ночника".
   - Кто вас послал? - Тихий голос, раздавшийся у уха, сипящего от нехватки кислорода, потрепанного мужика, схватившегося обеими руками за сжавшую его шею стальным хватом, ладонь, кажется, привел его в полный ступор. "Ночник" даже дергаться перестал, услышав вопрос. - Повторяю. Кто тебя послал за мной?
   - Хромой сказал, чтоб мы... глянули. - Сдавленно прохрипел топтун, медленно разжав руки и стараясь не дергаться лишний раз. Бандит отчетливо понял, что сдавившие его горло пальцы, при малейшем намеке на сопротивление, просто раздавят ему гортань, и тут же стал смирным как овечка.
   - А он от кого приказ получил? - Стальные пальцы чуть ослабили хватку, позволяя побагровевшему бандиту, глотнуть толику воздуха.
   - Ему Ржа приказал... - Облизнув пересохшие губы, выдавил из себя "топтун", скосив глаза и чуть повернувшись, словно для того, чтобы рассмотреть держащего его за горло, допросчика. Тот вроде бы и не насторожился. - Но... мы ж ничо... мы ж без умысла... Что приказали, то и делаем-ма-аххх.
   Замычав от боли в перехваченной противником и одним движением сломанной руке, схватившейся было за кинжал на поясе, "ночник" получил сильнейший удар по темени, и рухнул наземь. Окинув его взглядом, Т'мор хмыкнул и, брезгливо вытерев оцарапанные грязными обломанными ногтями "ночника" руки, выуженным из кармана ринса платком, вернулся к балкону. Подхватив, оставленную здесь перед своей атакой, трость, арн убрал платок в карман и спокойно двинулся к выходу из проулка.
  

Глава 3. Торговаться по-черному.

   Заслышав бой башенных часов на ратуше, Т'мор отвернулся от распахнутого окна, за которым уже сгустились вечерние сумерки и, выпустив на волю давно скучающего Уголька, вышел из спальни, в гостиную. Сумеречный дракон, получивший внятный приказ-образ, довольно уркнул и исчез в наступающей на Драгобуж ночи.
   - Нам пора, Дон... - Услышав голос мага, ученик, сидевший за столом в гостиной, освещенной лишь светом одной настольной лампы, кивнул и, отложив в сторону дорогую перьевую ручку, которой он только что пытался чертить буквы, по представленному арном образцу, вышел из-за стола.
   - Я готов. - Подойдя к Т'мору, проговорил паренек. Маг окинул взглядом ученика. Лицо бледное, губы сжаты в тонкую полоску, напряжен... но в глазах упрямый блеск. Очень неплохо. Арн удовлетворенно кивнул и, уже было направился к выходу, когда внезапно распахнулась дверь спальни магессы, и на пороге нарисовалась Ирисса в темном мужском костюме довольно свободного покроя, надвинутой на глаза широкополой шляпе, и со шпагой у бедра.
   - Неужели вы решили отправиться на прогулку без меня? - Наслаждаясь произведенным эффектом, осведомилась она.
   - Ну, вообще-то, да. - Невозмутимо кивнул Т'мор, а Донов, уже успевший познакомиться с непредсказуемым характером магессы Латто, после этих слов вжал голову в плечи. Впрочем, реакция Ириссы действительно оказалась нестандартной. Она, прищурившись, окинула собеседников взглядом, и вдруг хмыкнула.
   - Ну и пожалуйста, тогда я просто пойду гулять следом за вами. - Душевной улыбке магессы могла бы позавидовать даже Лорана.
   - Твое право. Уговаривать тебя бесполезно... - Пожал плечами Т'мор. - Да и запретить тебе гулять, где вздумается, я не могу, ты уже взрослая девочка. Так что, дело твое, иди...
   - Я рада, что мы друг друга поняли... - Только что не промурлыкала Ирисса, но арн ее перебил.
   - Если сможешь, конечно. - Т'мор еще договаривал фразу, а магесса Латто уже оказалась спеленута широкими лентами Тьмы, моментально выметнувшимися из полумрака, царящего в углах скудно освещенной гостиной. Надо отдать должное магессе, на атаку она отреагировала молниеносно, и тут же призвала Огонь, который, прорываясь яростными багровыми языками из-под окутавших ее темных лент, принялся их пожирать. Вот только это почти не помогало. Стоило одной из лент Тьмы растаять, как к Ириссе тянулось еще две-три таких же... что, правда, никак не влияло на упорство, с которым магесса сопротивлялась атаке темного мага. Но, в конце концов, и она выдохлась. Утерев со лба выступивший пот, Т'мор осторожно приблизился к девушке и, заглянув в ее пылающие гневом глаза, вздохнул.
   - Солнце, я ведь о тебе волнуюсь. Вот вернусь, можешь меня хоть живьем зажарить, слова не скажу, а пока извини, но иного выхода я не вижу. - Ирисса попыталась что-то сказать, но затянутая в перчатку рука Т'мора уже прижала к ее лбу шарик егерской пули, и магесса почти сразу обмякла, погружаясь в глубокий сон, а следом растаял и ее Огонь, оставив в воздухе лишь ощущение жара, словно от недалекого костра. Отпустив свою стихию, арн подхватил оседающую подругу на руки и, пинком отворив дверь, бережно отнес ее в спальню.
   Вернувшись в гостиную, Т'мор глянул на успевшего оправиться от удивления ученика и вздохнул.
   - И ведь потом не докажешь, что только добра ей желал.
   - Женщины... - Пожав плечами, философски отозвался Донов. Арн изумленно покосился на абсолютно серьезного двенадцатилетнего мальчишку и, не выдержав, расхохотался.
   - Ох. Даже немного жаль, что Ирисса тебя сейчас не слышала... - Отсмеявшись, пробормотал Т'мор, и отворил дверь в коридор. - Ладно, юный мудрец, идем. Нас ждут великие дела.
   Посты дворцовой охраны маг и его ученик преодолели без особых хлопот. Благо, княжеские стражники не имели возможности и приказа препятствовать приглашенным магам в их передвижениях, разве что в личные покои семьи правителя не пустили бы без приказа, но ведь Т'мору туда и не нужно было...
   Миновав пустой двор, арн с учеником покинули дворцовый комплекс одним из черных ходов. Оставив за спинами массивную калитку под охраной пары стражей, они пересекли небольшую площадь, и углубились в хитросплетение кривых улочек, проходных дворов и узких темных проулков. До назначенной в трактире встречи оставалось совсем немного времени.
   Уголек парил в темном небе и только что не урчал от удовольствия. Это был его первый вылет за последние несколько дней, и змей уже успел соскучиться по ласковым прикосновениям воздушной стихии к своим бокам и крыльям, равно как и теплу пробивающегося даже через толщу земной стихии, подземного огня, ласкающему брюхо. А уж то, что сейчас он не просто бесцельно парит над домами, а выполняет важное поручение Т'мора, и вовсе радовало Уголька безмерно. Хм. А вон, кстати, и странные люди, о появлении которых его предупреждал хозяин. Уголек сбавил скорость, и начал внимательно приглядываться к тому, что творилось на земле, в скопище указанных ему Т'мором, домов. И зачем они сдались хозяину, у них же даже золота нет?! Фр-р.
   - Что сопишь так недовольно? - Поинтересовался Т'мор у Донова, когда они остановились в пустом переулке в квартале от нужного им дома.
   - Надо было, наверное, раньше прийти. Хоть осмотрелись бы... - Тихо проговорил Донов и, бросив на учителя извиняющийся взгляд, тут же добавил, - "ночники", перед тем как на дело идти, обязательно подходы к нужному дому проверяют.
   - Неужели ты думаешь, что я дурнее твоих бывших работодателей? - Оскорбился Т'мор. - Если так, то могу тебя заверить, ты сильно ошибаешься. Мой помощник уже давно обследовал все закоулки этого квартала. Кстати, тебе придется подождать меня тут, пока я с ним встречусь и все выясню.
   Не дожидаясь ответа от Донова, Т'мор прицепил трость к кольцу на поясе и ловко вскарабкался вверх по каменной стене. Миг, и черный силуэт исчез за срезом высокой крыши дома. Дон поежился. До сегодняшнего вечера, он не особо опасался мотаться по вечерним улицам, даже самых неблагоприятных кварталов Драгобужа, но сейчас, новоиспеченный ученик явственно ощутил приступ если не паники, то уж страха, точно. В конце концов, до этого дня он не оказывался в подобной ситуации. С одной стороны интерес Ржи и ночной гильдии, а с другой темный маг, кстати, тоже не без своих идей насчет одного мелкого рыночного воришки... И куда этому самому воришке податься?
   Арн взлетел вверх по каменной кладке и, оказавшись на крыше у высокой печной трубы, скрылся в ее тени, после чего, убедившись, что здесь его никто не потревожит, сосредоточился на мыслях о своем крылатом помощнике. Спустя несколько минут, Уголек, почуявший зов, появился перед Т'мором и, провернув в воздухе невозможный для обычного крылатого создания кульбит, юркнул в татуировку на плече хозяина, откровенно наплевав на тот факт, что арн находится под покровом тени. И только уютно устроившись в сознании арна, сумеречный дракон соизволил поделиться добытой информацией. По его сведениям выходило, что подходы к трактиру, в котором была назначена сегодняшняя встреча, охраняются пятью тройками "ночников". Две из них заняли позиции в начале и конце довольно короткой улицы, на которой расположено заведение, еще одна тройка устроилась в ближайшем к месту встречи переулке, четвертая обосновалась на заднем дворе трактира, а пятая рассредоточилась по крышам соседних зданий. И вот именно эти последние две тройки Т'мору совсем не понравились, поскольку, судя по тому, как сияли для глаз дракона болты в их арбалетах, и "форменные" кинжалы, заряжены они были явно чем-то магическим, а значит, наверняка, убойным.
   Прикинув возможные варианты, Т'мор решил хотя бы частично обезопасить себя и ученика, от возможных осложнений с "ночниками". Убрать всю охрану без шума, было бы довольно проблематично, а потому арн остановился на ликвидации угрозы со стороны самых опасных для него противников - арбалетчиков. Еще раз прокрутив в памяти местоположение каждого из них и убедившись в том, что рядом не было посторонних, Т'мор глубоко вздохнул и тенью метнулся по крышам к первой цели.
   Арн вовсе не предполагал убивать арбалетчиков. В конце концов, кто его знает, может их присутствие, всего лишь обязательная мера безопасности "ночников" при встрече с магами? Так что первая "мишень" - улегшийся на широком карнизе субтильного телосложения боец, схлопотал в затылок привычную егерскую пулю, а Т'мор еле успел подхватить мыслью выскользнувший из рук уснувшего бандита, арбалет, пока тот не грохнулся наземь.
   Прыжок, и вот арн уже крадется в тени по соседней крыше. Еще один, Т'мору нужно перебраться на дом с противоположной стороны улицы, где засели еще двое "охотников". Второй "ночник" засыпает также легко и быстро как и первый, даже арбалет не выронил. А вот с третьим вышла заминка. Т'мор уже был за его спиной, когда арбалетчик отчего-то начал суетиться... Кажется, он заметил, что с его напарником, вырубленный Т'мором в первую очередь, что-то не так. Присмотревшись, Т'мор тихо выругался. Еще бы оно было "так"! Отсюда первый усыпленный им боец выглядит, словно и впрямь решил подремать на крыше дома, отложив в сторону свой арбалет. Чего уж удивляться теперь, что последний "ночник" засуетился.
   Заметив, что его противник потянул из кармана какой-то артефакт, Т'мор, недолго думая, кинулся вперед. Легкий удар в темя, хлопок егерской пули о лобную кость, и последний арбалетчик погружается в глубокий и здоровый сон. Арн облегченно выдохнул и, подцепив пальцами вытащенный из кармана бойца артефакт, с любопытством его осмотрел. Сдвоенные металлические кольца, с выбитыми на них рунами, оказались весьма интересным образчиком переговорных артефактов. Колебания воздушных мембран, создаваемых довольно длинной рунной цепочкой, в кольцах, при разговоре преобразуются в плетение, связанное чарами подобия с плетением в другом таком же кольце, а то в свою очередь, преобразует его в колебания такой же мембраны. И близнец этого артефакта, находится, скорее всего, у начальника охраны или самого Ржи. Какой интересный артефакт. Минусов у него, пожалуй, только три. Недолгий заряд, ограничение по расстоянию... чары подобия просто исчезают, если связанные ими плетения разнесены больше чем на пять-шесть сотен метров друг от друга, и невозможность ведения беседы больше чем с одним абонентом... Хотя, если подумать, то эти проблемы можно если не решить, то обойти. Если, например...
   Арн тряхнул головой, выбивая из нее исследовательский зуд. Вот ведь, нашел время для раздумий! Вперед, нужно еще попробовать решить проблему с теми тремя оболтусами, что засели на заднем дворе трактира.
   Невидимый под покровом тени, Т'мор огромными прыжками помчался к месту встречи с "ночниками". Но подходить к самому трактиру он не стал. Устроившись на крыше небольшой пристройки в соседнем дворе, с которой открывался прекрасный вид на пустырь за штабом Ржи, арн осмотрелся, и еле слышно выругался. Убрать бойцов тройки тем же способом, что и их коллег с арбалетами, здесь не получится. На втором этаже, фахверкового, как и большинство здешних домов, трактира была открыта пара окон, и эти придурки вовсю болтают с выглядывающими из-за занавесок девками. Похоже, это не столько трактир, сколько бордель... Неплохо Ржа устроился.
   Т'мор в раздумьях уселся на крышу, и принялся перебирать все имеющиеся в его запасе боевые и не очень, артефакты. Через минуту, закончив осмотр арсенала, арн тяжко вздохнул. Как он и предполагал, ничего усыпляющего кроме егерских пуль, абсолютно не подходящих в данной ситуации, среди его небольшой коллекции, не нашлось. А значит, придется импровизировать.
   Т'мор еще раз окинул взглядом задний двор трактира и, убедившись, что ночники по-прежнему сидят за небольшим столом установленным у стены, скользнул вперед.
   Если уж невозможно усыпить бойцов гильдии, то можно будет хотя бы сильно притормозить их... или убить. Но последний способ, Т'мору не понравился. Нет, он не испытал бы никаких угрызений совести, убив трех бандитов, но сейчас это могло здорово испортить ему жизнь в Староозерном княжестве вообще, и в Драгобуже, в частности. Собственно, иначе зачем бы ему было вообще идти на эту встречу? А значит...
   Арн пристроил над дверным косяком небольшой артефакт-вспышку, выцарапал на дереве несколько связующих рун и, напитав их тьмой, соединил тонкой стихийной нитью с петлями и дверной ручкой. Теперь, главное, чтобы никому из тройки не пришло в голову войти в эту дверь, раньше чем их вызовут. На открытие двери с внутренней стороны, артефакт не сработает... Понятно, что все это ненадежно и хлипко... но другого способа все равно нет. В крайнем случае, если ловушка не сработает, придется внимательно следить за этими бойцами, чтобы не приближались к ученику. Хотя... Т'мор глянул на закрепленные у широких поясов бандитов, напитанные силой кинжалы, и пакостно улыбнулся. Идея, конечно, бредовая, можно даже сказать, сумасшедшая, но если она сработает...
   Арн подобрался поближе к сидящим за столом и болтающим со шлюхами ночникам, и перешел на внутреннее око. Заклятья наложены на сталь кинжалов, их, Т'мор трогать не собирался. Ург его знает, во что может вылиться такое воздействие, еще снесет весь квартал, вместе со всеми правыми и виноватыми. Оно ему надо?
   Сосредоточившись на ножнах ближайшего к нему бойца, Т'мор принялся за черчение во второй раз. Короткая цепочка рун, выжигаемых силой мага в толще деревянного корпуса ножен, протянулась до самой металлической гарды кинжала, и дело тут же пошло куда как тяжелее. А тут еще и владелец кинжала решил дернуться... В общем, спустя четверть часа, Т'мор таки справился со своей задачей, хоть это и стоило ему немало нервов.
   Арн окинул взглядом свою работу и, удостоверившись в том, что его манипуляций, без специальных артефактов и знания, что именно и где нужно искать, не заметит даже очень хороший маг, удовлетворенно кивнув, двинулся в обратный путь. Донов, поди, уже заждался своего учителя...
   - Ну как, ты здесь не заскучал? - Спрыгнув с какого-то балкона, спросил ученика Т'мор, заставив того вздрогнуть от неожиданности.
   - Н-нет. - Помотал головой Донов.
   - Ну и замечательно. Идем. Путь чист, ловушек нет. - Махнул рукой арн, направляясь к выходу из переулка.
   - Вообще нет? Не верю. - Тихо, себе под нос произнес Дон, но Т'мор его все же услышал.
   - Не вообще, а уже. Что я зря полчаса по этим трущобам шарахался? - Откликнулся маг, и ученик тут же мысленно пообещал себе держать язык за зубами. Т'мор окинул его насмешливым взглядом и хмыкнул. - Правильное решение, ученик. Особенно там, куда мы идем. И будь добр, рот закрой.
   В ответ, Донов клацнул захлопнувшейся челюстью, кивнул, и ускорил шаг, стараясь не отстать от учителя, уверенно двинувшегося к месту встречи.
   На пороге трактира, странную пару встретили два дюжих вышибалы, вооруженных внушительными дубинками. Один из них, сунулся было к Т'мору, но второй его удержал, и даже вежливо открыл перед гостями входную дверь. Подтолкнув ученика, арн спокойно вошел в просторный, и на удивление чистый обеденный зал, правда, с довольно низкими потолками и весьма скудным освещением из десятка тусклых и мутных светильников, давно напрашивающихся на замену. Посетителей было немного, и большая их часть, судя по виду, заявилась вовсе не для того чтобы залить в глотку пару кружек лагра и потискать местных девок. Уж больно трезво глядели эти самые посетители на новых гостей.
   - Чего желаете? - Подскочив к облокотившемуся на барную стойку Т'мору, служанка повела плечом, и откровенно приглашающе облизнула пухлые губы. А что, недурна... вон даже Дона проняло, несмотря на возраст. Ишь, как в вырез ей уставился. Акселерат...
   - Не сейчас. Доложи о нас Рже. - Приказал арн, и служанка, моментально построжев, кивнула и усвистала куда-то по коридору. Но не прошло и минуты, как она появилась вновь, и сделала гостям знак следовать за ней.
   В небольшом кабинете, с окном за которым виднелся задний двор трактира, и второй дверью, ведущей туда же, за столом, разделившим комнату пополам, сидело несколько человек. Четверо, если быть точным. Причем двое из них, худощавые и бледные, похожие друг на друга, словно родные братья, были темными магами, а еще двое выглядели как самые обычные обыватели. Определить, кто из этих двоих и есть искомый Ржа, для арна не составило проблем. Ему даже не понадобилось лезть в мозги окружающим, чтобы разобраться в этом. Характерные рыжие волосы, больше похожие на ржавую проволоку, выдали держателя торга с головой. А вот второй "обыватель" чем-то Т'мора зацепил... Ну не был он похож на "ночника". Чуть опустив мыслеблоки, арн скользнул сознанием ближе к заинтересовавшему его человеку... и едва коснувшись чужих мыслеобразов, отпрянул.
   Молчание затягивалось, сесть гостям никто не предложил, и Т'мор, решил брать дело в свои руки. Усевшись за стол напротив Ржи сотоварищи, арн кивнул ученику, и указал на соседний стул, который тот после недолгих колебаний и занял. Лицо Ржи, одутловатое, с прозрачно-серыми глазами на выкате, невнятно дернулось.
   - Я так полагаю, ты и есть тот маг, что решил купить у меня мальчишку Пронича. - Заговорил ночник.
   - Нет. - Покачал головой Т'мор, не прекращая рассматривать отчего-то заерзавших темных. - Я действительно маг, но покупать у тебя людей не собираюсь. В Староозерном княжестве запрещена работорговля, не так ли, господин судебный секретарь? - Повернувшись к "обывателю", проговорил арн. Мужика явственно перекосило, а маги переглянулись.
   - Вот как... - Протянул Ржа, побарабанив пальцами по столешнице, и вдруг слащаво улыбнулся. - Что ж, значит, мне сообщили неверные сведения. Но тогда, зачем ты искал меня?
   - Я хочу купить у тебя планы, все планы, которые ты или твои люди вынашивали в отношении Донова Волича. - Четко произнес Т'мор, заставив Ржу недоуменно приподнять брови.
   - Планы? Какие еще планы могли быть у меня на это недоразумение?
   - Не знаю, но я хочу их выкупить прямо здесь и сейчас. Скажем, за тысячу крон. - Пожал плечами Т'мор, поглядывая на заметно скисшего судебного секретаря. Арн перевел взгляд на Ржу и, делая вид, что собирается встать со стула, проговорил, - но если у ночной гильдии действительно нет нужного мне товара, то...
   - Хм. Подождите, господин маг. - Ржа, наконец осознавший, о чем именно толкует ему пришлый маг, поднял руки в упреждающем жесте, и выдохнул. - Мне... мне надо посоветоваться. Подождите минуту.
   - Разумеется, господин Ржа. Разумеется. - Кивнул Т'мор, и вся четверка во мгновение ока исчезла из кабинета, выйдя в ту же дверь, в которую вошли маг с учеником.
   - Э... учитель? - Вопросительные интонации в голосе Донова, причудливо перемешивались с недоуменными.
   - Что, не понимаешь, что здесь произошло? - Усмехнулся Т'мор и, мысленно обшарив прилегающие комнаты, навел артефактный Полог тишины. - Все просто. Сначала, Ржа решил заиметь на меня уличающий материал. Его вопрос был сформулирован так, что в случае судебного разбирательства, меня, наверняка, выставили бы как работорговца обратившегося к уважаемому купцу за товаром, которым тот, в силу своего глубочайшего почтения к закону, не имеет права торговать. Судебный секретарь выступил бы очень сильным свидетелем, а его клятву поддержали бы магией те двое темных. Вместо этого, я предложил Рже заплатить ему денег за то, что гильдия откажется от любых планов на твой счет. Вот только до него довольно долго это доходило...
   В этот момент отворилась дверь, и Ржа в сопровождении магов, прошел за стол. Секретарь в комнате так и не появился.
   - Ну вот, теперь мы одни, и можем говорить без опаски. - Удовлетворенно заключил Ржа. Вновь пробежавшись мыслью по соседним комнатам, Т'мор покачал головой.
   - Ночник, мне описывали тебя как серьезного человека, а ты ведешь себя как мальчишка. - Ощерился арн. - Я в последний раз предлагаю тебе продать планы. Откажешься, мы уйдем.
   - Лучше будет, если ты просто отдашь мне эти деньги и уйдешь. Один. - Прошипел Ржа.
   - Что ж, я пытался решить вопрос честно. - Вздохнул Т'мор. Вскочившие было на ноги маги, вдруг рухнули наземь и заорали, катаясь по полу от боли, сжимая руками головы. Вспыхнул амулет в руке Ржи, по стенам скользнули зеленоватые сполохи. "Ночник", ощерившись, врезал по двери кулаком, и тут же отпрыгнул от нее к столу.
   - Хватай его! - Трубный глас Ржи потонул в грохоте разбитой двери за спиной "ночника", и топоте ног, ворвавшейся в комнату троицы бойцов с зачарованными кинжалами. М-да. А Т'мор так рассчитывал, что они эту дверь попросту откроют, схлопотав при этом великолепную вспышку. Варвары. Арн мысленно коснулся двери за своей спиной. Там толклось с десяток ночников, но внутрь входить они явно не спешили.
   - Ржа, ты никак от жадности с катушек слетел? - С улыбкой поглядывая на пыхтящих от бесплодных попыток вытащить из ножен кинжалы, бойцов, замерших в каком-то метре от него, поинтересовался Т'мор. - Не старайтесь ребятки, не получится. Кинжалы я ваши запечатал, так что...
   Но продолжить ему не дал все тот же Ржа. Взревев что-то непонятное, он выудил из-под стола внушительных размеров меч и, запрыгнув на столешницу, наставил клинок на Т'мора.
   - Он без сил! Просто убейте его! - Моментально отбросившие попытки достать кинжалы, трое бойцов кинулись на арна. Одним движением отправив ученика в дальний угол комнаты, Т'мор сделал шаг назад.
   Донов, расширенными от удивления глазами следил за человеком, взявшим его в ученики. Все знают, что из магов выходят плохие воины. Они никогда не участвуют в дуэлях, и стараются не касаться оружия вообще, но учитель... Вот он соединил руки на своей трости, и в ладонях у него оказалось сразу два клинка. Ночники даже не успели удивиться, как двое из них упали на пол, с распоротым горлом, только третий хотел что-то вякнуть, но мечи совершили какое-то стригущее движение, и голова бойца подкатилась к самым ногам Донова. Вот учитель словно размазался в воздухе, а в следующий миг, оба орущих от боли мага по очереди затихли. Только Ржа все орет, как резаный, но его почему-то никто не слышит. Хотя Дон точно чует, что за тонкой стенкой, в коридоре собралось не меньше десятка человек.
   - Что ж ты так вопишь, придурок? - Поинтересовался у него Т'мор, нацеливая Старшего точно Рже в промежность. Ночник тут же заткнулся, поводя круглыми от тотального удивления и страха глазами. Резко брякнул ударившийся о столешницу меч, выпущенный ночником из ослабевшей руки, и маг хмыкнул. - Я тебе предлагал честную сделку. Ты отказался, да еще решил меня ограбить. По всем законам, писаным и неписаным, ты труп. Хочешь оспорить?
   - Г-госп-подин маг... - Обливаясь потом и слезами, трясущимися губами проговорил Ржа. Глаза его при этом, непрерывно перебегали с одного трупа на другой. - См-милуйтесь, г-господин м-маг.
   - Поздно, ночник. - Старший, молнией взвился вверх, распластав Ржу напополам. И без того залитая кровью комната, и вовсе стала походить на бойню. А ведь с начала столкновения прошло не больше минуты.
   Оказавшись на заднем дворе, Донов, ведомый Т'мором чуть ли не за шкирку, сделал несколько заплетающихся шагов, но тут свежий воздух ударил в лицо, и мальчишку вывернуло прямо под ноги учителю.
   - М-да. - Т'мор глянул на свои замаранные сапоги. - Так дело не пойдет.
   И не успел Донов испугаться, как его сознание окунулось во тьму. Такую мягкую, нежную... Глянув на безмятежную улыбку усыпленного им ученика, Т'мор покачал головой и, взвалив Дона на плечо, скрылся в тени.
   В себя, Донов пришел, когда по его лицу скользнул солнечный луч. Паренек открыл глаза, и недоуменно осмотрелся. Но уже через несколько секунд понял, где находится. Дворец, покои магов. Волич было облегченно вздохнул, но тут вспомнились облеванные сапоги учителя, и ему резко поплохело.
   - Ну что, проснулся, наконец? - Неожиданно веселый голос Т'мора вернул ученика на землю, и он с опаской взглянул на вошедшего в комнату учителя. Но глядя на перекошенное в страшноватой ухмылке лицо Т'мора, Дон облегченно вздохнул. Улыбка у учителя, конечно, жуткая, но зато настоящая. Всем своим еще не оформившимся Даром, паренек чувствовал, что Т'мор на него не сердится, а даже, кажется, немного переживает... нет, ну это уже, конечно, Донову мерещится, но вот то, что учитель пребывает во вполне хорошем расположении духа, он может сказать с полной уверенностью. Тут, Дон заметил несколько свежих багровых шрамов на лице учителя.
   - Нас что, ночники догнали? - Вырвалось у него, на что Т'мор как-то странно хмыкнул.
   - Нет, это я уже во дворце ударился... об косяк. Ага. - Пояснил учитель.
   - Не об косяк ударился, а за "косяк" получил. - Поправила его весело улыбающаяся Ирисса, входя в комнату.
   - Вот ведь язва рыжая. - Покачал головой тот. - Ты мне так, весь авторитет перед учеником порушишь.
   - Какой такой авторитет может быть у мага, шарахающегося башкой об косяки?! - Деланно изумленно захлопала глазами Ирисса, и начала демонстративно править ногти пилочкой. Вот теперь, Донов окончательно уверился в том, что за "косяк" попался на пути учителя. А магесса, тем временем, прекратила изображать дурочку и, усевшись на кровать рядом с Доновым, начала расспрашивать его о самочувствии. Через несколько минут, поняв, что с ним все в порядке, Ирисса облегченно вздохнула и, погрозив кулаком Т'мору, стоящему у входа и подпирающему спиной стену, вышла из комнаты.
   - Учитель... не сердитесь, пожалуйста. - Начал Донов, едва за магессой закрылась дверь. - Я прошу прощения... за сапоги...
   - Охренеть. - Хлопнул себя по щеке Т'мор, и тут же сморщился от боли в потревоженных свежих шрамах. - Забудь, парень. Я там такого напластал, что меня самого чуть не вывернуло, что уж про тебя-то говорить. Ладно, вставай, давай. Нам пора в университет возвращаться, да еще за матушкой твоей заехать нужно.
   - Встаю. - Кивнул повеселевший Донов, выбираясь из кровати. - А вы мне расскажете, что там было?
   - А то ты не видел... - Проворчал Т'мор, отходя от стены, и устраиваясь на подоконнике.
   - Нет. Я видел... помню... но ничего не понял. - Со вздохом признал Волич.
   - Понятно. А ведь все могло обойтись. Извини, Дон, это моя вина, что втравил тебя в эту бойню. Не надо было мне называть Рже сумму, да еще и говорить, что она у меня с собой. Глядишь, и обошлось бы все. - Медленно проговорил Т'мор.
   - Не, не обошлось бы. Ржа жадный... был. - Помотал головой Донов. - Учитель, а почему, эти, которые за стеной были, ему на помощь не пришли?
   - Почуял? Молодец. А не вошли они потому, что я полог тишины поставил, когда наши переговорщики вышли. Помнишь, ты меня тогда расспрашивать начал? Вот я и решил, что незачем всяким подслухам пищу для размышлений давать.
   - А как же тогда Ржу, те трое, ус... А, вспомнил, он же по двери ударил... - Тут же перебил сам себя, Донов, расправляя складки помявшейся одежды, в которой он так и проспал всю ночь.
   - Именно. - Кивнул Т'мор, довольный тем, что ученик сам догадался, почему в этом случае артефактный полог не сработал как положено. А Донов вдруг замялся.
   - Учитель Т'мор, а вы... вы научите меня фехтовать? - Пробормотал, глядя куда-то в пол, Волич.
   - Обязательно. - Невозмутимо кивнул арн. - Магия нашей школы не всегда может нас защитить, так что без стали не обойтись... Так. Что-то мы заболтались. Готов? Отлично, тогда двинулись.
  

Глава 4. Дела домашние.

   Покинуть дворец сходу не удалось. Едва Ирисса и Т'мор с Доновым покинули отведенные им покои, как рядом возник помощник управителя, заявивший, что князь хотел бы побеседовать с магами перед отъездом и уже ждет их в своем кабинете.
   Пройдя за слугой по многочисленным коридорам и переходам в личные покои княжеской семьи, маги, оставив Донова в приемной, вошли в предупредительно распахнутую секретарем дверь знакомого им кабинета. И следующий час Т'мору пришлось вертеться как угрю на сковороде, всячески стараясь увильнуть от перспективы осесть при княжеском дворе, в качестве пожарной команды на случай очередного появления ушлых послов с магами разума за пазухой. Ирисса же лишь молча наблюдала за происходящим и за время всей беседы не проронила ни слова.
   - И все же, почему вы столь упорно отказываетесь от такого заманчивого предложения, Т'мор? - В конце концов, не выдержал князь. - Это же великолепные перспективы!
   - Государь, я не создан для дворцовой жизни. Мой удел - исследования в тиши лабораторий, диспуты с коллегами, обучение будущих темных магов и переучивание уже существующих... Во дворце же, меня попросту сожрут. Я не привычен к интригам, а уж специальность мага разума, так и вовсе гарантирует мне либо удавку на шею, либо яд в бокале, в самое ближайшее время.
   - Ох, что-то с трудом верится, что мага можно так легко отправить на тот свет... - Покачал головой князь.
   - Ну, может не так уж и легко, - согласился арн. - Вот только жить в постоянном напряжении и ожидании удара в спину, не по мне. Тяжко, да и не жизнь это будет вовсе, государь.
   - Т'мор, вы действительно считаете, что подобное сойдет с рук моим придворным? - Лениво изобразив удивление, чуть приподнял бровь князь, насмешливо глядя на собеседника.
   - Что вы, государь. - Покачал головой арн. - Вот только боюсь, что я к тому моменту уже присоединюсь к великой Тьме, а значит не смогу полюбоваться на торжество справедливости и казнь моих убийц.
   - А ты наглец, господин Т'мор. - Прищурился князь, но в голосе его не было ни намека на гнев. Или же он умело его скрывал. С этим амулетом, фиг разберешь... - Заявлять в лицо правителю, что его вассалы способны на прямое нарушение воли своего сюзерена... Хм.
   - Я же говорю, государь, придворная жизнь не для меня. Видите, я еще не принял должности, а уже навлек на себя монарший гнев. - Развел руками Т'мор. - Прошу прощения.
   - Да уж, заметно... Подождите-ка, господин преподаватель. Что это вы там сказали насчет переучивания? - Вдруг сменил тему князь.
   - Только одно, государь. Оно необходимо. Не хотелось бы говорить плохо о прежних преподавателях основ Тьмы, но с уверенностью могу заявить, что сейчас, любой вагант первого года обучения, выбравший темный путь, если не сильнее, то уж точно равен по силе самым лучшим темным выпускникам прошлых лет. - С готовностью переключился Т'мор. - Поверьте, по дороге в столицу Староозерного княжества, на фронтире, я достаточно насмотрелся на этих несчастных. Задушенный источник, минимум знаний о его природе, и способах контроля... Да что говорить о пограничье, если не далее как вчера вечером я наткнулся на таких горе-магов, здесь, в Драгобуже!
   - Что ж, это, конечно, меняет дело. Тем более, что и ректор Ламов тоже говорил что-то подобное... Кстати, горе-маги о которых вы только что упомянули, это случаем не те двое несчастных, которых вот уже четвертый час пытаются привести в себя наши лучшие целители? - Побарабанив пальцами по столешнице, спросил князь и тут же добавил. - Впрочем, если даже их контузия - ваших рук дело, то ничего кроме благодарности горожан и начальника стражи вам за это не будет. Могу вас уверить. На магах этих, немало всякой мерзости висит.
   - Хм. Я думал, они не дожили до утра... - Как бы "про себя" пробормотал Т'мор и, придав лицу максимально заинтересованное выражение, с фанатичным блеском сумасшедшего ученого в глазах, подался вперед. - А можно взглянуть на результаты обследования? А то знаете, я использовал новый артефакт, еще не испытанный... Очень хотелось бы узнать, насколько воздействие соответствует моим расчетам...
   Князь покачал головой но, после недолгого размышления, согласился.
   - Ург с вами, Т'мор. Считайте, что вы меня убедили... пока. Езжайте в университет, я прикажу целителям, они вышлют вам результаты исследований... А к разговору о службе при дворе вернемся позже. - Махнул рукой князь. - Аудиенция окончена, более я вас не задерживаю. Счастливого пути, господа.
   Возвращение в университет прошло спокойно и без, каких бы то ни было, приключений. Правда, в карете, в которой они ехали, всю дорогу царило несколько напряженное молчание. Магесса Ирисса демонстрировала свое недовольство поведением Т'мора, и получалось у нее это совсем неплохо. По крайней мере, и Донов и Рада старались пореже смотреть в сторону госпожи Латто, а арн сначала увлеченно рассматривал в окне, проплывающие мимо пейзажи, а через полчаса и вовсе сделал вид, что задремал... Впрочем, когда карета подпрыгнула на особо выдающейся колдобине и Т'мор неподдельно всхрапнул, Ириссе осталось лишь печально вздохнуть. Этот ургов темный совершенно непрошибаем!
   Когда карета замерла у главного входа в здание Университета, Т'мор сладко потянулся и открыл глаза. Обведя взглядом, сидящих напротив него Воличей и расположившуюся рядом, недовольно поджавшую губы магессу, он выглянул в окно и довольно кивнул.
   - Приехали, да? Ирисса, ты прямо сейчас на доклад к ректору пойдешь, или...?
   - Или. На доклад пойдем вместе. Так что, сначала спутникам своим дом покажи. Кто знает, сколько времени займет беседа. Так что, прикажешь им в приемной торчать? Да и мне в порядок себя привести надо. А потом уж заглянем к Ламову. - С холодком в голосе проговорила магесса и, попыталась было открыть дверь кареты, но ту заело. Арн же, спокойно открыл дверцу со своей стороны и, выбравшись наружу, подал Ириссе руку. Глядя в невозмутимое лицо спутника, госпожа Латто фыркнула, но воспользовалась предложенной помощью. Следом за магессой, чью ладошку, Т'мор так и не подумал отпустить, вышли и Воличи. Причем, заметив, что арн подал руку и своей будущей экономке Раде, Ирисса только покачала головой. Абсолютно невозможный тип! И что ей с ним делать?
   - Я тебе это сегодня вечером расскажу. Подробно. - Прошептал на ухо Ириссе, Т'мор. Нахал. Магесса вырвала свою руку из ладони арна и, резко развернувшись, скрылась за дверями университета. Арн же, усмехнувшись, повернулся к кучеру. - Доставьте вещи госпожи Латто в ее апартаменты, и можете быть свободны.
   - А как же... - Начал было здоровяк-кучер, указывая на невеликие пожитки Воличей и одинокую сумку Т'мора.
   - Это не ваша забота, уважаемый. Выполняйте. - Арн глянул на Донова и мальчишка, понятливо кивнув, тут же метнулся к багажу матери. Покосившись на небольшой узел, составивший весь скарб женщины, Т'мор сделал себе в памяти зарубку позаботиться о приличном гардеробе для Рады и ученика и, подхватив свою сумку, повел новых жильцов к выделенному ему флигелю.
   И вот тут-то на самом пороге дома, их ждал большой сюрприз. Стоило Воличам и идущему следом за ними Т'мору, подняться на невысокое крыльцо, как входная дверь отворилась, и перед ними возникли хорги. Белоснежные волосы, чуть заостренные уши и обнажившиеся в улыбке небольшие клыки... В улыбке? Может это все-таки не хорги? Рада попятилась назад, а ее сын вдруг шагнул в сторону, стараясь прикрыть мать спиной от атаки этих странных, невозможных, улыбающихся белогривых.
   - Знакомьтесь, Рада, Донов, это мои гости, владетельный эр Арролд ап Хаш, и его супруга, эрия Ллайда ап Хаш. Арролд, Ллайда, это моя домоправительница Рада Волич и ее сын, мой ученик Донов Волич. Ну, что встали на проходе? Давайте, в дом. - Проговорил Т'мор, аккуратно подталкивая Раду вперед.
   Убедившись в том, что хорги вовсе не собираются немедленно зажарить и съесть новых гостей арна, Воличи немного расслабились, и только тут до них дошло, что при общении с Т'мором, у белогривых начисто исчез их всемирно известный надменный взгляд вместе с их же фирменной невозмутимостью, что делало белогривых куда человечнее на вид и... понятнее, что ли? Впрочем, долго "наслаждаться" обществом темных существ, Воличам не пришлось. Стоило им немного расслабиться, как Т'мор переключил свое внимание с хоргов на Раду и Донова.
   - Рада, как вы заметили, дом этот не слишком велик. Поэтому, я бы хотел предложить вам следующий вариант. Пока я буду на докладе у ректора, вы, пожалуйста, осмотритесь здесь, как следует, и составьте список необходимых, по вашему мнению, вещей. А когда я вернусь, мы переговорим с университетским ключником и подыщем вам приличную квартиру поблизости. Расходы на ее содержание я возьму на себя. И не вздумайте отказываться. Мне, как преподавателю, половину стоимости аренды возместит университет, так что сумма будет совсем не велика.
   - Благодарю, господин Т'мор. - Рада присела в легком реверансе. Спорить с темным магом, запросто общающимся со страшными хоргами, у нее не было никакого желания.
   - Замечательно. Донов, ты отправляешься со мной к ректору. Нужно официально зарегистрировать твое ученичество. - Кивнул арн, поднимаясь с кресла. - Готов? Тогда, идем. Магесса Ирисса нас уже, наверное, заждалась...
   - Не льсти себе, братец. - Фыркнула, внимательно слушавшая речь Т'мора, Ллайда. - Ты, конечно, красавчик, но не настолько чтобы из-за твоих прекрасных серых глаз, приличные женщины пренебрегали горячей ванной и макияжем.
   - Вот как? Я разочарован... Ари, твоя супруга разбивает все мои надежды и чаянья! - Ухмыльнулся Т'мор. - Не прошу ее приструнить, поскольку прекрасно знаю, кто из вас двоих настоящий глава семьи, но хотя бы посочувствуй мне!
   - Вот так всегда. - Вздохнул Арролд. - Пикируются они между собой, а больнее всего достается мне, несчастному.
   Тут уж даже Рада не выдержала, и рассмеялась, с облегчением чувствуя, как притаившийся в душе страх перед хоргами улетучивается без следа. Донову было проще, за себя он не боялся, зная, что учитель должен будет его защитить, но вот за маму... Тем не менее, кажется, все обошлось. И пресловутые белогривые оказались вовсе не такими уж монстрами, какими их описывали люди. Убедившись, что импровизированная терапия прошла удачно, Т'мор благодарно улыбнулся хоргам и, ухватив Донова за плечо, слинял из дома.
   Доклад у ректора и представление ему личного ученика, не заняли у арна много времени, так что, спустя час он уже сидел в своем кабинете и обсуждал с домоправительницей список необходимых ей вещей, для ведения хозяйства в доме. Просматривая составленный Радой перечень, Т'мору только и оставалось удивленно качать головой. Оказывается, ему нужно столько всего! А он ни сном, ни духом.
   Приглашенный во флигель, ключник Вент, с опаской поглядывающий по сторонам, все же не потерял своих навыков, а потому попытки Т'мора выудить из него хотя бы часть того, что указала Рада, натыкались на стоны и плач, вперемешку с сожалениями о том, что выполнить просьбы Т'мора, означенный ключник не имеет никакой возможности. Закончился этот театр одного актера, правда, довольно скоро. Сидевшая в уголке кабинета Рада, до этого молча слушавшая пререкания ключника с ее работодателем, решила вмешаться в обсуждение и, испросив разрешения у Т'мора, взяла переговоры в свои руки.
   Несколько минут арн с удовольствием слушал обмен репликами меж домоправительницей и университетским ключником, после чего удовлетворенно кивнул и занялся просмотром плана лекций, убежденный в том, что ему повезло не только с учеником, но и экономкой. Так дожать Вента, пусть и уставшего от довольно долгих переговоров с Т'мором, но еще не потерявшего хватки прожженного торгаша, это нужно уметь... Даже удивительно, как при таком характере и способностях, Рада умудрилась запутаться в сетях Пронича... Впрочем, чего только не бывает в этой жизни?
   Т'мор уже закончил с разбором бумаг и составлением материалов для следующих лекций, когда Рада с Вентом принялись прощаться. Причем в голосе и мыслях обоих слышалось неприкрытое уважение друг к другу. Однако! Арн глянул на расшаркивающихся друг перед другом "мастеров торга", и еле заметно ухмыльнулся. Кажется, бытовые проблемы ему теперь не грозят. Не то чтобы они раньше его так уж пугали, но ведь всегда приятно знать, что у тебя надежно прикрыты тылы и отлично налажено снабжение. Это ж любой полководец подтвердит! Кстати о полках... Надо бы взглянуть на успехи ученика...
   Т'мор кивнул на прощание Венту и вышел в гостиную, где он оставил Донова с заданием по медитации. К его удивлению, на ковре в центре комнаты, рядом с мальчишкой обнаружилась и Тара, а сидящая в кресле Ллайда придирчиво наблюдала за потоками сил вокруг медитирующих учеников, изредка, осторожными касаниями своей энергии, подправляя размывающиеся линии, ускользнувшие от внимания будущего мага разума и жрицы Тьмы.
   Т'мор скользнул внутренним оком по линиям Дона, и нахмурился.
   - Любезный мой ученик, а чем это ты таким занят, а? - Ласковым тоном поинтересовался он у паренька. Услышав этот голос, Донов вздрогнул и моментально потерял концентрацию. А вот Тара, надо отдать ей должное, даже не шелохнулась. - Я тебе велел концентрироваться на восьми потоках, а ты что делаешь? Донов, я очень внимательно тебя слушаю.
   - Ну я... - Ученик, уловивший в голосе Т'мора недовольные нотки, замялся и пожал плечами. - Мне трудно очень было, вот я и решил с четырех начать...
   - Угу. А с Тарой мысленно болтал в это время, чтобы задачу усложнить, да? Рассеянное внимание потренировать, так что ли? - Хмыкнул Т'мор и, заметив, как заерзала на месте упомянутая девушка, со вздохом покачал головой. - Ллай, это твоя ученица, так что тебе за ней следить. Видишь, что творит?
   - Ничего. Ей даже полезно. Пусть откат поймает, глядишь, впредь поумнее будет. - Промурлыкала бывшая жрица, с плотоядной улыбкой поглядывая на пунцовеющую ученицу, судорожно пытающуюся удержать движение только что упущенного ею мощного потока сил. И удержала-таки, пусть и в последний момент.
   - Ладно, твое дело. - Кивнул Т'мор, вновь обращая свое внимание на Донова. - Значит так, слушай меня внимательно. Если я дал тебе указание, ты его выполняешь. Неукоснительно. Не исполнишь, или исполнишь неверно, будешь наказан. Это понятно? Замечательно. Теперь, разбор полетов. Объясняю один раз. Медитация для мага разума, вовсе не то же самое, что для жреца или любого другого мага. Несмотря на схожесть действий, задача у тебя совершенно иная. Ты слышал, какое задание дала Ллайда Таре?
   - Да. Задача на удержание четырех насыщенных потоков сил. - Тихо проговорил Донов.
   - А теперь сравни это задание с тем, что дал тебе я. - Т'мор выжидающе взглянул на расстроенного ученика, стараясь при этом не обращать внимания на любопытные мордашки бывшей и будущей жриц. - Я жду...
   - Контроль восьми равнонаполненных потоков, с удержанием их в верхней полусфере внимания... Задача не столько в удержании от разрушения, сколько в контроле перемещения линий, так? - Наконец "разродился" Донов.
   - Браво! До тебя дошло. Какое счастье. Объяснять, почему я дал именно такое задание нужно? - Демонстративно похлопав в ладоши, и также демонстративно не замечая кивания Ллайды и Тары в ответ на его вопрос, проговорил Т'мор. Донов нахмурился. - Впрочем, ладно, я же обещал объяснить... Слушай внимательно, ученик. Обычный маг, как и жрец, тренируется управлять небольшим количеством максимально наполненных силой потоков из своего Источника, чтобы, впоследствии, иметь возможность удерживать в узде большее количество силы стихии, или суметь направить мощный поток первостихии в нужное русло ритуала. Это, как раскачка мускулатуры. Постепенно увеличивая нагрузки, получаешь возможность тягать все более тяжелые грузы... Нам же, я имею в виду магов разума, подобные медитации нужны совсем для иного. Нам не так важна мощь источника, поскольку она дает лишь первоначальный толчок мысли. В отличие от других магов, наш инструмент не сила в чистом виде, а качества... умения человеческого... или нечеловеческого разума. Внимание, воля, терпение, эмоции, вот наши инструменты. Медитацией ты развиваешь именно их. Сегодня у тебя была задача удерживать восемь равнонаполненных потоков в верхней полусфере, не самое простое, но поверь, далеко не самое сложное задание. Вот когда ты сможешь на протяжении трех-четырех часов удерживать стабильный узор-изображение, хотя бы из тридцати РАЗНОнаполненных потоков, я позволю тебе заниматься работой непосредственно с мыслями. Под моим надзором, само собой... Оценил перспективы?
   - Да. - Вздохнул Донов, приходя в тихий ужас от такого обещания. Для него и удержание шести потоков было пока очень напряжным занятием. Потому он и переключился на это дурацкое состязание с пришедшей ученицей белогривой подруги учителя. Ему было попросту неудобно показывать свою несостоятельность перед незнакомой девчонкой.
   - Вот и замечательно. А теперь... - Т'мор глянул на задумавшуюся Ллайду и ухмыльнулся. - Ну-ка, ученик, быстро скажи мне, сколько амулетов сейчас у эрии?
   - Во... одиннадцать. - Тут же оттарабанил Доно и удивленно замер на месте. Он впервые, сам, по своей воле смог перейти на внутреннее око. Раньше это удавалось ему только в минуты опасности или возбуждения, будь то от страха или от радости, но это происходило спонтанно. А тут... всего за какой-то час медитации... Хотя... потоки сил своего источника, он же тоже увидел почти сразу. Это что, действительно так легко?!
   - Ага, значит, я был прав. - Довольно кивнул Т'мор. - Мне показалось, что ты вполне готов осознанно пользоваться им, вот только сам, почему-то, делаешь из этого какую-то невообразимую проблему. Что ж. Я рад, что с этим мы разобрались. У меня к тебе остался только один вопрос...
   - Какой? - Осмелился спросить Донов, и тут же получил исчерпывающий ответ.
   - Почему ты еще не медитируешь, ученик?! - Рявкнул Т'мор и повернулся к заворожено слушавшей его Таре. - К тебе это тоже относится. Ну-ка, быстро, сели как положено и воспарили в горние выси. А мы пойдем, поболтаем с эрией Ллайдой. И не дай вам Мрак, филонить. Отапокалепсю, мало не покажется. Да и сам он за вами присмотрит. Эрия, вы не составите мне компанию в небольшой прогулке?
   От столь резкой перемены тона, ученики даже опешили. Ллайда же, лишь чуть наклонила голову, моментально преображаясь в классический образец надменной эрии и, грациозно поднявшись с кресла, оперлась на предложенную Т'мором руку.
   - С превеликим удовольствием, эр Т'мор.
   Уже на выходе из комнаты, арн отпустил в тень Уголька, и довольный предстоящим весельем змей, притаился в дальнем углу гостиной.
   - Э-э, Тара? - Тихо проговорил Донов, когда за учителем закрылась дверь.
   - Что? - Не открывая глаз, шепотом откликнулась девушка.
   - А учитель Т'мор, он всегда такой?
   - Какой? - Нахмурилась Тара.
   - Ну... резкий, что ли? - Чуть помедлив, попытался уточнить Дон. В ответ, девушка фыркнула.
   - Смеешься? Резкий... Ха. Хотя, с тобой он еще ничего... Видел бы ты, что у него на занятиях творилось! У меня половина однокашников, первое время, по ночам от кошмаров орала, а вторая, до сих пор в зеркало по утрам таращится, седые волоски выискивая.
   - Да ну?! - Удивился Волич.
   - Вот тебе и "да ну"! - Проворчала ученица. - Ничего, придешь как-нибудь на занятие, увидишь. И вообще, давай делом займемся, а то что-то мне не по себе... Как бы нам чего не перепало.
   - Ты о чем, учитель же ушел? - Не понял Донов, и в ту же секунду в комнате явно потемнело.
   - Вот о чем. Он же говорил, что присмотрит... - Тара вернулась в позу для медитации.
   - Кто присмотрит?
   - Да заткнись ты... Занимайся давай, а то сейчас как придавит! - Прошипела девушка, но ее предупреждение запоздало. До заката было еще очень далеко, а в гостиной вдруг воцарились сумерки, словно наступающие из углов комнаты. Легкой, невесомой дымкой, тьма скользила над полом, поднимаясь все выше и выше затапливая учеников, сжимаясь вокруг них, и словно бы становясь все плотнее.
   В панике, Донов, ощущая, как что-то сдавливает грудь, бросил умоляющий взгляд на Тару, но та с абсолютно невозмутимым видом, сложив на коленях руки и закрыв глаза, уже медитировала, не обращая внимания на сгущающийся вокруг мрак и перепуганного мальчишку. Дон хотел было крикнуть, но голос ему уже не повиновался, попытался вкинуть в сознание Тары просьбу о помощи, на его поверхность тут же выплыл короткий ответ: "Учитель сказал медитировать. Делай, что сказано и все будет в порядке".
   Ошеломленный странным ответом, но увидевший, что Таре мрак уже не причиняет никакого беспокойства, парень зажмурился и принялся за решение задачи поставленной Т'мором, а в следующую секунду, тьма отступила, словно действительно подчиняясь указаниям отсутствующего учителя. Нет, она не ушла совсем, Донов, кажется, даже чувствовал ее присутствие, но сейчас, она не давила на него, а, словно сторожевой пес устроилась неподалеку и стерегла каждое движение, даже, кажется, каждую стороннюю мысль... И Дон со всем пылом принялся выполнять указание учителя, только бы не испытать этого ужаса еще раз...
   Когда Ллайда спросила Т'мора, чему это он так ехидно улыбается, тот, не стесняясь рассказал ей о шутке Уголька, но эрия его не поддержала.
   - А если бы с ними что-то случилось? Ну ладно, Тара, она уже вроде попривыкла к твоим методам, а мальчишку тебе не жалко? - Поинтересовалась Ллайда.
   - Да ничего с ним не случилось бы. - Отмахнулся Т'мор. - Да и зря я, что ли тебя вокруг флигеля кругами вожу? Если б даже, ему стало плохо, уж всяко бы успели привести в чувство. Зато теперь Донов будет работать с таким рвением, что все рекорды перекроет. Это я тебе точно говорю.
   - Да, тебе бы в наших Башнях преподавать. - Не то одобрительно, не то осуждающе покачала головой Ллайда. - Наших снобов, наверное, только такие методы и могут в разум привести.
   - Ты что?! Смерти моей хочешь? - Демонстративно насупился Т'мор. - Да меня после второго такого занятия, какой-нибудь целитель грохнул бы. Если не по своей воле, то за деньги тех же вагантов или их возмущенных родителей! Нет уж, благодарю покорно. Я лучше здесь магов попугаю. Оно, знаешь ли, для здоровья если не полезнее, то уж точно побезопасней... Кстати о безопасности. Может, скажешь, что за артефакты ты носишь? Я же отсюда чую, что не моей и не Байдовой работы, а?
   - Как ты это называешь? Съезд с темы, да? - Вздохнула Ллайда.
   - Думай, как хочешь. Можешь даже считать, что я ревную. - Хмыкнул Т'мор. - Нет, в самом деле, Ллай, что за амулеты?
   - Целительские амулеты. Те, которые ни ты, ни Байда не делаете. - С легким укором в голосе ответила эрия. - Если ты не забыл, то я беременна...
   - Э... Извини. - Смутился Т'мор. - Я, действительно, как-то, о подобных артефактах не задумывался...
   - Да я понимаю. Это ж не ваши любимые взрывающиеся игрушки, чтоб поярче, да погромче, тут думать надо. - Согласно кивнула Ллайда. - Ты мне лучше другое скажи, когда с Гором встретиться собираешься?
   - Да-а... мой любезный побратим. - Скривился Т'мор. - В принципе, у меня есть пара дней до занятий, ректор сдвинул расписание, чтобы в случае, если мы задержимся с Ириссой в Драгобуже, ваганты от счастья университет не разнесли. Так что, если вы с Арролдом не возражаете, то я мог бы вас "проводить", скажем, завтра с утра. А к вечеру вернусь.
   - Думаешь за день обернуться?
   - А что, есть еще какие-то причины, по которым мне стоит задержаться у вас в гостях? - Приподнял бровь Т'мор, и тут же уточнил, - я имею в виду, кроме нашего общего желания?
   - Ну не знаю. - Протянула Ллайда. - В принципе, моя сестра очень хочет тебя увидеть. Все уши прожужжала. И вроде виделись вы с ней всего пару раз, а вот, поди ж ты... Не скажешь, чем ты ее так заинтересовал, а?
   - Своим могучим интеллектом. - Фыркнул Т'мор, вспоминая шуструю младшую сестренку эрии, большую мастерицу школы Жизни... - Кстати, а это не она ли тебя артефактами снабдила?
   - Дались тебе эти побрякушки. - Рассердилась Ллайда. - И не надо опять переводить тему. Я вполне серьезно тебя спрашиваю, сможешь ты выбраться отсюда еще на пару дней или нет?
   - Да смогу, смогу. Дня на два-три, правда, не больше. - Со вздохом согласился Т'мор.
   - Вот и замечательно. Тогда, я сегодня же отправлю Арролда в Аэн-Мор, для подготовки к твоему приезду... помнишь дом Байды у моря? Вот там и соберемся. Чтоб тебя не выбросило из Хорогена на середине обеда...
   - Подожди, а что значит, мужа отправлю? - Не понял Т'мор.
   - Ну, он отправляется туда сегодня, а мы с тобой завтра, прямиком к морю.- С невинным видом ответила Ллайда. Слишком невинным.
   - Сестренка, почему у меня такое чувство, что ты что-то задумала, а? - Задумчиво проговорил Т'мор, смерив эрию взглядом.
   - Ну братец, если я появлюсь в Аэн-Море вместе с Арролдом, мне покоя не дадут расспросами, не взирая на мое положение. - Протянула Ллайда. - Достанут же. А мне волноваться нельзя...
   - Ох, Ллайда, крутишь ты что-то, вот печенкой чую. - Вздохнул арн. - Ну да ладно. Разберемся.
   - Хорошо-хорошо, значит, завтра с утра в путь? - Проговорила Ллайда.
   - Угу. Кстати, а где твой муж-то? А то ты уже тут все распланировала... ну хорошо, мы распланировали. - Поправился Т'мор, почуяв недовольство эрии. - А он о наших планах ни сном, ни духом...
   - Ну, если не ошибаюсь, то с полчаса назад он попрощался с ректором, и сейчас уже должен быть в Аэн-Море. - Пожала плечами Ллайда.
   - Все предусмотрела, да? - Покачал головой арн. - Не стыдно?
   - Т'мор, твой доктор, между прочим, запретил мне нервничать. Так что не надо меня обижать. Это плохо скажется на нашем самочувствии. - Заявила Ллайда.
   - Бедный, бедный эр Хаш. - Пробормотал Т'мор, но так, чтобы эрия его не услышала. Арролда, арну было искренне жаль. Тому, бедняге, придется терпеть выходки бывшей жрицы и будущей мамы наследника рода ап Хаш, куда дольше, чем засевшему в Драгобужском университете, Т'мору...
   Вернувшись во флигель и убедившись, что ученики усердно занимаются, Т'мор с Ллайдой переглянулись, и разошлись по своим делам. Ллайда удалилась в спальню собирать вещи, а арн, отозвав Уголька, тут же привычно согревшего плечо теплом нагревшейся татуировки, отправился на поиски своей экономки. До исхода дня ему нужно было решить с ней еще пару вопросов. А именно, подыскать ей жилье и помочь обзавестись скарбом как для нее самой и Донова, так и докупить недостающее в дом Т'мора.
   Раду, арн нашел у кладовки, где она принимала принесенные помощниками Вента вещи. Как раз сейчас, экономка завела спор с одним из них, требуя заменить какой-то хлам. Естественно, как настоящий воспитанник университетского ключника, помощник сопротивлялся изо всех сил, но Т'мор был более чем уверен, эта женщина своего добьется. Если уж она сумела переспорить самого Вента...
   Некоторое время понаблюдав за спором, Т'мор покачал головой, и поспешил вмешаться. Заверив Раду, что остальное они купят на местном рынке, арн свернул спор, и наскоро приняв оставшийся груз, Т'мор и Рада отправились за покупками. В конце концов, до заката осталось времени всего-ничего, а Т'мору еще нужно помириться с Ириссой. Ночи как раз хватит, если, конечно, начать мириться еще в сумерках... А утром встать попозже. К обеду, например...
  

Глава 5. Дела минувшие, неоконченные...

