Демченко А.В.: другие произведения.

05 Воздушный стрелок. Запечатанный

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурсы: Киберпанк Попаданцы. 10000р участнику!

Конкурсы романов на Author.Today
Женские Истории на ПродаМан
Рeклaмa
Оценка: 6.07*148  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Этот мир велик и тесен, он жесток к слабым и милостив к сильным. В нём путь от боярича-изгнанника до опричника и гранда может занять год, а от раба до свободного человека всего пару лет... Если есть воля и хватает терпения. Сыну контрактной девки, Вячеславу Стрелкову, рабу живущему в Свободных Балканских территориях, воли не занимать, да и терпеть он умеет. Единственное слабое место Вячка - его сестра. Единственный близкий человек, его семья, покушений на которую он не потерпит. Но много ли может обычный раб-контрактник с покалеченным даром?
    30.10.18. + Глава 4.
    06.11.18. + Глава 5.
    12.11.18. + Глава 6.
    18.11.18. + Глава 7.


ДОРОГИЕ ДРУЗЬЯ-ЧИТАТЕЛИ!

   Этот текст, есть обещанное мною продолжение серии "Воздушный Стрелок". Пятая книга серии. Правда, с одним небольшим, но очень важным уточнением: у этой истории другой главный герой, хотя и Кириллу Николаеву с его ученицами здесь будет уделено немало внимания. Предупреждаю сразу, чтобы потом не было кривотолков и обвинений автора в торговле котами в мешках. :)
  
   И ещё одно: данный текст распространяется мною на двух сайтах. Собственно, здесь, на СамИздате и на моей странице сайта "author.today" (https://author.today/work/21522). На AT открыта платная подписка на эту книгу, НО, здесь "Запечатанный" будет выкладываться бесплатно и полностью, как и прочие книги серии "Воздушный Стрелок", правда, с задержкой в две недели от выкладки продолжения на "author.today".
  
   Приятного чтения!

А.В. Демченко

ЗАПЕЧАТАННЫЙ

Глава 1. Бег, он бывает разный

   Вячеслав привалился к уцелевшей стене дома в небольшой, явно недавно выжженной дотла деревушке и, коротко оглядевшись по сторонам, сполз на сырую после недавнего дождя землю, наплевав на грязь и холод. Ноги его попросту больше не держали, и немудрено. Сутки бега без сна и отдыха, доконают любого тренированного одарённого, что уж говорить о шестнадцатилетнем мальчишке, собственных сил которого не хватит даже на вызов лёгкого ветерка.
   Отдышавшись, юноша устало вздохнул и попытался встать на дрожащие после долгого бега ноги. Не сразу, но ему удалось пересилить навалившуюся усталость и, поправив рюкзак, подняться с земли. Солнце уже давно окрасило небо в алые цвета, а значит, пока окончательно не стемнело, нужно искать место для ночлега. Конечно, сожжённая деревня не лучший отель в окрестностях, но на большее Вячеславу сегодня рассчитывать не приходится. Остаётся только надеяться, что здесь найдётся хоть одно уцелевшее здание, в котором он мог бы переночевать, не рискуя принять во сне душ с неба.
   К удивлению и радости Вячка, такой дом действительно нашёлся. Стоящий на отшибе и потому, очевидно, уцелевший сарай, покосившийся, поросший мхом, и, кажется, даже травой. Перекошенный и щелястый... зато сухой внутри.
   Следующие полтора часа беглец убил на подготовку места для сна. Спать на утоптанном земляном полу ему совсем не улыбалось, так что пришлось сделать несколько ходок в ближайший лесок. На лапник, правда, рассчитывать не приходилось, но что уж тут поделать, хоть какая-то подстилка ему всё равно нужна, и если уж в лесу не нашлось ни одной ёлки, придётся обойтись тем, что есть. В ход пошли ветки кустарника, молодых деревьев и... мох. Благо, за ним даже не пришлось далеко ходить, на стенках сарая этого добра хватало. К тому моменту, когда юноша закончил работу, долина уже погрузилась в ночную темноту, а на неожиданно прояснившемся небе высыпали мириады звёзд. Впрочем, самому беглецу не было никакого дела до раскинувшейся над землёй красоты. Всё что его волновало сейчас, это костёр, с великой предосторожностью разведённый прямо в сарае, для чего пришлось устраивать вентиляцию в крыше, голод, с которым он ничего не мог поделать, и сон... который всё не шёл. Юноша лежал на подстилке у костра, завернувшись в плащ-палатку, сжимая цевьё автомата, и пялился в жердяной потолок, а перед его внутренним взором, вырванными кадрами из киноленты, мелькали воспоминания о давних и недавних событиях, череда которых и привела его в это незавидное положение.
   Хотя, если подумать, а когда оно было иным? Сын контрактной девки, один из доброго десятка "волчат", живущих при борделе тётушки Риты. Да-да, "добрая-добрая" Маргарита, позволяющая своим "фейкам" рожать, и "дающая несчастным детишкам кров и стол"... которые надо отрабатывать. Понятное дело, что совсем мелких детей никто работать не заставляет, но тётушка Рита ведёт скрупулёзный подсчёт всех расходов, и когда ребёнку исполняется шесть-семь лет, предъявляет ему счёт. О нет, никакой похабщины и извращений. Маргарита содержит респектабельное заведение и связываться с откровенной "чернухой" совершенно не желает. По крайней мере, на виду.
   Просто, начиная с этого времени у мелкого обитателя Заднего двора, как именуются частные владения хозяйки борделя, появляются первые обязанности из разряда "подай-принеси-пошёл вон". Дальше - больше. Чем старше становится ребёнок, чем он сильнее и выносливее, тем больше ему достаётся работы. В десять лет мальчишек отдают в обучение. Одарённых натаскивают в эфирных техниках, целительских или сенсорных, неспособных же ждут занятия по более приземлённым специальностям. Девчонки остаются на Заднем дворе, на хозяйстве.
   Во владениях Риты, вообще, все домашние работы выполняют дети её "феек", взрослых в жилой части дома нет в принципе. Любит сорокалетняя бандерша окружать себя детьми, изображать из себя милосердную, за что и получила прозвище "Добрая". Что совершенно не мешает ей отбирать из обитающих в её доме тринадцати-пятнадцатилетних девчонок, самых смазливых, и заключать от их имени контракты с коллегами... проще говоря, продавать в бордели. Схожая судьба ждёт и подрастающих "волчат", разве что продаёт их Рита не для "постельной" работы, а в отряды наёмников и мастерские, согласно полученных специальностей.
   Такая же судьба ждала и Вячеслава. Впрочем, если собственное положение будущего оружейника не особо-то и тяготило, то перспективы маячавшие перед его младшей сестрой, заставляли скрежетать зубами от злости и бессилия. Анна и в детстве выглядела маленьким ангелом, а когда подросла... Перед глазами Вячка встали воспоминания полуторагодовой давности.
  

* * *

   Вот, одиннадцатилетняя девочка выбежала во двор, пожелать доброго утра и проводить до ворот собирающегося уходить на занятия брата. Тоненькая, гибкая, в золотых волосах словно солнце лучами запуталось, а в голубых глазах так и пляшут смешинки. Вячко улыбнулся, поднял девочку на руки, закружил и, чмокнув в нос, собрался выйти за калитку, когда по его чувствам словно резануло ножом. Оглядевшись по сторонам, Вячеслав заметил стоящую на балконе хозяйку... и её расчётливый взгляд, которым она буквально буравила спину Анны. Такой же взгляд бывал у Риты, когда она выбирала очередную работницу для своего заведения. Вячеслава передёрнуло. Такой судьбы своей сестре он не желал, хватило и матери, не дожившей нескольких дней до восьмого дня рождения своего второго ребёнка, сгинувшей в пьяном угаре гуляющих после удачного контракта наёмников. Осознание грядущего словно ударом молота отпечаталось в разуме мальчишки, породив стремление любой ценой переломить судьбу, уготованную его сестре долбанной паучихой, и не позволить ей продать Анну в бордель, чего бы ему это ни стоило!
   В тот день, мастер-оружейник орал на накосячившего в работе Вячеслава, как никогда прежде, а его, обычно внимательный и почтительный, ученик только кивал не в такт, мыслями явно пребывая где-то не здесь, за что и отхватил знатного леща. Но даже порка, заданная учителем, не смогла привести заторможенного юнца в порядок. Что в этот день, что всю следующую неделю мальчишка стабильно портил собственную работу в двух случаях из пяти. Так что к концу недели, старик уже даже начал сомневаться в ученике, прежде показывавшем немалое рвение в работе с рунными цепями и огромный талант в ремонте любого стреляющего железа.
   Учитель даже пожалел в какой-то момент, что допустил "Риткиного волчонка" до банального "отстрела" отремонтированной в мастерской стрелковки, нарушив тем самым договор с его хозяйкой, один из пунктов которого, прямо запрещал учить мальчишку обращению с личным оружием, от эллиота до автоматических стреломётов и снайперских комплексов, включительно. Всё что тяжелее, пожалуйста, но лёгкая стрелковка была под полным и категоричным запретом. Боится Ритка... хотя, с чего бы ей опасаться парня? Вячко не дурак, прекрасно понимает, что без помощи бандерши и учёбы у Герхарда, он просто сдохнет в первой же канаве... а что такое благодарность, мальчишке известно, это старик замечал и не раз. Конечно, добротой Вячко не дышит, так ведь и жизнь на дне местного общества, совсем не сахар, но он не паскудничает и не крысятничает, добро помнит. Перестраховывается Рита, ну и пусть её. В бабьих вывертах сам чёрт ногу сломит, а уж с этой стервой он и рога обломает.
   А спустя неделю, ученик пришёл в себя, перестал допускать нелепые, "детские" ошибки в работе, и одолевавшие старика сомнения растаяли, как первый снег под солнцем. Быстро и без следа. А когда ученик сумел самостоятельно разобраться в переплетении совершенно нестандартных рунных цепей расколотого узла ускорителя, сделанного для коллекционного штуцера, пылившегося в запасниках мастерской уже добрых двадцать лет, Герхард дал себе слово, что сам выкупит контракт мальчишки у Ритки, сколько бы денег та не запросила. Отдавать такой самородок наёмникам, у которых он будет заниматься чисткой амуниции да редкими ремонтами всякой ерунды, пока не сдохнет в очередном походе, значило закопать талант в землю. А этого, старый мастер допустить не мог.
   В тот день, в голове Вячеслава родились первые наметки плана, и начался бег наперегонки со временем. Год-два, это всё что у него есть, пока паучиха не подпишет контракт и не продаст Анну в бордель. В своём заведении, она её точно не оставит, это правило Маргарита никогда не нарушает. Ни одна девчонка с Заднего двора никогда не будет работать в её борделе. Равно, как и ни один из "волчат" никогда не отдаётся в учёбу на боевую специальность. Даже одарённых натаскивают только на Эфир, никаких стихийных техник. Бережётся старая тварь.
   Заработать денег на выкуп? Как?! Всё, что Вячко получает в мастерской старого Герхарда, с тех пор, как старик перевёл его из прислужника в ученики, уходит на оплату "долга" Доброй Рите. Фактически, денег у него нет, вообще. Да что там, одежда, которую он носит, и та получена у Ирмы, кастелянши Заднего двора, а значит, тоже взята в долг.
   Попытаться найти подработку? Не вариант. Время учёбы и работы расписано по минутам, частые задержки тут же вызовут вопросы у хозяйки, а уж информацию паучиха добывать умеет. Как результат, заработанные деньги у него отберут, добром или кулаками, не суть важно. Да и сама подработка... чинить оружие, настраивать боевые комплексы, это неплохо, конечно. Но кто ж допустит чужого непроверенного человека, тем более, мальчишку до такой работы с собственным оружием, от которого в здешних местах частенько зависит собственная жизнь? Нет, это только через мастерскую или по знакомству. Пусть, знакомые у него есть, благо не первый год работает у Герхарда, и успел узнать всех его постоянных клиентов. А где взять инструмент, расходники? Тоже у Герхарда? Ну да, и работать за его верстаком, конечно. Хороша подработка, да старик его сразу вышвырнет! Вот были бы свои клиенты... тогда да, можно было бы попробовать договориться с учителем хоть на половинную долю. Но это уже мечты, взять-то тех клиентов негде.
   Заняться подёнкой? Не выйдет, этот рынок давно и прочно охвачен уличными бандами, а конкурентов, тем более одиночек, состоящие в них детишки давят беспощадно и без предупреждений. Заметят, что работаешь на "их" территории, тут же ткнут заточкой в бок в толпе, и амба. И что остаётся? Ничего... законного. Хоть с дубьём в подворотни иди... ага, до первого ловкача или стихийника. Нет, на такой промысел он отправится лишь в крайнем случае и только со стволом.
   Стоп. А если... Вячко встрепенулся и, быстро доев свой нехитрый обед, ринулся на задний двор мастерской и принялся рыться в "мусорном" контейнере, куда сваливалось всё непригодное для ремонта железо, оказывающееся в хозяйстве Герхарда. Буквально месяц назад мастер купил для своей оружейной лавки полсотни ящиков с "динозаврами". А как ещё назвать вытащенные из какой-то дыры времён Большой Балканской войны, автоматические карабины Теньковского? И ладно бы они были "с хранения", так ведь нет! Такое впечатление, что это оружие выискивали по болотам и лесам, чтобы потом упаковать в "родные" ящики и привезти на продажу. Ржавые, с рассохшимися деревянными ложами, треснувшими прикладами и разболтанными замками... удивляла только полная комплектность всего этого "вооружения". В ящиках, помимо самих карабинов, нашлись и ЗИПы к ним, и даже ремни... гнилые большей частью. Вячеслав потратил неделю просто чтобы отобрать годные для ремонта стреломёты. Тогда в мусор отправилось не меньше сотни убитых карабинов... и всё равно, Герхард не остался внакладе. Ещё бы! За всё это богатство он отдал тысячу шестьсот имперских крон. Много? Да, для Вячеслава сумма дикая, его нынешний ученический контракт, по признанию старика, стоит столько же. Но если прикинуть цену каждого ствола, получится по четыре кроны за карабин, без учёта тех, что отправились на помойку. Четыре! При стоимости самого захудалого, но нового пистолета в лавках Пернау, не меньше двухсот-трёхсот монет. Конечно, эти карабины столько не стоят, но если их привести в порядок, то уж сотню крон за каждый выручить можно. Но сейчас, Вячко интересовали не они, а тот хлам, что забраковал Герхард после осмотра. И удача ему улыбнулась. Поднатужившись, мальчишка вытащил из контейнера первый ящик и поволок его под навес. Сорок пять килограммов в неудобном деревянном "гробу", это не шутка, а уж для четырнадцатилетнего юнца, и подавно.
   За этим странным занятием его и застал хозяин мастерской, учитель и, по совместительству, работодатель.
   - И чем это ты занят, шалопай? - в надтреснутом голосе Герхарда явно послышалась насмешка. Вячко обернулся и, окинув взглядом худого, словно щепка, высушенного солнцем и продублённого ветрами старика, возвышающегося на крыльце, ничуть не смутившись, объяснил. Бывший подданный Рейха выслушал мальчишку, задумчиво почесал как всегда гладко выбритый подбородок и неопределённо хмыкнул: - Когда я разрешал тебе брать любой мусор из этого контейнера, для своих целей и без спросу, то никак не ожидал... такого.
   - Герр Баум... - начал было Вячеслав, но старик перебил его, просто подняв вверх раскрытую мозолистую ладонь, широкую, словно лопата. Вообще, каждый раз глядя на руки учителя, парень удивлялся тому, как эти огромные грабли ловко и точно управляются с мелкими оружейными деталями. Но ведь управляются и с успехом!
   - Молчи. Я думаю, - минута текла за минутой, а хозяин мастерской и магазина подержанного оружия всё молчал, но, наконец, придя к какому-то выводу, кивнул: - Идея хороша, если бы у тебя было на неё время. Но у нас, с этими чёртовыми карабинами и так скопилось слишком много дел.
   - Я готов работать сверхурочно, - протянул Вячко, и договорил уже почти еле слышно: - Если вы, конечно, согласуете это с хозяйкой Маргаритой.
   Старик смерил его пронзительным взглядом водянисто-серых глаз, прищурился и... неожиданно улыбнувшись в седые, аккуратно подстриженные усы, медленно кивнул.
   - Что ж, я услышал, - произнёс он. - Заканчивай здесь и иди в мастерскую, обеденное время вышло. Поговорим вечером, у меня в доме.
   Обычно, ужинал Вячеслав в компании с другими работниками старика, продавцами и техниками, в ангаре, или, если погода позволяла, в тени широкого навеса рядом с ним, после чего возвращался к работе в мастерской. Но в этот раз, Герхард Баум нарушил сложившуюся традицию и, едва работники начали собираться к ужину, увёл юного подмастерье в дом, где его супруга уже накрывала стол. Естественно, это действо не осталось незамеченным "коллегами", отчего за ужином у работников появилась новая тема для беседы, которую те и принялись дружно обсуждать, строя догадки и предположения о причинах приглашения мальчишки за стол хозяина мастерской.
   - Смотри, подсидит тебя малец, а там и в наследнички старика пробьётся, и будешь перед ним спину гнуть до старости, - хохотнул старший мастер, ткнув ложкой в сторону управляющего. Тот натянуто улыбнулся, но глаза его недобро сверкнули. Как ни мала вероятность такого исхода, но и её следует принять во внимание. Рисковать тёплым местом Руперт не желал. В Пернау, конечно, работу найти не проблема, для толкового и поворотливого человека, но и терять её за здорово живёшь, управляющий не собирался. Впрочем, повода для беспокойства пока нет. Вячко слишком мал, да и опыта ему недостаёт. И пусть в технике и оружии он разбирается получше многих, но для того чтобы заменить на должности такого человека как Руперт, этого мало. Нужны знания бухгалтерии, нюх на прибыль и умение ладить с людьми. А кто всерьёз воспримет недоросля, если он не из дворян или бояр? Не бан, не пан, так, голь никчёмная!
   Пока же управляющий размышлял о своём шутейном сопернике, Вячеслав молча сидел за столом хозяина дома. Мерно стучали ложки о дно тарелок, потихоньку исчезал из хлебницы нарезанный солидными ломтями испеченный хозяйкой хлеб, да тихо булькала бутыль, из которой герр Герхард подливал напиток в стоящую перед ним маленькую хрустальную рюмку на высокой тонкой ножке. Ужин так и прошёл в молчании, а вот после него, когда супруга хозяина дома, фрау Малица убрала со стола опустевшую посуду и скрылась за дверью кухни, старик откинулся на гнутую спинку стула и, окинув взглядом сидящего напротив мальчишку, кивнул.
   - Итак. Я подумал о твоём предложении, - начал он. - Но прежде чем я озвучу своё решение, хочу кое о чём спросить, и надеюсь на честный ответ с твоей стороны.
   - Я слушаю, герр Герхард, - облизнув внезапно высохшие губы, произнёс тот.
   - Зачем тебе это, Вячислау? - с прорезавшимся невесть откуда акцентом, спросил тот. - Прежде, ты не изъявлял особой тяги к торговле и... обману своей хозяйки. Так что изменилось? Только не вздумай врать, иначе на этом наш разговор будет окончен и, скорее всего, завтра ты будешь искать другую работу.