   Гор нервно вышагивал из угла в угол просторной общей комнаты в доме на побережье Океана Исхода, куда, с полчаса назад, его доставил Арролд. Да, в распахнутых окнах этой гостиной, обращенных к отвесным утесам, возвышающимся в нескольких километрах от дома, невозможно увидеть океан, но ветер, гуляющий по этой узкой полосе земли, приносит запах моря. Чуть-чуть горечи и соли, и утренняя свежесть... Вот только этот бодрящий аромат ничего не значит для мечущегося по дому рисса. Впереди его ждет тяжелая встреча с человеком, которого он когда-то назвал братом и привел в Мор-ан-Тар. Человеком, умудрившимся за каких-то полтора года встряхнуть Темные земли так, как не удавалось никому со времен ухода арнов, да еще и оказавшимся их потомком.
   - Как всегда порывист и без нужды тороплив, да Гор? - Голос, раздавшийся за спиной рисса, заставил его подпрыгнуть. Развернувшись в прыжке, Гор застыл на месте, внимательно рассматривая стоящего в дверях Т'мора. Смотрел и не узнавал. Меньше пяти лет назад, он привел в Столицу юношу, да, вполне самостоятельного и уверенного в своих силах, но юнца... А сейчас перед ним молодой мужчина, воин и маг, от которого просто-таки исходит ощущение силы и опасности... Гор нахмурился. Но почему он ощущает от Т'мора еще и враждебность?
   - А ты считаешь, что я должен кинуться тебе на грудь и зарыдать от счастья? - Тонкий шрам на лице Т'мора дернулся в намеке на улыбку. Холодную такую, саркастичную усмешку. Арн, взмахом руки указал риссу на кресла в углу комнаты. - Присядем?
   - Ты изменился, Т'мор. - Тихо произнес Гор, едва они устроились в креслах. - Хорги на тебя сильно повлияли.
   - Не думаю, что это только их заслуга. - Покачал головой Т'мор. - Риссы тоже приложили немало сил для этого... Ладно, как бы то ни было, но мне кажется, что ты искал встречи со мной, не для того, чтобы полюбоваться на мою физиономию. Перейдем к делу. Зачем ты здесь, гардэ?
   Если по мере произнесения Т'мором фразы, Гор только все больше мрачнел, то от последнего слова дернулся, как от пощечины. На миг, во взгляде рисса мелькнула обжигающая ярость, он вскинул подбородок, но... почти тут же сгорбился, и глаза его потускнели.
   - Да. Гардэ. - Кивнул Гор, с горькой усмешкой. - Братец сошел с ума, после всего, что произошло тем летом... ну, ты помнишь, да?
   - Представь себе, не забыл. - Т'мор чуть наклонил голову.
   - Странно, у меня почему-то такое чувство, что ты в чем-то меня обвиняешь... - После недолгого молчания, проговорил Гор. - Но, ведь ты должен знать, что я был не в курсе планов брата...
   - Знаю. - Кивнул Т'мор. - Только мне от этого не легче... впрочем, как и тебе.
   - Ты про Лорану? - Спросил Гор и тяжело вздохнул. - Если бы я только знал, чьих рук это дело! Глотку бы перегрыз, сволочи.
   - Ну, сейчас у тебя есть такой шанс...
   - Не... Ты-ы?! - Рисс, до которого не сразу дошел смысл слов, сказанных побратимом, ошарашено выкатил глаза, и договорил севшим, хриплым голосом. - Почему, Т'мор? За что?
   - Она убила Риллу. Я должен был оставить ее смерть безнаказанной? - Безучастным голосом произнес арн. Комната вновь погрузилась в тишину. Т'мор несколько минут равнодушно смотрел, как Гор приходит в себя от этих новостей, и наливается черной злостью. Рисс уже хотел было что-то сказать, когда арн его перебил... - Знаешь, Гор, худшее происходит не тогда, когда чей-то план исполняется, а когда в одном плане сталкиваются цели их составителей. Рион и Лонно мечтали о поголовном уничтожении эйре, их белогривые подельники хотели того же, но им еще было нужно и наследие Ушедших... Не сомневаюсь, что и у Видящего князя князей были какие-то планы, связанные с моей персоной. А вот Лорана об очищении Мор-ан-Тара и не задумывалась. Ей нужна была только власть в одном отдельно взятом Доме... Не пожелай старый лич моей смерти, не согласились бы Рион с Лонно предоставить ему в заложники Риллу, и все могло пройти совершенно иначе. Но... Случилось так, как случилось... И может быть, все еще можно было бы как-то поправить, но твоя обожаемая Мастер Танца, в погоне за своей мечтой убила Ри, проткнула ее своей шпагой, прямо у меня на глазах, да и мне самому тем же ударом неслабо досталось. Один рисс мог хотя бы попытаться ее спасти, но он предпочел уволочь к целителям поцарапавшуюся о собственный клинок Лорану, даже не взглянув на место боя... Хотя прибыл туда на зов побратима... Много целей, много планов, мало смысла и толку. А вот я был один. И все свои планы воплощал единолично. И, кажется, именно поэтому мне сопутствовал успех. Лич мертв, Лонно и Тир тоже. Состояние Лораны и ее любовника мало отличается от смерти, а Рион медленно, но верно сползает в безумие.
   - Ты... Она... не могла. Не верю, Т'мор. - Ошалело замотал головой рисс, и его отчаяние и злость заполнили комнату.
   - Меня это не удивляет. - Хмыкнул арн. - Не в первый раз, а? Когда я тебя "звал", ты также предпочел поверить Лоране, наплевав на все, в том числе и своего побратима.
   - Т'мор, неужели ты не понимаешь?! - Чуть ли не простонал Гор.
   - Почему же? Прекрасно понимаю. У тебя был выбор, и ты его сделал. В результате, сейчас мы с тобой находимся в равно поганых условиях. Рядом со мной нет Риллы, а рядом с тобой Лораны. Зато все честно, не так ли? - Т'мор смерил собеседника пустым взглядом и развел руками. - И, как я и сказал, у тебя есть шанс. Решай, воспользуешься ты им, или нет. Если да, то на берегу океана довольно много места, чтобы устроить дуэль без опасности навредить этому дому и его обитателям. Если нет, то сегодня же тебя отправят обратно в Шаэр, и живи, как знаешь. Ты мне не враг...
   - А здесь есть кто-то кроме нас? - Пробормотал выбитый из колеи Гор, после нескольких минут удрученного молчания.
   - Я могу считать это отказом от дуэли? - Вопросом на вопрос ответил Т'мор. Гор открыл было рот, чтобы что-то сказать, но тут же был перебит новым действующим лицом.
   - Хм. Я не помешаю? - Спустившийся к подножию лестницы, Лир ан-Торр замер, стараясь не совершить лишнего движения. Уж что-что, а витающее над побратимами напряжение, бывший дипломат чувствовал великолепно, и вовсе не желал оказаться той искрой, что послужит началом для пожара боя.
   - Лир?! Что ты здесь делаешь? - Удивленно протянул Гор, незаметно, как он посчитал, переводя дыхание. Продолжать разговор с Т'мором насчет дуэли, риссу явно не хотелось. Арн отчетливо почувствовал облегчение в эмоциях Гора и, скривив губы в холодной усмешке, сбавил давление на щиты побратима. Раз Рауд не полез в драку сразу, как узнал о личности убийцы его возлюбленной, значит, он не сделает этого и впредь... разве что в приступе ярости. Но уж избавиться от этой опасности, не составит для Т'мора никаких проблем. Достаточно будет просто больше не видеться с Гором. Тогда уж он точно не сможет спровоцировать рисса на агрессию. Арн тряхнул головой и та пустота, что смотрела только что из его глаз, сменилась умиротворенным спокойствием. Оказывается, иногда, чтобы заставить уснуть призраков прошлого, достаточно избавиться от того, кто этих призраков разбудил.
   - Живу я здесь. - Коротко ответил ан-Торр на вопрос Гора, подходя к стоящему на небольшом удалении от рисса и арна, дивану и удобно устраиваясь на нем. - Арролд предупреждал нас, что сегодня должны прибыть гости, но я и подумать не мог, что это будешь ты, Гор... Т'мор, я рад тебя видеть... Может, поднимешься к Нирре, пока я побеседую с твоим по... с Гором?
   - С удовольствием, Лир. - Т'мор улыбнулся и, поднявшись с кресла, направился к лестнице.
   Домесса Нирра обрадовалась Т'мору как родному. Хотя, как еще она могла относиться к возлюбленному своей погибшей дочери, умудрившемуся вытащить ее маленькую семью из того бреда, в который погружался Дом и-Нилл? Да и невнятно лепечущие близнецы, чем-то неуловимо похожие на котят, приняли пришельца за своего, сразу и безоговорочно. Так что, стоило Т'мору, поприветствовав Нирру, присесть за небольшой круглый столик, как синеглазые карапузы, деловито сопя, тут же принялись штурмовать его колени. Домесса попыталась было вмешаться, но Т'мор ее остановил.
   Они проговорили добрых полтора часа, за которые Т'мор умудрился рассказать почти все о своих немногочисленных приключениях после ухода в человеческие земли. Но главную новость он приберег к концу повествования... Узнав, что Джорро жив и здоров, Нирра облегченно вздохнула и хотела было бежать к мужу, чтобы поделиться этой новостью, но Т'мор ее остановил.
   - Но почему? - Не поняла домесса.
   - В Шаэре никто не знает о том, что Джорро ан-Рауд жив. Разве что князь князей... А я не хочу влезать в очередные интриги сильных мира сего. С меня хватит. Так что, пусть все идет, как идет.
   - Ты думаешь, Лир кому-то расскажет? - Недоуменно поинтересовалась Нирра, одновременно, отработанным жестом снимая со спины Т'мора, карабкающегося по ней карапуза.
   - Не Лир. Гор. - Покачал головой арн и, заметив непонимание в глазах домессы, пояснил, - некоторое время назад хорги нашли на перевале избитого рисса из Дома и-Нилл. Как это не удивительно, его не убили, а отправили в Столицу под надзор целителей. Как выяснилось, этим риссом оказался Гор. Вот Арролд с Ллайдой и вытащили меня, поговорить с ним...
   - Подожди, ты хочешь сказать, что сейчас в нашей гостиной сидит Гор ан-Рауд? - Проговорила Нирра. - И ты молчал?!
   - Хм-м. - Арн пожал плечами.
   - Похоже, ты не очень-то рад встрече с побратимом... Т'мор я тебя не узнаю. - Покачала головой домесса. - Может, объяснишься?
   - Не сейчас, если не возражаешь. - Ответил маг. - Пока же могу сказать только одно. Я с ним поговорил и даже прошерстил его сознание, насколько это было возможно без подготовки и за такой ничтожный срок... И больше не горю желанием общаться.
   Нирра хотела было что-то сказать, но не успела. Внизу раздался грохот и Т'мор вылетел из детской как ошпаренный, на ходу окутываясь привычной дымкой плаща Тьмы и ныряя в тень.
   Он успел вовремя. Гор и Лир стояли посреди общей комнаты с уже обнаженными мечами из коллекции ан-Торров и сверлили друг друга гневными взглядами, готовые в любой момент сорваться в атаку.
   Не дожидаясь этого, несомненно, интересного события, Т'мор выскользнул из тени, и выметнувшиеся от его, полускрытой дымкой фигуры, ленты мрака тут же спеленали обоих бойцов, для верности еще и отшвырнув их к противоположным стенам комнаты.
   - И что же вы не поделили, а? - Пробормотал Т'мор, переводя тяжелый взгляд с одного рисса на другого. Они бы ему может и ответили, вот только тьма упаковала их так качественно, что и кляп не нужен, а потому, котоподобные забияки могли только мычать, бешено раздувая ноздри и зло сверкая глазами. Т'мор вздохнул. - Понятно. Лир, ты обещаешь не бросаться на Гора, хотя бы в ближайшие полчаса?
   - Мгм. - Ан-Торр прикрыл глаза, пытаясь успокоиться, и через несколько секунд изобразил короткий кивок, настолько, насколько позволили путы. Т'мор повернулся к побратиму.
   - Тот же вопрос, гардэ Гор... - Глаза рисса полыхнули яростью, но, чуть помедлив, он тоже кивнул. Т'мор смерил буянов недоверчивым взглядом и отозвал тьму. В тот же миг, пришпиленные к стенам, риссы грохнулись на пол. Правда, на ногах кое-как удержались, точнее на четвереньках... коты, что с них взять?
   Т'мор открыл небольшой шкаф в углу комнаты и, вытащив из него пыльную бутылку из запасов Байды, поставил ее на стол. Через мгновение, к бутылке присоединились выуженные оттуда же, толстостенные бокалы. Срезав сургучную печать, арн открыл бутылку, и в стекло первого бокала ударила струя темного густого напитка с отчетливым хвойным ароматом.
   - Если вы решили перегрызть друг другу глотки, то советую, для начала, подумать о причинах... - Т'мор бросил выразительный взгляд на все еще пылающего злостью Гора, после чего повернулся к Лиру и махнул рукой в сторону стоящей на лестнице и молча наблюдающей за происходящим в гостиной, Нирры, - ...и последствиях, ваших действий. А подумав, задайте сами себе вопрос: оно того стоит?
   Риссы переглянулись и, немного помедлив, подтянулись к столу. Домесса же, удостоверившись, что родственники не собираются больше бросаться друг на друга, развернулась и, так и не проронив ни слова, скрылась в детской.
   Несмотря на то, что все участники этой импровизированной мини-попойки пытались загладить впечатление о произошедшем, разговор у них не складывался. В конце концов, риссы просто умолкли и комната погрузилась в тишину. Так они и сидели с бокалами в руках, думая каждый о своем, пока не хлопнула входная дверь и в гостиную не вошли супруги ап Хаш. Мгновенно оценив обстановку, хорги переглянулись. Поздоровавшись с присутствующими, Ллайда тут же сбежала к Нирре, а Арролд, окинув взглядом заставленный стеклом стол, решительно направился к заветному шкафу. Вооружившись бокалом и еще одной бутылкой байдовской настойки, хорг уселся на диван рядом с Лиром.
   - Как я понимаю, переговоры зашли в тупик? - Бесстрастным голосом осведомился Арролд.
   - А никаких переговоров и не было. - Пожал плечами Т'мор, едва понял, что риссы не собираются реагировать на слова хорга. - Ограничились выяснением отношений. Да и то...
   Арн махнул рукой, показывая, что и с этим делом им так и не удалось толком разобраться. Арролд понимающе кивнул и перевел взгляд на хмуро рассматривающего свой полупустой бокал, Гора.
   - Странно. Мне казалось, дом Гор так стремился встретиться с тобой, чтобы поговорить о чем-то крайне важном для него... Но никак не для выяснения отношений. - Качнул головой хорг. В ответ, рисс, вскинув голову, попытался ожечь главу рода ап Хаш взглядом, но, наткнувшись на фирменную каменную маску хоргов, только дернул губой в некоем подобии оскала. Бокал в руке рисса хрупнул и осыпался на пол мелким стеклянным крошевом.
   - Я действительно рвался сюда, чтобы поговорить с побратимом. Вот только ему, кажется, мое общество совсем не интересно. Впрочем, с тем что я от него узнал, мое желание говорить с ним сильно поугасло.
   - О? Никак решил валить с больной головы на здоровую? - Прищурился Т'мор. - А не желаешь вспомнить, отчего это так?
   - Хватит! - Рявкнул Арролд, каким-то чудом умудряясь сохранить в неподвижности выражение лица. - Я не знаю, что у вас там случилось, это ваши дела! Но сейчас, вы ведете себя как глупые юнцы.
   Ответом хоргу стали три изумленных взгляда.
   - Что, я не прав? - Уже обычным тоном спросил Арролд, обращаясь больше к молчащему Лиру. - Ведь в самом деле, похожи на детей, боящихся сойтись в первой в своей жизни, драке.
   Сравнение Арролда вызвало у присутствующих слабые улыбки, и повисшее в комнате напряжение несколько спало.
   - Так зачем ты искал встречи со мной, Гор? - Со вздохом спросил Т'мор.
   - Пройдемся? - Помолчав, проговорил рисс.
   Арн пожал плечами, поднялся с кресла и направился к выходу из дома, а следом за ним, поднялся и Гор.
   Побратимы миновали череду невысоких холмов и вышли к океану Исхода, белой пеной полирующему гранитный берег. Арн и рисс остановились у самой кромки прибоя, и только тогда, глядя на блеск волн, Гор нарушил их молчание.
   - Знаешь, я ведь надеялся, что ты сможешь мне помочь... - Тихо проговорил рисс и вздохнул. - Правда, теперь я не уверен в том, что ты захочешь это сделать.
   - Если ты намеревался просить меня помочь снять проклятие с Лораны, то мой ответ: "нет". - Не сводя взгляда с бурунов, ответил Т'мор.
   - Я ведь не знал, что это твоих рук дело. - Сжимая кулаки, мотнул головой Гор, старательно давя рвущийся наружу гнев. - Думал просить тебя добраться до светлых и уговорить какого-нибудь целителя, вылечить ее... Но теперь... Неужели она действительно убила Риллу?
   - Если не веришь, могу показать, как это было... - После недолгого молчания, нехотя произнес Т'мор.
   - А ты...
   - Я помню все так, словно это было вчера. - Качнул головой арн. - До последней мелочи. Тот день слишком часто мне снится, Гор... Да... Только учти, я не могу очищать свои воспоминания от эмоций... Иначе можно очень скоро двинуться умом. Так что, если согласишься их увидеть, в качестве бонуса получишь еще и мои переживания...
   - Это... щедро. - Удивленно протянул Гор. - Но, я согласен... Только ответь: почему?
   - Что "почему"? - Не понял Т'мор.
   - Почему ты предлагаешь мне разделить твои воспоминания? Ты ведь считаешь меня врагом... - Терпеливо объяснил рисс.
   - Врагом? Нет, Гор. Я уже говорил и повторю. Ты мне не враг. Нам просто оказалось не по пути, вот и все. - Пожав плечами, ответил Т'мор и, встряхнувшись, договорил уже куда более резким тоном. - Так ты будешь смотреть?
   - Да. - Выдохнул рисс и тут же ощутил, как на его сознание надвигается огромная тень... Гор еще успел подумать, что впервые сталкивается с таким мощным воздействием, а в следующий миг в его сознание ворвался целый рой образов, запахов и звуков...
   Т'мор пошатнулся, но успел поддержать уже заваливающееся тяжелое тело нырнувшего в воспоминания побратима и аккуратно усадил его наземь. Только после этого, арн и сам уселся на камень. От мгновенно пропущенного через сознание потока эмоций, на Т'мора накатила жуткая слабость, так что все то время пока его побратим был занят просмотром воспоминаний, арн потихоньку приходил в себя. И лишь полностью оправившись от эмоционального удара, арн констатировал, что его идея передать Гору воспоминания одним пакетом, так чтобы самому в них не погружаться, оказалась не так уж и хороша.
   Тяжко вздохнув, Т'мор кое-как поднялся на ноги и помог встать, мотающему головой, с трудом приходящему в себя Гору, кажется, еще плохо понимающему, где он находится.
   Утвердившись на ногах, рисс некоторое время просто молчал, обшаривая бездумным взглядом далекий горизонт.
   - Нод'риш саэлле эр нарт сих тоор. Риш эс тоор!... Урговы потроха, Т'мор! Это было больно. - Сдавленно прохрипел Гор и тут же умолк.
   Арн взглянул на находящегося в полном раздрае побратима и кивнул.
   - Ну, по крайней мере, теперь я понимаю, почему ты поступил... как поступил. - Проговорил Гор, едва смог отдышаться, и вздохнул. - Но почему же все так по-идиотски, а? Зачем ей все это было нужно, Т'мор? Ради чего?!
   - Дед говорил: чужая душа - потемки... - Задумчиво проговорил арн, глядя куда-то в сторону, и неожиданно сменил тему. - А знаешь, это ведь было не смертельное проклятье... на Лоране, я имею в виду. Если она раскается... по-настоящему, понимаешь? Так вот, если она раскается, заклятье будет разрушено. А уж вырастить ей новые руки, тогда станет проще простого для любого темного целителя. Так что искать светлого самоубийцу, тебе, может и не понадобится.
   - Ты вселяешь в меня надежду... - Буркнул рисс, с трудом переваривая ту кашу из противоречивых эмоций, что он получил от просмотра воспоминаний побратима. - Вот только вряд ли она раскается. Уж можешь мне поверить, это не очень-то в стиле Лораны.
   - Ты так в этом уверен? - Проговорил Т'мор, и хотел было уже рассказать о сути придуманной им для риссы мести, но тут же отказался от этой идеи, и перебил сам себя - Скажи, Гор, куда ты отправишься теперь? Этот дом не лучшее убежище для тебя, судя по тому, что я еле успел разнять вас с Лиром...
   - Вернусь в Шаэр, скорее всего. - Пожал плечами тот, чувствуя, как медленно остывает его ярость и обида на стоящего рядом человека. Трудно ненавидеть кого-то, поняв и "сопережив" его беду, даже если этот кто-то виновен в твоем собственном несчастье. Тем более понимая, что это несчастье лишь следствие его беды... Гор покачал головой. До него только сейчас дошло, в какую ловушку он загнал себя, согласившись разделить воспоминания с побратимом. Но что уж теперь? Рисс махнул рукой и договорил, отвечая на вопрос Т'мора. - Найду какой-нибудь городок потише и постараюсь переждать там смутные времена в Доме. Вариться в этой каше из чужих амбиций мне совсем не хочется, если честно... За кого там биться... за Раудов? Так от клана, стараниями Риона, остались рожки да ножки. А выступать за кого-то еще... нет уж. Обойдусь, как-нибудь.
   - Хм. - Т'мор взвесил в руке небольшой камень и, с силой запустив его в океан, проговорил, - а как ты смотришь на то, чтобы переждать эти самые времена вместе с мастером Корром? Насколько я знаю, он так и не выбрался в Столицу...
   Никаких положительных эмоций по отношению к побратиму Т'мор не испытывал. Но и делать из Гора врага он не собирался, потому и воспоминания свои с ним разделил, заодно поселив в душе рисса определенную неуверенность в своем праве на месть, и местом жительства для побратима решил озаботиться, четко демонстрируя тем самым свое нежелание идти на конфликт... От врага подчас нелегко избавиться, но не допустить появления такового, порой куда тяжелее... Кто-то скажет, что это манипуляция, игра на чужих эмоциях? Пусть так. Но это лучше, чем дуэль с побратимом... пусть и не оправдавшим надежд. И вообще, Т'мору плевать на него... точно плевать... Вот только щиты нужно выставить помощнее и блокировать эмоции. Не все, конечно, но так, чтоб ничего лишнего не фонило в пространство. Вот так. Готово.
   - Знаешь, у меня создается впечатление, что это не ты, а я отсутствовал в Шаэре, ург знает сколько времени. По крайней мере, о происходящем там, ты явно знаешь куда больше чем я. - Пробормотал Гор, вдруг ясно ощутив исходящий от Т'мора ток эдакого равнодушного любопытства. Наверное, с таким же интересом мастер чатранги смотрит на противника, которому остался лишь один вынужденный ход до поражения.
   - Как оказалось, среди риссов у меня все же остались хорошие знакомства. - Усмехнулся Т'мор.
   - Может быть. - После непродолжительной паузы, нехотя кивнул Гор. - Вот только я сомневаюсь, что старый Корр входит в их число. Да и не примет он гардэ Рауда. Только не после того, что натворил с Домом мой сумасшедший братец.
   - Как знать, как знать. Смотря, кто замолвит слово за этого самого гардэ. Думаю, если это будет один очень старый, очень мудрый и уважаемый рисс, мастер Корр прислушается к его просьбе. - Отстраненным тоном проговорил Т'мор и тут же перескочил на другую тему. - Кстати, хотел спросить, это, случаем, не Рион отделал тебя так, что даже хоргам стало тебя жаль?
   - А что ты... Ладно, отвечу. Он. Не сам, правда. После показательного разгона клана, Рион набрал в защитники всякой швали. Ни одного стоящего бойца... зато этих уродов много. Вот они-то меня и отделали, когда я решил выяснить отношения с братцем... Еле ушел. - Гор почесал затылок, и вдруг фыркнул. - Хотя, и Риону теперь придется подыскать, как минимум, десяток новых бойцов.
   - Понятно. - Протянул Т'мор, и тут же задал еще один вопрос, опять заставляя рисса переключаться на другую тему. - Мне вот что интересно. Помнится, когда-то ты говорил, что князь князей не допустит развала Дома, и прижмет любых бунтовщиков к ногтю своей гвардией... А чем же занят Тсар но'Шаэр сейчас?
   - Может все-таки, сначала расскажешь о своем плане моего возвращения в Шаэр? - Буркнул Гор, но арн от него только отмахнулся.
   - Позже сам увидишь. А пока ответь на вопрос, почему князь князей бездействует? По логике, он давно должен был прибить голову Риона на воротах столичной резиденции и-Нилл.
   - Хм... Не знаю. Но подозреваю, что он чего-то ждет. Не забывай, Тсар но'Шаэр - видящий. Кто знает, что он там узрел в будущем?
   - Вот как... значит, и в этот раз, князь князей решил таскать каштаны из огня чужими руками. Что ж. Пусть так. - Со вздохом, кивнул Т'мор и, бросив прощальный взгляд на блистающий серебром в синеве океан, развернулся лицом к берегу. - Идем. Займемся твоей отправкой к Корру.
   - Уже? - На мгновение опешил Гор, и без того немало сбитый с толку поведением побратима...
   - А что, тебя здесь еще что-то держит? - Т'мор приподнял одну бровь, изображая недоумение.
   - Н-нет... но...
   - Вот и замечательно. Идем в дом. Пообщаешься с Ниррой, пока я договариваюсь о твоем убежище. - Кивнул арн и, не давая риссу опомниться, решительно зашагал в сторону усадьбы. Гору же не оставалось ничего иного, кроме как последовать за ним.
   Пока Нирра разговаривала с Раудом, Т'мор связался со старым архивариусом Торром. К удивлению арна, ему не пришлось долго уговаривать патриарха клана.
   - Ох, Т'мор. Правильно говорят люди. Маленькие детки - маленькие бедки, большие дети - большие беды. - Вздохнул Торр. - Хорошо. Приводи его ко мне сегодня...
   - Вот так просто? - Вырвалось у Т'мора, удивленно смотрящего на проекцию старого рисса в переговорнике.
   - Я же не ты. Мне не за что ненавидеть этого юнца, мальчик. - Тонких губ Торра коснулась легкая улыбка. - Но я рад, что и ты не даешь пищи своему гневу. Пребывающий в ярости дракон, это совсем не то лечение, что требуется нашему миру. Согласен?
   - То-орр... Я правильно понимаю, что тебе известно нечто весьма интересное и полезное для моих планов? - Протянул арн, прищурившись и, дождавшись согласного кивка рисса, вздохнул. - Кажется, нас ждет долгий разговор сегодня. Надеюсь, ты уделишь мне некоторую толику своего неописуемо дорогого времени?
   - А куда я денусь? - Усмехнулся в ответ Торр. - Поговорим, конечно. Только сначала, я все-таки разберусь с Гором. До встречи, арн.
   - Жду с нетерпением. - Хмыкнул Т'мор и, отключив переговорник, устремился в гостиную, где Арролд продолжал наливаться настойкой в компании Лира. Остановившись на пороге, арн усмехнулся. - Какая трогательная сцена! Прямо хоть сейчас пиши картину "Воссоединение темных народов".
   - Чем ерничать, лучше присоединяйся к нашей компании. - Отразил усмешку Т'мора, Лир. - А то еще немного, и сей божественный нектар просто закончится!
   - Да, а когда-то, кто-то из присутствующих, иначе как горлодером, эти настойки и не величал. - Покачал головой Т'мор, усаживаясь в кресло.
   - Интересно, чем ты так запудрил мозги Гору? - Осведомился Лир, начисто игнорируя шпильку арна. - Он прошел мимо нас с таким лицом, словно не может выбрать, каким способом лучше всего свести счеты с жизнью... Так чтоб помучительнее и подольше, но при этом, наверняка.
   - Кстати... Лир, ты бы на время отставил бокал. - Проговорил Т'мор.
   - Да? Зачем? - Поинтересовался рисс.
   - Нужно отвести Гора к Торру. А потом доставить патриарха сюда...
   - Эх, нет в жизни счастья. Только я нацелился на хороший вечер в приятной компании...
   - Какое счастье, что тебя не слышат сородичи, рисс. Мигом бы в лечебницу отправили. - Хмыкнул Арролд. - Где это видано, чтоб риссы с хоргами в одной компании напивались?
   - Я же говорю, пора писать картину... - Ухмыльнулся Т'мор.
  

ЧАСТЬ 2.

Глава 1. И нет нам покоя, ни ночью, ни днем...

   Тем же вечером в доме на побережье состоялся самый странный совет... Нет, дело было вовсе не в вопросах, которые обсуждали собравшиеся, хотя и они не могли считаться чем-то совершенно обыкновенным. Но дело было в самом составе собравшихся на небольшой веранде у вершины холма. Где еще можно встретить в одной компании трех риссов, пару хоргов и двух людей? Для полноты картины не хватало разве что двуязыких... Но вот они-то точно ни за что не присоединились бы к собравшимся. Разве что под страхом смерти...
   - Итак, как я понимаю, наш юный друг решил открыто вмешаться в происходящее в Шаэре с Домом и-Нилл? - Задумчиво проговорил Торр, поглядывая на арна.
   - Не совсем так, дом Торр. - Покачал головой Т'мор. - Не скрою, в землях Высокого Дома есть нечто интересное для меня. Но лезть в свары кланов, ради возможности заиметь это самое "интересное" в свою собственность, я не собираюсь. И вовсе не потому, что не желаю мараться, как некоторые присутствующие могли бы подумать...
   На этих словах, Лир и Арролд переглянулись, и чуть заметно хмыкнули. Легкость, с которой арн выловил их сомнения из витающих над компанией обрывков эмоций и мыслеобразов, большей частью старательно прикрытых блоками, довольно четко показала, что еще недавно вполне себе номинальное признание арна Мастером Вязи школы Разума, полученное им лишь благодаря победе над личем, стало реальностью.
   - И незачем так переглядываться. Сами подумайте, чем мне было еще заниматься в катакомбах, как не развитием Дара? - Заметив переглядывания рисса и хорга, пробурчал арн.
   - Может это подождет, а? - Вздохнула любопытная Ллайда, и Нирра согласно покивала.
   - В самом деле, Т'мор, не отвлекайся. Лучше расскажи, что задумал. - Промурлыкала домесса.
   - Да, собственно, что тут продолжать-то? - Вздохнул Т'мор. - Мне нужен замок в Полуночном Талассе, на отрогах у Долгого моря. Номинально, эти земли принадлежат и-Нилл. Вот только, как мне кажется, Дом ими совсем не интересуется. Я прав, дом Торр?
   - Прав. Глухие места. Молодые горы, непроходимые. А самое главное, там нет ни одного мало-мальски пригодного места у самого моря. Оно так и бьется в отвесные скалы Таласса, а те возвышаются на добрую лигу над ним. Даже такой узкой полоски земли, как здесь, не найти. - Ответил архивариус, после чего вдруг заявил, - и я, честно говоря, впервые слышу о наличии в тамошних скалах каких-то замков. Риссы никогда и ничего там не строили!
   - Не удивительно, если учесть, что замок этот построили вовсе не они. - Это подал голос хозяин дома, до сего момента лишь молча наблюдавший за происходящим, пряча ухмылку то в усах, то в бокале с лагром. Т'мор знал, что привезти из человечьих земель коллеге-артефактору... помимо ханьского чая, конечно.
   - Драконы! - Старый рисс демонстративно хлопнул себя ладонью по лбу, отчего немаленькие когти оставили пару небольших царапин на его морщинах. - Тебе нужен замок арнов, да Т'мор?
   - Именно. Но не какой-то замок, а вполне конкретный. При необходимости, я могу даже указать его точное местонахождение. - Проговорил арн, утвердительно кивнув. - И именно поэтому, мне нужна ваша помощь, гардэнон. Этот замок находится на землях Раудов, точнее на самой границе с вашим кланом. А сейчас...
   - Ни слова больше. - Нахмурившись, одним жестом остановил Т'мора, консортаэн Лир ан-Торр. - Ты предлагаешь нам устроить передел земель Раудов... Это идет вразрез с нашими законами и традициями. Если рокош в Доме, вещь хоть и нечастая, но освященная обычаем, то война за земли меж кланами и-Нилл, это прямой путь к гибели всего Высокого Дома. Извини, Т'мор, но я этого от тебя не слышал... Нирра, Торр?
   - Эх, мальчик, знал бы ты, сколько раз я наблюдал такие войны. - Проскрипел Торр, но к удивлению окружающих и облегчению скривившегося от такого заявления Лира, архивариус его поддержал. - И да, ты прав. Повторять такой опыт не стоит... Но ведь возможен и другой путь.
   - Какой же? - Подался вперед Т'мор, чуть было не разочарованный словами старого архивариуса.
   - Мы не можем захватить эти земли, пока есть клан Рауд. А вот если его не станет... - Задумчиво, с грустной улыбкой проговорил Торр.
   - Что ты имеешь в виду?! - Хором вскинулись Нирра и Лир. Остальные участники собрания, благоразумно решили промолчать. Это не их дело... пока что.
   - Клан жив, пока жив хотя бы один его защитник. - Вдруг, с такой же грустной усмешкой, как и Торр, процитировал арн. - А у Раудов, усилиями Риона не осталось защитников. Он же всех отлучил. И от клана и от Дома. Правильно, Торр?
   - Как это не печально. - Наклонил голову архивариус. Было видно, что ему, как и двум другим рисам, неприятна как сама тема обсуждения, так и проблемы Дома, но он вынужден был участвовать в этом разговоре. Хотя бы потому, что это могло дать возможность отплатить Т'мору за спасение его потомков... А еще, арн понял, что старый рисс сам подкинул ему эту мысль-пояснение. Заметив, благодарный кивок Т'мора, архивариус вздохнул и договорил, - а сам Рион, не может считаться защитником клана.
   - Почему? - Удивленно протянула, как всегда любопытная и малость несдержанная Ллайда. Но ответ пришел не от Торра или арна, а от задумавшегося Лира.
   - Его титул. Он гардаэн - глава стоящий над кланом, защитник его интересов, но не гардэно - защитник самого клана, и служащий ему. А это значит, что клан Рауд мертв... И в Доме будет война за его земли, хотим мы того или нет.
   Хорги встревожено переглянулись. Война в Шаэре, пусть даже на одной седьмой его территории, это совсем не та новость, что может обрадовать Владыку Хорогена.
   - Я не думаю, что Владыке нужно знать об этом... по крайней мере, прямо сейчас. - Тихо произнес Т'мор. - Тем более, как вы, несомненно, помните, у эра Аллина есть свои способы получать новости из Шаэра.
   - Ты прав, Т'мор. К тому же то, что мы сейчас услышали нельзя назвать проверенными сведениями, так? - Кивнул Арролд, после недолгого размышления. - Лишь предположения, а их, как говорит присутствующий здесь Байда: "к делу не пришьешь".
   - Вот и замечательно. - Т'мор откинулся на спинку легкого плетеного кресла.
   - Я не понимаю. - Вдруг тихо проговорила Ллайда. - Вы с такой легкостью обсуждаете это. А где же?...
   - Верность Дому и своей земле... Ты это хотела спросить, девочка? - Прищурился Торр, моментально став похожим на изготовившегося к прыжку, огромного, старого, но все еще смертельно опасного хищника.
   - Ну... да. - Кивнула Ллайда, с трудом сохраняя каменную маску на своем лице, хотя, понимание того, что ее собеседник может обратиться подобным образом чуть ли не к любому жителю Мор-ан-Тара, немало способствовало выдержке гордой эрии.
   - Так ведь мы не замышляем ничего против Шаэра. - Вдруг усмехнулся рисс. - Что же касается Дома, то Т'мор прав. Клан Рауд мертв. И если его земли не поделят между собой остальные кланы и-Нилл, то на них могут найтись претенденты в других Высоких Домах. И вот последнего мы допустить не можем, ни в коем случае. Опять же и жителям этих земель, будет куда лучше оказаться в примаках у кланов своего Дома, нежели пытаться строить свою жизнь под протекторатом чужаков.
   - А мне, лично, интересно другое. - Вдруг взял слово Байда. - Вы так лихо ринулись обсуждать способ получения некоего замка, и даже не узнали, зачем моему коллеге понадобился этот обломок прошлого... Как-то это не похоже на риссов. Или я чего-то не понимаю?
   - Именно, что не понимаешь, Путник. - Фыркнул Торр, заставив Т'мора, увидевшего, как скривилось лицо Байды, насторожиться. - Арн, пусть и неосознанно, умудрился остановить бойню, сравниться с которой может, разве что, шествие двуязыких по Шаэру. Мало того, он спас моих детей... Ты считаешь этого недостаточно, чтобы я помог ему в такой малости, как обзаведение своим собственным домом?
   - Ладно-ладно, старик. Я умолкаю. - Поднял руки в жесте сдающегося, Байда, явно не желая продолжать тему. Рисс же остыл так же быстро как вспыхнул и удовлетворенно кивнул. Интересно, Т'мору показалось, или в глазах Торра действительно вспыхнул огонек насмешки?... И Байда, как-то резко съехал с темы. Не похоже это на них. Совсем не похоже...
   Т'мор окинул взглядом рисса и человека и неопределенно покачал головой. Эти загадки могут и подождать. А сейчас нужно определиться с тем, кто и как займется замком.
   - Не бери в голову, арн. - Усмехнулся Торр, услышав вопрос сумеречного дракона. - Я займусь этим делом, сразу по возвращении в Шаэр. О сроках, пока ничего не скажу. Но замок и земли под ним, будут твоими, при любом исходе. Уж это, я могу пообещать тебе, наверняка.
   - Даже если, вдруг, у той земли появится другой владелец? - Невинным тоном поинтересовался Арролд.
   - Я же сказал. При любом исходе. - Ощерился внушительным набором клыков рисс, подавшись вперед и заставив, тем самым, невозмутимого, при прочих равных, хорга сдать назад. Впрочем, этот жест, Арролд довольно искусно замаскировал, сделав вид, что просто откинулся на спинку кресла.
   - Я буду рад этой помощи, Торр. - Легко улыбнулся арн и обвел взглядом присутствующих.
   - Ничуть не сомневаюсь. - Кивнул рисс. - Но учти, может сложиться и так, что нам понадобится твое присутствие в Шаэре. Знаю, что ты не хочешь вмешиваться в дела Дома, но...
   - Я понимаю. - Со вздохом согласился Т'мор. - Одно дело, если мне ничего не нужно от и-Нилл, и совсем другое дело, если у меня имеется свой интерес. Что ж, ради собственного замка, можно и постараться, а?
   - Значит, договорились. - Торр поднялся с кресла и, замерев у ограждения веранды, договорил - Я-то, честно говоря, предполагал, что тебе захочется получить подземелья столичной резиденции. Не угадал, выходит. Так может, соизволишь поделиться своими планами?
   - Но ты же о них и так догадываешься... - Пожал плечами Т'мор.
   - И что? Байда, вон, тоже догадывается... но ведь есть разница меж домыслами и знанием, согласись? - Бросил через плечо старый рисс, подставляя лицо легкому вечернему ветру с океана, и не обращая абсолютно никакого внимания на переглядывающихся риссов и хоргов.
   - Верно. К тому же, как показывает практика, лишние тайны до добра не доводят. - Качнул головой Т'мор и заговорил, обращаясь к спине архивариуса. Почему-то это казалось ему легче, чем адресовать слова всем собравшимся. - Ты правильно все понял, Торр. Я, действительно решил вернуть Мор-ан-Тару арнов. Ты считаешь это неверным решением?
   - Отчего же? - Пожал плечами рисс, поворачиваясь лицом к собеседникам. - Нам нужны те, кто встанут меж Светом и Тьмой. Но ты понимаешь, сколько усилий нужно приложить к воплощению этой затеи? Хотя бы для того, чтобы с твоими сородичами вновь начали считаться, как это было когда-то?
   - Понимаю. Но именно поэтому, здесь и сейчас, за одним столом сидят хорги и риссы, и я надеюсь в недалеком будущем включить в наш совет и представителей человеческой расы. А там, глядишь, и торы с уттами подтянутся, а может и йотуны... Подобные вещи невозможно проделать в одиночку и без поддержки, не так ли?
   - Хорошо хоть про эйре не упомянул. - Пробормотал Арролд, но Т'мор его услышал.
   - Да, с эйре будет, конечно, сложнее всего. Но не стоит забывать, что они единственная полноценно светлая раса в Мор-ан-Таре. И когда-нибудь, нам понадобятся и их представители.
   - Это звучит настолько безумно, что я согласен участвовать в затее. - Со вздохом констатировал Байда, спустя несколько минут ошеломленной тишины, воцарившейся на веранде после слов Т'мора. На артефакторе тут же скрестились удивленные взгляды остальных присутствующих, но тот ничуть не смутился. - Что? В конце концов, однажды, арнам уже удалось поселить хоргов и эйре в опасной близости друг от друга... И если бы не накатывавшиеся с полудня Пустые земли, вполне возможно, что эти расы и по сей день жили бы бок о бок.
   - Сумасшествие. - Одновременно покачали головой Нирра и Ллайда. А вот Лир с Арролдом предпочли промолчать.
   - Т'мор, а ведь ты, как арн, сейчас выступаешь в роли хранителя Мор-ан-Тара, так? - Неожиданно поинтересовался архивариус, задумчиво потирая переносицу.
   - Именно. - Кивнул Т'мор.
   - И что ты намерен делать с Прорывами? Ведь, если я правильно понимаю, то в твои обязанности входит их ликвидация? - Проговорил Торр. - А то в последнее время, в Шаэре они стали открываться чуть ли не каждую декаду, причем в таких местах, где этого невозможно было ожидать...
   - Ну да. Раз уж, до моего появления никто не озаботился решением этой проблемы, ей придется заняться мне. - Невозмутимо согласился Т'мор. - И это тоже входит в мои планы. Либо на эту зиму, либо на следующее лето. А может, и то и другое. Пока я еще не определился со временем.
   - Ты знаешь, как закрыть Прорывы?! - Одновременно воскликнули Ллайда и Лир.
   - Не совсем. - Отрицательно покачал головой арн. - Я знаю, как свести возможность их спонтанного появления к минимуму. Но это очень долгий процесс, который, по расчетам, займет не меньше двух-трех столетий.
   - Не понял. - Признался Байда. - Ты же только что говорил о зиме и лете!
   - Это время, нужное мне на то, чтобы собрать установку. Точнее собрать ее детали, разбросанные по всему миру. - Хмыкнул арн.
   - Могу ли я предположить, что одна из частей этой установки находится в сокровищнице и-Нилл? - Приподнял бровь Торр.
   - Уже нет. - Ухмыльнулся Т'мор. Кто бы сомневался, что старый архивариус первым поймет, что за детали имел в виду арн. Нет, можно было бы, конечно, поставить и на Байду, но тот, кажется, пока не сопоставил факты... И ург бы с ним. У этого артефактора тайн побольше, чем у самого Т'мора, и разглашать их он явно не собирается... Вот пусть и помучается теперь.
   - Ясно. Но это значит, только, что твое путешествие будет лишь немного короче, Т'мор. - Торр сумел справиться с удивлением. - Ты знаешь, где искать остальное?
   - Примерно. - Кивнул арн.
   - Что ж. Тогда, я буду рад помочь тебе и в этой мелочи. - Коротко рассмеялся старик. - Завтра вечером Лир занесет тебе шкатулку с моими записями. Надеюсь, они тебе придутся кстати.
   Глаза Т'мора сверкнули. На такой подарок он не рассчитывал.
   - Спасибо, Торр.
   - Да о чем вы толкуете, урговы потроха! - Не выдержала, наконец, Ллайда.
   - Об артефакте Света, разумеется. - Как ни в чем ни бывало, пояснил ей Байда. Все-таки догадался, артефактор.
   После этих слов Байды, на веранде поднялся такой гвалт, что на шум даже выглянула Арга, обычно предпочитающая не покидать пределов дома без особой надобности. Полуйотунша обвела взглядом шумящих гостей-хозяев и, убедившись, что ничего страшного пока не происходит, скрылась за дверью.
   В Университет, Т'мор вернулся лишь следующей ночью. Прижимая к груди весьма объемистую шкатулку, переданную ему Лиром на закате, арн открыл дверь своего флигеля, шагнул на порог и почти тут же вынужден был уклоняться от рухнувшего откуда-то с потолка, тяжелого сундука, невесть каким образом, оказавшегося над входной дверью.
   - Та-ак. - Протянул Т'мор, обводя тяжелым взглядом небольшую пустую прихожую. - Интересно, и какой самоубийца решил так несмешно пошутить над своим учителем?
   - Э-эм, учитель Т'мор? - Выглянувший из комнаты на шум, Донов покосился на рассевшийся от удара сундук, после чего перевел взгляд на возвышающегося над ним арна, и сглотнул. Выражение лица учителя и нехотя прячущиеся за его спину лоскуты тьмы свидетельствовали о том, что настроение хозяина дома, после такого оригинального приветствия, очень далеко от радужного. Донов вздохнул. - Добрый вечер, учитель.
   - Ну на-адо же... - Растянул губы в кривой ухмылке Т'мор, не сводя холодного взгляда с ученика. - Неужели сам Донов Волич соизволил приветствовать своего недостойного учителя, в столь поздний час! Может быть, великий Донов будет еще и настолько любезен, что поведает своему скромному наставнику, ЧТО ЗА ХРЕНЬ ЗДЕСЬ ПРОИСХОДИТ?!
   Если по мере произнесения этой пропитанной ядом речи учителя, Дон с каждым словом все больше вжимал голову в плечи, то от завершившего ее неистового рыка, ученика буквально вынесло обратно в комнату. А следом за ним, отправленный мощным ментальным ударом, в гостиную влетел и несчастный сундук. Пролетев над головой замершего посреди комнаты ученика, "снаряд" гулко ударился о противоположную стену, крякнул, хрустнул и осыпался на пол невосстановимым ворохом щепок и перекрученной железной обивки.
   - Итак, я внимательно тебя слушаю, Донов. - Учитель, уже абсолютно спокойный и невозмутимый словно хорг, аккуратно прикрыл за собой дверь в гостиную и, обойдя ученика, вольготно устроился в массивном кресле у окна. Ошеломленный Донов некоторое время молчал, но потом все-таки нашел в себе силы и принялся излагать историю появления в прихожей хитроумной, "сногсшибательной", в прямом смысле этого слова, ловушки.
   - Вот как? Значит, говоришь, ваганты шалят? - Выслушав Волича, протянул Т'мор. - Связываться напрямую с преподавателем они не рискнули, и решили отыграться на ученике, да? Идиоты...
   Донов коротко вздохнул и уже было совсем успокоился, когда ледяной тон наставника напомнил ему, что расслабляться пока рано.
   - А что Тара? - Поинтересовался вдруг Т'мор, глядя куда-то в угол комнаты. Донов сжался, и зрачки арна сузились от гнева. - Во-от даже как...
   Волич еще не успел подумать, как доложить учителю, что Тара оказалась в лазарете, а Т'мор уже взвился над креслом и решительно направился к выходу из комнаты.
   - Меня не будет, скорее всего, до утра. Как только я окажусь на улице, запрешь за мной дверь. И до моего прихода, чтоб ни ты, ни Рада, носа на улицу не казали. Защита будет работать на полную мощность, так что попытка покинуть дом, может закончиться для вас фатально. Ясно? - Ответный кивок Донова достался уже захлопнувшейся за наставником двери. Ученик выглянул в окно, но его учителя и след простыл. Хотя... Пытаться рассмотреть темного ночью, что может быть глупее?
   Стекло перед глазами ученика полыхнуло знакомой чернотой, и по всему дому вдруг захлопали самостоятельно запирающиеся оконные ставни. Окутавшийся многочисленными артефактными пологами, флигель преподавателя основ Тьмы в одно мгновение превратился в маленькую, но крайне трудно вскрываемую крепость. Попытавшийся рассмотреть защиту внутренним оком, Волич не сдержался, и с его языка сорвалось несколько слов, из тех, что частенько можно услышать от какого-нибудь нерадивого рыночного грузчика, уронившего что-нибудь тяжелое себе на ноги. Сияющая чуть ли не всеми цветами радуги, паутина защитных плетений не просто укрыла весь дом, но и пронзала его насквозь, в толще стен и перекрытий, превращая обычный флигель в безумно прочную конструкцию, взломать которую, можно, наверное, лишь мощным осадным артефактом с подпиткой от стационарного накопителя. Несмотря на то, что за прошедшее короткое время, Донов умудрился обежать почти весь университет, подобного, в своих тренировках внутреннего ока, мальчишка еще не видел ни на одном здешнем здании.
   Волич тряхнул головой и двинулся в прихожую исполнять приказ наставника. Вынув из кармана тяжелый массивный ключ, испещренный десятками непонятных значков, Донов окинул его взглядом и почесал пятерней затылок. Зачем нужно при такой защите еще и запирать входную дверь, кстати, впервые за все время его пребывания в Университете, Воличу было совершенно неясно. Но приказ есть приказ. Ученик вздохнул и, вставив ключ в скважину, дважды провернул его по часовой стрелке. В замке тут же что-то хрупнуло, сверкнуло, и замочная скважина вдруг исчезла вместе с ключом. Раздавшееся где-то внизу гудение, заставило Донова подпрыгнуть на месте. Кажется, последнее действие активировало еще какую-то защиту дома. Нет, все-таки его наставник, настоящий параноик! Хотя... может это и правильно?... А настоящий ученик, рано или поздно, но должен превзойти своего учителя. Ведь так?
   Донов хмыкнул и, кивнув сам себе, поднял прислоненный к стене, давно неиспользуемый накладной засов из каменного дуба. Покачиваясь под тяжестью пыльного бруса, Волич с хеканьем опустил его в тяжелые держатели на двери и стене, внимательно оглядел дело рук своих и довольно кивнул. Вот теперь, точно все.
   Если бы Волич мог заглядывать в тень, он бы очень удивился, увидев хлещущего себя по бокам хвостом и плюющегося темными сгустками небольшого крылатого змея... А если бы он был в состоянии понять эту пантомиму, то с легкостью догадался бы, что Уголек просто загибается от хохота!
   А путь Т'мора лежал в лазарет. Доклад Уголька, оставленного им присматривать за Доновым и Тарой, как и короткий невнятный рассказ самого ученика, привели арна если не в ярость, то в очень большое раздражение. Стоило ему отлучиться из университета на два дня, как тут же начались неприятности!
   Тенью просквозив через пустынную, по ночному времени, площадь, арн взлетел по ступеням второго здания Университета и, не сбавляя хода, рванул вперед. Перед его взором замельтешили, с бешеной скоростью сменяя друг друга, темные коридоры, вестибюли и лестницы, скупо освещенные редкими настенными фонарями. Еще несколько поворотов и Т'мор оказался у дверей, ведущих к больничным палатам университета. Именно здесь проходят свою практику целители, и именно здесь выхаживают пострадавших на полигоне или в коридорах университета, вагантов.
   Арн замер у дверей, глубоко вдохнул и, придав лицу невозмутимое выражение, широко распахнув створки дверей, влетел в помещение, заставленное многочисленными ширмами и койками.
   Сидящие в кабинете главы кафедры Жизни, по совместительству старшего университетского целителя, преподаватели и гости университетского городка с удивлением взглянули на тревожно замерцавший защитный полог, накинутый на входные двери кабинета. Еще миг и полог лопнул, с тонким щемящим звоном. С неожиданной легкостью, высокие и необычайно толстые дверные створки распахнулись, и на пороге появился тот, кого присутствующие только что обсуждали.
   Т'мор обвел взглядом главу кафедры и его заместителя, ректора университета и сидящих в креслах двух высоких эйре. Вот уж кого арн точно не ожидал здесь увидеть. Зато, теперь у него отпали последние сомнения в личностях уродов, посмевших напасть на Тару. Уж больно характерный отблеск в слоях Тьмы Узора ученицы, оставила сила Света. Отблеск жрецов...
   Если бы последние были чуть менее спесивы и пренебрежительны, они бы заметили алые взблески в глазах столь бесцеремонно ворвавшегося в кабинет человека, но двуязыкие даже не соизволили повернуть головы в его сторону...
   - Ректор Ламов. - Т'мор отвлекся от созерцания наряженных в темно-зеленые, расшитые золотом камзолы, эйре, и обратился к главе университета. - Могу ли я узнать, какие меры были предприняты преподавательским составом университета в деле поиска лиц, покушавшихся на жизнь вагантессы Тары?
   - Добрый вечер, господин Т'мор. - Медленно кивнул ректор, посылая убийственный взгляд своему заместителю, главе кафедры Жизни. - Мы как раз обсуждаем здесь этот вопрос. Желаете присоединиться?
   - К обсуждению? - С усмешкой на губах покачал головой арн, сохраняя при этом ледяной тон. - Не вижу в этом необходимости. Меня не интересуют пустопорожние беседы. Только дело. Итак?
   - Мы пока не нашли виновных, а вагантесса еще не пришла в себя после происшествия. Так что, мы даже не можем ее допросить. - Пожал плечами ректор.
   - Что ж, если дело только за этим, то я могу вам помочь. Я уже осмотрел Тару и могу точно сказать, что привести ее в чувство, мне будет совсем не трудно. - Медленно проговорил Т'мор, бросив короткий взгляд в сторону эйре. Двуязыкие, как раз, начали о чем-то шушукаться.
   - Это было бы весьма кстати. Я рад, что вы прибыли так скоро, господин Т'мор. Давайте займемся этим прямо сейчас. - Кивнул ректор, в свою очередь искоса глянув на эйре. И вовремя. Старший из двуязыких поднялся с кресла и, сохраняя надменный и неприступный вид, заговорил.
   - Господин ректор, к сожалению, наше дело не может ждать, так что мы вынуждены откланяться и покинуть ваш гостеприимный университет. Нам, несомненно, жаль, что мы не можем оказать вам помощь в поиске преступника, как это следовало бы. Но, увы...
   - О, не стоит беспокоиться великолепные линен. - С насмешкой в голосе, перебил их арн. - Я уверен, расследование не займет и получаса, а мы, я имею в виду преподавательский и ученический состав Драгобужского университета, были бы счастливы предать покусившегося на жизнь ваганта, преступника, вашему светлому суду.
   Эйре переглянулись.
   - Мы не представлены, господин Т'мор... - Процедил старший из двуязыких, давая знак сородичу подняться с кресла. - Тем не менее, прощая ваше невежество, замечу, что мой хороший друг линт ла Норвэйн, мастер сил Жизни, полтора часа назад осмотрел пострадавшую, и его диагноз противоречит вашим словам. Привести девушку в сознание за указанный срок, было бы под силу, разве что Мастеру Сил школы Разума. А таковых здесь нет.
   - Прошу простить мою невежливость, двуязыкий, я действительно забыл представиться. - Произнес Т'мор с усмешкой и вздернул подбородок, так что даже последний идиот понял бы эту издевку. Лица эйре побледнели и старший из них опустил ладонь на богато украшенный эфес длинного узкого меча, тогда как младший сородич встал за его плечом, и свел ладони у пояса. Вот и стало понятно, кто из них жрец. Впереди воин, позади клирик. Боевая двойка эйре в действии. Т'мор раздвинул губы в хищной улыбке. - Эр Т'мор ар Хаш, Мастер Вязи школы Разума... темный.
   С последним словом, выметнувшиеся из-за спины арна ленты Тьмы, буквально поглотили стоящих перед ним двуязыких, только звякнул выпавший из руки старшего эйре обнаженный меч. Реакция мечника оказалась куда лучше, чем рассчитывал арн. Вот только и ее не хватило.
   - Т'мор, немедленно прекратить! - Взвыл глава кафедры Жизни, и тут же обмяк, сползая на пол, после мощного удара ректора, пришедшегося ему по затылку. Судя по тому, как сиял кулак Ламова, бил он не только рукой, но и чем-то магическим. В противном случае, так легко лишить сознания целителя, у него не получилось бы.
   Взгляды ректора и Т'мора скрестились на заместителе главы кафедры Жизни, но тот только вздохнул.
   - И правильно. Я хоть и светлый, но убивать своих вагантов... это низко. - Пробормотал молодой мастер. - Вот только как мы будем объяснять исчезновение аж двух эйре?!
   - Т'мор? - Ламов перевел взгляд на арна и, кажется, впервые с того момента, как тот вошел в кабинет, ректор выглядел расслабленным.
   - Если все преподаватели напитают силой своих Источников ритуальный круг, то литургию можно будет начать через четверть часа.
   - Не думаю, что кто-то кроме нашего глубокоуважаемого Радова, будет возражать против вашего предложения. - Улыбнулся ректор, бросив довольный взгляд на пребывающего без сознания, мага. - К тому же, мне кажется, стоит пригласить на это действо и вагантов. Суд Света хорошо покажет истинное лицо двуязыких, и основательно пошатнет миф об их непогрешимости.
   - Извините, Т'мор, а насколько вы уверены в исходе? - Вдруг перебил речь ректора, заместитель Радова, все еще с опаской поглядывающий на клубок лент Тьмы опутавших эйре. Т'мор повернулся к двери.
   - Тара, заходи и расскажи нам, что произошло с тобой этим утром.
  

Глава 2. Лебедь, рак и щука - неплохое трио, если верно пнуть...

   Хотя Т'мору и была известна суть произошедших с Тарой злоключений, он и сам с интересом выслушал рассказ запинающейся от слабости девушки. Все-таки, Донов мог поведать лишь свою часть истории, да и Уголек видел далеко не все, а уж учитывая, что точка зрения змея довольно сильно влияла на его повествование... если можно так выразиться в отношении мыслеобразов сумеречного дракона... В общем, только сложив все три версии, можно было получить хоть сколько-нибудь полную картину произошедшего.
   А история оказалась проста и незамысловата. Буквально через полчаса после ухода Т'мора на побережье, в университетский городок въехали двое эйре, без какого-либо сопровождения. О цели приезда, великолепные линен не распространялись, отговорившись путешествием по собственным надобностям. Как бы то ни было, их с почетом приняли в университете и предоставили апартаменты. Проделано все это было с подачи ныне пребывающего в бессознательном состоянии главы кафедры Жизни, Радова. Он же устроил любопытствующим эйре небольшую экскурсию по городку и самому университету, предоставил им возможность заглянуть на лекции и пройтись по жилым корпусам... в общем, экскурсия больше напоминала самую натуральную инспекцию. Вот, к окончанию этой своеобразной прогулки, на глаза двуязыким и попались Донов с Тарой, не нашедшие лучшего места для очередного состязания, чем небольшой дворик за флигелем Т'мора.
   Трудно сказать, была ли это только глупость клирика Света, или здесь имела место общая ненависть эйре ко всему темному, но тем же вечером, пара вагантов-целителей старшей скамьи подловила Волича у самого входа во флигель. Донова спасла только его реакция и то, что семнадцатилетние дуболомы совершенно не ожидали какого бы то ни было сопротивления от "этой черной мелюзги". За что и поплатились весьма основательными порезами рук, а один из них, и вовсе схлопотал вполне профессиональный удар в печень, так что если бы не их специализация, одним вагантом школы Жизни, в Драгобужском университете сейчас было бы меньше.
   На следующий день, по совету матери, оставшейся во флигеле с сыном, после того, как она узнала о произошедшей стычке, Донов решил не покидать дома. Но ближе к обеду ему пришлось нарушить данное себе слово, чтобы наведаться в лазарет, поскольку заглянувшая в гости Ирисса сообщила, что Тару нашли в одном из переулков внешнего круга, избитую чуть ли не до полусмерти, и со следами не определенных светлых заклятий.
   На этот раз жизнь Донову спас огненный шит магессы Лато. В ученика запустили мощным проклятием школы Жизни, как раз в тот момент, когда он с Ириссой пересекал площадь перед зданием университета. Поход к Таре был отложен, и Волич забаррикадировался во флигеле, с полного одобрения магессы, пребывающей в ярости от того, что какие-то ваганты осмелились нападать на жителя университетского городка, совершенно не считаясь с ее присутствием.
   В отличие от Донова, охоту на которого устроили ваганты кафедры Жизни, на Тару вышел сам клирик Света. Он банально подстерег ее недалеко от дома, спеленал Светом и оттащил в ближайший проулок.
   Можно лишь предполагать, на что рассчитывал двуязыкий, пытаясь выбить из Тары все, что она знает о новом преподавателе основ Тьмы. Будущая жрица Ночи, не самый лучший допрашиваемый, так что, едва эйре перешел от слов к пыткам, Тьма милостиво забрала сознание девушки, оставив в распоряжении эйре лишь бесчувственное тело. Дальнейшего, Тара, попросту, не помнит.
   - Идиот. Клинический. - Со вздохом констатировал Т'мор, вручая плачущей ученице Ллайды внушительную кружку с горячим ллиалом, и поглаживая ее по голове.
   - Это ты о ком? - Поинтересовался ректор, внимательно следя за действиями целителя, в этот момент проводившего диагностику Тары.
   - О клирике, конечно. - Пожал плечами Т'мор. - Мало того, что он ни с того ни с сего полез на рожон, так еще и умудрился привлечь внимание Ночи. Я даже не удивлюсь, если после такого пренебрежения, она вмешается в ход литургии.
   - Это было бы нежелательно. - Нахмурился Ламов. - Нарушение ритуала светлого суда может привести к тому, что в него просто не поверят.
   - Ну уж, тут я ничем не могу помочь. - Развел руками Т'мор. - Тьма есть тьма, я не могу ей приказывать.
   - Понимаю... Но, может быть есть какие-то ограждающие ритуалы? - Протянул ректор. - Ну...
   - Я понял, о чем вы говорите. - Кивнул Т'мор. - Да, такие ритуалы существуют, вот только мне они неизвестны. Эх, сюда бы хоть одного полноценного жреца Ночи! Хотя бы из нижнего храма... Хм. Ректор?
   - Я вижу, у тебя есть какая-то идея? - Прищурился Ламов, наблюдая за замершим в неподвижности Т'мором. В ответ, тот криво улыбнулся.
   - О да... Идея есть, вот только, что-то говорит мне, что я еще сильно пожалею об этом решении. - Вздохнул тот, и перешел на официальный тон. - Ректор Ламов, я прошу разрешения на использование первостихийных заклятий для изоляции эйре до начала суда.
   - Зачем? - Не понял ректор.
   - А вы думаете, я их так до суда удерживать буду? - Кивнул в сторону клубка Тьмы, Т'мор. - А мне еще нужно наведаться кое-куда. И если переговоры пройдут удачно, думаю, к утру, я смогу предоставить вам первоклассного специалиста, который с легкостью проведет ритуал ограждения от Ночи.
   - Добро, Т'мор. Действуй, как считаешь нужным. А я пока пообщаюсь с Радовым. - Кивнул Ламов, бросив хищный взгляд на главу кафедры Жизни. Хм. Т'мор и сам был не прочь поболтать по душам с целителем, вот только он прекрасно понял, что ректору это может не понравиться. И правильно. В конце концов, кто такой Т'мор, чтобы лезть в дела и междоусобицы университетских магов? Он здесь без году неделя, и ждать, что Ламов с легкостью допустит его до здешних тайн, тайночек и секретов, было бы, в лучшем случае, наивно. Ну да ничего. Будем надеяться, что у господина Радова еще найдется пара-тройка минут для приватного разговора... попозже. А больше Т'мору и не понадобится. Пары минут будет вполне достаточно, чтобы узнать личности вагантов решивших напасть на его ученика...
   Т'мор нехотя отвел взгляд от пребывающего в бессознательном состоянии главы кафедры Жизни и, кивнув, подошел к Таре.
   - Как ты себя чувствуешь? - Т'мор присел на корточки рядом с креслом, в котором устроилась девушка, и постарался заглянуть ей в глаза, одновременно, очень осторожно "просеивая" ее эмоциональный фон и те мыслеобразы, что витают на самой поверхности сознания. Тара подняла взгляд на арна, и тот облегченно вздохнул. Тьма действительно милостива к своим жрецам, хотя бы иногда. И в этот раз она полностью укрыла свою последовательницу, оградив ее от грязи и ненависти. В глазах Тары, как и в ее сознании, Т'мор не нашел ни единого намека на возможный слом. Только легкие отголоски физической боли и огромная усталость. Постаравшись как можно мягче улыбнуться девушке, арн аккуратно поднял ее на руки и, не взирая ни на какие протесты целителя, вышел за дверь. Остаток этой ночи, Тара проведет в его доме, под присмотром Рады.
   Целитель было собрался остановить Т'мора, но мрачный взгляд арна и окрик ректора, уберегли мага от поспешных действий, так что, он просто ушел с дороги Т'мора, и даже придержал входную дверь для арна и его ноши.
   Т'мор еще не сделал и десятка шагов по коридору, как легкое ровное сопение уткнувшейся ему в плечо Тары, подсказало, что девушка уснула. Хмыкнув, Т'мор сторожко огляделся по сторонам и решительно скользнул в тень. Все одно, каким-то иным способом, проникнуть в свой флигель при полностью активированной защите, он не смог бы.
   Устроив так и не проснувшуюся Тару в своей спальне, и поручив ее заботам мающейся от бессонницы, Рады, Т'мор спустился в гостиную и, вооружившись бокалом с вином, уселся в кресло. Ему предстоял довольно сложный финт, а договариваться с нужным специалистом в том состоянии, в котором пребывал сумеречный дракон с того самого момента, как узнал о произошедших в университете событиях, было бы глупо. С таким настроением, он не то что договариваться о помощи будет не в состоянии, но и на совершенно ненужную ему дуэль может нарваться...
   Немного успокоившись и хорошенько поразмыслив, Т'мор со вздохом поднялся с кресла и, активировал портал.
   Побережье встретило арна ночной свежестью и тихим рокотом прибоя вдали. Дав несколько мгновений сторожевым артефактам на опознание, Т'мор сошел со случайно украденной им из резиденции и-Нилл каменной плиты, испещренной рунными кругами, имитирующими надписи на стационарных портальных плитах, и медленно двинулся к крыльцу дома. К удивлению Т'мора, несмотря на позднее время, окна в доме ярко светились, а из-за приоткрытой двери раздавались знакомые голоса.
   - Доброй ночи всем, кого не видел. - Поздоровался Т'мор, входя в общую комнату, и тут же оказался сбит с ног стремительным, но абсолютно безмолвным вихрем, вынесшим его в прихожую. Т'мор только и успел засечь, как под напором чьей-то радости, ощутимо напряглись его мысленные щиты, а в следующую секунду, он уже пытался отлипнуть от стены, в которую его вжала хрупкая эрия, повисшая у него на шее.
   - Я знала, что ты обязательно вернешься. Они говорили, что у тебя дела, что ты занят, и тебе не до меня. А я знала, знала, что раз ты обещал прийти сюда, то обязательно меня дождешься. Или вернешься, чтобы встретиться. - Тихим голосом, поразительно контрастирующим с ее бурлящими эмоциями, проговорила, нет, протараторила на ухо Т'мору, Ллайса, сохраняя при этом фирменную невозмутимость белогривых. Сюрреалистичное зрелище. Сестра Ллайды, как всегда в своем репертуаре.
   - Асси, я, безусловно, очень рад тебя видеть... - Прохрипел Т'мор, пытаясь разжать мертвую хватку юной эрии, с которой та сдавила его шею. - Но, если ты меня не отпустишь, я задохнусь...
   - О. Извини, Т'мор. - Тут же отскочила в сторону Ллайса. Фонтан ее буйной радости слегка приутих, приглушенный выставленными девушкой эмоциональными щитами.
   Т'мор покрутил головой и, глубоко, с наслаждением вздохнул. Присутствие шустрой младшей сестры Ллайды, порядком выбило его из колеи. Впрочем, это вполне естественно. Ллайса так действует на всех, кто встречается на ее пути. И привыкнуть к этому миниатюрному шквалу, наверное, просто невозможно. Арн перевел взгляд на застывшую изящной статуэткой, в паре шагов от него, девушку и не смог не заметить, как изменилась Ллайса за те два года, что они не виделись. Она уже ничем не напоминала угловатого коротко стриженого подростка неопределенного пола, которого Ллайда когда-то представила Т'мору, как свою сестру. Сейчас, перед арном стояла настоящая эрия! Стройная, невысокая девушка с великолепными формами, и белоснежной косой до пояса. И когда только успела отрастить такую роскошь?!
   - Ну вот, теперь, здравствуй, красавица. - Искренне улыбнулся арн.
   - Точно? - Склонила голову к плечу, Ллайса.
   - Что "точно"? - Не понял Т'мор.
   - Точно красавица? - Переспросила эрия.
   - И умница, конечно. - Хмыкнул арн.
   - Другое дело. - Вздернула носик Ллайса, и тут же еле заметно улыбнулась. Общение с неспособной к привычному хоргам контролю эмоций, сестрой, немало повлияло на девушку и ее поведение, благодаря чему, она частенько приводила своих сородичей в абсолютный ступор. - Я очень-очень рада тебя видеть Т'мор. Знаешь, мне так надоела эта глупая переписка! А Арролд все время отказывался заклясть на меня ваш переговорный шар... Хорошо еще, что он не смог отобрать у меня кольцо-телепорт, и я, узнав, что ты должен приехать, смогла переместиться в этот дом.
   - А он пытался? - Усмехнулся Т'мор, вспоминая, как Ллайса, буквально, вытрясла из него этот артефакт, когда узнала, кто именно подарил такую игрушку ее сестре.
   - Один раз. - Кивнула эрия. - Но я сбежала, а Ллайда вправила ему мозги. А вообще, мы что, так и будем стоять на пороге? Идем. Сейчас я доругаюсь с Лиром, и ты мне все-все расскажешь! А куда ты пропал, аж на два года, а? Я скучала! Ты даже писем не присылал... Всего четырнадцать штук, за целых восемьсот двадцать шесть дней, тебе должно быть стыдно!
   - Ну извини, Асси. Просто большую часть этих двух лет, я спал в анабиозной камере. - Развел руками Т'мор. - А когда сон прерывался, то я сразу садился писать тебе письмо.
   - Ты спал? Целых два года?! - Охнула Ллайса.
   - Ну, не то чтобы спал. - Хмыкнул арн. - Это, было похоже на сон, да, но на самом деле, это всего лишь одна из форм обучения у Ушедших...
   - Понятно. Променял меня на библиотеку. - С неподражаемым видом, кивнула Ллайса. - Ну да ничего, я не в обиде... На этот раз. Идем?
   - Идем-идем. - Т'мор подхватил Ллайсу под руку, и они вместе шагнули в гостиную.
   - Т'мор, что-то ты зачастил к нам в гости. То два года носа не кажешь, а то вдруг каждые два часа здороваешься. - Покачал головой Лир, салютуя арну чайной чашкой. В отличие от Байды, Лир не признавал пиалы, предпочитая им тонкий фарфор.
   - Вот видишь, несносный кот, я была права! - Провозгласила Ллайса, поворачиваясь и всем телом прижимаясь к Т'мору, отчего арн немного растерялся. Два года назад, когда он последний раз виделся с эрией, она выглядела угловатым подростком лет эдак шестидесяти, а сейчас... Нет, он ничуть не преувеличивал, когда назвал Ллайсу красавицей, вот только прижиматься к нему своими выпуклостями ей было совершенно не обязательно!
   Т'мор судорожно вздохнул и принялся поспешно возводить новые блоки на своих эмоциях и мыслях. Впрочем, выражение его лица не ускользнуло от Лира, тут же ощерившегося в широкой улыбке.
   - Дошло, а? - Подмигнул Т'мору рисс, на что арн только развел руками.
   - Это вы о чем? - С подозрением глянув на присутствующих, поинтересовалась Ллайса.
   - О том, что ты стала настоящей красавицей, эрия Ллайса. - Хохотнул Лир, и ткнул когтистым пальцем в сторону Т'мора. - И вот тебе подтверждение!
   И этот тип был штатным дипломатом Дома и-Нилл! Убиться веником!!!
   - Да-а? - Эрия уже совсем иначе взглянула на арна и, грациозно изогнувшись, отчего темная ткань ее охотничьего костюма натянулась, плотно облегая пресловутые выпуклости, протянула томным голосом, явно скопированным у сестры. - Это правда, Т'мор?
   - Е-ео-о! - Простонал арн, обхватывая руками голову, под дружный смех Ллайсы и Лира. - Спелись, да?! Вот интересно, а что на это скажет Нирра!
   - Что тебе пора жениться, Т'мор. - Раздавшийся от лестницы насмешливый голос домессы, только подлил масла в веселье рисса и эрии. Несносная девчонка обладает прямо-таки природным даром, превращать любое действо в балаган... Т'мор хмыкнул, на мгновение представив, во что может вылиться ее присутствие где-нибудь на Совете Кланов Хорогена... и не сдержал улыбки. Это была бы славная месть за его изгнание!
   - А что? Я согласна. - Пропела Ллайса, еще сильнее вжимаясь в Т'мора. - А ты?
   - Я? Что? - Выплыл из мечты о сладкой мести, арн. - А?... Да, как скажешь, Асси...
   Молчание, воцарившееся в комнате, показало, что Т'мор явно ляпнул что-то не то. Риссы изумленно переглянулись и уставились на арна и эрию. Поняв, что сморозил какую-то глупость, Т'мор хотел было переспросить Ллайсу, но, наткнувшись взглядом на ее полуоткрытый от удивления ротик, и ошарашенный взгляд серых глаз, резко передумал. Кажется, сейчас не время.
   - Хм... Ну, в принципе, она ничего, да Лир? - Тихо проговорила Нирра.
   - Думаешь? - Смерив задумчивым взглядом Ллайсу, протянул рисс. - Ну, если ты так считаешь... Не буду спорить.
   - Эт-то вы о чем? - Т'мор на мгновение замер и, прошептав под нос что-то на смеси латыни и древнего наречия, воспользовался тем же приемом, каким когда-то спасался на лекциях Джорро, просто отмотав свои воспоминания, на несколько минут назад. - ИЗДЕВАЕТЕСЬ?!!!
   От рыка сумеречного дракона, задребезжали окна, и жалобно звякнули чашки на столе. Риссы резко побледнели.
   - Я что, тебе совсем-совсем не нравлюсь? - Грустно проговорила Ллайса, единственная из присутствующих, даже не подозревавшая о том, насколько может быть опасен по-настоящему разъяренный арн.
   Взглянув на девушку, Т'мор тяжело вздохнул и почувствовал, как уходит обратно под кожу, уже заструившаяся было по телу, чешуя. Драконий гнев схлынул, как будто его и не было... Арн обвел пустым взглядом комнату, на мгновение споткнувшись о, неведомо когда успевшего прикрыть своей спиной супругу, Лира, и тяжело мотнул головой, прогоняя застившее глаза алое марево.
   - Ллайса, ты мне очень нравишься. Но, по-моему, о свадьбе тебе думать еще рано. - Хриплым рыкающим голосом проговорил Т'мор и, убедившись, что эрия, с профессиональным интересом наблюдающая за метаморфозами на его лице, и не думает на него обижаться, повернулся к рисам. - Нирра, Лир, простите, что напугал. Это больше не повторится. Обещаю.
   Риссы переглянулись и кивнули в унисон.
   - А ты бешеный. - С непонятной интонацией протянула Ллайса, когда все извинения были принесены и приняты, и их компания устроилась за столом.
   - Бывает. - Кивнул Т'мор, и слабо улыбнулся. - Так что предлагаю хорошенько подумать, прежде чем рассматривать мою кандидатуру в качестве возможного супруга.
   - Ничего, я тоже не подарок. - Фыркнула Ллайса. Самая юная в Хорогене мастер сил Жизни, явно не собиралась впадать в панику.
   - Это точно. - Прогудел Лир, насмешливо сверкая глазами. Но почти тут же посерьезнел. - Ну что, Т'мор, может, теперь поведаешь, что заставило тебя так скоро вернуться в этот дом?
   - Помимо того, что ты жаждал встречи со мной, разумеется. - Не преминула вставить свои ползлотня, Ллайса.
   - Ну, если не упоминать об этом... - Хмыкнул, уже пришедший в себя Т'мор и, отхлебнув из чашки горячего ханьского чая, договорил, - мне нужно встретиться с главой вашего клана, Ллайса. Вот я и хотел связаться отсюда с твоей сестрой, чтобы она посодействовала в решении этого вопроса.
   - Вот как? - Эрия задумчиво провела тонким пальчиком по ободу чашки и, через мгновение ответила. - Я, конечно, не его любимица - Ллайда, но думаю, что смогу устроить вам встречу... если ты назовешь причину.
   - Угроза жизни вассалу клана ап Хаш, и благополучию жрицы Тьмы. Потенциальным. - Высказался Т'мор.
   - А если проще? - Поинтересовалась Ллайса.
   - Если проще, то у меня, точнее, теперь уже у Ллайды в ученицах, ходит весьма одаренная девочка, потенциально, жрица верхнего храма от клана ап Хаш. Так вот, прошлой ночью, один весьма глупый эйре решил ее допросить. Теперь он пребывает в заключении до светлого суда, который запланирован на полдень грядущего дня. Но! Своими действиями против Тары, этот двуязыкий нанес оскорбление Тьме, а значит, она будет мстить. Лучшего момента для этого, чем ее вмешательство прямо на суде, и выдумать не возможно. А если во время литургии света, Ночь решит отомстить за оскорбление своей жрицы, и вмешается в ритуал, то для Тары это может кончиться очень плохо. Нам просто не удастся доказать вину двуязыких и, как следствие, гнев толпы падет на девушку. Нужно оградить место литургии от влияния Тьмы.
   - Я поняла. - Кивнула Ллайса, и вдруг плеснула ехидством. - Что ж. Доверишь переговоры мне, или будешь торговаться с дедом сам?
   - Лучше ты. А то вон, Арролд уже один раз поторговался. - Усмехнулся Т'мор. - Теперь с беременной жены пылинки сдувает.
   - Так и я о том же. - Пожала плечами Ллайса, весело сверкая глазами.
   - Мы же вроде договорились, что тебе пока рано думать о замужестве? - Приподнял бровь Т'мор.
   - Сейчас, ты первый об этом упомянул... Ладно-ладно. Но ты мне будешь должен. - Отмахнулась эрия и, чмокнув Т'мора в щеку, растворилась во вспышке телепорта.
   - Хорошая девочка. - Задумчиво протянула Нирра, под согласное кивание мужа.
   - Вы опять? - Обреченно проговорил Т'мор.
   - Ты о чем? - Тут же состроила непонимающее выражение лица Нирра, и озабоченно покачала головой. - Т'мор, кажется, ты устал. Тебе нужно отдохнуть. Давай, ложись на диван, и поспи немного. Как только заявится твоя посланница, мы тебя разбудим. Лир, поставь еще чаю, на случай, если Ллайса придет не одна, а я пойду, гляну, как там дети...
   Как бы Ллайса не прибеднялась, но вить из двоюродного деда веревки, у нее всегда получалось не хуже, чем у старшей сестры. Так что, не прошло и пары часов, как глава клана Лиит, большая половина которого входит в Верхнюю обитель храма, уже стоял на бутафорском круге телепорта, в десятке метров от крыльца дома Байды.
   А спустя еще час, в неверных утренних сумерках, старый хорг уже чертил ритуальную ограду, должную защитить площадь у Часовой башни Драгобужского университета от силы Ночи. Лиит закончил работу за несколько минут до того момента, как солнечные лучи выскользнули из-за горизонта, полоснув по высоким крышам башен университета и, перебросившись парой слов с Т'мором, вновь нацепил на глаза глухую черную повязку, после чего был уведен Ллайсой "к местному телепорту". Дело оставалось за малым. Теперь, Т'мор должен был начертить рунный круг для светлого суда. В принципе, он мог бы провести литургию и без помощи ритуала, как с Лораной, например, но, во-первых, зачем светить собственные, странные для любого здравомыслящего мага, умения, а во-вторых... ну кто поверит, что преподаватель основ Тьмы - темный маг может провести литургию Света?!
   Часовая площадь бурлила. Кажется, здесь собрался весь университетский городок, от ректора, до последнего разносчика из погребков внешнего круга. Новость о том, что в полдень на площади состоится суд над двуязыкими, посмевшими поднять руку на вагантов Драгобужского университета и нарушившими тем самым, все законы гостеприимства, пожаром разнеслась по городку, передаваемая из уст в уста и, в конце концов, принявшая настолько гротескные формы, что поверить в нее отказывались даже вездесущие сплетницы, которым, в принципе, всегда было мало дела до достоверности разносимых сплетен. Может поэтому, они и сами пришли на площадь, чтобы удостовериться в том, что и кроме них в городке полно отменных врунов и болтунов? Кто знает...
   Обосновавшаяся по краям площади, высовывающаяся из окон окружающих ее зданий, и гроздьями висящая на фонарях, толпа вздохнула, когда из главного входа в Университет вышла короткая вереница преподавателей, облаченных в белоснежные балахоны. В воцарившейся на площади тишине отчетливо был слышен каждый их шаг по брусчатой мостовой. Девять магов, на ходу читающих в один голос древнее заклятие, рассредоточились по площади, образовав круг так, чтобы раскинув руки, они могли коснуться ладоней друг друга, и едва, каждый из преподавателей занял свое место, как брусчатка под их ногами полыхнула ярким светом, высвечивая ровные ряды многочисленных рун испещривших старые камни мостовой.
   Голоса магов стихли, и толпа замерла в молчании, ожидая продолжения представления. Спустя долгих полминуты, тихо, но отчетливо скрипнули закрывшиеся было двери в Университет, и на лестнице показался десяток городской стражи, окруживший двух бледных остроухих эйре в помятых камзолах. Процессия медленно спустилась на площадь, и Т'мор еще успел заметить, как исказилось лицо клирика Света при виде ритуального круга светлого суда, а в следующую секунду, стража втолкнула его в круг, и упавший откуда-то с неба столб света, полностью скрыл фигуру клирика в своем сиянии.
   Набатом громыхнул голос ректора, доводя до присутствующих, в чем именно обвиняется эйре, и вновь на площадь опустилась тишина. Несколько долгих, томительных секунд, столб света мерцал ровным белоснежным светом, и вдруг полыхнув багровой вспышкой, исчез, оставив после себя лишь изломанную фигурку в центре круга.
   - Приговор Света - лишение сил! - Провозгласил Ламов, и тело клирика буквально влетело в руки стражи. Точнее бывшего клирика. Свет больше не отзовется на призыв своего жреца... Надолго ли? Кто знает...
   Взгляды толпы, забурлившей от невиданного ранее зрелища, скрестились на втором эйре, в ожидании, когда тот тоже окажется в круге. Но маги вдруг сошли со своих мест и, выстроившись цепочкой, двинулись обратно ко входу в Университет. Проходя мимо стоящего на ступенях эйре-мечника, стража сгрузила рядом с ним тело его напарника, и ретировалась, оставив двуязыкого в полном недоумении. Толпа было прянула в его сторону, но была остановлена ректором университета.
   - Этот эйре виновен лишь в попустительстве тех злодеяний, что совершил его собрат-маг. Но в том нет его вины, как не может быть вины солдата, подчинившегося приказу военачальника. Оставьте его. - Может, толпа и не послушалась бы возвышавшегося над ними мага, но самыми ретивыми в ней были ваганты, а они привыкли повиноваться преподавателям. Да и остальные присутствовавшие вовремя вспомнили о том, что слова эти были сказаны не соседом-зеленщиком, а одним из сильнейших магов княжества... Так что, рисковать никто не стал. Почти никто.
   - Я требую суда. - Голос эйре-мечника перекрыл гомон толпы.
   - Повод? - Не подав вида, что удивлен таким поворотом, поинтересовался Ламов.
   - Это я подкупил людей, для убийства личного ученика вашего преподавателя. - Спокойно признался эйре.
   - Я не имею права привлечь Свет для решения дела с участием темных. - Помедлив мгновение, выдал ректор и кивнул стоящему чуть поодаль, Т'мору. - Разбирайтесь сами.
   Толпа, уже собравшаяся было расходиться, замерла, впитывая каждое слово, разносящееся над площадью, не сводя глаз с участников этого разговора. Вот недовольно скривился эйре, услышав ответ ректора. Вот, от кучки преподавателей, не участвовавших в ритуале, отделился новый преподаватель основ Тьмы, а спешащий стражник подвел к ступеням университетского корпуса оседланных и навьюченных скакунов двуязыких.
   - Я не маг. - Предупредил Т'мора, эйре, кажется, вовсе не ожидающий, что его слова хоть сколько-нибудь заинтересуют темного.
   - Я знаю. - Невозмутимо кивнул арн и указал тростью на притороченный к луке седла ближайшего коня, меч в богато изукрашенных ножнах. - Думаю, мы обойдемся без магии и жреческих фокусов... Хотя, признаться, я удивлен, твоими словами, двуязыкий. Зачем тебе это?
   - Не твое дело, предатель. - Прищурился эйре. Оран был сильно расстроен тем, что ему не удалось оказаться на светлом суде. Но он мечник, а не крючкотвор! Откуда ему было знать о том, что тот мальчишка не вагант, и не подлежит защите Университета? Эйре тряхнул головой. - Назови место и время.
   - Мечи, здесь и сейчас. - Бросил Т'мор, кивая на все еще свободную от толпы площадь. Люди боялись ступать по камням, до сих пор тускло сияющим от недавнего прилива сил.
   Не говоря ни слова, двуязыкий вытянул из ножен меч, после чего, внезапно усмехнувшись в лицо Т'мору, извлек и клинок своего собрата, точно также притороченный к луке второго скакуна. Арн, в ответ, лишь приподнял бровь и устремился к центру площади.
   Сегодня в городке был настоящий праздник! Мало того, что удалось повидать редчайший ритуал, так теперь еще и появилась возможность наблюдать поединок светлого эйре и темного человека!
   Трудно сказать, на чьей стороне были сейчас симпатии толпы. С одной стороны, Т'мор, вроде как, уже "свой"... но он темный! С другой стороны, эйре - светлый, но его напарник только что был осужден самим Светом за вероломное нападение и пытки одного из вагантов Университета... Дилемма! Впрочем, это не помешало, тут же подсуетившимся делягам, начать принимать ставки на победителя...
   Т'мор помотал головой, вытряхивая из нее ворох чужих мыслеобразов и, выставив самый мощный из своих блоков, вдруг повернулся к одному из "жучков". Смерив взглядом, вполне себе прилично выглядящего человека, арн усмехнулся и швырнул ему выуженный из кармана кошель. Если есть возможность заработать, то упускать ее просто глупо, не так ли? Открыв кошель, букмекер судорожно сглотнул от увиденной суммы, но тут же справился с собой, и кивнул. Ставка принята.
  