   - Я... - Вячко покосился на старика, но лицо старого мастера было непроницаемым. Что он думал, о чём, было неясно, но, вспомнив, что Герхард всегда относился к нему достаточно тепло, мальчишка решился: - Я узнал, что в следующем году хозяйка хочет прода... заключить контракт на мою сестру, а ей всего одиннадцать. Я не хочу... не могу...
   - Лядова тварь! - старик не сдержался, но тут же взял себя в руки. - Значит, решил спасти сестру от участи шлюхи? Молодец. А как объяснишь Ритке, где ты взял деньги, учитывая, что по ряду ты обязан отдавать ей весь заработок, в счёт долга и оплаты проживания? Вячко, она обвинит тебя в крысятничестве, и будет права. Формально.
   Вячеслав застыл. Это был полный провал...
   Добрая Рита, паучиха, хозяйка Маргарита... все эти имена и прозвища никак не описывает одну, но довольно важную черту бандерши. Она жадна! И один только этот факт ставит крест на затее Вячеслава. Стоит ему заявиться к хозяйке борделя с деньгами и предложением о выкупе контракта сестры, как он тут же лишится первого и может навсегда распрощаться с надеждой на второе. "Воровства" из её кармана паучиха не потерпит, и в отместку обязательно устроит Вячку огромную кучу неприятностей. Но как он мог позабыть об этом, как мог не учесть такое очевидное препятствие?!
   И ведь прав старик. Хозяйка будет в своём праве. Не отдать ей деньги сразу самому, значит, утаить доход. А это даже не штраф, это прямая дорога на вечный ряд. И хорошо, если бандерша будет сдавать его в аренду в мастерские, может ведь и на "постельную" работу отправить, и не к уставшим наёмницам, желающим расслабиться после боевого выхода, это он бы ещё как-то вынес, наверное... а... бр-р, даже думать противно. Извращенцев-то на свободных территориях хватает, им здесь сплошное раздолье. Не везде, конечно, но Пернау, как раз, в число этих "раздольных мест" и входит. Понятное дело, что терпеть такое Вячко не станет. Даже если сбежать не сможет, остановит себе сердце и всё, на это его невеликих сил точно хватит, но чем это поможет сестре и что с ней станет после смерти единственного родного человека в этом проклятом мире? Дьявольщина!
   - Вижу, ты понял, - медленно произнёс Герхард.
   - Может, мне удастся уговорить кого-нибудь выкупить её контракт, - пробормотал мальчик, сам прекрасно понимая, что шанс на удачу в этом вопросе стремится к нулю. Нет у него знакомых, которым он мог бы доверить такое дело. Просто нет, и всё. В Пернау, вообще, немного честных людей. Точнее, честных с чужаками... которым он и является для подавляющего большинства жителей этого сраного городка! Не родня, не друг, не компаньон и не сокомандник... не свой. А значит, и рассчитывать, что согласившийся ему помочь, не воспользуется возможностью облапошить малолетку, не стоит.
   - Знаешь, Вячко, - неожиданно прервал грустные размышления ученика, Герхард. - Я тобой доволен.
   - Чем? - скривился тот.
   - Тем, что узнав о возможном будущем сестры, ты не стал делать глупости, а попытался сначала разрулить ситуацию мирно, - проговорил в ответ старик. - Да, не получилось. Пока. Но кто сказал, что подобные вопросы вообще можно решить одним лихим кавалерийским наскоком?
   - И... и что мне теперь делать?
   - Думать, Вячеслав. Прежде всего, думать, - хлопнув по столу ручищей, заявил учитель и, с усмешкой подмигнув, добавил: - Ну и копить деньги, конечно. Лишними они всяко не будут. Это, если ты не понял, я тебе добро даю на затею с переделкой карабинов. Но восемьдесят... ладно, семьдесят процентов от продажи - мои. Недостающие детали за мой счёт, но работать будешь один, сверхурочно. Усёк?
   - Усёк, - со вздохом кивнул тот, но мысль о бесполезности этой затеи, так и не покинула головы Вячеслава.
   - Не вешай нос, мелкий. Если не видишь решения проблемы сейчас, это ещё не значит, что такового вообще нет в природе, - успокаивающе прогудел старик и, глянув на часы, покачал головой. - Вот что, иди-ка ты работать, пока мастеров не разозлил. Обидятся ведь, скажут, мол, посидел за столом с хозяином, и зазнался, от работы отлынивать стал.
   Поблагодарив за ужин и попрощавшись, Вячко выскользнул за дверь и отправился в ангар, где до сих пор, несмотря на подступающую ночь, кипела работа. Ничего удивительного, в Пернау рабочий день в лавках начинается поздно, но и заканчивается незадолго до полуночи. Особенности жизни наёмничьего города, куда деваться.
   Оказавшись в привычной рабочей обстановке, Вячеслав всё же смог временно выбросить из головы мысли о грядущих неприятностях и погрузился в работу, благо, чего-чего, а дел в мастерской хватало всегда. Вот и сейчас, занимаясь разборкой очередного раскуроченного стреломёта, принесённого в мастерскую незадачливым хозяином, Вячко отвлёкся от дурных мыслей. И даже, по ходу дела, начал прикидывать, с чего начать работу над "воскрешением" вытащенных со свалки стволов. Первым делом, следовало разобраться со ржавыми стволами и затворными механизмами, а потом можно будет заняться и основными доработками.
   Вообще, автоматический карабин Теньковского, весьма странный механизм. Первый образец по-настоящему ручного автоматического оружия, он и выглядит как положено "первенцу". Неуклюжий и даже на вид неудобный, этот образец военно-инженерной мысли получил в своё время то же прозвище, что и распространённый в средневековье меч... "бастард", ублюдок, то есть. И для этого были все основания. Имеющий вид классического горного карабина, АКТ выглядит откровенно странно из-за дырчатого кожуха на длинном стволе, из-за которого конструктору пришлось укоротить ложу, превратив её в нечто несуразное. Что уж тут говорить про идиотский магазин на пятьдесят! стрел, торчащий снизу и придающий и без того не блистающему красотой оружию совсем уж корявый вид. Коряга, а не автоматический стреломёт.
   Понятно, что изобретатель и производитель выполняли заказ военных, которые хотели сохранить прицельную дальность стрельбы карабина, получив при этом возможность ведения автоматического огня, то есть возмечтали о ручном автоматическом стреломёте, обладающем всеми положительными чертами их тяжёлых собратьев. Учитывая, что о направляющих кольцах, как и об ускорителях в то время никто и не помышлял, результатом первого опыта в строительстве подобного оружия стал тот самый АКТ с длиннющим, перегревающимся, но не сменным стволом. Магазин же... ну, таким своеобразным способом инженер Теньковский попытался решить вопрос унификации боепитания. Иными словами, этот карабин использует не только стрелки размерности стандартной для ландвера, в то время вооружённого обычными карабинами Шонауэра и тяжёлыми стреломётами Грунера, но и сам магазин, используемый в автокарабине, был взят именно с того самого тяжёлого стреломёта, его десантной версии, если быть точным. В результате, получилась тяжёлая и корявая, неповоротливая дура бешеной скорострельности, получившая в том же ландвере ещё одно прозвище: Обжора. Неудивительно, что как только были разработаны и пущены в производство более совершенные модели автоматического стрелкового оружия, в частности фабрики того же Грунера, как рейх постарался избавиться от "ублюдков", сбагрив их в свободные территории, где в то время, как раз началась повальная подготовка к большой бойне.
   И вот этих уродцев Вячеслав решил превратить в нормальное оружие, и у него были на это все шансы. Да, придётся потрудиться, чтобы "оживить" затворы, но это самая сложная и долгая часть работы, а вот всё остальное... Снять кожух, укоротить стволы с учётом применения направляющих колец и ускорителей, срезать к чертям приклад, приладив вместо него откидную "рогатку". Что останется? Разве только сменить пятидесятизарядную "дубину" магазина на более современную, так это тоже не проблема, фабрика Грунера до сих пор печёт их как пирожки, причём самой разной ёмкости.
   И в результате получится мощный, но довольно компактный автомат под весьма распространённый и уважаемый в среде наёмников, калибр. Что-то придётся придумать, чтобы уменьшить темп стрельбы, но этот вопрос решаем либо механически, либо... с помощью рун. Второй вариант даже предпочтительнее, меньше возни с металлом. А питание рун? Ну, направляющие и ускорители тоже придётся от чего-то запитывать, а уж поиск места для установки пары-тройки кристаллов не должен стать проблемой.
   "Домой" Вячеслав добрался уже далеко за полночь и, как обычно, по пути в комнату, что он делил с двумя другими подростками, заглянул в комнату сестры. Знал, что она не будет спать, пока не увидит брата. Оказавшись у двери, ведущей в комнату Анны, Вячеслав привычно тихо трижды постучал по косяку. Не прошло и десяти секунд, как дверь бесшумно отворилась и на пороге возникла тоненькая фигурка сестры, облачённая в дешёвую розовую пижаму. Сонно моргнув, девочка уткнулась носиком в грудь Вячеслава и, обняв его, тихо пробурчала что-то вроде "добрнчибртк".
   - Доброй ночи, Аннушка, - тихо по-русски проговорил он и, погладив сестрёнку по голове, аккуратно и мягко отстранил её от себя. - У тебя уже глаза слипаются. Иди спать.
   - Иду, - сонно кивнув, девочка развернулась на сто восемьдесят градусов и исчезла за дверью спальни. Ну вот, ежевечерний ритуал выполнен, теперь и Вячко может идти на боковую... но сначала, душ.
   С Доброй Ритой, герр Баум договорился быстро и без эксцессов, так что уже со следующей недели Вячеслав стал дневать и ночевать в мастерской, работая над будущими автоматами, как они и договорились со старым оружейником, сверхурочно. Хозяйка же пребывала в уверенности, что Вячеслав занят восстановлением сожжённой системы управления ракетного комплекса. Таковой действительно был в мастерской Герхарда, но вся работа с оплавленными "мозгами" установки свелась к замене вычислителя и установке стандартной программы управления, залитой из обширнейшей базы данных старика. Но любой любопытствующий, заглянув в дальний угол на заднем дворе мастерской, увидев распотрошённый корпус, был бы абсолютно уверен, что работы над ним ещё очень далеки от завершения.
   Довольны оказались почти все, хозяйка борделя была удовлетворена внеочередным доходом с мальчишки, сам Баум ждал прибыли от продажи будущих автоматов, а Вячеслав, помимо заработка, радовался тому, что работа позволяет ему хоть ненадолго забыть о пресловутом контракте. Не рада была только Анна, лишившаяся ежевечерних встреч с братом. Правда, в выходные она отыгрывалась за долгую разлуку сполна, не отходя от Вячка ни на шаг. А тот, вопреки обычным детским закидонам, был только рад компании сестры, заодно пресекая любые попытки остальных обитателей Заднего двора посмеяться над ходящей за ним хвостиком Анной. Вот только мысли... чёртов контракт висел над душой дамокловым мечом, и что с ним делать, Вячеслав пока так и не придумал, что, впрочем, не помешало ему продумывать не совсем законные методы освобождения сестры... на крайний случай. Самый крайний.
   Старик, перед которым Вячеслав открылся, больше не поднимал эту тему, и сам мальчишка пока не рисковал подходить к нему за советом, понимая, что свои проблемы он должен решать сам, иначе в этом обществе не выжить. Полагаться на чьи-то слова стоит только в том случае, если человек входит в близкий круг, а какой может быть близкий круг у нищего паренька, пребывающего, фактически, в узаконенном рабстве у хозяйки борделя? Только точно такие же нищеброды и неудачники, но уж точно не хозяин известной на весь город оружейной мастерской и трёх оружейных же лавок, одна из которых обычно торгует на сумму большую, чем две другие вместе взятые. То-то и оно... между ними не одна ступень, а целый лестничный пролёт. Да, для Герхарда, проблемы Вячеслава смешны и не стоят выеденного яйца. Он мог бы одним щелчком пальцев решить вопрос, выкупив Анну, и даже не ощутив при этом, как полегчал его кошелёк. Но для чего? Какой ему толк от такой благотворительности? Никакого.
   Да, он может повесить этот долг на самого Вячка, но... не станет этого делать, пока сам Вячеслав не попросит о такой услуге, став не просто должником, но обязанным Герхарду лично. И вполне возможно, что именно такого хода старик от него и ждёт. Ну так что, можно его назвать человеком ближнего круга? Чёрта с два.
   Но если иного законного выхода из этой ситуации Вячко не найдёт, то кочевряжиться не станет и обратится с просьбой хозяину мастерской, пусть даже ценой свободы сестры станет его собственная. Пусть так, эту цену он готов заплатить хоть сейчас, но... да, себе Вячеслав может честно признаться, он перестанет себя уважать, если так просто сдастся и пойдёт по самому лёгкому пути. А значит... значит, думать-думать-думать, как и наставлял герр Герхард.
   Старый мастер наблюдал за метаниями подростка и улыбался в усы, не обращая никакого внимания на ворчание супруги, явно недовольной поведением мужа.
   Нельзя сказать, что фрау Малица была такой уж сердобольной женщиной. Она родилась и выросла в СБТ, и была плотью от плоти этого жестокого места. Но, в отличие от многих иных, она смогла сохранить в себе воспитанную родителями мораль, и ей не нравилось что супруг, тоже не отличающийся живодёрским нравом, так легко играет на чувствах сущего мальчишки, попавшего в переплёт. Правда, высказывать своё мнение на людях, пусть даже это и работники их семейного дела, женщина не торопилась, зато наедине... О да, ночная кукушка дневную всегда перекукует, а если у неё ещё и пила имеется... В общем, в последнюю пару месяцев герру Герхарду пришлось несладко, и держался он, похоже, на одном лишь упрямстве. Но, в конце концов, всё же не устоял...
   А Вячеслав тем временем успел закончить работу над автоматами и даже провёл их первичную пристрелку на стрельбище за ангаром. На это дело у него ушло не одно утро, а именно по утрам, до открытия мастерской и появлении в ней работников, он приходил на стрельбище. Всё же не стоило забывать о запрете хозяйки на обучение стрельбе. Ну да, пусть она продолжает свято верить в то, что оружейник может не уметь пользоваться плодами своих трудов, Вячеславу же лучше. Как говорил один наёмник, частенько заглядывавший в бордель Доброй Риты: "камень за пазухой в поединке, путь к твоей смерти, а в подворотне - к спасению". И Вячко в это верит. Ну а что? Насчёт использования камней в поединках, он не спец, зато в подворотнях бывал не раз и может со всей уверенностью подтвердить, хороший камень в руке в таком случае, только подмога. И порой немалая. Кое-кто из "уличных" мог бы это подтвердить... если бы был жив. А вот не стоило тем уродам лезть к Анне. И угрызения совести мальчишку не мучили. Собакам - собачья смерть.
   Автомат щёлкнул затвором и встал на боевой взвод. Примерившись, Вячеслав упёр приклад в плечо и, выдохнув, осторожно нажал на спусковой крючок. Модернизированный АКТ отозвался резким, но негромким тявканьем и короткой дрожью в руках. Подросток неопределённо хмыкнул и прильнул глазом к моновизору. Мишень, расположенная на предельном для обычных автоматов расстоянии в триста метров, порадовала его изорванным в лохмотья центром. Хорошая кучность. А вот скорострельность слишком... просто слишком. Надо бы замедлить скорость подачи заряда, хотя бы на четверть секунды. Кстати, о скорости...
   Вячко взглянул на хронограф и, щёлкнув древним переключателем, вывел на не менее древний плоский экран сводку по "отстрелу" последнего магазина. Результат порадовал не меньше, чем мишень. Ускоритель и направляющие кольца справились с задачей, поддерживая одну и ту же скорость полёта тяжёлых зарядов, изначально предназначенных для стрельбы на куда большее расстояние. Да и укороченный до предела ствол перестал перегреваться и влиять на точность и скорость полёта заряда. В общем, можно сказать, задача выполнена. Жаль только, что из сотни имевшихся в распоряжении Вячеслава стволов, спасти удалось лишь семьдесят два. Оставшиеся двадцать восемь были разобраны до последнего винтика и пошли донорами для восстанавливаемых машинок. Хотя, правильнее было бы сказать: модернизируемых, потому как то, что сотворил с неуклюжими уродцами Вячеслав, иначе как коренной модернизацией назвать нельзя.
   Укороченные АКТы, снабжённые металлическими откидными прикладами и уменьшенными магазинами, напрочь утеряли свой неуклюжий вид непонятных растопырок, и стали выглядеть почти современно... Если не обращать внимания на оставшиеся деревянные части, вроде той самой несуразной, но оказавшейся на диво ухватистой ложи и чуть коротковатой рукоятки, приобретшей после ликвидации родного приклада-весла и обработки напильником, почти автоматный вид. Спасибо предусмотрительности или эксцентричности инженера Теньковского, при создании своего "шедевра" отступившего от тогдашних канонов, и сделавшего рукоять более выраженной, из-за чего, лишившийся приклада карабин не стал выглядеть, как самопальный обрез с рукояткой от дуэльного пистоля позапрошлого века.
   От осмотра и чистки своего детища, Вячка отвлёк мастер, неслышно появившийся на полигоне. Впрочем, "неслышно", не значит незаметно. По крайней мере, сам подросток легко ощутил появление на площадке нежданного гостя. Ну, хоть на что-то его куцый дар ещё годен.
   - Как результаты? - поинтересовался Герхард, беря в руки один из вычищенных Вячеславом автоматов. Покрутил в руках и положил обратно.
   - И вам доброго утра, герр Герхард, - улыбнулся Вячеслав. - Результаты радуют. Попробуете?
   - Почему бы и нет? - старик сноровисто снарядил магазин и так же споро приготовил оружие к стрельбе.
   А спустя несколько секунд, над полигоном вновь разнеслись звуки выстрелов. То приглушённые, почти неслышные, то резкие и громкие. Одиночные и очереди. Мишени разлетались лохмотьями, а увлечённый Герхард продолжал бить из преображённого АКТа, то и дело меняя пустеющие магазины, да поглядывая то в моновизор, то на хронограф. Вячеславу даже пришлось взяться за набивку опустошённых магазинов, а старик всё никак не мог угомониться.
   Но, в конце концов, мастер положил автомат на стол и, довольно потянувшись, повернулся к ученику.
   - Что я могу сказать, Вячеслав... хорошая работа, - хлопнув своей ручищей по спине мальчишки, заявил он. - Осталась сущая мелочь. Планки. Нынешние наёмники зажирели, им теперь без завалящего коллиматора и в поход идти невместно. Опять же, целеуказатели всякие, фонарики... хотя, зачем им эти приблуды, при наличии тактшлемов, я не понимаю. Старый, наверное, стал, глупый, да... Но покупатель всегда прав, ведь так?
   - Да, планки... - Вячеслав скривился, а его руки уже принялись чистить горячий после стрельбы автомат.
   - Не переживай, в ангаре, в пятом контейнере их много. Но, опять же, варить будешь сам, - усмехнувшись, произнёс Герхард, моментально угадав причину недовольства ученика. Работка тому предстояла муторная. - Зато цену поднимем. Думаю, триста пятьдесят - четыреста крон за такого "малыша", будет в самый раз, а? Что скажешь?
   А что он мог сказать? Это ж, минимум, семь с половиной тысяч крон!
  

Глава 2. Первый шаг на пути

   Услышав озвученную Герхардом сумму, Вячеслав чуть не подавился. Да он в жизни таких денег, не то что в руках не держал, в глаза не видел! И пусть Вячко получит их на руки только после того как будут распроданы собранные его руками АКТы, чёрт с ним! Пернау, город немаленький, больше пятидесяти тысяч жителей, не считая гостей-наёмников. Уж за год-то эти машинки так или иначе разойдутся по рукам, а значит, к нужному моменту у Вячеслава будет достаточно денег, чтобы выкупить сестру у хозяйки борделя. И если всё сделать правильно, то после расставания с Доброй Ритой у них даже должны остаться кое-какие деньги на житьё-бытьё. Ну, по крайней мере, на покупку самого необходимого, их наверняка хватит, а потом... да что, у него рук нет, что ли?! Кончатся эти деньги, заработает ещё. Главное, чтобы у них было это самое "потом".
   - Рад? - усмехнулся Герхард, с интересом наблюдая за меняющимся выражением лица ученика. Тот молча кивнул... и тут же испытующе уставился на учителя. - Что, думаешь, чем придётся расплачиваться за такое везение? Правильно мыслишь, в наших местах бескорыстие - товар особого спроса, дефицит, можно сказать. Только не спеши записывать меня в негодяи. Всё по-честному. Ты получаешь свои законные тридцать процентов от стоимости этих модернизированных АКТов, я же получаю рабочую схему переделки откровенного старья во вполне современный образец лёгкой стрелковки. Ты же помнишь, что на складе ещё четыре сотни таких лежит, разве что состоянием получше? Да и помимо них я уже озаботился приобретением в городских лавках и на складах наёмников подобных машинок. Все собрал, ни одной не оставил. И впредь буду скупать, коли попадутся. Такую возможность снять сливки я не упущу, - похвалился старый мастер.
   - И сколько их там... всего? - спросил Вячеслав, невольно оглянувшись на бетонную коробку хранилища, почти по крышу утопленного в твёрдый утоптанный грунт заднего двора мастерской.
   - Около двух тысяч, - понимающе усмехнувшись, ответил Герхард. - Конечно, получить рабочие АКТы по цене "копанок" мне не удалось, но свой навар я на них сделаю обязательно, и поверь, он будет не меньше, чем ожидаемая прибыль от продажи "твоих" экземпляров. Так что, повторюсь, всё по-честному, Вячко. Ты при деньгах, и я доходом не обижен. Ну а схема... считай, она станет платой за мою помощь в выкупе твоей сестры.
   - Вы...
   - Нет, - моментально поняв, что именно хотел сказать мальчишка, перебил его мастер. - Сейчас я не стану её выкупать. Без проблем и подозрений со стороны Ритки, это можно будет сделать, только когда подойдёт твой собственный срок выхода на рабочий контракт. Тогда, я смогу забрать её, так сказать, "в довесок", чтобы мой новый работник "не зачах от потери единственного родного человека". Ломить цену за малолетку Добрая не станет, я думаю, половины твоего заработка с АКТов, хватит, чтобы удовлетворить её аппетиты. Как ты понимаешь, официально, долг за её выкуп будет приплюсован к стоимости твоего контракта, до тех пор, пока ты не выйдешь из-под "опеки" Ритки. А вот когда развяжемся с ней, тогда и рассчитаемся. Но до той поры, ты должен сидеть тихо, как мышь под веником. У старой твари отменное чутьё, прознает, что ты что-то крутишь, и на коже Анны тут же раскроются крылья феи. Сам должен понимать...
   От одной мысли, что его сестру могут заклеймить меткой проститутки, сводимой только профессиональными артефакторами за совершенно бешеные деньги, подросток заскрежетал зубами.
   - Понимаю, не дурак, - выдохнул он, справившись с накатившим гневом.
   - Вот и замечательно, - кивнул в ответ герр Баум и, похлопав ученика по плечу, покинул стрельбище. Вячко проводил учителя взглядом и задумался.
   Такого шага от оружейного мастера он не ожидал. Совсем. Предложенная им помощь была слишком хороша, чтоб Вячко так легко мог в неё поверить. С другой стороны, старик явно нацелился заполучить его в качестве мастера в свою мастерскую, и подобные действия вполне укладываются в поведение рачительного хозяина, беспокоящегося о благополучии своих работников. Пусть даже и будущих.
   Как бы то ни было, но даже тот факт, что Герхард собирается выкупить Анну вместе с ним, отчего-то не успокаивала Вячка. Да, стало полегче, но... беспокойство осталось. А что если вдруг что-то пойдёт не так? Если что-то случится с мастером или с самим Вячеславом? А если паучиха откажется заключать контракт с герром Герхардом? Бр-р...
   Размышления Вячелава прервал шум открывающихся ворот ангара-мастерской. Значит, кто-то из работников уже на месте. Подросток окинул взглядом стол, с лежащим на нём АКТом и добрым десятком магазинов к нему, вздохнул и, собрав компрометирующее железо в сумку, двинулся на своё рабочее место.
   В цехе его ждал неприятный сюрприз, управляющий Герхарда занял уголок для отдыха расположенный рядом со входом в оружейную комнату, где хранились отремонтированные образцы, перед тем, как отправиться в одну из лавок, или быть возвращёнными хозяевам. А именно в оружейную, Вячко собирался вернуть только что пристрелянные им на полигоне автоматы... Убедившись, что кроме управляющего в ангаре пока никого нет, он проскользнул за громоздящимся у стены оборудованием, стараясь не попасть в поле действия фиксаторов, установленных хозяином мастерской для контроля работников. Подобравшись поближе ко входу в оружейку, мальчишка замер на месте, скрываясь от взгляда управляющего за старым фрезерным станком. Не заметил? Хорошо. А теперь, осталось самое трудное...
   Вячко настроился и... одним волевым усилием остановил течение Эфира в своём теле. Вот так, теперь на него никто не будет обращать никакого внимания, словно, никакого мальчишки тут и в помине нет... если, конечно, не наглеть, не лезть на глаза окружающим и не тревожить сверх меры Эфир физическими воздействиями. Аккуратность и осторожность. Ну, вперёд!
   Подросток встряхнулся, сбрасывая напряжение, сковавшее его тело, и спокойным уверенным шагом вышел из-за станка. Кивнув на ходу управляющему, разложившему на столе какие-то бумаги и даже не оторвавшемуся от них, чтобы посмотреть на проходящего мимо человека, Вячеслав отпер врученным ему Герхардом ключом дверь в оружейку и, невозмутимо шагнув внутрь, принялся раскладывать стреломёты в запираемый ящик, где они и хранились, подальше от любопытных глаз. Не торопясь, но и не медля... стараясь производить своими действиями как можно меньше шума, иначе был велик шанс всполошить управляющего. А это нехорошо. Если зацепить внимание господина Руперта, велика вероятность, что он очень быстро опомнится и сообразит, что мимо него прошёл не один из мастеров или сам Герхард Баум, а мальчишка, которому в принципе нечего делать в оружейной, где хранится лишь лёгкое стрелковое вооружение.
   Тратить время на набивку магазинов, Вячеслав не стал. Слишком долго, а у него уже начался рабочий день и дел в мастерской невпроворот. Посему, он просто свалил их в пустой ящик, как раз и предназначенный для этой цели. Оглядевшись по сторонам и убедившись, что всё в порядке, подросток запер контейнер со "своими" АКТами, кивнул и так же невозмутимо и спокойно покинул оружейку. Руперт даже ухом не повёл на лязг закрываемой двери. Сработало.
   Обратный путь подросток проделал точно так же, скрываясь от фиксаторов за оборудованием мастерской. Отыскав в конторе учителя, Вячеслав вернул ему ключ от оружейки и контейнера с неучтённым пока оружием. Его черёд придёт, когда мастера модернизируют по примеру Вячка хотя бы часть из тех четырёхсот АКТов, что лежат сейчас на складе герра Баума. И судя по довольному виду хозяина мастерской, так и фонящему предвкушением, не сегодня, завтра, он даст задание своим работникам на переделку карабинов. А это значит, что исполнение части текущих заказов будет переложено на плечи Вячеслава. Эх, а он ведь рассчитывал на небольшой отдых после почти трёхмесячного аврала.
   И снова покатились дни, один за другим, стремительно и неумолимо. С деревьев облетела последняя листва, и в Пернау пришла зима. Не такая уж холодная для севера Свободных территорий, но промозглая и сырая. Естественно, такая погода не могла не повлиять на обитателей Заднего двора. Но если девчонки, почти не выбирающиеся за пределы дома, были в порядке, то "волчата", проводящие большую часть времени на работах, мотающиеся каждый день из конца в конец города, засопливили через одного. Подхватил простуду и Вячеслав.
   Маргарита отреагировала только когда трое из шести работающих мальчишек обитающих в её доме, свалились с температурой. Нет, она была рачительной "хозяйкой" и если бы кто-то из детей сообщил ей о происходящем, она бы не стала дожидаться, пока болезнь доберётся до всех "воспитанников" без исключения. Но... так уж сложилось, что в первую очередь свалились с простудой те, чьих матерей давно уже не было в борделе Доброй Риты, а сами они старались держаться подальше от хозяйки дома и не ходить к ней за помощью, тем более, что она частенько оборачивалась для них увеличением долга.
   Но как бы дети не желали обойтись без лишних на их взгляд трат, им это не удалось. Визит врача, достаточно искусного в эфирных целительских техниках, обошёлся хозяйке в немалые деньги, которые она, естественно, тут же включила в долг выздоровевших обитателей Заднего двора. Сотня крон на нос, вписанная в долговую роспись, как и следовало ожидать, не подняла детям настроения. Впрочем, от них, в данном случае, ничего не зависело, так что бедолагам пришлось просто принять к сведению свершившийся факт и... продолжать жить и надеяться на лучшее.
   Вячеслав молча смотрел на уже четверть часа мечущуюся по комнате сестрёнку, просто смотрел. Успокаивать разбушевавшуюся мелочь, он сейчас и не пытался. Пробовал, дохлый номер. Анна рвала и метала. Сумма в сто крон, повешенная на брата, казалось ей совершенно нереальной, и все попытки Вячка убедить её в справедливости выставленной врачом цены, пропадали втуне. Сестрёнка была зла и расстроена. Сообщить ей о том, что у Вячеслава достаточно денег, чтобы не обращать внимания на столь неожиданное увеличение долга? И сколько она сможет хранить этот секрет? День, два? Девочки, девушки, женщины... Вячеслав был убеждён, что хранить секреты они умеют. Но только сообща.
   Нет, Анна не так уж болтлива, но она совсем ещё ребёнок и некоторая детская наивность, пусть и изрядно побитая реалиями их жизни, у неё ещё сохранилась. Вячко сам сделал для этого всё что было в его силах, старательно ограждая младшую сестрёнку от грязи окружающего мира. Он хотел, чтобы у девочки было детство, нормальное настолько, насколько это вообще возможно. И может честно признаться, что пока ему это вполне удаётся.
   Но, есть у этой ситуации и обратная, тёмная сторона. Наивность Анны предполагает веру в друзей и их надёжность. Пусть их круг у мелкой невелик, для создания проблем хватит и этого. Проболтается Аннушка подружкам, и уже на следующий день её брата возьмут за жабры люди хозяйки. А в том, что эта информация дойдёт до неё и быстро, Вячко был уверен абсолютно. Если не через матерей подружек, работающих в борделе, то через осведомителей хозяйки.
   Паучиха, хоть и делала вид, что не очень-то интересуется делами "волчат", но руку на пульсе держала. И вполне возможно, что даже ситуация с подкосившей большую часть ребят простудой, была ей известна с самого начала, и просчитана до последней кроны.
   Сам Вячеслав наверняка знал о наличии, как минимум, двух осведомителей хозяйки, проживающих среди их братии. Кастелянша Ирма Зброева и старший из волчат, крепко сбитый ученик портного Адам Поггер. Ирма не видела в своей дальнейшей судьбе ничего зазорного, единственное, что её по-настоящему беспокоило, так это возможность минимизировать свой долг перед тётушкой Ритой, чтобы уйдя работать по контракту, не слишком долго раздвигать ноги перед клиентами бесплатно. Поггер же... рыжий чётко знал, что его контракт будет выкуплен нынешним учителем, а хорошие отношения с Ритой обеспечивались его влюблённостью в хозяйку борделя, с удовольствием допустившей крепкого молодчика до своего тела. Учитывая же, что Адам пользовался успехом не только у Риты, но и практически у всех старших девчонок с Заднего двора, вероятность того, что информация о деньгах Вячеслава дойдёт до хозяйки именно через этого обормота, стремится к ста процентам. Именно поэтому, он и не решился рассказать сестре о деньгах, и теперь вынужден был терпеть её расстроенное ворчание. К тому же, надувшаяся Анна была просто очаровательна, хех.
   - Ну что ты молчишь? - воззрилась на него сестричка, сверкая своими голубыми глазами.
   - А что я могу сказать? - развёл руками Вячеслав, старательно давя так и норовящую вылезти на лицо улыбку. Ну, милота же! Тридцать килограммов чистейшей милоты! - Герхард собирается выкупить мой контракт в следующем году. До того времени, долг увеличится ещё не раз... а в нашем случае, сотней больше, сотней меньше... роли не играет.
   - Но это же огромные деньги, Слав! - воскликнула возмущённая Анна.
   - Немаленькие, да, - кивнул тот. - Но посмотри на это с другой стороны, сестричка. Сто крон, это двухнедельное жалованье младшего мастера в мастерской герра Баума. Две недели к отработке контракта, исполнение которого затянется, как минимум, на пять-шесть лет, это не так уж много, согласись?
   - Ну... да. Если так судить, то ты прав, - Аннушка заметно поникла и задумчиво уставилась в выходящее во двор окно. А её следующие слова, заставили Вячеслава вздрогнуть. - Славик, а как я буду отрабатывать свой долг?
   От тихого, почти лишённого эмоций тона сестры, нутро подростка продрало холодом... и ответ сам вырвался из груди. Мучить Анну неопределённостью, когда она сама догадалась, что может ждать её в будущем, Вячко просто не мог.
   - Я уговорил герра Баума взять тебя в свою мастерскую, вместе со мной, - ответил он и тут же подпустил в голос строгости. - Но ты должна пообещать, что никому, слышишь, даже лучшим подругам не расскажешь об этом. Они, может быть, и не выдадут нас специально, но не дай бог слухи дойдут до хозяйки, нам житья не будет. Понимаешь?
   - Да. Обещаю, я никому ничего не скажу. Вообще! - серьёзно пообещала та. Вячеслав печально вздохнул. Что ж, только на это теперь вся надежда. Эх!
   - Замечательно. А ещё ты пообещаешь, что теперь не станешь отлынивать от занятий.
   - Ты поэтому учишь меня рунному оперированию? - вскинув голову, Анна удивлённо взглянула на брата.
   - А почему ещё? - пожал плечами тот. - Или ты всё ещё мечтаешь о работе в кондитерской тётки Мирославы?
   Сестрёнка отчаянно покраснела.
   - Дурак, я же тогда совсем маленькая была, - смущённо проговорила девочка, старательно отводя взгляд, но заметив лёгкую улыбку, промелькнувшую на лице брата, тут же возмутилась: - Издеваешься, да?!
   - Чуть-чуть, - честно признался Вячеслав, больше не скрывая ухмылки. - Совсем капельку.
   - Ах ты... ты... Р-р! Загрызу! - воскликнула Анна, кинувшись на братца. Повалив Вячеслава на пол, мелкая егоза тут же принялась его щекотать, отчего по комнате разнёсся громкий хохот. Щекотки её братец боялся с самого детства, чем Аннушка и пользовалась без зазрения совести.
   Веселье смыло печальное настроение ещё пять минут назад царившее в комнате, как вода смывает грязь со стекла. Легко и быстро. Но если Аннушка просто радовалась новости сообщённой братом, то у Вячеслава был и свой маленький повод для радости. Только что, возясь с сестрой, он принял важное решение и в его душу пришёл покой. Решение было не бесспорным, резким и даже беспощадным. При воплощении, оно грозило сделать маленькую семью настоящими изгоями в Пернау, за жизнь которых никто не даст и ломаного гроша. Но оно же позволит разрубить гордиев узел проблем, если их с герром Баумом план окажется провальным.
   Что ж, решение принято, осталось позаботиться о его технической части. Вячеслав еле заметно усмехнулся. Кажется, он не зря химичил с теми карабинами, с лёгкой руки мастера уже получившими новое имя - автомат Стрелкова-Баума. Правда, пока, аббревиатуру АСБ, управляющий Руперт расшифровывает потенциальным покупателям как "автоматический стреломёт Баума", ну да Вячко не в претензии. Вот выкупится, уйдёт с сестрой из-под крыла паучихи, тогда можно будет и правильную расшифровку в инструкциях указать.
   Узнает Маргарита? И что? Договорённость о запрете на работу с лёгким стрелковым вооружением была устной, да и касалась именно возни с железом, а не расчётов, так что формального повода придраться к уже ушедшему "волчонку" у неё не будет. Решит наказать сама? Так не того она полёта птица, чтобы тягаться с герром Баумом. Конечно, ещё возможен вариант, при котором паучиха постарается отыграться на самом Вячеславе... или его сестре. Но и в этом случае она рискует нарваться на неудовольствие мастера, ведь Стрелковы будут у него на контракте, а свои инвестиции обитатели Свободных территорий защищают рьяно и чаще всего, не оглядываясь на закон даже там, где он есть.
   Если же паучиха будет слишком настойчива... Что ж, в этом случае Вячко просто воплотит план, приготовленный им на крайний случай, если не удастся мирно договориться с Ритой об уходе Анны.
   - Славик! - позвала его сестрица и договорила, нахмурившись: - Не делай так больше. Эта улыбка меня пугает.
   - Обещаю, - кивнул он, мысленно чертыхнувшись. Забыл идиотина, что в эмпатии Анна даст ему сто очков вперёд!
   Одним-единственным решением проблемы, Вячеслав не ограничился и с новой силой погрузился в изучение учебников, лекций и записей из собрания герра Баума. Целей поиска он не озвучивал, но мастер был доволен рвением своего ученика и всегда с готовностью пояснял непонятные места, которых в старых записях по теории рунного программирования оказалось более чем достаточно. Так, незаметно для себя подросток изрядно пополнил собственную копилку технических знаний, необходимых любому стоящему мастеру-оружейнику, не ограничивающемуся в работе стандартными рунными цепями и скриптами... и перешёл к штудированию материалов, касающихся куда более серьёзных вещей. Информационное оперирование оказалось куда сложнее схем, необходимых для изменения тех или иных свойств материалов, но Вячеслав не унывал, и старательно продирался через нагромождения монструозных рунных цепей, включающих в себя сотни классов и подклассов, описывающих порой совершенно неясные пытливому мальчишке процессы.
   Герхард Баум скрипел, фырчал и порой даже грозился запустить в неугомонного ученика чем-нибудь не в меру тяжёлым, но при этом старательно давил усмешку и вновь и вновь объяснял запутавшемуся в хитросплетении рун Вячку, смысл разбираемых им связок.
   Вячеслав и прежде не отлынивал от изучения руники, с самого начала работы на мастерскую Баума закладывая серьёзный фундамент для дальнейшего строительства собственного храма знаний, теперь же, и вовсе как с цепи сорвался.
   Надо отдать должное упёртости подростка, этот долгий, непрекращающийся штурм приёс свои плоды. В материалах, изучаемых им, всё реже и реже стали встречаться "белые пятна", разобраться с которыми самостоятельно Вячко не мог. Очевидно, что это заметил и его учитель, потому что вскоре герр Баум наконец не выдержал неуёмного любопытства мальчишки и перестал отвечать на его вопросы, советуя разбираться своими силами, дескать, "тебе это уже по плечу, вот и не ленись, думай, решай... сам".
   А когда Вячеслав добрался до принципов так называемого "живого оперирования", мастер, будто чего-то испугавшись, вовсе закрыл ему доступ к своей библиотеке. Подросток, конечно, расстроился, но не настолько, чтобы рвать на себе волосы и умолять учителя отменить своё решение. Зачем, если к тому времени большая часть библиотеки Баума уже хранилась на старом коммуникаторе, врученном Герхардом малолетнему работнику, специально для учёбы, чуть ли не в первую же неделю его появления в мастерской? Единственно, жаль, что теперь с возникающими вопросами к учителю не обратиться. Но с другой стороны, зря что ли Вячеслав учился как проклятый?
   И "живое оперирование" поддалось напору юности. Вот тут, Стрелков понял, почему Баум запретил ему работать с этим разделом руники. Более того, поняв, с чем он столкнулся, Вячеслав сам тут же снёс всю имеющуюся на коммуникаторе информацию, касающуюся живого оперирования на отдельный кристалл-носитель, который тут же перекочевал в один из тайников. За эти знания, в СБТ могут убить. Пусть они неполные, пусть кое-что остаётся для Вячеслава непонятным даже после четырёх лет непрерывного и очень качественного обучения рунике, но один только факт, что у него есть эти сведения, уже превращает Вячка в мишень.
   Именно поэтому он тщательно затёр любые следы присутствия этих данных на "своём" коммуникаторе... вместе с логами вычислителя герра Баума, с которого и скопировал ту самую библиотеку. Вот тут пришлось изрядно повозиться, чтобы оставить лишь след обращения к одной из книг, в которой Вячко и обнаружил упоминание о живом оперировании, так всполошившем учителя.
   Но это же Вячеслав! Он "мозги" любого боевого комплекса на раз ломает... спасибо Герхарду, не поленившемуся оплатить одному из своих мастеров работу учителем для малолетнего работника. Не деньгами, само собой, выходить за стоимость ученического контракта, герр Баум ни за что не стал бы. Он просто позволил своему мастеру выкупить пару мощных вычислителей, завалявшихся в одной из его лавок без толку и смысла. Дьердь был доволен и отработал заказ на все сто. Конкуренции мозгокрут не боялся, поскольку срок его контракта с Герхардом скоро истечёт, а после выхода на вольные хлеба, он всерьёз решил покинуть Пернау, и поискать работу техника в других городах Свободных территорий. Собственно, для открытия своего дела ему и нужны были специальные вычислители, так удачно нашедшиеся на складе герра Баума. И отрабатывал их Дьердь со рвением и энтузиазмом, ну а Вячеслава и не надо было заставлять учиться, так что процесс шёл семимильными шагами. Учёба пошла впрок, так что сейчас мальчишка без проблем сумел "навести порядок" в коммуникаторе и вычислителе мастера так, что следов его кражи не осталось. Пришлось убить на это несколько часов, работая по ночам из своей комнаты на Заднем дворе, но оно того стоило. Теперь никто не скажет, что у Вячеслава есть доступ к информации, за которую кое-кто из владельцев города легко открутит ему голову. В частности, та же компания "ИнтерТех", плотно оседлавшая тему человеческих модификаций.
   Среди наёмников, конечно, встречаются одарённые, но основная часть - обычные люди, которым не светит пыхать огнём, хлестать противника водяными хлыстами или обрушивать под их ногами землю и резать тела потоками воздуха. А ведь им хочется... хочется хоть что-то противопоставить тем, у кого с Даром всё в порядке. Кто-то из них выбирает путь оператора ЛТК, обрекая себя вечно таскать на горбу двигательную систему, весом под сотню кило, и чувствовать себя неуютно голым без привычного экзоскелета, кто-то садится в кабину тяжёлого тактического комплекса, надеясь на огневую мощь и броню... а кто-то идёт по пути модификаций собственного организма, превращаясь в пожирателя кристаллов-накопителей. Нет, речь не идёт об имплантации различного "полезного" железа в человеческое тело. Это, пока, удел фантастических книг... и, как кое-где поговаривают, высоколобых "вивисекторов" в некоторых лабораториях.
   Зато с нанесением рунных цепей и скриптов на тело, проблем нет, только плати. Хочешь личный щит? Не вопрос. Неделя на разработку индивидуального модификата, ещё неделя в лаборатории той же "ИнтерТех", и по выходу из неё, у тебя имеется мощная защита, активируемая на определённый жест или движение, только успевай менять кристаллы-накопители, гнёзда которых вживляются в кожу у основания рунескрипта.
   Хочется иметь возможность поджарить противника мощным разрядом? Тоже не проблема... та же неделя на разработку идеально подходящего для эфирного тела носителя скрипта, три-четыре дня на его нанесение, и можешь изображать Зевса, опять же, пока хватит кристаллов-накопителей.
   Вариантов множество, но у всех есть два минуса. Первый - те самые накопители. Обычные, продающиеся в любом магазине маломощные кристаллы для этого дела не годятся, слишком мала их ёмкость. Подходящие же кристаллы, синтетические, стоят ой как немало, а срок службы у них, при активном использовании, не так уж велик. Две сотни циклов "заряд-разряд" и "батарейки" можно выбрасывать, трескаются. Есть, конечно, другой вариант, но он ещё дороже, да и... кто же в Свободных территориях станет таскать на своём теле бриллианты в десяток карат? Подключать же к гнёздам питания даже самый лёгкий движок... так ведь и таскать его придётся на своём горбу и без всяких экзоскелетов.
   И второй минус... он же часть первого. Стоимость разработки модификата и операции по его нанесению, превышает цену годового охранного контракта ветерана-наёмника примерно в три раза. Пятьдесят тысяч крон. Мало кто может позволить себе подобные расходы, но... копят, занимают или вкладываются с удачного контракта, и поток заказов у "ИнтерТех" не иссякает.
   А ведь есть ещё и мастерские, специализирующиеся на создании так называемых "рунных артефактов". Не технике, хотя и она сплошь использует рунескрипты, а именно артефактов. Прежде всего, защитного типа. Но и созданием спец. боеприпасов они не брезгуют, а у одного наёмника Вячеслав как-то видел огромный тесак, которым тот на спор сделал строганину из щитка композитной брони ТТК "Фейерверк". И это тоже рунное оперирование "по-живому".
   От техники использующей рунескрипты, оно отличается, прежде всего, сложностью и многофункциональностью. В этом плане, создание артефактов стоит где-то между рунной обработкой деталей и информационной руникой, используемой в программировании и работе тех же вычислителей и коммуникаторов. Но вычислительная руника оперирует информацией, а не физическими явлениями, а это совсем иной уровень энергий. Артефакторика грубее, в чём-то проще и требует солидной подпитки Эфиром, но позволяет влиять на физические объекты напрямую. А ещё, она абсолютно нетехнологична, поскольку требует подгонки рунескриптов к эфирному телу каждого конкретного изделия. Это проще, чем разработка модификатов, но куда сложнее, чем заводская штамповка, зато и эффективность конечного изделия куда выше. Цена же... то, что не купят десять тысяч человек, вполне может купить тот единственный, кому высокие характеристики конкретной вещи важнее возможности менять её каждые полгода на новую модель.
   Специалистов такого уровня в Свободных территориях не так уж много и все они объединены в этакий "профсоюз", имеющий очень неплохие связи, как в среде наёмников, так и среди владельцев городов и территорий, что позволяет им не только успешно отбиваться от власть имущих, желающих прибрать к рукам таких спецов, но и активно давить тех, кто пытается пролезть на их "делянку" без спросу. Зная всё это, становится понятным, почему герр Баум так взвился. Его опасения можно понять, Если где-то всплывут артефактные поделки его ученика, "профсоюз" землю носом рыть будет, но найдёт автора. А контракт его, у кого? И что сделают с уважаемым городским торговцем герром Герхардом Баумом за "нелицензионную" торговлю артефактами? Да пеплом пустят вместе со всеми его магазинами, лавками, складами и мастерской, просто чтоб удержать других умников от таких проделок. А сам Вячеслав в этом случае, скорее всего, до самой смерти будет клепать артефакты для того же "профсоюза", тоже в назидание другим самоучкам. Как вариант...
   Так ведь Вячко не идиот, и палиться, продавая рунированные предметы, и уж тем более, продавая разработки модификатов, не собирается. Но вот поэкспериментировать с теми же артефактами... для начала потихоньку, незаметно, никому не показывая результаты работ, он точно не откажется. Тем более что в отличие от модификатов, рунескрипты для артефактных предметов не требуют слишком сложных расчётов... и мощных кристаллов-накопителей, конечно, если не пытаться создать какую-нибудь вундервафлю, как отзывается о некоторых инженерных изысках мужа, фрау Малица. Вон, в зарядах для тех же стреломётов, вообще, используются обычные кристаллы типа ноль два или ноль пять, которые можно купить в любой лавке. Конечно, для чего-то серьёзного они не подойдут, но если рунескрипт получится слишком большим, то можно будет использовать накопители помощнее, вроде тех, что используются в коммуникаторах.
   И снова были бессонные ночи, свет маленького фонарика под одеялом, чтобы не мешать соседям по комнате спать и сотни файлов с вычислениями и описаниями, в обязательном порядке сносимых на съёмный банк данных. А утром Вячеслав радовал окружающих красными, словно у вампира, глазами и богатырскими зевками.
   Анюта косилась, хмурила брови, но ничего не говорила, и Вячко был ей благодарен за это молчание. Настолько, что к весне подарил ей первую свою поделку... на день рождения сестрёнки, если быть точным. Да, не удержался, потратил скопленные за год кроны на крепкую куртку и удобную обувь, в каблуках которой, в маленьких свинцовых контейнерах вполне комфортно и совершенно незаметно разместились два довольно ёмких кристалла, питающих затейливые рунескрипты, выцарапанные на металлических вставках в мысках ботинок. Сестрёнка и без того была рада новой обуви, практичной, прочной и удобной, надёжно удерживающей голеностоп, а когда узнала о небольшом секрете в подарке...
   Вячеславу пришлось изрядно потрудиться, чтобы создать эффект "утяжеления", но оно того стоило. Теперь удар детской ножки обутой в непримечательный чёрный ботинок окажется неприятным сюрпризом для любого идиота, что осмелится напасть на Анюту. Ногу противнику она может и не сломает, но трещину в голени обеспечит легко. А главное, никаких внешних эффектов при включении "дробилки" нет, излучение кристаллов гасится свинцовой оболочкой, так что, в случае чего никаких претензий к Анне не будет. Зато какой урок для отморози, что посмеет напасть на маленькую девочку!
   Неброская серая куртка, подаренная Вячеславом, тоже не обошлась без сюрпризов, правда, чтобы воплотить идею, ему пришлось самому простегать подкладку тонкой сеткой из технического серебра. Намучился изрядно, зато теперь, любой удар, хоть рукой, хоть ножом, будет распределён равномерно по всей поверхности куртки. Заряд стреломёта не удержит, конечно, но в условиях Пернау, и это совсем немало. И опять не обошлось без свинцовых контейнеров для кристаллов, которые, заботливый брат сделал в виде оконечников завязок куртки. Два в нижней части, два в верхней, на капюшоне.
   Пятнадцать учтённых в записях паучихи, крон, много-много ручного труда по ночам и... радостное лицо Анюты в награду. О том, что сестрёнка проболтается о подарке, он не беспокоился. Анна доказала, что умеет держать язык за зубами, к тому же, он не поленился объяснить девочке, чем может обернуться раскрытие этого секрета для него самого и совершенно непричастного к этому подарку герра Баума. Сестрёнка прониклась и дала слово молчать. А вечером, по давней традиции, принятой среди обитателей Заднего двора, Стрелковы накрыли праздничный стол. Он, может быть, и не мог похвастаться особыми изысками и деликатесами, но и дети за столом собрались неприхотливые, так что для праздника им вполне хватило торта с чаем, газировки и вмиг разошедшегося по карманам пакета дешёвых мятных леденцов. В общем-то, по возрасту, Анна могла и не устраивать застолья, но Вячеслав вновь наплевал на это "право" и, как и все последние три года подряд, устроил любимой сестрёнке настоящий праздник. И плевать, что его копилка при этом показала дно!
   Уже поздно вечером, когда Поггер разогнал "малышню" по кроватям, Вячеслав, как обычно, подошёл к комнате сестры, чтобы пожелать спокойной ночи... но был отловлен на подходе Ирмой. Кастелянша уверенно подхватила Стрелкова под локоть и, пока тот не опомнился, затащила в свою комнату.
   - Что тебе нужно? - осведомился Вячеслав, оглядевшись по сторонам и убедившись, что в спальне кроме них двоих никого нет. Он мог бы вырваться из хватки кастелянши ещё в коридоре, но не почуял от неё опасности и... пошёл на поводу своего любопытства. Но бессмысленно тратить время, которого ему и на учёбу-то не всегда хватает, не входило в планы юноши, а потому, оказавшись наедине с "похитительницей", он решил сразу перейти к делу.
   - Какой ты нетерпеливый, Славик... - надула губки Ирма, усаживаясь в потёртое, но заботливо прикрытое пледом кресло. И ведь умудрилась сесть так, что Вячеслав еле сумел отвести взгляд от открывшегося ему вида молочно-белой кожи бедра, оголившейся из-за задравшейся юбки, и без того не слишком длинной.
   - Вячеслав, - поправил он Ирму, чувствуя, как начинают гореть кончики ушей. Девица, услышав его ответ, сложила руки на груди... точнее под ней, отчего тонкая ткань туго обтянула полные полушария, наглядно демонстрируя совершенно отрицательное отношение их хозяйки к традиции ношения бюстгальтеров.
   - Да-да... кроме любимой сестрички никто не имеет права звать тебя Славиком, я забыла. Извини, - почти промурлыкала девица, театрально закидывая ногу на ногу. Теперь у Стрелкова пылали не только уши, но и щёки... а уж что творилось ниже... Тем временем, Ирма потянулась, словно кошка и, продемонстрировав гибкость тела, вмиг оказалась рядом со смущённым подростком. Тёплые губы коснулись уха застывшего истуканом Вячка. - Но может быть, ты позволишь мне сегодня звать тебя Славиком? В виде исключения, а?
   Стрелков дёрнул головой, когда язычок Ирмы прошёлся по мочке, и шумно выдохнул.
   - Что тебе надо, Зброева? - подавшись в сторону, настороженно произнёс он, старательно прощупывая эмофон девицы. И ничего не смог в нём разобрать. Предвкушение, насмешка... удовольствие. Жуткая смесь и какофония чувств.
   - Ну, не будь таким серьёзным, Сла-авик, - пропела девица. - Что может быть нужно красивой, лишённой комплексов женщине от юного, но уже такого сексуального мальчика, как ты?
   - Так вот отчего Поггер рвёт и мечет весь вечер, - понятливо протянул Стрелков, наконец сумев взять под контроль пошедшие в разнос мысли и эмоции. - Ты его сегодня бортанула, да?
   - Гордись, милый. Ты заинтересовал меня настолько, что я решила променять ночь с этим жеребчиком на свидание с тобой, - улыбнулась Ирма. - И поверь, это был сложный выбор. Всё же, Адам у нас такой затейник...
   - И за что мне такое счастье? - спросил Вячеслав, к возбуждению которого прибавилась толика отвращения.
   - Хочу успеть первой, - вроде бы честно призналась та и, облизнув губы, договорила доверительным тоном... не лишённым, правда, игривых ноток, отчего юноша вынужден был вновь собирать свои мысли в кучку. Или это от скользящих по его торсу рук Ирмы? - Ох, ты не представляешь, как я хочу увидеть лица девок завтра утром, когда ты будешь выходить из моей комнаты. А ты покраснел, знаешь? Это так возбуждает. Первый опыт... неловкость... м-м...
   - Любишь быть первой, значит? - перехватив ладонь девицы, уже скользнувшую под ремень его брюк, протянул Стрелков, вовсю стараясь удержать невозмутимое выражение лица и не выдать раздирающих его на части чувств.
   - О да... А что, ты уже с кем-то успел? А может... - Ирма понизила тон и в деланном осуждении покачала головой. - Ох, Сла-авик, инцест это плохо, ты знаешь? Но я тебя понимаю, Анечка ведь такая милая, нежная... если бы не запрет Риты, я бы её уже...
   - Ненавижу извращения... - неслышно скрежетнув зубами, пробормотал подросток, легко касаясь затылка вновь прильнувшей к нему кастелянши. Посыл Эфира отозвался обжигающим холодом в пальцах, и девица, закатив глаза, без чувств осела на пол. Вячеслав же, болезненно поморщившись, непроизвольно дёрнул сведённой судорогой рукой и, глянув на Ирму, выдохнул с уже нескрываемым брезгливым отвращением, - ...и извращенок. Сука.
  