Глава 3. Где найдешь, где потеряешь...

   Оран с настороженностью рассматривал застывшего посреди площади человека, уверенно сжимающего в руке потрепанную трость. Опытный мечник, он не мог не отметить те характерные черты и повадки, что отличают обычного воина от поединщика. А линт ла Саунвейн, бывший второй заместитель Главы Морского бюро Эйреаллана, был отменным профессионалом во всем, что касалось войны. И сейчас он испытывал законное беспокойство, рассматривая своего противника. По определению, человек не ровня эйре в фехтовальном искусстве. Куда уж хуманам, до стремительности воинов-эйре... Но вот, конкретно этот человек... уж больно он спокоен. Впрочем, какая Орану разница?! Он только что нарывался на светлый суд, чтобы сдохнуть... Так чего же он беспокоится? Будет только лучше, если хуман окажется достойным противником.
   - Двуязыкий, ты уснул? - Ровный голос человека, вырвал эйре из раздумий и он, крутанув сверкнувшие на солнце клинки, двинулся вперед.
   Оран не успел заметить, в какой момент, трость в руке его противника превратилась в два смертоносных клинка. А потом ему стало и вовсе не до размышлений над артефактным оружием темного. Злые отблески стали моментально втянули эйре в свой смертельный хоровод. Еще секунду назад, ла Саунвейн был уверен в превосходстве своей реакции, а сейчас до него дошло, что он с трудом отражает эти длинные, обманчиво-плавные выпады хумана. Миг, и змеиный танец клинков вдруг сменяется жалящими уколами. Их невозможно парировать, можно только уклониться... И линт пляшет на брусчатой мостовой, словно балаганный актер, уклоняясь от, кажется, стоящего на месте противника! Ар-ррр!!!
   Не думая ни о чем больше, Оран срывается в сумасшедшую атаку, не обращая никакого внимания на устремившиеся к нему жала клинков темного, и, буквально, надевшись на них, чувствует, как его правый меч упирается в тело хумана... и пронзает его насквозь! Улыбка расцветает на побелевших губах эйре, глаза закрываются... и сознание Орана с грохотом обрушивается во тьму. Достал!
   Толпа, обступившая площадь, молчит, во все глаза наблюдая странную скульптуру: стоящий на коленях, обмякший эйре, пронзенный двумя мечами, только и удерживающими его от падения, чьи рукояти покоятся в руках возвышающегося над ним человека, с клинком эйре в груди.
   - Надо же! Успел, а? - Чувствуя во рту солоноватый привкус крови, пробормотал Т'мор, борясь с одолевающей его слабостью. - Вот... это... скорость. Ему бы с... Лораной по...сос...тязаться!
   Миг спустя, клинки в руках арна превратились в трость, двуязыкий, тело которого больше ничто не поддерживало, свалился в пыль мостовой, и толпа тут же взорвалась возбужденными криками. Т'мор еще успел сказать подлетевшей к нему в сопровождении целителя, Ириссе, чтобы та не забыла забрать его выигрыш, и упал в мягкие объятия Ночи, под ворчливые рулады Уголька, пытавшегося уговорить хозяина принять драконий облик... Вот только этого ему сейчас, для полного счастья и не хватало!
   Т'мор пришел в себя уже заполночь, да и то, лишь потому, что его старательно побуждал к этому Уголек. Оглядевшись по сторонам и поняв, что находится в полном одиночестве, в спальне собственного флигеля, арн с трудом вздохнул, и расплылся черным туманом, принимая свою призрачную форму. Одна ночь в обличии дракона, и о ранении можно будет забыть... Впереди еще слишком много дел, чтобы можно было позволить себе долгое выздоровление. Т'мор неслышно хмыкнул, чувствуя, как преображается мир вокруг него, расцветая новыми красками и наполняясь тихим гулом стихий. Сла-авно.
   Осталось побеспокоиться о том, чтобы никто не вошел сегодня в его спальню и придумать, чем заняться в эту долгую-долгую ночь.
   Сознание дракона скользнуло по соседним комнатам, обшаривая флигель этаж за этажом, в поисках тех, кто остался следить за состоянием раненого в поединке преподавателя основ Тьмы.
   По очереди коснувшись разума Воличей, Тары и неугомонной Ллайсы, которая, вообще-то давно должна была быть дома, и погрузив их в глубокий здоровый сон, арн покинул флигель, решив оставить разборки с юной эрией на потом. Темной, неопределимой на фоне ночного неба дымкой, Т'мор скользнул к мрачной громаде университетского корпуса.
   Лазарет встретил его вполне ожидаемой тишиной и пустотой. Лишь в дальнем конце коридора горел тусклый ночник, намекая, что тут есть кто-то живой. Обоих, поставивших на уши университет, эйре разместили не в общем покое, а в маленькой изолированной палате, расположенной в самом конце коридора, прямо напротив закутка дежурного целителя. Именно туда и двинулся призрачный дракон. Уж очень ему было интересно, каким ветром занесло сюда двуязыких и почему они так глупо полезли на рожон...
   Мельком глянув на пребывающего в отрубе мечника, Т'мор вздохнул и повернулся к клирику, старательно изображающему глубокий и здоровый сон. Вот только судя по тому, как колотится сердце этого двуязыкого, он многое бы отдал, чтобы все происходящее с ним сейчас, действительно оказалось всего лишь сном, мороком, ночным кошмаром растворяющимся с первыми лучами солнца... Мечты, одним словом.
   Сумеречный дракон фыркнул, выпустив из призрачных ноздрей струйки дыма, и алые глаза требовательно уставились на бывшего клирика. Принимать человеческий вид, Т'мору сейчас было противопоказано. С такой раной, какую нанес ему упертый мечник, это грозит арну потерей сознания в любой момент. Впрочем, его крылатый облик не станет помехой для общения...
   В следующую секунду, клирика буквально подбросило на жестком больничном ложе, от раздавшегося в его голове, странного голоса, то по-змеиному вкрадчивого, то раскатывающегося грохотом грозы. Двуязыкий распахнул веки и замер, не в силах отвести глаз от алых углей, пылающих в бесформенной тьме, колышущейся в полуметре от его постели.
   - Как спалос-сь, великолепный? - Сарказма в шипении сумеречного дракона, не уловил бы только полный дуб. - Может поведаешь, какого урга тебе понадобилось от моего ученика и будущей жрицы?
   - Ва... ва... - Эйре захрипел, не в силах вымолвить ни слова.
   - Понятно. Конструктивной беседы не получится. - Двуязыкому показалось, или эту мысль дракона действительно сопровождал разочарованный вздох?! А уголья придвинулись еще ближе. - Ну что ж, тогда не будем терять времени. Будь паинькой, линт, сними свои мысленные щиты сам, если не хочешь остаться овощем, конечно...
   Может, если бы не литургия хуманов, ла Норвейн и попытался бы вступить в бой с этим порождением Бездны, но Свет его не слышит... А как еще можно противостоять этому... этому?
   Внимательно следивший за слабыми трепыханиями эйре, Т'мор презрительно хмыкнул, когда щиты двуязыкого послушно упали, и уверенно скользнул в открывшийся ему разум. Боролся бы он, как же! Подобные этому эйре, выдрючиваются, только когда у них за спиной маячит мощная поддержка. А без нее, вся их смелость куда-то разом девается, да так, что потом и не дозовешься.
   Спустя полчаса вдумчивого исследования глубин сознания бывшего клирика, арн, окончательно убедившийся в своем весьма невысоком мнении о клирике, покинул его разум еще более озадаченным, чем был до посещения этой палаты. Только вот беспокоил его теперь, совсем другой вопрос... Точнее два. Зачем эйре решили отправить экспедицию в пустыню Негур, и кто из двуязыких додумался отдать главенство в этом походе, юному дуболому-клирику, на которого любое проявление темного источника, действует как красная тряпка на быка?! Ведь эйре не могут не знать, что эта часть человеческих земель, вовсе не так однозначно относится к Свету, как их соседи за Долгим морем...
   А еще, придется кому-то из преподавателей отыскать остальных членов этой экспедиции, остановившихся лагерем, где-то к восходу от университетского городка и сдать им на руки их "обесточенного" начальника, вместе с телохранителем... Да уж, что ни день, то новые хлопоты.
   Т'мор окинул допрошенного эйре презрительным взглядом и, погрузив его в сон, покинул палату. Ему еще предстояло найти Радова и пообщаться с вагантами, посмевшими напасть на его ученика...
   Найти главу кафедры Жизни, для Т'мора не составило особого труда. В отличие от двуязыких, лишенного ректором сознания, Радова поместили в его личных покоях, расположенных точно напротив апартаментов Ламова, где арну уже бывать приходилось, и не раз.
   Призрачный дракон черным дымом поднялся под самый потолок и бесформенными клубами потек в сторону жилых помещений корпуса, наносить визит драгобужскому законоговорителю, заигравшемуся в какие-то свои, непонятные игры с великолепными эйре.
   Присмотревшись к защищающим дверь апартаментов главы кафедры, чарам самых разных школ, среди которых арн узнал и огненное творчество Ириссы, Т'мор задумчиво хмыкнул и, пробормотав нечто вроде: "Умный в гору не пойдет...", растворился в каменной кладки стены, чуть в стороне от входа. И вылетел оттуда буквально несколько секунд спустя, костеря на все корки перестаравшегося ректора. Чем уж там приложил глава университета княжьего законоговорителя, Т'мор так и не понял, но то, что получилось в результате, назвать разумным у него не повернулся бы язык. Кажется, Ламов одним ударом перемешал сознание своего подчиненного так, что теперь содержимое его черепушки больше похоже на взбитый в блендере мусс. Нет, с мозгом у Радова все в полном порядке, а вот сознание... Пройдет еще не одна декада, прежде чем пена из обрывков образов, эмоций и мыслей, в его голове, осядет, и к мастеру сил Жизни вернется возможность соображать. О том же, чтобы выловить сейчас в этом супе нечто удобоваримое, не может быть и речи. Проще подождать... Хм. Подождать?
   Т'мор обвел взглядом свое призрачное тело и сам себе кивнул. Что ж, так тому и быть. Да и с вагантами лучше разбираться преподавателю основ Тьмы, чьего ученика они вздумали грохнуть, а не полупрозрачному крылатому змею, выглядящему, словно выползок Тьмы.
   Приняв такое решение, дымное тело свилось спиралью и, выскользнув сквозь стену на улицу, растворилось в ночи.
   К немалому удивлению Т'мора, ему пришлось провести в облике дракона несколько больше времени, чем он рассчитывал, так что с восходом солнца, арн вынужден был вернуться в свою спальню и там следить, чтобы его домочадцы не проснулись раньше времени. И дело тут вовсе не в его паранойе. Нет, та же Ллайса, например, прекрасно знала, что из себя представляет фамильяр клана ап Хаш. Дело в другом, Т'мор попросту, не хотел пугать Раду и ученика... По крайней мере, пока... Ну и остальным жителям университетского городка совсем необязательно знать, кем является здешний преподаватель основ Тьмы. А в том, что та же Рада вполне может об этом проговориться просто по незнанию или, проглотив какое-нибудь специфическое зелье, арн не сомневался. И ведь клятвы здесь не помогут, поскольку женщина не обладает и малой толикой Дара, а значит, не способна даже призвать стихии в свидетели своих слов...
   Лишь к вечеру следующего дня, Т'мор смог наконец безболезненно сменить ипостась, и тут же отправился в душ. Оборот в дракона он совершил, едва придя в себя после ранения... а до этого, валяясь без сознания, успел изрядно вспотеть и пропитаться запахами болеутоляющих и дезинфицирующих мазей и собственной крови, так что сейчас арн вовсе не благоухал тонкими ароматами духов двуязыких эстетов.
   Приняв холодный душ и смыв остатки не впитавшихся в тело мазей, Т'мор вышел из ванной комнаты и, лишь приведя себя в порядок, мысленно отпустил узы сна, наложенные им на обитателей флигеля.
   - Т'мор! Как ты посмел меня усыпить?!!! - Нет, вопрос был задан предельно ровным, спокойным голосом, но вот сопровождавший эти слова эмоциональный шквал, едва не снес арна с лестницы, по которой он как раз спускался на первый этаж. А сложившая руки на груди Ллайса, стоя в центре гостиной, прямо-таки фонтанировала злостью... и обидой. Т'мор непонимающе взглянул на девушку и та, подлетев к нему со скоростью гиперзвукового флайера, вдруг резко стукнула арна кулачком в грудь.
   - Я тебе что, маленькая, что ли?! - Вздернув носик, спросила эрия, оказавшись в шаге от Т'мора.
   - Нет, конечно. - Хмыкнул тот. - Просто мне нужно было время, чтобы прийти в себя, а куча народу вьющегося вокруг постели "умирающего темного мага", этому явно не способствовала.
   - Но усыплять-то зачем?! - Топнула ногой Ллайса. - Мог бы просто попросить, и я сама встала бы на страже твоего спокойствия, у дверей в комнату! И выздоравливал бы ты в тишине и уюте.
   - Да? - Деланно удивленно протянул Т'мор. - Ты сама-то в это веришь?
   - Фр. - Девушка гордо кивнула.
   - А вот я как-то сомневаюсь... Напомни, кто умудрился ворваться в нашу с Байдой лабораторию, на побережье? И это при том, что на двери был установлен охранный контур, а всех присутствовавших в доме предупредили, чтоб не беспокоили? Сколько раз я тогда просил тебя, нас не тревожить?
   - Четыре. - Со вздохом призналась эрия.
   - Ну и... - Приподнял бровь Т'мор и, подхватив девушку под руку, продолжил спуск по лестнице.
   - Ну и все равно, ты не должен был меня усыплять, словно маленького ребенка. - Дернула плечом упрямая Ллайса, опускаясь в массивное кресло у камина.
   - Хорошо. Тогда, в следующий раз, я просто прослежу, чтобы ты вовремя вернулась домой. - Кивнул Т'мор. И девушка тут же поникла. Глянув на нее, арн покачал головой. - Вот объясни мне, почему ты не вернулась в Аэн-Мор вместе с дедом? Точнее, почему ты вернулась оттуда в университет, а? Ты что, не понимаешь, что тебе здесь не место?
   - Ну да, Ллайде можно, а мне нет?! - Пробормотала эрия.
   - Ллайда пришла сюда в сопровождении мужа! То есть, была под защитой не самого последнего мага Хорогена, знаешь ли! А ты?! - Вдруг прорычал Т'мор. Вошедшая в этот момент в гостиную, Рада выронила из рук тяжелый серебряный поднос. Мельком глянув на побледневшую женщину, арн качнул головой, и та тут же исчезла из комнаты.
   - А что я? - Упрямо сверкнув глазами, проговорила Ллайса. - Я, между прочим, самый молодой Мастер школы Жизни в Хорогене.
   - Вот именно! Самый молодой, а не самый опытный!
   - Ну и что? Зато, у меня был самый лучший защитник на всем Мор-ан-Таре. Ты... - Пробормотала Ллайса и попыталась сбежать. Не тут-то было. Стоило девушке вскочить с кресла, как Т'мор, почуяв грядущий эмоциональный взрыв, ухватил ее за плечо и, не взирая на отчаянное сопротивление юной эрии, обняв за плечи, прижал ее к себе.
   И не было здесь ничего такого... Просто, утихомирить буйство накатывающих эмоций этой пигалицы, без тактильного контакта, сейчас, нечего и думать! А ничего такого не было... Точно не было...
   Старательно проецируя на девушку образы спокойствия и обволакивая ее своим Узором, принимая на него выброс ее силы, Т'мор отчаянно пытался усмирить тот вихрь чувств, что клокотал в сознании Ллайсы.
   - Спасибо, за лестное мнение, Асси, но как ты могла недавно убедиться, оно не очень-то соответствует действительности, а? - Тихо проговорил арн, когда девушка немного успокоилась и перестала вырываться из кольца его рук. Ллайса только тихонько вздохнула и пробурчала что-то невразумительное, пряча от Т'мора свое лицо за завесой растрепанных белоснежных волос.
   - Ну знаешь... - Скорее прочел в ее разуме, чем расслышал сказанное Ллайсой, арн. - Я ведь тоже о тебе волнуюсь. Потому и не желал, чтобы ты задерживалась в университете. Видела же, что эти придурки пытались сотворить с Тарой и Доном? Да и со мной, если уж на то пошло... А ведь там не только двуязыкие постарались, но и кое-кто из вагантов.
   - Но ты же выкарабкался! И с Тарой и этим мальчишкой - твоим учеником, тоже все в порядке. - Уже внятно проговорила Ллайса, поднимая голову и всматриваясь в искаженное длинным шрамом, лицо арна. - С двуязыкими разобрался. А зная тебя, и вагантам больше в голову не придет вставать на твоем пути. Разве нет?
   - По крайней мере, я на это очень рассчитываю. - Ухмыльнулся Т'мор, размыкая объятия. - Иначе, им вообще не придется больше вставать. Разве что, по воле какого-нибудь рехнувшегося некронома.
   - Вот и я о том же. - Кивнула Ллайса, в свою очередь, отпуская талию Т'мора, которую успела обвить руками, пока арн приводил в порядок ее эмоциональный баланс. Вновь удобно устроившись в кресле, эрия вдруг задорно улыбнулась. - Не знаю как для Ллайды, но для меня, ты самый лучший защитник.
   - Ох, Асси... - Вздохнул арн. Переупрямить Ллайсу, до сих пор, не удавалось никому, кроме ее прапрадеда. Но в Хорогене, вообще, вряд ли найдется хотя бы десяток разумных, смеющих спорить с понтификом Тьмы. - Ург с тобой, Но впредь, раз уж удостоила меня такой чести, изволь выполнять указания своего защитника "от и до".
   - Конечно-конечно. - Покивала Ллайса с самым честным видом. Вот только Т'мора это совсем не убедило...
   - Еще одна такая выходка и я потребую от тебя клятвы стихией. - Прищурившись, сообщил он девушке. На что, юная эрия отреагировала довольно странно.
   - Я подумаю. - Склонив голову набок и окинув внимательным взглядом стоящего у окна арна, протянула Ллайса.
   - Было бы неплохо. - Кивнул Т'мор. - Для разнообразия.
   На этом их разборка и закончилась. Теперь арн мог уделить время и Воличам, затихарившимся где-то в глубине флигеля. В принципе, правильно сделали. Нечего им присутствовать при таких "семейных разборках". Особенно Донову. Иначе авторитет учителя будет потерян бесповоротно.
   Отправив Ллайсу домой, несмотря на все ее возражения, Т'мор переговорил с Радой и Доновым и, без труда получив разрешение, даже прошелся по их воспоминаниям, касающимся произошедших в городке событий... Конечно, это дало ему не так много информации, но вот узор одного из вагантов, посмевших поднять руку на его ученика, Т'мору все же удалось выудить из памяти Донова. Правда, образ был нечеткий, но что поделать? Эх, найти бы того урода, что придумал заклятье искажения внешности, и напинать ему... больно. Если бы не эта маскировка, прикрывающая иллюзией фигуры напавших и опутавшая их Узоры примитивной сетью-обманкой, все было бы гораздо проще...
   В момент, когда арн выскользнул из чужих воспоминаний, часы на университетской башне пробили полночь, и Т'мор, неожиданно для самого себя, протяжно зевнул. Кажется, он все-таки немного переоценил возможности организма...
   Утро для вагантов Драгобужского университета оказалось наполнено тягостным предчувствием грядущих бед, о чем однозначно свидетельствовала фигура, неожиданно быстро выздоровевшего преподавателя основ Тьмы, черным метеором пронесшаяся по коридорам университета перед началом учебного дня. О том, что нескольким их собратьям из-под крыла Радова, пусть и по наущению эйре, пришло в голову повеселиться за счет ученика Т'мора, знали все, и теперь вагантам оставалось только гадать, удовлетворится ли темный маг местью двуязыким, или дотянется и до непосредственных исполнителей? Тут мнения учеников разделились. Кто-то считал, что Т'мор не станет заморачиваться поисками виновных и достанется всей кафедре Жизни и ее скамьям, и многозначительно кивал в сторону запертых дверей в покои главы кафедры, вторые сутки не появлявшегося на людях... Другие утверждали, что темный маг непременно захочет устроить показательную порку виновных, и не остановится, пока не перетрясет все и вся. А третьи, не иначе как из врожденного пессимизма, пророчествовали, что преподаватель основ Тьмы не станет лезть в такие дебри и отыграется сразу на всех вагантах. Последний вариант не нравился никому, но после взгляда на искаженную шрамом, мрачную усмешку темного мага, сторонников последней версии, в университете становилось все больше.
   А Т'мор бездействовал. Казалось, его совсем не интересуют опасливые и выжидающие взгляды окружающих. Но ни одного агрессивного действия в сторону вагантов, в этот день от арна, они так и не дождались. Зато из лазарета исчезли двуязыкие, о чем, по университету, разумеется, тут же поползли шепотки. Правда, их резко пресек ректор, заявив во всеуслышание, что нарушивших законы гостеприимства эйре, несколько преподавателей передали на руки их спутникам, дожидавшимся своих товарищей за пределами городка. Ваганты поначалу вздохнули посвободнее, но ненадолго. Какой-то умник, почти сразу после заявления ректора Ламова заметил, что если учитель Т'мор не причастен к исчезновению двуязыких, значит его месть еще впереди... Идея не блистала новизной и оригинальностью, но что-то правдоподобное в ней было. Ваганты школы Жизни стали передвигаться по городку исключительно перебежками и только в составе своих групп, не забывая материть идиотов, клюнувших на речи двуязыких и посмевших так подставить родную кафедру и однокашников.
   Еще больше нервозности им придавал тот факт, что куда бы не сунулись будущие целители, они непременно натыкались на преподавателя основ Тьмы. Ваганты шли на факультатив по теории противодействия стихии Огня к магессе Ириссе и, из лекционного зала, им навстречу выруливал Т'мор, при виде учеников растягивавший губы в жуткой усмешке, отчего будущие мастера школы Жизни, едва переступив порог зала, тут же начинали настороженно шарить взглядами по его стенам, изо всех сил напрягая внутреннее око и пытаясь обнаружить оставленные темным магом, смертельные ловушки. Ваганты шли на обед в столовую и мимо, вихрем проносился преподаватель основ Тьмы, обдав будущих целителей мертвящим холодом и смерив их предвкушающим взглядом, скрывался за дверьми кухни, заставляя молодых людей судорожно проверять на яды все подаваемые блюда.
   В результате, уже к вечеру, в лазарете обретался десяток вагантов-целителей, угодивших туда с нервным срывом. Преподавательский состав безмолвствовал... Понимание, что учителя дали своему коллеге карт-бланш, пришедшее к вагантам после такого финала дня, пополнило лазарет еще пятью пациентами с тем же диагнозом.
   Оставшиеся же на ногах целители, собрали совет... И после недолгого совещания, гурьбой двинулись на поклон к Т'мору. Идея вагантов была проста. Они решили принести арну клятву стихией, в том, что не замешаны в нападении на его ученика.
   Вот только, отворивший им дверь флигеля, Донов, смерив бледных целителей долгим взглядом, на просьбу о встрече с его учителем, лишь безразлично пожал плечами.
   - Извините, уважаемые, ничем не могу вам помочь. Учитель отправился на охоту. - Короткая вежливая фраза мальчишки, заставила вагантов резко побледнеть. Миг, и пространство перед флигелем опустело. С наслаждением втянув носом свежий вечерний воздух, Волич, довольно ухмыльнулся и закрыл дверь.
   Уголек, целый день ходивший хвостом за старшим составом будущих целителей, и давивший им на мозги, вернулся к Т'мору, и спустя секунду, призрачный дракон взмыл над городом.
   Искомое удалось обнаружить довольно скоро. В сумерках мало кто покидает университетский городок. Конечно, дорога от университета до Драгобужа вполне безопасна в любое время дня и ночи, вот только смысла отправляться в столицу после заката, нет никакого. Ворота Драгобужа закрываются с последними лучами солнца и открываются только с его восходом. Так какой смысл тратить четыре часа на ночную поездку, чтобы торчать под стенами города до утра? Отправляться же на ночь глядя куда-то еще, и того дурнее. Мало того, что ночью на тракте можно встретить людей, которые не особо любят чужие взгляды в сторону их повозок, так и ночных хищников в этой части материка, довольно много. Впрочем, двум конкретным личностям, уносящимся от университетского городка на полном галопе, в сторону фронтира, такие банальные встречи не грозят.
   Это они поняли и сами, когда в десятке метров перед ними, наземь опустился огромный дракон, словно сотканный из клубов черного дыма. Лошади вагантов дико заржали и встали на дыбы, кося бешеным глазом на двинувшееся в их сторону чудовище, сверкающее алыми всполохами в глазах, но почти тут же заткнулись и замерли на месте.
   - Что-то говорит мне, что это не иллюзия... - Пересохшими губами прошептал рослый вагант, судорожно сжимая в руках поводья.
   - Ид-диот, взгляни на его Узор... - Взвизгнул его более щуплый товарищ, одновременно пытаясь развернуть своего скакуна, но тот встал как вкопанный и не реагировал ни на рывки узды, ни на шенкели и удары хлыста. Выматерившись, щуплый скатился с лошади и попытался сбежать, но метнувшаяся вперед лапа чудовища, уже успевшего нависнуть над беглецами, придавила его к земле. Напарник, попытавшегося сбежать ваганта, столкнулся взглядом с драконом и, захрипев от страха, сполз с лошади. Но тут же пришел в себя от мощной оплеухи, отвешенной ему неизвестно откуда взявшимся преподавателем основ Тьмы. А дракон пропал...
   - Куда ж ты так торопишься? - Холодно усмехнулся темный, рассматривая вертящего головой беглеца.
   - Я-а... - Тут до ваганта дошло, кто именно привел его в чувство, и он засучил ногами, пытаясь отползти подальше от преподавателя.
   - Сидеть. - Ровный тон приказа, и вагант послушно прекратил попытки отползти подальше.
   - Вот так. Умница. - Кивнул Т'мор и повернул голову в сторону его напарника. - Эй ты! А ну прекращай изображать труп и двигай сюда. Нам без твоей компании скучно. С-ссветленькие, ургова отрыжка.
   Рванувшиеся к арну, вместо ответа, ветви деревьев, росших у края дороги, осыпались наземь невесомым пеплом, сожженные черным огнем.
   - Ваши проступки множатся с поразительной скоростью, вагант Дир. Так что, боюсь, я вынужден буду применить весьма непопулярные меры воздействия, поскольку, к сожалению, не вижу иного способа указать вам на недопустимость подобного поведения в отношении ваших собратьев по искусству. - Покачав головой, проговорил Т'мор, одним взмахом спеленав обоих вагантов лентами Тьмы. - Уважение, вагант Дир. Преподавателей нужно уважать, если хотите дожить до выпуска, разумеется.
   Дир попытался дернуться, но путы не дали ему пошевелиться.
   - Чх-орное от-тродье. - Прорычал Дир. - Уважать?! Да я лучше сдохну...
   - Что ж, это ваш выбор, вагант. И как ваш коллега, я не могу его не уважать. - Пожал плечами Т'мор и, не обращая никакого внимания на мат щуплого, повернулся ко второму ваганту. - Ну а вы что скажете, вагант Тислав? Не надоело ходить хвостом за этим выскочкой из Брана?
   - А у меня был выбор? - Неожиданно холодно усмехнулся целитель. - Я сын вассала его отца. А он взял с меня обещание оберегать Дира во время его обучения.
   - Ну да... - Т'мор присмотрелся к узору ваганта, скользнул в его неприкрытый разум... и брови арна полезли вверх. - Вы меня удивляете, Тислав! Как, с таким даром вы смогли оказаться на кафедре Жизни? Или это тоже благодаря стараниям батюшки Дира?
   - Нет. Это сфера отрицания. - Хмуро признался тот. - Отец дал.
   - М-да. Некроном-целитель... это сильно. Даже в Аэн-Море я встречал подобных вам, лишь дважды. - Протянул Т'мор.
   - П-падаль. Мразь. - Прохрипел позади них Дир, и оба мага как-то сразу поняли, что эти слова относятся не к Т'мору. - Говорил светлый Рунов, что тебя надо отвести в храм на проверку... Жаль, отец не послушал. Ну ничего, я это исправлю.
   - Вы на диво забывчивы, вагант Дир. - Со вздохом проговорил Т'мор, покачав головой. - Вы же уже сделали свой выбор, помните?
   - К-какой выбор? - Побледнел тот.
   - Тот, который я обещал уважать. - Ощерился арн, и Младший с легким хлюпом вошел в глазницу связанного бранианца. Тело ваганта конвульсивно дернулось и затихло. А в следующую секунду, сковывавшие его темные путы пали и растворились в воздухе.
   Т'мор изучающе глянул на Тислава, не сводящего взгляда с трупа Дира, и демонстративно пощелкал пальцами у его лица.
   - Вы убили его... - Прошептал вагант.
   - Разумеется. Он же напал на моего ученика. - Безразлично кивнув, ответил Т'мор. - Ладно. С ним мы разобрались, а теперь давай решать, что делать с тобой, щенок на привязи...
   - Убьете? - Глухим тоном спросил Тислав.
   - А надо? - Хмыкнул в ответ, арн. - Зачем ломать меч поверженного врага? Не лучше ли найти ему достойное применение?
  

Глава 4. Не всякая новость - шутка судьбы, но каждая ее шутка нова.

   Добравшись до своего флигеля, Т'мор, первым делом, черкнул письмо для Ассана и отправил Уголька к оставленному им на дороге Тиславу, вручив ему, вместе с рекомендательным письмом, увесистый кошелек с кронами. Путь до Хорогена был не близок, а кушать горе-ваганту что-то нужно, и желательно каждый день.
   Т'мор поморщился. Надо было все-таки обыскать этого ургова Дира перед тем, как сбросить его тело в Хаос. Глядишь, и не пришлось бы сейчас тратить и без того не особо великие капиталы на экипировку будущего целителя. И ладно еще, если Уголек, по пути, не решит устроить себе небольшой перекус, тогда бедняге Тиславу грозит весьма унылый поход в темные земли. Арн хмыкнул, получив гневный отклик от уже улетевшего змея и, наконец, позволил себе расслабиться. Это был нелегкий день... И честно говоря, убийство ваганта было не самой тяжелой его частью. Вот рыться в напрочь скособоченном разуме этого выкидыша светлого миропорядка, было куда как противней. Ни одной человеческой эмоции, только голый фанатизм и уверенность в собственном превосходстве... Неудивительно, что этот Дир так споро откликнулся на призыв двуязыкого клирика. Два сапога - пара! Один Оран вроде бы вменяемый тип в этой компании, так ведь нет! Порушили, видите ли, гадкие маги, достоинство воина. Не уберег шефа, так и жить незачем... Вот интересно, а светлые, они все такие... хм-м... недалекие, или это только Т'мору так везет?
   С легким вздохом, Т'мор откинулся на спинку кресла, но тут его взгляд упал на стоящую у самого края стола, шкатулку и арн глухо выругался. Он совсем забыл про этот ларец, переданный ему старым риссом, а тот так и простоял здесь все то время, пока Т'мор пытался разрулить проблемы своего ученика и протеже Ллайды.
   - Ладно. Вроде бы сейчас время у меня есть, можно и глянуть, где же хранятся запчасти для моей установки... - Пробормотал арн и потянул к себе тяжелую шкатулку.
   Мельком пробежав по нескольким листам, исписанным мелким убористым почерком Торра, Т'мор невнятно хмыкнул и принялся ворошить бумаги в ларце. В конце концов, он нашел, что искал и сосредоточился на небольшом списке, время от времени сверяясь с описаниями в приложениях к нему.
   Спустя полчаса, арн бросил зажатые в руках бумаги на стол и, вновь откинувшись на спинку кресла, попытался привести в порядок собственные мысли. А те, словно юркие зомбомуравьи, разбегались, стоило ему сосредоточиться хоть на одной из них... Все-таки, он слишком устал за этот долгий день. Со вздохом, Т'мор поднялся с кресла и, аккуратно сложив бумаги обратно в шкатулку, отправился в спальню.
   - Учитель Т'мор? - Встретившийся на пути арна, Донов с ожиданием взглянул на наставника.
   - Они ушли, Дон. - Криво улыбнулся ему арн, мгновенно поняв, что кроется за вопросом ученика. - Совсем ушли...
   - Благодарю, наставник. - Донов облегченно вздохнул.
   - Это моя обязанность, правда? - Развел руками арн. - Хорошей ночи, Донов. Передай Раде, что ей не о чем больше волноваться. Эта история закончилась.
   - Передам. - Кивнул Волич и, радостно улыбнувшись, слинял так споро, что затуманенный усталостью взгляд арна, даже не успел заметить его движения.
   - Нет. Мне совершенно точно необходимо отдохнуть. - Покачал головой Т'мор, толкая дверь спальни.
   Утро ворвалось в комнату арна с грохотом, достойным конца света. Т'мор приоткрыл один глаз, аккуратно осматриваясь, а уже через секунду давился от хохота в подушку, наблюдая картину, в корне переворачивающую все его представления о возможном. В дверном проеме, вцепившись всеми конечностями в косяки, застыл Донов, защищая сон хозяина дома, а мимо него, пыталась прорваться в комнату Ирисса. Пышущая гневом магесса сверлила упертого ученика взглядом и что-то тихо ему выговаривала, но тот только упрямо мотал головой, явно не желая слушать вторгшегося на территорию дома агрессора. Более того, после одной особо шипящей реплики Ириссы и появления в ее руке внушительного комка огня, Волич вдруг расправил плечи, вздернул подбородок, а в следующую секунду, неготовая к подобной атаке, магесса была откинута в коридор телекинезом. Вот тут Т'мор понял, что за грохот разбудил его минуту назад. Интересно, а в первый раз тоже Ирисса ступени лестницы пересчитала, или то был другой посетитель?
   - Ученик, советую тебе где-нибудь укрыться. - Сквозь отступающий смех пробормотал Т'мор. - Потому что, когда она поднимется...
   Надо отдать должное Донову. Поняв, что его учитель проснулся и не нуждается более в тишине, Волич сложил два и два, и испарился.
   - Ирисса? - Протянул Т'мор, прислушиваясь к шагам магессы в коридоре.
   - У тебя отвратительный ученик, дорогой мой. - Заметила девушка, входя в спальню и окидывая ее изучающим взором. Не найдя Донова, магесса вздохнула и грациозно опустилась в огромное мягкое кресло, установленное в спальне Т'мора, недалеко от изголовья кровати, по настоянию домоправительницы.
   - Ну, он же ученик темного мага... - Пожал плечами арн, даже не пытаясь выбраться из постели.
   - И все-таки, я бы на его месте была бы куда более благоразумна. Скидывать с лестницы преподавателя университета, в котором ему еще предстоит учиться, несколько непредусмотрительно, не находишь? - Улыбнулась магесса.
   - Так ведь, до университета еще далеко. - Хмыкнул Т'мор. - Кто знает, как оно все еще повернется... Кстати, о поворотах. Чем обязан столь неожиданному визиту, госпожа Лато?
   - Я что, уже не могу прийти, проведать своего любовника? - Приподняла бровь Ирисса.
   - Хм... Помнится, по возвращении из Драгобужа, вы не горели желанием общаться со мной, о чем ясно дали понять, сразу после доклада ректору. Так что, мое удивление вполне оправдано, не так ли? - Осведомился Т'мор самым светским тоном, на который он был способен.
   - Теперь ты на меня злишься... - Печально вздохнула Ирисса. - Я тут места себе не нахожу, а ты! Зачем ты ввязался в этот дурацкий бой с эйре?! А ваганты?! Ты подумал, что с тобой будет, когда сюда заявятся родственники этих двух идиотов?!
   - Какие родственники, какие идиоты... Ирисса, ты о чем? - Протянул Т'мор.
   - Отцы вагантов, что пытались убить Донова! - Рыкнула магесса. - И один из них, между прочим бранианский вельможа!
   - И какое мне должно быть дело до этих господ? - Пожал плечами Т'мор.
   - Не пудри мне мозги, милый.
   - Даже не пытаюсь. Просто не могу понять, о чем ты говоришь. - Мотнул головой Т'мор, и откинулся на подушки. - Я, знаешь ли, еще не отошел от ранения, а вчера, провел целый день на ногах и, кажется, поторопился.
   Магесса смерила бледного арна изучающим взглядом и, не удержавшись, положила ладонь на холодный, покрывшийся бисеринками пота, лоб Т'мора.
   - Извини, дорогой. - Успокоившись, проговорила Ирисса, аккуратно стирая ладошкой влагу с лица арна. - Мне не стоило так давить на тебя. Но... Если я правильно понимаю, ты хочешь сказать, что невиновен в исчезновении напавших на твоего ученика, вагантов?
   - Стоп... Так они что, сбежали, что ли? Однако. Ну... - "Удивился" Т'мор и умолк, словно от накатившей слабости. Лицо арна застыло, но спустя минуту расслабилось и приняло самое, что ни на есть, безмятежное выражение. Т'мор успокаивающе кивнул заволновавшейся Ириссе и та облегченно вздохнула. А арн, как ни в чем ни бывало, продолжил оборванную им на середине фразу. - Хм... Тем лучше, не хотелось бы их убивать на территории университета... Это может плохо сказаться на его репутации. Кстати, может, скажешь мне их имена?
   - Погоди, ты что, серьезно? - Вскрикнула Ирисса. - Но как же... Ведь, фактически, все уверены, что это ты их... Т'мор не валяй дурака, просто признай, что это твоих рук дело!
   - Магесса Лато! Мне плевать на то, в чем все уверены. - Перебил Т'мор, окатив собеседницу ледяным взором. - Для меня сейчас, даже до лекционного зала добраться, и то подвиг... Но если вас не убеждает мое состояние, то могу принести клятву стихией, что в исчезновении вагантов из университета, моей вины нет!
   В тоже мгновение, под изумленным взглядом Ириссы, над ладонью Т'мора полыхнула Тьма и растаяла в воздухе.
   - Вы довольны? - Фыркнул Т'мор.
   - Извини. - Тихо проговорила Ирисса, отодвигаясь подальше от рассерженного мага. - Просто, твой ученик, Донов, вчера вечером сказал, вагантам, что ты отправился на охоту, вот и...
   - А что еще он должен был сказать однокашникам чуть не убивших его уродов, о своем учителе, в тот момент валявшемся в спальне, фактически без сознания? - Ядовито осведомился арн. - Волич достаточно умен, чтобы заботиться о моей репутации.
   - Я поняла, Т'мор. - Кивнула Ирисса. - Просто все это так совпало... Слова Донова, исчезновение вагантов... Я должна была во всем разобраться.
   - Разобралась? Замечательно. - Прищурился арн. - А теперь магесса, когда я удовлетворил ваше любопытство и, надеюсь, развеял ваши необоснованные подозрения, прошу вас оставить меня. Я слишком устал от этого разговора, а мне еще нужно подготовиться к вечерней лекции.
   Последние слова арн уже просто процедил. После чего, кивнул собеседнице в сторону, услужливо распахнувшейся под его взглядом, двери спальни и закрыл глаза, демонстрируя полное нежелание продолжения разговора. Ошеломленная Ирисса, не проронив более ни слова, поднялась с кресла, вышла в коридор и вздрогнула от удара самостоятельно захлопнувшейся за ней двери. Потеребив брошь-блокиратор, предусмотрительно приколотую ею к воротнику, перед визитом к Т'мору, магесса вздохнула и направилась к выходу из флигеля.
   Удаляясь от дома Т'мора, Ирисса ни разу не обернулась, а потому не могла увидеть фигуру арна в окне второго этажа, провожающую ее странным, каким-то сожалеющим взглядом.
   - Донов! - От рева Т'мора, раздавшегося в спальне, пару часов спустя, кажется, задребезжали стекла в оконных рамах. Арн судорожно вздохнул и заперхал. Кажется, это была неудачная идея, орать на весь дом...
   - Да, учитель. - Возникший словно из ниоткуда, мальчишка застыл на пороге спальни.
   - Ну что, дорогой мой ученик... Пора учиться по-настоящему, а? - Откашлявшись, слабым голосом произнес Т'мор. - Садись на пол и принимай задание. По выполнении, доложишь. А я пока вздремну.
   Но к удивлению Волича, принявшего мыслеобраз задания, арн не спешил выполнить сказанного. То есть, глаза-то он закрыл, но спать явно не собирался. По крайней мере, внутренним оком, Донов отчетливо видел взвихрившиеся вокруг Узора учителя потоки сил. Впрочем, долго наслаждаться танцем силы, ему не дали. Получив ментальный пинок от Т'мора, ученик вздохнул и принялся за выполнение задания. Спустя час, фон спальни оказался настолько забит следами их совместной с учителем деятельности, что находиться здесь стало просто невыносимо...
   - М-да. Натворил ты здесь дел, ученичок. - Проскрипел Т'мор, вгоняя Донова в ступор. Неужели он сделал что-то не то?! А арн, тем временем разошелся не на шутку. - Загадил все, что можно и нельзя! Донов, ты меня разочаровываешь...
   И еще добрых четверть часа разноса слабым, но от этого не менее грозным голосом. Наконец, Т'мор выдохся.
   - Ладно уж, неумеха. Тащи сюда мою сумку, будем чистить фон. Есть там у меня пара соответствующих артефактов. - Проворчал арн, кивая недоумевающему ученику на огромный сундук, в углу спальни.
   Выбрав среди припасенных артефактов, нужные, Т'мор протянул два из них Донову и, проинструктировав, что к чему, велел их активировать. Установив в центре спальни, под надзором учителя, небольшую четырехгранную пирамидку, Донов помог кряхтящему, словно старый дед учителю, выбраться из постели и одеться. После чего, они покинули спальню.
   - А зачем было выходить из комнаты? - Поинтересовался ученик, когда они оказались на лестнице. В руке он вертел небольшой металлический цилиндрик с единственной кнопкой, выточенной из кости, в виде древней руны Сул, и установленной в торце артефакта. - Не проще было активировать на месте? Зачем такие сложности с удаленным включением?
   - Чтоб глаза не сжечь. - Хмыкнул Т'мор. - При очистке, там полыхнет так, что ой-ей-ей. Ну, чего ждешь? Жми, давай.
   Волич кивнул и решительно вдавил костяшку в цилиндр. За спинами ученика и учителя что-то басовито ухнуло и в воздухе потянуло озоном, словно после грозы.
   - А теперь, крепко закрой глаза, и прикрой лицо ладонью, сейчас и нас зальет! - Скомандовал Т'мор, первым следуя своему указанию, и Донов от него не отстал. Спустя миг, ученику показалось, что все это бесполезно. Белый свет проник сквозь ладони и веки, сияющий, режущий до боли... и вдруг исчез, оставив после себя лишь цветные круги перед глазами и ощущение, словно по телу прошлись наждачной бумагой. Донов осторожно открыл глаза, проморгался и принялся оглядываться в поисках изменений вокруг. Но нет, дом выглядел как обычно. А вот учитель...
   Т'мор сладко потянулся, выпрямляясь. Играть ослабевшего больного темного мага ему откровенно надоело, несмотря на столь недолгий срок. Арн хлопнул ладонями, раскрошив прихваченный им из комнаты активатор и только что разрушенная всплеском очистителя, защита дома, почти мгновенно протестировав сама себя, вякнула о падении всех активных щитов.
   - Ну, и что ты на меня так уставился? - Ухмыльнулся арн.
   - Учитель, вы выздоровели?
   - Еще вчера утром, если тебя это интересует. - Хмыкнул Т'мор.
   - А...
   - Думай, ученик, думай. Это полезно. - Оборвал его арн. И Донов сосредоточенно засопел, под насмешливо-выжидающим взглядом учителя. Наконец, когда Т'мору уже надоело созерцать пыхтящего от умственных усилий Донова, тот встрепенулся и просиял.
   - Вы убрали наблюдающие плетения, так?
   - Это вопрос или ответ? - Приподнял бровь, Т'мор.
   - О-ответ. - Запнувшись, проговорил Донов.
   - Правильно. - Кивнул арн. - Не люблю, когда за мной подсматривают, даже если этим занимается моя любовница...
   - М-м. Учитель, а как вы догадались?
   Рассказывать Донову о том, как Т'мор прогулялся по сознанию Ириссы, пока та отирала его лицо, арн не стал. Зачем? Отделался лишь хмурой усмешкой.
   - Было бы странно, если бы ректор не пошел на такой шаг, в свете произошедших в университете событий, тебе не кажется?
   - А... раньше? - После недолгих раздумий, поинтересовался Донов.
   - Раньше, он ограничивался лишь учительским амулетом. Вот только какая жалость, что кулон учителя был светлым артефактом... А они так капризны в присутствии Тьмы. - Ухмыльнулся Т'мор, но тут же посерьезнел. - Очевидно, что наблюдающие заметили неустойчивую работу амулета и решили подстраховаться. Да вот, опоздали.
   - И что теперь?
   - А что теперь? - Не понял Т'мор. - Живем, как жили... и бережем спины. До зимней декады время у нас еще есть, вот и подождем. Посмотрим, как оно все обернется... Ладно Дон, иди, встречай мать, вон она с рынка идет.
   Хлопок входной двери подтвердил слова Т'мора и ученик тут же скатился с лестницы. А сам арн отправился в кабинет, разбираться с писаниной Торра.
   В принципе, старый рисс описал все довольно четко. Где, у кого и при каких обстоятельствах были в последний раз замечены осколки кристалла. Вот только Т'мора беспокоило одно обстоятельство. Судя по записям, один из кусков артефакта, предположительно находится в пустыне Негур... и именно туда направляется команда эйре. Совпадение? Сомнительно, очень сомнительно. Ничего другого, за чем стоило бы отправляться в сердце упорядоченного, там просто нет. Опять же, если эйре сунулись в мертвую пустыню, это значит, что остальные части кристалла уже у них, ну за исключением того, что хранился в сокровищнице и-Нилл? Или они принялись собирать артефакт с той его части, пропажу которой никто не заметит? А может, решили изъять все кристаллы одновременно? Вопросы... вопросы...
   Т'мор потер лицо и решительно отодвинул от себя список рисса. Есть только один способ узнать нужные ответы. Скоро зимняя праздная декада, вот тогда арн и проверит свои подозрения. Надо только разжиться картой человеческих земель... Приняв решение, Т'мор кивнул и принялся собираться на занятия.
   Вечером, уже после проведенных перед испуганными вагантами лекций, Т'мор был приглашен в кабинет ректора, где его дожидался весь старший преподавательский состав университета.
   - Добрый вечер, господин Т'мор. - Кивнул арну Ламов, указывая на кресло, одиноко стоящее перед длинным столом, по другую сторону которого устроились остальные маги, во главе с самим ректором.
   - Да, неплохой денек. - Согласился Т'мор, удобно устраиваясь в предложенном ему кресле и не обращая никакого внимания на изучающие, а порой и откровенно настороженные взгляды магов. - Но не думаю, что вы пригласили меня лишь для того, чтобы констатировать этот факт. Я вас внимательно слушаю, господин ректор.
   Ламов чуть поморщился. Все-таки, не каждый день встречаешься с человеком, который при вызове "на ковер", ведет себя так, словно, это не ты его начальник, а он от тебя отчета требует... Но ректор с собой справился. Лишь головой недовольно дернул.
   - Хм. Господин Т'мор... У нас в университете произошло крайне неприятное событие. - Медленно заговорил Ламов, всматриваясь в бесстрастное лицо арна.
   - Одно? - Склонив голову набок, протянул Т'мор.
   - Если вы имеете в виду события с участием эйре, то о них я речи не веду. - Холодно улыбнулся ректор. - Вчера вечером пропали двое вагантов, предположительно, те самые, что покушались на жизнь вашего личного ученика. И вас мы пригласили для того, чтобы узнать, нет ли в их пропаже, вашей вины.
   - Нет. - Коротко ответил Т'мор.
   - Вы готовы в этом поклясться? - Ровным тоном, старательно глядя куда-то в сторону, поинтересовался Палов, глава кафедры Огня.
   - А вы хотите меня к этому принудить? - Тем же безразличным тоном поинтересовался Т'мор.
   - Господа, оставьте это. - Вмешался ректор. - Господин Т'мор, дело очень серьезное. Исчезновение вагантов, это из ряда вон выходящий случай в истории нашего университета. И мы хотели бы удостовериться, что никто из преподавателей непричастен к этому событию.
   - И начать вы решили с меня, да? - Усмехнулся арн. - Как мило.
   - Я не... - Ректор на мгновение прикрыл глаза, успокаиваясь. - Господин Т'мор, я надеюсь, что вы правильно поймете наши действия.
   - О да... Если где-то что-то стряслось, то виноват в этом, несомненно, жуткий темный маг. А вовсе не белые и пушистые эйре с их прихвостнями. - Покивал Т'мор. - Могу я узнать, почему, в таком случае, не была проведена та же проверка в отношении преподавателей, когда пострадали мои ученики? Кстати, не подскажете, господин ректор, когда же вернется к работе наш коллега, глава кафедры Жизни? Нет? Жаль.
   - Так мы не придем ни к каким результатам. - Тихо заметил артефактор Славомир, до этого молчавший в тряпочку.
   - Господин Т'мор, я настоятельно прошу вас... нет, я требую, чтобы вы поклялись стихией в том, что непричастны к исчезновению вагантов! - Рыкнул, наконец выведенный из себя ректор.
   - И лишусь Дара? Ламов, вы в своем уме? Эти уроды напали на моего ученика, и я вчера, целый день маячил у них перед глазами, очевидно напугав их до потери пульса. Как вы думаете, я могу быть непричастен к их исчезновению? - Покачал головой Т'мор. - Причастен и еще как. Другое дело, что моей вины в этом нет. Но такую клятву я сегодня уже приносил. Не так ли, магесса Лато? - Повернувшись всем корпусом, к притулившейся с краю стола Ириссе, проговорил Т'мор.
   - Магесса? - Глянул на девушку ректор и та нервно кивнула.
   - Что ж, это все упрощает. - Вздохнул Ламов. - Остается спросить хранителя врат. Мастер Палов, помимо узоров сбежавших вагантов, защита зафиксировала еще чей-либо отблеск?
   - Да. Было два отблеска, за полчаса до их побега, и один после. Но, ни один из них не соответствует Узору господина Т'мора.
   - То есть, иными словами, он не покидал территорию городка, в указанный период времени. - Протянул ректор. - А позже?
   - Нет. - Покачал головой Палов. - Последний отблеск его узора зафиксирован в момент возвращения господина Т'мора и госпожи Латто из Драгобужской командировки.
   - Значит, они сбежали... - С облегчением проговорил ректор.
   - Далеко не убегут. Господин Палов, - Вкрадчивым, тихим голосом, от которого вздргонули присутствующие, проговорил Т'мор. - А не могли бы вы сообщить мне, через какие ворота, указанные ваганты покинули университетский городок.
   - Т'мор... Вы с ума сошли?! - Вспылил ректор. - Мы только что определили вашу невиновность, а вы прямым текстом заявляете, что хотите их догнать?!
   - Уважаемый ректор, - процедил Т'мор. - Эти люди задолжали мне жизнь моего ученика и добрый час устроенной мне вами нервотрепки. И вы думаете, я оставлю это безнаказанным? Увольте, я слишком чту Кодекс, для такого безрассудства.
   Пока присутствующие пытались понять слова темного мага, тот выдержал паузу и заговорил все тем же вкрадчивым тоном.
   - Конечно, я понимаю, что университет не может понести такого урона своей репутации... Но ничего не могу с этим поделать... по своей воле.
   После этих слов, Ламов дернулся и внимательно посмотрел на сидящего напротив него арна.
   - М-да... Что ж. Я понял. - Медленно проговорил ректор, под недоумевающими взглядами преподавателей. - Господин Т'мор, пока вы находитесь в должности преподавателя Драгобужского университета, я запрещаю вам поиск сбежавших вагантов и... - Тут ректор наткнулся на предостерегающий взгляд арна и, на миг сбившись, договорил. - Письменный приказ будет готов через полчаса.
   - Не смею возражать, господин ректор. - С деланным вздохом проговорил Т'мор, после чего, поднялся с кресла и, коротко кивнув присутствующим, вышел вон.
   - Что это было, Ламов? - Не выдержал глава кафедры Огня.
   - Кодекс Тьмы требует от него отомстить. - Вместо ректора, заговорила Ирисса. - Иначе, он может лишиться благоволения первостихии. Единственный способ отсрочить месть, это запрет того, кому он служит в данный момент.
   - Отсрочить? А отменить? - Хмыкнул Палов.
   - Не выйдет. - Покачала головой Ирисса. - Тьма не любит слабых. А если темному магу дороже его служба, нежели Кодекс, он слаб.
   - Иными словами, потребуй я от него забыть о мести вагантам, он бы попросту уволился, после чего, с легкой душой вышел на охоту за их головами. - Вздохнул Ламов, и глава кафедры Огня понимающе кивнул.
   - Я другого понять не могу. - Подал голос Славомир. - Почему было не приказать ему не наносить никакого вреда вагантам вообще... Вы же могли это сделать, ректор?
   - По двум причинам. Первая - приказ должен быть официальным. А значит, завтра его увидели бы все учащиеся. Представляете, во что они тогда превратили бы жизнь Т'мора? - Усмехнулся Ламов. - Но это еще цветочки. Хуже было бы, если б, не выдержав такого напора, он уволился, тем самым, развязав себе руки. Боюсь, тогда, убыль вагантов в нашем университете достигла бы беспрецедентных масштабов, что привело бы к войне. Славомир, вам нужна война с опытным темным магом Разума, сведущим в ритуальной и артефакторной магии и не чурающимся призыва первостихий?
   - Извините, ректор. Я понял. - Вздохнул тот. - Ургова печень, оказывается, работать с этим магом труднее, чем с парами ртути! И зачем вы его пригласили?!
   - Поверь, Славомир. Я даже рад, что к нам приехал именно он, а не тот человек, на помощь которого я рассчитывал изначально. - Грустно усмехнулся ректор. - Т'мор, по крайней мере, объясняет причины своих поступков. А Байда терпеть не может пустопорожних, по его мнению, бесед... Ладно, закрыли тему. Господа, мы разобрались с этим происшествием, а посему, благодарю вас за потраченное время, все свободны... кроме магессы Лато.
   Маги поднялись со своих мест и, поклонившись, вышли из кабинета ректора, оставив его наедине с Ириссой.
   - Итак? - Проговорил Ламов, указывая девушке на кресло рядом с собой. Магесса кивнула и, перебравшись поближе к ректору, заговорила.
   - Он действительно поклялся, и Тьма приняла его клятву. А вот с наблюдением ничего не вышло. Я просмотрела запись. Спустя два часа после моего ухода, Т'мор вызвал своего ученика, и тот так загадил своими упражнениями с управлением стихией, магический фон, что его учителю пришлось активировать артефактный очиститель... Как он перед этим материл Донова... Но... В общем, с включением артефакта, система наблюдения рухнула.
   - А ты уверена, что он не проделал этого специально? - Нахмурился ректор.
   - Не думаю. - Покачала головой девушка и, на миг уйдя в себя, уже уверенней добавила. - Нет. Точно не специально. У него же, в результате, вся активная защита в доме слетела! Ей теперь, минимум, сутки восстанавливаться. А такого, Т'мор бы не допустил, ни за что.
   - Хм. Ладно. Пока это не горит, но советую попробовать установить наблюдение еще раз. Если и она рухнет... сама понимаешь. - Ректор хмыкнул. - Свободна.
   Ирисса кивнула и, легко вскочив с кресла, направилась к дверям, где ее и настиг голос хозяина кабинета.
   - И Ирисса... я очень надеюсь, что ваши близкие отношения с Т'мором, не повлияют на твою лояльность.
   - Ректор, неужели вы ревнуете?! - Повернувшись лицом к Ламову, промурлыкала магесса. - Поверьте, не стоит. Просто, это такой удобный поводок для столь молодого человека...
   - Ну-ну. Тебе виднее, конечно. - Усмехнулся ректор. - Ладно. Оставляю метод контроля на твое усмотрение, но не увлекайся, очень прошу. Он все-таки темный, а мозги у них, как видишь, работают несколько иначе... Смотри не обожгись. Все. Свободна.
   Магесса легкомысленно пожала плечами и выпорхнула из кабинета ректора, а следом за ней, и Уголек направился к своему хозяину. Как всегда, змей с блеском выполнил возложенную на него миссию, и довольный наблюдениями, уверенно прыгая из тени в тень, понесся по коридорам университета, на доклад, не забывая заглядывать в различные помещения, в поисках вкусного металла. Но, то ли строители здесь были куда более жадными, то ли архитектору здания просто не нравилась желтая вкуснятина, ничего подходящего Уголек так и не сумел найти. А ведь он голоден! И от той пары кругляшей, что он съел по пути к странному человечку, оставленному Т'мором на дороге, только аппетит разыгрался. Нет, точно! Вот доберется он до хозяина, обязательно стребует с него чего-нибудь вкусненького... Или хотя бы добьется разрешения на свободную охоту. От кабинета того побитого мага, например, очень явственно тянет столь приятным запахом. Вот к нему-то Уголек и наведается, пока владелец отдыхает в собственных покоях. А может, хозяин все-таки даст еще пару монеток? У него же их еще много, это точно...
  

Глава 5. Дело потехе не помеха...