Глава 3. Развилки и перекрёстки

   На выходе из комнаты Ирмы, Вячеслава встретила сестра. Вид у неё был довольно испуганный, так что поначалу сам Вячко напрягся, ожидая какой-то гадости, но вроде бы обошлось.
   - Ты что... - в унисон, сдавленными голосами воскликнули Стрелковы, напоровшись друг на друга прямо в дверях комнаты кастелянши. Вячеслав, потерев переносицу, кивнул сестре, мол, давай, ты первая.
   - Ну... ты не пришёл пожелать мне спокойной ночи, - тихо заговорила Анна, глядя куда-то в сторону. - Я сначала ждала-ждала, потом хотела пойти тебя поискать, но девчонки затеяли возню, еле вырвалась. В твоей комнате было пусто, и я попыталась настроиться на эмоции... а там такое! Я испугалась и побежала за тобой. Кто ж знал, что ты тут с этой б...
   - Аня! - зашипел Вячко, и та осеклась, зажав ладошкой рот. - Что я тебе говорил о мате?
   - Что я умная, хорошая девочка и не должна ругаться, если не хочу стать похожей на эту... б... Ирму, - протараторила та и, смутившись, уставилась куда-то в стену. Вячеслав хлопнул себя ладонью по лицу.
   - Так... ладно, - пробормотал он и, тяжело вздохнув, взглянул на изображающую паиньку сестрицу. - Даже спрашивать не буду, как ты смогла отыскать меня по одному лишь эмофону, всё равно объяснить не сможешь. Много услышала из нашей беседы с этой б... тьфу ты!
   - Только окончание разговора, - негромко сказала Анюта, что не добавило её брату хорошего настроения.
   - И много поняла? - напрягся Вячеслав.
   - Всё, - фыркнула девочка и, прищурившись, бросила мстительный взгляд в сторону комнаты Ирмы. - Я этой дуре покажу "милую и нежную"...
   - Тихо-тихо, сестрёнка, - Стрелков погладил её по голове, старательно отстраняясь от дикого коктейля эмоций, бурлящего в душе девочки. - Оно того не стоит. Сама же слышала, Рита запретила к тебе лезть, а на Заднем дворе не найдётся ни одного идиота, кто решился бы нарушить её запрет. Так что, Ирма тебе ничем не угрожает.
   - Сейчас, да, - задумчиво протянул Анна. - А потом?
   - А потом нас здесь уже не будет, - тихо, на пределе слышимости прошептал Вячеслав. - Впрочем, если что... ты знаешь, как поступить, не так ли?
   В ответ, девочка просияла и глянула на свои новенькие ботинки, которые не поленилась надеть, прежде чем отправляться на поиски так напугавшего её старшего брата.
   - Знаю, братик, - отозвалась Анна.
   - Меня позвать не забудь. - Со вздохом произнёс Стрелков. Сестра смерила брата задумчивым взглядом, словно что-то прикидывая, и согласно кивнула. Мол, да, твоя помощь может оказаться нелишней...
   - Славик, - протянула она. - А почему ты эту Ирму не...
   - Анна! - рыкнул брат, на что девочка ответила незамутнённым взглядом... Вот про такой и говорят: "на голубом глазу", точно.
   - Что? Я же слышала, как она на тебя вешалась, - пожав плечами, произнесла Анна. - Да и ты поначалу реагировал... кхм.
   - Если ты меня так хорошо ощутила, то сама можешь понять, почему я с ней не остался, - буркнул Вячеслав.
   - Ну, я же пока только учусь и... ты разозлился за меня, это понятно. Но... - девочка пощёлкала пальцами, словно подыскивая слова. - В общем, от тебя отвращением полыхнуло раньше, чем она заговорила обо мне.
   - Мне стало противно, когда она начала рассуждать о Поггере и выборе между нами. Да и заявление о том, что мне "повезло"... Можно подумать, то что находится у неё между ног, такое недоступное сокровище! - под конец фразы Стрелков сорвался на злое шипение, но опомнившись, прикусил язык. - Чёрт, о чём я с тобой говорю, мелкая! Стоп...
   Вячеслав с подозрением посмотрел на занервничавшую сестру, прислушался к себе и резко побледнел. Из взгляда, брошенного на Анну, резко ушло смущённое непонимание, а от конфуза не осталось и следа. Их место заняли холод и отчуждение.
   - Вот так, значит? - тихо проронил он и, развернувшись, моментально скрылся из виду. Анна же сначала недоумённо уставилась ему вслед, а через секунду, что-то поняв, закусила губу и, всхлипнув, побрела в свою комнату.
   Зная Славика, она даже не попыталась догнать его и извиниться. Брат обиделся всерьёз, а значит, от него сейчас лучше держаться подальше. Иначе он наорёт, расстроится от этого ещё больше, и о примирении придётся забыть, как минимум, на неделю... если не больше. Хороший день рождения получился, ничего не скажешь...
   Анна совсем не хотела, что всё так обернулось, но уж очень интересно было поведение брата, а в его эмоциях так сходу не разберёшься. Правильно говорят: "Любопытство кошку сгубило", вот и она попалась в эту ловушку, попытавшись "разговорить" Славика так, как он сам её учил, то есть, влияя собственной эмпатией на обуревающие собеседника чувства, подогревая их так, чтобы они заглушили логическое мышление. Получилось... слишком хорошо. Вот только забыла глупая, что в эмпатии, брат, конечно, куда слабее её самой, но знаний в этой области у него куда больше. Ничего удивительного, что он моментально понял суть происходящего. Дура! Отблагодарила за подарки, называется!
   А он ведь ещё и перед этой б... её защищал! Чуть не убил гадину, это Анна почувствовала отчётливо, потому и рванула к двери, боясь не успеть удержать взбешённого брата от непоправимого.
   Оказавшись в своей комнате, беззвучно плачущая девочка тихо разделась и свернулась клубочком на жёсткой кровати. На душе было тоскливо и... противно от того, что она из глупого любопытства сотворила с родным братом.
   Вячеслав миновал длинную крытую веранду перед домом "волчат" и, свернув за угол, привычным движением закинул своё тело на крышу низкой пристройки. Усевшись на давно притащенную сюда лавку, он откинулся спиной на стену дома и бездумно уставился в низкое, затянутое тучами небо.
   Надо признать, двенадцатый день рождения сестры прошёл феерично. По крайней мере, для самого Стрелкова. Сначала долгий и нудный разговор с паучихой, пронюхавшей о приготовленном для Анны подарке и не поленившейся прочесть ему длинную и скучную лекцию о пользе экономии, в течение которой она довольно тонко пыталась выяснить, откуда у него взялись целых двадцать крон... и ведь успокоилась только когда якобы случайно вошедший в комнату Поггер украдкой продемонстрировал ей пустую банку-копилку Вячеслава. Подтвердил слова, так сказать. Вот что ему стоило сделать это хотя бы на полчаса раньше?! Не пришлось бы выслушивать нудёж бандерши.
   Потом, стычка с уличными мальчишками, когда Стрелков тащил из кондитерской Марты, купленный им свежий "утренний" торт и сласти для "волчат". Вячеслав машинально потёр ноющий бок, по которому растёкся огромный синяк и мысленно похвалил себя за идею с подарком для сестры. Если бы не сотворённый им для отработки техники, артефакт из собственной куртки, вполне возможно, что сегодня, вместо празднования Дня рождения Анны с обитателями Заднего двора, он валялся бы в той подворотне с заточкой в печени... холодный. Уж очень внезапным было нападение, так что Вячко даже среагировать не успел. Но обошлось, отделался синяком и разрушенным накопителем в куртке. Противникам пришлось хуже, очухавшись от прилетевшего удара, Вячко взъярился, и эфир в его теле моментально откликнулся. Трупов, к счастью, он за собой не оставил, зато трещин в рёбрах и выбитых зубов "уличным" теперь не пересчитать.
   Ирма... извращённая тварь и б... Не шлюха даже, и уж тем более, не "батистовая фея", именно, что б... конченная. Испоганила вечер, заставив окунуться в дерьмо, от которого сам Вячеслав старался держаться подальше и изо всех сил оберегал от него сестру. Хорошо ещё, что после её заявления об Анне, Стрелков всё же смог сохранить крохи самообладания и не грохнул эту дешёвку, наплевав на последствия. А они были бы... неприятными, если не фатальными.
   Это и мать говорила, когда учила его, тогда ещё совсем сопливого мальца, ментальным манипуляциям с собственным разумом, эмпатии, сенсорике и тем немногочисленным эфирным техникам, что доступны его куцему дару, намертво запечатанному в теле. Предупреждала, что это средство на крайний случай, когда иного выхода просто не будет. Ведь вычислить автора техники по эфирному следу, для специалиста - дело пяти минут, так она говорила, и Вячеслав этому верил. Он и сам до сих пор ощущал следы своего воздействия на Ирме, на минуточку!, сопящей сейчас за толстой стеной, этажом выше. Не саму кастеляншу, а именно свой эфирный отпечаток на ней... а ведь он не довёл технику до конца.
   Вячеслав мысленно порадовался, что ранее не применял в полную силу этот приём, оказавшийся таким "палевным" для сенсоров и столь болезненным для его тела. И ещё больше радовался, что всё же сдержался и не убил дуру, иначе утром ушёл бы на "вечный ряд" за уничтожение чужого имущества. Смерти своей девки, паучиха ему точно не простила бы. В общем, пронесло... третий раз за день.
   И как вишенка на торте, четвёртая "радость": выходка сестрицы. Кой чёрт её дёрнул испытывать собственные умения на родном брате, неужели чувство превосходства взыграло? Или просто любопытство одолело? Ведь знает же, что в эмпатии Вячко ей не противник. Нет, если подготовиться, загнать разум в "режим", как бывало на уроках матери или во время учёбы в мастерской герра Баума, тогда да, Вячеслав легко отобьёт атаку на эмоции... просто за их отсутствием. Но здесь, Анна застигла его врасплох и, ни на миг не усомнившись в правильности своих действий, начала раскачивать чувства родного брата. "Вызвала на откровенность", так это называла матушка. Зачем?! Так хотела что-то узнать, или просто любопытно было покопаться в личном, вытащить наружу то, о чём любой человек молчит даже наедине с собой?
   А если бы Вячеслав не заметил воздействия, когда бы она остановилась? Или... не угомонилась бы вовсе, пока не вывернула его душу наизнанку и не выжала её досуха? Гадство. И ладно бы, Вячко её хоть раз в чём-то обманул, так ведь нет, он всегда старался быть честным с сестрой. Недоговаривал, бывало, но ведь есть вещи, о которых маленьким детям действительно лучше не говорить. А когда она подросла... Да он даже о грядущем выкупе не умолчал, доверил секрет, от сохранности которого зависит всё их благополучие! И как она ему отплатила...
   Доверие - хрупкая штука. Иногда добиться его невероятно сложно, а порой оно достаётся даром. Но как бы легко или сложно оно не досталось, разбить его проще, чем чашку из тонкого фарфора. Одно неверное движение и только осколки летят во все стороны, раня душу до крови. А это больно, очень больно.
   Стрелков продолжал бездумно пялиться в небо, не замечая как проходит час за часом и не обращая ни малейшего внимания на холодный весенний ветер, рвущий облака и со свистом проносящийся по узким улочкам Пернау, заставляющий ёжиться от ледяных порывов редких, не спящих перед наступающим утром охранников лавок и складов. Вячеславу было всё равно.
   Из странного оцепенения мальчишку вывел шум просыпающегося дома. Где-то в глубине захлопали двери, заскрипели лестницы... загудели старые трубы, выплёвывая через ржавые краны потоки воды под визги обжигающихся холодными брызгами обитателей дома. Где-то над головой Вячеслава хлопнуло окно, и ветер донёс обрывок разговора, окончательно вернувший подростку ясность мыслей.
   Тряхнув головой, он огляделся по сторонам и, не заметив в округе любопытных глаз, кошкой взлетел по фахверковым балкам стены, поближе к заинтересовавшему его окну. Заглядывать внутрь, Вячеслав не стал, и так знал, кого он там увидит, а спалиться перед говорящими ему совсем не хотелось.
   - Значит, удрал от тебя мелкий, - довольным тоном протянул Адам. - Не дорос, выходит, до твоих прелестей, а?
   - Да не сказала бы, - в интонациях Ирмы мелькнули злые нотки, вот только эмпатия говорила, что направлено раздражение девки не на сбежавшего в ночи мальчишку, а на нынешнего собеседника. - Судя по реакциям, наш Вячик, конечно, ещё девственник, но "аппаратура" у него уже работает. И знаешь, скажу тебе так, потенциал у мальчика, пожалуй, будет побольше, чем у тебя.
   - Вот как? - голос Поггера стал глуше.
   - В перспективе, милый мой, конечно, в перспективе. Ближайший год-полтора, он тебе не конкурент. Выносливости не хватит, - с усмешкой произнесла кастелянша. - А вот потом... даже жаль, что меня к тому моменту тут уже не будет.
   - Ирма! - рыкнул Адам.
   - Не злись, красавчик, - промурлыкала та. - Ты к тому времени, тоже уже будешь далеко отсюда, так чего яриться? Неужто будешь ревновать здешних курочек к своему... "сменщику"?
   - Сменщику, говоришь? - после недолгой паузы произнёс Поггер.
   - Именно, - неожиданно жёстко ответила Ирма. - Паучиха дала указание в этом году взять мальчишку в оборот, а к следующему пропустить через него весь нынешний "курятник".
   - На хрена?! Он же, реально, мелкий ещё! - ошеломлёно воскликнул Адам.
   - Ты ещё громче заори, идиот! - шикнула на него кастелянша и, чуть помолчав, договорила: - Рита положила глаз на Аньку. Не кривись, да, сейчас она мелкая девчонка, но уже через годик расцветёт так, что за её контракт кронами по весу платить будут.
   - И причём здесь Вячеслав?
   - Ты дубина. Не видел, как он её бережёт? - вздохнув, произнесла Ирма. - Его нужно отвлечь. Работой, неприятностями с уличными, а лучше всего... что в таком возрасте сносит крышу круче секса? Только очень много секса. Вот, пока братец будет мять наших девок, сестричку возьмут в оборот, поездят по ушам, кое-что покажут и дадут попробовать, а там потихоньку, без спешки превратят в первосортную б... Вячик, когда узнает, конечно, подёргается, да поздно будет. Она сама не захочет иной судьбы, ещё и братишку своего идеального пошлёт подальше, что тоже неплохо.
   - И на кой такие сложности? - упрямо пробормотал Поггер. - Не проще вкатить девке дозу "радужных слёз", шлёпнуть "крылышки", да кинуть в круг? И никуда она потом не денется.
   - Я бы так и сделала, - неожиданно согласилась Ирма. - Но Рита хочет заработать на этой парочке. А если поступить, как ты говоришь, то доход будет слишком мал. Малолетняя обдолбанная нимфоманка больших денег не принесёт, будь она хоть трижды раскрасавицей, сам знаешь, такие долго не живут. Два-три года, и уже старуха. Рите такая расточительность не по нраву, за юную, но опытную красотку, раздвигающую ноги из любви к процессу, она получит куда большие деньги. Вячик же идёт в мастерскую Баума, за его рабочий контракт старик предлагает серьёзные деньги... а что мальчишка выкинет, если его сестру насильно посадят на наркоту и сдадут в дешёвый бордель, одному богу известно.
   - Да ладно, он тихий. Поноет-поноет, на том дело и кончится, - отмахнулся Адам.
   - В тихом омуте черти водятся. Зачем плодить врагов там, где без них можно обойтись, да ещё и прибыль поиметь? Так считает Рита, - ответила кастелянша.
   - Но не ты... - с хрипотцой проговорил Поггер, и до Вячеслава донёсся звук расстегивающейся молнии, а следом шорох снимаемой одежды.
   - Не я, - согласилась Ирма, протяжно вздохнув. - Ох, будь моя воля, я бы эту Анечку без всякой наркоты... сначала сама, потом с девочками, а после можно было бы её и каким-нибудь наёмникам на круг отдать. Ах... а вот потом... да, и не "радужные слёзы" ей вколола бы, а "жемчужный рассвет", чтоб сама на любой столб кидалась! И братца бы её смотреть заставила... или даже участвовать... ох!
   - Не любишь ты девочку, - пыхтел Адам.
   - Ненавижу, - со стоном откликнулась кастелянша. - Живёт в борделе, среди б...дей, а сама вся такая чистенькая-добренькая, дерьма не нюхавшая. М-м... Да не будь здесь Вячика, она б уже давно мне постель грела, и о "крылышках" мечтала, как об избавлении. Ох! Ещё... А...
   Речь любовников, и без того, то и дело прерывавшаяся шумом совершенно очевидного происхождения, потеряла всякий смысл, остались только охи-вздохи да звуки мокрых шлепков.
   Осторожно, стараясь не сорваться, Вячеслав спустился обратно на крышу пристройки и, судорожно выдохнув, глянул на собственные дрожащие руки. Не от усталости... его просто колотило от накатившей ярости и ненависти. Услышанный разговор распалил в подростке такой пожар, потушить который казалось невозможным.
   К счастью, тренировки, которыми когда-то заставляла заниматься мать, не прошли для него даром, так что спустя минуту, даже Аня, окажись она рядом, ощутила бы лишь ровный спокойный эмофон без следа гнева. Сжигающее пламя ярости, скованное тренированным разумом, переплавилось в холодную ненависть, спящую где-то глубоко на дне души.
   Мысли потекли ровно и спокойно, а мозг начал отсчитывать возможные варианты действий. И первое, что решил сделать Вячеслав, это немедленно помириться с Анной. На фоне той грязи, что он только что услышал, вчерашняя ссора с сестрой выглядела сущей ерундой. Хуже того, она играет на руку планам паучихи, а это недопустимо.
   Вячеслав стёр с лица дикий оскал, как единственное напоминание о только что обузданном приступе ярости и, медленно, глубоко вздохнув, сделал в памяти небольшую "зарубку". Вячко, человек незлопамятный, отомстит и забудет. Тот наёмник, что в пьяном угаре убил его мать, может это подтвердить... с того света.
   Когда Вячеслав решил, будто успокоился достаточно, чтобы даже сестрёнка не обнаружила его бурлящих эмоций, он в очередной раз допустил ошибку в оценке её умений. Всё же, Анна действительно в полной мере унаследовала талант их матери, так что не было ничего удивительного в том, что увидев брата, девочка тут же поняла, что с ним что-то не в порядке. Хорошо ещё, что более детально разобраться в эмоциях Вячка, она не смогла... или не захотела лезть слишком глубоко? Обжегшись на молоке, дует на воду, ага.
   Примирение вышло тихим и совершенно не зрелищным. Брат с сестрой о чём-то тихо пошушукались в уголке столовой и разошлись по своим делам. И только соседки Анны по комнате заметили, как просияла девочка после разговора с Вячеславом. Кажется, озарившая её лицо искренняя улыбка вмиг смыла следы слёз и усталости после бессонной ночи. А вот её брат, наоборот посмурнел. Стоило ему отойти от Анны на несколько шагов, как тепло, мягко сиявшее в его серых глазах, испарилось без следа, а черты лица, кажется, даже чуточку заострились, превратившись в каменную маску. Впрочем, кому какое дело до настроения четырнадцатилетнего подростка, собирающегося на работу этим хмурым и зябким утром? Сейчас половина обитателей Заднего двора не пышет радостью. А чему радоваться-то? Время - семь часов утра, на улице холодно так, словно весна вдруг вспомнила, что забыла выключить утюг и смоталась домой, оставив вместо себя соседку Зиму, да к тому же, понедельник... рабочий день.
   Несмотря на бессонную ночь, Вячеслав чувствовал себя весьма бодро. Эфир, гулявший по телу, смыл сонную усталость, лучше ледяного душа и литра чёрного крепкого кофе. Голова была ясной и светлой, а вот мысли бродившие в ней, напротив, отдавали чернотой.
   Раз за разом прокручивая услышанный на рассвете разговор кастелянши и Поггера, подросток был вынужден признать, что лёгкой жизни в ближайшее время ни ему ни Анне не видать как своих ушей. И вчерашний неожиданный, ничем не спровоцированный наезд "уличных", как и последовавшая за ним попытка Ирмы затащить его в постель, наглядно это подтверждают. Туда же можно отнести и искреннюю радость паучихи по поводу сверхурочной работы Вячеслава. Ну не стала бы она так радоваться прибытку в десяток крон, не та это сумма, что заставит бандершу потирать руки от удовольствия. А было это больше полугода назад, между прочим. Значит, Рита уже тогда начала готовить почву для своего плана? Если так, то из всего происходящего можно сделать только один вывод: начавшаяся вокруг Стрелковых возня, прямо свидетельствует о том, что паучиха всерьёз нацелилась на Анну, а значит, выкупить ее "в довесок" к брату, как говорил герр Баум, может и не получиться. Даже, скорее всего не получится.
   И вот это подозрение заставляло Вячка нервничать больше, чем грядущие неприятности с городскими бандами беспризорников или охота обитательниц Заднего двора. Чёрт, да этот вывод тревожил его больше всех планов паучихи по промывке мозгов сестре! С ней, хотя бы, понятно, что делать. Сообщить Анне о разговоре, а дальше, сестричка с её-то даром, сама легко распознает ту лапшу, что будут вешать ей на уши любые "уговаривальщики". Вячеславу же останется лишь проконтролировать, чтобы дело не зашло дальше разговоров.
   Легко сказать, а вот сделать... нужно что-то придумать, и как можно скорее. Судя по тому, как активизировалась Ирма, план паучихи уже приводится в действие, а значит терять время нельзя.
   Впрочем, с чего начать, Вячко решил почти сразу. Связь. Раньше, пока он не видел опасностей, подстерегающих сестру "дома", она была не нужна. К тому же, в силу возраста, Аня редко покидала пределы владений Доброй Риты, а уж в одиночку и вовсе никогда не совалась за калитку, а значит и надобность в быстрой связи у брата с сестрой отсутствовала. Теперь же, она стала жизненно необходима.
   Сначала, Вячеслав думал подарить ей простенький коммуникатор, но, вспомнив, как его допрашивала паучиха, когда он сам явился на Задний двор с врученным ему Герхардом устройством на запястье, быстро отказался от этой идеи. У Анны такой отмазки, как необходимость коммуникатора для учёбы, просто нет, а значит, агрегат у неё отберут, да ещё и самому Вячко выставят претензии, а-ля "откуда дровишки"? Не подходит...
   Но если нельзя решить вопрос в лоб, то кто мешает обойти эту "гору" стороной? В конце концов, вышло же у него с одеждой и обувью, так почему бы не попробовать решить и эту задачу, таким же образом? Сложно? Но ведь Вячеславу и не нужен полноценный коммуникатор. Будет достаточно, если поделка сможет подать сигнал бедствия и будет работать как маячок. Всего две функции, неужели Вячеслав не справится с такой задачей?
   Вечером, герр Баум застал своего задержавшегося после закрытия мастерской ученика, за странным, но уже привычным занятием, тот что-то мастерил из проволоки, моток которой отыскал где-то среди хлама, которого полным-полно во дворе.
   - Вроде бы, у твоей сестры день рождения был только вчера, - заметил Герхард, наблюдая, как Вячеслав насаживает на проволоку крупные разноцветные бусины. - Неужто ты умудрился о нём забыть? Какое кощунство!
   - Ну, вообще-то, подарок я ей уже сделал, - отозвался ученик, оглянувшись на стоящего за его спиной мастера. И вздохнул. - Но она же девчонка! Одной практичности ей мало, вот и пришлось делать что-нибудь... "для красоты".
   - Понятно, - усмехнулся герр Баум и покивал: - Женщины они все такие, в независимости от возраста. Сколько бы ни стоил подарок, каким бы ни был полезным, прежде всего, он должен быть красивым, иначе обид будет... Взять вот, хотя бы, мою Малицу...
   - Да-да, дорогой? Что ты про меня говорил? - от входа в ангар послышался о-очень ласковый голос упомянутой фрау.
   - Я говорю, что исключения тоже встречаются и ты одно из них, - не оборачиваясь к фыркнувшей жене, моментально сориентировавшись выдал хозяин мастерской и, подмигнув Вячеславу, кивнул на часы. - Закругляйся, ученик. Время уже позднее.
   Как бы ни старался Вячеслав, сколько бы ни использовал ускоряющие обучение техники матери, но освоить "живое" оперирование за полгода так, чтобы составить конкуренцию профессионалам, он всё же не мог. В этом деле одним упорством вершин не достичь, это Вячко понял, прочитав несколько дневников артефакторов, нашедшихся в библиотеке герра Баума.
   Для "живого" оперирования нужен особый склад ума, сочетающий математическую точность и образность мышления. Руны разнообразны, значения их подчас весьма размыты и противоречивы, так что правильно составить из них цепочку или скрипт, влияющий на материальные объекты или физические явления строго определённым способом без побочных эффектов, довольно сложно. В информационном оперировании, этот процесс намного проще. Математический аппарат, применяемый в рунном программировании, позволяет "урезать" значения используемых рун, сводя их вариативность до минимума и, тем самым, снижает возможность ошибки или неверного действия составляющих программу цепочек, практически, до нуля. А в "живом" оперировании, таким ограничителем выступает сам оператор, его воля, определяющая значение каждой наносимой руны постоянным эфирным воздействием, проводимым через физический контакт с рунескриптом.
   Не самый простой предмет... Но, учитывая проблему Вячеслава с запечатанным даром, это, пожалуй, единственный для него способ оперирования Эфиром вне своего тела, именно поэтому он так рьяно взялся за изучение работы с рунами "по-живому". И как показали опыты с одеждой и обувью, кое-чему подросток всё же научился. Пусть, после нанесения каждой руны у него сводит судорогой пальцы от пропущенного через них потока эфира, пусть пока он составляет лишь очень простые рунескрипты, главное, они выполняют заложенные функции! И этот факт дарил Вячеславу не только необходимую как воздух уверенность, что его новая поделка окажется не хуже предыдущих, но и радость от того, что кое в чём он уже перещеголял большинство одарённых... и надежду, что когда-нибудь даже напыщенные стихийники признают его умения.
   Ну да, честолюбие Вячеславу не чуждо. Тем более, теперь, когда у него появилась реальная возможность утереть нос тем, кто сейчас смотрит на него как на грязь под ногами из-за дефекта его дара. А таких людей в Пернау немало. Для этого даже не нужно быть сильным одарённым, более того, фактически, любой сенсор способен с лёгкостью определить проблему Вячка, достаточно лишь единожды к нему присмотреться. И ведь присматриваются, чаще всего, чтобы определить степень опасности человека, на которого странно реагирует их чутьё... после чего окатывают презрением. В отличие от людей лишённых дара, которых одарённые чаще всего воспринимают абсолютно нейтрально, люди с покалеченным даром вызывают у них в лучшем случае, пренебрежение, а в худшем, брезгливое презрение.
   В такие моменты, Стрелков был готов проклинать свою эмпатию... но теперь-то! Теперь ему абсолютно наплевать на то, как отнесётся к нему какой-нибудь сенсор или стихийник. Вячеслав может то, что им со всей их кичливостью и не снилось... Это не поможет в бою? Как сказать, как сказать. В прямом столкновении со стихийником, даже если это будет неофит, Стрелков сейчас, конечно, проиграет. Но если ему дать время подготовиться, то итог может выйти совсем неожиданным... для противника. И это даже сейчас, когда Вячеслав только-только начал разбираться в "живом" оперировании.
   На расчёт нужных рунескриптов у подростка ушло три дня, и ещё два на их нанесение. Для внешнего оформления артефактов, Вячеслав взял тонкие металлические пластинки, по две для каждого устройства. Подросток не поленился и выгравировал на "лицевой" стороне одной из них, простенький орнамент с "анютиными глазками", а на второй пластинке, что должна была стать частью его собственного артефакта - стилизованный наконечник стрелы. На этом, с изобразительной частью было покончено, и началась основная работа. Просверлив в первой "чистой" пластинке прорези, соответствующие будущему рунескрипту, Вячеслав приварил её к подложке и принялся аккуратно укладывать в получившийся фигурный паз тонкую серебряную проволоку. Закончив с одной заготовкой, подросток тут же взялся за другую, и только после этого, он позволил себе немного отдохнуть перед самой сложной частью.
   Глубоко вздохнув, Вячеслав проколол подушечки указательных пальцев специально прихваченным и дезинфицированным шилом, после чего прижал ими заготовки к столу и, сосредоточившись, воздействовал на металл Эфиром через собственную кровь. Пальцы заметно побледнели и похолодели, по пластинкам поползли разводы изморози, а серебро вдруг потекло, словно расплавленное, заполняя малейшие зазоры в пазах и медленно сливаясь в два коротких рунескрипта.
   Казалось бы, зачем нужны такие сложности с одновременным формированием рунескриптов? Но предварительные расчёты проведённые подростком, показали, что выполнение этой работы последовательно для каждой пластины, будет бессмысленно. Артефакты в этом случае просто не заработают. Объяснение такому простое: эфирное наполнение связывает две части рунескрипта разнесённые по разным пластинам в единое целое, заставляя реагировать одну часть, на изменения во второй. Связать их иначе... нет, может быть это и возможно, но сколько Вячеслав не шерстил доставшуюся ему библиотечку, иных способов воплотить свою идею, он не нашёл. Пришлось загонять разум в "режим" и, отрешившись от всего внешнего, работать с тем что есть, предельно напрягая волю. Ну а кровь... кровь нужна была вовсе не для улучшения контакта с рунескриптом или упрощения вывода Эфира, как можно было бы подумать, особенно учитывая проблемы Вячеслава с его даром, хотя, конечно, и такую пользу он тоже учитывал. Но здесь причина была в другом. Подросток хотел заставить артефакт работать адресно, то есть подавать сигнал, заметный лишь ему самому. И был искренне рад, когда нашёл способ обеспечить такую сигнализацию, конечно, всё в той же библиотечке Герхарда.
   Спустя четверть часа упорной работы, Вячеслав, наконец, открыл глаза и, утерев со лба выступивший от напряжения пот, взглянул на результат своего труда. На столе перед ним лежали две пластинки с отчётливым, почти идеальным рисунком двух рунескриптов.
   Короткая проверка показала, что затеянный им эксперимент удался на сто процентов... по крайней мере, в пределах принадлежащего герру Баума двора, запитанные по временной схеме, пластины работали именно так, как и задумывалось. Они послушно включались-выключались, и подавали неслышный и невидимый, но весьма ощутимый для самого Вячка, сигнал. Правда, не обошлось и без косяков. Когда Вячеслав проектировал рунескрипт, он рассчитывал, что одна часть артефакта станет передатчиком, а другая приёмником. А вышло... вышло два приёмо-передатчика. Что ж, может оно и к лучшему?
   Вячеслав довольно кивнул и, глянув на часы, принялся за окончательную доводку артефактов. Рунескипты он скрыл приваренными сверху гравированными пластинками, а довольно длинные "хвосты" серебряной проволоки, выглядывающие из торцов "потолстевших" пластин, обернул свинцовой фольгой и пропустил через отверстия коротких и толстых трубок, играющих роль держателей для браслета. На концы этих трубок он приварил уже не раз использованные в подобном ключе разборные свинцовые шарики, с предварительно рассверленными отверстия в месте их соединения с держателями. Обмотав кристаллы-накопители всё той же проволокой, Вячко закрыл контейнеры и, запаяв их для надёжности, занялся креплением браслетов. Благо, хоть здесь особой сложности не было. Ещё одна проверка и... Вячеслав, довольно вздохнув, отложил в сторону готовые артефакты, опознать которые теперь не получится и у самых лучших сенсоров... если конечно, не использовать специальную аппаратуру, встретить которую в Пернау, практически нереально... ну, если только в имуществе каких-нибудь наёмников-мозголомов, специализирующихся на взломе и тихом преодолении охранных систем. Но среди последних идиотов нет, и светить такие навыки, а значит и технику, они не станут. И это хо-ро-шо!
   К полуночи, когда мастер вновь пришёл в ангар, чтобы выгнать заработавшегося ученика, он застал подростка любующимся парой кожаных браслетов, лежащих перед ним на столе. Первый, явно женский, поуже и поизящнее. На верхней его части красовалась блестящая узкая полоска металла, с выгравированным и зачернённым растительным орнаментом с каким-то цветами. Второй - мужской, был пошире, и скорее походил на неширокий напульсник, чем на браслет, но и он мог похвастаться стальной пластиной сверху, правда, гравировка на ней была куда проще и лаконичнее. Чернёный двухлезвийный наконечник стрелы в круге.
   - Симпатично получилось, - констатировал Герхард.
   - Да, - довольно кивнул Вячеслав, не сводя взгляда с браслетов.
   - И что они могут? - в голосе мастера скользнули странные нотки. Подросток оглянулся на него, но... не почуял ничего кроме лёгкого интереса и ожидания.
   - Вы... знаете? - выдавил он.
   - Вячеслав, - покачав головой, вздохнул герр Баум. - Мы же находимся в моей мастерской. Неужели ты думал, что действительно сможешь утаить от меня такое? Да ведь ты даже не скрывался толком. Всего и конспирации, что начинал работал с рунами лишь после ухода других мастеров, или наоборот, до их прихода.
   - Увлёкся, - досадливо цыкнул подросток, проследив за движением руки мастера, указавшего на один из висящих под потолком фиксаторов.
   - Я бы сказал, забылся, - поправил его Герхард, усмехаясь в усы, но почти тут же посерьёзнел. - Надеюсь, ты не догадался торговать своими поделками?
   - Ну уж, не настолько я дурной, - хмуро отозвался Стрелков, опуская взгляд.
   - Славно, я рад, что не ошибся в тебе... в очередной раз.
   - Вы... - подросток неверяще уставился на хитро поглядывающего в сторону браслетов учителя и, словно вмиг прозрел. - Вы специально это подстроили!
   - Что? - изобразил непонимание Герхард.
   - Доступ к книгам по живой работе с рунами, потом запрет... Я ещё удивлялся, что вы так резко отреагировали, когда я начал задавать вопросы по вводным материалам!
   - Видишь, не ты один ошибаешься, - деланно печально покачав головой, откликнулся герр Баум. - Я вот тоже считал себя хорошим актёром, и не думал, что ты так легко раскроешь мою игру...
   - Но зачем вам это было нужно? - непонимающе протянул Вячеслав. - К чему этот театр с запретом?
   - Я посчитал, что так будет лучше, - пожав плечами, заявил мастер, но, заметив скептическое выражение лица собеседника, всё же снизошёл до объяснений. - Ты погряз в рутине и проблемах, Вячко. Да, у тебя были причины для беспокойства, но никакие нервные потрясения не должны влиять на эффективность работы, это тебе любой мастер скажет, между прочим. Ты вполне дорос до занятий живым оперированием, но учиться ему в том состоянии, не смог бы. Эффективно учиться, я имею в виду. Потому я и решил сыграть на твоём любопытстве. Запретный плод сладок, слыхал?
   - Вот вы жук... - не сдержавшись, протянул Вячеслав по-русски.
   - А тож! - услышал он в ответ на том же языке, без малейшего намёка на акцент.
  

Глава 4. Фильм, часть седьмая...

   Разговор с мастером не затянулся надолго, Вячеслав был огорошен странным поступком учителя и в тот момент просто оказался не в состоянии задать всю ту сотню вопросов, что крутилась в его голове. А герр Баум, видимо, прекрасно поняв состояние ученика, просто выпроводил его из мастерской, дескать, утро вечера мудренее, иди поспи, оклемайся за выходные, а в следующий понедельник поговорим... на свежую голову. Издевался, в общем, но ученика выпроводил-таки.
   До дома Вячко добрался без приключений. Поднимаясь в "свою" комнату, он на миг замер на площадке второго этажа, раздумывая, не заглянуть ли к сестре, но та решила этот вопрос за него. Стоило Стрелкову поставить ногу на ступень лестницы ведущей выше, как из темноты коридора выскользнула Аня и, ухватив задумавшегося брата за руку, потянула его в обратную сторону. И прежде чем тот опомнился, притащила его на первый этаж, на пустую по ночному времени кухню. Щёлкнул выключатель, и помещение озарилось неярким, но тёплым жёлтым светом.
   - Ты почему не спишь? - прошипел опомнившийся Вячеслав, глядя на сонную сестрёнку.
   - А почему ты не зашёл пожелать мне спокойной ночи? - с вызовом ответила та, но тут же улыбнулась. - Тебя ждала. Надеюсь, не зря?
   - Вымогательница, - закатив глаза, протянул брат, отчаянно давя ответную улыбку.
   - Эй, ты сам обещал! - ткнув Вячка кулаком в бок, заявила Аня. - Я тебя за язык не тянула. Ну... говори, давай!
   - Что?
   - Получилось? У тебя получилось? - чуть ли не прыгая вокруг брата, протрещала сестрица. Сон, одолевавший её совсем недавно, не выдержал такого энтузиазма и свалил куда-то далеко-далеко, так что сейчас этот ребёнок так и светился от любопытства и распирающей его энергии. И откуда она только взялась во втором часу ночи, после долгого дня... совсем не выходного, между прочим!
   - Чтобы у меня да не получилось? - задрал нос Вячеслав, невольно заражаясь настроением сестры и, тихо рассмеявшись, вручил ей сделанный им браслет. - Меряй.
   - Краси-ивый, - протянула Анна, вопреки словам брата, не спешившая надевать оказавшийся в её руках артефакт. Она погладила приятную на ощупь кожу, провела пальчиком по гравировке и улыбнулась, распознав в украшающих пластинку цветах "анютины глазки". Наконец, внимательно осмотрев подарок, девочка надела его на руку, и вытянула её перед собой.
   - Не бог весть какое украшение, конечно... - начал было Вячеслав, за что тут же схлопотал шлепок по ладони и нахмуренный взгляд сестры.
   - Не говори так. Это твой подарок. Он красивый. Он полезный, - короткими, отрывистыми фразами, проговорила Анна и, ярко улыбнувшись, ткнулась лбом в грудь брата. - Он мне нравится. Спасибо, Славик, ты лучший брат на свете!
   - Я рад, что тебе понравилось, - осторожно погладив девочку по голове, произнёс тот и, отстранив от себя сестру, кивнул на обновку. - Опробуешь?
   - Конечно, - с энтузиазмом кивнула та. - Как его включать?
   - Просто направь в него Эфир. Чуть-чуть, - для верности, Вячеслав продемонстрировал процесс включения на своём браслете и... вынужден был дождаться, пока схватившая его за руку, Аннушка как следует рассмотрит его собственную обновку. - Аня!
   - Да поняла я, поняла, - отвлёкшись от осмотра, отозвалась сестра. - А у тебя он другой.
   - Согласись, на моей руке такая вещица как у тебя будет смотреться несколько... необычно, - пожав плечами, пояснил Вячко. - А мне не хотелось бы привлекать лишнее внимание, так что, дешёвый напульсник из тех, что можно купить за пять-десять геллеров, самое то.
   - А... мой браслет? На него внимания не обратят? - нахмурилась девочка.
   - Поверь, он тоже не стоит больше десяти геллеров. - Чуть смущённо произнёс Вячеслав. - Без "наполнения", естественно. Ну а кроме того, всегда можно сказать, что это тоже был мой тебе подарок, а я нашёл эти вещи среди барахла в мастерской, и забрал их с позволения герра Герхарда. Он это легко подтвердит.
   - Ну и что... - словно сама для себя проговорила Анна и вновь улыбнулась брату. - Зато именно такого ни у кого нет! Так что... не в цене дело, Славик!
   - У меня умная сестра, - тоном, словно сделал величайшее открытие, проговорил тот и усмехнулся. - Ты проверять-то его будешь, болтушка?
   - И ничего я не болтушка, - надулась та, но долго изображать обиду не стала и, глубоко вдохнув, направила лёгкую волну Эфира в артефакт и тут же уставилась на брата.
   - Работает-работает, - кивнул тот, прислушиваясь к чему-то внутри себя. Сейчас где-то в сознании Вячеслава появилось чувство, точнее ощущение направления, указывающее точно вперёд, туда, где стояла его сестра. Что ж, осталось проверить экстренный режим и обратную связь...
   - Обратную? - спросила Анна. - Это как?
   - Понимаешь, когда я сде... - начал было отвечать Вячеслав, но тут же осёкся и хмуро взглянул на сестру. - Не понял.
   - Что? - воззрилась на него та.
   - М-м... если бы я не знал, что телепатия невозможна, то был бы абсолютно уверен, что именно она у тебя и прорезалась, - задумчиво проговорил Вячко, окидывая сестру изучающим взглядом.
   - То есть? - с Анны, кажется, сейчас можно было писать картину "Олицетворённое недоумение".
   - Ты спросила про обратную связь, о которой я не сказал ни слова, - протянул Вячеслав. А когда Анна открыла рот, чтобы задать очередной вопрос, остановил её одним жестом. - Не сказал, но подумал.
   - Нет, ты сказал это вслух, - заявила девочка. - Я же отчётливо слышала!
   - Что именно? - вкрадчиво поинтересовался её брат.
   - Я отчётливо слышала, как ты сказал, цитирую дословно: "что ж, осталось проверить экстренный режим и обратную связь". Конец цитаты.
   - Правильно. Только не сказал, а подумал, - уточнил Вячеслав. На что Анна упрямо покачала головой.
   - Нет, я слышала своими ушами! Хочешь сказать, я вру?! - возмутилась она.
   - Ни в коем случае, - теперь пришла очередь брата качать головой. - Моя сестра не врушка. Но всё же, я подумал, а не говорил этого вслух. Стоп-стоп-стоп! Не начинай. Лучше, проведём эксперимент.
   - Какой? - тут же заинтересовалась девочка.
   - Положи ладонь на артефакт и подумай о чём-нибудь. Точнее, попробуй проговорить какую-нибудь фразу, но не вслух, а про себя, как при чтении книжки. Давай...
   Аня с подозрением покосилась на брата, но выполнила его просьбу.
   - Ну, что? Получилось? - прищурившись, спросила она.
   - Не поверишь, но... да, - обескуражено произнёс Вячеслав, недоумённо глядя на браслет на своей руке, и обессилено опустился на табуретку. - Не дай бог, кто узнает об этом. Обоих убьют... сразу, как только изучат артефакты.
   - И что же я подумала, по-твоему? - с уже тающим недоверием спросила Аня. Ещё бы, ему не растаять! Славика такая буря эмоций накрыла, что впору от неё под стол прятаться... свинцовый!
   - Что твой брат к ночи глупеет, - заторможено проговорил тот, продолжая буравить невидящим взглядом свой напульсник. Улыбка девочки сползла с лица. Теперь она поняла, почему вдруг брата обуял такой страх. Она подлетела к подростку и, изо всех сил его обняв, тихо проговорила:
   - Мы никому не скажем. Обещаю, Славик, я буду молчать и никому ничего не скажу, слышишь?
   - Слышу, мелкая. Слышу, - отозвался он, и Аня почувствовала, как сковавший брата страх, отступает, словно размывается... миг, и Вячеслав вновь собран и спокоен, как всегда. Девочка облегчённо вздохнула.
   - А вообще, Слав, это же здорово! Теперь у нас с тобой есть свой личный способ связи. - Тихо произнесла она, отпуская брата.
   - Согласен, - кивнул он, отходя от эмоциональной встряски. - Получилось, хоть и очень неожиданно, но не менее удачно. Я бы даже сказал, феерически удачно. В понедельник надо будет проверить, как действует связь на расстоянии.
   - Так не говорят, - фыркнула Аннушка.
   - Что? - не понял Вячеслав, успевший погрузиться в размышления о том, какой именно извив рунескрипта или волевого посыла автора, привёл его к такому результату.
   - Я говорю, что словосочетание "феерически удачно", не существует. Так не говорят, вообще-то, - повторила Анна.
   - Можешь предложить другой вариант? - спросил изрядно повеселевший Вячко.
   - М-м... "очень удачно", например, - после недолгого раздумья, ответила девочка.
   - Думаешь, в нашем случае, это достаточно выразительно?
   - Согласна. Качественная характеристика не отражает и десятой доли степени твоего везения, - с абсолютно серьёзным лицом, заявила Анна и Вячеслав ошеломлённо моргнул. Ну, не ожидал он такого перла...
   - Так! - наконец опомнившись, он негромко хлопнул в ладоши. - Прекращай троллить несчастного, уставшего и сонного, а самое главное, голодного брата!
   - Есть на ночь, вообще-то, вредно, - задумчиво протянула Анна и, оглядевшись по сторонам, договорила: - Но раз мы всё равно уже на кухне...
   - Вот именно, - согласно кивнул брат, - к тому же, такой стресс просто необходимо зажевать чем-нибудь... посытнее.
   Да, паучиха была излишне скупа, да она не баловала живущих в её доме детей деликатесами, игрушками и шмотками, да она жёстко контролировала их финансы вообще и покупки в частности, но одного у бандерши было не отнять: она никогда не морила своих "подопечных" голодом... Хотя порой, за некоторые залёты, те и попадали в карцер, где могли провести пару дней на хлебе и воде, но такое наказание применялось только к старшим и лишь за определённые нарушения правил проживания на "Заднем дворе". В остальном же... в холодильнике всегда можно было найти что-нибудь перекусить, пусть без разносолов, но сытно и без каких-либо ограничений. Ну, почти без ограничений.
   Именно поэтому, спустя четверть часа, Стрелковы сидели за огромным столом и с аппетитом наворачивали огромные бутерброды с дешёвой, но нарезанной толстыми ломтями колбасой, запивая их крепким и духмяным чаем. Ну и что, что из пакетиков? Пить можно, и с бутербродами получается очень неплохо. Ночной жор проходил, вроде бы, в полном молчании, а на самом деле брат с сестрой вовсю тестировали обновки, вышедшие из-под удачливой руки Вячеслава.
   Выходной... как много в этом звуке! А у Стрелкова было неспокойно на душе. И ведь понимал, что в дни, когда он дома, люди Риты вряд ли станут подкатывать к его сестре, а беспокойство отчего-то не проходило. Не зря. Это он понял за завтраком, когда рядом с ним за столом устроилась Ирма. Короткий халатик, блудливый взгляд и постоянные, якобы неловкие прикосновения, то рукой, то грудью... вот об этом фронте, Вячеслав в круговерти событий попросту забыл.
   Когда же Ирма вдруг уронила вилку и нырнула за ней под стол, до Вячеслава дошло, что разведка боем закончена и начался настоящий натиск. Иначе что бы руке этой б... делать на молнии его джинс?
   Спасение пришло от любимой сестрички. Нервно дёрнув рукой, она ойкнула, и молоко из нечаянно перевернутого Аннушкой стакана, выплеснулось на пол. В другой раз, оно, может быть, даже долетело до пола, но не сейчас. Содержимое стакана почти полностью оказалось вылито на голову кастелянши, чего та, в своих попытках добраться до плоти Вячка, совсем не ожидала, и отреагировала как положено, писком и попыткой отпрянуть от льющейся сверху, холодной, только что извлечённой из холодильника жидкости. Удар головой о столешницу стал закономерным результатом дёрганий кастелянши.
   Аннушка тут же принялась испуганно извиняться, да так искренне, что даже Вячеслав почти поверил в её раскаянье. "Волчата", оказавшиеся поблизости, уже приготовились наблюдать фирменный разнос от разъярённой Ирмы, всегда бывшей скорой на расправу, и даже за меньшие косяки, порой позволявшей себе отхлестать виновника по щекам до полного онемения лица, без всяких скидок на пол и возраст. Но тут их ожидания не оправдались.
   Выбравшаяся наконец из под стола, кастелянша, белая от злости, со сжатыми в тонкую нитку губами, что свидетельствовало о крайней степени бешенства этой особы, вдруг глубоко вздохнула и... попыталась улыбнуться. Судя по тому, как "волчата" шарахнулись в стороны, не особо получилось, но что делать, это вопрос тренировок, а прежде у неофициальной хозяйки "Заднего двора", необходимости в таких занятиях явно не было. Сдерживать свои эмоции она никогда даже не пыталась.
   Тем больше был шок у невольных зрителей этого представления, когда Ирма заговорила.
   - Не переживай, Анни, я же понимаю, что ты это сделала не нарочно, - совершенно деревянным тоном проговорила кастелянша и, тихо охнув, вдруг покачнулась.
   - Ой, Ирма, ты ушиблась! Больно, наверное... - тут же затараторила мелкая. - Давай, обопрись на меня, я помогу тебе добраться до комнаты.
   - Нет-нет, - взмахнула рукой та. - Я для тебя слишком тяжёлая, вот, пусть твой брат меня проводит. Он сильный, даже если мне вдруг станет хуже, сможет донес... довести до комнаты.
   М-да, быстро же она очухалась! Вячеслав переглянулся с сестрой, и та тут же воспользовалась артефактом, чтобы высказать брату всё, что одна добрая девочка думает о "хитрых дылдах с коровьими дойками".
   Как и ожидал Вячко, транспортировка пострадавшей оказалась процессом весьма и весьма трудоёмким. Нет, вопреки собственному недавнему утверждению, Ирма вовсе не была тяжёлой, но пока подросток провожал её до комнаты, девка висла на нём так, словно ноги её вообще не держат. А взбираться с такой ношей на два лестничных пролёта, удовольствие ниже среднего. К тому же, сама Ирма не теряла времени даром и во время подъёма успела поприжиматься и потереться о Вячеслава почти всеми интимными местами. И ведь невдомёк дуре, что её прикосновения не вызывают у её "рыцаря" ничего, кроме брезгливости. Не потому, что шлюха, а потому что б... Впрочем, нет. Было у Вячка ещё одно желание - придушить эту дрянь, чтоб не поганила и без того хреновый мир своим дыханием. Знал бы кто, с каким трудом он сохранял невозмутимое выражение лица, когда прикасался к этой змеюке!
   Допускать второй атаки Вячко не собирался. А в том, что она обязательно будет, как только за ними закроется дверь спальни Ирмы, сомневаться не приходилось. Именно поэтому, он и оставил эту самую дверь открытой и, сгрузив свою ношу на постель, быстро и незаметно прошёлся пальцами по кое-каким точкам на теле кастелянши, умудрившись при этом почти не потревожить Эфир. Вроде бы как невзначай. Приём подействовал моментально, так что отцепить от своей шеи обвившие её руки Ирмы, вдруг ставшие совершенно безвольными, для подростка не составило проблем.
   - Вячик, подожди, - встрепенулась кастелянша и попыталась встать, но тут же повалилась обратно на кровать. Вот теперь, ноги её действительно не держали. - Ох, что-то мне как-то нехорошо и голова кружится. Вячик, посиди со мной.
   Кажется, до неё только что дошло, что удар мог оказаться несколько сильнее, чем показалось изначально.
   - Я сбегаю к мадам Рите, скажу, что ты себя плохо чувствуешь, - проговорил Вячеслав и, словно задумавшись на миг, протянул: - Может прислать кого из девчонок, чтобы присмотрели за тобой до прихода врача?
   - Нет-нет, не надо ничего говорить Рите, - тут же запротестовала Ирма. Вот чего-чего, а упорства ей не занимать. - И девчонок не надо. Просто побудь со мной немного, Вячик. Я сейчас приду в порядок, только немного полежу...
   - Но... Ирма, с головой шутки плохи! - воскликнул подросток. - Может, всё же вызвать врача?
   - Не надо! - в голосе кастелянши прорезались командные нотки, но она тут же сбавила тон. - Мне уже лучше, правда. А если ты посидишь рядом, будет совсем хорошо. Пожалуйста...
   Потоптавшись для вида на месте, Вячеслав вздохнул и осторожно присел на край кровати.
   - Ладно. Но если я увижу, что тебе становится хуже, то тут же отправлюсь к мадам, - предупредил он. Ирма кивнула и, извернувшись змеёй, что ей удалось, даже невзирая на слабость, устроила голову на коленях подростка. Тот осторожно погладил довольную таким "достижением" кастеляншу по пышным волосам, раз, другой... очередное прикосновение, и настырная девица отправилась в объятия Морфея. Снова.
   На этот раз, Вячеслав не стал сразу сбегать из комнаты Ирмы и, мысленно переговорив с сестрой, только убедился в правильности такого решения. Если верить так и брызжущей весельем Анне, то все девчонки старше тринадцати лет, что ещё не "ушли на контракт", сейчас циркулируют по коридору мимо комнаты кастелянши, старательно прислушиваясь к происходящему за закрытой дверью, и обжигая друг в друга о-очень подозрительными взглядами. Они бы может, не постеснялись и в замочную скважину заглянуть, но присутствие "конкуренток" не даёт развернуться.
   От таких новостей, Вячеслав сначала опешил, но, прислушавшись доносящимся из коридора эмоциям, был вынужден признать, что сестрица не издевается над ним и не шутит. Загнанно оглядевшись по сторонам, Вячко остановил свой взгляд на окне и, вздохнув, принялся открывать фрамугу. Тихо и аккуратно.
   Повторить однажды проторенный путь труда не составило, так что, спустя несколько минут Стрелков устроился на крыше уже знакомой пристройки и смог, наконец, перевести дух. А вскоре к нему присоединилась Анна, да не просто так, а с бутербродами и фляжкой с горячим чаем, за что Вячко был ей благодарен. Всё же, со всей этой кутерьмой, он так толком и не позавтракал.
   - Думаешь, началось? - спросила Анна, наблюдая, как брат с аппетитом уничтожает очередной бутерброд.
   - Других вариантов не вижу, - пожал он плечами в ответ.
   - Тогда, почему на тебя лезет только Ирма, а остальные девчонки только облизываются издали? - задала закономерный вопрос сестричка, делая глоток горячего чая из фляжки... всё же, на крыше было довольно ветрено.
   - Вот чего не знаю, того не знаю, - признался Вячеслав. Задумался и, машинально вонзив зубы в бутерброд, вдруг щёлкнул пальцами. Ну, хоть говорить начал, после того, как прожевал и проглотил пищу. - Предполагаю, Ирма затребовала себе "право первой ночи" а остальные энтузиастки горизонтальной работы не посмели ей возразить. Вот и ждут, крутятся вокруг, словно голодные акулы, но атаковать не решаются. Кстати, к тебе со странными разговорами пока никто не подкатывал?
   - М-м, вроде бы нет... - задумчиво протянула Анна и, чуть покраснев, нехотя договорила: - Старшие девчонки в комнате, конечно, трещат о мальчишках, но меня в эти беседы не вовлекают. Хотя... Лотта в последние дни стала посматривать в мою сторону как-то... не так.
   - Лотта? - нахмурился Вячко. О том, что эта смешливая пятнадцатилетняя девчонка плотно "ходит" под Ирмой... во всех смыслах, знали все старшие обитатели Заднего двора. Ей даже прочили "должность" старшей подруги, когда та съедет из заведения Доброй Риты. И интерес проявляемый белобрысой к сестре Вячко, подростка совсем не радовал. - И в чём заключается это самое "не так"?
   - Неприятно, - скривилась Анна. - Она будто облизывает взглядом, а эмоции при этом такие... бр-р! Противно.
   - Похоже на "гостей" заведения, когда они себе фею на ночь выбирают? - Уточнил Вячеслав.
   - Точно! - Кивнула девочка.
   - Плохо. Очень плохо, - пробормотал её брат и, глядя куда-то в пустоту, тяжело вздохнул. - Вот что, постарайся не оставаться с этой Лоттой наедине. Девчонки в комнате, "волчата" в гостиной или на кухне. Нужно, чтобы в её присутствии, рядом с тобой был кто-то ещё. В крайнем случае, если станет навязчивой, организуй ей прочистку организма, только не перестарайся с эфирным воздействием, хорошо?
   - Может быть эмпатией бить? - Предложила Анна.
   - Не вздумай! - Резко отреагировал брат. - Она не дура, один-два раза такой финт может и прокатит, а потом обязательно догадается о том, кто её "приласкал". Хочешь, чтоб Рита тебе блокираторы на руки надела?
   - Нет, конечно, - стушевалась Анна и, чуть подумав, вскинула голову. - А Ирма не догадается?
   - О чём? - горько усмехнулся Вячеслав. - Я же бездарь, помнишь? Калека с убитым даром.
   - Не говори так! - моментально растеряв всё смущение, взвилась сестра. - Ты умный, ты талантливый. Вон какие артефакты делать научился! И эфиром в своём теле управляешь куда лучше, чем любой одарённый!
   - Всё-всё, - замахал руками Вячко, и слабо улыбнулся. - Больше не буду. Но и ты прекращай, а то захвалишь, возгоржусь и нос задеру.
   - Споткнёшься и упадёшь, - предупредила Анна и добавила, хитро прищурившись: - Уж я постараюсь.
   - Язва, - констатировал со вздохом Вячеслав, что, правда, не помешало ему взъерошить волосы сестрёнки. Девочка фыркнула, выворачиваясь из-под его руки, но почти тут же посерьёзнела.
   - Братик, скажи... - начала она, и тут же осеклась.
   - Что? - Кивнул ей тот, подбадривая, и Анна решилась.
   - Почему ты так против того, чтобы я стала "феей"? - скороговоркой выпалила она и, заметив, как разом помрачнело лицо Вячеслава, поторопилась договорить: - Нет, ты не подумай, я сама к этому не стремлюсь, но что тут такого? Большинство старших девчонок только и говорят о том времени, когда смогут уйти на контракт, и как они заживут по его закрытию, и... ну, никто не видит в этом занятии ничего такого зазорного.
   - Знаешь, я бы мог сказать, что обещал маме перед её... уходом, не дать тебе повторить её собственную судьбу, и ограничиться этим, - брат посмотрел куда-то сквозь Анну и, хрустнув костяшками пальцев, резко мотнул головой, после чего попытался улыбнуться сестре. Вышло криво. - Но ты уже не та маленькая наивная девочка, какой была ещё год назад, а потому буду откровенен. Это путь в одну сторону. Все байки о "батистовых феях", встретивших в заведении своего "принца на белом коне" - сказки. Как и истории о шлюхах выбившихся в люди или, хотя бы, ставших владелицами собственных борделей. По крайней мере, в Пернау таких нет, точно. Татуировка стрекозиных крыльев, это билет в один конец. Клеймо навсегда, поскольку снятие его, процедура феерически дорогая и очень болезненная. И когда я говорю "дорогая", следует понимать, что я имею в виду не тысячи и даже не десятки тысяч крон, а сотни тысяч. Обладательницу такого знака никто и никогда не возьмёт замуж, да что там! Ей и работы иной не найти, даже официанткой в кабак не возьмут... точнее, не так. Взять - возьмут, но знак-то никуда не денется,, и будет продолжать фонить, однозначно давая понять окружающим, с кем они имеют дело. И если вдруг какой-нибудь посетитель решит такую официантку разложить на столе, ему и слова никто против не скажет, хозяева заведения просто включат "услугу" в итоговый счёт, и всё. Кроме того, как ты думаешь, почти все "фейки" Пернау работают исключительно в борделях? Ведь им куда выгоднее было бы принимать гостей на дому и не отстёгивать процент хозяйке заведения? Не знаешь? А я скажу... не отворачивайся! Ты хотела услышать, так слушай. Защита! Бордель защищает своих работниц. Если же шлюха окажется слишком жадной и начнёт работать в одиночку, то вскоре обнаружит, что любой клиент может попользовать её... о ужас! совершенно бесплатно. И доказать что-либо будет невозможно. Показания "батистовых фей" даже в судах доказательством не считаются. Собственно, их не только в суде, как свидетелей не принимают, но и как видоков в поединках. Шлюху можно избить, ограбить, убить, да хоть на куски разрезать. Всё что будет грозить виновнику, это возмещение убытков держателю контракта, если он есть. Если же нет...
   - Бра-ат... - скривилась от отвращения Анна, явно неготовая к таким "откровениям". Но тот и ухом не повёл.
   - Иными словами, сестрёнка, шлюхи в нашем обществе, людьми не считаются. Они не субъект права, а объект... и то, только в том случае, если работают по контракту в официальном борделе. То есть, батистовые феи, всего лишь вещи. Живые игрушки, не более. И если у такой вещи нет хозяина, то её и сломать можно без всяких последствий. А теперь, думай, хочешь ты себе такой судьбы? - к концу монолога, Вячеслав разве что не полыхал от гнева, и под его взглядом Анна чувствовала себя очень неуютно, успев уже не раз укорить себя за заданный вопрос.
   - И что, наши девчонки этого не понимают? - справившись с валом эмоций брата, спросила она после долгой паузы, когда увидела, что Вячко немного успокоился.
   - Психологическая деформация, - развёл руками тот. - Мы живём в очень замкнутом и своеобразном мирке на задворках борделя, Анют. Фейки из заведения Риты влияют на обитателей Заднего двора, те видят перед собой пример и, естественно, следуют ему, благо на ком тренироваться здесь в достатке, "волчат" на Заднем дворе никогда мало не было, и, самое главное, они тоже совсем не против экспериментов, гормоны-то играют. Это потом придёт осознание, что не всё так радужно, а пока они рассматривают будущее феи, как возможность получать деньги за удовольствие.
   - Даже Ирма? - недоверчиво спросила Анна.
   - Она - первая. Рита умеет подбирать кадры, знаешь ли. Или ты считаешь, что Зброева сама, на одной своей воле выбилась в лидеры на Заднем Дворе? - усмехнувшись, произнёс Вячеслав. - Дудки. Наша кастелянша хитра, мстительна, и умело пользуется своим женским началом для манипуляций... но при этом, совершенно не умеет думать наперёд. Да и в принципе, с головой не особо дружит. Нет, сама бы она на "трон" не влезла, просто нашей хозяйке нужен именно такой типаж для промывания мозгов малолеток. Достаточно сильный и глупый, чтобы собственным примером и волей вести остальных девиц прямиком под клеймо в виде изящных крылышек. Так-то.
   - А Поггер?
   - Адам - идиот, - резко откликнулся Вячеслав. - И долго в любимчиках у Риты не проходит. Как только ей надоест этот жеребчик в собственной постели, она вышвырнет его на контракт, а если сильно накосячит, то Рита просто сдаст его в качестве "мяса" наёмникам.
   - Ты так уверен? - Спросила Анна. Как и большинство детей, живущих на Заднем дворе, она побаивалась Поггера, несмотря на то, что в последние пару лет Адам даже голос на неё особо не повышал.
   - Понимаешь, реально, задачей "жеребчика" был контроль "волчат" и привитие нашей братии уважения к Рите, но так уж вышло, что старшие уже разошлись по личным контактам, да и Адам не был для них авторитетом. Младшие, в большинстве своём, ещё даже не пристроены в ученичество, а в силу возраста, Рита для них нечто далёкое и совершенно туманное. Таких как я, на Заднем дворе, сейчас девять человек, втирать нам о доброте бандерши уже бесполезно, с этой задачей Поггер не справился, да и командовать нами он не рискует, мы ведь и огрызнуться можем, а тогда велик шанс, что до своего ухода на контракт к учителю, Адам просто не доживёт. В общем, вся его деятельность на данный момент сводится к согреванию постели Риты и обучению будущих батистовых фей премудростям их профессии на практике. И всё.
   - И Рита так легко это воспринимает? - удивилась Анна.
   - А ей до мальчишек особо дела нет, - развёл руками Вячеслав. - Процесс получения дохода с нас отлажен и правки не требует. Единственное, что её беспокоит, это возможность того, что кто-то из ребят затаит на неё зло. Именно поэтому она старается на нас не давить.
   - А от девчонок, значит, она зла не ждёт? - прищурилась Анна.
   - Может быть, и ждёт, но... что ей может сделать бесправная говорящая кукла, да ещё и сидящая на привязи в чужом борделе? - проговорил Вячеслав.
   - Она ошибается, - резко произнесла девочка. Её брат промолчал, лишь согласно кивнув в ответ. Но если бы только Анна увидела его оскал в этот момент...
   Герхард сдержал обещание, и на исходе первого рабочего дня вызвал своего ученика на разговор. Под недовольным взглядом управляющего Руперта, Вячеслав ушёл на ужин в хозяйский дом, и опять беседа началась лишь после окончания трапезы.
   - Спрашивай, Вячеслав, - кивнул герр Баум, когда его супруга, убрав пустую посуду со стола, скрылась на кухне. В деловые разговоры мужа она предпочитала не вмешиваться... что, как точно знал сам Вячко, совершенно не мешало ей влиять на решения своего мужа.
   - Зачем? - тихо спросил тот.
   - Что "зачем"? - изобразил недоумение мастер.
   - Зачем вы так старательно подсовывали мне материалы по живому оперированию? - упрямо проговорил Вячеслав.
   - Чтобы ты учился, это же логично, - невозмутимо пожал плечами Герхард, но его усы дрогнули, скрывая лёгкую улыбку, коснувшуюся губ старика.
   - Логично, - кивнул Стрелков, старательно сдерживая поднимающийся в груди гнев. - А то, что эти знания сделают из меня мишень для профессиональных артефакторов, это мелочи, должно быть? Сопутствующий риск, да?
   - С какой стати коллегам охотиться на моего ученика? - на этот раз герр Баум не стал скрывать широкой улыбки.
   - Вы... артефактор? - неверяще выдавил Вячеслав, когда отошёл от шока.
   - Был таковым, - согласно наклонил голову Герхард. - К сожалению, годы не щадят никого, и в последние несколько лет я вынужден был отойти от дел. Но по сложившейся в нашей организации традиции, я обязан подготовить преемника. Мой выбор пал на тебя.
   - Почему?
   - Хм... ты упрям, настойчив, талантлив и более чем мотивирован, - коротко пояснил мастер. - Не понимаешь?
   - Не совсем, - покачал головой Вячеслав.
   - Что ж, уточню. Мне известно о твоей проблеме с даром. Известно с первого дня, с того самого момента, как Рита предложила отдать одного из своих "волчат" на обучение в мою мастерскую, - медленно заговорил герр Баум. - Именно тогда, просматривая досье на мальчишек с Заднего двора, я обратил внимание на мелкого десятилетку, в чьём личном деле стояла отметка об имеющемся у него даре и полной невозможности его использовать. Я мог бы взять в учёбу любого из твоих соседей, но ни одному из них не предложил бы стать артефактором. Даже тем двоим, что могли похвастаться наличием дара. Но вот ты... о, я посчитал тебя откровенной удачей. Кто ещё может оценить всю прелесть живой работы с рунами, как не тот, кто имея доступ к Эфиру, не может им управлять? Кто отчаянно завидует одарённым и будет из кожи вон лезть, чтобы их превзойти? И ты оправдал мои надежды. У меня никогда не было ученика, столь исступлённо изучающего всё, до чего могут дотянуться его руки и разум. А скорость, с которой ты запоминаешь и обрабатываешь информацию? За неполных четыре года ты изучил больше, чем другие усваивают за восемь-десять лет! Как я мог отказаться от такого ученика, Вячеслав?
   К концу этой тирады, Стрелков смотрел на сидящего перед ним мужчину абсолютно пустым взглядом. В его голове с трудом укладывался тот факт, что он, четыре, точнее, уже почти пять лет учится не просто в оружейной мастерской, а у одного из немногочисленных артефакторов Свободных территорий. Но, в конце концов, Вячко всё же пришёл в себя.
   - Выходит, я должен буду занять ваше место в...
   - Ассоциации? - улыбнулся герр Баум. - Ну, положим до этого момента тебе ещё расти и расти. Всё же, каким бы ты ни был талантливым учеником, и как бы я хорошо к тебе не относился, но отдавать юнцу кресло торгового представителя ассоциации в восточном секторе Свободных территорий было бы нерационально, согласись? Но своё место в производственной части организации, ты займёшь... как только сдашь экзамен.
   - Экзамен? - переспросил Вячко.
   - Конечно, - кивнул мастер. - Каждый ученик, приходящий в ассоциацию артефакторов сдаёт вступительный экзамен, по которому наши специалисты определяют его уровень знаний и умений. Но тебе об этом думать рановато, вот в следующем году, после того как ты выйдешь из-под крыла Риты и выкупишь у меня свой контракт, я с удовольствием подам заявку на твоё вступление в ассоциацию.
   - Почему именно так? - поинтересовался Вячеслав.
   - Потому что вступить в наше общество может только свободный человек. Непреложное правило. Артефакторы независимы. Так было, так есть, так должно быть всегда, - резко ответил герр Баум, но тут же смягчил тон. - Нас немного, Вячеслав, и мы вынуждены защищаться от давления извне. В нашей истории уже бывали моменты, когда зависимые от посторонних людей или организаций, артефакторы почти приводили нашу организацию к краху. С тех пор, мы старательно следим за тем, чтобы участники ассоциации были максимально защищены от посягательств со стороны.
   - Расскажите мне о вашей организации, - попросил Вячко после недолгого молчания. - Если уж я стану её участником, мне нужно знать об ассоциации побольше, не так ли?
   - Хм, пожалуй, ты прав, - протянул Герхард, и вдруг хохотнул. - Если бы ты не спросил об этом, я был бы разочарован. Давай сюда свой коммуникатор.
   Вячеслав протянул учителю потёртый браслет и уже через секунду тот тихо звякнул, оповещая о пришедшем файле.
   - Изучишь на досуге. Возникнут вопросы, задавай, обязательно отвечу, - произнёс мастер, возвращая ученику коммуникатор. - А сейчас, вали домой, а то сестра взбучку устроит, время-то уже за полночь.
  