   Сказать, что Т'мор сильно расстроился, узнав содержание беседы Ириссы с ректором, было нельзя. Нет, слова магессы, безусловно, болезненно шкрябнули по его самолюбию, но не более того. Уж на такой эмоциональный блок, умений арна точно хватит, и без угрозы для душевного здоровья. А вот то, что Ирисса считает его увязшим в ее сетях, Т'мору даже на руку. Ректор все равно не оставит постороннего темного мага без присмотра, так пусть уж лучше соглядатаем будет уже "засыпавшаяся" магесса Латто, тем более, что особой злости в отношении ушлой магессы, Т'мор не питает. В ином же случае, придется несчастному арну в каждом новом знакомом подозревать очередного подсыла от Ламова... или князя. А так недолго и вновь в паранойю удариться. Вот уж без чего Т'мор хотел бы обойтись. Привык как-то за три года отшельничества не оглядываться ежесекундно через плечо, и забыл, каково это, постоянно ждать удара с любого направления. Пусть два из тех трех лет, арн провел большей частью в искусственном сне, обучаясь премудростям предков, но ведь и в сновидениях ему не приходилось опасаться внезапной атаки... разве что, от скучающего Уголька.
   Арн отвлекся от размышлений, только услышав мелодичную трель своего компа, честно слямзенного им из хранилища его далеких предков. Бросив взгляд на мерцающую пиктограмму, Т'мор довольно кивнул и, наскоро проверив скрывающийся за ней файл, выключил древнее устройство, так напоминающее известные ему еще по Свободному городу, компы. Хлопнув крышкой изящного пенала, арн сложил рамку сканера и принялся собирать в тубусы, разложенные на столе разновозрастные карты, стараясь не повредить особенно древние образцы. За такое кощунство, библиотекарь ему плешь проест...
   Разложив все документы по футлярам, Т'мор кликнул Донова и, едва тот появился в дверях, указал на внушительную гору тубусов, образовавшуюся у него на столе.
   - Чтобы завтра с утра, их здесь не было. Отнесешь в библиотеку и отдашь хранителю. Ясно?
   - Да, учитель.
   - Вот и ладненько. Тогда, хорошей ночи, ученик... да, совсем забыл. Завтра проведем контрольную работу по всему пройденному тобой материалу. Так что, готовься.
   - Понял. Х-хорошей ночи, учитель. - Вздохнул Донов. Кажется, пожелание учителя, в свете новостей о завтрашней контрольной, ученик воспринял как легкое издевательство...
   Арн смерил взглядом удаляющегося Донова и усмехнулся. Ничего, ему полезно понервничать. А если к завтрашнему утру, ученик не сумеет взять свои эмоции под контроль, можно будет точно сказать, что проверочную работу он провалил... Но знать об этом сейчас, ему совершенно ненужно...
   Т'мор довольно кивнул и, бегло осмотрев поверхность рабочего стола на предмет забытых вещей, сладко потянулся. Нет, все-таки есть один большой плюс в школе Разума. В отличие от других бытийных и стихийных школ, Дар к этому искусству почти не зависит от возраста одаренного. И это замечательно, иначе Т'мору, мало того, что пришлось бы потерять пару лет, дожидаясь, пока Донов откроет в себе дар, так потом еще и тратить время обучения на ежедневную борьбу со своим учеником, пребывающим в состоянии гормонального крышесноса. А у арна и без того полно дел...
   Т'мор поднялся из-за стола и, бросив взгляд на настенные часы, двинулся в спальню. Время уже позднее, а него завтра по расписанию три лекции и практическое занятие, не считая экзамена Донова. Да еще и к ректору нужно будет зайти, узнать как дела у главы кафедры Жизни... Интересно же.
   На следующий день Т'мор ворвался в лекторий на первом этаже учебного корпуса и, окинув равнодушным взглядом уже сидящих в амфитеатре вагантов, еле заметно усмехнулся. Выражения лиц учеников свидетельствовали о том, что недолгое отсутствие преподавателя основ Тьмы в университете, их не расслабило. Кажется, не смотря на смену антуража, ваганты по-прежнему ожидают от преподавателя того же стиля ведения занятий с непременными воздействиями силой Ночи.
   Т'мор не стал их разочаровывать и сообщать о прекращении раскачки темного источника, так что в этот день, лекции арна для вагантов Драгобужского университета оказались достаточно нервными. Ожидающие в любой момент наплыва Тьмы, ученики пребывали в напряжении... Что позволило Т'мору не тратить время на то, чтобы вернуть внимание отвлекшихся вагантов к материалу лекции. Не внимавших ему, здесь просто не было.
   А вот практическое занятие, организованное для тех учеников, что в непременном порядке будут развивать свой темный источник, Т'мор провел в своем прежнем, весьма жестком ключе, и местом для его проведения служили те же подземелья, в которых арн вел занятия с начала учебного года.
   - Тишина. - Голос преподавателя разнесся по залу и нервно переговаривавшиеся меж собой немногочисленные ваганты, собравшиеся в его зале, мгновенно умолкли. Облаченный в уже привычный для присутствующих балахон, Т'мор шагнул в центр подземного зала и, откинув капюшон, обвел взглядом небольшую кучку учеников. - Рад приветствовать вас на моем занятии. Надеюсь, за время моего вынужденного отсутствия, вы не забыли тех крох знаний, что успели получить на наших прошлых встречах.
   Ваганты зашевелились. Да уж, занятий по основам Тьмы они точно не забудут.
   - Впрочем, это мы выясним чуть позже, на проверочной работе... - Не обращая внимания на шум, проговорил Т'мор. - А сейчас, прошу вас внимательно посмотреть на своих соседей и ответить мне, кого вы видите рядом с собой.
   Изрядно "воодушевленные" таким началом занятия, ваганты принялись недоуменно переглядываться, не понимая, чего хочет от них преподаватель.
   - Э-э... сокурсников? - Тихий ответ Тары рисковал не достичь ушей Т'мора, если бы не великолепная акустика зала. Остальные же ученики и рта не раскрыли. Ну да, в отличие от будущей жрицы Тьмы, они пока еще не узнали на собственном опыте, что когда учитель требует ответа на свой вопрос, лучше не молчать...
   - Отличная попытка, вагантесса. - Губы арна дернулись в намеке на усмешку. - Но я хотел получить более емкий ответ, нежели банальную констатацию факта... Ладно. Будем считать, это репетицией. Сейчас же, я требую, чтобы вы намертво запомнили: рядом с вами стоят ваши коллеги, будущие темные маги. Точнее, пока их заготовки, но я надеюсь, что ваше усердие в учебе скоро снимет это уничижительное клеймо...
   - Это он про темных магов? - С нервной улыбкой попытался пошутить один из вагантов...
   - Это я про заготовки, вагант Ромир. - Хмыкнул Т'мор. - От именования темными магами вам не избавиться, уж поверьте. И только от вас самих зависит, будете ли вы нести это звание с достоинством, или станете нервно дергаться каждый раз, когда безмозглые обыватели и зашоренные идиоты будут обвинять вас во всех бедах мира. От скисшего молока у коровы соседа, до извержения вулкана Риусс в Единой империи...
   - А если я не хочу быть темным магом? - Тихо спросила одна из вагантесс кафедры целителей.
   - К сожалению, от ваших желаний это уже не зависит. Все вы находитесь сейчас в этом зале, поскольку ваш темный источник оказался сильнее светлого настолько, что попытки опереться на последний, грозят полной потерей Дара. Вы уверены, что хотите этого? - Голос преподавателя, на сей раз, был лишен уже привычной для вагантов резкости. Т'мор обвел посмурневших учеников долгим изучающим взглядом. - Но на вашем месте, я бы не стал сильно горевать по поводу невозможности обернуться к Свету, на данном этапе. У вас еще будет шанс убедиться, что оно того не стоит.
   - Извините, учитель Т'мор... - Вагант Ромир, вспомнив не такое уж давнее требование преподавателя, шагнул вперед, задавая вопрос. - А что вы имели в виду, под "данным этапом"?
   - Говорить об этом пока рано, вагант Ромир. - Покачал головой арн. - Думаю, для вас это не будет актуальным еще довольно долгое время... Но если так уж не терпится утолить собственное любопытство, попробуйте поискать в библиотеке торинирский "Классификатор определяющих направлений в развитии Дара у различных рас". Думаю, вы не будете разочарованы. А теперь, когда мы разобрались с причинами вашего присутствия здесь, начнем практику.
   - Извините, учитель Т'мор... - Получив вполне вменяемый ответ на свой вопрос, Ромир осмелел. - Правильно ли мы понимаем, что теперь все наше обучение будет проходить исключительно под вашим наставничеством?
   - Нет, конечно. - Невозмутимо покачал головой Т'мор. Немного помолчав, он все-таки соизволил объясниться, - вы обязательно продолжите посещать занятия на своих кафедрах и будете очень старательно учиться... Если не хотите вызвать моего недовольства, разумеется. А под моим присмотром займетесь адаптацией полученных на лекциях знаний, к требованиям темного источника. Единственный предмет, который я мог бы назвать не обязательным для вас, это основы Света.
   - Э-э, а что, разница в приемах так велика? - Протянул кто-то из вагантов.
   - Сами увидите. - Усмехнулся Т'мор. - Ну а теперь, когда с организационными вопросами и неуместным любопытством покончено, приступим к теме нашей сегодняшней встречи. И не надо кривиться, господа мои. Ну-ка, дружно уселись на пол...
   Спустя полчаса медитаций и осторожных подталкиваний со стороны преподавателя и Тары, собравшиеся в зале ваганты смогли обратиться к своему темному источнику. Кто-то быстрее, кто-то медленнее, но все сумели достучаться до Тьмы, столь старательно затушеванной несколькими годами обучения у ведомого змееязыких.
   - Вот и славно. - Голос Т'мора вырвал вагантов из той умиротворенной неги, в которую окунула своих новоиспеченных адептов, призванная ими первостихия. В отличие от спокойных, расслабленных лиц учеников, жесткое, словно высеченное из камня лицо и стальной тон преподавателя, выдавали его напряжение. Шутка ли, удерживать Тьму призванную одновременно дюжиной неофитов! - Отпустите источник и поднимитесь.
   Ученики повиновались беспрекословно.
   - Замечательно. - Переведя дух, проговорил Т'мор. - Я рад, что всем вам удалось сделать первый шаг по пути постижения своего Дара. А теперь, несколько небольших, но познавательных опытов, после которых мы перейдем к обещанной мною и столь ожидаемой вами проверочной работе...
   Арн раздал тихо застонавшим вагантам листы с рунными формулами заданий, после чего демонстративно отошел к одной из колонн. Каково же было удивление этих весьма посредственных, из-за слабого светлого источника, практиков, когда они обнаружили, что плетения, созданные по заданию Т'мора, поначалу поразившие их своим странным рунным строением, выходят на порядок мощнее, чем их аналоги в светлом исполнении. Конечно, не у всех получилось вывести эти необычные вязи с первого раза, но это уже было последствие их собственной забывчивости... Тянуться к и без того чахлому светлому источнику за подпиткой совершенно неподходящего ему плетения...
   - Что могло быть глупее? - Покачал головой Т'мор, одним легким мысленным посылом поднимая с пола перенапрягшегося Ромира. - Мы занимаемся темной магией, вагант Ромир. Да и неужели так трудно было понять, что вашего светлого Дара не достанет даже на то, чтобы напитать хотя бы половину этой вязи? Я уж молчу о том, что это попросту бессмысленно...
   Вагант сердито засопел, но когда учитель потребовал повторить попытку, тут же принялся за работу. Больше подобных ошибок никто не совершал. А уж когда удивленный Ромир выпучился на извивающийся в его руке длинный хлыст, сплетенный из шипящих струй и окруженный мельчайшей водяной пылью, разбрасывающей во все стороны радужные блики, энтузиазма прибавилось у всех присутствующих. Так что, вскоре вокруг вагантов забурлила магия. Шутка ли? Все время быть в числе последних на практике, и вдруг узнать, что способен с легкостью воплощать прежде недоступные чары и заклятья... пусть и используя иной источник.
   - Ну что, недаром я потратил время на то, чтобы разбудить в вас темный дар? - Усмехнулся Т'мор, наблюдая за манипуляциями довольных вагантов. Ученики чуть ли не одновременно отпустили вязи и, дружно повернувшись к преподавателю, выжидающе уставились на него. Не нужно было быть магом школы Разума, чтобы понять их взгляды. Ученикам не терпелось вытрясти из арна как можно больше этих странных рунных вязей, чтобы испытать себя. - Э-э, нет. Не сейчас, господа мои. Не сейчас. Да и с чего вы взяли, что я буду составлять для вас рунные связки? Вы, собственно, затем и пришли в этот зал, чтобы научиться это делать самостоятельно. Я же дам вам лишь инструмент. Можно сказать, правила, по которым следует сплетать темные вязи... А дальше, вы будете действовать сами и только сами.
   - А разве не существует каких-то учебников, сборников вязей? - Протянул кто-то из вагантов.
   - Существуют. Но в большинстве своем, это тренировочные пособия для лучшего запоминания ограждающих и направляющих рунных связок. Никаких реальных заклятий вы в них не найдете. - Кивнул Т'мор. - Настоящие же, рабочие вязи, каждый темный маг старается составлять для себя сам... И моя задача, научить вас искусству составления рунных вязей. А сейчас, как я и обещал, займемся проверкой ваших знаний...
   - Ну что, Тара, теперь-то ты, наверняка, бросишь теорию Света, а? - Голос Ромира настиг будущую жрицу Тьмы, едва ваганты вышли из подземелий.
   - Вряд ли. - Дернула плечом Тара. Ее ответ заставил окружающих замереть на месте. Чтобы вагант сам рвался на ненужную лекцию?! Так не бывает, даже если под этим вагантом подразумевается Тара!
   - Но почему? Ведь Подземный дракон сказал, что это необязательно. - Вырвалось у кого-то из вагантесс.
   - Необязательно, не значит не нужно. - Покачала головой Тара. - Вот если бы, учитель Т'мор запретил посещать эти занятия, я бы с удовольствием их оставила.
   - Ну и дура. - Пожал плечами Ромир.
   - Посмотрим, Ром. Посмотрим. - Усмехнулась Тара. Девушка сильно изменилась с того времени, как в университете появился Подземный дракон, как прозвали ваганты преподавателя основ Тьмы. И куда только подевалась та зашуганая однокашниками, за "дурной глаз", робкая девочка, служившая посмешищем для окружающих на практических занятиях? Сейчас, на Ромира смотрела уверенная в себе и собственных силах, магесса... точнее жрица. Тара смерила взглядом однокашника и, вздохнув, снизошла до совета. - Ромир, учитель всегда говорит ровно то, что подразумевает. Он сказал, что запрещает посещать основы Света?
   - Ну-у... нет. - Отступил на шаг ее собеседник.
   - Он разрешил нам не посещать эти занятия? - Приподняла тонко очерченную бровь, Тара.
   - Э-э...
   - Нет. Он только предположил, что мог БЫ назвать этот предмет необязательным. - Сама ответила на свой вопрос вагантесса, и вдруг широко улыбнулась. - Но кто я такая, чтобы указывать, как тебе жить и чему учиться, Ромир? Попробуй. Почему бы и нет? Глядишь, твой пример послужит уроком для остальных...
   Т'мор, скрывавшийся все это время в тени, в паре шагов от спорящих вагантов, довольно усмехнулся и, оставив учеников, двинулся на запланированную встречу с ректором.
   - А, добрый день, господин Т'мор. Вы не были сегодня на обеде. Что-то случилось? - Привстав из-за стола, приветствовал арна Ламов, едва тот миновал порог его кабинета. - Может, вам нужна помощь?
   - Ничего такого, с чем я не мог бы справиться. - Безразлично пожал плечами Т'мор, усаживаясь в предложенное ректором кресло. - Хотелось быть уверенным, что за время моего отсутствия ваганты не забыли все что можно. Вот и устроил им небольшой тест по пройденному материалу. Пришлось потратить время обеда на его проверку.
   - Отрадно слышать, что вы так серьезно относитесь к обязанностям преподавателя. - Покивал маг, с удобством расположившись на своем "троне". - Итак. В чем причина вашего визита?
   - Хотелось бы узнать о самочувствии господина Радова... - Протянул Т'мор, сохраняя бесстрастное выражение лица.
   - К сожалению, он до сих пор не пришел в себя. Хотя, это может произойти в любую минуту. - Покачал головой ректор, и после небольшой паузы, продолжил, - Но эту информацию вы могли бы получить у сотрудников лазарета или заместителя главы кафедры Жизни, под чьим наблюдением находится Радов. Не так ли?
   - Согласен, господин ректор. - Чуть наклонил голову Т'мор.
   - Тогда... - Ламов испытующе взглянул на сидящего напротив него молодого мага.
   - Тогда, может, поведаете, как продвигается расследование причин столь странного поведения главы кафедры Жизни, во время визита великолепных линен? - Все тем же ровным тоном проговорил Т'мор.
   - К сожалению, следственная группа пока не окончила свою работу. - С печальной полуулыбкой развел руками ректор. - Но могу вас уверить, при любом результате расследования, действия господина Радова будут рассмотрены и квалифицированы княжеским магистратом.
   - Что ж. Пусть так. - Кивнул Т'мор, вставая с кресла. - Благодарю вас за потраченное на меня время, господин ректор. А сейчас мне пора. Я обещал своему ученику небольшой экзамен, знаете ли...
   - Разумеется, разумеется, господин Т'мор. - Вновь поднялся из-за стола Ламов. И бросил в спину уже уходящему арну - Совсем забыл. Думаю, вы сочтете это интересным и небесполезным. Сегодня мне сообщили, что родственники пропавших вагантов уже уведомлены об их... исчезновении. И как мне кажется, бранианцы не пожелают остаться в стороне и вскоре могут прибыть в княжество.
   - Вот как? - Приподнял бровь Т'мор, обернувшись на голос ректора. - Правду говорят, что слухи бегут быстрее степного пожара... Но новость интересная. Благодарю вас, господин ректор.
   - Вот уж не за что. - Покачал головой Ламов. - Это дело касается университета и его преподавателей. А я не могу просто так позволить кому-либо досаждать нашему учебному заведению. Пусть даже мои возможности в некоторых вопросах, не столь велики...
   - Я понял, господин ректор. Еще раз благодарю. - Криво улыбнулся Т'мор и, кивнув на прощание, быстрым шагом покинул кабинет Ламова.
   Вот так. Ректор Драгобужского университета ясно дал понять, что будет защищать интересы университета и, соответственно, Т'мора, как его преподавателя, и тут же намекнул, что эта защита отнюдь не абсолютна. Кто бы сомневался... Хм. Получается, ректор все же не уверен в невиновности Т'мора. Жаль, это не самая лучшая новость. С другой стороны, у него нет и уверенности в обратном. Отсюда вывод, защищать арна ректор будет обязательно, но только и исключительно в рамках своей компетенции. М-да уж. Т'мор вздохнул. От чего ушел, к тому и пришел. Именно это Ламов ему и сказал, чуть ли не открытым текстом.
   Арн тряхнул головой, прогоняя назойливые мысли и быстрым шагом двинулся к своему флигелю, принимать экзамен у изнывающего от беспокойства ученика и готовиться к следующим лекциям. Это вагантам кажется, что только они мучаются с конспектами, а на самом деле, преподавателям приходится куда как хуже. Ведь в отличие от своих толстолобых учеников, которые реально учатся, лишь перед нечастыми семинарами да практическими работами, наставникам приходится готовиться к каждому занятию. Впрочем, Т'мор не жаловался. Как говорил персонаж одного анекдота: "На третий раз, сам начинаю понимать, о чем толкую...".
   Радов пришел в себя только через две декады, и тут же исчез из университета. Как призналась Ирисса, после очередного примирения с Т'мором, главу кафедры Жизни прибрала к рукам тайная стража князя... Так что пообщаться с этим эйрепоклонником, Т'мору не светит еще долго.
   Вообще, ближе к зиме, события вокруг арна начали разворачиваться с пугающей скоростью. Словно их разбудил вынужденный отъезд Радова. Буквально через три дня после исчезновения главы кафедры Жизни, в Драгобуж нагрянули бранианцы - пяток тяжело бронированных придурков на мощных боевых конях, в сопровождении дюжины прихлебателей. Въехали в столицу Староозерного княжества, изображая из себя незнамо что, и тут же чуть не угодили под арест за недостойное поведение, сделав ту же ошибку, что не так давно совершила супруга болярина Створича, повелевшая слуге плетью разогнать обывателей, мешавшей ее проезду по внешнему кругу университетского городка. И об этом Т'мору тоже рассказала Ирисса, навестившая флигель преподавателя основ Тьмы, вечером того же дня, когда в Драгобуж прибыли бранианцы.
   Усевшись на диван в своей гостиной, Т'мор взглянул на устроившуюся в кресле напротив, магессу и покачал головой. В последнее время девушка выглядела нервной и словно бы истощенной. Исчез привычный блеск в глазах, заострились скулы. И Т'мор, разглядывая любовницу, вдруг понял, что уже давно не видел знакомой лукавой улыбки на ее губах. К тому же, Ирисса почти перестала реагировать на шутки...
   - Могу я спросить тебя кое о чем, Т'мор? - Вдруг тихо произнесла магесса, не отрывая взгляда от кружки с горячим ллиалом, которую она обхватила ладонями, словно пытаясь согреться.
   - Слушаю. - Кивнул арн.
   - Ты читал меня, когда мы с тобой... когда... ну... - Внезапно покраснев, запинаясь, проговорила Ирисса.
   - Нет. - Вопрос магессы сильно удивил Т'мора, но он постарался скрыть это за внешней невозмутимостью.
   - П-почему? - Даже удивилась девушка. - Это ведь естественно для магов Разума. Я читала об этом!
   - Ох, Ирисса. - Вздохнул арн. - Когда ты видишь рядом мага Воды, ты же его не атакуешь сходу, несмотря на то, что твое естество и Дар требуют от тебя действий, правильно?
   - Конечно. - Кивнула девушка.
   - Тогда, почему ты считаешь, что я, в отличие от тебя, не в состоянии держать на привязи собственные инстинкты? - Развел руками Т'мор и легко усмехнулся. - К тому же, когда "мы с тобой ну", мне достаточно тяжело держать нужную концентрацию, чтобы лезть к тебе в мысли. А поверхностные образы в твоем сознании, в такие моменты, и вовсе делают любые попытки чтения твоего разума абсолютно невозможными.
   - Поверхностные образы? - Не поняла Ирисса.
   - Ага. - Весело ухмыльнулся Т'мор. - В такие моменты, они у тебя становятся просто неприличными... и это... хм-м... сбивает еще больше, знаешь ли.
   - Ой. - Ирисса снова уткнулась взглядом в чашку с ллиалом. Но уже через мгновение взяла себя в руки. И даже краснеть перестала.
   - А могу я узнать, с чего вдруг ты озаботилась этим вопросом? - Посерьезнел Т'мор. - У тебя появились какие-то новые секреты?
   - Новые? - Непонимающе нахмурилась магесса.
   - Те, что появились при мне и в которые ты не хочешь меня посвящать, это новые секреты. - С комичной серьезностью, пустился в объяснения Т'мор. - А те, что у тебя были еще до моего появления в твоей жизни, и которые мне абсолютно не интересны, это старые секреты. Понятно?
   - Но у меня нет никаких секретов. Ни новых, ни старых. - Отставив кружку в сторону, покачала головой Ирисса, с небесной чистотой во взоре. Т'мор фыркнул.
   - Глупости. У всех есть такие секреты. И ты не исключение. Детское прозвище. Имя первой любви. Кодовое плетение домашней защиты. Количество людей перебывавших у тебя в спальне, в конце концов...
   - Т'мор! - В одном этом возгласе было больше прежней Ириссы, чем во всей предыдущей беседе.
   - Извини. - Ничуть не смутившись, пожал плечами Т'мор. - Это ведь просто пример, чтобы ты поняла, что я имел в виду.
   - Да уж. Но если мужчина начинает разговоры на подобную тему, значит, женщина уделяет ему слишком мало времени... - Вздохнула Ирисса и, вдруг спрыгнув с кресла, продефилировала к Т'мору. Устроившись на коленях арна, девушка легонько укусила его за ухо. - Может, поднимемся к тебе в спальню?
   - Лучше к тебе. - Улыбнулся Т'мор, поглаживая Ириссу по спине. - После драки с эйре, мы с Доновым установили в моей спальне восстанавливающие и сонные амулеты... Так что, там у тебя просто не получиться "уделить мне больше внимания". Мы попросту уснем.
   - А отключить? - Удивленно захлопала ресницами магесса.
   - Ха! - Как показалось Ириссе, чуть смущенно хохотнул Т'мор. - Только вместе со всей защитой в доме... Мой вам совет, госпожа Латто: никогда не давайте нерадивым ученикам доступа к питающим контурам вашего дома и не поручайте этим недоучкам подключать к ним, что бы то ни было. В своей лени, с них станется вывести питание простейшего сонного амулета на свободные линии стационарной защиты...
   После этих слов, Ирисса не сдержалась и весело, непринужденно рассмеялась, вновь превращаясь в такую знакомую, чуть сумасбродную магессу школы Огня. Такую же яркую, горячую и непостоянную, как и ее стихия.
   - Ну что ж. Тогда идем ко мне. Но учти, скомпрометируешь меня, женишься! - Вскочив на ноги, заявила магесса.
   - Хм... Ты уверена? - Усмехнулся Т'мор, поднимаясь с дивана.
   - Нет, конечно. - Фыркнула Ирисса и, подхватив его под руку, повлекла к выходу. Арн только успел крикнуть Донову, что уходит, но ответа ученика уже не услышал.
   Утро следующего дня началось для Т'мора с того же, чем закончился вечер дня предыдущего. Вот только, несмотря на то, что ни у него, ни у Ириссы сегодня не было занятий, в виду окончания рабочей декады, остаться в постели до обеда, им было не суждено. Нервный стук в дверь, поднял Ириссу с постели. Закутавшись в халат, магесса направилась в прихожую с четким намерением наградить незваного гостя каким-нибудь заклятьем помощнее, но стоило ей открыть дверь, как мимо нее в гостиную просочился Донов. Оглядевшись по сторонам, ученик Т'мора вздохнул и печально взглянул на Ириссу.
   - Прошу прощения за столь наглое вторжение, магесса Латто. - Копируя интонации учителя, с комичной серьезностью проговорил Волич. - Но мне необходимо переговорить с наставником по очень важному вопросу. Не могли бы вы подсказать, где он может находиться?
   - За твоей спиной, у-ученик. - Протяжно зевая, ответил Т'мор, возникший в дверях спальни в одних штанах. - Итак, что случилось? Бранианцы скооперировались с припустынными тварями и атаковали университет?
   - Кхм. - Ученик перевел взгляд с Т'мора на Ириссу, потянул носом воздух и, неожиданно покраснев, промямлил. - Н-не совсем.
   - А конкретней? - Вздохнул арн и, придержав за талию, пытавшуюся проскользнуть мимо него Ириссу, шепнул ей на ухо что-то, отчего магесса покраснела не хуже Волича и тут же скрылась за спиной Т'мора.
   - В общем, ректор просил передать, что бранианцы уже здесь, и он ждет вас в своем кабинете. - Выпалил Донов.
   - Ну и ладно. - Спокойно кивнул арн и, бросив хитрый взгляд через плечо, на Ириссу, договорил так, чтобы его было слышно не только ученику, но и магессе. - Передай ректору, что я прибуду, как только приму ванну. Негоже являться к гостям университета в растрепанном виде, не так ли?
  

ЧАСТЬ 3.

Глава 1. Лекарство от борзости - вкус омерзительный...

   Взявшись за резную ручку двери, ведущей в кабинет ректора, Т'мор хмыкнул и с трудом удержался от усмешки. В последнее время, он бывает здесь чуть ли не чаще, чем на собственных лекциях. Арн вздохнул и, состроив непроницаемое лицо, отворил дверь. Взвившийся перед ним защитный полог, Т'мор рассек одним движением любимой трости, вмиг окутавшейся темным туманом.
   - Вы вызывали меня, ректор? - Не обращая внимания на застывших в напряженных позах, перед столом Ламова посетителей, осведомился арн. От раздавшегося за их спинами голоса, бранианцы вздрогнули и резко обернулись. Все как один.
   Окинув равнодушным взглядом пятерку гостей, среди которых один выделялся особым удивлением, прямо-таки написанном на холеной физиономии, Т'мор покачал головой. Это ж надо! Вот так вот взять и развернуться спиной к неслабому магу!
   - Да, господин Т'мор. Прошу вас, присаживайтесь, где вам будет удобно. Сейчас подойдут остальные преподаватели, и я объясню причину вызова, если не возражаете. Уж извините, не хочу повторять десять раз одно и тоже. - Голос Ламова, невидимого арну за спинами гостей был спокоен... О, а вот и сам ректор. Догадался-таки выйти из-за стола и занять кресло у окна, так чтобы его было видно от дверей. Ламов улыбнулся. - А пока, если не возражаете, наши гости хотели бы задать вам несколько вопросов.
   В ответ, Т'мор лишь пожал плечами, усаживаясь на диван и старательно игнорируя все еще молчащих бранианцев. Сглазил.
   - Ты и есть тот темный, что похитил моего сына? - Проговорил, с трудом скрывая напряжение, предводитель пятерки посетителей. Высокий, усатый, в широкополой шляпе и густо расшитом серебром, темно-фиолетовом камзоле, полускрытом серым дорожным плащом, он напомнил Т'мору старый голофильм про мушкетеров, просмотренный им от скуки в один из зимних вечеров в Свободном городе. Был там подобный персонаж... граф, вроде бы. А вот стоящий рядом с ним холеный господин, уже справившийся со своим удивлением, больше походил на какого-нибудь аптекаря, опять же из головидео. Точнее, походил бы, если б не отчетливый след сразу трех стихий в его Узоре и отблеск готовых к моментальному развертыванию вязей не самого дружелюбного вида, в нем. Маг, и сильный... Настолько, что до подхода к волевому контролю ему осталось всего пара шагов. Т'мор хмыкнул. Оставшиеся трое сопровождающих бранианцев, скорее всего, охрана. Крепкие фигуры и профессионально безразличные взгляды. Воины, телохранители. Ну, драться с ними он не собирается, а значит, пока они не интересны. В отличие от мага. Неужто в светлых землях еще остались книги со старыми техниками обучения? Интересно. А ведь Т'мор был практически уверен, что их вытравили... Иначе, с чего бы Ламову, да и остальным преподавателям было так удивляться рассказам арна о воплощениях стихий?
   За размышлениями, Т'мор и не заметил, что оставил без ответа слова бранианца. До тех пор пока тот сам не напомнил ему об этом.
   - Не нависайте надо мной, уважаемый. - Проговорил арн, когда предводитель пятерки, сделав пару шагов, оказался прямо перед ним.
   - Вы не ответили на мой вопрос... уважаемый. - Только что не скрипя зубами, процедил бранианец.
   - Мы не представлены. - Невозмутимо проговорил арн. Бранианец зло прищурился.
   - Мастер Т'мор, прошу простить мое упущение. - С едва слышимой насмешкой в голосе, вмешался ректор. - Позвольте представить вам нашего гостя из союзного Брана, барона Таро, отца печально известного вам ваганта Дира. Барон Таро, перед вами преподаватель основ Тьмы Драгобужского университета - мастер Т'мор.
   Арн покосился на умолкнувшего ректора, с явственным любопытством поглядывающего на разыгрывающийся перед ним спектакль и неохотно поднялся, приветствуя барона коротким кивком.
   - Итак... - Проговорил Т'мор, вновь устраиваясь на диване и одним взглядом левитировал кресло из дальнего угла кабинета. Кивком предложив барону присесть на замерший рядом с ним предмет интерьера, арн некоторое время молчал. И лишь дождавшись, пока его собеседник справится со своей подозрительностью и с осторожностью усядется в предложенное кресло, Т'мор заговорил снова. - У вас неверные сведения, барон. Я не похищал ваганта Дира. Можно было бы привести сотни доводов и объяснений, почему это так, но я пожалуй остановлюсь на одном. Как вы верно заметили барон, я - темный. Можете спросить сопровождающего вас мастера, что бы сделал темный маг с человеком, покушавшимся на жизнь его ученика... Ваш спутник, по-моему, человек начитанный, он наверняка знает ответ на этот вопрос. - Безразличным тоном протянул Т'мор, выставляя перед собой все еще окутанную тьмою трость. Не удержавшись, Таро глянул на своего мага, и тот качнул головой.
   - Убил бы на месте. - Прочистив горло, хрипло ответил на невысказанный командиром вопрос, холеный, и его начальник гневно нахмурился. Вот только Т'мор и рта не дал раскрыть бранианскому гостю.
   - Верно... на месте. - Кивком поблагодарил коллегу Т'мор и продолжил все тем же ровным тоном. - К сожалению, меня не было рядом с моим учеником в момент покушения, а он не видел нападавших, так что наказать виновных в тот же миг, я не мог. Пришлось воздействовать на эмоции вагантов, чтобы выявить покушавшихся на жизнь моего ученика. Это было не сложно. У меня, знаете ли, сложилась довольно мрачная репутация в университете, так что я рассчитывал, что виновные придут с повинной сами... И тогда проблемы можно было избежать. Не так ли, коллега? - Вновь глянул на холеного, арн.
   - Тогда у них был бы шанс ку... получить прощение. - Бранианский маг явно не испытывал удовольствия от того, что его привлекают в качестве помощи для этих объяснений. Но и проигнорировать слова темного, он тоже не мог. И тут же поспешил добавить, специально для своего командира. - Это не шутка, Гаст. Закон для темных. Конечно, не факт, что он бы их не убил и в этом случае, но шанс на прощение у них был и немалый. Могли и выкупом отделаться...
   - Прощение?! У темного отродья?! - Зарычал Гаст. - Ты в своем уме, Римин?
   - Он прав. Если бы мы убивали за любую провинность, Мор-ан-Тар давно стал бы одним большим могильником. Прислушайтесь к словам своего мага, он умный человек и ему многое известно. - Заметил Т'мор, никак не отреагировав при этом на оскорбительный тон собеседника. И тут же огорченно покачал головой. - Знаете, мне даже в некоторой степени обидно, что эти ученики сбежали. И даже не столько потому, что я оказался лишен возможности их наказать, сколько из-за того, что это бросает тень на мою репутацию преподавателя. Они ведь уже проходили кодекс Тьмы, но вместо того, чтобы воспользоваться его подсказками, лишь усугубили свою вину... И если бы не приказ ректора, я бы уже давно отправился на их поиски.
   - Приказ? - Гаст повернулся к молча наблюдающему за их разговором ректору. Кажется, бранианец уже был близок к полной растерянности...
   - На время работы в Драгобужском университете, я запретил преподавателю основ Тьмы выходить на охоту за головами покусившихся на жизнь его ученика, как того требует Кодекс. - Кивнул Ламов, все это время внимательно слушавший беседу бранианцев с преподавателем основ Тьмы. - Официальный приказ был издан на следующий день после исчезновения вагантов, и с тех пор господин Т'мор ни разу не покинул пределов университетского городка.
   - А до издания приказа? - Осведомился маг.
   - Следящие пологи на стенах и воротах городка оснащены чарами фиксирующими отблески узоров всех, кто входит в город или покидает его. Согласно им, господин Т'мор в последний раз покидал город, отправляясь в командировку ко двору князя, что произошло еще до инцидента с его учеником. - Лекторским тоном ответил Ламов.
   - Но он же маг! Он мог обмануть эти ваши пологи. - Фыркнул Гаст.
   - Не мой профиль. - Отмахнулся Т'мор. - Иначе бы я отправился на охоту еще до того, как ректор огласил свой приказ. Уж поверьте, я бы успел...
   - А если не секрет, какую школу вы практикуете? - Как-то задумчиво поинтересовался холеный Римин, придвигаясь ближе и явно пытаясь всмотреться в Узор Т'мора внутренним оком. - Явно что-то бытийное, но за этим наведенным пологом, я не могу точно рассмотреть... Кровь? Смерть?
   - Стереотипы - страшная вещь. Если темный маг, значит обязательно кровища и куча трупов. - Со вздохом покачал головой Т'мор. - Я маг школы Разума. А увиденный вами полог, это подарок подруги. Огненный щит ее разработки, привязывается к Узору... но требует частой подпитки, к сожалению...
   - О! А свернуть вы его можете? - Оживился маг.
   - Да, конечно. - Т'мор пожал плечами и с явным напряжением отдал команду. Огненная сеть мигнула и вдруг потускнела, словно растворяясь в сине-серых завитках Узора арна.
   - Это потрясающе! - Всплеснул руками Римин.
   - Да, вот только каждое такое сворачивание-разворачивание съедает четверть резерва щита. - Со вздохом кивнул Т'мор. - Будь у меня хоть искра дара Огня, все было бы намного проще. А так... Сами видите.
   - Римин! Мы здесь не за этим. - Рявкнул Гаст. - Лучше скажи, маг разума может обойти эти урговы пологи?
   - Пожалуй, нет. - Опомнившись, тут же построжел маг. - Для обмана таких пологов нужно быть стихийником... И то не факт, что все получится как надо. Нет, он мог бы, конечно, "оседлать" какого-нибудь несчастного, чтобы тот отправился следом за сбежавшими... но даже Мастеру Вязи понадобилось бы не меньше суток напряженной работы с "куклой", для воплощения подобного фокуса. Нет, Гаст, исключено...
   В этот момент их беседу прервал шум открывающейся двери и в кабинет вошли главы кафедр в сопровождении своих помощников. Только новый глава кафедры Жизни, шагал в полном одиночестве... Подобрать себе заместителя он пока не успел.
   Барон смерил Т'мора долгим взглядом и тряхнул головой.
   - Что ж. Будем считать, что вашу версию, я выслушал. Больше вопросов не имею. Пока, по крайней мере. - Глухо проговорил бранианец.
   - И то хлеб. - Фыркнул Т'мор. И вдруг криво ухмыльнулся. - А знаете, господин барон, я бы хотел предложить вам сделку. Вы платите выкуп за своего сбежавшего сына, а я обещаю забыть о его существовании... Могу даже стихией поклясться, что не стану его преследовать и после того, как оставлю работу в университете. Что скажете?
   От такого наглого заявления, челюсти отвисли у всех присутствующих, без исключений.
   - Это уже пахнет оскорблением... - Медленно протянул барон, поднимаясь с кресла.
   - И в мыслях не было. - Вздохнул Т'мор. - Просто подумал, что рано или поздно я покину стены этого замечательного заведения и отправлюсь на поиски вашего сына, что не может вызвать у вас, радости. Зато сколько ненужных хлопот по обеспечению безопасности Дира, а какие расходы на охрану... Подумайте, барон. Может проще и дешевле решить эту проблему прямо сейчас?
   - Я лучше найму хороших бойцов и они принесут мне твою голову в мешке, темный! - Прорычал Таро, отшвыривая кресло и вылетел из кабинета. А следом за ним, в полной тишине, помещение покинули и остальные бранианцы.
   - Мастер Римин, я надеюсь, вы сможете повлиять на барона. - Чужая мысль, буром ввинтившаяся в сознание бранианского мага, уже на пороге ректорского кабинета. Римин дернулся, ожег Т'мора взглядом и захлопнул за собой дверь.
   - И что это было? - Проговорил Палов, разрушая повисшую в комнате, напряженную тишину.
   - Просто хотел заработать немного денег. - Пожал плечами арн. - Знаете, оказывается многие материалы для артефактов здесь стоят куда дороже, чем я рассчитывал.
   - Т'мор, я не могу не отметить, что ваши слова были... хм-м... как минимум, непредусмотрительны. - Пожевав губами, проговорил ректор, поднимаясь с кресла и перебазируясь за свой стол. - Хорошо еще, что бранианцы прибыли неофициально. Иначе сейчас мы были бы уже в центре большого дипломатического скандала.
   - Думаю, не ошибусь, если скажу, что будь они здесь в качестве посланцев Брана, вы просто не допустили бы такого развития нашего с бароном разговора. - Хмыкнул Т'мор.
   - Не уверен, что мне бы это удалось. - Изобразив тяжелый вздох, покачал головой ректор. - Как бы то ни было, но я вынужден предупредить вас, Т'мор, о недопустимости подобного поведения с гостями университета. Это первое, а второе... мне кажется, вам стоит предельно серьезно отнестись к последним словам уважаемого барона Таро.
   - О! - Шрам дернулся, превращая и без того хищную ухмылку арна в какой-то совсем уж дикий оскал. - Пусть только даст повод, господин ректор. Только один повод...
   Ректор нахмурился, но отвечать не стал. Просто развернулся к главам кафедр и заговорил совсем о другом, ни жестом, ни словом не показав, насколько ему не пришлись по душе слова Т'мора.
   - Итак, как вы поняли, господа преподаватели, к нам в гости явились родители двух исчезнувших вагантов... Оставим пока их взаимоотношения с мастером Т'мором в стороне, университета они не касаются. От вас же я ожидаю, что каждый преподаватель окажет посильную помощь нашим гостям в любых вопросах, касающихся их поисков. - Ректор обвел взглядом подчинненых и кивнул главе кафедры Огня. - Палов, вы получили из архива результаты работы поисковых групп?
   - Да, конечно. - Пожал плечами тот.
   - Будьте добры, представьте все материалы барону Таро и не забудьте снабдить картами местности. Кроме того, от вас и мастера Даромира, - еще один короткий кивок ректора, на этот раз новоявленному главе кафедры Жизни, - я ожидаю, что вы выделите пару адептов старшей скамьи, в качестве проводников для наших гостей из Брана. Барон Таро и мастер Римин, в беседе со мной выказали желание проехать по окрестностям и попытаться самостоятельно отыскать следы своих детей. Разубеждать их в этом намерении я не стал... С основным закончили. Если у вас возникнут какие-то вопросы или проблемы с бранианцами, двери моего кабинета открыты. И еще, очень сильно надеюсь, что желание помочь нашим гостям никак не повлияет на качество преподавания... - Ламов смерил предупреждающим взглядом главу кафедры Воды, на что тот только тяжко вздохнул. Будучи сам родом из Брана, мастер Мино, кажется, рассчитывал пообщаться с земляками за бутылочкой-другой.
   - Господин Т'мор! - Голос ректора отвлек арна от ярких мыслеобразов, скользнувших по поверхности сознания мага Воды. - Я могу рассчитывать, что вы умерите свой пыл и постараетесь не докучать нашим гостям, хотя бы до тех пор, пока они пребывают на территории княжества?
   - У меня и в мыслях не было ничего подобного, господин ректор. - С самым мирным видом пожал плечами Т'мор, чем вогнал преподавателей в еще больший ступор.
   - Что ж. Хорошо... - Ламов довольно быстро справился с собственным удивлением и, раздав несколько приказов преподавателям, закрыл собрание. Учителя потянулись к выходу, и арн последовал их примеру.
   Не тут-то было. Стоило Т'мору взяться за резную ручку двери, как за спиной раздался тихий голос ректора.
   - Т'мор, будьте любезны, задержитесь на минуту... - Чуть ли не промурлыкал Ламов. Вот только угрозы в этом мурлыканье было, пожалуй, поболее, чем в разъяренном рыке инфернала...
   - Да? - Вернувшись к приглянувшемуся дивану, произнес арн.
   - Знаете, я весьма ценю юмор, но сегодня вы, по-моему, перестарались. - Все тем же тоном начал Ламов. - И у меня сложилось впечатление, что вы специально провоцировали барона на конфликт...
   - И при этом старательно нивелировал свое воздействие на мастера Римина. - Согласно кивнул Т'мор.
   - Но зачем? - Ректор даже сбился со своего угрожающего тона.
   - Мне нужна показательная дуэль с бароном. - Как нечто само собой разумеющееся, произнес арн.
   - Т'мор, по-моему, вы упорно нарываетесь на такие неприятности, от которых наш университет никак не сможет вас защитить. - Вздохнул ректор и вперил в арна требовательный взгляд. - Извольте объясниться.
   - Хм. А надо? - Протянул арн.
   - О! А вы уверены, что это дело касается только вас, да? - Всплеснул руками ректор. - Так вот нет! Вы мой преподаватель и любые ваши действия непременно отразятся на университете и его репутации. А потому...
   - Все-все. Господин Ламов, я понял. - Замахал руками Т'мор и улыбнулся. Весело и бесшабашно. - Извините. Действительно, несколько увлекся. Три года у меня не было причин оглядываться за спину и думать о том, как мои действия могут отразиться на окружающих. Уж простите.
   - Ну-ну... - Хмуро проговорил ректор. - Я вас слушаю.
   - Здесь нет никаких подвохов. - Потерев лицо, начал Т'мор. - Вы же видели в каком состоянии находится этот бранианский барон. Чтобы я ему не сказал, он заранее уверен в моей виновности. И если не найдет сына, то наверняка попытается отыграться именно на мне, не так ли?
   - Разумно. - Кивнул ректор. - И чем же вам может помочь дуэль?
   - Сама по себе - ничем. - Пожал плечами Т'мор. - А вот вкупе с речами мастера Римина, у меня вполне может получиться... скажем так, свести на нет его жажду мщения "ургову темному", по крайней мере, я очень на это рассчитываю.
   - Не понимаю. - Покачал головой хозяин кабинета.
   - Видите ли, господин Ламов, школа Разума, это не только работа мага со своим и чужим сознанием, это еще и непрямые воздействия. Порой гораздо легче получить нужный результат, создавая подходящие ситуации и лишь чуточку воздействуя на разум объекта. В таком случае, вероятность эффекта маятника будет куда меньше... - Заметив, как затуманились глаза ректора, Т'мор хмыкнул и побарабанил пальцами по столу. - Как бы объяснить-то?! Ну... Куда проще получить желаемый результат, если нет необходимости полностью перелопачивать ассоциативные цепочки в сознании объекта. Понимаете... А! К ургу! Ректор, мне легче показать на практике, что я имею в виду, нежели долго и нудно расписывать этот прием. Снимите амулет. Клянусь стихией, что во время этого эксперимента не причиню вам вреда, прямого или косвенного... и не стану читать ваши мысли или воспоминания.
   - Т'мор, иногда я жалею, что стал магом... Любопытство, это страшный порок. - Со вздохом констатировал маг после нескольких секунд молчания... и решительным жестом снял свой амулет.
   С легкостью, Т'мор скользнул в сознание ректора... Через секунду, тот поднялся из-за стола и сделал несколько неровных шагов к окну. Но тут же замер и, тряхнув головой, возмущенно уставился на арна.
   - Какого урга?! - Прорычал ректор, одновременно формируя в руке вязь какого-то сложного заклятья. - Я же чуть в окно не выпрыгнул!
   - Теперь понимаете? - Ничуть не обеспокоившись по поводу этой угрозы, проговорил Т'мор, но заметив взгляд Ламова, вздохнул. - Похоже, что не очень. Подумайте, ректор. Я только что вложил вам в сознание установку, которая понуждала вас выброситься из окна... Но вы этого не сделали. Почему?
   - Потому что это дико! - Рявкнул тот... и задумался. - То есть, хотите сказать, что у меня попросту не было предпосылок для такого шага?
   - Браво. - Ухмыльнулся Т'мор. - Ваше сознание не смогло себе объяснить причины этого действия. Не нашло соответствующих ассоциативных цепочек. Ну а логическое мышление добило петлю. То есть, навязанное желание было осознано вашим разумом, признано нецелесообразным и изжито, а энергетика несработавшей ментальной петли выплеснулась в виде яростного отрицания и гнева. Эффект маятника... понимаете?
   - Кажется, да. - Медленно кивнул ректор, и проговорил уже куда более ровным тоном. - И сейчас вы, Т'мор, хотите поставить барона в такие условия, когда некое ваше воздействие будет подкреплено соответствующей мотивировкой и принято им как собственные мысли?
   - Почти. - Скривился Т'мор, словно разжевал лимон. - Я, знаете ли, не терплю принуждения в каком-либо виде. Наверное от того, что сам частенько был вынужден действовать по чужой указке. Так что моей целью станет вовсе не подмена мыслей или приоритетов уважаемого барона, а лишь некоторая стимуляция его логического мышления, сейчас изрядно затуманенного эмоциями и светлыми императивами. Думаю, если бы он об этом узнал, то только спасибо сказал бы... Но, надеюсь, что не узнает.
   - Почему? - Прищурился ректор.
   - Так ведь спасибо можно и на могилке сказать... а я еще жить хочу. - Усмехнулся Т'мор. - И вообще, кто вас светлых знает!
   - Ох, Т'мор. - Ламов нахмурился, задумавшись о чем-то, но спустя минуту, махнул рукой. - Порой, я просто удивляюсь, как вы еще не настроили против себя весь университет. А иногда мне кажется, что такая встряска только идет нам на пользу. Если бы еще не этот ваш ургов Кодекс!
   - Оставьте, ректор. - Хмыкнул Т'мор. - Причем здесь это? Свод был написан темными, для темных и о темных. Так что, светлые вовсе не обязаны им пользоваться... разве что в части посвященной традициям воздаяния, да и то, только чтобы не попасть под раздачу, как Дир и этот... второй вагант.
   - Не могу не согласиться. - Протянул Ламов. - Ладно уж. Идите, Т'мор. Надеюсь, вы не станете делать глупостей, и... да, постарайтесь сделать так, чтобы ваша дуэль с бароном не стала достоянием всего университета.
   - Обещать не буду, но постараюсь приложить все усилия. - Кивнул Т'мор, направляясь к выходу.
   - Будем надеяться, что этого окажется достаточно. - Буркнул ректор в спину уходящему арну.
   Бранианцы не стали терять времени и уже после обеда отправились на первый выезд. Кажется, они решили для начала обыскать близлежащие поселения. В принципе, верное решение. Вряд ли сбежавшие ваганты станут столько времени прятаться по лесам и полям. А учитывая, что в столице княжества они не появлялись... В общем, затея барона Таро была не лишена смысла... В обычных обстоятельствах.
   - "Учитель, а чему вы так радуетесь?" - Осторожный мыслеобраз Донова, почти бесшумно появившегося за спиной Т'мора, стоящего на боевой площадке надвратной башни, и наблюдающего за удаляющейся по дороге кавалькадой, заставил арна только еще больше растянуть губы в веселой усмешке.
   - "Почуял, ученичок? Молодец, растешь над собой..." - Так же мысленно ответил Воличу, Т'мор.
   - "И все же?" - Следующий мыслеобраз получился у Донова более настойчивым, даже несколько резковатым. Все-таки, ему пока было сложно сколько-нибудь долго поддерживать внятный мысленный диалог. А учитель, запретив Воличу, наедине, разговаривать с ним вслух, совсем не собирался делать скидку на это, а иногда, кажется, и вовсе с особым удовольствием втягивал Донова в долгие мысленные беседы, при этом заставляя ученика немало напрягаться, чтобы уловить и понять его легкие, почти невесомые мыслеобразы. И ведь не отвертишься. Стоило Воличу потерять концентрацию, как арн принимался вкладывать ворохи образов прямо в его сознание, заставляя ученика их расшифровывать... После такой "болтовни" у будущего мага Разума еще долго болела голова, а перед взором плавали цветные круги...
   - "Просто у меня сегодня хорошее настроение, Донов." - Т'мор подставил лицо холодному полночному ветру несущему мириады сверкающих снежинок, и вдруг весело рассмеялся. - "Не забивай себе голову всякой ерундой, ученик. Смотри, какая красота вокруг. Скоро Праздная декада... Каникулы... Эх, развлечемся!"
   - "С удовольствием бы порадовался предстоящим каникулам, если бы не тот фолиант, что я должен проштудировать. Боюсь, из-за него, времени на веселье у меня не будет совершенно." - Вздохнув, констатировал Донов, чем вызвал еще один раскат хохота своего учителя.
   - "Меня умиляет твоя самоотверженность, ученик. - Отсмеявшись, Т'мор наградил Донова весьма тяжеловесным мыслеобразом, явно несущим в себе не один смысл. Разобравшись с посланием учителя, Волич вдруг мучительно покраснел и над башней разнесся самоуничижительный стон будущего мага.
   - Я идиот! - Мысль о том, чтобы взглянуть на учебник, врученный ему учителем, внутренним оком, Донову и в голову не приходила...
   - "Если еще раз откроешь рот, то я, пожалуй, вынужден буду с тобой согласиться." - Кивнул Т'мор.
   - "Стоп, но я ведь это говорил не вам, учитель!" - Всполошился Волич. Ему совсем не улыбалось получить взбучку за нарушение приказа. Фантазия Т'мора на наказания была уж очень бурной. - "Это же была только мысль вслух!"
   - "Покаламбурь мне еще." - Фыркнул арн, но заметив как переминается с ноги на ногу ученик, махнул рукой. - "Ладно. Иди отсюда. Вижу же, как тебе не терпится заглянуть в учебник. Только не переусердствуй. Все-таки в словах ректора есть своя правда. Любопытство, это страшный порок... и отличительная черта любого мага."
   Т'мор проводил насмешливым взглядом скатывающегося по лестнице Донова, и полной грудью вдохнул холодный, пронзительно-свежий воздух.
   Немного покрутив головой, арн спустился с башни и, недолго постояв у ее подножия под хмурыми взглядами стражей, решительно направился в сторону своего жилья, а точнее, стойла в котором скучал хаук. У арна появилась очень интересная мысль... В такую погоду, просто грех не устроить небольшую прогулку. Да и Серому давно пора размяться.
   Спустя полчаса, торжествующий рык прокатился по Часовой площади, заставив шарахнуться в стороны многочисленных прохожих, и выметнувшийся из-за флигеля преподавателя основ Тьмы, всадник на огромном сером жеребце пронесся через центр площади, вылетел на одну из центральных улиц и вскоре скрылся за драгобужскими воротами. Да так стремительно, что вряд ли кто из прохожих, встретившихся на его пути, смог бы рассмотреть небольшую полупрозрачную тень, несущуюся перед копытами его скакуна.
   Двухчасовая неистовая скачка привела Т'мора к воротам столицы Староозерного княжества. Притормозив на миг перед встрепенувшимися стражниками, арн блеснул амулетом преподавателя и вновь пришпорил хаука. Серый довольно уркнул, обнажив на миг свой совсем нетравоядный оскал, и резво двинулся вверх по улице, вновь следуя за все той же тенью.
   Хаук замер на небольшой площади, окруженной массивными домами старобранианской постройки. Но витиеватая резьба на их стенах была не единственным украшением старой площади. Здесь возвышался небольшой комплекс зданий, буквально увитых всевозможными растениями, зеленеющими несмотря на то, что сезон давно прошел.
   Т'мор недоуменно хмыкнул и спешился. Глянув на чуть подрагивающую у его ног тень, арн покачал головой.
   - Ты уверен, что она его выбросила именно здесь? - Пробормотал он, и тень еле заметно дернулась. - Однако... У Ночи, кажется, действительно есть чувство юмора. Пристроить наказанного в храме света, это сильно...
   Кивком указав хауку на небольшой навес у входа в заинтересовавшее его здание, Т'мор шагнул на широкое крыльцо, но не вошел в высокие двери, а скользнул в просвет меж внешней стеной и плющом увившим каменную кладку здания, куда уже метнулся его полупрозрачный проводник. Обогнув храм и ловко взобравшись по выкрашивающейся невысокой стенке, Т'мор заглянул во внутренний двор и еле сдержал смех.
   Прикованный длинной цепью к мощному столбу в центре двора, худой юноша, облаченный лишь в грязные оборванные штаны, сосредоточенно колол дрова и откидывал их в сторону, где, непонятно отчего истекающий эманациями страха, юный послушник собирал расколотые чурки и оттаскивал их к большой полупустой поленнице.
   Вот интересно, и как барон собирается вытаскивать своего непутевого сыночка из лап храма?
  

Глава 2. Овца в волчьей дохе, это страшно... и воняет.

   Полюбовавшись на мягкие переливы Тьмы в Узоре отрешенно орудующего топором Дира, Т'мор весело ухмыльнулся и двинулся в обратный путь, к ожидающему его на площади хауку. Вот только добраться до Серого без приключений, у арна не получилось. Не успел он выйти на крыльцо храма, как из распахнутых дверей обители буквально выплеснулась толпа послушников, наряженных в выбеленные сутаны и вооруженных внушительными дубинами, очевидно претендующими на гордое звание жреческого посоха. Замерев в паре метров от удивленного Т'мора, послушники принялись сверлить ег самыми что ни на есть убийственными взглядами, всячески демонстрируя готовность порвать "темное отродье" на тысячу кусочков. Для того чтобы понять их намерения, Т'мору, наверное, необязательно даже было применять свои умения мага школы Разума. Агрессия из адептов света перла, как трава по весне!
   Окинув взглядом сопящую толпу послушников, арн недоуменно хмыкнул и, развернувшись на каблуках, решительно двинулся прочь, не забыв укутаться в давно ставший привычным плащ Тьмы. На всякий случай, а то кто знает, что за глупость придет в эти светлые головы? Арн бросил взгляд через плечо...
   - Остановись! - Внушительный бас, раздавшийся откуда-то из толпы послушников, низким гулом понесся над площадью и, растолкав служителей, вперед выбрался худой, если не сказать изможденный старик в белоснежной сутане, подвязанной алым шнуром. Благообразная, седая борода, поблескивающая серебром под солнечными лучами, мохнатые брови и впалые щеки, изборожденные морщинами. Оч-чень колоритный дедушка.
   Внимательно взглянув на старика, Т'мор тихо хмыкнул и остановился, застыв вполоборота к толпе светлых, поудобнее перехватив излюбленную трость. На всякий случай.
   Поняв, что молодой человек не собирается идти к нему на поклон, старик покачал головой и, жестом остановив качнувшихся было в сторону темного гостя, послушников, сам двинулся ему навстречу. Кто-то из служек тут же подал деду витой посох, украшенный затейливой резьбой по светлому, почти белому дереву и светлый принялся медленно спускаться по лестнице, с важностью постукивая этим костылем-переростком по выщербленным плитам ступеней.
   Оказавшись в нескольких метрах от темного, с нескрываемым любопытством наблюдающим за каждым движением жреца, светлый окинул его взглядом водянисто-серых старческих глаз, и тяжело вздохнул.
   - Могу я узнать, что понадобилось сыну Ночи в нашей обители? - Все тем же рокочущим басом, так не вяжущимся с его внешностью, проговорил жрец.
   - Тьма поведала, что здесь обитает отмеченный ею. - Пожал плечами Т'мор, подхватывая велеречивый тон собеседника и одновременно пытаясь погасить огонь веселья, непонятно с чего разгорающийся в душе, при полном попустительстве Уголька.
   - И ты его видел? - Вопрос старого жреца больше походил на утверждение.
   - Это было не сложно. - Хмыкнул арн. - Вы же не заперли его в своих подвалах.
   - В светлой обители нет никаких подвалов. - Сверкнул глазами жрец, но тут же сбавил тон. - К сожалению, я не могу пригласить тебя под своды храма, но может, ты не откажешься заглянуть в мой дом?
   - Зачем? - Неподдельно удивился Т'мор.
   - Ты же видел этого несчастного. - Вздохнул старик. - В его душе нет Тьмы, но Узор буквально пропитан ею. Юноше нужна помощь.
   - Это не тот человек, которому я хотел бы помочь, светлый. - Покачал головой арн. - Скажу больше, от того чтобы убить его прямо сейчас, меня удерживает лишь данное мною слово.
   - Жаль. Что ж, тогда остается лишь надеяться на милость Света. - Старик задумчиво пристукнул посохом по брусчатке мостовой, и уставился куда-то вдаль. Но уже через миг он пришел в себя. - Но если Ночь привела тебя сюда, не значит ли это, что она не желает видеть этого юношу среди своей свиты?
   - Кто знает... - Протянул Т'мор. - Кто знает...
   Старик смерил арна заинтересованным взглядом, неопределенно хмыкнул и, медленно развернувшись, побрел обратно к безмолвной толпе послушников, даже не попрощавшись. Впрочем, с чего бы светлому жрецу быть вежливым с темным магом?
   - Мой дом, за твоей спиной, темный. Зайдешь в любой день после заката солнца, если надумаешь повидаться. Нам есть о чем поговорить, уж поверь старому человеку. - Бросил через плечо старый жрец и скрылся за спинами, на миг расступившихся перед ним, послушников, тут же попятившихся следом за своим наставником, не переставая при этом зло зыркать в сторону Т'мора.
   М-да уж, в гости к сторонникам Света, он еще не наведывался. Ну... если не считать визита на корабль эйре, но это было давно, да и приходил он без приглашения. Арн тихо хмыкнул и, проследив, как послушники втягиваются в ворота храма и захлопывают за собой основательные створки, двинулся к хауку.
   Устроившись в седле, Т'мор некоторое время раздумывал о дальнейших действиях, а придя к решению, послал Серого вперед. Грохнули о мостовую копыта и хаук сорвался с места, тут же набрав сумасшедшую скорость, словно и не он недавно преодолел за два часа расстояние до Драгобужа.
   Не доезжая нескольких миль до университетского городка, Т'мор решительно направил Серого к кромке леса и уже через несколько минут деревья дрогнули, теряя последнюю еще не облетевшую листву, от долгого довольного драконьего рыка. Черной молнией мелькнув меж голых стволов деревьев и щеток облетевших кустарников, полупрозрачный дракон понесся к небольшой лесной речушке, оставляя меж цепких ветвей медленно истаивающие лоскуты темного нереального дыма.
   Уголья глаз призрачного дракона, сейчас чуть притушенные серебристой поволокой, радостно сверкнули при виде весело журчащей речки и змей, издав еще один рык, преображаясь на лету, буквально ввинтился в воду, разбрасывая вокруг радужные брызги и лоскуты темного тумана, тут же обращающегося мелкими черными чешуйками.
   А спустя миг, вместо одного призрачного дракона, из-под воды вынырнул Уголек, за хвост которого уцепился странный молодой человек, покрытый такой же сияющей антарцитово-черной чешуей, как и сам змей. Уголек пыхтел и фырчал, но Т'мор не обращал на это никакого внимания, вовсю наслаждаясь купанием в ледяной воде. В конце концов, ушлый сумеречный дракон смог избавиться от мертвой хватки арна и тут же попытался отомстить, притопив неугомонного напарника. Не тут-то было. Стоило только змею обвить длиннющим хвостом торс Т'мора, как тот с силой дернул Уголька на себя и, ухватив его за передние лапы, ушел под воду, пробулькав что-то вроде: "Покатай меня большая черепаха!"
   От такой засады, змей взвыл, моментально вскипятив вокруг себя воду, и принялся бешено выдираться из захвата напарника.
   Спустя полчаса Уголек с Т'мором расположились на берегу речки и, жадно поглядывая на исходящий паром над разведенным арном костром, котелок с мясным варевом, нежились под почти негреющими лучами зимнего солнца. А рядом сосредоточенно хрупал костями какой-то мелкой лесной зверушки, Серый. Вот кто бы сказал Т'мору, хотя бы полгода назад, что он будет с удовольствием купаться в чудом не замерзшей речке, арн только недоверчиво фыркнул бы, а тут...
   В университет, Т'мор вернулся довольный и умиротворенный. Впервые за последние два дня, он чувствовал себя так спокойно. Никаких перепадов настроения, немотивированных вспышек ярости и безудержного, ничем не обоснованного веселья, не поддающихся никаким эмоциональным блокам. Никакого желания достать ближнего своего... только покой и легкость. Арн тряхнул головой, пытаясь прийти в себя, и нахмурился. Сейчас, его собственное поведение в последние дни, показалось Т'мору несколько странным...
   Т'мор вошел в свой флигель, быстрым шагом миновал гостиную, на ходу кивнув Раде, что-то выговаривающей Донову и, захлопнув за собой дверь кабинета, открыл лежащий на столе пенал компа.
   В том, что никто из здешних магов не мог каким-то образом повлиять на его эмоции, арн был уверен на все сто. Огненная сеть Ириссы? Не смешно. Кроме основной функции защиты и небольшого, но весьма хитрого и почти незаметного довеска в виде прослушки, подарок магессы Огня, ничего в себя не включал. Уж это-то, Т'мор проверил сразу, как только Ирисса предложила "доработать" свой подарок... А раз так, значит дело не в наведенных чарах, а в нем самом.
   Пальцы пробежали по перламутровым пластинам, перед арном развернулся полупрозрачный сияющий экран, и он напрочь отключился от внешнего мира, погрузившись в поиск нужной информации.
   В себя, арн пришел лишь когда низкое зимнее солнце окончательно скрылось за горизонтом, и на университетский город опустились холодные сумерки. От души потянувшись, Т'мор откинулся на спинку кресла и, глянув на мерцающий экран компа, тихо вздохнул. Ответ на вопрос о его самочувствии, оказался прост и непритязателен. Смена шкуры. Раз в три-четыре года любой дракон, будь он даже дважды сумеречным, сбрасывает старую чешую, и этот процесс непременно сопровождается определенной эмоциональной нестабильностью. У предков даже был предусмотрен отпуск на такие случаи. Как было сказано в одной должностной инструкции, непонятно как оказавшейся в памяти компа: "во избежание конфликтов, при работе в коллективе". И самое паршивое, что у Т'мора этот период только начался и длиться он будет еще две декады. То есть, ровно столько, сколько осталось времени до начала зимних каникул... Бедные ваганты.
   Т'мор не удержался, и губы его разъехались в весьма многообещающей улыбке. Хорошо еще хихикать не стал, а то караулящий под дверью ученик мог бы подумать, что его наставник окончательно съехал с катушек.
   Арн не зря посочувствовал вагантам. В следующие две декады, занятия у преподавателя основ Тьмы, стали для них сущим наказанием. Т'мор побил все собственные рекорды по въедливости, сарказму и черному юмору, в результате чего, несколько учениц даже оказались в лазарете с диагнозом: "нервный срыв". Ректор, попытавшийся пару раз призвать своего подчиненного к порядку, нарвался на две лекции о необходимости тренировки будущих магов, для выработки у них железного психического здоровья, и отстал. Ирисса, каким-то женским чутьем понявшая, что ничего хорошего, ей, от пребывающего в раздрае Т'мора, не светит, постаралась исчезнуть, и не попадаться арну на глаза, А барона, несколько раз попадавшегося арну на пути, Т'мор своими замечаниями и вовсе довел до белого каления. Развязка наступила утром последнего учебного дня перед каникулами, когда зашуганные преподавателями, ваганты отсыпались после вчерашнего экзамена, а владельцы многочисленных погребков уже начали готовиться к наплыву счастливых от окончания семестра, учеников.
   - Господин ректор, я настаиваю на необходимости допроса! - Ворвался в уши арна рев бранианца, едва он открыл дверь в кабинет Ламова.
   - Вы забываетесь, барон! Одного вашего требования недостаточно, чтобы я позволил провести медикаментозное дознание своего преподавателя. - Очевидно, упорный бранианец сумел допечь Ламова ничуть не меньше, чем самого барона достал Т'мор, поскольку шипящие нотки в тоне главы Драгобужского университета, здорово напомнили арну голос змеи - хранительницы лесного озера, расположенного далеко на полдне, в землях Хорогена.
   - Ректор, барон. Доброе утро. - Прервал их диалог, Т'мор, и только тут заметил еще одного человека, присутствующего в кабинете. - Прошу прощения, мастер Римин, я вас сразу и не учуял. Великолепная выдержка, право слово.
   - Благодарю, господин Т'мор. - Невозмутимо кивнул маг. Чем вызвал еще один заинтересованный взгляд арна. За последние две декады, Римин, в отличии от своего шефа, ни разу не позволил себе втянуться в пререкания с Т'мором, ограничивая общение при случайных встречах лишь приветствием... и странным выжидающим взглядом. Хм. Т'мор, на мгновение замер, но тут же справился с собой и, криво ухмыльнувшись, уселся в кресло напротив Римина.
   - Судя по всему, уже скоро, а? - Как ни в чем не бывало, протянул арн, глядя в глаза мага и не обращая никакого внимания на вернувшихся к своему спору ректора и барона.
   - О, вы заметили... - Чуть приподнял бровь Римин.
   - Я, все-таки, маг школы Разума, мастер. - Пожал плечами Т'мор.
   - Не знал, что любой маг вашей школы способен увидеть и оценить... это.
   - Ну, не стоит преувеличивать. Не всякий, далеко не всякий. - Улыбнулся арн. - Но я, да, могу. И признаюсь честно, меня не может не радовать тот факт, что люди не забыли к чему нужно стремиться... Знаете, мастер Римин, если желаете, я мог бы помочь вам с решением некоторых скользких вопросов связанных с вашим экспериментом... и с сохранением душевного спокойствия, как важной его составляющей.
   - Благодарю, но я лучше еще подожду... хотя бы пару дней, прежде чем обращаться к вам за помощью. - Усмехнулся в ответ Римин, и напряженное ожидание в его глазах сменилось ясно видимым облегчением, таким, что Т'мору показалось, он слышит, как трещат мыслеблоки мастера, не выдерживая напора обуревающих его эмоций. И все же Римин справился с собой, и договорил, - надеюсь, этого времени хватит, чтобы вы вновь обрели прежнее... равновесие? А то мне не хотелось бы стать объектом какой-нибудь заковыристой каверзы, как это было описано в некоторых... хм-м... легендах.
   - О да. С лихвой. - Весело рассмеялся Т'мор. Беседа с мастером доставила ему огромное удовольствие. А еще большее удовольствие доставил тот факт, что он правильно угадал ожидания этого человека... Естественно, какому отцу не хочется знать, что с его сыном все в порядке? А это единственное, что волновало сейчаса мастера трех стихий, уже вошедшего в придел своего воплощения. Мало того, судя по намеку этого ушлого мастера, он еще и прекрасно осведомлен о сроках временной неуравновешенности Т'мора... не собеседник, а клад! Хотелось бы заглянуть в его библиотеку... Интересное, должно быть, местечко.
   Арн хмыкнул, поймав себя на мысли, что разговор с Римином, сильно напоминает ему общение с белогривыми. Ни дня без интриги, ни слова без второго и третьего смысла... Эх. Надо бы проведать дом на побережье. Глядишь и Арролд с Ллайдой заглянут на огонек... а с ними и Асси увяжется.
   Поняв, что его губы разъезжаются в мечтательной улыбке, Т'мор встрепенулся, и только тут сообразил, что перед ним уже несколько секунд сопит багровеющий барон Таро.
   - Вы что-то хотели, уважаемый барон? - Сменив улыбку на очень дружелюбный оскал, поинтересовался арн, одновременно адресуя ректору вопросительный взгляд.
   - О да. Мне бы хотелось, чтобы вместо того, чтобы сбивать с пути истинного моего мага, вы ответили на несколько моих вопросов, под воздействием пары-тройки зелий. - Прорычал барон.
   - Ректор? - На этот раз, Т'мор не ограничился одним взглядом.
   - Только с вашего позволения, господин Т'мор. - Усмехнулся тот. Кажется, бранианец действительно сильно достал Ламова, судя по тому, с каким предвкушением он поглядывает на разворачивающееся в кабинете, действо.
   - Барон, вам не кажется, что вы не в меру обнаглели? - Спокойным тоном, которому позавидовал бы и эр Ллонер, осведомился арн. - Мало того, что вы, вот уже две декады не даете мне спокойно работать, осмеливаетесь меня в чем-то подозревать, так теперь вы дошли до того, что принялись требовать моего допроса, да еще и с помощью опасных для здоровья зелий... Вы идиот или самоубийца, барон?
   - Ах ты, выкидыш Бездны! - Проревел Таро, хватаясь за эфес меча. - да я выпотрошу тебя! В Круг, немедленно!
   - Точно самоубийца. - С деланным сожалением покачал головой Т'мор, рассматривая барона с каким-то детским удивлением в глазах. - Ну да ладно. Как вызванная сторона, я выбираю оружие, так ведь?
   Дождавшись кивка от Ламова и Римина, арн поднялся с кресла, и вдруг резко подался вперед, заставив барона отшатнуться.
   - Через пять минут на Часовой площади. Без магии. Железо у каждого свое, смертник. - Т'мор шагнул в сторону и, кивнув ректору, повернулся к магу барона. - Мастер Римин, не сочтите за труд, проследите, чтобы это не забыло своих верных телохранителей. А то, боюсь, наш бой будет напоминать избиение младенца.
   - Гаст, ты идиот. - Это было последнее, что услышал арн, выходя из кабинета, до того как за ним захлопнулась дверь.
   Интересно все же, как ваганты и жители городка умудряются столь быстро узнавать о таких вещах, без всяких объявлений, а? Т'мор хмуро оглядел площадь перед зданием университета, по краям которой уже начали собираться небольшие кучки чего-то выжидающих людей, и вздохнул. Ну а что? Хотел дуэли? Вот и получил...
   - Я вобью тебя в землю по уши и волью зелья в глотку, темный. - Прошипел барон, обнажая меч, едва они оказались в круге. Глянув на замерших в отдалении телохранителей бранианца, арн только покачал головой.
   - Трижды идиот. - Констатировал Т'мор, вынимая Старшего и лениво отмахиваясь от атаки, бросившегося на него барона. - Первый раз, потому что не слушал добрых советов своего мага.
   Снова звякнула сталь, арн чуть развернул корпус и ударил Старшим плашмя по вооруженной руке противника, медленно скользнувшей вдоль его живота. Барон охнул, но меч из рук не выпустил и попытался уйти от ожидаемой им контратаки, подобным же разворотом. Вот только вместо выпада, арн, опять плашмя, приложил его Старшим по филею, да так что бранианец резко прыгнул вперед.
   - Второй раз, - Сопровождая лягушачий прыжок противника легким наклоном головы, проговорил Т'мор, - потому что забыл, что я маг Разума и на меня не действуют подобные зелья.
   Услышав хохотки в окружившей их толпе, барон взвыл от прилюдного унижения и ломанулся на Т'мора, размахивая мечом, словно дубиной. За что немедленно схлопотал легкий подзатыльник кончиком меча, от мгновенно скользнувшего в сторону арна, снова плашмя, естественно. Но стоило бранианцу дернуться, как...
   - Тц-ц-ц. - Поцокал языком Т'мор, удерживая Старшего у кадыка своего визави, и почти прошептал на ухо, замершему на месте, побледневшему и опустившему руки, барону, - и третий раз, потому что не послушал доброго совета и вышел в круг без телохранителей... Это против мастера меча-то! Идиотизм, согласись?
   - Сдохни, тварь. - Вдруг прохрипел Гаст Таро, роняя под ноги сломанный костяной кругляш. Вот только раньше, чем артефакт коснулся мостовой, Т'мор совершил поистине гигантский прыжок, увлекая за собой и уже приготовившегося умереть, барона. А в следующую секунду, площадь потряс взрыв, от которого тонкую защитную пленку щита, ограждавшего круг от напиравших зрителей, просто разнесло в клочья. Счастье еще, что стоявшие вокруг ваганты, успели выставить собственные щиты, едва увидели падающий наземь кругляш. Так что, шрапнелью ударившие в разные стороны осколки булыжников, лишь оцарапали пару зевак, да выбили с десяток окон в соседних зданиях.
   - Ну ладно, Гаст. Ты пока здесь побудь, а я пойду, разберусь, что за хрень ты взорвал у нас под ногами. - Внимательно посмотрев в глаза бранианцу, проговорил Т'мор и, глянув как тот продолжает судорожно ощупывать себя на предмет наличия конечностей, довольно хмыкнул. Спустившись с лестницы, ведущей ко входу в Часовую башню, арн нашел взглядом Римина.
   - "Мастер, я бы хотел с вами поговорить". - Ментальный посыл Т'мора, с неожиданной легкостью пробил мыслеблоки мага, и тот, тяжко вздохнув, двинулся сквозь толпу возбужденно переговаривающихся зрителей, кажется, ничуть не напуганных прогремевшим только что взрывом.
   - Скажите, Римин, а вашего шефа, в детстве часто подкидывали? - Осведомился Т'мор, едва маг оказался в нескольких метрах от него. От неожиданного вопроса, тот даже с шага сбился.
   - Н-не знаю. - Покачал головой Римин.
   - Ладно. Но могу поспорить, что ловили его при этом, явно на пару раз меньше. - Хмыкнул Т'мор.
   - Знаете, даже возражать не стану. - Вздохнул бранианский маг. - И что теперь будет?
   - А что будет? - Пожал плечами Т'мор. - Отлежится пару деньков в какой-нибудь драгобужской гостинице, а там получит официальное требование покинуть княжество, и все...
   - И вы не собираетесь ему мстить? - Удивленно проговорил маг.
   - За такое веселье?! - Ухмыльнулся Т'мор. - Мастер, я не ем идиотов, и вам не советую. Только несварение желудка заработаете!
   Маг тихо фыркнул, но тут же посерьезнел.
   - А... - Начал было Римин, но арн его перебил.
   - А вот по этому поводу, мы с вами встретимся и поговорим в столице. Обещаю. Так что, постарайтесь дождаться меня там.
   Римин облегченно выдохнул и, кивнув, направился к своему шефу, все еще сидящему на ступеньках лестницы.
   Т'мор посмотрел вслед магу и, убедившись, что тот, с помощью телохранителей уже принялся помогать все еще пребывающему в легкой прострации барону, весело ухмыльнувшись, взял курс на свой флигель, в окнах второго этажа которого, до сих пор маячили Рада с Доновым.
   Веселье арна, хоть и было несколько усугублено его нынешним состоянием, но большей частью оставалось совершенно оправдано. Дуэль прошла как по нотам. Теперь, осталось лишь дождаться, когда нынешний голос князя донесет своему повелителю о перипетиях сегодняшнего боя, и о присутствии на территории княжества барона Таро, можно будет забыть. Да и внушение самому Гасту, пока тот очухивался от взрыва, удалось довольно легко. Чем не повод для радости? Ну и подарок мастеру Римину... Кстати о подарках! Может, стоит ему сообщить, хм-м... опосредовано, разумеется, где находится не только его сын, но и отпрыск этого бранианского дуболома? Вот ведь. А все из-за этих урговых эйре! Не побывай здесь змееязыкие, и не пришлось бы Т'мору такие горы сворачивать... Нет, решено. Надо отдать этому барону его сынулю. Пусть помучаются друг с другом. Ага. Один от осознания того, что его спас от смерти темный, которого он подло пытался убить, а второй от того, что сам стал темным... Вот интересно, они друг друга все-таки поубивают, или на пару с катушек съедут? Или смирятся и примут друг друга как есть?
   Впрочем, это уже не забота Т'мора. Теперь, главное красиво подсунуть бранианцам Дира. Да заодно посмотреть, чтоб тот был более или мене вменяем. А то, что-то его отрешенность, там, во дворе храма, больше походила на легкую форму сумасшествия... Хм. Кажется, пора наведаться к дедушке-жрецу. Он ведь приглашал? Вот пусть и принимает гостей. Но сначала надо хорошенько перекусить. Тем более, что до заката времени еще ой как много, да и вряд ли гостеприимство светлого будет настолько радушным, что он соизволит накормить уставшего темного мага...
   Уже дойдя до флигеля, Т'мор остановился на пороге и тяжело вздохнул, чувствуя, как где-то в груди распускается тугой узел, не дававший ему покоя эти долгие две декады. На плечи вдруг резко надавила свинцовая тяжесть, и в голове стало пусто и звонко. Только сейчас, арн понял, как он устал от этих урговых перепадов настроения, и насколько болезненной была вся его веселость и нервный гнев, и даже редкие приступы черной меланхолии, когда он целыми вечерами просиживал в кабинете, то вспоминая синие глаза Риллы, то скучая по давно ставшим для него семьей Торрам и ап Хаш. Ургова чешуя! Ну почему, это должно быть обязательно так?!
   Войдя в дом, арн устало кивнул Раде, и понятливая женщина, мигом засуетилась, подавая на стол поздний завтрак, после которого, Т'мор еле добрел до спальни и, рухнув на кровать, провалился в мягкие и нежные объятия Ночи...
   К Драгобужу, арн подъехал как раз в тот момент, когда стража собиралась закрывать городские ворота. Придержав створку перед подлетевшим на сером жеребце, магом, десятник ловко поймал блеснувшую в свете фонарей серебряную монету и, коротко кивнув, вновь пришпорившему скакуна, магу, приказал опускать засов. Лязга уперевшегося в стопор, обитого металлом тяжелого бревна, Т'мор уже не слышал. Несколько минут скачки, и хаук вынес его на храмовую площадь.
   Жрец встретил арна так, словно знал, что тот придет именно сегодня. Никакого удивления... хотя, правильнее было бы сказать, вообще никаких эмоций. При этом, Т'мор мог с уверенностью сказать, что и мыслеблоков у старика не наблюдается. Словно бы и не сидит перед ним, в жестком кресле с высокой прямой спинкой, живой человек. Тишина и пустота. Того же Римина в кабинете ректора, Т'мор не почуял лишь потому, что барон с Ламовым слишком сильно "фонили" вокруг своими эмоциями. А здесь...
   - Я рад, что ты пришел, сын Ночи. - Тихим, но от этого не менее рокочущим голосом проговорил светлый, едва приведший Т'мора в гостиную, послушник вышел за дверь. - Нам есть о чем поговорить...
   - Может быть, может быть. - Кивнул Т'мор. - Хотя, меня, если честно сюда привела не столько жажда беседы, сколько любопытство.
   - Знаю. - Со вздохом кивнул старик и замолчал.
   - Может, хотя бы представимся друг другу? - Спустя минуту, нарушил тишину арн.
   - К чему? Ты для меня сын Ночи, я для тебя - светлый... Зачем нам знать друг о друге больше? - Пожал плечами жрец. Т'мор внимательно присмотрелся к старику и вдруг усмехнулся. Подобный Узор он уже видел. Только тот был, словно соткан из тьмы, а этот сиял невозможной белизной.
   - Ты видящий, да? - Спросил арн.
   - Хех. - Вдруг совсем по-стариковски, хмыкнул жрец. - Тогда уж, ведущий. Моя паства, знаешь ли, в отличие от темных, склонна прислушиваться к советам своего провидца и, что важнее, следовать им.
   - Ну да, ну да. - Покивал Т'мор. - Что ж, ведущий, может скажешь, куда ты намереваешься меня вести?
   В ответ, старик смерил арна долгим взглядом.
   - Ты странный человек, сын Ночи. - После очередной паузы заговорил жрец. - Свет не должен бы указывать мне твои пути... но указал. Вот только я не вижу ни одного завершения... и это тоже странно. Давай просто поговорим.
   - Я не против. - Пожал плечами Т'мор. - Вот только, много ли будет толку от пустых бесед?
   - Деятелен, как сам Хаос... - Усмехнулся светлый. - Иногда смысл не в том, чтобы что-то сделать, сын Ночи. Порой, нужно просто удержаться от действий, и дать свершиться тому, что должно.
   - Не спорю. Если меня устроит исход, то именно так я и поступлю. - Кивнул Т'мор.
   - Но не сейчас, да? - Жрец побарабанил пальцами по подлокотнику. - Чего ты хочешь, темный?
   - Того отмеченного мальчишку.
   - Зачем?
   - Хочу вернуть его отцу. - Улыбнулся арн.
   - О! - Старик на мгновение закрыл глаза и вдруг рассыпался дробным смехом. - Если бы на моем месте был кто-то другой, бедняга слег бы от таких известий... Темный воссоединяет светлую семью. Это ж надо!
   - Твое слово, жрец. - Не принял шутки Т'мор.
   - Согласен. Завтра утром, послушники выкинут его на улицу. Этого будет достаточно, можешь мне поверить. - Отсмеявшись, кивнул тот и, после недолгого молчания, добавил, - знаешь, я наверное расскажу об одном пути, что увидел перед тобой, сын Ночи. Постарайся не забыть. Хорошо?
   - Слушаю. - Нахмурился Т'мор.
   - Эйре нет в пустыне... Зато, скоро они будут в Хэтвале. - Произнес старик. - А теперь иди и не терзай себя дурными мыслями. У людей и эйре - разные пути, нам нет нужды помогать друг другу...
   В Свободном городе, Т'мор не раз натыкался на различных шарлатанов, объявляющих, или искренне считающих себя пророками, и большая их часть выглядела куда более внушительно, чем этот старик. Только вот именно ему, арн поверил. Сразу и безоговорочно...
  