Глава 5. Читая друг друга

   Время вновь ускорило свой ход. Вячеслав разрывался между учёбой и попытками контролировать происходящее вокруг его сестры. Да и сама Анна стала вести себя куда более насторожено, что, правда, не было замечено ни её соседками по комнате, ни наблюдателями хозяйки. А вот факт, что Ирма вдруг прекратила попытки затащить Вячеслава в койку, заставил его осторожность совершить качественный скачок. Ещё чуть-чуть и начнётся паранойя. Но тут Анна только поддерживала брата, поскольку видела какие взгляды начали бросать на него старшие обитательницы Заднего двора... и пару раз слышала их разговоры. Нет, с работой и учёбой Стрелкова, он мог легко игнорировать бурление эмоций вокруг себя, но скрываясь в мастерской Баума от домогательств бабьего царства, Вячеслав рисковал упустить из виду Анну, и это его не устраивало совершенно, несмотря на имеющуюся возможность быстрой связи с ней, через браслеты.
   Из опасения за сестру он вынужден был даже несколько сократить пребывание во владениях учителя, против чего тот не особо и возражал. И укрытие на крыше пристройки почти перестало пустовать. То Анна, то сам Вячеслав, то и дело скрывались там от совершенно озверевших в своей настойчивости девиц.
   О том, что на Анну тоже открыта охота, они узнали совершенно случайно, аккурат после дня рождения Вячеслава. Просто, в один прекрасный майский день кастелянша, словно между делом, заявила, что Стрелкова достаточно подросла, и отныне будет посещать не "детскую" душевую, а "девичью", расположенную на том же этаже, где находятся комнаты старших обитательниц Заднего двора, включая спальню самой Ирмы. А чтобы не бегать по этажам, она переедет на свободную койку в одной из комнат там же, всё как положено.
   Как положено, да? Ничего странного? Вот только помимо Анны, такой "чести" не удостоилась ни одна из её соседок, а ведь среди них были и девчонки постарше Стрелковой. Но их оставили следить за "детским садом" дальше, а вот Анну переселили. Хотя должно было быть наоборот. По сложившейся в доме традиции, старшие из младших переезжают первыми, выбирая из подрастающих детей тех, кто будет приглядывать за малышнёй вместо них, до тех пор, пока не подойдёт и их время для переселения. Анну этот обычай обошёл стороной.
   Оберегать сестру стало не в пример труднее. Вход на "девичий" этаж был закрыт для других обитателей Заднего двора, чисто номинально. Но в случае Вячеслава, этот запрет стал абсолютно реальным. Стоило кому-то из девиц заметить его в коридоре "их" этажа и... вариантов развития событий было только два. В первом, его ласково, не забывая прижаться к парню выступающими частями тела, выпроваживали прочь. Во втором же тут же пытались любыми средствами затянуть в одну из свободных в этот момент комнат. Чёрт! Да если бы Вячко не осознавал причин такого поведения этих совершенно раскрепощённых девиц, он бы не продержался и недели, и давно кочевал бы по их комнатам и постелям. Но понимание причин их домогательств, вкупе с эмоциями, легко ощущаемыми Вячеславом, убивали в нём любое желание продолжить общение со здешними обитательницами... в другой плоскости. Ему, вообще, чем дальше тем больше хотелось держаться от них как можно дальше, но куда деваться со двора?!
   А тут ещё и сестричка вдруг заявила, что её новые соседки начали "сокращать дистанцию". Объятия, будто бы случайные прикосновения в душевой, и нескрываемые обсуждения её почти детской фигурки... Анне пока удаётся ускользать от цепких девичьих рук, но долго так продолжаться явно не может. Однажды, бешеные девки до неё доберутся, причём, скорее всего, куда раньше, чем до самого Вячеслава. Обстановка вокруг Стрелковых продолжала накаляться, пока однажды котёл их терпения не лопнул... с оглушительным треском!
   - Анни, мама Ветки нам тортик подарила, большой, присоединишься? - заскочившая без стука в комнату, черноволосая и черноглазая малявка с радостной улыбкой на лице протараторила вопрос и, тут же, не дожидаясь ответа, потянула её за руку прочь из комнаты, где Анна уединилась, чтобы почитать дневник брата, написанный им по рассказам матери, специально для занятий сестрёнки Эфиром. Стрелкова только и успела сунуть небольшую тетрадь под подушку, как черноволосый ураган вцепился в неё, словно клещ. В другой ситуации, например, если бы "на тортик" её пригласила какая-нибудь из нынешних соседок, Анна, скорее всего, отказалась бы, но это же мелкие! Мать Веты действительно частенько радовала дочку сластями, которыми та честно делилась с соседками-подружками, и сама Анна не раз участвовала в таких посиделках младших обитательниц Заднего двора.
   Этот раз не стал исключением. В маленькой "детской", сейчас пустующей, ввиду отсутствия совсем маленьких детей у нынешних работниц заведения Доброй Риты, устроилась тёплая компания девочек возрастом от девяти до одиннадцати лет, а перед ними, на низком журнальном столике были расставлены чашки с чаем, среди которых, белоснежным айсбергом меж мелких льдин, возвышался огромный торт, который уже резала и раскладывала по тарелкам одна из приставленных к малышне, девчонок постарше. Вторая же сидела чуть в стороне и, внимательно следя за порядком среди хихикающих, радующихся незапланированному празднику девочек, потихоньку прихлёбывала горячий чай.
   - О, Анни! - отвлёкшись от нарезки торта, улыбнулась Барбара. - Рада, что ты пришла. Справиться с этим гигантом без посторонней помощи, мы не сможем!
   Услышав это кощунственное заявление, малышня дружно надула губы, что не осталось незамеченным старшими девочками. Барбара обвела "детский сад" строгим взглядом:
   - Без вреда для желудка и фигуры, я имею в виду.
   - Что ж, помощь прибыла! - уперев левую руку в бок, Анна отставила правую ногу в сторону и, сжав ладонь правой руки в кулак, воздела его к потолку. Застыв на миг в этой пафосной позе, Стрелкова смерила хохочущих девчонок суровым взглядом и, нахмурив брови, договорила: - Где враг?! Сейчас я покажу ему истинную силу Принцессы Света!
   Мультики в доме на Заднем дворе любили все. Даже "волчата", хоть и ворчали, когда женская половина голосовала за просмотр "этой детской чепухи", нет-нет, да косили взглядом на экран старой обшарпанной видеопанели, где очередные герои пафосно повергали Зло. Так что, заход с принцессой Света удался на все сто. Изображавшая неприступность Тилла, отгородившаяся от праздника чашкой с чаем, и та соизволила улыбнуться в ответ на выступление Анны. Ну а Барбара тут же вручила ей блюдце с кусочком торта, в награду и налила большую чашку сладкого чая с лимоном. Кажется, Вета не только сласти для дочки приносила, но и в холодильник закинула кое-какие продукты из тех, что Рита считала пустым расходом средств.
   Праздник удался. Малышня шушукалась о чём-то своём, изредка хихикая и смеясь над чем-то понятным только им, а "воспитательницы" вовлекли Анну в свою беседу... о мальчиках по большей части. Долго допытывались, сумел ли кто из "волчат" обойти её цербера-брата...
   - Ну, Анни, ты же теперь во взрослом крыле живёшь! - докапывалась отчего-то раскрасневшаяся Барбара. - Неужто никто из мальчишек не пытался к тебе подкатить?
   - Ха! Да они же братца её, как огня боятся! - чуть громче, чем обычно, проговорила Тилла. - И правильно делают, Вячик за сестрёнку даже Поггера порвёт. У-у, Анни, как я тебе завидую-у! Он такой... такой!
   - Он мой брат, Ти! - Фыркнула та, взмахнув рукой и, неожиданно потеряв равновесие, еле успела ухватиться за подлокотник старого кресла. - Ой.
   - Так, Стрелковой больше не наливать, - решительно тряхнув кудрями, сурово сообщила Барбара и, очевидно, чтобы убедиться в верности решения, потыкала в покачивающуюся Анну, пальцем. Та захихикала от щекотки.
   - Девочки, что вы мне налили? - спросила она, справившись с приступом смеха, и попыталась обвести бывших соседок по комнате мутноватым взглядом.
   - Чуть-чуть бальзама в чае, - пьяно улыбнулась Тилла. - Стянули у старших.
   - С-с сума... с ума сошли? - округлила глаза Анна. - Меня же Славик убьёт!
   - Да ладно тебе! - неуверенно отмахнулась Барбара. - Мы по капельке, он и не заметит. Или наша правильная девочка - трусиха?
   - Вот ещё! - гордо фыркнула та, но тут же скуксилась. - Но нам та-ак достанется!
   - И что он сделает, отшлёпает нас? - деловито осведомилась кудрявая.
   - А я бы не отказалась, - мечтательно протянула Тилла, прихлёбывая чай с бальзамом.
   - Извращенка, - одновременно фыркнули Анна и Барбара. Последняя ещё и укусить не постеснялась: - Говорила же тебе, не подглядывай за играми Ирмы.
   - Так, девчонки... - неожиданно резко рубанула ладонью воздух Стрелкова. - Мне, кажется, хватит. Пойду в свою комнату, попробую поспать. Может, успею отойти до возвращения Славика.
   - Э-э... так и мы тоже тогда пойдём, - согласно кивнула Барбара. - Слышишь, Тилла? Если Вячик встретит тебя в таком виде, он точно никогда не обратит на тебя внимания!
   - Да? - Удивилась та и, пару раз промахнувшись, всё же почесала кончик своего носа. - Это плохо. Я согласна. Но сначала нужно... эй, мелкие!
   Рядом тут же нарисовалась черноволосая малявка. Тилла смерила её долгим, совершенно пьяным взглядом и приказала:
   - У вас ещё час. После чего, посуда должна быть вымыта, торт съеден до последнего кусочка, а в комнате чтоб было чисто, как в кабинете доктора. Ясно?
   - Ага, - мелкая ухмыльнулась и её чёрные глаза сверкнули хитрым огоньком. - А вы?
   - А мы ушли, - веско сообщила Барбара, обнимая пошатывающуюся Анну за талию. Стрелкова же тем временем пыталась с помощью Эфира и пары знакомых ей из дневника брата целительских техник, к которым тот сам был совершенно неспособен, но старательно записал для Анны, привести себя в порядок. Не очень-то удачно.
   В голове шумело, а по телу расползался какой-то странный жар... и томление. Вновь и вновь накидывая на себя постоянно срывающуюся технику, девочка совершенно не следила за тем, куда ведут её бывшие соседки по комнате. И лишь упав на неожиданно широкую кровать, она вдруг сообразила, что обстановка комнаты совсем не напоминает ни её старую, ни нынешнюю спальню. А чьи-то нежные руки, тем временем, принялись весьма сноровисто стягивать с неё одежду. Попытавшись сфокусировать взгляд на личности той, что уже успела стянуть с неё платье, Анна, неожиданно томно вздохнув, от ощущения скользнувших по её коже тёплых ладоней, узнала Барбару... и стоящую за её спиной и гладящую по обнажённым плечам, Лотту. Сознание мутилось и последнее, что услышала вдрызг пьяная и возбуждённая девушка, прежде чем упасть в темноту о-очень неприличного сна, был грохот сорванной с петель двери и визг полураздетых девиц, которым, кажется, так и не удалось воспользоваться её невменяемым состоянием.
   Нехорошие предчувствия начали терзать Вячеслава незадолго до позднего в мастерской обеда. А когда все работники Герхарда уже собрались за столом, парень вдруг вздрогнул от накатившей на него волны эмоций, переданных браслетом... Слов было почти не разобрать, будто радиоволну забивают помехи, но то, что с сестрой произошло нечто странное, он понял моментально. Сколько они не проводили опытов с браслетами-передатчиками, подобных фокусов никогда не наблюдалось, а значит, проблема не в них, а в состоянии мелкой. Впрочем, называть так сестру, за прошедший год выросшую почти на голову и уже начавшую превращаться из хрупкой девочки в изящную девушку, Вячко больше не мог.
   Бросив панический взгляд на учителя, уже пожелавшего работникам приятного аппетита и собравшегося уйти домой, юноша скороговоркой попросил разрешения сбегать к сестре и, получив в ответ короткий кивок и долгий испытующий взгляд, сорвался с места.
   Обычно, чтобы добраться от мастерской до дома, Вячеславу требовалось от четверти часа, если он опаздывал, до получаса неторопливого шага. Сегодня же, он побил свой рекорд. Восемь минут и как никогда мощная напитка тела Эфиром, ровно столько потребовалось ему, чтобы вихрем промчаться по улочкам Пернау и, в один невообразимо высокий прыжок оказавшись на крыше любимой пристройке, птицей взлететь к окну проклятой кастелянши. От идеи войти в дом через дверь, он отказался ещё на подходе. Уж очень не понравились ему эмоции собравшихся в холле первого этажа людей. А чувство направления, которым одарил браслет вдобавок к личной эмпатии, чётко указывало, что сейчас его сестра находится в комнате напротив спальни кастелянши. Так зачем терять время на лишнюю беготню, если можно срезать путь?
   Спальня Ирмы пустовала, а вот окно, ввиду тёплой погоды было распахнуто, так что Вячеславу не пришлось выбивать стекло. С дверью вышло хуже. Нет, ту, что вела в коридор, он открыл без проблем, благо чтобы это сделать изнутри, ключ вовсе не нужен. А вот дверь в комнату напротив, оказавшуюся запертой... Удар напитанной Эфиром ногой, просто "внёс" тяжёлую створку в комнату. Дверь глухо ударилась о стену и протяжно скрипнув, повисла на одной петле. Впрочем, до этого факта Вячеславу не было никакого дела. То, что он увидел в комнате, заняло всё его внимание и привело просто в неописуемую ярость. Две полуголые девицы внаглую лапали его сестру! Уже раздетую и пребывающую без сознания!!! Два мощных шлепка-пощёчины вмиг отправили опешивших от вторжения шлюх, по разным углам комнаты. Вячеслав ожёг их ненавидящим взглядом и, сграбастав в охапку безвольное, но отчего-то тихо постанывающее даже во сне, тело Анны, в момент вымелся из комнаты.
   Добравшись до своей спальни, Вячеслав уложил слабо подрагивающую в его руках сестру на свою кровать и, заметив влажное пятно на её... нижнем белье, тихо зарычал. Алкоголь плюс лёгкий возбудитель... да много ли надо мелкой девчонке?! И вот результат. Сама в отключке, а тело просто дрожит от возбуждения. А уж какие сны ей сейчас снятся...
   Укрыв Анну покрывалом, Стрелков поднялся на ноги, продышался, гася гнев, точнее, загоняя его поглубже, чтобы не взорваться в самый неподходящий момент, и вышел в коридор. Аккуратно, контролируя каждое движение, юноша запер спальню на ключ и, мазнув по косяку двери прокушенным до крови пальцем, в три движения вывел простой рунескрипт, послушно полыхнувший алым светом от напитки Эфиром. Секунда, и руны побледнели, а потом и вовсе пропали из виду. Теперь, без его ведома в комнату никто не войдёт.
   Развернувшись на каблуках, Вячеслав втянул носом воздух и, покосившись в сторону лестницы и доносящихся с первого этажа голосов, решительно направился в обратный путь. Нужно вновь наведаться к этим двум шалавам. Забрать одежду сестрёнки... ну и прочистить тварям мозги. До скрипа.
   Обе дуры оказались там, где он их и оставил. Разве что, сейчас они не сидели по углам, а приводили себя в порядок. Точнее, Лотта не спеша одевалась, а уже успевшая запрыгнуть в платье мелкая... Барбара, да, крутилась вокруг, причитая и чуть не плача. Увидев стоящего в дверном проёме Вячеслава, кудрявая малолетка вздрогнула и попыталась сжаться в комочек. Очень маленький, совершенно невидимый комочек. Не получилось. Рука Стрелкова стальной клешнёй сомкнулась у неё на запястье. Миг, и девчонку выдернуло из комнаты, будто морковку с грядки.
   - Ничего не было... честное слово! Ничего не было, - запищала Барбара, прикрыв от страха глаза.
   - Вот именно. Ничего не было, - тяжело уронил возвышающийся над ней парень. Кудрявая на миг приоткрыла глаза и, столкнувшись с его бешеным взглядом, тихо охнув, вновь зажмурилась, вот только это не спасло её от, казалось, вворачивающегося прямо в мозг, угрожающе шипящего, словно разъярённая змея, тихого, но от этого не менее жуткого шёпота. - Поняла, мерзость? Ты отвела Анну в мою комнату и уложила спать. Больше НИЧЕГО НЕ БЫЛО. Кто бы ни спрашивал. Узнаю, что проболталась, сдохнешь. Усекла?
   - Д-да... - с бешеной скоростью закивала бледная от страха девочка и, получив ускоряющий, да к тому же крайне болезненный шлепок пониже спины, вспугнутым зайцем умчалась по коридору. Проводив брезгливым взглядом начинающую шалаву, Вячеслав сплюнул на пол и, развернувшись, вновь вошёл в комнату, посреди которой стояла уже оклемавшаяся Лотта... почему-то снова обнажённая, нарочно выставляющая свои "прелести" напоказ. Неверное решение.
   - Меня тоже отшлёпаешь? - с призывной улыбкой протянула она... и вновь рухнула на пол от тяжелой пощёчины. Вячеслав же занялся снесённой им в первый визит дверью. Исправить поломку удалось быстро и без проблем, всего-то и нужно было чуть приподнять дверь, да посадить на штыри петель. Очередной незаметный мазок кровью по косяку, короткое вливание Эфира, отсвет которого он прикрыл своим телом, и готов надёжный замок. Закончив с дверью, Стрелков обернулся к распластавшейся на полу твари и ощерился в жутковатом оскале.
   - Мать учила меня, что негоже подымать руку на женщин. Даже на проституток. Тем более, на клеймённых, - глухим, странно вибрирующим голосом заговорил он, крепко ухватив Лотту за волосы. От этого вгоняющего в ужас тона ноги девицы ослабели, а по телу побежали толпы мурашек. Вот только боль от наматываемых на руку волос была сильнее, и ей волей-неволей пришлось подняться с пола. - Но ты не женщина, ты - педофилка, только что пытавшаяся изнасиловать мою двенадцатилетнюю сестру. Отшлёпать? Я нарежу из твоей спины ремней, а потом сломаю хребет и спущу тебя в канализацию, чтоб дерьмом захлебнулась... Если не расскажешь, кто тебя на это надоумил. Сейчас же.
   Лотта посмотрела на вдруг оказавшегося таким страшным мальчишку... и отчётливо поняла: промолчит, и именно так он поступит. Девица заскулила, по её ногам потекло что-то тёплое, а в воздухе разлился резкий запах испражнений.
   Она рассказала. Быстро, сбивчиво, захлёбываясь словами и слезами, выложила всю затею Ирмы, решившей "чуть-чуть поторопить события", только бы нависающий над ней монстр ушёл, испарился, исчез без следа! Страх сотрясал тело Лотты, а один взгляд Вячеслава заставлял скулить от ужаса. Но всё когда-нибудь заканчивается, вот и помощница Зброевой закончила свой рассказ и... зажмурилась, обхватив себя руками.
   Миг, и держащая её ладонь разжалась, выпуская крепко скрученный пучок волос, тут же скрывших лицо Лотты встрепанной завесой.
   - Живи пока, - равнодушно проронил Стрелков, брезгливо вытерев руку платком и, подхватив с пола платье сестры, развернувшись, потопал к двери. Но уже стоя на пороге, обернулся. - Да, ты же не совсем дура, понимаешь, что о нашей беседе лучше молчать... Не слышу ответа.
   - П-понимаю, - кивнула Лотта, справившись, наконец, с дрожью. Страх медленно отступал, прячась где-то в глубине души, но одного взгляда на Вячеслава было достаточно, чтобы тот вновь схватил её ледяными пальцами за сердце.
   - Славно, - растянул губы в фальшивой улыбке Стрелков. - Прими напоследок добрый совет: не лезь к детям, если не хочешь, чтобы с тобой случилось что-то плохое. Мы поняли друг друга?
   - Да, - девица бешено закивала головой, провожая взглядом скрывшуюся за раздолбанной дверью фигуру человека, отныне ставшего для неё самым лютым ночным кошмаром. И только когда тот исчез из виду, она позволила себе расслабиться и, бессильно осев на пол, разреветься в голос, выплёскивая напряжение, скопившееся за самые долгие пятнадцать минут в её жизни. И лишь час спустя, нарыдавшись до усталости, она кое-как поднялась на ноги и начала приводить в порядок себя и комнату... которую, к тому же, пришлось проветривать до самого ужина. И то, даже когда поздним вечером Лотта засыпала в своей постели, ей мерещился запах дерьма и мочи, от которых она добрых два часа оттирала ковёр перед кроватью. А ночью пришли кошмары...
   Добравшись до "своей" комнаты, Вячеслав присел на край кровати, занятой сладко спящей сестрой. Прислушавшись к ровному эмофону Анны, он убедился, что снедавшее её во сне возбуждение почти отступило и, облегчённо вздохнув, откинулся спиной на стену. Фокус с наведённым страхом дался Вячку о-очень непросто. Болят голосовые связки от огромного количества пропущенного по ним Эфира, добавившего в интонации инфразвук. Сводит судорогой ладонь сжимавшей волосы Лотты руки, через которую он пропускал всё тот же Эфир, напрямую внушая чёртовой девице страх и ужас... Да и голова раскалывается от такого "многогранного" воздействия. Эх, сейчас бы отдохнуть пару часиков!