Глава 3. Одиннадцатая заповедь - не попадайся.

   За размышлениями о состоявшейся беседе со жрецом вообще, и о его последнем предсказании, изрядно выбившим арна из колеи, Т'мор и не заметил, как добрался до университета, и отвлекся от собственных мыслей, только оказавшись в одном из погребков внешнего круга, да и то, лишь когда просторный полупустой зал наполнился шумом и криками веселых вагантов, дружной гурьбой ввалившихся в помещение. Обнаружив в руке внушительную кружку с душистым лагром и оглядевшись по сторонам, арн вздохнул и, бросив на стол пару мелких монет, привычным усилием скользнул в тень, собираясь покинуть ставшее слишком шумным заведение. Но, уловив обрывки разговоров многочисленных посетителей, Т'мор передумал и решил, все-таки, сначала допить напиток, а уж потом возвращаться в свой флигель. С интересом послушав несколько разных версий об утренних событиях, успевших разлететься по городку среди вагантов и жителей, арн довольно хмыкнул.
   Все получилось даже лучше, чем он рассчитывал. Если бы не амулет разъяренного барона, ему бы пришлось самому оглушить бранианца, и не факт, что манипуляции с сознанием господина Таро, в этом случае, прошли бы незамеченными для окружающих. Нет, вряд ли бы кто-то что-то понял, но сам факт странной возни победителя с побежденным, мог навести магов на ненужные мысли... А так... Да уж, знатная подстава получилась. Вряд ли теперь и в самом Бране к барону будут относиться с прежним уважением. А то, что новости о бесчестном поступке Гаста Таро в скором времени дойдут до его родины, можно не сомневаться. Не зря же, половина местной знати приходится родней именитым бранианским родам...
   В таком, весьма приподнятом настроении, довольный прошедшим днем, арн наконец покинул погребок и отправился в свою берлогу, усилиями шустрой Рады, успевшую превратиться в довольно уютное место. Проверив успехи Донова в ментальном искусстве и пожелав спокойной ночи, как ученику, так и своей экономке, арн окинул довольным взглядом чисто прибранную гостиную и направился в спальню. Жаль только, что без Ириссы. Кстати... надо бы поинтересоваться, как у нее дела, а то спряталась, понимаешь, от темного мага, и даже на обедах с преподавателями не появляется... По крайней мере, когда на них бывает сам Т'мор. Да и подарок ее "подзарядить" надо бы. А то ведь, уже второй день, как кокон окончательно исчерпал свой заряд, да так, что даже на прослушку его энергии не хватает, ага...
   Арн глянул в сторону старательно заправленной, широкой постели и, поняв, что сон его сейчас совсем не привлекает, отворил окно. В проем тут же ударил резкий порыв холодного ветра. В глубине души Т'мора чуть ворохнулось уже изрядно надоевшее, нервное недовольство, но тут же пропало, оставив четкое ощущение, что болезненный период смены чешуи завершился. А это значит, что в ближайшие три-четыре года у него не предвидится никаких неконтролируемых всплесков эмоций, что не могло не радовать мага школы Разума, давно привыкшего держать свои чувства в жесткой узде.
   Т'мор покосился на распахнутую створку и вздохнул. В принципе, можно было бы просочиться и не открывая окна, но... какая, к ургам, разница?
   Арн потянулся, и в следующий миг в ночную тьму сгустившуюся над университетом, скользнул почти невидимый сумеречный дракон. Распахнув во всю ширь призрачные крылья, он описал над городом широкий круг и устремился вверх, к редким облакам, чуть подсвеченным неярким сиянием далеких звезд.
   Паря над землей и наслаждаясь стремительным полетом в ночном небе, Т'мор опомнился лишь спустя пару часов и начал плавно снижаться, ориентируясь на небольшое скопление огоньков далеко внизу. Там, в университетском городке, ваганты совсем не торопились отправляться на боковую, все еще празднуя завершение очередного семестра, и арн, оказавшись в нескольких десятках метров над освещенной фонарями Часовой площадью, постарался как можно скорее скрыться в тени черной громады университетского корпуса, чтобы не попасться на глаза подвыпившим ученикам... или учителям, многих из которых, также не обошел стороной этот праздник студиозов.
   Оказавшись в тени здания, Т'мор замер, оперевшись крыльями на потоки воздушной стихии. Праздничная суета городка несколько сбила его с толку. Не факт ведь, что и магесса Лато присоединилась к своим коллегам, отмечающим окончание семестра, а если так, то сейчас, Ирисса вполне может сладко спать в собственной постели... третий час ночи, как-никак.
   Поколебавшись, арн все же вытянулся дымным облаком и поплыл к корпусу, решив справиться с этой проблемой наиболее простым способом. Иначе говоря, прежде чем ломиться в двери апартаментов своей пассии, Т'мор решил аккуратно, буквально одним глазком, заглянуть в ее комнаты, не афишируя своего присутствия. Если Ирисса уже спит, то он не станет ее беспокоить, если же жилище магессы окажется пустым, то отправится на ее поиски... Благо, где искать празднующих учителей, ему было примерно известно из разговоров вагантов, в недавно посещенном арном погребке. Как оказалось, у господ будущих магов неплохо налажена сеть осведомителей среди персонала многочисленных заведений внешнего круга, так что, информация о столиках, заказанных на этот вечер преподавателями в разных погребках, почти тут же становилась известной вагантам, вовсе не горевшим желанием праздновать окончание экзаменационной декады, вместе с учителями... все-таки, каникулы каникулами, а попасться в "веселом" виде главе своей кафедры, удовольствие невеликое.
   Оказавшись в коридоре третьего этажа, арн вернул себе привычный облик и, скрывшись в тенях, скользнул в сторону комнат Ириссы...
   А спустя полчаса, по-прежнему невидимый Т'мор, стремительной тенью миновав двери апартаментов Ириссы, двинулся куда-то вглубь университетских переходов, бесшумным призраком стелясь над каменными полами. Отрешенно и бездумно, он скользил по залам и галереям, совершенно не обращая внимания на собственный маршрут...
   Оказавшись, наконец, на каком-то балконе, Т'мор, все еще пребывая в глубокой задумчивости, покинул тень, и тут же схлопотал в лицо мощный снежный заряд, моментально отозвавшийся резкой, но милосердно короткой болью в давно зажившем шраме. Арн тряхнул головой, приходя в себя.
   - М-да. Что-то частенько я стал уходить в себя. Не к добру это. Да, чешуйчатый? - Протянул Т'мор, глядя на материализовавшегося перед ним Уголька. Тот, в ответ, лишь фыркнул, обдав мага горячим паром. Вроде как: "от чешуйчатого слышу". Но долго обижаться на друга он попросту не умел, и уже через несколько секунд сменил гнев на милость. Хлопнув своим длиннющим хвостом Т'мора по лбу, Уголек расправил призрачные крылья и закинул голову вверх, словно указывая арну в далекое и темное небо, усыпанное звездами, будто бархатное покрывало, алмазной крошкой. Поток сочувствия омыл сознание мага...
   - Думаешь, это лучший выход? - Вздохнул Т'мор и грустно покачал головой. - Сомневаюсь, дружок. Очень сомневаюсь. Простой, может быть, но, наверняка, не лучший... Урговы потроха! И почему подобные гадости обязательно должны происходить именно со мной?!
   Змей фыркнул так, что из ноздрей посыпались искры и, в очередной раз хлопнув хвостом Т'мора, теперь, правда, уже по плечу, легко поднялся в воздух. Совершив немыслимый кульбит, Уголек завалил друга ворохом мыслеобразов, сводящимся к одному простому совету: "да забей ты на них!". И, убедившись, что его мудрые мысли дошли до адресата, стрелой вонзился в небо.
   - Легко тебе, крылатый. - Проворчал Т'мор, провожая взглядом резвящегося, высоко над землей, почти невидимого в темноте, змея. - У меня так не получается.
   Как бы то ни было, но даже такая поддержка, арну была приятна. Пусть, дракон дал совет в полном соответствии со своей шебутной натурой, и Т'мор не мог пока ему последовать, не получив тут же кучу неприятностей на свою многострадальную шею, но это только пока...
   Маг ухмыльнулся. Ничего, как говорил один росич в Свободном Городе: "Еще не вечер!". А значит, у персонажей, втравливающих Т'мора в очередную историю, на этом пути могут, и самое главное, обязательно возникнут непредвиденные сложности. Уж это-то, сумеречный дракон готов им обещать.
   Тут Т'мор вспомнил увиденную им недавно, в апартаментах Ириссы, сцену, и губы его растянулись в холодной усмешке. Теперь понятно, почему магесса пряталась от него все то время, пока в университете пребывали гости из Брана... Одно дело, когда начальство далеко, и мысли о нем прячутся глубоко в сознании, не беспокоя и не стремясь выползти на свет, в самый неподходящий момент. И совсем другое дело, когда командир совсем рядом, и чуть ли не каждый вечер заглядывает на огонек, для беседы-отчета. Ирисса прекрасно понимала, что не сможет удержать под контролем свои мысли, во время общения с Т'мором, пока Римин находится столь близко. И надежды на подаренный темным магом амулет, здесь быть не могло, по определению. Стоило арну коснуться девушки, как артефакт переставал быть преградой для мага Разума, и все ее мысли становились для Т'мора открытой книгой, а уж образы, крутящиеся на поверхности сознания, вообще оказывались, так сказать, набраны крупным шрифтом на обложке.
   И что же ей дала эта игра в прятки? Да ровным счетом, ничего! Сообрази она выцарапать у главы своей кафедры направление для сопровождения гостей в их поисках, и могла бы с чистой совестью сократить время общения с Т'мором, до минимума, ссылаясь на занятость с бранианцами, а так, лишь добилась того, что соскучившийся по совместным завтракам, арн решил наведаться в ее комнаты без предупреждения и, в результате, стал незримым свидетелем ее доклада, как конфидента, мастеру Римину, оказавшемуся главой Тайной стражи Брана. Непредусмотрительно. Оч-чень непредусмотрительно с вашей стороны, госпожа Лато. А уж рассказывать пусть и уважаемому, сильному, но иностранному магу о привычках одного преподавателя основ Тьмы, и вовсе некрасиво. Ладно бы Ламову, ректор и так неплохо осведомлен о многих причудах своего сотрудника, да и присмотр его, больше формальность, нежели реальная слежка. Но сдавать любовника разведке чужого государства, это уже моветон... Хотя, судя по фамилии, да и имени, для Ириссы, Бран вовсе не чужая страна... интересно, а ее знаменитое имение тоже находится в тех землях? Впрочем, чего гадать, если можно узнать все наверняка, а? Амулет... Хотелось бы Т'мору взглянуть на артефакт, не пожелавший подчиниться своему создателю. В принципе, его можно отключить прямо сейчас, но... Лучше, проделать это тогда, когда мастер Римин покинет Драгобуж. На всякий случай.
   Бранианский маг - ушлый дяденька и опыта ему не занимать, особенно учитывая, как ловко он прячет свой пусть и невеликий, но великолепно отточенный Дар мага Разума. Может и почувствовать, что экранирующий амулет отказался выполнять свою функцию, а зачем Т'мору лишние подозрения? Значит, решено. Выпроваживаем гостей и принимаемся осторожно, но очень качественно потрошить магессу. А то как-то нехорошо получается, нечестно, ага. Она, видите ли, может выпытывать и выискивать его секреты, а своими поделиться, так жаба душит!
   Чуть повеселев, Т'мор позвал купающегося в стихиях Уголька, и спустя минуту, с балкона сорвалась огромная тень, мягко и незаметно спланировавшая к флигелю преподавателя основ Тьмы. Сумеречным драконам иногда тоже хочется спать.
   Утренняя суматоха, связанная со спешной подготовкой к отъезду гостей из Брана и не менее поспешным бегством вагантов из стен родной альма-матер, ничуть не затронула Т'мора, и он, совершенно спокойно позавтракал, можно сказать, в одиночестве... Поскольку компанию за столом ему составили лишь хмурые молчаливые торы, и зеленый, после вчерашних возлияний, Славомир. Увидев вползающее в зал, действующее, словно на неисправном автопилоте тело коллеги по цеху, смотрящее на окружающий мир с похмельной тоской во взоре, арн переглянулся с усатыми артефакторами и, недолго думая, швырнул осторожно устраивающемуся за столом Славомиру небольшой амулет из "байдовских", нескончаемых запасов. Небольшая горошина, прямо-таки источающая вокруг эманации магии Жизни, с легким стуком, вызвавшим страдальческую гримасу на лице молодого артефактора, упала в его тарелку.
   - Съешь. Полегчает. - Ответил на укоряющий взгляд мага, Т'мор. - Гарантирую.
   Славомир недоверчиво покрутил носом над горошиной артефакта, но очередной приступ головной боли, очевидно, выбил из артефактора его подозрения, и маг, подхватив амулет с тарелки, одним резким движением отправил его в рот.
   Спустя несколько минут, страдальческая мина на его лице сменилась легким удивлением, а еще через минуту Славомир благодарно кивнул коллеге, с интересом наблюдавшему за процессом выздоровления артефактора. Хмыкнув, арн ответил магу таким же кивком и, поднявшись из-за стола, не проронив более ни слова, двинулся к выходу.
   За отъездом бранианцев, Т'мор наблюдал с боевой площадки надвратной, так называемой, Драгобужской башни, от которой и начинался столичный тракт. И лишь удостоверившись, что вся компания, включая Римина, покинула университет, арн отправился на поиски Ириссы.
   И опоздал. Магесса Лато, как сквозь землю провалилась. Ее не было ни в апартаментах, ни на кафедре... Т'мор успел обежать почти десяток мест, где могла появиться Ирисса, от боевого полигона, до кабинета ректора.
   - А, Т'мор! Добрый день. - Ламов поднялся навстречу, шагнувшего на порог кабинета, арна. - Вижу, окончание экзаменационной декады не повлияло на вас столь же разрушительным образом, как на кое-кого из наших молодых коллег, а?
   - И вам хорошего дня, Ламов. - Кивнул Т'мор. - Может, дело в том, что в отличие от некоторых преподавателей, я ограничился лишь одной кружкой лагра, вчера вечером?
   - Не буду спорить. - Усмехнулся ректор. - Так что же вас привело в мой кабинет, в первый день каникул, Т'мор?
   - Вообще-то, всего два вопроса. - Пожал плечами арн. - Я хотел бы узнать, есть ли необходимость в моем присутствии в университете, в ближайшие пару декад.
   - О! Совсем нет. Если у вас есть какие-то дела за пределами города, я не смею вас задерживать. - Отмахнулся ректор. - В конце концов, каникулы нужны не только вагантам, но и учителям... М-да. А второй вопрос?
   - Благодарю, мне действительно нужно отлучиться по делам, на несколько дней. Что же до моего второго вопроса... Ректор, вы не видели сегодня Ириссу?
   - А она вам не говорила? Странно. Мне казалось, у вас сложились довольно... близкие отношения. Впрочем, это не мое дело. Извините. - Ламов чуть заметно нахмурился и продолжил, - сегодня утром, магесса Лато покинула стены города, как только стража отворила ворота.
   - Вот как? - Т'мор побарабанил пальцами по крышке стола ректора. - И она не сообщила, куда направляется?
   - По-моему, она собиралась навестить свою родню в Бране, но с уверенностью утверждать не могу. Мне было достаточно того, что Ирисса обещала вернуться к началу занятий. - Пожав плечами, проговорил ректор. - Да, кстати, Т'мор. А ваш ученик отправится с вами?
   - О, нет. Это ни к чему. - Качнул головой Т'мор. - К сожалению, Донов пока недостаточно тренирован, чтобы составить мне компанию в пути... Так что, думаю, будет лучше, если он дождется меня здесь. Это ведь не проблема, да?
   - Флигель в вашем распоряжении на все время работы в университете, так что, ваше право... - Развел руками ректор.
   - Что ж. Благодарю за информацию, ректор, и... до встречи. Постараюсь вернуться за три-четыре дня до начала занятий. - Т'мор поднялся с кресла у стола, в котором успел устроиться, и вышел за дверь.
   - Удачи вам, Т'мор. - Кивнул уже закрывшейся двери Ламов.
   Выбравшись из хитросплетений коридоров, галерей и залов административного корпуса, Т'мор остановился на вершине лестницы у Часовой башни и замер на месте. Новость, вываленная ректором на голову преподавателя основ Тьмы, несколько напрягла арна. Тем не менее, он сначала добрался до одного из погребков внешнего круга и, лишь усевшись за чисто выскобленный стол в пустом зале и обзаведясь внушительным кувшином лагра, Т'мор углубился в размышления. Вот только радостного в них было мало. Чтобы не сподвигло Ириссу столь стремительно удрать из университета, это что-то, наверняка, могло грозить Т'мору лишь дополнительными неприятностями...
   Спустя пару часов, арн расплатился по счету и стремительным шагом вылетел из погребка. Сейчас, у него осталась только одна возможность узнать, во что его собираются втравить господа бранианцы, столь рьяно заинтересовавшиеся новым преподавателем основ Тьмы Драгобужского университета. К тому же... Т'мор ведь обещал навестить Римина до его отъезда из Староозерного княжества, не так ли? Конечно, жаль, что придется действовать почти в открытую, это значит, что становится возможным совсем нежелательный сейчас, силовой вариант, но тут уж виновата магесса Лато и никто больше. Не попытайся она удрать от Т'мора, и вопрос можно было бы решить одним небольшим вмешательством в ее сознание. А теперь...
   Сначала, Т'мор решил было обернуться драконом или воспользоваться одной из портальных привязок, настроенных на небольшой глухой переулок в дебрях Драгобужа. Но, хорошенько подумав, арн отказался от этой идеи. Будет лучше, если он будет отсутствовать в столице, в момент воссоединения барона с сыном.
   А потому, спустя полчаса, копыта хаука грохнули по замерзшему грунту тракта, и Серый, весело взревев, отчего привратная стража шарахнулась в стороны, помчался к Драгобужу, выбивая слезы из глаз своего седока.
   Правда, когда на горизонте показались башни столицы Староозерного княжества, до Т'мора дошло, что прежде чем ломиться на встречу с Римином, неплохо было бы для начала получше подготовиться... Просто, чтобы не вляпаться, как в давнем бою со сьерром Лонно. Помнится, тогда, ушлый мастер Вязи чуть не запечатал арна меж двух стихий. Хорошо еще, что Тень воспользовалась той ловушкой, для утверждения своего возвращения в Мор-ан-Тар. В противном случае, Т'мора могло попросту размазать меж Светом и Тьмой. Ну а учитывая тот факт, что судя по Узору Римина, он тоже маг не из последних, от него можно ожидать чего-то схожего... если не по действию, то по мощности, наверняка. Решено. На этот раз, можно обойтись без кавалерийских наскоков. Немного понаблюдать за бранианцами, послушать, посмотреть... а там, глядишь, можно будет и пообщаться. По душам, ага.
   Если университетская стража шарахалась от рыка хаука, то их столичные коллеги слаженно раздались в стороны, завидев жутковатую ухмылку на лице его седока. Впрочем, вполне могло статься и так, что этих бравых ребят напугал не оскал арна, а то, что по Драгобужу уже довольно давно курсировали слухи о новом темном преподавателе университета, и стражи просто рассмотрели кулон на шее въезжающего в город, Т'мора.
   Как бы то ни было, арн спокойно миновал ворота и, не теряя времени на беседу со стражниками, направил хаука в центр города. Вряд ли караул мог знать, где намеревается остановиться некий бранианский барон со своей немногочисленной свитой, а значит, и терять время на расспросы у ворот, бессмысленно. А вот кто может помочь, наверняка, так это служащие ратуши. Благо, они еще не успели забыть не столь давний визит Т'мора к ним в гости, и вряд ли откажутся помочь уважаемому магу. В конце концов, сообщить о месте, где остановился на постой бранианский вельможа, это такие пустяки, не правда ли?
   К удовольствию Т'мора, служащие ратуши оказались рады разделить это его скромное мнение, так что спустя полчаса, арн уже направил хаука к одному из постоялых дворов Драгобужа.
   "Полночная радуга" встретила Т'мора суетой, немало схожей с тем столпотворением, что творилось утром в университете. Счастье еще, что большинству вагантов, эта гостиница была не по карману, Иначе, сейчас здесь было бы куда как более многолюдно и не обошлось бы без мелькания знакомых и оттого настороженных лиц учеников, ожидающих очередной подлянки от своего преподавателя. Впрочем, поднимаясь в обеденный зал, расположенный почему-то на втором этаже этого гостеприимного дома, Т'мор заметил-таки пару вагантов старших курсов, но те, завидев мастера, решили резко сменить направление своего движения и скрылись в одном из коридоров гостиницы.
   - Добрый день, мастер Т'мор. - Арн только устроился за угловым столиком в ожидании заказа, когда рядом нарисовался Римин, предупрежденный им через сидящего в холле, конторщика.
   - Добрый, добрый. - Кивнул Т'мор, одновременно указывая магу на стул. Тот не преминул воспользоваться предложением и, вольготно расположившись напротив арна, поспешил поделиться радостью.
   - А вы знаете, у нас ведь тут произошло удивительное событие, господин Т'мор. - С легкой, чуть выжидающей усмешкой, заговорил маг.
   - Вот как? И какое же, позвольте узнать, мастер Римин? - Вздернул бровь Т'мор.
   - О! Это поистине удивительное событие... - Маг бросил взгляд на принесенный служкой ллиал и поморщился. - Не то. Любезный, замените это на бутылку хорошего вина, можно даже шаэрского. Если нет, то лучшего из имеющегося в вашей гостинице. И побыстрее.
   Бросив вопросительный взгляд на Т'мора и получив от него подтверждающий кивок, служка тут же испарился вместе с подносом, а Римин продолжил свой монолог.
   - Видите ли, господин Т'мор. Сегодня, когда мы въехали в Драгобуж, на одной из площадей произошло нечто совершенно странное. Мы как раз проезжали храмовую площадь, когда ворота здешней обители Света отворились и послушники вытолкали на паперть... кого бы вы думали?!
   - Моего собрата по источнику? - Хмыкнул Т'мор, но тут же покачал головой. - Нет, темного они, скорее, задушили бы у себя в подземельях... Сдаюсь, мастер Римин.
   - Знаете, чем больше я вас узнаю, тем больше дивлюсь вашей интуиции, коллега. - Покачав головой, вздохнул маг. - Знаете, как ни странно, но вы недалеки от истины. Послушники действительно выбросили за ворота храма, молодого человека с отчетливым темным отблеском в Узоре... и им оказался наследник барона Таро!
   - Хм... Вот как? - "Удивленно" протянул Т'мор. - Но насколько я помню, этот... юноша, до своего исчезновения, был светлым, разве нет?
   - Да. Это так. Впрочем, здесь нет ничего удивительного, как мне кажется. - Развел руками Римин. - Знаете, сейчас, когда над нами не довлеет воля ректора, я могу признаться, что являюсь вашим коллегой, не только по магическому цеху, но и по Дару. Пусть он не очень велик, но его вполне хватило, чтобы прочесть сознание Дира, тем более, что мальчик сейчас находится в заторможенном состоянии...
   - Ну, то что вы маг школы разума, меня ничуть не удивляет, и я вполне понимаю вашу скрытность в этом вопросе... как коллега. - Криво ухмыльнулся Т'мор, мысленно отметив слова Римина о воле ректора. - А вот, что касается наследника барона...
   - О да. Это удивительная история. И я вам ее обязательно расскажу, но сначала... - Римин прервался, одним взглядом оценил принесенное служкой вино и, словно нехотя, кивнул. Бордовая ароматная жидкость наполнила бокалы и, повинуясь повелительному жесту мага, принесший угощение, служка вновь скрылся с глаз. - Господин Т'мор, я не буду извиняться за слова и действия барона Таро, это он сделает сам, с вашего позволения, но хочу принести свои извинения за то недоверие, с каким я отнесся к вам по приезду в университет. Теперь я вижу, что был в корне не прав...
   - Оставим это, мастер Римин. - Отмахнулся арн. - Ваше мнение, каким бы оно ни было, не могло меня обидеть, уж поверьте. Так что, вам не за что извиняться.
   - Что ж, пусть так. - Чуть нахмурившись, проговорил Римин, но тут же тряхнул головой, холеные пальцы подхватили тонкостенный бокал, и маг, сделав небольшой глоток принесенного вина, продолжил, - да... так вот... с юным бароном произошла удивительная история. В ту ночь, когда он, одержимый страхом, покинул стены университета, недалеко произошел небольшой спонтанный Прорыв. Вот на вырвавшихся из него тварей, Дир и нарвался... К сожалению, моему приемному сыну Тиславу, не так повезло, как наследнику Таро, и он погиб, разорванный тварями Бездны, а Дир... судя по всему, ваши уроки-таки не прошли даром, потому что он умудрился призвать Тьму и та приняла его, хотя я мог бы поклясться, что его темный источник просто ничтожен! Но вот, все же это произошло, и Тьма, приняв наследника барона, перенесла его в храм, где он и провел все это время... Представляете! Никто и подумать не мог, что отмеченный Тьмою, немой парнишка и есть Дир Таро!
   - Однако... - Нахмурился Т'мор, легко изобразив прорвавшееся сквозь щиты, недовольство. - Это может стать проблемой.
   - Не понял. - Отставил бокал в сторону Римин.
   - Понимаете, если Тьма отметила этого мальчишку, мне придется несколько осторожнее подойти к вопросу мести за моего ученика. И то, что при этом Ночь сотворила с разумом Дира, и тот факт, что она выкинула его под носом у светлых, можно рассматривать как...
   - Вроде как пожурила нерадивого последователя. - Понимающе кивнул Римин.
   - Да-да. Именно так. Но это значит, что месть уже состоялась... хотя я ума не приложу, почему Тьма, вдруг, вступилась за моего Донова, он ведь не жрец... - Со вздохом констатировал Т'мор. - Да и сама кара выглядит как-то несерьезно.
   - Знаете, я вам даже посоветовать ничего не могу. - Задумчиво протянул Римин. - Никогда не попадал в подобные обстоятельства... У нас в Бране к ученикам, тем более, простолюдинам, относятся совсем иначе. Хотя по закону, они считаются приемными детьми мага-наставника, но мстить за них никто никогда не станет, это точно! Выживает сильнейший.
   - А я гадал, почему вы так легко говорите о смерти приятеля Дира, хотя вроде бы назвали его приемным сыном... - Не удержался Т'мор.
   - Приемный сын... это не значит, что у нас были какие-то родственные отношения, мастер Т'мор. Такова практика обучения магов в Бране. - Ничуть не оскорбившись, пожал плечами маг. - Видите ли, у нас существует традиция, брать на начальное обучение простолюдинов с Даром. И обычно, до получения серьезного образования доживает лишь половина из них, а высот мастерства достигают и вовсе считанные единицы. Мы все привычны к таким потерям, понимаете?
   - И что, видя такое положение дел, простолюдины не отказываются от обучения? - Удивленно хмыкнул Т'мор.
   - Бывает, конечно. - Махнул рукой Римин. - Но редко. Кто из черни откажется от шанса получить дворянский титул, достигнув уровня мастера Сил, тем более, что часть положенных этому статусу привилегий он получает, можно сказать, в виде аванса, сразу, как только входит в семью мага-наставника...
   - Однако. - Т'мор на мгновение задумался. - Скажите, мастер Римин, а магесса Лато - природная дворянка, или...
   - А вы честолюбивы, господин Т'мор. - Усмехнулся маг. - Но тут вам повезло. Ее наставник, мой предшественник по службе, умер, не оставив прямых потомков, так что его приемная дочь, к тому времени уже достигшая звания мастера сил, с полным основанием приняла наследие. Так что, сейчас, Ирисса Лато полноправная бранианская гербовая дворянка. А как только она выйдет замуж, то в распоряжение ее мужа перейдут и земли семьи Лато, которые, пока, находятся под управлением королевского земельного штандарта. Между прочим, я не раз бывал в том имении, очень и очень неплохие земли, должен вам сказать. Богатые, процветающие. Одних только закупных деревень там, около десятка, и каких! А это почти пять тысяч душ и около десяти тысяч годового дохода, без учета арендных земель... - Разливался соловьем Римин, искоса поглядывая на простой и несколько потертый наряд Т'мора.
   - Как интересно. - Протянул арн. - Осталось только найти саму магессу. Что скажете, Римин? Не знаете, куда она могла пропасть?
   - Ирисса... исчезла? - Непритворно изумился маг и в тот же момент, его взгляд остекленел, а челюсть неприлично отвисла. Арн усмехнулся и, сдавив в руке выуженный из кармана артефакт, накрыл их столик мерцающим Пологом Пустоты. Чтобы никто не отвлекал.
  

Глава 4. Обычно, именно жажда мира приводит к войне

   Подобного стыда Римин не испытывал уже очень и очень давно. Если быть точным, то в последний раз это событие произошло с ним, когда он попытался проучить ученика своего отца... и был размазан недавним крестьянином по стеночке, прямо на виду у родни.
   Воля вломившегося в его сознание молодого темного мага, с легкостью снесла первые мыслеблоки Римина и, кажется, нехотя толкнувшись в судорожно поднятые щиты активной защиты, отчего те ощутимо просели, словно застыла в ожидании.
   Недооценил. Не понял. Римин только что зубами не заскрипел от злости, но в тот же миг осознал, что его собственное тело ему не подчиняется. Вот тогда-то и накатил страх и... тот самый стыд. Проморгать такого мастера у себя под носом! Да, он молод, можно сказать, непозволительно юн, но... Да ради Света! За время пребывания в университете, этот темный оставил Римину столько знаков, подсказок и предупреждений, а он их прошляпил... не посчитал стоящими внимания...
   - Не стоит так разоряться, мастер. - В мыслеобразе Т'мора, просочившемся через щиты Римина, легко можно было заметить холодную усмешку, точно такую же, как та, что играла на губах темного мага в этот момент. - Как вы сами правильно заметили, я не раз оставлял вам кое-какие подсказки, рассчитывая на беседу... но вы предпочли окольные пути.
   - Не понимаю... - Скорость, с которой Римин принялся укреплять свою защиту, Т'мора почти восхитила.
   - М-да. Вы опять норовите наступить на те же грабли. - Покачал головой арн. - Можете оставить в покое свои щиты, я не намерен разносить ваш разум в пыль, Римин. Хотя, если вы продолжите пробовать себя в роли фортификатора, то с таким настроем и желанием, скоро просто напросто отрежете себе путь к отступлению.
   - Что вы имеете в виду? - Насторожился бранианец, на мгновение отвлекшись от работы над собственными щитами.
   - Контроль над вашим телом у меня. А это значит, что вы не чувствуете грани, за которой возврат управления законному владельцу станет невозможным. Еще немного стараний по возведению абсолютной защиты и все. Блоки отсекут "лишние" линии, и без своевременной помощи приличного мастера школы Жизни, восстановить утраченные связи станет невозможно. Ваше тело превратится в тюрьму для разума. Жутковатая перспектива, не находите?
   - Вы мне угрожаете? - Если бы Римин мог, он бы сейчас оскалился не хуже степного волка.
   - Зачем же? - Хмыкнул Т'мор. - Предупреждаю, не более. К тому же мне хотелось бы, чтобы вы отвлеклись от построения защиты, и уделили мне некоторую долю вашего внимания...
   - И тут же расстаться с жизнью? - Мыслеобраз Римина был больше похож на шелест ветра... Все его силы уходили на поддержание и надстройку щитов.
   - Какой же ты упертый, Римин. Неужели ты думаешь, что можешь что-то противопоставить атаке мастера Вязи? - Вздохнул Т'мор, переходя на ты. Миг, и сознание бранианца застыло, словно муха в капле янтаря, топорща ажурные плетения недостроенных блоков и эмоциональных ловушек, будто расправленные прозрачные крылья. - Дошло?
   - Да. - Римин ответил сразу, как только тиски чужой воли немного ослабли, позволяя ему "перевести дух".
   - Вот и славно. - Как ни в чем не бывало, кивнул Т'мор. - Извини, контроль над телом я тебе возвращать пока не буду. На всякий случай. А теперь, раз уж ты все-таки соизволил отвлечься для беседы... Мастер Римин, не могли бы вы мне поведать, что вчера произошло между вами и магессой Лато, что она рванула прочь из Университета, едва городская стража открыла ворота?
   - Не знаю. - Честно ответил бранианец.
   - Не верю. - Так же коротко отреагировал Т'мор, чуть увеличив давление на щиты собеседника.
   - Но я в самом деле не знаю! - Если бы Римин говорил вслух, то сейчас, его можно было бы услышать даже в пригороде.
   - Мастер, поясню, просто чтобы вы не виляли, я знаю о ваших ежевечерних беседах с магессой Лато. И даже примерно представляю о чем вы говорили...
   Выпотрошить Римина оказалось не так уж сложно. Едва бедняга "умолкал", не желая отвечать, Т'мор, раз за разом повторяя вопрос, начинал массированную атаку на его сознание и эмоции, расшатывая и без того скрипящие от натуги блоки, после чего, цепляясь за выскальзывающие из-под защиты всплески чувств и ассоциативные цепочки, выходил на интересующую информацию.
   Спустя полчаса, арн откинулся на спинку стула и с интересом глянул на сидящего напротив него мага, недоверчиво шевелящего освобожденными конечностями.
   Нет, это не разведка... Тайная стража есть не только в Драгобуже, она имеется и в Бране, это арн понимал и сам. Другое дело, что круг задач бранианской спецслужбы оказался несколько шире, чем можно было предполагать, и не ограничивался лишь поиском шпионов и раскрытием заговоров. Вот, например, мастер Римин. Великолепный сильный маг аж трех стихий, не лишенный к тому же искры дара школы Разума... Ну какой из этого надменного ученого, борец с крамолой? А тем не менее, в Тайной страже Брана он занимает далеко не последнее место... Вот только задачи, которые решает подчиненное ему отделение, весьма и весьма далеки от шпионских игр... И слава Ночи! Только возни с зубрами спецслужб арну и не хватало до полного счастья.
   А идея хороша! Бран и Староозерное княжество связывают прочные и устойчивые родственные связи старых вельможных фамилий, еще со времен активных гонений Тьмы с закатных земель. Именно сюда переселялись темные маги Брана, оставляя родных и близких, демонстративно отрекавшихся от своих неугодных Свету, родичей. Вот только в одном ошиблись великолепные со своими прислужниками. Привычные к грызне в собственных семьях за более высокий статус и власть, эйре не учли, что вельможные фамилии Брана слишком ценят свою кровь, и не терпят вмешательств во внутренние дела рода, чтобы отречение от своих темных родовичей могло быть настоящим. Маги Ночи бежали из Брана и обосновались по другую сторону Долгого моря, создав Староозерное княжество. Несколько поколений они и их потомки, как темные, так и светлые, очищали эти земли от расплодившихся здесь припустынных тварей и инферналов, уничтожая их одного за одним, отжимая уцелевшие стаи на восход. Так продолжалось до тех пор, пока власть Драгобужа не утвердилась на территории, втрое превышающей размеры Брана. Меж Староозерным княжеством и труднодоступной некогда империей Хань осталась лишь сравнительно узкая полоса фронтира, которую, при известной доле удачи, можно было миновать за несколько дней. А затем появился проект... точнее, Проект! Места в княжестве было вдоволь, под боком расположился великолепный полигон для магов, а на закате начались волнения в светлых землях... Какая-то умная голова среди бранианских магов и решила воспользоваться этой возможностью, чтобы поддержать темную ветвь человеческого мастерства. В Староозерное княжество хлынул очередной поток людей, чей темный источник оказался куда более силен, чем светлый. Вот только среди переселенцев не было магов... только ученики. Но было бы глупо ожидать, что эйре оставят новообразованный Драгобужский университет вовсе без присмотра. Так, на должность преподавателя основ Тьмы ими был втиснут свой человек.
   - Интересно, а почему же я, толком, не видел этих самых темных учеников? Их ведь должно быть куда больше нескольких десятков, а? - Хмыкнул Т'мор.
   - Потому что все подобные ученики берутся на домашнее обучение болярскими родами княжества. А по окончании учебы отправляются к полночной части фронтира, либо в Хольмское княжество, либо в Хань, где их ни один двуязыкий не сыщет. - Хмыкнул, уже отошедший от недавней экзекуции, Римин. - Те же темные, что оказались в университете, это просто неучтенные единицы. Жаль, конечно, разбазаривать такой материал, но это необходимые потери. Эйре видят во что они превращаются по окончании университета и не нервничают. А значит, мы можем спокойно заниматься своим делом.
   - Хм... В свете вышесказанного возникает вопрос. - Протянул Т'мор. - Зачем тогда понадобился новый преподаватель? И почему князь пообещал мне собственную кафедру?
   - Все просто. Княжеский магистрат пришел к выводу, что время пряток закончилось. В течение этого года в Драгобуже соберется первый темный круг за последние две тысячи лет. Прибудут все темные маги фронтира, Хольма и империи Хань.
   - Так почему вы не взяли на мою должность кого-то из них? - Поинтересовался Т'мор. - Почему понадобился именно я?
   - Не именно вы. - Покачал головой Римин. - А темный маг из Проклятых земель. Если бы на вашу должность поставили кого-то из тех, кто воспитывался у здешних вельмож, то уже через декаду об этом пошли гулять слухи по всему княжеству. И змееязыкие насторожились бы раньше времени.
   - Вы что, воевать с ними собрались?! - Изумился Т'мор.
   - А у нас есть иной выход? - Сгорбился куратор Проекта. - Эти твари собирают кристалл Света, если ты понимаешь, о чем я.
   - Представь себе. - Вздохнул Т'мор и, замолчав, побарабанил пальцами по крышке стола. Спустя несколько минут тишины, арн тряхнул головой и резко проговорил. - Мне нужна встреча с твоим начальством, Римин. Это раз. Второе: необходимо срочно отыскать Ириссу. Мне очень не нравится это ее поспешное бегство. И третье... Ты найдешь мне всю информацию по нашим коллегам. Темным или светлым, без разницы. Но я должен знать обо всех известных тебе магах Разума.
   - Кто ты такой, чтобы мне приказывать?! - Ощерился Римин, окутываясь целым ворохом разнообразных защитных вязей.
   - Тот, кто имеет право... - Тьма мгновенно наполнила весь прикрывающий магов купол, скрыв арна от взора его собеседника. Только два красных сполоха мелькнули перед ошарашенным Римином, и в ту же секунду первостихия исчезла, начисто слизнув щиты бранианца. Т'мор же, продолжил, как ни в чем не бывало. - У меня есть важная информация по поводу кристалла... и не только. Устрой мне эту встречу, мастер. Она в ваших интересах.
   - Ты не жрец. - Тихо проговорил Римин. - Ты... неужели Мастерам Вязи доступен прямой контроль первостихии?!
   - Не всем. - Хмуро ответил арн. - Ты слышал меня? Если не хочешь, чтобы человеческие земли оказались залиты кровью, устрой мне встречу с твоими начальниками.
   - А если... - Начал Римин, но тут же был прерван Т'мором.
   - В этом случае, я попросту выпотрошу твой мозг и встречусь с магами сам. На моих условиях. - Резко бросил арн, и ухмыльнулся. - Думаю, они будут совсем не рады такому повороту.
   - Я понял. - Возвращая равновесие, проговорил Римин и осторожно отодвинулся от края стола. - Но ты должен понимать, что этот вопрос невозможно решить одним щелчком пальцев. Я пришлю человека в университет... с ответом магов.
   - Пусть этот ответ принесет Ирисса. Желательно, вместе со сведениями о наших коллегах. - Растянул губы в улыбке Т'мор. - Мне так будет спокойней... да и вам не придется искать добровольца.
   - Но я не знаю, куда она делась! - Помотал головой Римин.
   - Это мои проблемы? - Приподнял бровь арн.
   - Ург с тобой. - Поморщился бранианец и окинул взглядом укрывающий их полог. - Могу я теперь идти?
   - Разумеется, мастер Римин. - Артефакт в руке арна хрупнул и осыпался на пол невесомым пеплом. В тот же миг, полог пустоты мигнул и пропал, а в уши магам ударил шум и гвалт постоялого двора. - До встречи, коллега.
   Римин и глазом не успел моргнуть, как поднявшийся из-за стола Т'мор почти мгновенно растворился в толпе входящих в зал дворян.
   Арн почти бегом влетел в конюшню, проклиная в душе Римина. Тоже, нашелся, понимаете ли, тайный страж! В секреты ему поиграть захотелось... Странного темного прощупать. Узнать, чем дышит, и можно ли его подпрячь для работы в проекте. Индюк надутый! А подойти и спросить, не судьба?!
   Т'мор гневно рыкнул, и Серый под ним, восприняв это как приказ, понесся по улице быстрее ветра. Арн клацнул от неожданности челюстями и вздохнул. Сам он тоже хорош оказался. Понапридумывал ург знает что... Разведка, предательства. Тьфу. Вспомнить стыдно! Хотя... Один манипулятор во всем этом маразме проглядывает довольно явственно.
   - Извини Серый, но на сегодня наши поездки, кажется, закончены. - Задумчиво протянул Т'мор, похлопав хаука по шее. Скакун недовольно фыркнул и тут же перешел на шаг. Почуяв настроение хаука, арн пробормотал, - ну, не стоит расстраиваться. Могу пообещать, что в ближайшее время нам придется немало помотаться по миру. Так что, можешь считать это небольшим отдыхом перед долгой дорогой. А сейчас, давай-ка отъедем подальше от города...
   Знакомое побережье встретило арна и его хаука свистом резкого ветра и ледяной крошкой, секущей лицо и руки. Серый недовольно всхрапнул, ощутив на собственной шкуре силу стихии, и тут же перешел на размашистую рысь, даже не интересуясь мнением седока. Впрочем, тропинка здесь была только одна, и сбиться с пути было невозможно. Так что, уже через несколько минут Т'мор завел Серого в выстроенный специально для него загон, а сам поднялся по широким ступеням на просторное крыльцо-веранду дома Байды, отданного артефактором семье риссов, не пожелавших оказаться вовлеченными в резню у себя на родине.
   - Лир! Нирра! - Голос арна разнесся по огромной общей комнате, заменявшей Байде приличную гостиную, и в следующую секунду Т'мор услышал топот ног немногочисленных обитателей этого дома. Впрочем, насчет немногочисленных, арн, кажется, погорячился. Первой на его шее с веселым визгом повисла Асси, а следом, в комнате появились риссы и Байда. Из кухни на мгновение показалась домоправительница Арга, улыбнулась и тут же скрылась снова в своих владениях, сразу принявшись греметь посудой.
   Не хватало только Арролда с Ллайдой, да старого Торра. Впрочем, переговорный шар здесь есть, так что вполне возможно, что к ужину они появятся. А пока...
   Т'мор поздоровался с обитателями дома и, не без труда избавившись от вцепившейся в него Ллайсы, утянул Байду на открытую морским ветрам площадку на вершине холма.
   - Вот скажи мне, Путник... Тебе не кажется, что ты слишком вжился в образ хорга? - Опершись на столб, поддерживавший крышу веранды, поинтересовался арн, с интересом разглядывая недоумевающего артефактора.
   - Не понял. - Помотал головой Байда.
   - Это ничего, я поясню. - С холодной ухмылкой проговорил Т'мор, демонстративно ударив кулаком по открытой ладони.
   - Хм-м. Почему-то, мне не кажется это хорошей идеей. - Со вздохом пробормотал артефактор. - Может, сначала попробуешь на словах?
   - Можно. - С готовностью кивнул арн, отлепляясь от столба и двигаясь в сторону стоящего в паре метре от него, Байды. - Какого урга, ты... гаррахт ан шас, нод'иллен саэлле, отправил меня в этот гадюшник?! Тебе нервы пощекотать захотелось, да? Ну, так я тебе это сейчас устрою. Без всяких интриг. Так физиономию отрихтую, что мало не покажется!
   - Стоп-стоп-стоп, Т'мор. - Попятился Байда. Впрочем, попытки остановить разъяренного Т'мора ни к чему не привели. - Да стой же ты, придурок хвостатый!
   - Уррою, интриган хренов! - Арн бросился вперед и, моментально схлопотав прямой в челюсть от Байды, кубарем покатился по деревянному настилу веранды.
   - Вот ведь неугомонный. - Покачал головой артефактор, склонившись над распластавшимся на полу телом Т'мора. И тут же отлетел на перила от мощного удара ногой. Изящная ограда веранды не выдержала приземления восьмипудового тела и, жалобно хрустнув, рассыпалась в щепки.
   Спустя полчаса, артефакторы вернулись в дом, сияя зеркально симметричными фингалами. Впрочем, враждебности между людьми никто из присутствующих не заметил, а потому, по единогласному молчаливому согласию всех обитателей дома, никаких вопросов по поводу этих "украшений" не последовало. Только Нирра, укоризненно покачала головой, пока обрабатывала их синяки, да Ллайса, за обедом, время от времени хихикала, поглядывая то на Байду, то на Т'мора.
   - Значит, говоришь, Бран и Староозерное княжество готовятся к войне с двуязыкими... - Мрачно протянул артефактор, едва риссы и Ллайса поднялись из-за стола.
   - И мне кажется, не только они. - Кивнул Т'мор. - Римин, конечно, не та фигура, чтобы знать подобные вещи наверняка, но ведь он не идиот, иначе бы ему не доверили курировать староозерную часть проекта. И этот маг уверен, что проект, лишь часть общего плана подготовки к войне с великолепными...
   - И Единой империей. - Задумчиво протянул Байда... и вдруг звучно хлопнул ладонью по массивной столешнице, отчего посуда на ней дружно звякнула. - Вот что, Т'мор. То, что ты сделал большую глупость, выпотрошив этого бранианца, я тебе говорить не буду. Сам понимаешь, что с такими знаниями, тебя постараются прихлопнуть как можно быстрее, просто во избежание... А посему...
   - А посему, в ближайшее время, тебе придется приютить в этом доме меня, мою экономку, ученика... и ученицу Ллайды. - Понимающе вздохнул арн.
   - Хм-м. Почему бы и нет? - Пожал плечами Байда. - Места здесь хватит. Да и ненадолго это, как мне кажется.
   - Уверен? - Хмыкнул Т'мор.
   - Почти. - Кивнул в ответ артефактор. - Когда ты намерен привести их сюда?
   - Сегодня. - Решительно проговорил арн. - Боюсь, что завтра может быть уже поздно.
   - Ладно. Я велю громи приготовить комнаты... - Согласно наклонил голову Байда и вдруг ухмыльнулся. - А для твоей пассии готовить отдельные покои, или...
   На галерее грохнула захлопнувшаяся дверь, заглушив короткий ответ Т'мора.
   - Что, прости? - Не понял артефактор.
   - Я говорю, у меня нет пассии. - Повторил Т'мор.
   - А как же та огненная магесса?
   - Если ты имеешь в виду Ириссу, то она слиняла из университета, сегодня рано утром. Да и не стал бы я приводить в твой дом бранианскую шпионку.
   - О как! Наш пострел везде поспел! - Байда даже на русский перешел от удивления. - Это ты от Римина узнал?
   - Да нет. То, что Ирисса шпионит за мной, я понял, чуть ли не с самого начала наших с ней встреч, а вот то, что она этим занимается не только для ректора, но и для Брана, стало мне известно только вчера. - Пожал плечами Т'мор.
   - И ты так спокойно об этом говоришь... - Покачал головой Байда.
   - А что мне, на стены кидаться? - Ухмыльнулся Т'мор. - Мне было хорошо, ей было хорошо. В чем проблема?
   - А ты уверен, что она про тебя ничего не узнала?
   - Уверен. - Кивнул арн. - Все что ей известно обо мне, можно уложить в пару фраз. Ученик известного в Хорогене и Шаэре артефактора, мастер Вязи школы Разума, хороший мечник... хитрый и изворотливый темный маг. Собственно, все.
   - Ну-ну. Будем надеяться, что так оно и есть. - Недоверчиво хмыкнув, пробормотал Байда. - Ладно. Дуй сейчас за своими подопечными, а я здесь все подготовлю.
   - Договорились. - Т'мор поднялся из-за стола и направился к входной двери. Голос Байды нагнал его уже у порога.
   - И, Т'мор... Извини, что так получилось. Я действительно не предполагал, что работа в университете приведет к такому... - Глухо проговорил артефактор.
   - Да понял я. - Отмахнулся Т'мор и они с артефактором дружно хмыкнули, одновременно коснувшись своих бланшей. А в следующий момент, арн исчез за дверью. До Байды только донесся его голос, - ждите нас к ужину...
   В принципе, Т'мору совершенно необязательно было выходить из дома, чтобы портироваться в университет, но где гарантия, что Тара не покинула стены альма-матер, и арну не придется догонять ее на тракте или искать в Драгобуже, откуда ваганты разъезжались по домам на каникулы? А значит, будет лучше, если Т'мор перенесется в человеческие земли вместе с хауком. Не мотаться же ему в поисках ученицы Ллайды, по Староозерному княжеству в виде дракона, при свете дня?
   - Радуйся Серый, безделье отменяется. - Заходя в стойло, проговорил Т'мор и, похлопав хаука по шее, принялся седлать довольного скакуна. А вот Уголек, в сознании арна немного приуныл. Кажется, сумеречный дракон искренне надеялся, что ему удастся поразмять крылья во время поисков Тары... Ну да кто знает, как оно повернется?
   Первым делом, по прибытии в университет, арн решил разобраться с Радой и Доновым. И если экономка некоторое время колебалась в принятии решения, то энтузиазм сына не оставил ей выбора. После недолгих размышлений, Рада согласилась оставить флигель на время каникул. Следующим шагом Т'мора, стал поиск Тары. Как ему удалось выяснить, девушка пока еще не покинула территорию университета и арн, не желая терять времени, тут же помчался к ней на квартиру.
   - Та-ак. - Тихо прошипел маг, осмотрев чуть приоткрытую дверь с явными следами взлома. Квартира Тары встретила арна мертвой тишиной. Т'мор втянул носом воздух и, скрывшись в тенях, просочился в небольшую прихожую. Пронесшись по комнатам, арн добрался до кухни и замер на месте. Тара сидела на столе, оперевшись спиной на стену и вытянув ладони в сторону валяющихся на полу перед ней, двух тел в одеждах городских обывателей, плотно спеленутых знакомыми Т'мору лентами Тьмы. Арн довольно цокнул языком. Понятно, что ученица держит их не только волей, но и ритуальным жестом, и все-таки, каков контроль, а!
   - Ну, а дальше ты с ними что сделаешь? - Отпустив тени, проговорил арн, появляясь на пороге кухни. Тара вздрогнула и обернулась на звук. Бледное лицо, бисеринки пота, выступившие на лбу и прикушенная губа девушки ясно говорили о том, что она уже давно держит пленников, и почти истощила себя.
   Увидев Т'мора, ученица ойкнула и потеряла концентрацию. Ленты тьмы тут же рассеялись в воздухе, но пленники даже не пошевелились. Расширенными от ужаса глазами они смотрели на появившегося из ниоткуда мага...
   - Молчать. - Резко приказал арн, прижав клинок Младшего к шее одного из "гостей" Тары, едва тот открыл рот для заполошного крика. Визитер тут же подавился собственным воплем. Только охнул тихонько. Удовлетворенно кивнув, Т'мор перевел взгляд на Тару. - И давно ты их так упаковала?
   - Часа полтора назад. - Тихо проговорила девушка, устало улыбнувшись.
   - М-да. И умнее, ты ничего не могла придумать, конечно. - Покачал головой арн. Тара смущенно развела руками.
   - Я не успела. Они так внезапно появились. Вот я и сделала... - Призналась ученица, - что первое в голову пришло.
   - Понятно. Ладно уж. Тут и моя вина есть, не успел научить. Ну да ничего... Вот сдам тебя на руки Ллайде, она тебе живо объяснит, что почем. - Махнул рукой Т'мор. - Но это позже. А пока, беги собираться. Мы едем на каникулы. А я здесь тебя подожду... Пообщаюсь с твоими гостями. Угу?
   Тара кивнула и, не задав ни единого вопроса, вышла из кухни. Арн проводил взглядом покачивающуюся от усталости фигурку девушки и, неодобрительно хмыкнув, повернулся к все так же валяющимся на полу визитерам.
   - Ну что, голуби? Поведайте, какого урга вы забыли в квартире моей ученицы. - Подняв "гостей" телекинезом за шкирки, поинтересовался Т'мор. Те переглянулись, но ничего не ответили. - Упорствуем, значит. Ну-ну. Зря, дорогие мои, очень зря. Будете молчать, я ведь в мысли ваши залезу, да сам все посмотрю... И не факт, что вы после этого идиотами не станете. Хотя... Залезть в квартиру ученицы темного мага... Это вам не грозит. Вы и так уже идиоты.
   Последнюю мысль, Т'мор просто-напросто вложил в сознание пленников, чтоб не сомневались в его словах. "Гости" опять переглянулись и на арна обрушилась исповедь двух заезжих воров, не нашедших общего языка с криминалитетом Драгобужа и решивших попытать счастья в университетском городке, где, как им стало известно, драгобужские ночные мастера не работают. Ну точно идиоты...
   На всякий случай, Т'мор аккуратно прошерстил сознание незадачливых грабителей и, коротко рассмеявшись, кивнул им на выход.
   - Подождете за дверью. - Те с готовностью закивали, а едва арн вывел их из квартиры, попытались задать стрекача... и закономерно оказались связаны уже знакомыми им лентами Тьмы. Вот только, Т'мору не было необходимости удерживать их ритуалом, а потому, он спокойно отправился переговорить с Тарой, оставив спеленутых воров валяться у лестницы.
   Договорившись с будущей жрицей, что она дождется его во флигеле, Т'мор вернулся к добыче Тары и, развязав, толкнул их к выходу из дома.
   Пока Т'мор подписывал документы у старшего охранителя, посмотреть на кретинов, пытавшихся ограбить квартиру в университетском городке, собрался весь свободный от службы состав городской стражи. Да потом еще пришлось несколько раз повторить для присутствующих знакомых историю задержания этих гениев ночной охоты. В общем, до флигеля Т'мор добрался только когда на небе высыпали первые звезды.
   А здесь его уже ждал готовый к выходу отряд в доме... а на крыльце - ректор Ламов, увидев которого, Т'мор нахмурился. Но, почти тут же его лицо разгладилось, так что, когда арн подошел ближе, никто не мог бы сказать, что он не рад видеть главу преподавательского состава университета.
   - Все-таки решили взять с собой хотя бы Тару, да Т'мор? - Осведомился Ламов, едва арн оказался в паре метров от него.
   - Можно сказать и так, ректор. - Кивнул Т'мор. А чего упираться? Если он видел входящую во флигель ученицу нагруженную баулом вещей...
   - Что ж. Похвально. Родня девушки живет слишком далеко отсюда, а оставаться в полупустом и скучном городке на каникулы, не самое удачное решение для юной вагантессы. - Вроде как задумчиво проговорил ректор и очень внимательно посмотрел в глаза собеседника. Т'мор в ответ медленно кивнул.
   - Почему? - Ламов не идиот, в отличие от тех воришек, и прекрасно понял вопрос.
   - Может потому, что у меня внуки того же возраста и я прекрасно понимаю, какая мука для них сидеть на одном месте? - Усмехнулся ректор. - Верите ли, Т'мор, они и сейчас рыскают где-то по лесам, в поисках неведомого. Шалопаи. Кстати, один из них, ваш коллега, брат по разуму, так сказать... Если желаете, могу дать вам один из переговорных шаров, поболтаете на досуге.
   - Буду весьма рад, ректор. - Улыбнулся Т'мор. - Я загляну к вам попозже. А сейчас...
   - О, не стоит напрасного труда. Один из таких шаров всегда при мне. - Кивнул ректор, вытаскивая из-за отворота камзола небольшой обтянутый бархатом футляр, внутри которого обнаружился маленький шарик перламутрового цвета. - Вот, держите.
   - Благодарю вас, ректор. - Арн окинул беглым взглядом протянутый ему артефакт и, не обнаружив в нем ничего странного, принял презент.
   - Пожалуйста. Уж поверьте старику, я представляю себе истинную ценность общения... - Ректор улыбнулся. - Счастливого пути, Т'мор. И удачи.
  

Глава 5. В суете, да не в обиде...