   А не получится. Время обеденного перерыва в мастерской подходит к концу, и через десять минут Вячеслав должен быть на рабочем месте. Иначе Руперт его просто схарчит, без соли и перца. А давать занудному управляющему повод для нотаций и штрафов - последнее дело. Собственно, на самого Руперта Вячеславу плевать, но ведь тот непременно доложит о его косяке Герхарду и, что хуже всего, Маргарите. И если герр Баум, узнав о причинах опоздания ученика, почти наверняка поймёт и простит, то Рите, во-первых, просто нельзя рассказывать о происшедшем, а во-вторых, даже если бы эту причину можно было огласить, она всё равно не упустила бы возможности выесть ему мозг. Получать же две нотации за одно нарушение... Бр-р!
   Стрелков успел. Бежать, правда, пришлось, изрядно усилив мышцы Эфиром, что гарантировало болезненные ощущения позже, по окончании пробежки, но в ангар мастерской он вошёл одновременно с вернувшимися с обеда работниками и, просквозив под подозрительным взглядом Руперта на своё рабочее место, продолжил разборку оставленного час назад шлема с выгоревшей рунной начинкой.
   Руки юноши действовали будто сами по себе, а в голове крутились мысли о происшедшем с Анной... и варианты противодействия дальнейшим попыткам её окрутить. Снова мелькнула идея побега, но Вячеслав сумел от неё избавиться. Бежать сейчас, значило бы не только забыть об учёбе у герра Баума, с чем Вячко вполне мог смириться, но и огрести огромных проблем. Рита ни за что не позволит своему "имуществу" сделать ноги и наймёт пару прикормленных команд наёмников, чтобы те вернули строптивцев. Но даже если она не посчитает необходимым тратить на это собственные деньги, хозяйка борделя вполне может сообщить о происшедшем отцам города, и тогда начнётся полноценная охота. Любимое развлечение местных, когда сбежавших "контрактников" загоняют словно лис... о том, что с ними делают после поимки, лучше даже не думать. Фантазия у "охотников" богатая, да её ещё подхлёстывает желание наказать беглецов так, чтобы отбить у других всякую охоту бежать от своих хозяев. Конечно, охота не всегда бывает удачной, но это редкость. И шанс того, что Стрелковы смогут уйти от преследования, слишком мал. Не тот возраст, не те силы... Да и куда бежать? В соседнюю провинцию? И? Без денег, документов, они быстро окажутся в том же положении, в каком находятся сейчас. Ошейник контракта и, никто не может гарантировать, что в другом городе Анну не нагонит судьба, уготованная ей нынешней хозяйкой. Нет, здесь нужно действовать иначе. Осторожно и без резких движений. С другой стороны, в существующей обстановке тянуть время до ухода на контракт к Бауму, будет очень непросто. А значит, сперва следует снизить давление со стороны Риты. И Вячеслав даже знает, как это можно сделать, одновременно отомстив автору неприятности, чуть было не приключившийся сегодня с его сестрой.
   Стрелков постарался спрятать злую ухмылку, так некстати вылезшую на лицо. Лотта довольно внятно объяснила, чья идея легла в основу предпринятой ею попытки затащить Анну в постель, и тем самым сдала Ирму со всеми потрохами. Вячко и до того имел немалый зуб на кастеляншу, а сегодняшнее происшествие окончательно переполнило чашу его терпения.
   Зная Зброеву и её упёртость, она не оставит Анну в покое, учитывая же к каким методам она уже прибегла, дальше будет только хуже. Нейтрализовать кастеляншу так же, как Вячеслав проделал это с Лоттой, не выйдет. Ирма, конечно, не гений, но змея та ещё, вывернется, и как пить дать, затаит злобу, а значит, будет мстить. Впрочем, если отбросить доводы логики, то Вячеслав вынужден признать простую вещь: он и сам хочет мести, и сдерживаться не собирается. Не стоило этой шлюхе лезть к Анне, совсем не стоило, пусть и чужими руками.
   Рабочий день тянулся как никогда долго, но всё же закончился, хотя к тому времени, Вячеслав уже изнывал от беспокойства за сестру, оставленную им спящей на его постели. Единственное, что хоть как-то успокаивало Стрелкова, тишина в браслете. Если бы Анна проснулась, он бы непременно об этом узнал, даром что ли, проверял состояние связи, чуть ли не каждые полчаса.
   Отвертевшись от беседы с мастером, обеспокоенным нервным состоянием ученика, Вячеслав наконец слинял из мастерской и вскоре оказался в доме на Заднем дворе. Ввиду позднего времени, здесь царила сонная тишина, на которую сам Стрелков не обратил никакого внимания. Сейчас его мысли занимала исключительно сестра.
   Поднявшись в комнату, он неслышно открыл дверь и, бросив короткий взгляд в сторону беззаботно сопящих в постелях соседей, подошёл к своей кровати. Приложив руку ко лбу сестры, он аккуратно просканировал спящую девочку и... облегчённо вздохнул. Наведённый сон всё ещё действовал, неудивительно, что она до сих пор не проснулась. Скорее всего, алкоголь просто "отключил" доведённую до автоматизма привычку к прогону эфирной волны по телу, обычно действующую даже во сне.
   Вячеслав задумчиво почесал затылок. Дилемма... разбудить сестру сейчас, или отнести в её спальню, как есть? К утру-то наведённый сон развеется сам собой, но... скорее всего, произойдёт это уже после того, как сам Вячеслав отправится в мастерскую, и поговорить с ней ему опять не удастся до самого возвращения с работы. А поговорить надо обязательно, и не через браслет, а глядя друг другу в глаза. Происшедшее сегодня, наверняка было той ещё встряской для сестры, и он должен быть рядом, чтобы её успокоить... С другой стороны, перспектива лезть с утра пораньше на девчачий этаж, чтобы разбудить сестру, и отбиваться при этом от приставаний тамошних "акул", его тоже не прельщает. Да и столь долгий сон не пойдёт Анне на пользу. Хм...
   В общем, после недолгих размышлений, Вячеслав всё же пошёл на поводу своих желаний, точнее, нежелания общаться с соседками сестры, и снял с неё наведённый сон.
   Вопреки его ожиданиям, почти моментально проснувшаяся сестрёнка не выказала и толики беспокойства. Точнее, не так. Едва она открыла глаза, как по чувствам брата резануло непониманием, страхом и ещё чем-то, трудноопределимым. Но стоило девочке увидеть сидящего рядом Вячеслава, как весь этот эмоциональный коктейль смыло волной облегчения и радости. Руки Анны вцепились в одежду брата, мелкая умиротворённо вздохнула и... вновь попыталась заснуть.
   - Э, нет. Так дело не пойдёт, - прошептал ей на ухо Вячеслав и дёрнул за прядку растрепавшихся волос. Аннушка вздрогнула и попыталась покрепче обнять брата, а в её эмоциях проскользнуло нечто очень похожее на стыд. Стрелков вздохнул. - Анюта, прекращай трястись, стыдиться тебе нечего и я совершенно не злюсь... на тебя. Давай, одевайся и пойдём вниз, на кухню. Поболтаем, обсудим кое-что важное.
   Сестрёнка нехотя отлепилась от брата и, только сейчас заметив, что на ней почти нет одежды, придушенно пискнув, скрылась под покрывалом. Девчонки... Вячеслав сунул в показавшуюся из "укрытия" руку, лёгкое платье Анны, лежавшее на тумбочке рядом с кроватью, и поднялся на ноги.
   - Жду тебя внизу, - прошептал он, выходя из комнаты.
   Разговор оказался несколько натянутым, хотя и прошёл легче, чем рассчитывали оба участника. Вячеслав был приятно удивлён стойкостью сестры, вполне разобравшейся в происшедшем с ней, но не проявляющей и тени паники. Да, она была расстроена и немного испуганна, но... действия Лотты, как оказалось, не оставили на ней следа.
   - Немного испугана? - переспросил Вячко, изучающе поглядывая на сестру.
   - Ну да, - ответила она и, после небольшой паузы, словно задумавшись о причинах такой своей "толстокожести", добавила: - Наверное, это потому, что я помнила о нашей связи, и была уверенна, что ты не допустишь ничего... такого.
   - Возможно, - протянул Вячеслав. - Но тебе не кажется, что такая безоглядная вера в меня выглядит, как минимум, легкомысленно?
   - А я должна биться в истерике и рвать на себе волосы от того, чего не было? - надувшись, огрызнулась Анна.
   - Н-нет, конечно, нет, - помотал головой её брат, недоумевая, как ей удалось перевернуть смысл сказанного... и ведь не в первый раз! Похоже, мужчины и женщины действительно происходят с разных планет, если у них даже логика так отличается... по крайней мере, любые иные варианты такой разницы в восприятии кажутся ещё более фантастичными.
   - Не ищи подвоха там, где его нет, - неожиданно улыбнулась девочка. - Просто, когда это происходило, я уже почти потеряла сознание, и ничего не соображала, последнее, что помню, как ты ворвался в комнату. А когда очнулась, то обнаружила, что ты сидишь рядом. Значит, всё в порядке и ты меня защитил. Так чего переживать?
   - М-да... какой же ты, оказывается, ещё ребёнок, сестрёнка, - тяжело вздохнул Вячеслав. За что заслужил прищуренный, полный обещания лютой мести, взгляд.
   - Я тебе это припомню, братик, - процедила Анна.
   - Остынь, - буркнул тот. - У тебя на это не будет времени.
   - То есть? - не поняла девочка.
   - То и есть, - развёл руками Вячеслав. - Вера во всемогущего старшего брата, это хорошо, но тебе и самой следовало бы быть повнимательнее. Каюсь, из-за уроков и работы у герра Баума я почти забросил наши совместные занятия, посчитав, что ты сама прекрасно понимаешь, в какой обстановке мы оказались, а значит, не только продолжишь тренировки с полным пониманием их необходимости, но и будешь применять имеющиеся у тебя навыки, чтобы избежать проблем, вроде сегодняшней. Как оказалось, я ошибся.
   - Ну, Слави-ик! - тут же скорчила просящую моську Анна. - Я честно пыталась "прощупать" своих бывших соседок, но в их эмоциях и намёка ни на какие гадости не было. Только Барбара чуть фонила предвкуш... кхм-кхм...
   - Вот именно, - наставительно воздев указательный палец вверх, произнёс Вячеслав. - Одно это должно было тебя насторожить. Впрочем... пусть этот случай будет тебе уроком. Порой, человек задумавший гадость, вовсе не испытывает злорадства по отношении к тому, кто является целью. Он вообще может считать свои действия замечательной шуткой. Может "играть" в месть за надуманную обиду, на самом деле не считая повод достойным, но из упрямства не желая спускать его с рук "виновнику", а может... в общем, вариантов десятки. Понимаешь?
   - То есть, человек может причинить мне неприятности, поступая таким образом не со зла, может быть, вообще не испытывая ко мне негатива, а я, не ощущая отрицательных эмоций со стороны такого нападающего, просто не смогу распознать опасность, - задумчиво произнесла Анна, резюмируя слова брата.
   - Именно. Знаешь, кого больше всех опасаются даже самые сильные эмпаты? - спросил Вячеслав.
   - Кого? - любопытство сестры как всегда было неисчерпаемо.
   - Снайперов и профессиональных убийц, - ответил тот. - Ни те ни другие не относятся к своим целям, как к живым людям, не испытывают к ним никаких эмоций, ни положительных, ни отрицательных. Для них, это не личности, не люди, просто мишени, которые нужно поразить. Против таких "специалистов", порой, даже известное всем одарённым ощущение "чужого взгляда" не срабатывает. Так-то...
   - Я поняла, - задумчиво протянула Аннушка, и Вячеслав довольно улыбнулся.
   - А это значит... - он выразительно взглянул на сестру, и та не сдержала печального вздоха.
   - Тренировки и осторожность, осмотрительность и контроль, - вздохнув, грустным тоном произнесла она уже давно набившую оскомину присказку брата.
   - В точку, - улыбнулся тот и, порывшись в карманах, протянул сестре пару тонких беспалых перчаток с непривычным утолщением в районе костяшек. - Держи. С платьем, они, конечно, не очень хорошо сочетаются, зато удар кулаком в таком "снаряжении" может стать для противника очень неприятным сюрпризом. Не фатальным, разумеется, но время, чтобы сбежать от нападающего, у тебя будет. Минут пять, как минимум, если не нарвёшься на одарённого.
   - Ты меня как будто на войну экипируешь, - поцеловав брата в щёку, проговорила Анна, примеряя перчатки. Вячеслав натянуто улыбнулся в ответ. Война не война, но максимальную возможную защиту он сестре обеспечить обязан. Анна же на миг задумалась, рассматривая свою обновку. - Стоп, а ведь я видела у тебя что-то похожее.
   - А ты как думала? - развёл он в ответ руками. - Мне ведь тоже защита нужна, не меньше чем тебе. Так что и перчатки у меня имеются и куртка... от обуви, правда, пришлось отказаться. У меня просто нет денег на новую, а старая, боюсь, не выдержит такого издевательства.
   - Ушлый братик, воинственный братик, - протянула Анна.
   - Кстати, о войне. В ближайшие выходные, выкрои три-четыре часа, прогуляемся до стрельбища у мастерской герра Баума, - произнёс он. Сестра удивлённо и чуть испуганно взглянула на Вячеслава, на что тот пожал плечами. - Что? В нашей ситуации было бы глупостью не обучить тебя обращению с оружием. Поверь, в жизни пригодится.
   - Ты уверен, что это необходимо? - кажется, только сейчас до младшей Стрелковой дошло, что брат настроен не только защищаться, но и атаковать. Смертельно.
   - Сестрёнка, мы живём в отвратительном месте. Суды здесь есть только для тех, кто имеет деньги и связи, мы же с тобой не относимся к этой привилегированной прослойке, а значит, должны защищать себя всеми доступными способами. И если для того, чтобы ты не заимела на своей коже "очаровательную" крылатую татуировку, нужно будет снести пару-тройку чьих-то голов, поверь, я это сделаю. Без колебаний, - глухо проговорил Вячеслав, глядя на сестру исподлобья. Анна замерла, окинула взглядом о-очень долгим взглядом и тихо спросила:
   - Славик, скажи, а что ты сделал с Лоттой и Барбарой? - страха в голосе Анны не было, только напряжение и... сочувствие к брату, еле заметное в излучаемых ею эмоциях.
   - Ничего, - мотнул тот головой. - Напугал немного, и всё. Мы друг друга поняли и больше они к тебе не полезут.
   - Напугал, как тех "уличных", что хотели меня ограбить два года назад? - облегчённо вздохнув, уточнила девочка.
   - Ну да, - кивнул Вячеслав. - Худшего они... скажем так, пока не заслуживают. Всё же, это была не их идея.
   - А чья? - нахмурившись, спросила сестра.
   - Инициатива Ирмы, - равнодушно бросил юноша, но этот тон совершенно не обманул Анну. Эмоции брата она способна читать лучше, чем свои. И то, что она ощущала сейчас, ей совсем не нравилось.
   - Славик, надеюсь, ты не сделаешь ничего, о чём потом придётся сожалеть? - на этот раз, в голосе Анны послышались интонации их матери, и брат невольно вздохнул.
   - Не волнуйся, я просто постараюсь обеспечить нам некоторую свободу манёвра, и только, - заверил он сестру...
   Не убедил.
  

Глава 6. Ищущий да обрящет

   Может быть в другой ситуации, Анна и поверила бы равнодушному тону брата, но... некоторые моменты заставляли её почти постоянно читать его эмоции. Ну, когда он был рядом. И нет, она не пыталась что-то вызнать у Славика, просто... просто девчонки постарше уже не раз шутили на тему чересчур рьяной заботы проявляемой братом к младшей сестре. Пошло шутили. Анна, конечно, понимала, что за этими шутками нет и доли правды, и Славик заботится о ней, как о единственной родной душе в этом мире, но тень, нет, даже не сомнения, неуверенности всё же дала ростки. К счастью, эмоции брата ничуть не походили на то, что творилось кое с кем из "волчат" при виде той же Лотты или Неонилы. В испытываемых им чувствах по отношению к младшей сестрёнке, не было и намёка на влюблённость, похоть или вожделение, только искренняя братская любовь и нежность, стремление защитить и страх возможной потери.
   Так что, той ночью, Анна почти машинально скользнула по эмоциям брата и была ошарашена той яростью, что бушевала в Вячеславе по отношению к кастелянше. Это была чистая, незамутнённая ненависть! Тогда, девочка очень сильно испугалась. Нет, не брата, ЗА брата. Ведь если он сделает что-то с Ирмой, и это вскроется, его ничто не спасёт. Никакой герр Баум не поможет. "Контрактник" поднявший руку на человека, будь то раб или свободный житель, должен быть казнён. Это один из немногих законов, что соблюдается в Пернау без всяких исключений.
   Девочка решила проследить за братом и, если получится, остановить его раньше, чем он совершит какую-то глупость. И подаренный им связной браслет должен был ей в этом помочь. Так оно и было. По образовавшейся благодаря подарку Славика, связи, ей было довольно легко отследить эмоциональный настрой брата, и даже определить его местонахождение. Неточно, но вполне достаточно, чтобы в течение часа отыскать Вячеслава в самых дальних подворотнях города, куда он, кстати, из-за своей постоянной занятости почти перестал заглядывать.
   Собственно, именно из-за этой... слежки, одним поздним вечером Анна и столкнулась с братом нос к носу прямо у двери в спальню кастелянши. Она сидела в своей комнате, когда по связному браслету пришёл отголосок яростного злорадства, испытанного братом. Да такой, что Анну просто подкинуло на своей постели. Попытавшись определить местонахождение брата, она с ужасом поняла, что тот находится буквально в нескольких шагах от неё, точнее, в комнате Ирмы. Девочка тут же отбросила книгу и, выпрыгнув из-под одеяла, ломанулась прочь из своей комнаты, под недоумённым взглядами соседок. Чтобы уже через секунду застыть на месте, глядя, как Вячеслав выходит из спальни кастелянши, с довольной улыбкой на лице.
   - Аня? - удивился Славик, заметив оказавшуюся в коридоре сестрёнку, глядящую на него с каким-то странным выражением лица.
   - Ты... там... - взгляд девочки метнулся куда-то за спину брата, и Вячеслав тут же ощутил, как Анну отпускает охватившее её напряжение. Обернулся и, невозмутимо кивнув подходящей к своей комнате Ирме, шагнул к сестре. Подхватил её под локоть и, начисто проигнорировав злой взгляд кастелянши, повёл девочку в сторону лестницы.
   - И что это было? - спросил он, когда они с сестрой оказались в его излюбленном убежище на крыше пристройки.
   - Я испугалась, - шмыгнув носом, призналась девочка, устраиваясь под боком брата. - От тебя такой злостью полыхнуло!
   - Глупая. Ты же не думаешь, что я стану что-то делать с этой тварью, на глазах у всех? - с лёгкой полуулыбкой покачал головой Вячеслав.
   - А... может и не стоит с ней ничего делать? - тихо спросила Анна.
   - Стоит, - моментально посуровев, отозвался брат. - Или мы её, или она нас. Третьего не дано. Ирма тебя ненавидит истово, до зубовного скрежета. Да и меня теперь тоже.
   - За что? - не поняла Аня.
   - За твою доброту и чистоту. За то, что живя в борделе, ты не стала такой же меркантильной, циничной шалавой, как она сама или та же Барбара, за то, что у тебя есть родной человек, который всегда готов прийти к тебе на помощь, - начал перечислять Вячеслав, но сестра его остановила.
   - Нет, за что она ненавидит тебя?
   - Настырная... - покачал головой брат, но, вздохнув, всё же ответил: - За то, что я её отверг. Побрезговал. По её мнению, тем самым я её жутко оскорбил. А Ирма, змея злопамятная и тормозов не имеет. Так что, мстить она будет по-крупному. Точнее, мстила бы...
   - Что ты сделал, Славик? - спросила Анна.
   - Пока, ничего особенного, - легко и довольно улыбнулся он. - Пара рунескриптов, кристалл-накопитель, и нашей кастелянше обеспечены о-очень интересные сны.
   - Братик, не ты ли говорил, что влиять на сновидения человека не может ни один эмпат? - прищурилась Анна.
   - Говорил, - легкомысленно кивнул брат. - А кто сказал, что мои поделки как-то связаны с этой гранью дара?
   - Тогда, как? - ткнув Вячеслава кулаком в бок, потребовала объяснений девочка.
   - Физика, сестрёнка. Обычная физика. Не воспринимаемый на слух звук, тем не менее, обладающий огромным влиянием на человеческий организм.
   - Пугалочка, да? - сообразила Анна, вспомнив, как брат разбирался с Лоттой и Барбарой.
   - Не только, но и она там тоже есть, - отозвался Вячеслав. - Кошмары и непреходящая головная боль, хороший способ заставить Ирму отвлечься от составления очередного плана по твоему укрощению, не находишь?
   - Какое коварство! А говорят, что это наша сильная сторона, в смысле, женская, - покачала головой девочка и, вспомнив один из мультиков, любимых всеми обитателями Заднего двора без исключения, протянула, - братик стра-ашный!
   В ответ, Вячеслав только ухмыльнулся и растрепал волосы сестрёнки. После сделанной гадости, настроение у Стрелкова было просто замечательным, и даже тот факт, что он не сказал Анне всей правды о проделанной им "шутке", никак не мог повлиять на его самочувствие. Точнее, Вячко умолчал о некоторых последствиях затеянного им отвлекающего манёвра и о своих планах, основанных на прогрессирующей "болезни" кастелянши.
  