   В очередной раз дом на побережье переживал наплыв гостей. Надо было видеть глаза Тары и Донова, когда они узрели, в какой компании им предстоит провести каникулы! А вот Рада только пожала плечами. Кажется, экономка просто привыкла к причудам своего работодателя и уже не удивлялась тому, что происходит вокруг него. Впрочем, ученики тоже довольно быстро пришли в себя, а после знакомства с гостями и обитателями прибрежного особняка, и вовсе почувствовали себя как дома. Ну, почти... Тара тут же увлеклась беседой с Ллайдой, а Донов, прикипевший взглядом к развешенной по стенам коллекции оружия Лира ан-Торр, со всем вниманием слушал лекцию ее владельца.
   Т'мор глянул на огромный стол, за которым вполне себе мирно устроились люди, хорги и риссы и, на мгновение задержав взгляд на задумавшейся о чем-то Ллайсе, неопределенно хмыкнул.
   - Это ты к чему? - Тут же осведомился Байда, подцепляя с тарелки тонкий, почти прозрачный виток едва розоватого сала... И где только добыл? Вроде ни у белогривых, ни у риссов, Т'мор такого блюда не встречал...
   - Да вот, смотрю на нашу непрерывно растущую компанию и понимаю, что скоро здесь придется строить еще один дом. - Ответил арн.
   - Не придется, юноша. - Сидящий у противоположного конца стола, Торр, несмотря на довольно шумное окружение, услышал негромко сказанные слова, после чего поднялся со своего места и, лишь дойдя до арна, продолжил тихим голосом. - В начале следующей декады совет кланов Высокого Дома и-Нилл будет рассматривать несколько вопросов... И в том числе, будет решаться судьба небольшого клочка земли в принадлежащем Дому, горном районе.
   - Совет кланов? - Нахмурился Т'мор. - Но ведь...
   - Во владениях Дома - рокош. - Архивариус понял невысказанный вопрос арна. - В такие моменты, кланы не желающие примыкать к какой-либо из сторон, могут созвать Совет. Как противовес спорщикам. Такое бывает редко, обычно рокош делит кланы на две противоборствующие стороны, так что войти в совет просто некому. Но... традиция есть традиция.
   - Стоп-стоп-стоп. - Замотал головой Т'мор. - О каком совете сейчас может идти речь? Туда же кроме Торров никто не войдет! Можно подумать, что вы намерены...
   - Именно так, Т'мор. - Грустно вздохнув, патриарх развел руками. - Лир будет присутствовать на совете. Кроме него, в совет войдет Корр.
   - Это почему? - Тряхнул головой арн. - Вроде бы, он не имеет права голоса?
   - Не перебивай старших. - Покачал головой рисс. - Да, на обычном ежегодном совете кланов, мнение Корра не будет никого интересовать. Но! Помимо прочего, Корр еще и мажордом и-Нилл. Фактически, главнокомандующий. По традиции, на время рокоша, гарнизоны Дома остаются в стороне и не вмешивается в междоусобицу, а мажордом входит в совет кланов, с правом голоса. Ты что же, думаешь, Корр просто так игнорирует Риона? Он не имеет права принимать чью-либо сторону в бойне меж князем и мятежниками. Единственное исключение возможно, когда для достижения своих целей одна из сторон призывает наемников. В этом случае, мажордом обязан заставить нарушителя отказаться от их услуг. В том числе силой оружия. Не зря же, именно мажордому подчиняются все гарнизоны Высокого Дома.
   - Вот это новости. - Изумился Т'мор, но почти сразу взял себя в руки. - Ладно, с этим вроде бы ясно. А теперь, дом Торр, может, все-таки, объяснишь, зачем ты собираешься послать в эту клоаку Лира? Рион же его прибьет, сразу как увидит!
   - Он консортаэн клана. - Поморщился Торр. - У меня нет другого выбора. Поверь, если бы я мог, то отправился бы на совет сам... Но, это только в клане мой авторитет патриарха непререкаем. А вне клана, главой является именно Лир, а это значит, что именно он должен объявить о созыве совета. Других вариантов нет. Я люблю его, как собственного сына и не хочу, чтобы с ним произошел несчастный случай по вине князя или мятежников. Но в совет, помимо Лира и Корра с их свитами, также войдут и переговорщики от кланов Рауд и Ги. Естественно, что они тоже придут не в одиночку, и кто знает, каких специалистов эти господа упрячут в своих свитах. В связи с этим, мне кажется, что лучше тебя никто не сможет защитить Лира, в случае прямой угрозы.
   - Признайся, дом Торр, ты затеял эту аферу, еще до того как узнал о замке. - Проговорил арн, едва заметно поморщившись.
   - Не буду этого скрывать. - Без каких-либо признаков раскаяния на лице, склонил голову рисс. Вот только его собеседник успел-таки заметить сузившиеся на миг зрачки старого архивариуса. Котяра явно был доволен, даже в голосе его послышались мурлыкающие нотки. Но, спустя секунду, рисс вернулся к уговорам. - Т'мор, пойми, сейчас абсолютно неважно, являешься ли ты защитником какого-либо клана... Главное, будучи телохранителем Лира, ты войдешь в его свиту, а значит будешь иметь полное право находиться на территории Шаэра вообще и Дома и-Нилл, в частности.
   - Что ты меня уговариваешь! - Не выдержал, наконец, Т'мор. - Можно подумать что кто-то отпустит Лира одного в этот гадюшник?! Да Нирра нам глаза выцарапает... Сначала тебе, а потом мне!
   - Извини, мне показалось, что ты недоволен этой идеей. - Пожал плечами Торр.
   - Я действительно недоволен, только по другим причинам. - Мотнул головой Т'мор.
   - Это, по каким же? - Заинтересовался Торр.
   - Первая состоит в том, что я не настолько уверен в своих мнимых способностях телохранителя. Если помнишь, в Шаэре на меня не раз устраивались покушения, и смерти я избежал лишь благодаря случаю. А вторая причина... дом Торр, - Вздохнул Т'мор. - Ты ведь мог сразу изложить свою идею, а не тянуть до последнего, и не давить на меня. Мне, знаешь ли, и белобрысых манипуляторов хватает за глаза и уши.
   - А вот за это действительно прошу прощения. Привычка. - Ответил Торр и вдруг весело ухмыльнулся. - Знаешь, на какие ухищрения мне порой приходилось идти, чтобы накормить чем-нибудь полезным, но невкусным, очередного юного потомка, оставленного на мое попечение? У-у...
   - Сказал "а", говори и "б"... - Вдруг буркнул Байда, как оказалось, внимательно слушавший тихую беседу арна и рисса.
   - Тебя не спросили. - Огрызнулся Торр, но принял слова артефактора к сведению, и обратился к арну, в глазах которого уже зажегся огонек любопытства. - Понимаешь, Т'мор, сейчас, ты гардэ, то есть, отверженный. А статуса защитника тебя лишил Рион... В общем, твое появление в свите Лира, очень четко покажет всем и каждому отношение клана Торр к нынешнему князю Дома... Да, официально, кланы участвующие в совете не могут оказывать поддержку противоборствующим сторонам, поскольку в этом случае теряется сам смысл созыва совета. Мало того, это приведет к вводу гвардии Князя князей на территорию Дома, что почти со стопроцентной вероятностью окончится переворотом герба. Но и не определить, пусть и таким неявным способом, собственную позицию в этом конфликте, мы не имеем права.
   - А вот тут поподробнее, пожалуйста. - Пробормотал Т'мор, краем глаза следя за действиями одной шустрой белобрысой барышни, самозабвенно плетущей какую-то сложную вязь.
   - За конфликтом в Доме наблюдает весь Шаэр. Начиная от князя князей, и заканчивая последним вагантом Академии. Подобные пертурбации не идут на пользу стране... А значит...
   - Значит, другие Дома будут втихую вмешиваться в конфликт, поддерживая выгодные им стороны. - Начал понимать Т'мор.
   - Именно так. - Кивнул его собеседник. - К совету же, любители рыбалки в мутной воде, при прочих равных условиях, отнесутся с опаской и недоверием. В лучшем случае, они не окажут нам поддержки и просто проигнорируют, как декорацию. В худшем, обнаружив противодействие своим планам, могут попросту попытаться убрать совет...
   - И причем здесь я?
   - Тсар но'Шаэр, насколько мне известно, благоволит одному арну. Не знаешь, с чего бы это? - Улыбнулся Торр. - Кроме того, не забывай, что князь князей не одинок. За ним стоит его собственный клан, а также довольно мощная группа сановников, глав других кланов и магов. А это значит...
   - Вот почему все так и норовят воспользоваться моими связями? - Внаглую перебив древнего рисса, недоуменно поинтересовался у Байды, Т'мор.
   - Может, потому, что сам ты ими пользоваться не желаешь? - Пожал плечами артефактор, не отвлекаясь от поглощения очередного кулинарного шедевра Арги. Арн удрученно кивнул и вдруг вздрогнул, словно змею на полу увидел, но тут же нацепил на лицо улыбочку и глянул на Байду.
   - Хорошо, тогда прямо сейчас и начну. - С готовностью кивнул Т'мор, поворачиваясь к Торру и, словно невзначай, кладя руку на спинку стула артефактора. - Итак, как говорили соотечественники Байды: а шо-таки я с этого буду иметь?
   Последние слова, арн произнес по-русски, и теперь с удовольствием наблюдал за подавившимся артефактором.
   - Я хохол! - Справившись с непокорным куском мяса, вставшим ему поперек горла, громко возмутился Байда, привлекая к себе, тем самым, внимание всех присутствующих.
   - Да? - Деланно удивился Т'мор. - А торгуешься как еврей.
   - Тебе-то откуда знать? - Рыкнул артефактор, рывком поднимаясь со стула. Прижатый тяжелой рукой арна, предмет мебели остался недвижим, но рывок Байды был настолько резким, что тяжелый стол заходил ходуном, а сидящие за ним, инстинктивно подались назад.
   - Книжки умные читал в детстве. Фильмы по головидео смотрел. - Безапелляционно заявил Т'мор, старательно давя предательскую улыбку, которая так и норовила вылезти, при виде ошарашенного Торра, с недоумением взирающего на разворачивающееся действо. А арн, тем временем, уже успел оказаться у противоположного конца стола, пятясь от надвигающегося на него, пыхтящего, словно закипающий чайник, Байды. Наконец, Т'мор оказался рядом с единственным существом в зале, которое плевать хотело на этот спектакль и неожиданно дернул увлеченную плетением своей вязи Ллайсу за волосы.
   - Ай! Ты что творишь! Всю настройку сбил! - Взвизгнула эрия... и замерла. Обвела недоуменным взглядом, молча взирающих на нее гостей и хозяев дома, и печально вздохнула. - Такую шутку испортил, дурак.
   - Шутку? - Прищурился Т'мор. - По-твоему, вырастить под столом пустынный плющ, это всего лишь шутка?
   - Почему пустынный? - Удивилась Ллайса. - Обыч... Ой.
   Именно этот момент и выбрало детище неугомонной магессы школы Жизни, чтобы заявить о себе. Стол дрогнул во второй раз и, выметнувшиеся из-под свисающей скатерти, длинные серые плети моментально опутали все, что было на нем установлено. А в следующий миг опсыпались невесомым пеплом, напрочь испортив блюда.
   - Усп-пела. - Тихо проговорила Ллайса, вцепляясь в Т'мора руками. Кажется, ноги просто отказались держать свою шаловливую хозяйку. Сил на дезактивацию плюща, у девушки ушла просто уйма.
   - Ты где эту гадость взяла, Асси? - Тихо поинтересовался Т'мор, поднимая обмякшую девушку на руки и направляясь к лестнице. Взгляды присутствующих он просто проигнорировал... Особенно взгляд Ллайды. Странно довольный такой взгляд. Словно это и не ей с мужем, только что грозило стать долгим ужином порождения пустыни Негур, столь неосмотрительно выращенного Ллайсой.
   - У прадеда в коллекции... - Смущенно пробормотала Асси, даже не пытаясь вырваться из рук арна, и договорила сонным голосом, - но там, в описании было четко указано, что это плющ из Пустых земель... А он совершенно безопасен... я помню.
   - Да? Что, вот прямо так и было написано? - Открывая пинком ноги дверь в одну из гостевых спален, поинтересовался Т'мор.
   - Ну... нет. Там сокращение было... - Еле слышно пробормотала засыпающая Ллайса.
   - Что-нибудь, вроде: "пуст. плющ", да? - Осведомился арн, аккуратно сгружая девушку на широкую кровать.
   - Кажется, да. - Асси со вздохом отпустила Т'мора, и позволила ему, наконец, разогнуться. Когда арн, распрямившись, взглянул на эрию, та уже сладко спала, восстанавливая потраченные силы. Шутница ургова!
   Вернувшись в зал, Т'мор поймал на себе несколько странных взглядов. В основном от женской половины собрания. Ллайда с Ниррой и присоединившаяся к ним Тара, заметив непонимание в глазах арна, только тихо рассмеялись и принялись шептаться о чем-то своем, несомненно важном и недоступном понимаю грубых мужских мозгов. А вот взор Торра был напрочь лишен какой-либо игривости, зато так и полыхал торжеством. И, кажется, консортаэну Лиру ан Торр, этот взгляд был абсолютно понятен. Хотя, о чем тут гадать? Т'мор тоже не дурак и прекрасно понял. Он только что доказал Торру, что действительно может оказаться полезен в качестве телохранителя консортаэна. На свою голову! И если до происшествия с плющом, архивариуса еще можно было попытаться разубедить в целесообразности этой идеи, то сейчас... Ну, Асси!
   - Я же говорил, что лучшего телохранителя нельзя и желать. - Выдал старый рисс, едва Т'мор оказался в трех шагах от него. Удрученно взглянув на довольного архивариуса, арн вздохнул и, усевшись рядом с успевшим успокоиться Байдой, принялся валить на свою тарелку всю еду, что находилась на доступном для его рук расстоянии. Благо, Арга, с помощью шустрых громи, уже успела убрать испорченную выходкой Асси пищу и подать на стол следующую перемену блюд.
   Глянув на своего хмурого соседа, артефактор хмыкнул и на стол перед Т'мором опустилась небольшая рюмка, доверху налитая прозрачной жидкостью из фляжки, которую Байда тут же закрыл и убрал во внутренний карман куртки.
   - Куда ты денешься с подводной лодки. - По-русски заметил кузнец-артефактор, поднимая свою рюмку. Чокнулись. Выдохнули. Выпили.
   По пищеводу Т'мора словно промчался огненный шар, а рука сама потянулась к тарелке. Куда там байдовским настойкам! В этом напитке, пожалуй, градусов побольше, чем было в дедовой водке... В смысле, в той водке, что появлялась в их жилище, после каждой встречи Деда с росичами. Нет, Т'мора ей никто никогда не угощал... Да Дед бы ему такой пистон вставил, если бы узнал, что внук пробовал это пойло! Но, что может остановить любознательного четырнадцатилетнего мальчишку? Разве что импульсный разряд в лоб... Так что, арн мог с уверенностью утверждать, никакая водка, с этим огненным зельем не сравнится по крепости.
   Байда выжидающе покосился на Т'мора и вопросительно кивнул на пустую рюмку.
   - Нет, спасибо. Больше не стоит. - Отказался арн, правильно поняв нехитрую пантомиму артефактора. И пояснил, - если сумасшедший маг Разума, это катастрофа, то пьяный вдрабадан мастер Вязи той же школы, это гарантированное сумасшествие для окружающих. Оно вам надо?
   - Ек. - Это подал голос ошеломленный Торр, и до арна в тот же миг дошло, что эти сведения для старого рисса могут быть внове.
   - Это что-то меняет? - Со вздохом поинтересовался Т'мор у опешившего рисса.
   - Ровным счетом, ничего. - Покачал головой тот и, кивнув арну и артефактору, направился в сторону Лира.
   Окинув взглядом зал, Т'мор увидел, что Нирра сбежала, очевидно, к близнецам, а Ллайда что-то втолковывает внимательно слушающей ее Таре. Донов уже отлип от Лира и теперь подозрительно посматривает в сторону тяжелой шпаги Арролда, поставленной в стойку в углу зала. Сам же ап Хаш вальяжно развалился в кресле и, кажется, спокойно спит, не взирая на гул голосов вокруг. Нормальная домашняя обстановка... Стоп. А где Рада? Как ушла на кухню к Арге, сразу после знакомства, так и пропала. Непорядок!
   Т'мор поднялся из-за стола и отправился в гости к здешней домоправительнице. Но стоило ему заглянуть на кухню, как легкое беспокойство за свою экономку, тут же испарилось. Пока громи крутились меж плитой и разделочными досками, Арга с Радой сидели за небольшим, по меркам полуйотунши, понятное дело, столом, и о чем-то тихо переговаривались. Тут же они делали короткие записи на клочках бумаги, и время от времени разбавляли задушевную беседу глотком вина, наливаемого из стоящей между ними, высокой бутылки. Количество уже исписанных листков на столе, явно перевалило за полсотни и прекращать рост, кажется, не собиралось. Очевидно, дамы делились рецептами... Идиллия, чтоб ее!
   На следующий день, хозяин и часть гостей покинули дом на побережье. Байда вернулся в свою лавку, чтобы продолжить работать над заказами для полуночных наемников. Арролд с Ллайдой, прихватив с собой тяжелую артиллерию в виде уже оправившейся от последствий вчерашней волшбы, Ллайсы, отправились в Верхнюю обитель, хлопотать об инициации одной юной, но очень одаренной жрицы. Саму Тару предупреждать об этом никто не стал, чтобы девушка не изводила себя излишним беспокойством и колебаниями. Дом Торр так же не пожелал остаться в гостях и слинял в родовой замок клана, для подготовки к созыву совета... Словом, все были при деле, и следующая декада прошла для Т'мора на удивление спокойно и плавно. Он, наконец, смог более основательно взяться за обучение Донова, и теперь большую часть времени проводил в мысленных беседах с учеником, время от времени пробуя на прочность его защиту. А к концу рабочей декады, Донов уже спокойно управлял небольшим кинжалом, и тот, послушный воле начинающего адепта школы Разума, довольно шустро выполнял в воздухе причудливые пируэты.
   За два дня до окончания декады, в доме на побережье вновь собралась та же компания, в полном составе. Но на этот раз, посиделок решили не устраивать. Хорги почти сразу забрали с собой Тару и вернулись в резиденцию ап Хаш. Т'мор успел пожалеть, что не сможет присутствовать при инициации первой, за ург знает сколько сотен лет, человеческой жрицы Ночи, но, заметивший его печальный вздох, дом Торр тут же поспешил обрадовать арна, с готовностью объявив, что самого Т'мора завтра ждет, пожалуй, не менее красочное действо, под названием Созыв Совета. На что арн только недовольно огрызнулся. Участвовать в очередной политической войнушке, у него не было никакого желания. Пусть даже, его собственные действия будут ограничены лишь охраной Лира.
   - Т'мор, ты помнишь тот замок, где ждал миссию хоргов, по пути из Столицы? - Вдруг поинтересовался дом Торр.
   - Разумеется. - Кивнул арн, вспомнив учебу у управляющего имением, Лайна. Старый сержант гонял его так, что долго не забудешь. - А что?
   - У Риона мало войск и часть поместий пустует. В том числе и это. - Медленно проговорил Торр. - Совет будет проходить именно там. Созыв назначен на второй день следующей декады.
   - Но это же земли Раудов?! - Удивился Т'мор.
   - Это, прежде всего, земли и-Нилл. - Вскинулся Торр, мрачно сверкнув глазами. - Рауды вывели из него свою администрацию, не следят за порядком в этих землях и не собирают налогов с местных жителей, а значит, сейчас поместье не находится под их властью.
   - А если Рион рискнет напасть? - Усомнился Т'мор.
   - Не рискнет. Он, конечно, сумасшедший, но распылять свои силы ввиду возможных скорых боев с Ги, не станет. А чтобы взять поместье, ему придется выделить немалое войско...
   - Понятно. А почему не провести Совет в землях Торр?
   - Может потому, что больше чужих, я боюсь только своих? - Пробормотал архивариус, и пояснил. - Понимаешь, клан Торр никогда не славился особой мощью. Мы дипломаты, и большую часть трений привыкли решать без лязга стали. В том числе и путем свадеб. В нашем, клановом обществе, это самый простой путь...
   - Иными словами, дом Торр не может гарантировать, что весь клан поддерживает его идею Совета. - Проговорил появившийся на лестнице, Лир. - Конечно, отступников мало, очень мало, но и этого количества хватит, чтобы отравить весь совет, скопом, вместе со свитами и слугами.
   - Ну да, а в собственных землях проделать какую-то пакость куда проще, чем во владениях чужого клана, да? - Проговорил Т'мор. Архивариус коротко кивнул.
   - Кроме того, резиденция Совета на территории одной из противоборствующих сторон, это отменный раздражитель, как для князя, так и для восставших. - Заметил Лир, и добавил. - И показатель нашей уверенности в своих силах. Как кланам и-Нилл, так и другим Высоким Домам.
   - Понятно. В таком случае, у меня есть еще два вопроса, касающиеся безопасности консортаэна. - Хмуро заметил Т'мор.
   - Слушаю. - Откинулся в кресле Торр.
   - Первое. Кто-нибудь уже побывал в поместье и организовал его защиту?
   - Защитой резиденции занимается Корр. Он уже привел туда три сотни воинов из предгорий Таласса. Они абсолютно преданы своему генералу, и не переметнутся ни при каких условиях. - Ответил архивариус.
   - Это замечательно. - Покивал Т'мор. - Только я имел в виду магическую защиту.
   - Несколько магов будут присутствовать в резиденции... - Начал Торр, но арн только фыркнул.
   - Понятно. Придется мне самому озаботиться необходимыми мерами. Благо опыт, какой-никакой, имеется. Тогда второе. Кто войдет в свиту консортаэна?
   - Хм. - Торр на миг замялся. - Несколько риссов, в чьей лояльности мы не сомневаемся.
   - А точнее? - Хмуро поинтересовался Т'мор.
   - Глава младшей ветви клана Торр, и пара-тройка отверженных клана Рауд. - С легким вздохом ответил патриарх.
   - М-да. Хороший набор. Хорошо еще от других Домов представители не предвидятся. - Ошарашено пробормотал арн и, заметив странные переглядывания собеседников, побледнел. - Что?!
   - Ну, возможно... подчеркиваю, только возможно, - Медленно заговорил дом Торр, - что Тсар но'Шаэр предложит пару наблюдателей от совета Высоких Домов.
   - Охренеть. - Охнул арн.
   - Но их обязательно свяжут клятвой стихии, как и представителей Риона и Ги! - Поспешил подсластить пилюлю старый рисс.
   - На что я подписался, а?! - Простонал Т'мор, схватившись за голову. Риссы же, только сочувственно хмыкнули.
   Наконец, арн взял себя в руки.
   - Ладно, все равно, деваться мне некуда. - Вздохнул Т'мор и, тряхнув головой, деловито продолжил. - Тогда, поступим следующим образом. Я сегодня же отправляюсь в Шаэр. Осмотрю поместье, прикину, что требуется для организации обороны и защиты совета, а потом попробую договориться с Байдой. Надеюсь, у вас найдутся средства, чтобы оплатить его работу.
   - Найдем, не волнуйся. - Успокоил Т'мора, патриарх клана Торр.
   - Уже неплохо. - Кивнул, поднимаясь с кресла, арн и обнажил браслет, собираясь портироваться. Но почти тут же замер на месте. - Да, еще одно. Когда я смогу встретиться с остальными свитскими?
   - На месте, за час до открытия Совета. - Пожал плечами Торр и добавил, заметив недовольство арна. - Они должны прибыть к этому времени в резиденцию. Так что, раньше увидеться с ними, у тебя все равно не получится.
   - Что ж, и то хлеб. - Вздохнул Т'мор, активируя артефакт. - До встречи.
   Столица риссов встретила Т'мора неприветливо. Мокрый снег валил крупными тяжелыми хлопьями, а холодный пронизывающий ветер сердито гудел меж мостиками и галереями верхних ярусов полупустых улиц и закручивал снежные вихри, вырываясь на простор мощеных площадей.
   Арн накинул на голову капюшон широкого серого плаща и, вынырнув из переулка к резиденции Дома и-Нилл, застыл, четко напротив громады замка, когда-то ставшего ему домом. Вот только в глазах Т'мора не было и намека на добрую память о недавнем времени.
   Т'мор вгляделся в массивные стены, словно мог пронзить их своим взглядом, и вдруг... В глазах арна полыхнуло пламя. Время... оно, конечно, лечит, вот только медленно, слишком медленно. Т'мор еще успел понять, что его тело трансформируется, а в следующий миг, немногочисленные прохожие шарахнулись в стороны от площади и-Нилл, заслышав низкий угрожающий рев, вырывающийся из глотки, невесть как оказавшегося в центре столицы, монстра. Взбив крыльями снег на площади, над городом воспарил огромный сумеречный дракон. Никто не успел отреагировать, как его призрачная пасть распахнулась, исторгая еще более мучительный для ушей риссов, рык, и на древнюю крепость обрушился поток серого пламени. Защита резиденции держалась недолго. Что могут противопоставить первостихии обычные школы магии? Почти ничего. Вот и сейчас, пологи Жизни, Смерти, Огня и Воды, Воздуха и Земли, падали и лопались, не в силах противостоять дыханию Хаоса. А следом, начали плавиться камни древней крепостной стены, ало-серой массой растекаясь по площади и внутреннему двору замка и-Нилл.
   Оттуда, из-за тающей стены, слышались вопли обожженных защитников и слуг Дома, но дракон продолжал поливать крепость своим дыханием, не останавливаясь ни на секунду.
   Атака была недолгой. Через пару минут Т'мор пришел в себя и, помянув добрым, ласковым словом предков, лишь мельком упоминавших о такой вещи, как рецидив после обновления шкуры, в очередной раз взмахнул могучими, хоть и призрачными крыльями и растаял в сером небе, взяв курс на знакомое имение.
   Проклиная все что можно, а пуще того, самого себя и свою же драконью несдержанность, Т'мор несся к старому имению Раудов, ориентируясь по тракту, вьющемуся далеко внизу, чуть ли не на самом пределе видимости сумеречного дракона.
   К счастью, когда арн увидел массивную башню, столь знакомую ему по давнему путешествию, он уже вполне пришел в себя. Так что, когда одинокий путник вышел к воротам замка, никто не мог бы упрекнуть его в излишней агрессивности... Нет, конечно, караул был немного сбит с толку появлением в центре Темных земель, одинокого человека с тростью, пешком пришедшего к стенам славной крепости, но едва арн откинул капюшон, чтобы получше разглядеть ощетинившихся арбалетами воинов, выглядывающих из-за "ласточкиных хвостов" стены, как над боевыми галереями разнесся памятный, по давнему знакомству, голос Лайна.
   - Открыть ворота, урги косорукие! Приказ генерала! Нава-ались!
   Тут же грохнули массивные засовы, явно поднятые не мышечными усилиями воинов, а волей магов. Уж очень шустро был исполнен приказ старого управляющего.
   Ворота скрипнули и их створки медленно поползли в разные стороны, позволяя Т'мору войти в крепость. Арн вскинул голову, вглядываясь в уже лишенную великолепной шатровой крыши верхушку массивной башни, вновь ставшую боевой площадкой и, вздохнув, шагнул навстречу Лайну, стоящему в воротах крепости.
   - Добро пожаловать, Т'мор. - Усмехнулся старый сержант, заметив недоумение на лице визитера. Ну да, к такому приему, арн совершенно не был готов. - Эй, в караулке! Проводите сьерра к генералу!
   Раздавшийся невдалеке топот ног, свидетельствовал о том, что к своим обязанностям, караульные относятся ревностно.
   Следующим знакомым лицом в замке, для Т'мора стал мажордом Высокого Дома и-Нилл. Этот рисс и без того поражал своими габаритами и явно воинской выправкой, но сейчас... Сейчас, перед арном был настоящий боевой генерал, командующий верным и опытным войском. Вестовые и адъютанты понимали приказы расхаживающего по залу военачальника, даже не с полуслова, а с одного взгляда. Любое распоряжение выполнялось бегом и без малейших задержек... Сейчас, Корр меньше всего напоминал того довольного жизнью мажордома, что когда-то встретил вернувшихся с Оркана риссов, у ворот резиденции и-Нилл.
   - А-а, гар... сьерр Т'мор. - Усмехнулся рисс, заметив вошедшего в зал арна, одним жестом заставив замолчать докладывающего ему воина. И тут же перешел к делу. - Доброго дня. Дом Торр говорил, что ты захочешь осмотреть крепость. Извини, сам проводить не смогу, дел много, но вот Клейн... Клейн!!!
   На громовой рык генерала, тут же, из какого-то закутка выпрыгнул молодой рисс с нашивками лейтенанта на форменной накидке.
   - Клейн, проводишь сьерра Т'мора, по крепости, покажешь все, что он захочет увидеть. Вообще все. Ты понял?
   Лейтенант кивнул и тут же потянул арна прочь из зала.
   На осмотр имения у арна ушел целый день и половина ночи, так что в дом на побережье он вернулся лишь на следующий день. Теперь, осталось только договориться с Байдой и можно приступать к работе.
  

ЧАСТЬ 4.

Глава 1. Мы пойдем другим путем...

   За два дня оставшихся до созыва совета, Т'мор успел не только вымотаться сам, организуя сети артефактной защиты по всему замку, но и достать всех окружающих, включая Лайна и Корра. О помощниках и адъютантах последнего, можно и вовсе промолчать, поскольку, если утром первого дня, при знакомстве с арном, они лишь с подозрением косились на Т'мора, не доверяя незнакомому хуману, то уже к исходу того же дня, бедняги шарахались от деятельного арна, как черт от ладана... Впрочем, Т'мору было не до отношения военных к его персоне. В те моменты, когда он не был занят "прикапыванием" очередного неприятного сюрприза для возможных агрессоров или установкой сети следящих артефактов внутри самого замка, арн ругался по переговорному шару с Байдой, тряся перед ним планами цитадели. А потом, снова несся, то устанавливать новую порцию амулетов, то переносить или настраивать заново уже установленные, не переставая при этом пререкаться с магами, прибывшими в замок по приказу Торра, и теперь с явным скепсисом следившими за мотыляниями хумана-артефактора. В общем, было весело.
   Зато, к исходу второго дня, в магическом плане, замок был защищен так, что мог, наверное, спокойно выдержать атаку и полного круга магов... да и не только выдержать, но и неслабо ответить на поползновения агрессоров. Все-таки ни Т'мор, ни его учитель, артефактор Байда не были сторонниками пассивной защиты. А уж про генерала Корра и его солдат, и говорить не приходится... Этим рубакам, только дай противника, нашинкуют в салат и добавки попросят.
   Но вот минул вечер второго дня, и солнце, блеснув красноватыми отблесками на покрытых изморозью зубцах боевой площадки главной башни, скрылось за горизонтом. По замку прокатился глухой звон установленного во дворе била, очередная смена воинов вышла в первый ночной караул, а на четвертом ярусе огромной башни, в заклинательном покое, Т'мор уступил место одному из магов Торр, передав ему управление всей артефактной защитой замка. Молодой рослый рисс в темно-синем балахоне адепта школы Воды, надменно кивнул, приняв у Т'мора управляющий кристалл, на что арн совершенно не обратил внимания. Вымотавшись за два дня, сейчас, он мечтал только об одном, дойти до выделенной ему комнаты и вырубиться часиков эдак на пятнадцать-двадцать...
   Но нет в жизни счастья, и на следующий день, Т'мору пришлось подняться куда раньше, чем хотелось. И то, только для того, "чтобы достойно встретить пребывающего в замок Совета, князя Торр", как выспренно выразился будивший Т'мора слуга-кром. Вот и пришлось недовольному арну добрых полчаса топтаться на парадной лестнице, в ожидании прибытия Лира, а потом еще и дожидаться, пока присутствующие поприветствуют друг друга в полном соответствии с местным этикетом.
   Впрочем, надо отдать должное военным, они не любят терять время на излишние расшаркивания, а потому уже четверть часа спустя, Т'мор молча сопровождал консортаэна, идущего к отведенным ему Лайном, покоям. Молча, поскольку на это намекнул сам Лир, кивнув в сторону ведущего их по коридорам замка, адъютанта генерала Корра.
   - Что такой хмурый, Т'мор? - Поинтересовался у арна Лир, едва за ними закрылись двери гостиной в выделенных князю апартаментах.
   - Да вот, думаю, почему бы тебе было не приехать, часика на два-три попозже. - Честно ответил Т'мор, усаживаясь в кресло напротив рисса. - Я бы хоть выспался...
   - Бедняга. - Деланно посочувствовал ему консортаэн. - Ничего, я тебе сейчас такую новость расскажу, что ты вообще сна лишишься...
   - М-да? - Недоверчиво покосился на Лира, арн. Вот что-что, а этот тон, Т'мору был знаком очень хорошо. Обычно подобные интонации появлялись в голосе Лира в тот момент, когда он обнаруживал, что очередной бесценный экспонат из его коллекции, оказался на кухне у Арги, в виде разделочного ножа... или топорика для рубки мяса... и хорошо еще, если не вертела.
   - Угу. Знаешь, тут вся Столица на уши встала... когда кто-то... разреши я не буду показывать пальцем? Спалил чуть ли не всю столичную цитадель Дома и-Нилл. Представляешь? - Преувеличенно весело проговорил Лир, но тут же посерьезнел. - Т'мор, ты что творишь, а? Зачем ты разнес резиденцию Дома?!
   - Ну, положим не всю. - Нахмурившись, вздохнул Т'мор. - Там, разве что, главные ворота пострадали, да прилегающая к ним стена...
   - Какая разница?! - Зашипел рисс. - Ты понимаешь, что это могло обрушить Совет еще до того, как он был официально созван! О чем ты вообще думал...
   - Не знаю! - Вдруг рявкнул Т'мор. Да так, что стоящие за дверью, караульные риссы вздрогнули от его рыка. Арн же, словно внезапно выдохся, устало взглянул на консортаэна и проговорил уже спокойным тоном. - Похоже на рецидив после... ритуала. Но думаю, это больше не повторится.
   - Рит... - Нахмурился Лир, но договорить не успел. Мыслеобраз Т'мора поясняющий, что под ритуалом следует понимать смену шкуры одним сумеречным драконом, буром ввернулся ему в мозг,. Надо отдать должное консортаэну, он моментально въехал в ситуацию, и тут же кивнул. - Что ж, ясно. Ну а раз с этим разобрались, то... сьерр Т'мор, могу я надеяться, что впредь вы будете держать себя в руках и не дадите повода усомниться в нейтралитете созываемого нами Совета?
   - Разумеется, консортаэн. Я приложу к этому все усилия. - В той же манере ответил Т'мор, поднимаясь с кресла и отвешивая Лиру положенный по этикету поклон.
   - Паяц. - Фыркнул ан-Торр, на что арн только пожал плечами.
   - Мы есть сегодня будем? - Как ни в чем не бывало, поинтересовался Т'мор.
   - Как только прибудут остальные свитские. - Кивнул Лир.
   - И когда же произойдет сие знаменательное событие? - Пригорюнившись, поинтересовался Т'мор. И в тот же момент, над замком поплыл густой звон била. Если учесть, что время смены караула еще не подошло, то этот звон мог свидетельствовать только об одном...
   - А вот и они. Радуйся, Т'мор, сейчас мы пойдем есть. - Усмехнулся Лир и, услышав стук в дверь, уже громче проговорил, - войдите!
   - Аэн Лир! В замок прибыли ваши свитские, но... - Начал было уже знакомый адъютант, и был тут же перебит ан-Торром.
   - Знаю. Двое из них - гардэ клана Рауд. Пропустить. - Кивнул Лир. - И велите накрыть столы. Думаю, генерал Корр и его офицеры не откажутся разделить с нами обед?
   - Слушаюсь, аэн Лир. - Рисс щелкнул каблуками и, развернувшись так, что широкий зеленовато-серый плащ, диковинными крыльями взвился за его спиной, исчез за дверью.
   - Наконец-то я увижу Раудов, что решились выступить против половины Дома и-Нилл. - Хмыкнул Т'мор.
   - Не все так страшно. С нами, знаешь ли, тоже половина Дома. - Улыбнулся Лир.
   - Ну да. Консортаэн, не решившийся набрать в свою свиту риссов собственного клана и лишенный владений мажордом. - Протянул арн, с ухмылкой поглядывая на собеседника. Но против ожидания, Лир даже не подумал разозлиться. Только коротко рассмеялся, демонстрируя солидные клыки.
   - Ты забыл добавить, что за этим мажордомом стоит двенадцать гарнизонов постоянного состава, находящихся на территории Торров, а это около пятнадцати тысяч солдат. Тогда как за Шерном Ги, лишь его личная гвардия, то есть, в лучшем случае восемь тысяч бойцов. Да и у Риона с войсками, обстановка не самая лучшая...
   - А что же ты не считаешь те гарнизоны, что находятся на территории Раудов и Ги? - Осведомился Т'мор.
   - Т'мор, ты же понимаешь, что эти гарнизоны состоят из местных... а значит, поднимать их против кланов, не самый лучший вариант. Связанные клятвой, они не станут на сторону мятежников и не поддержат князя, но если попытаться направить их копья против собственного клана, мы вполне можем получить повальное дезертирство, поскольку с собственным кланом их также связывают клятвы, и они, как правило, несколько старше нежели военная присяга. А в таком вопросе, как ты понимаешь, время имеет большое значение... - Лир отвлекся на очередной стук в дверь. - О, кажется, нас уже ждут в трапезной. Войдите!
   Адъютант генерала Корра действительно пришел доложить, что обед подан и офицеры, а также прибывшие свитские ожидают консортаэна в трапезной, так что Лир быстро свернул свою лекцию и, кивнув лейтенанту, поднялся с кресла.
   - Идем, Т'мор. Думаю, ты тоже не против подкрепиться. Зная тебя, я сильно сомневаюсь, что за последние два дня ты хоть раз нормально поел.
   - Ну, не все так плохо, консортаэн. - Усмехнулся арн, поднимаясь с кресла и следуя за Лиром. - Вчера ночью, например, я все-таки вспомнил, где здесь находится кухня, и неплохо перекусил...
   Шагающий рядом, адъютант покосился на Т'мора с плохо скрываемым недовольством. Его приятеля, вчера ночью, местный управляющий как раз поймал на здешней кухне, и взыскал за все съеденное... На три "белых"! Да чтобы столько сожрать, нужен как минимум десяток здоровых риссов! Вот и Ром клялся, что какие-то ушлые бойцы уже побывали на кухне, к тому моменту, когда он туда добрался. А оказывается...
   Лейтенант смерил взглядом невысокую жилистую фигуру хумана-артефактора и недоверчиво покачал головой. Ну не мог же этот задохлик столько слопать?!
   - То есть, сегодня я могу рассчитывать на то, что после твоего посещения, на столе что-то останется? - Ухмыльнулся Лир.
   - Может быть, может быть. - Покивал Т'мор. - Но, проще было бы, вам, консортаэн, поменьше щелкать клювом за столом, тогда наверняка, удастся плотно покушать...
   - Хам ты, Т'мор. - Вздохнул Лир, стараясь не обращать внимание на медленно офигевающего от их диалога, адъютанта. Благо, в этот момент, их компания как раз подошла к дверям обеденного зала.
   Караульные распахнули двери, впуская консортаэна и его сопровождение в трапезную. Но уже на втором шаге, Т'мору пришлось нацепить на свою физиономию самое бесстрастное выражение. Он, наконец, узнал, кто кроме него самого входит в свиту Лира. И если против Джорро, Т'мор абсолютно не возражал, то вот Гор... Как относиться к присутствию названного брата, арн пока решить не мог. Ну и сидящий справа от кресла предназначенного консортаэну, грузный рисс, кажущийся еще более толстым, за счет каких-то совершенно невообразимых лат, напяленных на необъятные телеса... Андрэс Торр, младший брат Лира, если Т'мор правильно понял, кто является главой младшей ветви клана Торр. А вот это уже не есть хорошо. Т'мор нахмурился. Этикет, конечно, штука замечательная, в плане выстраивания всех и вся по ранжиру, вот только в данном случае, консервированный котяра занял место, предназначенное вовсе не для него... О чем Лир ему и сообщил.
   Попыхтев и смерив неприязненным взглядом, невозмутимого арна, стоящего в двух шагах от него, рисс коротко кивнул и сместился на соседнее, пустующее кресло.
   - А вам, сьерр Т'мор, я хотел бы напомнить, что в данный момент вы находитесь на службе Совета кланов, а следовательно, обязаны носить знаки, определяющие ваш статус, во избежание повторения ситуаций, подобных сегодняшней. - Сухо объявил Лир, усаживаясь на свое место.
   - Учту, консортаэн. - Кивнул Т'мор, ловя на себе изучающие взгляды магов и офицеров. Разве что Лайн с Корром смотрели на него с легкой одобрительной усмешкой, да Джорро салютовал бокалом вина. Прочие же присутствующие, явно отнеслись к незнакомому им хуману с настороженностью и... непониманием, что ли? Не считая Гора. Тот вообще старался сделать вид, что никакого Т'мора здесь нет. Неудачно, правда. В эмоциональном плане, Гор фонил со страшной силой, причем это был такой сумбур, что Т'мору волей-неволей, пришлось приглушить чувствительность, чтобы не заработать головную боль.
   Нет, все-таки риссы умные существа. В отличие от людей, они предпочитают говорить речи после обеда, а не до, когда мысли присутствующих крутятся исключительно вокруг предстоящей трапезы.
   Вот и сейчас, Лир позволил присутствующим утолить голод, и лишь когда кромы вынесли десерт, два десятка офицеров и магов обратили свое внимание на поднявшегося из-за стола консортаэна.
   Убедившись, что все присутствующие отвлеклись от завершающего обед, блюда, Лир разразился получасовой речью о причинах и целях собрания столь блестящего общества в имении Раудов... Как будто кто-то из слушателей этого до сих пор не знал. Впрочем, консортаэн довольно скоро свернул свою речь, напоследок дав задание магам отправить Вестников с объявлением о начале работы Совета Кланов Высокого Дома и-Нилл и, предупредив присутствующих, что на закате ожидается прибытие представителей противостоящих сторон и наблюдателей от князя князей, направился к выходу. Т'мор покосился на недоеденный черничный пирог и, тяжко вздохнув, последовал за ним.
   - Т'мор, до приезда представителей, мне нечего опасаться. - Остановил его Лир, едва они оказались за пределами трапезной. - Так что, можешь пока заняться своими делами, а к встрече гостей тебя позовет Лайн или кто-нибудь из помощников Корра.
   - Это ты так намекаешь на то, что мне не следует сейчас идти за тобой по пятам, да? - Усмехнулся Т'мор, и изобразил хищный оскал, - ты что-то скрываешь, Лир? Учти, если что, я тут же доложу обо всем твоей супруге...
   - Ург с тобой, придурок, идем. - Ухмыльнулся Лир. - Но вообще, если ты еще не заметил, в замке сейчас нет ни одной риссы. Так что твои подозрения насчет моего морального облика, абсолютно беспочвенны.
   - Свинья грязи везде найдет. - Вздохнул Т'мор.
   - Ты, случаем, не перепутал меня со своим названным братцем?! - Лир ткнул арна кулаком в плечо. - Насколько я помню, это он славится на весь Шаэр своими похождениями, невзирая на его грандиозную любовь к этой...
   - Ладно. Замяли. - Поморщившись, махнул рукой арн. - Признаю, это была неудачная шутка... Но, Лир, я бы на твоем месте не был так уверен в собственной безопасности.
   - Т'мор, в замке присутствуют только члены клана Торр, вояки Корра и два, извини, три бывших Рауда. Никто из перечисленных, в нынешней ситуации, не будет вставлять мне палки в колеса... - Устало протянул Лир.
   - Ох, не уверен. - Покачал головой Т'мор. - Лир, по-моему, вновь оказавшись на вершине, ты совершенно забыл о такой штуке, как личный мотив. Меряешь все исключительно выгодами кланов и Домов... А если кого-нибудь из офицеров поймали на чем-то неблаговидном и теперь шантажируют? Или, допустим, у одного из магов взяли в заложники семью? Тогда как?
   - Ург с тобой. - Рыкнул консортаэн. - Ты параноик Т'мор, настоящий параноик! Знал бы, чем обернется идея Торра, ни за что бы его не поддержал.
   - Ну уж извини, Лир. - Развел руками арн. - Я еще жить хочу, а если с тобой что случится, Нирра с Торром меня на клочки порвут... Так что, terpi kazak, atamanom budesh.
   - Чего?
   - Да так, байдовская присказка. - Буркнул Т'мор, глянув на вытянувшихся во фрунт, перед дверью в покои Лира, караульных и останавливаясь в шаге от них. - Стоп. Я первый.
   Не обращая никакого внимания, на застывших истуканами, вооруженных длинными алебардами вояк, арн открыл дверь и, для начала прослушал эмоциональный фон в помещении. Лишь убедившись, что никакие убийцы за портьерами не прячутся и из-под шкафа не выглядывают, Т'мор принялся за осмотр комнаты внутренним оком. Лир же, все это время терпеливо мялся за его спиной, да время от времени поглядывал на караульных, бросавших на хумана насмешливо-презрительные взгляды.
   Наконец, Т'мор отошел от дверного проема.
   - Чисто, консортаэн. Можете входить. - Официальным тоном проговорил он. Лир вздохнул и кивнул в сторону караульных, так и фонящих презрением. Ну конечно! Они же здесь стояли! Да мимо них и мышь не проскользнет... А тут какой-то обезьян... Ну-ну.
   - Т'мор, а если бы убийцей оказался один из них? - Поинтересовался консортаэн.
   - Да даже если оба. И дернуться бы не успели. - Пожал плечами Т'мор.
   - И как бы ты их остановил?
   - Помните ваш недавний разговор с гардэ Гором, в доме артефактора? - Вопросом на вопрос ответил Т'мор. - Точно так же.
   - А успел бы? - Прищурился рисс.
   - Можете не сомневаться, консортаэн. - Кивнул Т'мор, уже понимая, чего добивается Лир. Кажется, ан-Торру не понравилось предвзятое отношение военных и магов к безвестному выскочке-хуману.
   - В таком случае... караул! Арестовать его! - Гаркнул Лир, указывая на Т'мора. А вояки и рады. Так рванули к Т'мору, что любо-дорого посмотреть. Точнее, попытались. В тот же момент, в лицо им дохнуло холодом и сорвавшиеся с ладоней арна, сгустки тьмы, моментально спеленали караульных призрачными, но от этого не менее прочными путами.
   - М-да. - Лир смерил взглядом застывших на месте караульных. - Ладно... Т'мор, отпусти их. Надеюсь, они поняли этот урок.
   - Слушаюсь, консортаэн. - Невозмутимо кивнул арн, одним движением руки рассеивая свои "дымные" путы и шагая следом за Лиром в гостиную. Хлопок, и ошарашенные караульные оказались перед запертой дверью.
   - "Слушаюсь, консортаэн..." - Поморщился Лир, развалившись на диване. - Ладно, проехали. Надеюсь, это послужит уроком не только им, но и тебе, Т'мор. А сейчас, как я понимаю, твои апартаменты за теми портьерами?
   - Именно. - Кивнул арн.
   - Тогда, можешь оставить меня в одиночестве, а? Хотя бы до вечера... - Вздохнул Лир. - Клянусь, если вдруг какая гадость в окно или двери полезет, я тут же рвану под твою защиту, идет?
   - Договорились. - Ухмыльнулся Т'мор.
   - Вот и замечательно. Кстати, если не ошибаюсь, то в твоей гостиной тебя дожидается Джорро... - Кивнул в сторону полускрытой портьерой двери, Лир. - Думаю, вам найдется о чем поговорить, господа преподаватели.
   Махнув рукой на ехидничающего консортаэна, Т'мор кивнул и скрылся за указанной дверью. Как телохранителю Лира, ему действительно отвели комнаты по соседству с апартаментами консортаэна, так что, выйдя за дверь, арн оказался в собственной гостиной, где его и в самом деле уже ждал сьерр Джорро.
   На этот раз, их встреча прошла куда проще и спокойней, нежели не такая уж давняя беседа в Драгобуже. Может, сказалось то, что все неясности они выяснили еще осенью, а может просто поняли, что никаких непоняток между наставником и учеником нет и никогда не было?
   Как бы то ни было, от разговора их отвлек только густой и долгий звон замкового била.
   - Ну что, пора за работу, а Т'мор? - Ухмыльнулся Джорро, отставив на небольшой столик пустой бокал из-под вина.
   - Ну да... - Кивнул арн, поднимаясь с кресла.
   - Ладно, давай собирайся, Лир долго ждать не сможет. А я пошел. Встретимся в зале. - Скороговоркой произнес Джорро, исчезая за дверью.
   - Да-да... - Пробормотал Т'мор, направляясь к шкафу, в который он, по приезду, закинул свою сумку, да так и забыл про нее, замотавшись по делам.
   - Ну вот, другое дело. - Кивнул Лир, окинув Т'мора придирчивым взглядом, едва тот переступил порог гостиной консортаэна. - Идем. Через пару минут представители кланов и князя князей будут в главном зале...
   В отличие от трапезной, в главном зале имения Раудов царил официоз. Стоящие навытяжку вдоль стен, вооруженные алебардами солдаты Корра, четверо стихийников в накидках соответствующих их школам цветов, за спинами сидящих в креслах у огромного круглого стола, Лира и Корра также облаченных в накидки, только глубокого фиолетового, почти черного цвета, расшитые серебряной канителью... цвета Дома и-Нилл. Здесь же, по правую руку от Лира, разместились Т'мор, Андэрс Торр, Джорро и Гор. Осталось только дождаться...
   В этот момент, стоящие у дверей караульные, одновременно сделав шаг, четким выверенным движением распахнули створки и в зал вошли первые визитеры. Представители князя князей... Четверо представительных риссов в гвардейских плащах и стройная невысокая домесса в ринсе серо-стального цвета. Оказавшись в зале, рисса, медленно обвела присутствующих изучающим взглядом и, тряхнув роскошной гривой волос цвета темной бронзы, гордо подняв голову, шагнула к столу, оставив позади гвардейцев...
   - Домесса Рея но'Шосс, рад приветствовать Акши Тсар но'Шаэр. - Лир и Корр одновременно поднялись со своих мест, а следом за ними, пришлось вставать и свитским консортаэна.
   - Приветствую Совет Кланов Дома и-Нилл. - Величественно кивнула домесса, удобно располагаясь в любезно отодвинутом одним из ее гвардейцев, кресле.
   Не успела рисса устроиться в кресле напротив Лира и Корра, как двери зала вновь распахнулись, и в помещение, скорым летящим шагом влетела еще однка компания их четырех риссов, разодетых в цвета клана Ги. Процедура приветствия повторилась, с той лишь разницей, что сейчас ни один из уже сидящих за столом не поднялся со своего места. Но, то ли это было обусловлено протоколом, то ли представители восставшего клана не посчитали необходимым обращать внимание на этот недочет, никаких замечаний с их стороны не последовало.
   Представители князя Дома и-Нилл вошли в зал последними. И их тоже оказалось четверо.
   - Домы и домессы, гардэнон! - Поднявшись со своего места, звучным голосом заговорил Лир. - Я, консортаэн клана Торр Высокого Дома и-Нилл, объявляю Совет Кланов Дома открытым. Дабы не терять время и исключить любые неудобства, прошу представиться присутствующих здесь.
   - Думаю, будет дос-статочно назваться предс-ставителям с-сторон и вашим помощ-ш-ш-шникам, аэн консорт. - С намеком на улыбку, проговорила домесса Рея, со странно знакомым Т'мору акцентом. - Уж-ш, кто мы такие, вс-сем и так извес-стно, не так ли? Не будем терять время.
   - Согласен, Акши Тсар'но Шаэр. - Проговорил Лир.
   - Прос-сто, домесса Рея, дом Лир... - Улыбнулась рисса.
   - Как вам будет угодно. - С каменной физиономией кивнул ан-Торр. Кажется, забава риссы ему не пришлась по вкусу... - Итак, прошу назваться представителя клана Ги.
   - Дом Рош, мастер Сил Воды и Воздуха, око клана Ги, со свитой. - Коротко отрекомендовался седой, чуть грузноватый рисс с крупными чертами лица и чрезвычайно подвижными кисточками на ушах. То, что он не упомянул имен своих спутников, говорило о том, что они лишь телохранители и не более. Никакого права слова на совете они не получат.
   - Дом Литан, мастер Меча и мастер Сил школы Огня, око князя и-Нилл, со свитой. - Также коротко заявил о себе его оппонент, высокий и худой рыжеватый рисс, хмуро зыркающий по сторонам из-под нависших бровей.
   - Ну а наших помощников я, пожалуй, представлю сам. - С легкой полуулыбкой проговорил Лир. - Сьерр Джорро изгнанный из клана Рауд, мастер Сил Огня и Воздуха, глас Совета. Сьерр Т'мор, изгнанный из клана Рауд, мастер-артефактор, мастер Вязи школы Разума, око Совета. Дом Андэрс ан-Торр, мастер Сил школы Жизни, рука Совета. И дом Гор, изгнанный из клана Рауд, Проникающий, рука Совета.
   - Надо же... такой молодой и уже мастер Вязи. Кто бы мог подумать? - Как бы про себя, пробормотала домесса Рея, но тут же тряхнула головой и обвела взглядом присутствующих. Помощники Совета, кажется, впечатлили всех сидящих за столом. Риссы старательно держали морды тяпкой, но при этом так фонили эмоциями... И кстати, заметно это было, похоже, не только Т'мору но и странной наблюдательнице от князя. Иначе, с чего бы ей так резко уплотнять свои мыслеблоки, и без того основательно усиленные сразу после того, как она услышала звание Т'мора. Ну да, ей ведь никто не объяснял, что статус мастера Вязи арн получил не за высокое искусство, а за то, что грохнул своего недруга... Хотя-я, думается, если бы домесса узнала, что убитый Т'мором, мастер Вязи был личем девяти тысяч лет от роду... вряд ли бы ее реакция изменилась.
   Т'мор вздохнул. Все-таки, Торры, те еще мерзавцы. Как Лир на пару с дедушкой-архивариусом пели арну: телохранитель, телохранитель... А вместо этого, взяли и всучили официальную должность при совете! Интриганы, урга им в места потемнее!
   - Т'мор, сбавь обороты, пожалуйста, а то меня сейчас просто смоет твоей яростью. - Прошипел арну, Лир, возвращая его на грешную землю. - Я тебе позже все объясню. Слышишь?
   - Слышу, слышу. - Проворчал арн, приходя в себя, а Лир меж тем уже завел свою дипломатическую волынку, но вскоре перешел к конкретике, ради которой был созван Совет Кланов Дома и-Нилл. И первый же вопрос, поставленный перед Советом, вызвал шквал негодования представителей Риона и волну недоумения со стороны риссов клана Ги и домессы Реи.
   - В связи с отсутствием в живых представителей клана Рауд, я, консортаэн Лир ан-Торр, предлагаю перевернуть герб указанного клана и объявить род Рауд пресекшимся!
   - Дом Лир, подождите! Я требую пояснений. - В изумлении уставившись на консортаэна, воскликнула домесса Рея. Хотя Т'мор мог бы поклясться, что чувство ее было несколько хм-м... наигранным. Вот удивления от того, что Лир решил пойти сразу со всех козырей, да, этого было хоть отбавляй... Иными словами, кажется, князь князей вполне представлял себе, в какую ловушку загнал сам себя его вассал.
   - Эт-то возмутительно! Немыс-слимо! Что за шутки! - Вторил ей представитель Риона. Следом, оценив заход Лира, расхохотался наблюдатель от клана Ги, и тут же загомонили свитские. Даже солдаты вдоль стен вдруг зашевелились. Совет начал медленно погружаться в хаос.
   - Тихо-о! - Недаром Джорро, оказывается был назначен гласом Совета. Эк он рявкнул! Тут же все умолкли.
   - Вопрос поставлен. Сейчас, я хочу спросить представителей Тсар но'Шаэр и гардаэна Ги, имеются ли у них возражения против этого шага?
   - Прежде чем ответить на этот вопрос, мой гардаэн хотел бы знать, верны ли сведения о том, что род Рауд пресекся? - Тихим, но отчетливым голосом задал вопрос дом Рош, смерив хмурым взглядом кипящего от негодования оппонента.
   - На этот вопрос-с могу ответить я, ес-сли С-совет не возражает. - Вскинула голову домесса Рея. - В родовом списке за этот год, поданным князем Рионом за клан Рауд, он значится единственным представителем своего клана. Но, согласно традициям Шаэра, глава клана не входит в список наследников, поскольку уже обладает наследуемым титулом. Соответственно, на данный момент, в клане нет ни одного живого наследника. - Медленно с расстановкой проговорила представительница князя князей.
   - Но... - Литан поперхнулся. - Но, ведь они еще могут появиться!
   - Вот когда появятся, тогда он и сможет претендовать на основание клана! - Отрезала домесса Рея. - А до тех пор, Рион Рауд, по родовым записям и книгам будет считаться "сухой веткой"... Уважаемый Совет, князь князей, мой венценосный брат не возражает против усекновения герба Раудов, с оставлением за Рионом Рауд права на майорат.
   - Гардаэн Ги не имеет возражений против усекновения герба Раудов. - Откинувшись на спинку кресла, проговорил дом Рош, и усмехнулся.
   - Мой князь налагает вето на решение этого вопроса, до полного подавления мятежа в Высоком Доме и-Нилл. - Буквально прорычал представитель Риона, чуть не сгрызший от ярости собственный платок,
   - В таком случае, смею напомнить князю, что согласно обычаям Шаэр, использование во внутренних делах Дома наемников, коих по нашим сведениям, дом Рион уже нанял числом до трех тысяч, запрещено. Считайте это предупреждением Совета и его мажордома, лично! - Впервые за весь вечер заговорив, ощерился в кровожадной улыбке генерал Корр.
   Дом Литан вспыхнул, взревел и, подхватив свою свиту, вылетел из зала, чуть не снеся при этом, еле успевших увернуться часовых у дверей.
  

Глава 2. Интриги и гонорары...

   Прошло уже два часа после столь фееричного завершения первого заседания Совета кланов, а замок все гудел, словно растревоженный улей. По переходам и галереям, словно угорелая, носилась замковая челядь, подбадриваемая громоподобным и абсолютно нецензурным рыком Лайна. Часть солдат, нагруженная снаряжением, курсировала меж казармами и складами, тогда как остальные воины подгоняли выдаваемое вооружение, словно готовились к походу. В общем, после отъезда представителя Риона, жизнь в имении закипела с новой силой. Единственным островком спокойствия среди всего этого шума и суеты, можно было бы назвать покои главы Совета, где сейчас собралась весьма внушительная компания... Но и это было лишь обманчивое ощущение. По крайней мере, Лир, с опаской поглядывающий на Т'мора, молча замершего с непроницаемой физиономией у камина, дорого бы дал, чтобы оказаться сейчас подальше от собственных покоев. Это вон Корру да Раудам все по барабану, ну еще может Андэрсу, с завидным спокойствием вливающему в себя уже третий бокал какой-то крепкой настойки...
   - Ну да, ведь в отличие от одного бывшего дипломата и его торкнутого на всю голову предка, они не пытаются мною манипулировать. - Кивнул Т'мор, внаглую читая мысли Лира. Означенные же риссы, даже головы не повернули в сторону арна и консортаэна, занятые своей беседой.
   - Хм... Т'мор, но ведь и мы тобой не манипулировали. - Медленно проговорил ан-Торр. - Да, кое о чем Торр предпочел умолчать... но ведь это такая мелочь!
   - Мелочь? - Т'мор приподнял бровь и хорговская маска дала трещину. - Значит, повесить на меня должность "ока совета" это, по-твоему, мелочь... Замечательно, Лир. Вот только мы не договаривались о таком повороте событий. Более того, и тебе, и Торру прекрасно известно, что я не собираюсь лезть в свары кланов и Домов. Мне не нужна слава возмутителя спокойствия! Одно дело быть твоим телохранителем, и совсем другое - участвовать в работе совета, да еще на такой должности!
   - А чем тебя не устраивает твоя должность? - Попытался "включить дурака" рисс.
   - Не прикидывайтесь большим идиотом, чем вы есть на самом деле, консортаэн! - Отчеканил, переходя на "вы", Т'мор, с заметным усилием сохраняя самообладание. - Как вы себе представляете хумана, да еще отверженного принявшим его кланом и Домом, на должности наблюдателя от Совета этого самого Дома?!
   - Никак. - Со вздохом признался Лир, за что тут же получил ошарашенный взгляд Т'мора.
   - Не понял. - Покачав головой, тихо признался арн, сверля взглядом лицо рисса.
   - А тут все просто, Т'мор. - Вдруг подал голос Джорро, наблюдавший за тихой беседой генерала, Гора и Андэрса, и теперь, с легкой насмешкой поглядывая на ан-Торра. - Ты, конечно, прав. Око Совета слишком серьезная должность, чтобы им мог стать отверженный хуман-приживалка. Это не по обычаю. А вот если таковым станет Сумеречный дракон... Это уже совсем другое дело. Можно сказать, как раз по профилю твоих предков. Они-то частенько выступали в подобной роли, во время разборок меж разными расами. Так что...
   - Я убью этого рисса. - Выдохнул Т'мор, отчетливо поняв, что ответит совет кланов Высокого Дома и-Нилл, когда другие Дома выдвинут претензии о личности Ока совета.
   - Которого именно? - Не удержался от вопроса генерал Корр, отвлекаясь от беседы со все еще чуть заторможенным Гором.
   - Обоих. - Скривился арн и, бросив усталый взгляд на нервничающего Лира, уставился на весело потрескивающий в камине, огонь. - Вот чего я точно не собирался делать в ближайшее время, так это заявлять о себе на весь мир. А теперь...
   - Ну, положим, заявил ты о себе еще во время боя с личем в Круге Чести. - Пробормотал Корр. - Пусть не очень громко, лишь в пределах Хорогена, но могу уверить, что и в Шаэре кое-кто в курсе, что в Мор-ан-Таре вновь появились сумеречные драконы. Хотя, конечно, не каждый из них связывает арна и некоего, "отверженного хумана-приживалку", по меткому выражению нашего Голоса... Тем не менее, слухи хоть и затихли, но о них все еще помнят, и от этого никуда не денешься. Мне даже кажется, что если бы не твое трехлетнее отсутствие, многие бы давно уже сделали соответствующие выводы. Просто, тебе повезло затихариться мышью под веником до того, как слухи о сумеречном драконе привлекли внимание кое-кого из наших профессионально любопытных соотечественников. Ты будешь смеяться, но даже среди моих аналитиков одно время бытовала версия, что сумеречный дракон был всего лишь красочным прикрытием для плана Владыки Хорогена по свержению одного зажившегося на Мор-ан-Таре мага, забравшего себе всю полноту власти в Башнях Аэн-Мора... Так-то, Т'мор.
   - Ну, теперь, благодаря усилиям кое-кого из присутствующих и отсутствующих, у ваших аналитиков появится великолепная возможность понять всю глубину их ошибки. Не так ли, Лир? - Вымученно улыбнулся Т'мор. В ответ, консортаэн лишь вздохнул.
   - Ты же хочешь обзавестись собственным домом... - Протянул Лир.
   - А это здесь причем? - Не понял арн.
   - Как своему телохранителю, я могу платить тебе только из собственного кармана. - Принялся пояснять Лир. - А вот сановнику, занимающему должность в Совете кланов, вознаграждение определяется из активов самого Совета. А к ним, кстати, до распределения меж кланами Дома, будут отнесены и земли Раудов, не вошедшие в майорат. Поверь, мы долго обсуждали с Торром этот вопрос. Обнародование твоего статуса и служба в Совете, это самый верный способ решить проблему.
   - Зато сколько новых проблем порождает это решение. - Вздохнул Т'мор.
   - Не так уж много, можешь мне поверить. Мы с Торром все просчитали. - Покачал головой Лир. - Но об этом говорить пока рано. Сначала, нужно восстановить порядок на землях Дома.
   - Лир... - Арн на мгновение умолк, а потом очень серьезно посмотрел на консортаэна и продолжил негромко, но внушительно. - Я помню свое обещание, и постараюсь помочь, чем смогу. Но! Клянусь всеми стихиями, если я узнаю, что архивариус или ты вновь пытаетесь играть меня втемную, у клана Торр появится новый глава... и он будет называться гардаэном, а не консортом. Я доступно объяснил?
   Лир посмотрел на появившиеся над ладонью Т'мора сгустки света и тьмы, словно купающиеся в сероватом мареве тени, и резко кивнул. Остальные же риссы только переглянулись.
   - Вот и отлично. А теперь... - Арн вдруг ухмыльнулся, словно напрочь забыл о предыдущей теме разговора. - Может расскажешь, кто такая домесса Рея? Уж очень интересная особа.
   - Акши Тсар но'Шаэр, домесса Рея но'Шосс. - Задумчиво проговорил Лир, после недолгого молчания, понадобившегося ему, что бы прийти в себя от клятвы арна. - Двоюродная сестра князя князй, его доверенное лицо... и твоя коллега. Только вот полномочий у нее несколько больше. Почему, думаю, объяснять не надо?
   - То есть, она око князя князей... м-м, на постоянной основе, так сказать, да? - Уточнил Т'мор.
   - Примерно так. - Согласно кивнул Лир. - Но со своей спецификой. В ведение Акши, помимо общих для подобной должности обязанностей, входит еще и геральдическая палата. Именно подчиненные Акши следят за генеалогией кланов и Домов, ведут гербовники и составляют общие клановые списки.
   - Как же нам повезло, - усмехнулся Корр, - что именно эта домесса представляет интерес князя князей в нашем совете. Будь вместо нее кто-то другой, и нам вряд ли удалось бы так споро решить вопрос со статусом Риона.
   - Да? А мне лично интересно, во что обошлось это везение клану Торр, при обсуждении личности представителя с Тсар но'Шаэр. - Хмыкнул Джорро, на что Лир только руками развел.
   - Патриарх не распространялся на эту тему. - Коротко ответил ан-Торр, и вздохнул. Несмотря на то, как демонстративно Т'мор замял тему интриг старого архивариуса, напоминание о действиях Торров за спиной арна, было неприятно.
   Уловив недовольство рисса, Т'мор неопределенно хмыкнул, но от замечаний воздержался и, коротко кивнув присутствующим, исчез за дверью, ведущей в выделенные ему комнаты. Останавливать его никто не стал, а Лир так и вовсе решил, что арну просто нужно немного времени, чтобы отдохнуть и немного успокоиться. По-настоящему, а не так, как он изобразил это перед риссами.
   Едва оказавшись в небольшой уютной гостиной, арн рванул ворот ринса, ослабляя шнуровку, и рухнул в мягкое кресло. Материализовавшийся тут же Уголек, растянулся во всю свою трехметровую длину на полу у ног напарника, немного повозился, пытаясь поудобнее устроиться на мягком ковре, но передумал, и обвился вокруг кресла, так, что его украшенная короной рогов, удлиненная голова легла на плечо Т'мора.
   - Эй, ты не такой уж маленький, Уголек! - Проговорил арн, хлопнув змея ладонью по бронированной мелкими, но чрезвычайно прочными чешуйками, шее. - Плечо отдавишь.
   Выпустив из ноздрей тоненькие струйки дыма, дракон нехотя завозился, тихо шурша чешуей и вскоре его голова уже покоилась на коленях Т'мора.
   Усмехнувшись, арн протянул руку и легонько почесал основание центрального рога на голове змея, отчего тот тут же прикрыл сияющие бордовым пламенем глаза и как показалось Т'мору, тихонько заурчал. Ну не дракон, а кошка какая-то.
   Поймав это сравнение, змей недовольно встряхнулся, но, не учуяв в нем издевки, почти сразу успокоился. Вот только вместо того, чтобы вновь потребовать продолжения ласки, Уголек вдруг мотнул головой в сторону двери в гостиную консортаэна, сопровождая это действо нехитрым мысленным посылом.
   - Думаешь? - Протянул Т'мор, с сомнением глядя в ту же сторону, и тряхнул головой. - Да ну их. Пускай сами разбираются со всем этим фарсом.
   А в том, что вся эпопея с созывом совета и пресечением клана Раудов, не более чем фарс, Т'мор был уверен на сто процентов. Уж очень слажено и четко действовали Лир с домессой Реей. Да и представитель гардаэна Шерна, очень быстро въехал в происходящее. Наверняка, главе клана Ги, ушлые Торры заранее намекнули на возможное развитие событий... Политика, чтоб ее. Единственное, чего Т'мор откровенно не мог понять, так это как Рион допустил подобный развал. Да, по Шаэру давно ходят слухи, что князь и-Нилл обезумел, изгнал свой клан, без счета рубит слуг-кромов и жжет костры в библиотеке резиденции... Вот только вспоминая свои встречи с Рионом, арн с трудом мог поверить, что тот так легко съехал с катушек, даже несмотря на всю одиозность его поведения. А если князь не безумен, то получается, что изгнав родичей, он сам вырыл себе могилу. Бред. Властолюбивый и упорный Рион не мог пойти на такой идиотский шаг. Но пошел ведь! И этим воспользовались все кому не лень. Ги поднял рокош, Торры созвали совет, и-Длонг, наверняка, подсчитывают барыши...
   Вот только, и Шерн и Лир с архивариусом забыли об одной "мелочи". Точнее, кажется, даже не забыли, а попросту списали ее со всех счетов. И как думается, зря.
   Т'мор ушел из гостиной консортаэна, не из-за усталости, как предположил хозяин апартаментов. Причиной столь стремительного и прямо скажем, невежливого бегства посреди разговора, стало вовсе не недовольство действиями Торров. Со своим гневом арн справился довольно быстро, да и не так уж он был обижен, как хотел показать... и показал, чего уж там. Теперь и архивариусу придется трижды подумать, прежде чем втягивать Т'мора в свои интриги... Но это все лирика. Настоящая причина бегства арна из гостиной Лира, была совсем иной. Рауды. Едва Джорро и Гор заслышали о разделе земель их бывшего клана, от обоих шибануло такой яростью, что Т'мор чуть не захлебнулся в этом эмоциональном шторме. Странного в этом, конечно, ничего нет. Все-таки, это именно их предки когда-то приняли на себя первый, самый страшный удар двуязыких, уходящих от экспедиционного корпуса хоргов. Именно они вкалывали до кровавого пота, сначала восстанавливая, поднимая из праха разоренные земли, очищая их от последствий войны, будь то порождения бушевавшей здесь магии, или шныряющие по пустынным трактам шайки озверевших от крови мародеров. А потом, установив железный порядок, опять вкалывали, приумножая богатство и славу клана, превращая небольшие поселения в крепкие, защищенные города. Распахивали заброшенные после исхода эйре поля, приобретая в глазах местных жителей репутацию рачительных хозяев и уважаемых защитников. Именно они первые из всего Дома, вновь ринулись осваивать горное богатство полуночных предгорий, не полагаясь лишь на возможности межмировой торговли. А теперь, все их усилия пойдут прахом.
   Джорро и Гор умудрились уложить эту информацию в один немыслимо тяжелый образ, давящий своей незамутненной яростью и болью так, что у Т'мора попросту слетела половина щитов!
   И можно не сомневаться, что такого гнева, можно ожидать от всех отверженных защитников клана... Да, они расползлись кто куда. Часть бежала Огненным заливом к Темризским кряжам, а оттуда в Пустые земли. Другие подались к перевалам Закатного Таласса, в Хумарские степи и порты Вольной Цепи, чтобы оттуда добраться морем до Торинира, а кто-то вполне мог осесть и в предгорьях Полуночного Шаэра... Одно несомненно, куда бы ни закинула судьба этих отверженных, у них в сердце найдется место для ненависти к их бывшему Дому. Уж что-что, а чувствами риссы не обделены и меры в них не знают. И кто может хотя бы предположить, к чему приведет забывчивость Торров и Ги?
   Так, сидя в кресле и успокаиваясь под мерное урчание довольного змея, Т'мор и не заметил за размышлениями, как наступил поздний вечер. И не мудрено. В его комнате, равно как и в покоях Лира, не было ни одного нормального окна, лишь узкие бойницы, совершенно не предназначенные для любования небесным ковром.
   От размышлений арна отвлек уже начинающий надоедать гул била, сопровождаемый вежливым стуком в дверь. Клейн, адъютант генерала Корра явился сообщить о скором ужине.
   Как и следовало ожидать, нынешняя трапеза проходила в том же зале, что и обед. Только теперь, вместо офицеров генерала Корра, компанию членам совета и их помощникам, составили дом Рош со своей свитой и домесса Рея но'Шосс, в отличие от представителя Шерна ан-Ги, оставившая своих гвардейцев за дверью.
   К большому неудовольствию Т'мора и ярости бывших Раудов, за обедом, разговор вновь затронул тему разделения земель пресекшегося клана. Вот только на этот раз, было еще хуже. Лир и Рош не нашли ничего лучшего, как устроить самый настоящий торг, прямо за столом, с жаром споря о том, какому клану, какие владения должны отойти.
   Домесса Рея взирала на этот базар с величественной невозмутимостью, надежно пряча от Т'мора свои истинные мысли и чувства за довольно серьезным блоком. Андэрсу Торру, кажется, было все равно. Он спокойно продолжал наливаться, только на этот раз не настойкой, а отличным реннским закатным. Абсолютно самодостаточный тип. А вот генерал Корр похоже, был сильно недоволен происходящим, но молчит... только время от времени бросая настороженные взгляды на Джорро и Гора, в чьих глазах уже разгорается нешуточное бешенство. Но куда там! Ни Лир, ни дом Рош, просто не видят этого, а потому продолжают торговаться как ни в чем не бывало.
   Т'мор искоса глянул в сторону Раудов и успел заметить, как изящный серебряный кубок в руке Гора вдруг смялся, словно бумажный, а посуда перед Джорро начала вибрировать... Если ничего не предпринять, то грянет гром!
   Рыкнув, Т'мор повернулся всем корпусом к бывшим Раудам и, словно молотом шарахнул обоих риссов одним мыслеобразом-приказом, гигантским напряжением своей воли подавляя их гнев и блокируя любые попытки пошевелиться.
   - "СИДЕТЬ, хор рарисс нид'на набха тама!" - От мощного ментального удара, оба рисса покачнулись и замерли, словно истуканы.
   - Кхм! уважаемые домы, прошу прощения, что вмешиваюсь в ваш диалог... - Нарочито громко заговорил Т'мор, привлекая к себе внимание спорящих, а вместе с ними и остальных риссов. Кроме разве что, замерших в неподвижности Гора и Джорро. Ну да ничего, минут через пять отойдут...
   - Съерр Т'мор? - Изобразив удивление, вопросительно проговорил Лир.
   - Вы подняли крайне интересную для меня тему, консортаэн. - Улыбнулся арн, одновременно отправляя Лиру короткий мыслеобраз, напоминающий о присутствующих в зале бывших Раудах и их недовольстве. - И мне не хотелось бы упустить возможность напомнить вам о наших договоренностях.
   - Понимаю, и не могу вас за это винить. - Кивнул Лир, невольно покосившись на Джорро и Гора. Но те были так увлечены попытками сломить установленный Т'мором блок, что даже не заметили этого. Убедившись в отсутствии какой бы то ни было реакции, ан-Торр продолжил. - Полагаю, вам нужна твердая уверенность, что наш... хм, торг с уважаемым домом Рошем не затронет ваших интересов, так?
   - Именно. - Кивнул Т'мор.
   - Что ж, нет ничего проще. - Лир повернулся к внимательно слушающему их беседу представителю Шерна ан-Ги. - Дом Рош, ваш гардаэн не будет возражать, если совет передаст право собственности над Плато Ветров, сьерру Т'мору, в качестве оплаты за его услуги?
   - Было бы лучше, если бы это право подтвердили все кланы Дома. - Проговорил Т'мор. - Чем больше печатей на бумажке, тем лучше!
   - Плато Ветров? - Дом Рош спрятал снисходительную улыбку за деланной суровостью. - А это где?
   - Небольшой горный участок Таласса, в его полночной шаэрской части, если быть точным. - Бросив укоряющий взгляд на арна, пояснил Лир.
   - Неужели Рауды и до Долгого моря добрались? - Удивленно покачал головой представитель клана Ги, не теряя при этом, однако, цепкости взгляда.
   - Да нет, куда там! Кто полезет на эти кручи?! Заброшенное местечко. Знаете же, как в тех местах определяются границы владений! - Отмахнулся Лир. - Отметили пунктиром до моря и готово. Собственно, нам и название-то этого плато известно лишь по паре сохранившихся от Ушедших, карт.
   - Знаете, консортаэн, - после недолгого молчания, задумчиво заговорил дом Рош. - В принципе, я не думаю, что мой гардаэн будет возражать... - И с улыбкой добавил, - если, конечно, на том плато нет каких-нибудь древних рудников, оставленных Ушедшими.
   - О, в этом я могу вас уверить, и если желаете, даже принесу клятву стихией. - Вместо Лира, заговорил арн.
   - А откуда вам это может быть известно, сьерр Т'мор? - Прищурился дом Рош.
   - Так, а чего? - Округлил глаза Т'мор. - Слетал, да посмотрел. Мне не трудно.
   - Слетал? Как? - Опешил рисс, а консортаэн вдруг закашлялся. До него дошло, что сейчас будет.
   - Как-как... на крыльях. Могу продемонстрировать. - Ухмыльнулся Т'мор и в следующую секунду, темный, словно сотканный из дыма, полупрозрачный дракон в полной тишине поднялся под самый потолок зала и, окинув ошеломленных риссов абсолютно нечитаемым взглядом бордовых глаз, медленно и величественно опустился на пол.
   - Это вам заброшенный кусок земли в горах, а для меня лучшего дома не найти. Тихо, уютно и никто не мешает. - Весело проговорил Т'мор, обернувшись человеком, и двинулся к своему креслу. Проходя мимо домессы Реи, арн хмыкнул и аккуратно, можно сказать, нежно, нажав указательным пальцем на ее подбородок, вернул отвисшую нижнюю челюсть риссы на место, после чего продолжил движение.
   - Кхм. Вы так и будете молчать? - Обведя довольным взглядом ошеломленное собрание, поинтересовался арн. Даже Лир оказался в ступоре. Вообще-то, его можно понять. Одно дело теоретически знать, что вот этот молодой парень, почти пацан, совсем недавно ворвавшийся в жизнь консортаэна и его семьи, принесший им немало горя и спасение от верной гибели, и есть представитель древней расы. И совсем другое дело, воочию увидеть настоящего сумеречного дракона. Легенду, древнюю настолько, что даже патриарх клана, живущий уже шестую тысячу лет, и, кажется, видевший все, чем может удивить этот мир, и тот не застал времена, когда подобные сидящему рядом с Лиром мальчишке, парили над Мор-ан-Таром. Это... это пугает.
   - С-сумереч-шный дракон. - Наконец выдохнула домесса Рея, словно не веря, коснулась своего подбородка, и продолжила тоном, совсем не подобающим вопитанным домессам, тем более, княжеских кровей. - Ургова печ-ш-шень! Настоящ-щий сумереч-ш-шный дракон! Братец охренеет, когда узнает!
   - Он самый, домесса Рея. - С комичной серьезностью кивнул Т'мор, чувствуя, как где-то на краю его сознания фыркает Уголек. Ну да, конечно, это гости еще его золототырящее змейство не видели... Поумирали бы, наверное, от удивления. Ага. Т'мор вздохнул и, загнав подальше разошедшегося Уголька, договорил, - Вот только боюсь вас огорчить, но Тсар но'Шаэр уже в курсе.
   - Давно? - Тут же напряглась домесса Рея. Вот, сразу видно серьезную риссу! Настоящее око князя князей, не то что выпендривающийся арн. И куда только ее удивление подевалось?
   - Как бы еще не со времени моего появления в Мор-ан-Таре. - Пожал плечами Т'мор, и лицо риссы на мгновение накрыла тень недовольства. И все. Глухо. Ни эмоций, ни мимики. Статуя, а не женщина.
   - Прошу меня извинить, но я вынужден оставить вас на несколько минут, с вашего позволения. - Вдруг вскочил из-за стола дом Рош и вылетел из зала. В тот же миг пришли в движение и остальные. Резко выдохнув, генерал Корр затряс головой, словно пытаясь прогнать наваждение, зашептались свитские посланника Шерна, в спешке забытые им, словно ненужные вещи. Лир смерил Т'мора тоскливым взглядом и махнул рукой. Кажется, эта выходка нарушила какие-то планы Торров. И ург бы с ними. Меньше скрывать надо было. Кстати о Торрах. Один Андэрс, кажется, непробиваем как скала. Выдул залпом бутылку реннского закатного из горла, и спокоен. Он, наверное, даже крушение мира так встретит. Кремень... если, конечно, бывают кремниевые алкоголики.
   Т'мор взглянул в сторону уже почти освободившихся Гора и Джорро.
   - "Только ничего не натворите сейчас. У нас и без того проблем хватает. Подождите до полуночи, тогда поговорим, объяснимся. Ладно?" - На этот раз мыслеобраз Т'мора вошел в сознание Раудов так мягко, что риссы даже не сразу поняли, кому принадлежит всплывшая в их головах, на удивление спокойная и мирная мысль. Переглянувшись, Рауды повернули головы в сторону Т'мора и слажено кивнули.
   - Вот и замечательно. - Облегченно выдохнул арн и обратился к приходящему в себя Лиру. - Консортаэн, так что насчет моего вопроса?
   - Ох, Т'мор. - Глава клана Торр покачал головой, но внимательно рассмотрев абсолютно пофигистичную физиономию арна, отказался от мысли прочесть тому долгую нотацию о своевременности действий и махнул рукой. - Вот вернется наш дом Рош с ответом от Шерна...
   - Уже вернулся. - Грохнув дверью, ворвался в зал упомянутый рисс, с абсолютно нехарактерной для него улыбкой на всю морду. Но дойдя до стола, дом Рош резко затормозил и. отвесив Т'мору короткий, но оч-чень уважительный поклон, продолжил уже серьезным тоном, но таким приторным... - Арн Т'мор! Мой гардаэн, Шерн ан-Ги передает вам, что он искренне рад приветствовать вас, славного представителя великой древней расы на землях Шаэра. А я, как око моего гардаэна, с не меньшей радостью подтвержу от его имени ваше право на Плато Ветров... на уже оговоренных условиях.
   - Благодарю за лестные слова, дом Рош. - Тщательно следя за речью заговорил Т'мор. - Мне, право, неведомо, отчего гардаэн ан-Ги столь воодушевлен и рад моему приезду, но не смея его разочаровывать, я благодарю гардаэна Шерна за столь лестные слова.
   - Клейн! Бумагу и прибор, немедленно! - Рев Корра перекрыл последние слова Т'мора, а уже через миг, в зале нарисовался верный адъютант генерала, сжимающий в одной руке папку, а в другой вычурную шкатулку с письменными принадлежностями.
   Т'мор принес обещанную клятву стихиями, вновь заставив риссов удивляться а спустя несколько минут, на листе дорогой золотистой бумаги повисли печати кланов, самого совета и личная печать Акши, как представителя князя князей.
   - "Сим подтверждаем право безраздельного владения... бла-бла-бла..." Эх, хорошо! - Довольно ухмыльнулся Т'мор, сворачивая лист в трубочку. Подобные же листы, с тем же текстом были переданы Клейну и домессе Рее, с тем чтобы одна из копий отправилась в архив Высокого Дома и-Нилл, а другая, в архив князя князей.
   - Прав был Тсар но'Шаэр, когда предупреждал Риона. - Пробормотал Джорро. - Не уследил за тобой князь и-Нилл, и не видать ему твоего оммажа, как своих ушей.
   - Домесса Рея, домы... - Поднялся с кресла Лир, принимая официальный вид. - Время уже позднее, да и мы устали за этот день. Думаю, будет разумно объявить перерыв в заседании. Закончим на сегодня. А завтра, после обеда, продолжим.
   - А может лучш-ше с утра? - Проговорила домесса.
   - Сожалею, но после нашей недавней беседы с уважаемым домом Рошем, боюсь, и ему и мне придется провести немало времени за корректировкой наших планов по раз... - Лир бросил быстрый взгляд на Раудов и скомкал окончание. - Иными словами, нам нужно хорошенько подготовиться к завтрашним переговорам.
   - Что ж, после обеда, так после обеда. Я не возражаю. - Пожала плечами домесса Рея.
   Этот долгий день вымотал всех. Даже Уголек, кажется фонил усталостью где-то на периферии сознания Т'мора. Хотя, с чего бы это?
   Попрощавшись с присутствующими, Т'мор сопроводил Лира до его апартаментов, привычно прошелся по комнатам и, удостоверившись, что никакие злодеи не прячутся по углам, отправился к себе.
   А едва замковое било ударило, ознаменовав наступление полуночи, в двери ведущие из гостиной Т'мора в общий коридор, кто-то постучал. Ха. "Кто-то"! Кто еще это мог быть, кроме бывших Раудов?
   - Ты звал, Т'мор... - Ровным, невыразительным голосом проговорил Джорро, входя в комнату. Следом за ним, порог перешагнул и Гор. Глянув на эту парочку, арн вздохнул и указал им на кресла.
   - Садитесь. Я хочу поговорить с вами... - Кивнул Т'мор и, тихо добавил, после небольшой паузы, - о клане Рауд.
   Оба рисса застыли на миг, в одинаковых нелепых позах, так и не донеся свои пятые точки до мягких сидений.
   - Не понял. О каком клане ты говоришь, Т'мор? - Покачал головой Джорро, когда они с Гором справились с удивлением, и все-таки устроились в предложенных Т'мором креслах. Кажется, побратим решил отдать переговоры в руки Гласа Совета. Что ж, пусть так.
   - О нашем клане, Джорро, о нашем, что здесь непонятного? Или ты считаешь, что клан там, где его глава? - Прищурился Т'мор. Риссы переглянулись и дружно покачали головами. Прогресс, однако. - Вот и я о том же. Клану Рауд негде жить, а у меня есть земля... Много земли, если уж быть честным. Плато Ветров большое, его хватит, чтобы прокормить не одну тысячу жителей, уж поверьте... Так что скажете?
   Обсуждение затянулось до утра. Дотошный Джорро интересовался всем. От транспортировки переселенцев, до их меню. От предельного веса груза, до состава почв. На половину вопросов, Т'мор так и не смог ответить, а когда Рауд его окончательно достал, предложил навестить это плато самому. Естественно, Джорро тут же согласился и начал выпытывать, как Т'мор собирается его доставить. Но тут уж арн не выдержал и отправил обоих Раудов спать, заверив перед этим, что при первой же возможности устроит им отличную экскурсию по местам, где уже ург знает сколько времени не ступала нога разумного.
   - Домесса, домы. - Консортаэн Лир поднялся из-за стола, открывая очередное заседание совета кланов, но не успел он произнести формулу приветствия, как высокие створки входных дверей с грохотом распахнулись и адъютант генерала Корра, невзирая на удивленные взгляды присутствующих, чеканя шаг, вышел на середину зала.
   - Мой генерал, донесения от замков Сорна, Лирда и Балт. Отряды наемников Риона Рауда покинули квартиры и выдвигаются к закатным границам владений клана Ги.
   - Вот и все, домы. Дозаседались. - Ощерившись в злой ухмылке, прямо-таки проскрежетал генерал Корр, поднимаясь с кресла. Сейчас, вид этого огромного рисса встающего во весь свой немалый рост, напомнил Т'мору кадры из старого головидео, в котором, вот так же, казалось, медленно и неотвратимо выходила из шахты межконтинентальная баллистическая ракета. Рисс обвел холодным взглядом сидящих за столом членов совета и, стерев с лица злую усмешку, договорил то, что никто из присутствующих не хотел слышать. - Война, гардэнон.

Глава 3. Моргай, не моргай, а реальность никуда не денется...

   Это вчерашнюю суету Т'мор посчитал чрезмерной? Зря. По сравнению с тем, что творилось в имении сейчас, вчера здесь царили тишина и покой! Генерал Корр гонял своих подчиненных в хвост и гриву так, что под теми земля горела. Адъютанты носились по замку, подгоняя воинов и рыча на не успевающих уворачиваться с их дороги слуг. Ворота имения были заблокированы, и дозорные тройки, количество которых, на всякий случай было удвоено, рассыпавшиеся по окружающим имение лесам и полям, теперь вынуждены были возвращаться в замок, исключительно, с помощью веревочных подвесок, спускаемых стражами со стен.
   Нашлась работа и для Т'мора. Как только генерал объявил о переходе замка на осадное положение, арну пришлось вновь заняться артефактами. Так что, сразу после трапезы, Т'мор вынужден был выслушивать многочисленные пожелания офицеров по улучшению артефактной защиты замка. Озабоченные возможностью потери дозоров в случае, если Рион, не ограничившись походом к замкам Ги, вдруг решит устроить осаду имения, подчиненные Корра, дружно, и с немалым энтузиазмом наотмечали на карте места желательного расположения сигнальных и атакующих амулетов. И Т'мор спорил с ними до хрипоты, пытаясь умерить аппетиты разошедшихся, под управлением дорвавшегося до настоящего дела Корра, вояк, объясняя, что на расстоянии в десяток километров, любой сигнальный или следящий артефакт будет просто бесполезен. Ну не добьет его сигнал до заклинательных покоев имения. Да и минирование подходов к замку - штука отнюдь не такая безобидная, как кажется домам военным, поскольку подходящие артефакты слишком тупы, чтобы отличить своего от чужого, а значит, устанавливать их надо тоже не абы как... Но, в конце концов, спорщики пришли к компромиссу, в результате чего, Т'мору пришлось до самого вечера объяснять отправляющимся в дозор риссам, на каком расстоянии от замка, как именно и где нужно размещать сигнальные сети и редкие боевые артефакты. Впрочем, нужно отдать должное воинам, они довольно шустро разобрались в мешанине костяных и металлических безделушек, испещренных мельчайшими рунными вязями. Так что, к закату, в радиусе двух километров от замка образовалась плотнейшая сигнальная сеть... и пара небольших управляемых минных полей, которые, вояки дружно решили расположить на двух самых удобных для разбивки лагеря, местах.
   По мнению Лира, все это мельтешение было ничем иным, как перестраховкой. Но едва глава Совета кланов попробовал заикнуться об этом в присутствии Корра и Т'мора, те смерили его одинаково сожалеющими взглядами, так что Лир тут же отказался от мысли что-то доказать этим двум параноикам и просто махнул на них рукой.
   А вот маги клана Торр получили возможность полюбоваться на работу молодого мастера-артефактора, когда тот снаряжал дозорных артефактами, попутно поясняя, к чему приведет активация того или иного боевого амулета, и теперь косились в его сторону с легкой опаской... Их можно понять. Извращенная фантазия Байды и Т'мора создала такие "шедевры" артефакторики, что перед их действием блекли даже некоторые заклятия некрономов. К тому же, одно дело, когда маг бьется со своим коллегой, тут все честно и понятно, удар на удар и пусть победит сильнейший! И совершенно другое дело, когда под ногой ничего не подозревающего мага активируется убойный артефакт, внутренним оком, определяемый как обычный камень, разве что чуть более обычного насыщенный силой стихии. Как бы ни был силен маг, он просто не успеет что-либо противопоставить такому удару, и спасти здесь может только опыт...
   Т'мор пару раз ловил на себе взгляды магов клана Торр, и только хмыкал. Зато когда зал опустел и в нем, помимо арна, остались лишь мажордом да Лир, Т'мор облегченно вздохнул.
   - Ну-ну. Не все так страшно. - Усмехнулся Корр, увидев реакцию арна, а когда тот недовольно передернул плечами, заметил, - скажи спасибо, что они не знают, кто ты на самом деле. Вот тогда было бы совсем весело.
   - А они не знают? - Вяло удивился Т'мор, откинувшись на спинку кресла и с удовольствием потягиваясь.
   - Нет, конечно. - Ответил Корр. - Все сказанное на Совете, остается в тайне, до опубликования протоколов.
   - А как же дом Рош с его свитой? - Нахмурился Т'мор. - Уж они-то наверняка сообщили обо всем Шерну?
   - Так на то, Рош и "око" гардаэна Ги. Он, как и домесса Рея, кстати, просто обязан был упомянуть о произошедшем на Совете, в своем докладе. А вот сам Ги, равно как и князь князей, будут об этом молчать... опять же, до официального резюме Совета.
   - Кстати об "оке"... - Встрял в их беседу Лир. - Т'мор, я понимаю, что тебе очень хочется отдохнуть, и совершенно не хочется никуда уезжать, но...
   - Что? - Насторожился арн. Лир вздохнул.
   - Наш глава Совета пытается сказать, что тебе пора приступать к исполнению своих прямых обязанностей. - С усмешкой договорил за Лира, генерал Корр. - Завтра ты, Джорро и Гор присоединитесь к полковнику Арвиду и, в сопровождении сотни моих орлов, двинетесь к замку Роох. Там стоят лагерем Шестой, Восьмой и Девятый полки. Арвид возьмет их под свое начало, дальнейшие инструкции получите на месте.
   - А теперь, тоже самое, только подробней. - Помотав головой, проговорил Т'мор.
   - А что тут неясного? - Развел руками генерал Корр. - Налицо жесткий военный конфликт в Доме и-Нилл. Совет должен его пресечь, пока за дело не взялся князь князей. А ты сам видел, с какой легкостью и непринужденностью, домесса Рея переворачивает гербы. Так вот, за силовую часть решения проблемы, сейчас отвечаю я, как мажордом, но ведь мне не разорваться на сотню маленьких генералов, правда? Потому, там где меня не будет, Совет будете представлять вы. В данном случае, мы направляем вашу тройку для ведения наблюдения при сикурсе Арвида.
   - Но учти, Т'мор. - На этот раз вмешался Лир. - Командовать будет полковник Арвид. Вы лишь подтверждаете, что его приказы поддерживаются Советом кланов. Ясно?
   - Любые приказы? - Прищурившись, уточнил Т'мор.
   - Издеваешься. - Усталым тоном констатировал Лир.
   - Т'мор, я на все сто процентов уверен в лояльности Арвида... - Тихо заговорил Корр, и вдруг сверкнул глазами. - Но если он нарушит мои инструкции, попрет против приказа, или решит играть в свою игру, можете повесить означенного полковника на ближайшем дубе. Равно, как и любого другого офицера, подчиненных ему полков. Так понятно?
   - Ну... в общих чертах. - Пожал плечами арн.
   - А более конкретно, тебе объяснит Джорро. - Отмахнулся генерал. - На то он и "глас" Совета.
   - Хм... ну ладно. Пусть будет так. - Кивнул Т'мор. - А это... Гора нам брать с собой обязательно?
   - А как же? - Удивился Корр. - Гор - "рука" Совета, фактически, исполнитель его решений, а в данном случае, это будет ваш с Джорро исполнитель. Что-то найти, узнать, добыть...
   - Казнить. - Продолжил тем же тоном Т'мор.
   - Не передергивай. Право суда, у вас, конечно, будет, но сейчас мне нужны наблюдатели, а не судьи. Пока, по крайней мере. Но если уж придется организовывать судебное разбирательство, то учти, за каждую казнь вы будете отвечать перед Советом кланов, всей вашей троицей... - Хмуро ответил генерал. - Заметь, перед полным советом, включая наблюдателей от князя князей и гардаэна Ги. Так что, я бы на вашем месте поостерегся от скоропалительных действий... И вообще, прежде чем принимать серьезные решения, будет лучше, если вы сначала проконсультируетесь с нами. Со мной или Лиром. Переговорный шар для этих целей, Джорро получит перед отъездом. Все, иди, Т'мор. Нам еще работать надо, а тебе выспаться перед поездкой.
   Поняв, что большего от риссов он не добьется, Т'мор вздохнул и поднялся с кресла. Но, уже дойдя до дверей, обернулся.
   - Надеюсь, что помимо шара, вы предоставите нам копии инструкций, приготовленных для полковника Арвида?
   - Обязательно, Т'мор. - Заверил его Лир, а генерал выразительно кивнул на дверь. Смерив риссов изучающим взглядом, арн решил больше не испытывать их терпение и бесшумно выскользнул из зала.
   Нельзя сказать, что Т'мору пришлась по душе идея Корра и Лира, отправить представителей Совета и в том числе, одного конкретного арна в войска. В конце концов, война, это совсем не то дело, на которое Т'мор хотел бы потратить свое время. У него и других проблем хватает. Но, деваться некуда. Без Плато Ветров, дальнейшие планы ему не воплотить, а значит...
   - Джорро! - Т'мор ворвался в покои бывшего учителя. Гостиная оказалась пуста, но буквально несколько секунд спустя, скрипнула дверь в спальню и на пороге появился тот, кого арн и искал. Хмыкнув при взгляде на встрепанного человека, Джорро затянул шнуровку своего ринса.
   - Рад тебя видеть, Т'мор.
   - Взаимно, Джорро. - Улыбнулся арн. - Поговорим?
   - Внимательно тебя слушаю. - Кивнул рисс, устраиваясь в удобном кресле, и указал Т'мору на диван напротив.
   - Я тут пообщался с Лиром и Корром... - Начал арн. - Ты в курсе, что завтра мы должны выехать в войска вместе с полковником Арвидом?
   - Прим-полковником, если быть точным. - Кивнул Джорро. - Адъютант генерала Корра принес приказ за несколько минут до твоего прихода.
   - И что ты об этом думаешь? - Поинтересовался арн.
   - А что здесь думать, Т'мор? - Пожал плечами Джорро. - У нас есть приказ, будем его выполнять. А что, тебя что-то не устраивает?
   - Что-то? - Усмехнулся Т'мор. - Да меня все не устраивает. Начиная от моего назначения и заканчивая войной, в которую мы вляпались благодаря сумасшествию Риона.
   - Извини, но тут я ничего не могу поделать. - Развел руками рисс.
   - Да я понимаю. - Отмахнулся арн. - Я, собственно, не за этим пришел. Джорро можешь мне толком объяснить, в чем будут заключаться наши обязанности?
   - Хм. Почему я не удивлен? Ну да ладно, если кратко... - Рисс поднялся с кресла и принялся расхаживать по комнате. - Вообще, задача войск генерала - не допустить столкновения наемников Риона и клана Ги. Наша же первая и основная задача, следить за законностью действий войск на территории Дома.
   - Законностью... во время войны... лихо. - Хмыкнул Т'мор.
   - Именно так, Т'мор. - сверкнул глазами Джорро. - Учти, внутренние разборки Дома, это не тотальная война с хоргами или двуязыкими, а значит, любое причинение вреда мирным жителям, разрушение поселений и городов, грабеж имений и взятие членов семей противоборствующих сторон в заложники, должны пресекаться на корню. И поверь, это далеко не полный список действий, за которые нарушителю грозит смерть. Вот за соблюдением такой законности, мы и будем надзирать. А в случае нарушения, докладывать Совету... Хотя некоторые вопросы, мы имеем право решать сами.
   - То есть? - Не понял Т'мор.
   - Ну, например, если Рион Рауд вдруг решит взять в заложники семью какого-нибудь вассала клана Ги, то мы обязаны доложить об этом Совету. А вот если это сделает кто-нибудь из подчиненных Риона, то мы вправе вынести такому нарушителю приговор, без обращения к Лиру и Корру.
   - То есть, фактически, мы что, судьи? - Уточнил Т'мор. - Корр не шутил на этот счет?
   - А также следствие и исполнители. - Кивнул Джорро.
   - Я убью Торра. - Констатировал арн, убедившись, что его собеседник говорит абсолютную правду.
   - Нам с тобой еще ничего, а представь, каково Гору? - Со вздохом качнул головой Джорро. - Исполнять приговоры, это прежде всего, именно его задача. И хорошо, если приговор будет оправдательным... Отпустить обвиняемого, не проблема. А вот если приговор обвинительный, то Гору придется поработать палачом.
   - К-как это?
   - А вот так. Приговор - виновен, в нашей ситуации всегда означает смертную казнь. Других наказаний не предусмотрено. - Грустно проговорил Джорро. - Жестоко? Может быть. Но это единственный способ не дать утопить Дом в кровной мести.
   - И он согласился на такое? - Не поверил Т'мор.
   - Как видишь. - Кивнул рисс и добавил после недолгого молчания. - У Гора вырос очень большой зуб на своего брата. Да и не у него одного...
   - Это точно. - Задумчиво пробормотал Т'мор и сплюнул. - Нет, я точно когда-нибудь завалю этот пережиток прежних эпох. Это ж надо было ввязать меня в такую... такую... Джорро, а ты-то как согласился на такое?
   - Я же говорю, не у одного Гора имеются претензии к Риону и его прихвостням... - Скривился рисс. - И где он их только набрать успел?
   - Кстати, да! - Встрепенулся Т'мор. - Что это за наемников подыскал себе Рион? Откуда он их взял, да еще в таких количествах?
   - Точно не знаю, но думаю, Корру о них должно быть что-то известно. Поинтересуйся завтра у него или у Арвида. - Произнес Джорро. В этот момент, раздался стук в дверь и на пороге гостиной появился Гор.
   - О! Ты занят. Извини, Джорро, я, пожалуй, зайду попозже. - Разворачиваясь к выходу, пробухтел гигант, заметив удобно устроившегося на диване арна.
   - Не стоит беспокойства. Гор. - Ровным тоном произнес Т'мор, поднимаясь с дивана. - Мы уже выяснили, все что хотели. Джорро, я вас покину.
   - До завтра, Т'мор. - Кивнул рисс. Арн ответил Джорро тем же и двинулся к выходу. Гор посторонился, уступая ему дорогу и, проводив арна абсолютно нечитаемым взглядом, аккуратно закрыл за ним дверь.
   Утром следующего дня, хмурый от осознания всей глубины ямы, в которую его столкнули действия Торров, а потому злой на весь мир вообще, и пару конкретных его представителей, в частности, Т'мор оседлал Серого, еще ночью притащенного им с побережья, и, дождавшись, пока стоящие на страже воины Корра откроют ворота, послал заскучавшего скакуна вперед. Устремившиеся было следом, риссы, назначенные Советом кланов в личную охрану "ока", не успели дать шенкелей собственным скакунам, как их остановил приказ Джорро.
   - Не стоит столь четко придерживаться буквы приказа, лейтенант. - Бывший Рауд выглядел спокойным и умиротворенным, поясняя свое распоряжение главе охранного отряда. - Сьерр Т'мор сейчас не в том состоянии, чтобы его жизни угрожала хоть какая-то опасность.
   - Э-э... Прошу прощения? - Не понял его собеседник.
   - Джорро, как всегда, нашел самый заумный способ объяснения. - Проворчал Гор, подъезжая к собеседникам. - А если перевести сказанное на нормальный язык, то... Когда этот артефактор пребывает в подобном состоянии, беспокоиться стоит не о нем, а о тех, кто встанет на его пути.
   - Неужто? - Недоверчиво прищурился лейтенант. О приглашенном хумане, оказавшемся мастером-артефактором, среди воинов Корра уже бродили самые разнообразные слухи, но вот так запросто поверить в слова двух гардэ, лейтенант тоже не мог. - Хуман?
   - Мастер Вязи, мастер-артефактор, мастер клинка... - Начал перечислять Джорро.
   - ...Самая большая заноза в заднице правителей Шаэра и Хорогена. - Подхватил тон родственника Гор.
   - Приговоренный к смерти родом Сольвейн. - Не поведя и кончиком уха, с самой беспечной улыбкой добавил Джорро, с удовольствием наблюдая, как удивленно распахиваются глаза лейтенанта.
   - Этот мальчишка? - Неверяще ткнул остро заточенным черным когтем вслед скачущему по дороге всаднику, начальник охраны.
   - А вы думали, что Совет назначил его на должность "ока", за красивые глазки? - Усмехнулся Джорро собственной невольной шутке. - Тогда, вы сильно ошиблись лейтенант. Поверьте, лучшее, что мы можем сейчас сделать, это не лезть к сьерру Т'мору... и надеяться, что он наткнется по пути на какой-нибудь Прорыв. Глядишь, спустит пар и успокоится. А пока, не стоит ему надоедать, уж поверьте. Я знаю, о чем говорю... О! Кстати... По-моему, прим-полковник дал приказ выдвигаться?
   - Да. Конечно. - Оглянувшись на взвившийся над головами сотни Арвида стяг, кивнул лейтенант. Поймав взгляд Арвида, рисс кивнул, отставив в сторону свое неуместное удивление и, одним выверенным жестом направив подчиненный ему десяток вслед уже выехавшему за ворота Т'мору, пробормотал, - и почему мне всегда достается самая веселая работа?
   Крутившийся в тенях неподалеку, Уголек наконец нашел, что искал и, тихонько срезав когтем кошелек с пояса лейтенанта, рванул догонять Т'мора. И ничего это не воровство... это гуманитарная помощь голодающему сумеречному дракону, вот!
   Серый уверенно нес Т'мора по мерзлому тракту. Под ровный топот копыт хаука, уносились назад обступившие дорогу рощи, с напрочь лишенными листвы, а потому больше похожими на искореженные скелеты, деревьями. Их черные силуэты то и дело сменялись твердым белым настом прогалин, из которого тут и там торчали сухие ветви кустарников и пучки длинных рыжих игл какой-то непокорной травы. Унылое зрелище.
   Арн закинул голову и, увидев затянутое сплошным облачным ковром, серое низкое небо, тихо выматерился. По щеке хлестнуло резким порывом ветра, и Т'мор тут же поспешил натянуть поглубже капюшон своего длинного плаща. Рука в перчатке щелкнула застежкой, и сошедшиеся вместе нижние края капюшона превратились в своеобразную маску, прикрывшую лицо Т'мора чуть ли не до переносицы. Другое дело. Теперь и ветер не страшен. Арн легонько хлопнул хаука по шее и тот, словно почуяв желание хозяина, глухо рыкнув, прибавил ходу.
   Т'мор тихо хмыкнул и, плюнув на все, просто отдался безумной скачке по узкой и местами весьма скользкой, сильно петляющей дороге. В себя арн пришел, только когда нагнавший его лейтенант Арвида, напомнил Т'мору о запланированной полковником остановке в смутно знакомом трактире. Зачем, если можно спокойно ехать дальше?
   - Полковник хочет дождаться здесь дозорную тройку, высланную им на разведку еще из замка. Да и перекусить не мешает. Следующая остановка будет только вечером. - Пояснил лейтенант, отвечая на заданный арном вопрос.
   - Понятно. - Безучастно кивнул Т'мор, заставляя Серого свернуть во двор указанного лейтенантом трактира. Миновав ворота, Т'мор остановил хаука и огляделся. Знакомое, очень знакомое место.
   Уже спешившись, арн вдруг хлопнул себя рукой по лбу, и зашипел от боли во лбу, поцарапанном жесткой кожей криксы. Ну конечно, отсюда же и началось то пресловутое путешествие в Хороген... Именно здесь Т'мор дожидался хоргов и познакомился с Донной и Дартом, непонятно каким ветром занесенными в Шаэр агентами двуязыких.
   А вот и давешний трактирщик... Кстати!
   - Добрый день, Рошш. - Спрыгнув на землю и отдав повод подбежавшему крому, приветствовал владельца постоялого двора, арн.
   - О, гардэно Т'мор! - Растянул губы в улыбке, рисс, вышедший на крыльцо своего трактира, едва заслышал шум во дворе. Арн не мог не заметить, что Рошш сильно изменился с момента их последней встречи. Осанка, жесты... сейчас, перед Т'мором предстал не усталый замотанный трактирщик, а уверенный в себе рисс, за спиной которого отчетливо читалось его лихое военное прошлое.
   - Гардэ, уважаемый, гардэ. - Покачал головой Т'мор.
   - Да, я слышал об этом. - Вздохнув, скривился Рошш. - Некрасивая история... да. Ну, что ж мы стоим на пороге. Проходите, Т'мор, проходите! Правда, сейчас тут станет немного шумновато, должна прибыть довольно большая компания риссов, но для вас у меня найдется отдельный кабинет.
   - Не стоит беспокойства, Рошш. - Махнул рукой Т'мор. - Можете считать, что эта компания уже прибыла. По крайней мере, ее авангард. Не так ли, господин лейтенант?
   - Именно. - Кивнул только что подошедший к ним рисс, провожая настороженным взглядом кромов, уводящих хауков под навес.
   - Тогда, прошу в общий зал. - Посторонился Рошш, пропуская гостей вперед.
   Не успели Т'мор с лейтенантом устроиться за столом в глубине знакомого арну зала, как раз недалеко от небольшой сцены, как со двора донесся топот многочисленных копыт, и зычный голос прим-полковника Арвида, отдающего короткие приказы своему отряду.
   В тот же миг, в зале объявилось около десятка риссов и кромов, с бешеной скоростью принявшихся накрывать столы, под суровым взглядом хозяина трактира. Убедившись, что подчиненные справятся и без его присмотра, Рошш выскользнул за дверь, чтобы уже через пару минут привести в зал прим-полковника Арвида с его свитой.
   Пока воины рассаживались по лавкам, Рошш успел пробежаться по залу и, лишь проверив все и вся, вернулся к столу Т'мора.
   - Дом Т'мор... - Начал трактирщик, бросив короткий взгляд на сервировку стола и, удовлетворенно кивнув, продолжил. - Я бы хотел поблагодарить вас за помощь, которую вы оказали мне и моей семье...
   - Хм... - Т'мор только сейчас вспомнил, что за всеми своими приключениями он совершенно упустил из виду дочь Рошша, заботу о судьбе которой, арн столь неосмотрительно поручил амбициозной Лоране. И вот... - Уважаемый Рошш, я не думаю, что в этом есть необходимость, тем более, что...
   - Дом Т'мор. - Нахмурившись, вздохнул трактирщик. - Если бы не вы, кто знает, чем могла закончиться та история. Я просто обязан выразить вам свою благодарность.
   - Вам не за что меня благодарить, Рошш. - Уже тверже проговорил арн, и покачал головой.
   - Хм-м... А вот о помощи уважаемому Рошшу, ты мне ничего не сообщал, между прочим. - Неизвестно откуда вынырнувший, Джорро, не церемонясь и не обращая никакого внимания на хмурые взгляды собеседников, отодвинул один из стульев, и уселся напротив Т'мора, фоня любопытством. Кажется, в этой компании, один лейтенант Арвида сохранил полную невозмутимость и, не отвлекаясь на беседу, попросту утолял голод.
   - Хм. Сьерр Джорро, если не ошибаюсь? - Протянул трактирщик.
   - А вы меня еще помните, мастер-сержант? - Растянул губы в довольной улыбке рисс.
   - А то. Более ленивого стажера у меня никогда не было. - Фыркнул трактирщик.
   - Вот так так... - Т'мор окинул риссов недоуменным взглядом. - Все интереснее и интереснее.
   - Хм... Оставим, пожалуй, эту тему. - Тут же почему-то скис Джорро и моментально перевел стрелки на историю Рошша. - Лучше, пусть уважаемый мастер-сержант Рошш расскажет нам о твоем подвиге.
   - Я давно уже в отставке. - Отмахнулся трактирщик от обращения Джорро. Но тот, только широко улыбнулся.
   - Ну да, конечно. А кто на пару с сержантом Лайном каждое утро орал нам про "панцирную пехоту от учебки до костра"?
   - Рауд! В наряд захотел? - Рыкнул трактирщик, да так, что ближайшие столы притихли, а сам Джорро рефлекторно подпрыгнул на месте, попытавшись прямо за столом изобразить что-то вроде стойки "смирно". М-да уж, а ничего так голосина у Рошша... Прав Джорро, отставных панцирных пехотинцев не бывает... По-крайней мере, сержантов, точно!
   Пока Т'мор осмысливал происходящее, Джорро успел прийти в себя, под смешки сидящих за соседними столами воинов, и тут же начал допрашивать довольного своей выходкой трактирщика по поводу так заинтересовавшей дотошного сьерра истории о помощи Т'мора семье Рошша.
   К удивлению арна, она довольно сильно отличалась от того развития событий, которое он успел себе представить. Помимо дифирамбов расточаемых трактирщиком в адрес Т'мора, Рошш поведал, что, буквально, спустя две декады после отъезда арна, в трактир наведалась домесса Лорана. Объяснения с Рошшем о цели визита не заняли у Мастера Танца много времени, так что уже после обеда того же дня, Лорана увезла Керу, а именно так зовут дочь трактирщика, в Столицу, где, после недолгих переговоров в Академии, девушка, не без помощи Лораны, разумеется, была принята вольным слушателем в Академию по профилю школы Жизни. А чтобы было на что жить, самостоятельно устроилась на работу в столичную клинику.
   - И хотя ее обучение еще не закончено, уже сейчас, моя девочка занимает должность второго помощника управителя клиники. - Похвастался Рошш, довольно усмехаясь. - Более того, в прошлом году, ее начальник лично приезжал сюда, чтобы познакомиться с семьей своей лучшей помощницы! Это не мои, это его слова... Так-то. Да, он же мне еще и позвоночник в порядок привел.
   - Э-эк?! - Судя по удивлению, написанному на лице Джорро, последняя фраза Рошша ввела его в откровенный ступор. И Т'мор тут же потребовал объяснений.
   - Да тут ничего такого. - Вздохнул трактирщик. - Но неужели вы думаете, что будь я в нормальной форме, то позволил бы тем недоумкам угрожать моей дочке, Т'мор? Как бы ни так!
   - Сержант Рошш получил тяжелое ранение во время одного из пограничных конфликтов у Хмельного перевала. - Пояснил Джорро. - У него был перебит позвоночник, а неудачное применение лечебного артефакта из набора первой помощи, привело к осложнениям. Армейские целители помочь Рошшу оказались не в состоянии, и в результате...
   - В результате, заслуженного ветерана выпихнули из боевого состава, прикрепив ко второму учебному полку, в качестве наседки для юных раздолбаев, не способных отличить глефу от охотничьей рогатины. А по окончании контракта и вовсе отправили в отставку, без права возобновления договора. - Перебил сьерра Рошш, с грустной улыбкой. Правда, почти тут же посветлел и заговорил уже довольным тоном. - И вот, после уже известных вам событий, в моем трактире появляется этот самый управляющий... Десять дней лечения и я снова готов идти в дозор. Так-то, Т'мор. А вы говорите, что мне не за что вас благодарить.
   - Ург с вами. - Вздохнул арн. - Хотя я лично считаю, что в вашем выздоровлении заслуг Керы куда больше, чем моих. Сомневаюсь, что без ее таланта в магии Жизни и безупречной работы в клинике, вы могли бы рассчитывать на такое лечение.
   - Тут Т'мор прав. Старый Грохан - управитель столичной лечебницы берется помогать своим сотрудникам только в исключительных случаях, когда у него имеются определенные профессиональные виды на этих самых сотрудников. - Принял сторону арна Джорро.
   - Ты уверен, что можешь переупрямить панцирную пехоту, стажер? - Тихо, но с отчетливо рыкающими нотками в голосе, осведомился Рошш.
   - Нет, только не снова... - Простонал Джорро, явно играя на публику. Впрочем, долго актерствовать ему не пришлось. Прим-полковник скомандовал сбор и, изрядно повеселевшие после перекуса, риссы потянулись из-за столов на выход.
   Прощание с трактирщиком вышло коротким, но очень эмоциональным. Рошш пару раз рявкнул на подкалывающего его "стажера Рауда", и клятвенно обещал Т'мору, что не забудет оказанной помощи, даже если сам арн ее таковой не считает.
   А потом, проводив гостей со двора, старый рисс еще долго смотрел вслед удаляющемуся по тракту отряду...
  

Глава 4. По долинам и по взгорьям...

   После скачки и беседы с довольным трактирщиком, Т'мор таки восстановил душевное равновесие. От его утреннего поганого настроения не осталось и следа, так что теперь он был не прочь пообщаться с окружающими. Вот только, лейтенант Дорн, приставленный к арну в качестве охраны, оказался слишком молчалив... Т'мор не стал выяснять причины замкнутости своего охранителя, благо недостатка в возможных собеседниках он не испытывал. А потому, нарвавшись на очередное равнодушное пожатие плеч, в ответ на один из вопросов заданных Дорну, арн хмыкнул и, не проронив ни слова, резко развернул Серого. Хаук, почувствовав мощный рывок узды, аж присел на задние ноги, но, мгновенно развернувшись на месте, издал короткий недовольный рык и помчался в обратную сторону, обходя по обочине отряд риссов. Поравнявшись со знаменем отряда, отмечавшим место командира в колонне, Т'мор хлопнул Серого по шее, сопроводив этот жест легким мыслеобразом, и хаук, моментально остановившись, повторил тот же фокус с поворотом на месте. Вот только на этот раз обошлось без недовольства. Развернувшись, Серый тут же прибавил ход, держась вровень с хауками прапорщика и Арвида.
   - Сьерр Т'мор. - Короткий кивок прим-полковника свидетельствующий, что он заметил арна и вопросительная интонация в голосе, при полной неподвижности мимики. Интересно, этот рисс брал уроки у хоргов?
   - Дом Арвид. - Т'мор взглядом показал на кольцо охраны вокруг военачальника. В эту игру можно играть вдвоем, не так ли?
   Прим-полковник еле слышно хмыкнул и отдал короткий приказ своему сопровождению. В тот же момент, воины чуть подали хауков в стороны, кольцо охранения разошлось, и Т'мор получил возможность подвести Серого поближе к Арвиду. А спустя секунду, вокруг рисса и арна опустился Полог Тишины.
   - Вы о чем-то хотели поговорить, сьерр Т'мор? - Сухо осведомился прим-полковник, убедившись, что его полог заработал во всю мощь. Вообще, дом Арвид чувствовал себя не в своей тарелке рядом с представителями Совета, чье общество ему навязал генерал Корр. Нет, прим-полковник безмерно уважал старого военачальника, но вот как относиться к этим... советникам, понять не мог. С одной стороны, Железный Корр завил, что оба рисса и хуман подчиняются напрямую Совету, то есть, даже не самому генералу, а с другой, настоятельно требовал присмотреть "за этими оболтусами, пока они еще один Сандовар не учудили". Интересно, как он себе это представлял?!
   - О да... - Услышал прим-полковник, отвлекаясь от своих размышлений, и покосился на едущего рядом с ним хумана. - У нас не было времени, чтобы толком пообщаться, дом Арвид. А ведь нам придется провести немало времени бок обок, пока длится эта заварушка в Доме и-Нилл.
   - Вы так это называете? - В глазах прим-полковника плеснуло недовольство, но тут же спряталось за довольно внушительными мыслеблоками.
   - А вы склонны расценивать происходящее иначе? - Осведомился Т'мор, с легкой усмешкой
   - Генерал считает, что в Дом пришла война. - Уклоняясь от прямого ответа, проговорил прим-полковник, исподлобья глянув на нахального хумана.
   - Что ж. В чем-то, генерал Корр прав. Когда в поле сходятся две армии, иначе как войной происходящее не назовешь... Но ведь помимо военных действий, у нас есть и другая задача, не так ли, дом Арвид? - Продолжил Т'мор, словно не замечая недовольства рисса. - Вот по этому поводу я и хотел бы с вами поговорить.
   - Поверьте, сьерр Т'мор. Я прекрасно понимаю, что мы будем идти по земле нашего Дома, а не по владениям хоргов или эйре. - Процедил прим-полковник, прилагая немалые усилия, чтобы удержать эмоции в узде. И спустя несколько секунд, ему это удалось, так что продолжил он уже куда спокойнее. - Так что, можете не беспокоиться насчет безопасности мирных жителей... если таковые найдутся.
   - О, так вы уверены, что жители земель Рауд встанут на защиту Риона? - Не скрывая удивления, проговорил Т'мор.
   - А откуда бы ему еще взять столько наемников? - Фыркнул Арвид, окончательно взяв себя в руки. Ну, молодой этот хуман... глупый еще, неопытный. Что с него взять? Придя к такому выводу, прим-полковник со вздохом договорил. - Наверняка, Рион собрал ополчение со всех земель, до которых смог дотянуться. И могу поспорить, что эти несчастные абсолютно уверены в правоте своих действий.
   - Это вам генерал Корр сказал? - Хмуро поинтересовался Т'мор. Идея похода в таком виде, ему совсем не понравилась. Это ведь, совсем не то же самое, что сражение с наемниками, воюющими за звонкое золото...
   - Хм. Нет. - Нехотя признал прим-полковник. - Это мое личное мнение. Генерал ничего не говорил о происхождении армии Риона.
   - Подождите, дом Арвид. Но, ведь вы, фактически, заместитель генерала! Он же не мог не сообщить вам о противнике, с которым нам придется столкнуться. Как такое может быть? - Неверяще покачал головой Т'мор.
   - Все вопросы к генералу Корру, сьерр Т'мор. Пока, у меня есть только один приказ. Прибыть к точке сбора и принять командование над выделенными мне полками. Дальнейшие инструкции, как обещал генерал Корр, будут ждать нас на месте. - Равнодушно пожал плечами прим-полковник.
   - М-да, а я-то думал, что это только для меня были составлены такие краткие инструкции. Странно. Очень странно. - Задумчиво протянул Т'мор и, оглядевшись в поисках Джорро, отправил своему бывшему учителю мысленный посыл. Убедившись, что бывший Рауд принял его послание, арн обратился к насторожившемуся Арвиду. Уж больно тон хумана не соответствовал тому портрету, что успел нарисовать себе в мыслях прим-полковник. - Дождемся сьерра Джорро, дом Арвид. Может, он сможет прояснить ситуацию... По крайней мере, я на это надеюсь.
   Не прошло и минуты, как появившийся откуда-то от хвоста колонны, Джорро, с самым задумчивым видом рассматривая на ходу какой-то артефакт, присоединился к собеседникам. Но первый же вопрос Т'мора, застал бывшего Рауда врасплох.
   - Сьерр Джорро, что вы знаете об армии Риона?
   - Э-э... А что с ней не так? - Опешил Джорро, поспешно запихивая столь заинтересовавший его артефакт под плащ.
   - Все. - Коротко ответил Арвид, опередив Т'мора. - Насколько я понял, сьерр Т'мор сомневается в том, что большую часть войска Риона составляет ополчение.
   - И он прав. По сведениям Совета, в армии Риона больше трех тысяч наемников. Ополчение же, не составит и полутора тысяч. В основном, это жители полночных предгорий, чьи земли слишком удалены от столицы, чтобы быстро получать полную информацию о событиях, происходящих в Доме...
   - Хм-м, что ж, спасибо за информацию, сьерр Джорро. - После недолгого молчания, проговорил прим-полковник, одним жестом развеивая воздвигнутый им полог.
   Отряд гнал хауков до самой темноты. Дом Арвид не стал вводить своих бойцов в Столицу, и ночь застала маленькое войско прим-полковника, когда оно, обогнув мощные стены древнего города, вышло на восходный тракт. Лагерь разбивали уже в полной темноте, на противоположном берегу знакомого Т'мору озера, оказавшегося на самом деле, местом слияния рек Холодной и Долгой. А ведь что стоило Т'мору, еще во время жизни в резиденции и-Нилл, внимательно взглянуть на карту Шаэра?
   - Джорро, может, ты мне объяснишь, зачем нам понадобилось делать такой крюк и возвращаться под стены Столицы? - Лениво поинтересовался Т'мор, когда их троица уже сидела у костра. - Не проще было переправиться через Холодную выше по течению?
   - Не проще. - Вздохнул сьерр. - Выше по течению есть большой риск наткнуться на Риона. Ты же слышал, его отряды уже выдвинулись с квартир.
   - И?
   - Т'мор, ты не забыл, что нас здесь всего сотня? - Хмыкнул Гор, кажется впервые заговоривший с арном, после столкновения в дверях покоев Джорро в имении Раудов. - Если наткнемся на один из разъездов Риона, и дозоры дадут ему уйти, то через час против нас выступит, как минимум втрое большее количество бойцов, чем в отряде Арвида, который, в этом случае рискует поставить рекорд по времени пребывания в должности прим-полковника за всю историю Шаэра.
   - Именно поэтому наш отряд и вышел к землям и-Лонн. Сейчас, на границе с Домом и-Нилл пусто, большинство жителей постарались убраться подальше вглубь территорий, чтобы случайно не оказаться в зоне боевых действий. А здесь, будут шнырять, разве что наблюдатели князя и-Лонн.
   - И что, Дом, вот так запросто, пропустит нас через свою территорию? - Не понял арн.
   - А почему бы и нет? - Пожал плечами Джорро. - В конце концов дороги в Шаэре общие, да и мы не покушаемся на жизнь и здоровье вассалов и жителей соседнего Дома. Просто едем по своим делам. Если и-Лонн попытаются нас задержать или развернуть, их попросту никто не поймет. Ни другие Дома и кланы, ни Тсар но'Шаэр... Все подданные Шаэра имеют право беспрепятственно перемещаться по территории страны, и никто не может им этого запретить. Но скажу честно, даже если бы не было такого закона, и-Лонн все одно пропустили бы наш отряд через свои территории. Впрочем, как и войска Риона... при необходимости.
   - Хм. И что мешает Риону устроить здесь засаду на нас? - Обвел рукой близлежащие кусты, припорошенные снегом, Т'мор.
   - Дом и-Лонн. Если он беспрепятственно пропускает вооруженные отряды через свои земли, это еще не значит, что он допустит бойню на своей территории. - Медленно проговорил Гор, не глядя на арна. - Поднимет пару гарнизонов и вырежет всех смутьянов без разбора, как обычных разбойников.
   - Странно все это. - Вздохнул Т'мор. - Мне всегда казалось, что между и-Лонн и и-Нилл вражда чуть ли не тысячелетняя, а тут выясняется, что отряду Арвида безопаснее двигаться по территории давнего противника, нежели идти по собственным землям.
   - Ну, положим, вражды меж Домами и нет... - Махнул рукой Гор.
   - Да и противники они не на поле битвы, а в Столице, во дворце Тсар но'Шаэр и Совете князей. - Поддержал его Джорро. - Тут скорее не противостояние, а острая конкуренция, а она еще не повод к войне, уж поверь.
   - Конкуренция? - Удивленно протянул Т'мор.
   - Ну да. - Невозмутимо кивнул Джорро. - В верхнем течении Долгой реки, довольно много болот, и Дом и-Лонн уже не одну сотню лет добывает там кричное железо, а также ведет разработки руд в Закатных холмах. Ну а и-Нилл также давно роются в Полуночном Талассе. Точнее, рылись... - Последние слова сьерр произнес с тяжелым вздохом.
   Ну конечно, ведь именно Рауды, большей частью, занимались шахтами, а с этой смутой в Доме, и предстоящим разделом немайоратных земель клана, будет упущено время, и Дому понадобится очень много сил, чтобы вновь войти в темп и отвоевать потерянные позиции в борьбе с конкурентом. На одних поставках иномирных артефактов, тут не выедешь.
   - Получается, и-Лонн действительно не станут вставлять Совету кланов палки в колеса? И нашему отряду даже не стоит опасаться встречи с войсками Дома... - Пробормотал Т'мор, чем заслужил чуть удивленный, но определенно уважительный взгляд Джорро.
   - Ну да. Им выгодно противостояние в и-Нилл - Скривился Гор. - Так что, думаю, если нам встретится по пути патруль и-Лонн, эти хитрецы еще и проводят нас со всем комфортом, до самой границы, если не до точки сбора полков. Лишь бы в Доме и-Нилл подольше творилась вся эта канитель. Тогда у и-Лонн есть все шансы стать монополистами Шаэра в торговле рудой и металлами.
   А вот теперь взгляд Джорро стал не просто удивленным. Сьерр был изумлен и ошарашен словами рубаки и повесы Гора. Что не укрылось от внимания побратимов. Хмуро взглянув на Джорро, Гор опять недовольно поморщился.
   - Что ты на меня так уставился, Джорро? Или забыл, что когда-то я был наследником князя? - Проворчал он, и сьерр моментально опомнился.
   - М-да. Извини. Действительно, что это я? - Усмехнулся Джорро. - Нет, но кто бы мог подумать, что все твои развлечения и приключения, вкупе с многочисленными ударами по голове, не выбьют из нее все вколоченные наставниками знания?
   - Уймись, Джорро. - Махнул рукой Гор, поднимаясь на ноги и потягиваясь. Оглядевшись вокруг и заметив, что большая часть лагеря уже спит, укутавшись в спальники, договорил. - И вообще, спать пора. Завтра будет долгий день.
   Ни Т'мор, ни Джорро не стали возражать, и пожелав друг другу спокойной ночи, также принялись устраивать на ночлег. Благо, с подогреваемыми специальными артефактами, спальными мешками, это не представляло какого-либо труда.
   А едва рассвело, риссы дружно свернули лагерь и, перекусив оставшейся с вечера пищей, выдвинулись вдоль тракта, рассыпая впереди основного отряда небольшие дозоры. В обед короткая остановка для смены разъездов и опять движение, теперь уже до тех пор, пока темнота окончательно не вступит в свои права. А там привал до следующего утра.
   Точку сбора полков, отданных под руку прим-полковника Арвида, разведка отряда обнаружила в обед третьего дня похода. Возвращаясь на место стоянки, дозорные наткнулись на один из разъездов дальнего охранения, о чем и доложили полковнику. Так что, полчаса спустя, отряд Арвида уже въезжал на окруженную рвом с насыпью и огороженную частоколом, территорию лагеря.
   Основательность временных укреплений немало удивила Т'мора. Арн откровенно не понимал, зачем возводить столь мощную ограду вокруг лагеря, которому суждено просуществовать лишь несколько дней? Нет, если бы дело происходило на чужой территории, во время войны, тогда да, такие меры безопасности можно было бы только приветствовать, но сейчас-то они находятся на собственной земле...
   - И что? - Пожал плечами Джорро, в ответ на вопрос Т'мора. - Это не отменяет необходимости тренировок. По нормативам, на возведение подобного лагеря, полку отводится четыре часа, без магической поддержки. Думаешь, подобный результат легко достижим? То-то и оно.
   Отряд ненадолго застыл перед закрытыми воротами, но спустя минуту, где-то за частоколом раздался скрип блоков, и воротный щит, дернувшись, пополз вниз, превращаясь в довольно прочный мост, перекинутый через ров. Но, вопреки ожиданиям Т'мора, разглядеть в проеме ворот устройство самого лагеря, не получилось. Мешала высокая, хоть и короткая стена-частокол. Выстроенная в нескольких метрах за воротами, она полностью перекрывала обзор. А когда Т'мор взглянул выше, то чуть не присвистнул от удивления. Над частоколом виднелся навес боевой галереи, под которым суетился десяток вооруженных арбалетами риссов, в еще не виданной арном форме. Точнее, доспехах.
   Впрочем, стоило страже увидеть стяг Арвида и самого прим-полковника, выехавшего перед своим отрядом, как арбалеты были убраны, а из ворот высыпало полсотни закованных в легике латы, вооруженных глефами, риссов. Воины моментально выстроились по обе стороны моста, в виде почетного караула... или живых перил, так как обычные, конструкцией ворото-моста предусмотрены не были. Вытянувшись во фрунт, риссы замерли на месте, словно превратившись в статуи.
   Полюбовавшись на это представление, прим-полковник кивнул и, подав короткий знак, направил своего хаука в ворота лагеря. А следом за ним потянулся и отряд.
   Едва кавалькада Арвида оказалась на территории лагеря, ворота вновь были заперты, а воинов прим-полковника тут же окружили местные вояки. И далее отряд разделился. Рядовые бойцы, отдав своих хауков на попечение конюхам, разошлись по приготовленным для них палаткам, а офицеры под предводительством прим-полковника, так и не покинув седел, двинулись в центр лагеря, где возвышался штабной шатер. Ну а Т'мор и Джорро, отправив следом за Арвидом Гора, решили задержаться на пару минут, чтобы выяснить у дежурного офицера, руководившего размещением прибывших бойцов, где находится отведенное для них жилье.
   Получив обстоятельный ответ, маги вежливо поблагодарили капитана, немало удивленного присутствием в свите Арвида хумана, и тоже направились к штабу.
   Скакуны Джорро и Т'мора остановились у высокого шатра в центре лагеря и маги, покинув седла, шагнули к откинутому пологу. Моментально оказавшиеся рядом, воины лейтенанта Дорна, на чьи плечи прим-полковник взвалил обязанность защиты представителей Совета кланов, подхватили хауков под уздцы, и исчезли с глаз долой. Риссы, охранявшие вход в шатер, увидев под распахнутыми плащами гостей, витые шнуры, украшенные брелоками в виде рубинового глаза, тут же шагнули в стороны, освобождая проход. На этот раз, проходя мимо караульных, Т'мор смог внимательнее рассмотреть их снаряжение и тихонько хмыкнул, обнаружив вязи стихий огня и земли, наложенные на черненые латы воинов и сияющие самым разным наполнением странные амулеты, часть которых показалась арну, словно бы, незаконченным... Но, долго рассматривать снаряжение воинов арн не мог, и последовал за Джорро, уже скрывшимся за тяжелой тканью полога.
   В шатре, изначально довольно просторном, оказалось неожиданно тесно... и шумно. Впрочем, это не удивительно, поскольку здесь собрались все старшие офицеры отданных под начало дома Арвида полков. И сейчас, все эти господа что-то увлеченно обсуждали, не стесняясь при этом, повышать друг на друга голос.
   Джорро с Т'мором переглянулись и, обнаружив устроившегося в темном углу Гора, двинулись в его сторону, старательно обходя столпившихся вояк, в пылу спора даже незаметивших их появления.
   - Ну? - Кивнул в сторону военных Джорро.
   - Да ничего интересного. Успели только представиться и доложить о состоянии полков, а теперь вот обсуждают положение Риона. - Пожал плечами Гор. - Приказ генерала еще не вскрывали. До назначенного времени еще около полутора часов, вот Арвид и решил выяснить настроение во вверенном ему войске. Заодно прощупывает, кто из офицеров чем дышит, и кто на что годен.
   - Это он тебе сам сказал? - Усмехнулся Джорро.
   - А то у меня своей головы на плечах нет. - Фыркнул в ответ побратим Т'мора. Ну да, охотничьи патрули риссов, организация тоже насквозь милитаризованная, и Гор, занимавший в ней, до недавнего времени, не самый маленький пост прекрасно представлял себе военную кухню.
   Т'мор вздохнул и, устроившись поудобнее, прислушался к ментальному фону, но уже через минуту махнул на это дело рукой. Ничего интересного. К тому же, у большинства присутствующих явно имеются защитные артефакты, изрядно заглушающие их мысли. Да и природные умения риссов не стоит сбрасывать со счетов... Кстати, а вот амулетики их было бы неплохо повертеть в руках... присмотреться. Сработаны они, кажется, совсем иначе, чем те артефакты, что делал сам Т'мор в Драгобуже.
   Вспомнив об университете, арн вздохнул, им было от чего. Каникулы скоро подойдут к концу, а он тут в войну ввязался... с подачи одного, точнее двух хитровымудренных риссов. И как теперь быть? Отпрашиваться у Совета? Ну да... Достаточно представить лица риссов, когда он заявит, что работает в их Совете по совместительству, и вынужден временно покинуть Шаэр для исполнения служебных обязанностей по основному месту работы. А если еще предложить им согласовать рабочий график? У-у-у! Да того же Корра родимчик хватит! А Лир... а собственно, что Лир? Ну понервничает немного, так ему это даже полезно.
   - Интересно, и чему ж ты так улыбаешься, а? - Раздавшийся рядом, подозрительный голос Джорро мигом выдернул арна из размышлений.
   - Да так. - Фыркнул Т'мор. - О забавном вспомнил.
   - Ну-ну. - Рисс покачал головой. - Думаю, у тебя еще будет на это время, а сейчас, сьерр Т'мор, давай, отрывай свой зад от стула и идем к столу. Арвид вот-вот вскроет пакет. Пора работать.
   Т'мор покрутил головой и, заметив, что шум в шатре стих, последовал за Джорро и Гором, уже поднявшимися со своих мест. Тем более, что прим-полковник уже оглядывался в поисках представителей Совета.
   Т'мор распустил узел шнура, удерживавшего рубиновый брелок - знака представителя Совета и, едва Арвид протянул ему пакет, приложил камень к печати, скрепившей приказ генерала Корра. Рубин налился ярким, видимым даже обычным зрением бордовым светом...
   - Печать не нарушена. Подлинность послания несомненна. - Во всеуслышанье, холодным, почти высокомерным тоном, заявил Джорро. Ну да, он же Глас Совета, кому и говорить, как не ему?
   Удовлетворенно кивнув, прим-полковник одним движением ножа вскрыл пухлый сверток и, вынув лежащий на самом верху стопки документов лист плотной бумаги, увешанный целой гирляндой печатей, после небольшой паузы принялся читать появившийся на нем текст приказа.
   С подобными чарами, Т'мор уже был знаком, благодаря Арролду. Никто кроме адресата не смог бы увидеть написанный текст. Окажись лист в чужих руках и моментально сгорел бы. Хотя зачем накладывать подобную вязь на документ, текст которого объявляется такой толпе народу, арн так и не понял.
   Да и сам приказ был несколько странным. В нем, генерал Корр, от лица Совета, подтверждал полномочия Арвида и приказывал ему, вместе с корпусом, скрытно, с использованием любых магических и немагических способов маскировки, выдвигаться вдоль реки Холодной к Равнинному городу, где и встать лагерем, также соблюдая всю возможную маскировку и, любыми способами пресекая возможность раскрытия местонахождения корпуса противником, дожидаться распоряжений Совета. Отдельно, в приказе подчеркивался полный запрет на использование любых переговорных артефактов и перемещения стационарными порталами. На переход к назначенной точке, войску было дано всего четыре дня
   Вот эта часть приказа о порталах, и была самой странной. И судя по выражениям лиц присутствующих офицеров и чуть взбурлившему эмоциональному фону в шатре, так показалось не только Т'мору. Но никто из риссов не проронил ни слова. Молча выслушали текст приказа, так же молча получили несколько текущих распоряжений от прим-полковника и, предупрежденные о вечернем собрании штаба, не тратя времени, покинули шатер.
   А вот теперь дошла очередь и до личных инструкций генерала прим-полковнику, по прочтению которых, представители Совета и сам Арвид только переглянулись.
   - Хм. Теперь, хотя бы понятен запрет на портальные перемещения. - Сделал вывод Гор. - Если уж маги наемников смогли сбить их настройку, хотя я ума не приложу, как они это проделали... А в остальном, мудрит что-то дядюшка Корр. - Качнул головой Гор.
   - Не то слово. - Согласно хмыкнул Джорро, поглядывая то на Т'мора, то на Арвида.
   - Ну, зачем такие сложности при переброске сикурса, понять не так уж трудно. Генералу Корру, судя по этому документу, нужен скрытый резерв. А Рион, хоть и сумасшедший, но далеко не дурак, так что разослать разведку, наверняка, додумался. Другое дело, как организовать такую переброску, чтобы и приказ выполнить и возможных доглядчиков Риона с толку сбить. - Задумчиво проговорил прим-полковник.
   - Ага, скрытый резерв, отделенный от основного театра километром воды... холодной, смею заметить. - Фыркнул Гор. - Пока Рион будет шарить вокруг Равнинного города, а Корр будет за ним гоняться, мы будем сидеть на противоположном бережку и любоваться на их беготню.
   - Дом Гор, не стоит ерничать. Насколько я знаю генерала, а я его знаю очень неплохо, можете поверить, он никогда не был сторонником бессмысленных маневров. - Одернул Гора прим-полковник, но тут же чуть заметно усмехнулся. - Ладно, домы советники. Будем считать, что генерал выдал нам ровно столько информации, сколько необходимо для дальнейших действий. Нам остается исполнять приказ. И... Домы, я прошу вас помочь нашим полковым магам с установкой прикрытия для отхода корпуса, все равно, по вашему профилю, работы здесь пока нет.
   - Только скажите, чем именно мы можем помочь. - Кивнул Джорро.
   - А вот это мы выясним на вечернем совещании штаба. - Ответил Арвид. - В конце концов, задача не из стандартных. Тут и полковым магам головы поломать придется... в общем, после совещания видно будет.
   - Боюсь, что от меня, в данном случае, будет не так много пользы, как хотелось бы. Разве что морок навести, для возможных наблюдателей... - Вздохнул Т'мор, все еще переваривая сведения представленные генералом.
   - Сьерр Т'мор, насколько мне известно, ментальное воздействие невозможно привязать к обычным артефактам... А это значит, что для поддержки морока, вам придется остаться здесь. - Недовольно заметил Арвид.
   - Ничего страшного. У меня есть возможность нагнать вас. - Пожал плечами арн, мысленно чертыхнувшись. Он уже и позабыл, что в Шаэре первостихийные артефакты запрещены, наравне с некрономикой.
   - Одинокий всадник, да еще и Око Совета, в зоне возможных боевых действий... - Осуждающе и недовольно покачал головой прим-полковник. - Извините, сьерр Т'мор, на мой взгляд, это не самая лучшая идея.
   - А кто говорит о том, что я буду догонять вас верхом? - Ухмыльнулся арн, пытаясь вывернуть ситуацию в свою пользу. Иначе Арвид так и будет считать его безбашенным, не умеющим просчитывать собственные шаги мальчишкой. - Гор у нас не единственный, кто способен быстро перемещаться на большие расстояния.
   Тут уж не только Джорро, но и упомянутый побратим изволил усмехнуться, вспомнив появление на Совете кланов огромного сумеречного дракона.
   - Что ж, пусть так... - Неохотно согласился прим-полковник, и тут же добавил. - Но, так ли уж нам нужен подобный морок?
   - Не буду утверждать, что без него не обойтись, но если среди разведчиков Риона отыщется хоть один адепт школы Разума, то какие бы иллюзии и пологи не укрывали лагерь, они его не обманут. Отсутствие эмоционального фона, обрывков мыслей в ментале, четко укажут разведчику, что лагерь пуст.
   - А если... - Начал было Джорро, но Арвид покачал головой.
   - Стоп. Все обсуждение только с полковыми магами и только после совещания штаба. - Отрезал прим-полковник. - А сейчас, думаю пора подкрепиться... Кто-нибудь против?
   - Точно не я. - Т'мор демонстративно облизнулся, в очередной раз сбивая Арвида с панталыку своим поведением. Прим-полковник тяжело вздохнул и, махнув представителям Совета кланов рукой, двинулся к выходу из шатра.
  

Глава 5. Бег с препятствиями и без...

   Из лагеря, корпус уходил перед самым рассветом, тихо и незаметно. Прикрытые ворохом иллюзий и несложными, но весьма эффективными амулетами, блокирующими эмоциональный и мысленный фон, всадники мерно двигались по старому тракту, оставив в лагере три десятка воинов, должных прикрыть Т'мора. Оставить арна в пустом лагере в одиночестве, прим-полковник отказался наотрез. А когда на вечернем совещании штаба, под недовольными взглядами офицеров, Т'мор попытался оспорить решение командира корпуса, дом Арвид прищурил желтые глаза и, криво ухмыльнувшись, покачал головой.
   - Сьерр Т'мор, Око Совета, я могу понять ваше желание остаться в лагере в одиночестве, равно как поймет его любой из ваших коллег. Никто из магов не захочет выдавать свои маленькие секреты, но поймите и вы меня. Необходимость присутствия в лагере, по крайней мере роты моих воинов, неоспорима. Кто еще изобразит те дозоры, что уже декаду, дважды в день выезжают за ворота лагеря для наблюдения за близлежащими землями? Или вы способны и в этом заморочить наших предполагаемых наблюдателей? Сомневаюсь.
   И Т'мор смирился.
   - Прошу прощения, дом Арвид. - Со вздохом развел руками арн. - Как я уже говорил, я мало что понимаю в маскировке больших отрядов...
   Маги принялись за работу сразу по окончании совещания, едва офицеры освободили штабной шатер и разошлись по своим полкам, заниматься сборами.
   Незаметно сплетая тонкие сложнейшие вязи, искусно замаскированные под охранные контуры, к полуночи сьерры возвели над лагерем несколько мощнейших иллюзий, опирающихся сразу на все четыре стихийные школы. По знаку старшего мастера, длинного словно жердь, худого рисса с уже поседевшими кисточками на кончиках ушей, круг магов активировал возведенные вязи и, коротко полыхнув, над лагерем зависла, теперь уже неопределимая никакими заклятьями, иллюзия мощного щита, ставшая первым слоем обманки, предназначенной для возможных наблюдателей. Пусть считают, что прибывший в расположение дом Арвид решил здесь окопаться, или просто слишком опасается за целостность своей шкуры... А для особо недоверчивых шпионов найдется еще с десяток столь же неопределимых иллюзий, демонстрирующих совершенно обычную обстановку в битком набитом воинами лагере.
   Арн проводил взглядом бесшумно двигающуюся к воротам и там, словно растворяющуюся в воздухе, колонну всадников и, вздохнув, повернулся к оставшимся с ним бойцам, абсолютно спокойным и собранным. Кажется, эти риссы, сейчас занятые подгонкой снаряжения и не обращающие никакого внимания на уходящих строем однополчан, вовсе не разочарованы тем, что их оставили здесь для маскировки...
   Услышав громкий щелчок - оговоренный с магами сигнал, Т'мор спохватился и, отбросив сторонние мысли, принялся за работу. Мимолетно порадовавшись тому, что ночью эмоциональный и мысленный фон в лагере не так насыщен как днем, а значит, для создания морока понадобится куда меньше сил, арн втихую напитал Тьмой небольшую дощечку, прихваченную им у склада и, несколькими росчерками силы наложив на нее короткую рунную вязь, бросил получившийся амулет в карман. Теперь, осталось лишь дождаться пока запрещенный в Шаэре, первостихийный артефакт запомнит проецируемые арном эманации спящего лагеря, после чего его можно будет активировать и не тратить собственных сил на морок. Т'мор огляделся и, вспомнив об иллюзорном щите над лагерем, чертыхнувшись, внес несколько поправок в работу артефакта... а потом еще парочку и еще... Пока, в результате, амулет в его руке не оказался весь покрыт мелкой россыпью, образующих причудливый узор, рун.
   Довольно кивнув, Т'мор подкинул дощечку на ладони и усмехнулся. Теперь артефакт будет сам контролировать наведенный морок, изменяя его в соответствии со временем суток... Очень даже неплохая штучка получилась. Байде бы понравилась.
   - Хм. Сьерр Т'мор, а вы уверены, что это законно? - Раздавшийся за спиной арна голос, неслышно подобравшегося к нему рисса, заставил Т'мора вздрогнуть.
   - Нет, дом. Я уверен, что это абсолютно незаконно. - Резко развернувшись к собеседнику, проговорил арн и, усмехнувшись, добавил, - в обычное время. А сейчас... К тому же, раз вы смогли заметить принадлежность артефакта, думаю, определить его назначение также не составит для вас труда?
   Оставленный Арвидом за главного в команде "дозорных", широкоплечий рисс, возвышавшийся над Т'мором на добрую голову, осторожно кивнул, при этом, продолжая с подозрением поглядывать на странного хумана, только что, чуть ли не на глазах у всего отряда, с легкостью создавшего первостихийный артефакт.
   - Прекрасно. - Арн протянул риссу созданный им амулет. - Тогда, можете осмотреть его и убедиться в том, что это не боевой артефакт.
   Внимательно оглядев рунную вязь покрывшую дощечку и, только что не попробовав ее на зуб, рисс убедился в истинности утверждения хумана и, с легким вздохом вернул артефакт создателю.
   Ширах, как и многие его коллеги-офицеры был неплохим магом-боевиком, но вот таланта артефактора за ним не числилось. Ну не давались капитану рунные вязи и Ширах всегда слегка завидовал тем, у кого не было проблем с начертанием рунных узоров...
   - Капитан, будьте добры, прикройте ваш разум... пожалуйста. - Поморщился словно от зубной боли Т'мор, легко считав эмоции и часть верхнего слоя мыслей собеседника. Рисс приподнял одну бровь, но тут же понимающе кивнул и выставил несколько мыслеблоков.
   - Последствия настройки артефакта, да? - Ширах постучал когтем указательного пальца по своему виску.
   - Именно. - Хмыкнул Т'мор. - Мне до сих пор сложно бывает перестраиваться с излучения на прием, а тут пришлось проделать это раз двадцать подряд, пока не проверил весь морок до донышка. М-да... Ну что, капитан Ширах, вы убедились, что этот артефакт неопасен?
   - Ну, можно сказать и так. - Неопределенно протянул рисс.
   - Вот и ладно. Тогда, прошу меня извинить, но я пошел спать. - Т'мор развернулся и потопал к своей палатке, не обращая никакого внимания на удивленные лица риссов, внимательно следивших за беседой хумана с их командиром.
   - А как же морок? - Раздался за спиной арна, голос капитана.
   - Им займется артефакт... Собственно, он уже им занимается. Можете проверить. Думаю, врожденного ментального дара у вас должно хватить. Впрочем, как и у любого рисса или хорга. - Потянувшись, проговорил Т'мор, не сбавляя шага.
   Следующие три дня вымотали маскарадных дозорных Шираха до последней степени. В виду их малочисленности, у бедняг просто не оставалось времени на нормальный сон и отдых. Едва первые пять троек "дозора" въезжали в лагерь, как им навстречу выезжала вторая половина отряда и также, тройками рассыпалась по окрестностям, а вернувшиеся из разведки, риссы меняли скакунов на заводных и устремлялись к противоположным воротам лагеря, чтобы уже через пару минут изобразить очередную партию дозорных. Немудрено, что риссы, эти словно выточенные из железа воины, начали сдавать. Три дня не слезать с хауков, перекусывать на ходу и спать урывками по паре часов в промороженных перелесках, старательно укрываясь от возможного наблюдения, такой график вымотает кого угодно. Единственное, что еще держало котоподобных воинов в тонусе, это факт, что их усилия не напрасны. За время этого выматывающего марафона риссы умудрились насчитать аж четверых наблюдателей...
   Т'мору было значительно легче. Артефакт работал исправно и не требовал к себе особого внимания. А больше в пустом лагере делать было нечего. Может быть, арн и заскучал от безделья, но сочувствие к работающим на износ риссам, не позволило ему лентяйничать. Так что, уже на второй день, усилиями Т'мора, все воины Шираха обзавелись простенькими рунными вязями на своих плащах, очень неплохо защищающими хозяев от холода, а широкие капюшоны, скрывающие лица риссов, благодаря уже другим рунам, теперь весьма эффективно оберегали кожу воинов от настырного секущего ледяного ветра.
   Разошедшийся не на шутку, арн уже задумался о том, чтобы снабдить риссов подогревающимися подстилками, чтобы беднягам не приходилось устраиваться на собственных плащах во время недолгих привалов в дозоре, но тут Ширах объявил, что время маскарада закончилось, и этой ночью отряд может выдвигаться следом за корпусом, наверняка уже добравшимся до следующей точки.
   - А как же наблюдатели? - Не понял Т'мор.
   - А что с ними? - Пожал плечами капитан. - Мы же не можем с уверенностью утверждать, что это подсылы Риона. Мы все-таки находимся на границе меж землями двух Домов. А если они окажутся защитниками Дома и-Лонн? Зачем нам дополнительные проблемы? Так что, пусть остаются и следят за пустым лагерем. А мы свою задачу выполнили. Остается только нагнать корпус.
   - Хм. Ну да, а к утру, без подпитки, иллюзии развеются, и эти наблюдатели тотчас доложат Риону, что лагерь давно пуст. - Хмуро констатировал Т'мор.
   - И что? - Ширах зло усмехнулся. - Главная наша цель, что бы корпус Арвида без помех добрался до точки, и если маги не совершили ошибок в создании иллюзий, то мы своего добились.
   - И все-таки... Насколько было бы лучше, если бы Рион так и не получил информации об отсутствии корпуса в этом лагере... - Вздохнул арн.
   - Хорошо. - Ширах явно не желал вступать в спор. - Что вы хотите предложить, сьерр?
   - Прогуляться до наблюдателей... - Пожал плечами Т'мор.
   - И?
   - И узнать все что нужно. Если это риссы и-Лонн, то мы попросту оставим их в покое, ну а если это подсылы Риона...
   - То что? - Фыркнул Ширах, и с издевкой в голосе договорил. - Мы не имеем права проливать чью бы то ни было кровь, находясь на территории чужого Дома. Забыли, сьерр Т'мор, Око Совета кланов?
   - Капитан, вы же сами сказали, что лагерь расположен на границе меж и-Нилл и и-Лонн... - Начал арн, но тут же перебил сам себя. - Впрочем, это не важно. Я не собираюсь никого убивать. Проще заморочить.
   - Хм-м. - Ширах прищурился и окинул Т'мора долгим изучающим взглядом. - А сможете?
   - Думаю, да. - Невозмутимо кивнул арн. - Все-таки, я Мастер Вязи школы Разума...
   - Я помню. Дом Арвид предупреждал. - Проговорил капитан и, побарабанив пальцами по навершию меча, поинтересовался. - А как вы рассчитываете подобраться к наблюдателям, если не секрет?
   - Тихо.
   - Не смешно, сьерр Т'мор. - Покачал головой Ширах.
   - А я и не шучу... - Фыркнул арн и, заметив недоверчивый взгляд капитана, предложил. - Знаете, мне проще показать, чем объяснять, как я собираюсь это сделать.
   Договорив, Т'мор не стал терять время и отступил на пару шагов назад, мгновенно скрывшись в тени шатра. А уже через секунду, голос арна раздался из-за спины Шираха.
   - Вот, примерно так. - Развел руками Т'мор, едва сдерживая улыбку при виде ошарашенной физиономии рисса.
   - М-да уж. - Протянул капитан, но тут же взял себя в руки и, тряхнув головой, проговорил. - Что ж. Попытайтесь, сьерр Т'мор. Хуже не будет. И, Т'мор...
   - Никакой крови. - Понимающе кивнул арн.
   - Вообще-то, я хотел потребовать, чтобы вы, при любом исходе вернулись в лагерь живым и невредимым. Иначе, Железный Корр, на пару с Арвидом, распустят мою шкуру на дамские пояса.
   - Я постараюсь, капитан. - Улыбнулся Т'мор и отправился готовиться к боевому выходу.
   А уже через полчаса, три десятка риссов могли наблюдать, как вооруженный арбалетом молодой хуман в темных одеждах, помахав им ладонью, вдруг исчез в тени частокола.
   Обследовать территорию вокруг лагеря, арн принялся по спирали, отходя все дальше и дальше от частокола. И первого наблюдателя Т'мор почуял на третьем витке, метрах в пятистах от лагеря. К его удивлению, этот рисс даже не пытался скрыть свои эмоции... хотя в остальном, был невидим и неслышим. Кто-то не пожадничал и снабдил разведчика очень неплохими скрывающими артефактами. Даже узор его еле-еле просматривался, и то если смотреть из Тени. А попытайся арн обнаружить его внутренним оком в обычном состоянии, и вряд ли бы у него это получилось. Глухая защита словно стирала узор наблюдателя из видимой реальности.
   Арн хмыкнул и, убедившись, что поблизости больше никого нет, упер приклад арбалета в плечо. Тихо прогудела тетива, и разведчик оплыл в своей лежанке, устроенной им меж корней гигантского дуба. Егерская пуля, штука простая и очень надежная...
   Добравшись до цели, Т'мор склонился над уснувшим риссов и, убедившись, что тот крепко спит, принялся нащупывать погруженный в дрему разум.
   Первый блин комом. Это, действительно, оказался наблюдатель от Дома и-Лонн. Недолго поразмышляв, Т'мор вздохнул и, выудив из кармана ринса своей жертвы небольшой матовый шар-переговорник, со вздохом сожаления хряпнул дорогущий артефакт о выступающий корень дерева. Тихий хруст и мгновенно почерневшая поверхность шара, со стопроцентной точностью сообщили арну, что цена на этот артефакт упала ниже стоимости материала, из которого он был сделан. Стекло вообще, такая хрупкая вещь, а уж таскать с собой стеклянный артефакт без необходимой защиты, и вовсе глупость несусветная... Все. Пора двигаться дальше. Где-то в километре к закату отсюда, у разведчиков и-Лонн, основная лежка, а в ней отдыхает напарник этой "спящей красавицы".
   Т'мор аккуратно вернул сломанный артефакт на место и вновь скользнул в тень. Второго разведчика и-Лонн пришлось искать подольше, поскольку тот оказался умнее напарника и экранировал свой эмоциональный фон артефактом, сродни тем, что красовались на воинах корпуса Арвида. Ну и тот факт, что вырытая в земля ямища, прикрытая дерном, в которой, собственно, и была организована лежка разведчиков, неплохо защищала от внутреннего ока, тоже сыграл свою роль. Так что, если бы Т'мор не выловил из разума своей жертвы мыслеобраз этого местечка, искать бы ему второго разведчика и-Лонн "до морковкина заговенья", по выражению росичей Свободного Города.
   Черно-белый мир, каким он видится из Тени, сменился вечерним сумраком. Оглядевшись по сторонам, Т'мор, убедился, что в небольшом перелеске никого нет, на миг замер, и медленно двинулся к цели. Шаг, другой, до ямы осталось всего-то с десяток метров, но в этот миг, нога арна угодила в какую-то нору, а в следующий миг, Т'мор бросился наземь. Над головой что-то свистнуло и арн, не останавливаясь, покатился дальше, в тень. Туда, где его не достанет никакой арбалет... наверное. Он успел. Растворился в тени в тот самый момент, когда выметнувшийся из ямы рисс-разведчик, обнажив пару коротких клинков, ринулся в его сторону. А свою верную трость, Т'мор оставил в лагере, между прочим. Как выяснилось, зря!
   Арн мысленно чертыхнулся. Второй ляп за вечер. Первый был, когда он не обратил внимания, что в воспоминаниях усыпленного им разведчика, рисс на подходе к лежке тщательно выбирал место, куда поставить ногу. Забыл Т'мор, что ловушки могут быть не только магическими, но и механическими. Стыдно, сьерр Т'мор. Словно и не жил он никогда в Свободном Городе и не устраивал подобных подлянок сам, равно как и не обезвреживал чужие... Арн вздохнул, но тут же бросил самобичевание. Не время. Вон второй наблюдатель вертит башкой, ищет взглядом незваного гостя. Надо с ним закончить, да оставшихся двоих сыскать. И побыстрее.
   Очередная егерская пуля ударила в лицо рисса. Правда, на этот раз, Т'мор несколько промахнулся. Точнее, сам рисс почти успел убрать голову с траектории полета мягкого снаряда, и тот угодил не в лоб, куда целился арн, а в скулу. Впрочем, чуть не считается, так что, спустя мгновение, разведчик мешком осел на стылую землю.
   Поначалу, Т'мор не хотел лезть в его разум, посчитав достаточным разбить оба переговорных шара, обнаруженный в кармане рисса, но вовремя погасил приступ неуместной лени и принялся за работу.
   Аккуратно вскрыв довольно серьезные ментальные щиты противника, арн узнал точное число разведчиков и недовольно фыркнул. Ну кто сказал, что если воины Шираха обнаружили четверых наблюдателей, то их всего четверо и есть? Вот теперь придется искать еще одного разведчика, к тем двум, что и так стояли в планах Т'мора... И это ведь только те, что принадлежат Дому и-Лонн! А если еще и наблюдателей от Риона посчитать?
   Разозлившись, Т'мор принялся уже без всякой осторожности перерывать воспоминания противника, оказавшегося командиром разведывательной группы. Наградой ему стали сведения о возможном местонахождении остальных членов этого маленького отряда и абсолютная уверенность лейтенанта Тисса гардэно'Шаэр-и-Лонн, в отсутствии других наблюдателей. Основание для подобной уверенности, надо сказать, было железобетонным. В задачу лейтенанта входила поставка собранной информации о корпусе Арвида не только собственному начальству, но и непосредственно самому Риону Рауду. Именно для этого ему и нужен был второй переговорный шар. Прав был Гор, и-Лонн явно заинтересованы в смуте среди кланов Дома и-Нилл.
   Арн вздохнул и вынырнул из разума лейтенанта. Что ж, значит, ему осталось найти всего трех разведчиков и грохнуть их переговорные шары. Других, им здесь не достать, а ближайшее место, откуда наблюдатели могли бы связаться со своим начальством и передать сведения о сикурсе Арвида, находится в паре дней пути на закат, отсюда. Далеко? Так ведь, ближайшие к границе поселения и-Лонн действительно пусты. А у жителей земли и-Нилл вряд ли найдутся переговорные шары, настроенные для связи с мажордомом и-Лонн.
   На этот раз, Т'мор не стал нырять в тень. Благо ночь уже вступила в свои права, и арн, обернувшись в свою призрачную форму, черным, почти невидимым дымом, скользнул меж деревьев, в сторону следующей цели.
   Дальнейшая работа Т'мора, больше напоминала конвейер. Обнаружив разведчика, арн скрывался в тени, награждал наблюдателя егерской пулей в лоб и спокойно уничтожив переговорный шар, двигался дальше. Лишь с последним разведчиком произошла небольшая накладка. Этот хам просто уснул на посту, причем в такой позе, что попасть егерской пулей ему в лицо, у Т'мора не было ни единого шанса. Покрутившись вокруг, арн вздохнул. Придется действовать иначе. Хлипкие мыслеблоки даже не шелохнулись, когда Т'мор просочился меж ними и аккуратно взял под управление нервную систему рисса, одновременно перекрыв владельцу доступ к ней. Хм-м. Мерзкое ощущение. Два тела для одного сознания, это слишком много. Чуть разобравшись с движениями, и добившись того, чтобы тело рисса не повторяло каждый жест Т'мора, арн выудил из кармана ринса разведчика переговорный шар, и с очередным печальным вздохом грохнул его оземь. И было от чего вздыхать. За три с половиной часа он уничтожил артефактов больше, чем на двадцать тысяч марок. Рекорд вандала, можно сказать. Хм.
   Поднявшись с колен, арн привычно скользнул в тень и только после этого, потихоньку и очень осторожно, отдал контроль над нервной системой ее владельцу. Что интересно, тот даже не соизволил проснуться! Ну и ург с ним. Арн окинул взглядом спящего рисса и, развернувшись, отправился обратно в лагерь.
   Здесь его уже ждал готовый к выходу отряд Шираха, тридцать всадников одвуконь. Риссы сдержано приветствовали Т'мора. Вопросительный взгляд капитана, утвердительный кивок в ответ и отряд, активировав очередную коллекцию артефактов, покинул лагерь, укрывшись за иллюзиями, подобными тем, что прикрывали отход корпуса.
   А потом была бешеная скачка по обледеневшему тракту, без долгих остановок, привалов... и без приключений. Останавливались лишь для того, чтобы сменить скакунов на заводных и оправиться. Ели и пили в седлах, экономя каждую минуту, так что Т'мор почти не был удивлен, увидев, как один из риссов справил малую нужду, не сходя с хаука, только чтобы не задерживать отряд, когда до очередной пересадки на заводных оставалось еще около полутора часов.
   В расположение корпуса отряд въехал на закате следующего дня и воины Шираха, наверное, просто попадали бы с тяжело водивших боками хауков, если бы подскочившие к ним воины, не успели подхватить вымотанных долгой скачкой риссов. Досталось и Т'мору. Сумасшедшая гонка привела его в состояние, мало отличающееся от самочувствия других членов отряда. А ведь арн, в отличие от своих спутников, провел в седле только одни сутки... Вот так и узнаешь, кто на самом деле, на что способен.
   Кажется, Т'мор уснул ровно в тот момент, когда его ноги коснулись вытоптанной площадки у ворот нового лагеря.
   А утром следующего дня, в палатку, куда воины корпуса сгрузили его храпящее тело, ввалился Джорро. Но, стоило риссу открыть рот, чтобы проорать что-то непозволительно жизнеутверждающее, как в столб поддерживающий шатер впился один из метательных ножей арна. В сантиметре от уха мага.
   - И скажи спасибо, что это был нож, а не "Дыхание хаоса". - Пробурчал Т'мор, не открывая глаз.
   - Спасибо. - Скосив взгляд на еще вибрирующее матовое лезвие, послушно проговорил Джорро.
   - Пожалуйста. - С подвывающим зевком ответил арн и отвернулся к полотняной стенке с явным намерением продолжить просмотр сновидений.
   - А вставать тебе все одно придется. Через полчаса начнется совещание магов корпуса, на котором мы просто обязаны присутствовать. - Хмыкнул Джорро и пояснил проснувшемуся и теперь хмуро поглядывающему на гостя, арну. - Арвид решил форсировать Холодную сегодня в ночь, так что работы для магов будет ой как много.
   - Как сегодня?! - Простонал Т'мор.
   - А вот так. Ваше представление, конечно, выгадало нам немного времени. Ровно столько, сколько потребовалось корпусу, чтобы дойти сюда, плюс часов десять. Я не думаю, что наблюдателям потребовалось больше времени, чтобы попытаться узнать, почему из лагеря перестали выезжать дозоры...
   - Хм. Ошибаешься. Перед отходом мы лишили их возможности связаться с начальством, так что у них сейчас совсем другие интересы. Например, где взять переговорный шар, если в радиусе двух дней пути, их просто нет. - Усмехнулся Т'мор. - Соответственно, у нас в запасе есть, как минимум, этот день и следующая ночь.
   - Счетовод ургов! Ширах уже об этом доложил, пока ты дрых. - Фыркнул Джорро. - И вот что я тебе скажу. То, что вы сумели выгадать это время, конечно, замечательно. Но. Это значит только то, что в отличие от первоначального плана, в эту ночь у нас есть возможность пересечь Холодную реку и не наткнуться на дозоры Риона на той стороне. А завтра, даже для того, чтобы просто пристать к берегу, нам может понадобиться поддержка магов. Чуешь разницу?
   - Чую-чую. - Вздохнул Т'мор. - Извини, Джорро, я просто еще не проснулся толком, вот и мету что попало.
   - Ничего. - Понимающе кивнул сьерр. - Сейчас умоешься, поешь и будешь как новенький!
   - Да, насчет "умыться", это было бы неплохо. - Согласно пробормотал Т'мор. Сутки на хауке не прошли бесследно, так что сейчас от Т'мора, просто таки разило конским потом. И почему Горнило Хаоса не избавило хауков от этого чарующего аромата, а?
   Поняв, что времени разлеживаться у него нет, арн вскочил с койки и, прихватив смену одежды, вылетел из шатра, взяв курс на умывальню, местонахождение которой ему великодушно подсказал Джорро. А уже через четверть часа, свежевымытый арн сидел у костра капитана Шираха и его бойцов и с огромной скоростью уплетал духмяную кашу, от души заправленную мясом. Бойцы Шираха только с удивлением следили за мелькающей над тарелкой ложкой. Успокоился арн, лишь умяв половину котелка. Под уважительными взглядами риссов, Т'мор погладил туго набитый живот и, с блаженной улыбкой поблагодарив кашевара, двинулся в центр лагеря.
   В штабной шатер Т'мор входил сытый, мытый и довольный жизнью. Как будто и не было вчерашней выматывающей гонки... Впрочем, довольное выражение лица быстро сменилось серьезностью, поскольку, стоило арну переступить порог шатра, как прим-полковник Арвид тут же взял его в оборот и потребовал доклада.
   Естественно, арн не стал в присутствии всего командного состава корпуса, объяснять каким образом ему удавалось подкрадываться незамеченным к наблюдателям и-Лонн, ограничившись констатацией факта. Удавалось и точка. А вот то, что разведчики оказались выходцами из соседнего Дома и обязаны были докладывать о происходящем в лагере не только своему мажордому, но и напрямую Риону, зацепило всех присутствующих. Один из майоров даже потребовал доказательств слов Т'мора, на что арн, не долго думая, просто вложил в его разум воспоминания лейтенанта Тисса. Майор скривился и замолчал.
   - И чему вы так удивляетесь? - Прогудел Гор, оглядывая шумящих офицеров. - Политика, она политика и есть. Вы же не возмущались, когда и-Лонн согласились пропустить через свою территорию сотню воинов и-Нилл, да еще и закрыли глаза на устройство лагеря корпуса на самой границе с их владениями?
   - То мы, а то сумасшедший узурпатор! - Фыркнул кто-то из офицеров, но шум стих.
   - А и-Лонн на это плевать. У них есть свои интересы, которые идут вразрез с интересами Дома и-Нилл. - Отмахнулся Гор. - Поэтому, пока мы тут воюем, это на руку нашим "добрым" соседям. И мне кажется, что произойди нечто подобное у самих и-Лонн, Дом и-Нилл тоже не отказался бы от подобного хода. В конце концов, соседний Дом, это еще не весь Шаэр, не так ли?
   - Так. Дом Гор, давайте завершим экскурс в политику Домов и вернемся к нашей работе. Времени мало, а сделать нужно еще очень много. - Поднявшись из-за стола, Арвид хлопнул ладонью по подлокотнику кресла и обвел присутствующих тяжелым взглядом. Убедившись, что все разговоры смолкли и офицеры его внимательно слушают, прим-полковник удовлетворенно кивнул и продолжил. - Итак. Благодаря действиям отряда капитана Шираха и сьерра Т'мора, мы получили возможность сыграть на опережение, Ликвидирована угроза удара по корпусу не только на марше, но и во время переправы через Холодную, более того, имеются все основания полагать, что организовав переправу сегодня, мы сможем беспрепятственно закрепиться на том берегу. Иначе говоря, у нас есть фора и генерал Корр решил ею воспользоваться. Посему. Форсировать Холодную будем сегодня на закате. Далее, не сбавляя темпа, но в режиме максимальной скрытности, марш-бросок к Двум холмам. Именно там, у дола Шейн сейчас сосредоточены войска Риона. Генерал обещает, что к полудню войско Рауда увязнет в противостоянии с его корпусом. Наша задача - по сигналу ударить в тыл мятежникам. Уйти им оттуда некуда, справа Холодная река, слева Равнинный город, и две сотни боевых магов Академии, на практикуме. Я не знаю, о чем думает Рауд, но если дела обстоят так, как сообщает разведка, то мы имеем возможность поучаствовать в так называемом генеральном сражении. Да-да. Я прекрасно понимаю, что время подобных эскапад осталось в далеком прошлом, и тем не менее... Тот, кто победит в этом сражении, победит в войне. Это в общих чертах. А теперь, перейдем к частностям...
   Понтонные мосты, наведенные не без помощи полковых магов, позволили еще до полуночи переправить весь корпус на другой берег реки. А за три часа до восхода солнца, полки Арвида остановились у двух холмов, служившими своеобразными воротами на пути старого русла реки Холодной, получившего у риссов название Дола Шейн.
   Пока маги, с превеликой осторожностью раскидывали над стоянкой корпуса защитные пологи, а воины располагались на короткий отдых, Т'мор, не найдя себе занятия, решил подняться на один из двух холмов. В тени, подъем легок и быстр, так что уже через минуту арн стоял на вершине и всматривался в ночную темноту Дола Шейн, расцвеченную яркими звездами многочисленных костров. Т'мор смотрел на них и никак не мог понять, зачем Рион вообще затеял эту заваруху, ради чего?
  

ЭПИЛОГ

   Как это не удивительно, но войско Рауда, кажется, действительно собралось биться с полками генерала Корра, преградивших Риону дорогу на полночь, лоб в лоб. Т'мор недоверчиво потер глаза, и снова уставился на происходящую в Долу Шейн суету. С вершины холма облюбованного Т'мором еще ночью, было отчетливо видно, как офицеры Рауда подгоняют бойцов, а возле самого высокого шатра крутится добрый десяток магов с уже активированной защитой.
   - Любуешься? - Т'мор обернулся на голос Джорро.
   - Пытаюсь понять. - Покачал головой арн, отвлекаясь от наблюдения за царящей внизу суматохой. - Зачем Риону нужен этот бессмысленный поход. Чего он хочет этим добиться?
   - То есть, сумасшествие в качестве причины его действий, тебя не устраивает, да? - Уточнил сьерр но, уловив косой взгляд собеседника, тут же убрал из голоса саркастичные нотки. - Ладно, не пыли, Т'мор. На самом деле, никто не понимает, зачем именно Риону понадобился этот поход. Есть только предположение, что наш сумасшедший Рауд решил обосноваться в полночных предгорьях Таласса... Сам должен понимать, Шаэру не нужен такой владетель, да еще и в опасной близости от Хмельного перевала.
   - Ну да, а воспользоваться порталами, для переброски в нужное место, не судьба? - Пробормотал Т'мор.
   - Если только в одиночку бежать... - Развел руками Джорро. - А для переброски больших масс необходим ключ.
   - Дай угадаю... - Фыркнул арн. - У Риона такого ключа нет, верно?
   - Именно. - Кивнул Джорро. - Ключи от каждого конкретного портала хранятся у владетелей, на чьей земле был найден рунный круг, или в ратушах городов. Есть, конечно, и универсальные ключи, но их довольно мало, и все они находятся в ведении князя князей.
   - М-да уж. По-моему, Риону было бы куда проще скрыться в одиночку.
   - И потерять вообще всякую власть? - Криво усмехнулся сьерр. - Майоратные земли Раудов, это относительно небольшой участок земли, в двух днях пути на полночный закат от Хмельного перевала, там и командовать-то особо некем, а большего куска, в одиночку ему не удержать. Понимаешь?
   - То есть, Рион желает попробовать стать независимым князем?
   - Это лишь предположение, Т'мор, не больше... - Развел руками Джорро и, заслышав тягучий низкий звук, раздавшийся откуда-то из Дола Шейн, встрепенулся. - Нам пора. Они выступают... Присоединишься к штабу, или думаешь взглянуть на сражение с высоты птичьего полета?
   - Думаешь, вид сумеречного дракона сможет остановить эту бойню? - Невыразительно пожал плечами Т'мор, но, взглянув на серьезную физиономию сьерра и поняв, что тот и не думал шутить, махнул рукой. - Идем к штабу, Джорро. По крайней мере, там у меня будет возможность получить объяснения действиям войск в бою.
   - А что здесь объяснять? - Непонимающе протянул рисс, первым начиная спуск с холма. - Ты же сам все видел. Дол узкий, деваться с него Риону, фактически, некуда. На закате река, на восходе, за подъемом, орудия и маги Равнинного города. Остается только идти вперед, навстречу корпусу Железного Корра, а как только они сцепятся, ударим и мы... Словно молотом по наковальне.
   - Хм. А не проще закидать их чем-нибудь убойным, а? - Осведомился Т'мор, скользя следом за Джорро.
   - Не проще. Боевая магия, конечно, отличается от искусства войны в целом, но некоторые правила действуют и там и там. Так, например, для эффективной магической атаки, способной сломить сопротивление противника, необходим, как минимум, трехкратный перевес в количестве магов у атакующей стороны. Все точно также, как при штурме крепостей. У нас такого перевеса нет.
   - Точно? - Недоверчиво переспросил арн.
   - Точнее не бывает, Т'мор. По докладу наших разведчиков, в лагере Риона собралось, по меньшей мере, три десятка серьезных магов. У нас же их лишь немногим больше, и этого количества явно недостаточно, чтобы сломить защиту противника, в случае магического столкновения. - Со вздохом подтвердил Джорро, подталкивая арна к наскоро сооруженному магами подъемнику, ведущему на вершину второго холма. Именно там устроил свой наблюдательный пункт прим-полковник.
   Поприветствовав дома Арвида и его штаб, Т'мор не пожелал сразу присоединяться к беседе офицеров и, отойдя в сторону, продолжил наблюдение за долом.
   - Ага, Джорро, я был прав. - Раздавшийся в нескольких метрах от арна, голос Гора приобрел знакомые, уже почти забытые азартные интонации. - Смотри, он строит войска в девять колонн. По одному прикрывающему магу на каждую!
   - И что? - Пожал плечами сьерр. - Значит, остальные маги остались в резерве.
   - Две трети от всего количества? Не смеши мои тапки, Джорро! - Фыркнул Гор. - Это значит, что сначала будет нанесен магический удар, а лишь потом... Ну! Что я говорил!
   Словно в подтверждение слов Гора, над колоннами Риона, марширующими в сторону корпуса генерала Корра, воздух вдруг, будто закипел, и появившаяся из ниоткуда воронка смерча, попыталась опуститься на боевые порядки генерала. Не тут-то было! Стоило темному щупальцу оказаться рядом, как над ближайшими к смерчу воинами полыхнул бледно-синий купол защиты, а в следующий миг, в центр воронки, на довольно большой скорости вонзилось с десяток огромных булыжников. Смерч дрогнул и расплылся, теряя плотность.
   А дальше, атаки магов Риона последовали одна за одной, давая возможность бойцам бывшего князя, подойти как можно ближе к позициям корпуса генерала Корра.
   - Умен, Рион, ничего не скажешь. - Хмыкнул Гор.
   - Да? А по-моему, он просто без толку тратит силы своих магов. - Пробормотал Джорро.
   - Сразу видно, что ты хоть и боевой маг, но далеко не военный. - Отмахнулся Гор. - Смотри, пока его маги "без толку", как ты выразился, тратят свои силы, они тем самым не дают магам Корра нанести удар по воинам, а значит, у самого Риона есть возможность подвести своих бойцов на позиции и развернуть колонны в атакующий строй. А дальше...
   Гор не стал продолжать, да это были и необязательно. Т'мор, равно как и все присутствующие, видел, как оказавшись, буквально в сотне метров от позиций корпуса, колонны Риона вдруг начали слаженно и споро разворачиваться в строй, не обращая ровным счетом никакого внимания, на разрозненные удары магов Корра, успешно принимаемые на защиту прикрывающих их магов. Впрочем, не всегда.
   Арн увидел, как огненный вал, сотворенный кем-то из магов Риона, обрушился на левый фланг корпуса, с легкостью выжигая защиту воинов генерала, а через миг, прорвавшееся через многочисленные пологи атакующих войск, копье Вьюги опрокинуло половину только что закончившей перестроение колонны, оставив после себя лишь снежную взвесь. Щиты магов, атакующих порядки Железного Корра, взметнулись вверх. И даже до позиций корпуса прим-полковника донесся рев тысяч глоток риссов, устремившихся в атаку на полки генерала.
   За всем этим действом, Т'мор и не заметил, когда дом Арвид успел отдать приказ, но едва первые воины Риона сошлись в сече с войсками Совета, как в Дол Шейн ворвались конные полки прим-полковника. Прижимаясь к подъему, хауки вынесли своих седоков точно на правый фланг атакующих и, словно бритвой срезав стрелков Риона, под прикрытием тяжелой пехоты пытавшихся занять позицию на склоне, также моментально скрылись за линией обороняющихся, приветствовавших нежданную подмогу громким ревом. Левый фланг Железного Корра, недавно прореженный огненным шквалом, а после чуть не оказавшийся под обстрелом, словно вскипел и двинулся вперед, прорубая себе дорогу сквозь наемников Риона, сминая их порядки и превращая правый фланг противника в странную загогулину.
   А Т'мор не успевал следить за происходящим. Кажется, только что конница Арвида прошлась косой по стрелкам Риона, а вот уже второй конный отряд, выскочивший словно чертик из табакерки, врезается в тыл войска Риона, и пройдя через него, словно нож сквозь масло, отрезав уже и так пострадавший правый фланг от остальной части армии бывшего князя, также моментально скрывается за успевшими расступиться бойцами генерала, чтобы через несколько секунд, успевшие спешиться, воины Арвида присоединились к атаке генеральских полков.
   Вот начинает отходить и изгибаться змеей левый фланг Риона, это первый конный отряд, метнувшись за спинами полков Железного Корра, принялся методично обстреливать противника из арбалетов, целя по дальним рядам. Не выдержавшие давления, наемники Риона, сначала медленно, а потом, почуяв, что поддержка с тыла ослабевает, а напор бойцов Совета наоборот, лишь набирает силу, все быстрее стали откатываться назад, одновременно прижимаясь к центру войска бывшего князя.
   Третий, предпоследний отряд Арвида, вылетел в Дол уже без какого-либо прикрытия и закружил смертоносную карусель в тылу противника. Редкие магические удары прилетавшие откуда-то из центра построения Риона, почти не наносили им урона, и то и дело разлетавшиеся в стороны, конники вновь начинали свою карусель. Правда, и их арбалетные болты, далеко не всегда могли пробить защиту наемников, но нервировали их порядочно.
   - Почему бы не выпустить на них резерв? - Пробормотал Т'мор.
   - Рано. Кто знает, какие еще сюрпризы приготовили маги Риона. - Покачал в ответ головой Гор.
   - Это точно. - Кивнул Джорро. - Уж больно вяло они отвечают на атаки. Наверняка, какую-то гадость затеяли.
   - Но ведь мы их почти окружили! - Т'мор ткнул пальцем в сторону Дола Шейн, где полки генерала действительно, словно клещами сдавливали войско наемников.
   - Именно, что почти. - Резко ответил Арвид. - Генерал уверен, что у этих есть в запасе какой-то фокус, иначе, они вряд ли позволили нам провести столь примитивную партию. Да и у меня, если честно, сердце не на месте. Уж больно хорошо все складывается...
   - Накаркал. - Заторможено проговорил Т'мор, глядя внутренним оком на поднимающуюся над центром построения Риона сияющую, невообразимо сложную и очень странную вязь.
   - Круг! Эти самоубийцы выстроили круг! - Прошептал Джорро и обернувшийся в его сторону, Т'мор увидел, как резко побледнели стоящие рядом офицеры. Риссам, кажется, было очень страшно, да и сам арн вдруг обнаружил у себя некоторую слабость в коленях.
   Разъяренно зарычав, Т'мор тут же выставил эмоциональный блок и почти моментально почувствовал облегчение.
   - Ну круг. Ну и что? - Проворчал он и, окинув взглядом присутствующих, принялся мысленно на них давить, заставляя риссов избавляться от панических мыслей. Клин клином вышибают. - Сомневаюсь, что наемники у Риона столь же сумасшедшие, как и он сам. А значит...
   - Значит, чем бы ни было это заклятье, оно не столь разрушительно, как кажется. - Первым в себя пришел Джорро и тут же оседлал любимого конька. - Жаль конечно, что у нас нет времени разобраться с этим творением наемников, но думаю, если объединить усилия десятка магов, мы сможем нивелировать воздействие, просто на изменении потоков сил, а? Что скажешь, Т'мор?
   - А я-то здесь причем? - Неподдельно удивился арн. - Это твоя епархия, тебе и голову ломать.
   - Резерв магов сюда, живо! - Моментально сориентировавшись, гаркнул Арвид, но Джорро его тут же поправил.
   - Не всех. Максимум пять-шесть боевиков и... три-четыре десятка обычных воинов. Пусть поработают накопителями.
   Ответный круг был составлен в течение минуты, вот только Т'мора в него никто не пустил... а потому, арну осталось лишь наблюдать за тем, как сжимается кольцо вокруг тающего войска Риона, да подрагивает, разворачиваясь в небе, составленная магами бывшего князя, вязь, наливаясь нестерпимым светом. Светом? СВЕТОМ?!!!
   Догадка молнией пронесшаяся в мозгу арна, заставила его заскрипеть зубами от злости. И здесь змееязыкие отметились! Т'мор бросил короткий взгляд по сторонам и, убедившись, что за ним никто не наблюдает, скрылся в тени огромного валуна.
   Отсюда вязь наемных магов выглядела еще более странно. Угловатая, пульсирующая конструкция словно сотканная из ослепительного света... и перевитая тончайшей паутиной первозданного мрака, из-под которого сочится багровая угрожающая дымка. Отвратительное зрелище.
   Разбуженный отрицательными эмоциями арна, Уголек выглянул из сознания арна и, увидев над Долом поднимающуюся к небу вязь, вдруг бешено заклекотал, заливая разум Т'мора безудержным потоком гнева и ярости. Арн и сам не заметил, как шагнул в призрачную форму, зато стоящие невдалеке штабные офицеры во главе с Арвидом, могли воочию наблюдать, как стоящий чуть в стороне валун, вдруг завибрировал и раскололся, обрушившись наземь сотней покрытых изморозью осколков. А над холмом взвился огромный столб дыма, в следующую секунду превратившийся в бьющего по воздуху полупрозрачными крыльями, разъяренного Сумеречного Дракона.
   Он опоздал. Чуть-чуть, но этого хватило, чтобы странная вязь сплетенная наемными магами резко схлопнулась, а в том месте где она коснулась припорошенной снегом земли, открылся багровый зев Прорыва, вокруг которого выстроились окутанные мощными пологами маги наемников. Впрочем, какие они маги?! Сейчас, когда чувства арна, не были отягощены несовершенством его материального тела, он узнал этот аромат и привкус. Эйре. Не было никаких наемников-магов. Были жрецы эйре с их охраной, прикрытые мощными иллюзорными пологами и артефактами Тьмы от любых наблюдателей. Рион окончательно сошел с ума... Но это может подождать. А вот твари Бездны...
   Сумеречный дракон пронесся над толпой, еще недавно бывшей войском Риона Рауда и, заметив первую выбравшуюся на свет тварь, полоснул по ней серым маревом "Дыхания хаоса", сопровождая удар ревом, заглушившим все звуки боя. Не ожидавшие штурмовки с неба, жрецы Порядка вскинули головы и несколько двуязыких, задетых призрачным пламенем, тут же опали наземь жирным пеплом.
   Воины Корра, в первый момент ошеломленные появлением призрачного дракона, заметив его атаку, очнулись от шока и, взревев, усилили нажим на отчаянно сопротивляющихся бойцов Риона, меж которыми начали мелькать уродливые порождения Бездны, совершенно не собирающиеся рвать ближайших к ним "наемников". Нет, твари целенаправленно лезли на атакующих заслоны Риона, риссов генерала Корра, и их становилось все больше.
   Арн кружил над Прорывом, безостановочно поливая его своим смертоносным дыханием, сжигая за раз десятки тварей. Но на их место лезли все новые, и сумеречный дракон просто не успевал уничтожать всех. Вот, от круга жрецов осталось лишь трое шатающихся двуязыких. Прикрытые артефактными иллюзиями, эйре были истощены. Многочисленные щиты Света, кое-как защищавшие их от ударов призрачного пламени, высосали своих владельцев досуха, и теперь псевдомаги пытались затеряться в свалке боя.
   Арн опустился ниже и, скользя над самыми головами бьющихся насмерть воинов, попытался рассмотреть блеснувший чуть в стороне странный отблеск... Дракон издал торжествующий клекот и довольно ощерился. Стабилизирующий Прорыв контур вязи, закрепленный на одном из жрецов, вот что привлекло его внимание. Убить двуязыких и ворота в Бездну захлопнутся!
   Увлекшийся осмотром, сумеречный дракон не успел среагировать когда только что выползшая на свет тварь, похожая на огромную зубастую жабу, вдруг резко подпрыгнула и... Боль, рванувшая призрачное, а значит, вроде как, неуязвимое тело арна, заставила его отвлечься от поиска жреца. Он только и успел подпалить дыханием наглую жабу, а в следующую секунду Т'мор рухнул на землю уже в своем человеческом облике и, чудом избежав удара лапы неведомо откуда вынырнувшей обезьяноподобной твари, вскочил на ноги.
   Глянув по сторонам, Т'мор облегченно выдохнул. Ему повезло, что он приземлился в гуще бойцов Корра, а не Риона. Там бы его нашинковали во мгновение ока и никакие врожденные способности не помогли. Т'мор попытался вновь обернуться драконом и зашипел от невыносимой боли. Неудача. Что ж. Не мытьем так катаньем. Он ведь неплохо запомнил того двуязыкого, что держал Прорыв, а значит... Арн нащупал закрепленную на поясе трость и почувствовал как по телу, холодя кожу, побежали ручейки чешуек.
   А спустя несколько секунд, в гущу свалки ворвался странный двурукий воин, покрытый матово-черной чешуей, сверкающий внушительным оскалом игольчатых клыков и бордовыми отсветами в глазах. Кое-кто из "наемников", столкнувшихся с этим монстром, мог бы поклясться, что заметил по два зрачка в его глазах... Мог бы. Если бы выжил после встречи со взбешенным арном, чудовищной мясорубкой врезавшимся в подобие оборонительного строя "наемников", и прорубающимся через него каким-то странным и непонятным курсом. Вокруг кипел бой, трещали доспехи и скрежетала сталь клинков, частенько сопровождаемая короткими предсмертными стонами и рыком убиваемых и убивающих тварей Бездны. Воины генерала Корра рассекали порядки обороняющихся "наемников", проламывали их оборону, уничтожая врага и тварей десятками, и сами валились под ударами противника, но напор не ослабевал. Это уже не было сражение до победы, оно превратилось в бой на уничтожение. Риссы сжимали кольцо, пробивали оборону и вламывались в порядки врага, стремясь разбить его строй, соединиться со своими и вырезать отсеченные от своих группы под корень. И только чешуйчатый двурукий, казалось, совсем не стремился пробиться в центр построения, или отсечь хотя бы часть сомкнувших ряды "наемников" от их товарищей Нет, он метался среди врагов по совершенно сумасшедшим траекториям, оставляя за спиной отрубленные конечности, развороченные тела "наемников" и тварей Бездны, пока...
   Уже перестали мелькать тут и там бойцы Риона, их попросту вырезали, всех до единого. А бойня продолжалась. Давно введены в бой резервы обоих корпусов и даже маги, истощив свои силы, взялись за мечи, и принялись рубить упрямо лезущих из Прорыва тварей,
   Т'мор устало повел плечами, оглядываясь вокруг. Небольшой перерыв в этом конвейере смерти был случаен и короток, но арн был благодарен судьбе и за такую малость. Неожиданно взгляд Т'мора зацепился за край залитого кровью балахона... Арн несколько секунд тупо всматривался в это испоганенное творение какого-то портного, а потом до него дошло и он, издав, уже слышанный воинами, торжествующий клекот, метнулся к изгвазданному в крови и грязи плащу. Не сомневаясь ни секунды, арн резко опустил Старшего на голову ничем непримечательного мертвого рисса полускрытого плащом, и облегченно вздохнул.
   Не тут-то было. Стоило, наконец-то найденному Т'мором жрецу, испустить дух, как под ногами сражающихся дрогнула земля и багровое око Прорыва начало подозрительно пульсировать. Раз, другой... А на третий, Т'мора, буквально, выбросило в его призрачное тело, тут же скорчившееся от жуткой рвущей на части боли.
   И снова рядом Мрак и Свет с тонкой, вибрирующей серой полосой меж ними. Вот только на этот раз, нет ни испепеляющего жара, ни смертоносного холода. Просто две стены и серый коридор меж ними, по невидимому дну которого струится темно-красный, почти черный ручей. Струится ровно, размеренно, лишь кое-где взрываясь бурунчиками, но... Стоп. А здесь, прямо-таки целый фонтан! Непорядок.
   Арн присмотрелся к бурлящему фонтану, забрызгивающему стены темными, странно сияющими каплями и, потянулся к ним, чтобы стереть уродливые потеки. Почуяв, как серая дымка обволакивает его ладони, арн аккуратно провел ими по разноцветным стенам, очищая от ставших бурыми, пятен и отряхнул руки прямо над фонтанчиком. Тот подался вверх и вдруг сотнями струй вонзился в нависшее над ним тело арна. Обдав жгучей болью, словно плеснув кислотой, фонтан вдруг опал, прибитый серой дымкой сочащейся из пробитого им тела. Судорожно зашипев, фонтан еще несколько раз дернулся, будто рассерженная змея... и растаял, будто его и не было. А багровый ручей побежал дальше, ровно, размеренно, как положено. Арн улыбнулся сквозь застилающую глаза пелену боли, открыл глаза... чтобы увидеть над собой невнятно-серое по зимнему времени небо Шаэра. Где-то рядом раздался тяжелый грохот камнепада, в котором Т'мор с трудом смог опознать чей-то чудовищно замедленный вопль... Победа?... Значит, теперь можно и отдохнуть. Глаза арна сомкнулись сами собой, и сознание уплыло в Ночь. Нежную, ласковую...
   И он уже не видел и не чувствовал, как его вновь ставшее человеческим тело аккуратно подняли магическими захватами, и осторожно, чтобы не сместились многочисленные переломанные кости, отнесли в лагерь. Не слышал, как переговаривались его носильщики, наперебой рассказывавшие друг другу, как "этот парень, сумеречный дракон, то есть, в самую пасть Прорыва нырнул и собственным телом его заткнул, а тот возьми, да рвани". Не слышал он и как вечером, собирающиеся на построение, риссы затянули перед погребальным костром долгую песню на шаэрре, желая легкого посмертия душам друзей. Не видел, как, хромая, вышел перед строем старый мажордом Шаэр-и-Нилл.
   - Этот день, мы - те, кто бились сегодня у Дола Шейн, запомним на всю жизнь. - Генерал Корр, стоящий у огромного погребального костра, усталый воин в покореженных доспехах, заляпанных кровью и слизью, говорил тихо, но его было слышно даже в самых последних рядах поредевшего войска. Генерал смотрел на пустующие места в рядах своих бойцов. Эти пустоты, словно выбитые зубы, маячили перед глазами Железного Корра. Генерал тряхнул головой, распрямил, ссутулившиеся было, неимоверно ноющие после целого дня жестокой рубки, плечи и продолжил уже совсем другим тоном. Его рык прокатился над войском, словно боевой рог, заставляющий воинов хвататься за мечи и выискивать глазами врага. - Это был страшный день, други! Четыре тысячи наших братьев ушли сегодня за кромку, но... Это была славная охота! И я горд, что во Тьму, наших друзей будут сопровождать не только сорок сотен изменников и несчитанные твари Бездны, но и тридцать шесть жрецов змееязыких. Вечная слава воинам Дома!
   - Р-р-рриссс! - Древний боевой клич риссов, подхваченный звоном мечей заметался над Долом Шейн. И началась тризна. Генерал поднял руку с зажатой в ней флягой, и, запрокинув голову, одним махом ополовинил сосуд с вином. В тот же миг, подожженные уцелевшими в бойне магами, дрова костра вспыхнули и в небо, кажется, едва не облизывая звезды жадными языками, взвилось гудящее, неправдоподобно красное пламя. Каждый выживший воин, ополовинив свою флягу, подходил к этому костру и выливал в него остаток вина, мысленно произнося имена друзей, чьи тела и души возносились сейчас к ночному небу. Подошел к костру и генерал. Старый мажордом ронял капли вина в костер и шептал, вспоминая всех, кого знал из ушедших сегодня.
   - Пусть будет легким твой путь по Звездному мосту, Арвид. - Последнее имя, Железный Корр произнес вслух и, ссутулившись, словно из него выдернули какой-то стержень, побрел в сторону временного лагеря. Он слишком устал...
   И уж точно не мог видеть пребывающий без сознания Т'мор, как появившийся словно из ниоткуда в его палатке, Байда растолкал уснувших рядом с ним, уставших и сильно потрепанных Джорро и Гора и, заставив их прихватить носилки, во мгновение ока перенес риссов и арна в дом на побережье.
   Проснулся Т'мор резко, рывком, и тут же застонал. Голова казалась тяжелой, как один из тех булыжников, что метали маги во время недавнего сражения, а тело и вовсе не желало слушаться, и вело себя так, будто его долго и упорно колотили, а потом забыли подлечить...
   - Живой! - Т'мор только охнул, когда кто-то быстрый и юркий сдавил его в неожиданно крепких объятьях, а обнаружив, что накрывшие его лицо волосы сияют неправдоподобной белизной, тихо вздохнул.
   - Асси? - Арн аккуратно, удивляясь насколько тяжелыми стали его собственные руки, обнял дрожащую, намертво впечатавшуюся в него эрию и, попытавшись приподнять свой эмоциональный блок, чуть не утонул в чувствах девушки. Чего там только не было. Отчаянье, страх, облегчение, гнев и даже... рехнуться можно. - Ну что ты, Асси... Не плачь. Все же в порядке. Я снова жив... Ургова печень, никогда не умел обращаться с рыдающими женщинами!
   Последние слова, будто переключили программу и юная эрия тут же замолотила маленькими, но твердыми кулачками по груди лежащего на просторной кровати Т'мора.
   - Больше! Никогда! Не смей! Убиваться! Слышишь, ты?... - Не обращая никакого внимания на катящиеся градом слезы, закричала Асси, пытаясь сопровождать каждое свое слово встряхиванием Т'мора за грудки. Правда, вес был явно не ее, но девушка старалась. Да так, что на последнем слове, белоснежная рубаха, в которую был облачен арн, не выдержала экспрессии юной эрии и попросту порвалась, оставив в руках Ллайсы внушительный лоскут.
   - О! Кажется, мы не вовремя. - Голос Арролда, раздавшийся от двери, моментально отрезвил Асси и привел в чувство ошеломленного таким мощным наездом Т'мора. А уж когда до эрии и арна дошло, в каком положении их застали визитеры... Под удивленными взглядами столпившихся у входа в комнату, обитателей дома на побережье, Асси очень медленно сползла с бедер арна, аккуратно укрыла Т'мора слетевшим от ее недавнего броска одеялом и, поправив сбившееся платье, приняла самую независимую позу.
   - Это не то... - Вздернув носик, начала было говорить юная эрия, но ее прервал гомерический хохот предполагаемого тяжелобольного. Асси бросила на Т'мора испепеляющий взгляд и попыталась сбежать. Ага, как же!
   Выметнувшиеся ленты Тьмы, моментально спеленали пыхтящую закипающим чайником девушку, а еще пара таких же плетей захлопнула дверь. Последнее, что услышали несостоявшиеся визитеры, перед ее закрытием, были слова Т'мора: "Извините, господа, но вы, действительно, не вовремя".
   - А теперь, поговорим начистоту, милая. - Едва дверь была заперта, арн отпустил удерживавшие эрию ленты Тьмы, и взглядом указал ей на стул. В ответ, Асси только еще выше вздернула носик и демонстративно отвернулась от Т'мора к окну. Арн вздохнул. - Асси, нам, в самом деле, нужно поговорить. И я очень хочу видеть твое лицо. Пожалуйста...
   Асси тяжело вздохнула и присела на краешек стула. Она несколько минут старательно отводила взгляд, но Т'мор все же умудрился его поймать... и эрия замерла, кажется, даже позабыв дышать.
   Медленно, с натугой, арн все-таки смог сесть на кровати и, опустив ноги на холодный пол, попытался встать, держась одной рукой за спинку кровати. Асси даже слова не сказала, только смотрела на него, словно завороженная... и молчала.
   Т'мор попытался сделать шаг в ее сторону, но не удержал равновесия. Ослабевшие от долгой неподвижности, ноги подломились, и арн грохнулся на колени, прямо перед неподвижно замершей на стуле девушкой. Подняться сейчас, он бы не смог... И черт с ним. Арн взглянул в глаза Асси. Испуг, ожидание... надежда?
   - Давно?
   - С первой встречи. - Тихо пробормотала Ллайса и вздрогнула, когда Т'мор вдруг положил голову ей на колени. Но уже через миг, тонкие пальчики осторожно коснулись спутанных длинных волос арна и аккуратно, прядь за прядью принялись распускать свалявшиеся колтуны, словно снегом, припорошенные сединой.
   Официальное, да и просто вежливое титулование любого защитника клана или Дома - гардэно, состоит из двух частей: "гардэ" - защитник, и "но" - частица подчинения. То есть, получается, например: гардэно'Рауд - защитник клана Рауд, гардэно Шаэр-и-Нилл - защитник Дома и-Нилл. В то же время, если рисс был извергнут из Дома и клана, частица подчинения при обращении к нему, должна быть изъята. В этом случае "гардэ" переводится уже не просто как "защитник", а "защитник самого себя". Подобное обращение к члену клана и Дома, среди риссов считается крайне оскорбительным и, фактически, является вызовом на дуэль до смерти.
   Нод'риш саэлле, эр нарт сих тоор. Риш эс тоор! - Самоуничижительный многосмысловой конструкт на языке шаэрре, в первом слое которого, говорящий сравнивает себя с продуктом жизнедеятельности крайне неразумного существа и признает, как следствие, отсутствие у себя мало-мальских способностей к логическому мышлению. (Выдержка из монографа о сравнительном анализе идиоматических и вербально-магических многосмысловых конструктов Древних, за авторством эра Арролда ап Хаш, выпущенного типографией Аэн-Мор в 3081 году эпохи Негур).
   Бытийные и стихийные школы - К стихийным школам относятся: Огонь, Воздух, Земля, Вода. К бытийным: Жизнь, Смерть, Кровь, Разум. В современных трактатах о сути магии Мор-ан-Тара, Тень также относят к ряду бытийных школ, хотя в действительности, она является одной из первостихий, и в большей степени манипуляции с ней тяготеют к жречеству, как и любые прямые взаимодействия со Светом или Тьмой.
   Классификатор... и т.д. - монограф широко известного в магических кругах теоретика, мастера-артефактора Гарта ах Борга. Правда, известен он, в основном, в Темных землях, поскольку в остальной части Мор-ан-Тара, его работы официально запрещены. Причиной запрета послужила одна из теорий, выдвинутых достопочтенным ах Боргом, а именно, теория об изначальной дуальности мира и невозможности существования первостихий в отрыве друг от друга. Отдельными эдиктами владык закатных человеческих земель был запрещен и указанный "Классификатор", поскольку в нем автор указывает на возможность развития обоих источников у людей, и даже приводит в качестве примера великих людских магов прошлого, "превозмогших волей Дар и обуздавших Свет и Тьму".
   Княжеский магистрат - своего рода, гильдия магов Староозерного княжества, помимо прочего, выступающая в качестве суда чести для входящих в нее магов и арбитра или защитника, при спорах с участием выпускников Драгобужского университета.
   Придел воплощения стихии - Термин, введенный мастером-артефактором Гартом ах Боргом, обозначал тело мага на том этапе развития, когда его сознание вплотную подошло к прямому контролю своей стихии, но еще не перешагнуло этот барьер. "Войти в придел воплощения" - это выражение означает, что маг уже начал комплекс жреческих ритуалов для финальной подготовки своего сознания и Узора к обретению возможности прямого контроля присущей ему стихии. В этой ситуации, тело мага, в какой-то мере, действительно, становится приделом храма Света или Тьмы (что зависит от определяющего источника мага). Достопочтенный Гарт также ввел и термин: прЕдел воплощения стихии, означающий перерождение, а подчас, и уничтожение личности мага воплотившего в себе стихию, в результате применения им слишком мощного воздействия на окружающий мир. Подобное происходит, когда маг совершает действие, в которое вкладывает не только весь свой запас сил, но и всю силу своих Источников, шагая за грань возможностей подвластной ему стихии. Эффект от подобного чародейства невообразим, часто необратим, но в результате, сам маг перестает быть человеком... или вообще перестает быть.).
   В Шаэрре существует поговорка: "Враг может оскорбить, разозлить или убить, но обидеть может только друг!"
   Темный круг - так в древности именовались ковены темных магов-людей. Темный и светлый круги, были своеобразными подразделениями королевских и княжеских магистратов, одинаково подчинялись их приказам и, по сути являлись первичными организациями людей-магов. С наступлением Света и гонениями темных, темные круги были запрещены.
   Гаррахт ан шас, нод'иллен саэлле. (шаэрре) - Очередное экспрессивное выражение, перевод которого на современный язык возможен в рамках, от: "кипящий ночной горшок на ножках", до: "пустоголовый идиот, чей мозг обосновался в нижних полушариях". (более подробное рассмотрение этого и ему подобных конструктов можно найти в монографе эр Арролда ап Хаш: "Сравнительный анализ идиоматических и вербально-магических многосмысловых конструктов Древних. Классификация и особенности", выпущеном в количестве 120 экз. Типографией Аэн-Мор в 3081 году эпохи Негур)
   Хор рарисс нид'на набха тама!(шаэрре) - Как уже понятно, это выражение также относится к многосмысловым конструктам, правда, не несет в себе грубо отрицательного смысла, равно как и сколько-нибудь значимого оскорбительного подтекста. Значений у данной фразы очень много, и все их многообразие, можно лишь попытаться представить по двум примерным, крайним, так сказать, переводам: от "как маленький ребенок, внимающий высокой родительской мудрости", до "как первый предок перед матерью его, небесной тьмой". К сожалению, этот конструкт, равно как и многие другие, включающие в себя упоминание одного из имен Тьмы, не может быть внесен в монограф эра Арролда ап Хаш, поскольку печать этого выражения, в отличие от рукописной записи, являятся самоактивирующейся вязью шаманского толка, обращенной к духам предков через Хаос. Простановка же пресекающих знаков, как до, так и после записи, приводит лишь к уничтожению носителя... Учитывая, что реакция происходит не сразу по наложении печати, а лишь спустя несколько часов..." (Отрывок из служебной записки "О перерасходе средств в связи с вызовом жреца Верхней Обители и взрывом второго и третьего типографских залов", временного управляющего типографией Аэн-Мора, эра Ррита ап Хаш, от 6-го дня восьмой декады 3081 года эпохи Негур.)
   Прим-полковник - временная должность в армии Шаэра. Вводится в случае необходимости выделения нескольких полков под командование одного офицера, назначаемого генералом Дома. Занимать эту должность имеют право только полковники имеющие опыт полевого командования, и лишь в исключительных случаях, капитаны гарнизонов.
   Копье Вьюги - мощное боевое заклятье школы Воздуха снижающее температуру в определенном управляемом волей мага объеме, до абсолютного нуля. Характеризуется выпадением снега вокруг эпицентра действия заклятья и сильным ветром. Любое материальное тело, оказавшееся в эпицентре действия заклятья, попросту рассыпается в пыль.
  
  
  
  
  
  
  
  
  

~ 142 ~

  

1

  
  
  

Оценка: 7.07*88  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  О.Чекменёва "Доминика из Долины оборотней" (Любовное фэнтези) | | И.Арьяр "Тирра. Невеста на удачу, или Попаданка против! Интерактивный" (Любовное фэнтези) | | П.Роман "Игра. Темный" (ЛитРПГ) | | А.Кувайкова "Варвара-краса или Сказочные приключения Кощея" (Современный любовный роман) | | А.Тьюдор "Сертификат" (Романтическая проза) | | Н.Кофф "Люби меня " (Короткий любовный роман) | | Н.Кофф "Не молчи " (Короткий любовный роман) | | О.Чекменёва "Чёрная пантера с бирюзовыми глазами" (Любовное фэнтези) | | Н.Любимка "Власть любви" (Приключенческое фэнтези) | | Д.Данберг "Элитная школа магии 2. Факультет Защитников" (Попаданцы в другие миры) | |
Связаться с программистом сайта.
Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
М.Эльденберт "Заклятые супруги.Золотая мгла" Г.Гончарова "Тайяна.Раскрыть крылья" И.Арьяр "Лорды гор.Белое пламя" В.Шихарева "Чертополох.Излом" М.Лазарева "Фрейлина королевской безопасности" С.Бакшеев "Похищение со многими неизвестными" Л.Каури "Золушка вне закона" А.Лисина "Профессиональный некромант.Мэтр на охоте" Б.Вонсович "Эрна Штерн и два ее брака" А.Лис "Маг и его кошка"
Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"