* * *

   Во дворе отчего-то особенно громко загалдела детвора и Ирма, скривившись, схватилась за голову. Да что ж такое?! Уже неделю ей не удаётся выспаться, голова раскалывается, и никакое снотворное не помогает. Кастелянша покосилась на прошмыгнувшую мимо Стрелкову. Вот ещё одна проблема. Попытка затащить её в постель сорвалась из-за странной реакции Анны на возбудитель. Ну кто мог подумать, что от воздействия стандартного стимулятора из "бордельной коллекции", Стрелкова просто вырубится и будет лежать бревном, не реагируя ни на какие раздражители?!
   Так мало того, теперь ещё и Лотта отказывается даже глянуть в сторону этой малявки. Внаглую, прямым текстом! И надавить на неё не получается, упёрлась рогом, и хоть кол на голове теши. Почему, отчего? Молчит и глаза отводит, "не буду" и всё. Это Лотка-то! Которую хлебом не корми, дай какую-нибудь малолетку оприходовать! Дурдом... Хоть самой берись её охмурять. В принципе, можно, конечно, но не в таком же состоянии?
   А делать что-то надо. Времени до вывода девчонки на контракт остаётся всего-ничего. И если к тому моменту не удастся привести её в нужную кондицию, Рита расстроится и тогда Ирме впору распрощаться с мыслью об обещанном ей тёплом местечке в одном из дорогих борделей, и придётся готовиться к переселению в какой-нибудь из клоповников для наёмничьего мяса. И как быть? На соответствующую наркоту Стрелкову подсадить? Так ведь, вскроется эта авантюра в два счёта, пусть даже после выхода девчонки на контракт. Покупатель устроит разборки с Маргаритой, а уж та найдёт как отыграться за организованную проблему на Зброевой, пусть даже та и уйдёт к тому времени из-под её крыла. А если учесть нетипичную реакцию Анни на обычный лёгкий возбудитель, то кто знает, чем может обернуться её подсадка на тяжёлые препараты? Сдохнет девка и... опять будет виновата Ирма. Дьявольщина! Ох, что ж так голова болит, а?
   Нет, к бесам это всё. Не хочет Лотта работать с девчонкой, и ладно. Спустить на неё остальных "старших" и дело с концом. Неделя-другая и они её дожмут. Лаской, добрым словом... и напором. И братца её туда же. Обоих сразу продавить надо, чтобы опомниться не успели.
   В теории всё просто, а в реальности... ну, казалось бы, что может быть проще? Вячеслав с утра до ночи пропадает в мастерской, времени, чтобы охмурить Анну полным-полно, но, увы... младших к этому делу не подключить, в силу возраста, а у старших днём полно дел на Дворе, и дела эти ни на кого не свалишь. Анна, кстати, тоже не исключение. К тому же проблема ещё и в том, что вот уже почти два месяца, как она работает горничной в апартаментах Риты, а туда обитателям Заднего двора без приглашения хода нет.
   Вот и получается, что на реальную "работу" со Стрелковой, времени не так много. Утро да вечер, ну ещё в выходные. Вот только в эти самые выходные, девчонка просто не отлипает от брата!
   Ирма потёрла ноющие виски и тяжело вздохнула. Как не хотелось ей первой "опробовать" Вячка, но в таком состоянии она просто ни на что не способна. Значит, так тому и быть. Пусть остальные девки "навалятся" на обоих Стрелковых разом, хоть одна да окрутит Вячка, отвлечёт его внимание от сестры. И понапористей, а то этот чурбан... тьфу, да если бы Ирма не видела реакцию его "бойца" на её приставания, давно бы записала мальчишку в "зелёные"!
   Хм, а ведь Анна изо всех сил сопротивляется девчонкам, так? Может, стоит попробовать спустить на неё Поггера? Она его, конечно, побаивается, но... точно! На этом и нужно сыграть. Адам защитит мелкую пару раз от приставаний девок, добьётся какого-никакого доверия, погладит по голове, утешит... а там и до других "утешений" дойдёт, и без всякой синтетики, под обычную травку. Как альтернатива, план выглядит неплохо. Что ж, попробуем. А если Вячеслав станет мешаться или вдруг окажется непробиваем даже для массированной атаки женскими прелестями, то, в крайнем случае, можно будет его и в больницу определить, с переломами ног, например... оружейнику ведь они особо и не нужны, не так ли? Только не "уличным" его нужно заказывать, а наёмникам из "мясных". И выбить под это дело денежку у Риты, ох...
   Поймав пробегавшего мимо Адама, Ирма быстро поведала ему свою затею. Надо ли говорить, что штатный "жеребец" был целиком и полностью за его воплощение? От стола, за которым устроилась Ирма, Поггер уходил довольным как слон.
   Кастелянша поднялась из-за стола и, покачнувшись от прострелившей голову резкой боли, отправилась на поиски своей нерадивой заместительницы. Лотта обнаружилась в подвале за подсчётом провианта. Она внимательно выслушала план Ирмы, и, в отличие от Поггера, недовольно покачала головой, но всё же пообещала донести распоряжение кастелянши до остальных обитательниц Заднего двора старшего возраста.
   - Что? - нахмурилась Зброева, заметив взгляд помощницы.
   - Оставила бы ты их в покое, Ирма, - тихо произнесла Лотта. Изящно очерченные брови кастелянши удивлённо поползли вверх.
   - С чего бы? - спросила она.
   - С того, что добром эта затея не кончится, - отрезала помощница.
   - Интересное рассуждение, - прищурилась Ирма. - Договаривай, раз начала. Откуда такие выводы?
   - Не твоё дело, - хмуро отозвалась Лотта и, отвернувшись от кастелянши, демонстративно принялась пересчитывать банки консервов в открытой коробке.
   Если бы Зброева чувствовала себя получше, она бы ни за что не спустила помощнице её тон, как и отказ объясниться, но голова! Голова продолжала раскалываться, и кастелянша, плюнув на поведение Лотты, развернувшись, покинула подсобку. Чёрт с ней! Главное, сейчас она не отказалась выполнить поручение, а разобраться со вдруг ставшей такой строптивой помощницей можно будет и позже, когда Ирма поправится.
   Очередной приступ настиг Зброеву на лестнице, ведущей из подвала на первый этаж дома. От резкой боли она качнулась, теряя равновесие, схватилась за ветхие перила и... полетела вниз, в обнимку с трухлявыми обломками.
   Ирма очнулась и сначала даже не поняла, что не так. Медленно открыв глаза, она огляделась по сторонам и удивлённо выматерилась. В этой комнате она, как и остальные обитатели Заднего двора, оказывалась крайне редко. Больничная комната при апартаментах Риты. Именно здесь проходит лечение работниц заведения, чаще всего, от последствий общения с вошедшими в раж гостями борделя. Ну да, ни в одну клинику Пернау, "батистовых фей" не примут, брезгуют, приходится лечить их "на дому", а травмы и болезни бывают такими, что для излечения требуется стационар и специфическое оборудование. Вот Рита, по примеру хозяев других борделей, и организовала своеобразный медицинский бокс в собственных владениях. Остаётся только один вопрос... как здесь оказалась Ирма?
   Зброева задумалась, перебирая воспоминания. Разговор с Поггером, поиски Лотты и незадавшаяся беседа с ней, подъём по лестнице, боль, падение... Стоп! Боль! Голова больше не болит, совсем! Да, в теле присутствует небольшая слабость, но терзавшей её всю неделю головной боли нет и в помине. Более того, она выспалась, опять же, впервые за всю неделю!
   С наслаждением зевнув и потянувшись, Ирма нечаянно задела стоящее на столике рядом с кроватью металлическое блюдце и то, слетев на пол, со звоном покатилось по матовой напольной плитке. Кастелянша невольно поморщилась, и тут же улыбнулась, когда ожидаемый укол боли так и не последовал. Значит, действительно, всё?!
   - Очнулась? - дверь в бокс бесшумно отворилась и на пороге возник знакомый целитель. Окинув девицу хмурым взглядом, словно и не заметив её обнажённой груди, он стремительным деловитым шагом миновал разделявшее их расстояние и, остановившись рядом с кроватью и застывшей на ней, опешившей Ирмой, тут же накинул на пациентку диагностическую технику. Одну, вторую...
   - Что скажете, доктор? - следом за целителем, в бокс вплыла хозяйка дома.
   - Давление в норме, гематом не вижу... - задумчиво проговорил тот. - В принципе, можно сказать, что она идёт на поправку. Микроразрывы ещё наблюдаются, но их количество изрядно уменьшилось, здесь мои техники действуют штатно. В общем и целом, исцеление идёт в соответствии с прогнозом. Семи дней, думаю, хватит, так что, ещё двое суток покоя под стабилизатором, и можно выпускать "на волю".
   Семь дней? Ирма встрепенулась. Выходит, она здесь уже пять суток валяется, и всё это время была без сознания? Теперь понятно, почему она чувствует себя выспавшейся...
   - Спасибо за хорошие новости, - Маргарита вежливо улыбнулась выходящему из бокса целителю и, недобро сверкнув глазами в сторону Ирмы, вышла следом за ним. Но уже через пару минут вернулась и, привалившись плечом к дверному косяку, молча уставилась на кастеляншу. Та моментально съёжилась.
   - Хозяйка? - не выдержала гнетущей тишины Ирма.
   - Сегодня и завтра пробудешь здесь, - обронила Рита. - Долг твой вырос на триста крон. Всё ясно?
   - Да, - коротко кивнула Зброева, мысленно проклиная жадность хозяйки.
   - Вот и замечательно. О делах поговорим, когда встанешь на ноги, - подол платья хлопнул по ногам резко развернувшейся хозяйки борделя, и дверь в бокс за ней бесшумно закрылась. Ирма облегчённо выдохнула. Уж что-что, а напугать одним своим видом Рита могла кого угодно... из подчинённых.
   Может быть, кастелянша и проспала все три прошедших дня, но уже через пару часов её вновь начало клонить в сон, из которого её смог вырвать только заглянувший ночью Адам. А потом...
   - Просыпайся, - раздавшийся над ухом Ирмы, голос заставил её подскочить на месте. Настолько неожиданным он оказался. Зброева захлопала глазами, пытаясь проморгаться, но окружающая её темнота никуда не делась, и, кажется, даже стала ещё гуще. К тому же, у Ирмы вдруг появилось ощущение неправильности происходящего. Тотальной неправильности. Куда делась её мягкая постель? Почему в бок врезается какой-то камень... и отчего здесь так воняет дерьмом и мочой?! Где она вообще находится?!
   Ирма попыталась шевельнуться... бесполезно. Затёкшие руки оказались связаны за спиной. С ногами было проще, она их просто не чувствовала... вообще. Кастелянша испуганно вздрогнула и тут же получила лёгкий шлепок по уху.
   - Не дёргайся, шалава... - знакомый голос, очень знакомый. Но вот чей?
   - Где я? - тихо произнесла Зброева, и получила честный ответ:
   - Там, где тебе самое место.
   Утро следующего дня принесло с собой переполох, ураганом прошедшийся по всем владениям Доброй Риты, прихватив не только само заведение, но и Задний двор и даже охрану. В первую очередь, охрану. Хозяйка борделя рвала и метала, а трое вышибал, вынужденных слушать её нескончаемые маты, тихо зверели и мысленно обещали устроить виновнику происшедшего все кары небесные.
   Причина переполоха оказалась проста. Какой-то ушлый наглец пробрался в личные покои Маргариты, вскрыл установленный в её спальне сейф и, вытащив оттуда всю наличность и украшения, спокойно ушёл, ничуть не потревожив спокойный сон хозяйки борделя.
   Вторая волна поднялась, когда выяснилось, что исчезло не только содержимое сейфа, но и ещё кое-что, точнее, кое-кто, а именно, Ирма Зброева, "гостевавшая" в больничном боксе, расположенном в пределах тех же личных покоев Риты... и "штатный жеребец" борделя - Адам Поггер. И вот эта новость ушибла хозяйку словно обухом. Если до того, она рвала и метала, то узнав об исчезновении "сладкой парочки", впала в натуральную истерику, из которой её смог вывести только доктор, заглянувший в бордель, чтобы проверить состояние Ирмы.
   Приведя хозяйку в чувства, целитель внимательно выслушал её причитания, после чего взял с прикроватного столика почти пустую термокружку, откинул плотно прилегающую крышку и, поведя над ней рукой, бесстрастно констатировал:
   - Снотворное. Сильное.
   - Никогда не употребляла, - покачала головой Рита.
   - Всё когда-то бывает в первый раз, - пожал плечами целитель и, чуть помолчав, добавил: - Это реалит, точно. Ни вкуса, ни запаха. Такое же снотворное, если мне не изменяет память, имеется в аптечке вашего медбокса. Вы каждый вечер оставляете кружку с водой у своей кровати?
   - Да... перед сном. Летом со льдом, зимой - с тёплым чаем и лимоном, - нахмурилась хозяйка. - Полагаете, это кто-то из своих?
   - Это не в моей компетенции, но если следовать логике... - доктор невозмутимо кивнул, но не в ответ на вопрос собеседницы, а словно соглашаясь с собственными мыслями. - Судите сами. Вечером, подловив момент, когда кружка уже на столике, а вы куда-то вышли, вор подлил в неё снотворное. Полагаю, времени для этого у него было немного, не так ли? Да и трудно представить себе чужака, столь хорошо осведомлённого о ваших привычках.
   - Адам! - лицо хозяйки борделя исказилось, и сейчас вряд ли кто-то мог назвать её "доброй". Дикая злоба и ярость превратили красивую женщину в натурального демона.
   - Или моя пациентка, - спокойно уточнил целитель. - Насколько мне известно, вас и с ней связывали "особые" отношения.
   - Точно, - кивнула Рита, не обратив никакого внимания на намёк собеседника. - Поггер вчера меня не навещал, и пройти в покои без ключа не мог. Зато Ирма вполне могла пустить его изнутри. Дрянь!
   - У вас здесь есть фиксаторы? - осведомился доктор. Рита стрельнула в его сторону злым взглядом и отрицательно покачала головой.
   - Нет. Не считала нужным тратить деньги на такие излишества в собственном доме. Фиксаторы есть только на подходе к покоям. Раньше этого было достаточно.
   - Плохо. Но хотя бы имеющиеся в наличии записи вы проверили?
   - В первую же очередь! - возмущённо откликнулась Маргарита, которую уже начал бесить спокойный индифферентный тон собеседника. - Пусто на записи. Этой ночью никто не подходил к дверям в мои комнаты.
   - Окна? - осведомился доктор.
   - В медбоксе окно открыто, - вмешался один из охранников-вышибал, заслужив весьма неодобрительный взгляд своей хозяйки за то, что вообще открыл рот в присутствии постороннего.
   - И куда оно ведёт? На улицу? - поинтересовался целитель.
   - Нет. Все окна в моих покоях выходят только на задний двор. А попасть туда с улицы не так просто, - отозвалась хозяйка борделя и ткнула в сторону вышибалы пальцем, - принеси аптечку из медбокса. Проверим.
   Спустя несколько минут Рита смогла наглядно убедиться в том, что половина блистера из упаковки со снотворным пуста. Учитывая, что никто из "работниц" или обитателей Заднего двора не обращались в медбокс с самой осени, когда "волчат" и мелочь свалила простуда, вопрос происхождения снотворного, растворённого в кружке Риты, можно считать решённым.
   "Расследование" получилось коротким, а итог его совершенно ясен. Добрая Рита, хозяйка одного из самых известных борделей Пернау пригрела на своей груди двух змей. Вырастила и выпестовала парочку совершенно неблагодарных тварей, воспользовавшихся её добротой и сбежавших с личными сбережениями этой добрейшей женщины.
   Может быть, если бы в городе существовала полиция и следственные органы, дело и обернулось бы иначе, но увы, полиция Пернау, хоть и отличалась серьёзной экипировкой и умениями, но заточена была на совершенно другие задачи, а именно, охрану хозяев города и подавление беспорядков, вплоть до уничтожения "хулиганов", со следствием же, здесь было ещё хуже. Его просто не было. Официально. А неофициально служба безопасности отцов города просто не станет заниматься такой ерундой как воровство украшений какой-то шлюхи, пусть даже и отошедшей от дел. Не того она полёта птица.
   Зато новость о сбежавших "контрактниках" всполошила жителей Пернау... и наёмников, с предвкушением принявшихся готовиться к охоте на двуногую дичь. Побег рабов спускать нельзя, да, их обязательно нужно поймать и казнить прилюдно, в назидание другим идиотам, что могут последовать их дурному примеру.
   А кроме того, это ведь такое славное развлечение! Охота на человека куда интереснее, чем любая другая, да и приз внушает, ведь хозяин обязан выплатить поймавшему треть от стоимости контракта беглеца. Украденное беглецами, конечно, придётся вернуть законной хозяйке, так ведь тоже не просто так. Пятая часть отойдёт ловцу. Про то, что бывает с пойманной "дичью", если она оказывается женского пола и недурна собой, можно и не упоминать... Так что, город взбурлил не зря. Да только без толку.
   Сколько ни пытались обнаружить беглецов на записях городских фиксаторов, как ни трудились сенсоры, рыскавшие по всем городским подворотням и закоулкам, отследить направление побега шустрой парочки никому не удалось. Они будто сквозь землю провалились. Хозяйка борделя даже позволила устроить обыск на своём Заднем дворе, когда возникли подозрения, что беглецы спрятались где-то на его территории, но и там горе-охотникам не удалось обнаружить никаких следов Ирмы и Адама.
   Две недели город бурлил, пока при чистке отчего-то "взбунтовавшегося" коллектора, пара "контрактников" не извлекла из вонючей клоаки вспухшее женское тело в обрывках расползающейся одежды. Опознать Ирму Зброеву удалось лишь по приметной татуировке на запястье. Естественно, что никаких денег при ней не нашли, зато знакомый Рите доктор, осмотрев труп, компетентно заявил, что несостоявшаяся шлюха и незадачливая воровка померла далеко не своей смертью. Иначе говоря, подельник сломал ей хребет, связал руки и утопил в канализационных стоках.
   Пропустить такое указание, раздухарившиеся охотнички не могли и... дружно обзаведясь в лавке герра Баума противогазами и списанными ОЗК, полезли в "благоухающие" городские подземелья. Там они и отыскали тело давно мёртвого Поггера, валявшееся в одном из технических, сухих отнорков, буквально в ста пятидесяти метрах от борделя, на территории которого обнаружился спуск в коллектор. Чем таким угостила его Ирма перед смертью, не смог разобрать даже ввязавшийся в это расследование доктор, но это явно было какое-то нервнопаралитическое средство, по крайней мере, так считал сам целитель. А вот денег и драгоценностей, охотники при нём не нашли. Точнее, обнаружили лишь драгоценное колье в кармане, явно отхваченный ножом обрезок лямки рюкзака в руке, да десяток раскатившихся вокруг золотых крон.
   Очевидно, что кто-то уже отыскал вора-неудачника раньше основной массы охотников, но не стал распространяться об этом, решив, что найденные при нём деньги, это куда больший куш, чем любая премия. Стало понятным, что на возвращение своих богатств, хозяйка борделя может не рассчитывать. Обидно, конечно, но премию-то за самих бегунков никто не отменял, правильно? Пусть даже и мёртвых. Какая разница, если после поимки их всё равно должны казнить?
   Для охотников разницы не было, а вот для обитателей Заднего двора дни настали не самые лучшие. Впрочем, как посмотреть. Сперва хозяйка, конечно, лютовала, оплеухи на "горничных" девчонок сыпались как из рога изобилия, особенно, когда на городскую площадь вытащили трупы беглецов, и Рита поняла, что не только лишилась украденных денег, и вынуждена будет платить за "пойманных" награду, по сути, являющуюся штрафом для нерадивых хозяев сбегающих рабов, но даже не сможет полюбоваться как их казнят. Ох, как она тогда взбеленилась! Сочетание жадности, ярости и бессилия... страшная смесь.
   Но потом всё вроде бы стихло и вошло в свою колею. Ирму сменила на посту её недавняя помощница Лотта, а вот место Поггера осталось вакантным. Хозяйка явно не захотела вновь обжигаться на молоке и теперь дула на воду, так что стойло её личного "жеребца" пока пустовало. Да и девчонки, следящие за порядком в покоях хозяйки, отныне работали под неусыпным контролем кого-то из вышибал или одной из свободных "работниц".
   - Сла-авик, ты ничего не хочешь мне рассказать? - с приторными интонациями в голосе поинтересовалась Анна у довольно щурящегося на солнечный свет брата, с удобством устроившегося на своём любимом месте - крыше пристройки.
   - М-м? Ты о чём? - Вячко лениво повернул голову к подобравшейся на расстояние вытянутой руки сестре.
   - О том! - фыркнула она, сдувая упавший на глаза локон блондинистых волос. - Все вокруг носятся как наскипидаренные, а ты ведёшь себя так, словно ничего не происходит. Чем ты так доволен?
   - А чего горевать? - пожал плечами Вячеслав. - Эта парочка сбежала, на нас никто не давит. Лотта вообще десятой дорогой нас обходит. И Рите сейчас до нас никакого дела нет. Можно и расслабиться немного, не находишь?
   - Не сбежали, а померли в канализации, - уточнила Анна, не сводя с брата сверлящего взгляда. - И, кстати о Лотте, что ты такого сделал, что она теперь шарахается от нас пуще прежнего?
   - Ничего, - развёл руками тот и, как не прислушивалась девочка к эмоциям Вячка, не учуяла и намёка на ложь. Но вот это-то, как раз, и было подозрительно! Уж очень безмятежен братец, несвоевременно безмятежен. Насколько она знает Славика, тот просто не может быть так спокоен... по крайней мере, не сейчас. Нет, не внешне, лицо её братик держать умеет, но эмоции-то всё равно бурлят! А тут не то... абсолютный штиль, какого она никогда в присутствии Вячеслава не ощущала, пожалуй, со времени смерти матери. И ведь не скажешь, что он закрылся, вовсе нет. Такое действо легко можно определить по полному отсутствию эмоций, словно к камню прислушиваешься. Славик же был... умиротворён. Никак иначе определить чувства брата, Анна не могла. Он вёл себя, как абсолютно довольный жизнью человек, у которого вообще нет никаких проблем, что в текущих условиях было очень, просто очень-очень-очень странно!
   - Сла-ав...
   - Анюта, прекращай сверлить меня своими прекрасными глазками, - усмехнувшись, проговорил Вячеслав, лениво глянув на сестру. - Лучше сядь рядом, расслабься и немного отдохни. Небось, Рита вас совсем загоняла?
   - Ну, сейчас уже полегче, - поняв, что брат не собирается ничего говорить, Анна отступилась и... последовав его совету, с удобством устроилась у Вячка под боком. Одёрнув юбку, девочка с наслаждением вытянула уставшие от беготни, босые ноги и замерла, подставив лицо тёплым лучам солнца.
   Не поверила. Явно. Чует сестричка, что с Вячеславом что-то не так, а разобраться не может. Что ж, значит, стоит признать и этот тип маскировки эмоций почти бесполезным, по крайней мере, от такого сильного эмпата как Анна он толком не защищает. Реальное состояние, конечно, она не видит, но фальшь чувствует стопроцентно. С другой стороны, показать ей настоящие эмоции сейчас, значит заставить сестрёнку переживать, а это плохо. Ей и без метаний брата стрессов хватает. А нервы в последнее время у Вячка и впрямь были словно натянутые до предела струны. Тронь и лопнут со звоном. И всё из-за стервы Ирмы и Адама.
   Когда Лотта, сотрясаясь от страха, сообщила ему о состоявшейся беседе с кастеляншей, поведав о планах Зброевой и Поггера на Стрелковых, Вячеслав понял, что в следующий раз просто прибьёт эту неугомонную парочку. Нет, он не боялся замарать руки в крови, не впервой, но... Анна! Вячко прекрасно понимал: если вдруг случится так, что ему вновь придётся снимать с сестры какую-нибудь озабоченную тварь, дело закончится большой и абсолютно бессмысленной кровью. Он почти наверняка не выдержит и грохнет насильников, а Рита грохнет его самого. И кто потом защитит мелкую?
   Но и оставить ситуацию, как есть, он тоже не мог. Пытался действовать мягко, загнав кастеляншу в медбокс, дал ей время одуматься, можно сказать. Не сработало. Наверное, в силу врождённой подлючести, та чудовищная головная боль, которой её "наградил" Вячеслав с помощью незаметного, запитанного от мелкого накопителя, рунескрипта, нанесённого на спинку кровати, ничуть не помешала Ирме понастроить планов на него самого и его сестру. Да таких, что хоть стреляйся!
   В общем, по размышлении, Стрелков пришёл к выводу, что избавляться от "сучки и жеребчика" все же придётся, как ни крути. И лучше пораньше, пока не стало слишком поздно. Проблема была в том, чтобы не попасться на горячем... но в конце концов, он смог решить и этот вопрос.
   На что Вячеслав не рассчитывал, так это на полезшего в окно медбокса полуночника Поггера, соскучившегося по ласке кастелянши в тот самый момент, когда сам Вячко только-только подобрался к кровати сладко спящей Ирмы... правда цель его прихода была совсем иной. Впрочем, визиту Адама в тот момент Стрелков даже обрадовался. Забираясь в медбокс, этот "жеребец" так наследил, что наверняка напрочь затёр даже те немногие следы, что мог оставить осторожный Вячеслав, сам заглянувший в гости к кастелянше тем же способом, что избрал и Адам.
   Понаблюдав за началом постельной сцены, Вячко решил не торопить события и, раз уж подвернулась такая возможность, устроить хозяйке заведения дополнительную головную боль. Благо, медбокс находится на территории её личных покоев, так что опасаться бродящих по этажам, страдающих профессиональной бессонницей охранников, здесь не стоит, а сама хозяйка наверняка уже спит сладким сном. Ну а если не спит...
   Быстрый взгляд в сторону аптечки, тихий, почти неслышный хруст блистера. Нет, Вячеслав не собирался поить Риту этой гадостью. Зачем? Усыпить её он может и без транквилизаторов, и намного качественнее, но то ведь Вячко, а откуда взяться таким умениям у пыхтящей на кровати парочке мразей? То-то и оно.
   Именно это Вячко и проделал, оказавшись в спальне Риты. Одно прикосновение, и мадам из сна провалилась в глубокое забытье. А дальше, дело техники. Снотворное в уже ополовиненную кружку, взболтать и вернуть на место. А вот потом уже можно и сейфом заняться. Хотя-а... было бы чем! По уму, кодировку нужно менять, как минимум, ежемесячно, но... лень человеческая, похоже, побеждает даже самых жадных. А если к ней добавить страсть к выпендрёжу, то получается и вовсе термоядерная смесь. За годы использования, личный сейф Доброй Риты, точнее, огромный старинный несгораемый шкаф с латунными штурвальчиками запоров и кнопками кодового замка, величественно возвышающийся в углу её спальни, кажется, навечно впитал эфирный след от прикосновений своей хозяйки, и уже не первый год вежливо "подсвечивает" любому мало-мальски одарённому сенсору тот набор цифр, что составляет код доступа. С последовательностью тоже проблем не возникло. Вячеславу достаточно было приложить руку к замку, чтобы "услышать" его историю. Почти бесполезное умение, как когда-то ему казалось, а вот смотри-ка, пригодилось! Честное слово, куда труднее было стереть собственный эфирный след с этой железки!
   Бумаги Вячеслав забирать не стал, хотя и просмотрел, особенное внимание уделив двум папкам с очень знакомой фамилией на них. Посмотрел, запомнил... и, закаменев лицом, осторожно вернул папки на место. Потом коротко глянул на разметавшуюся в постели хозяйку дома и, скрипнув зубами, отвернулся. Её сейчас даже убивать бессмысленно, не поможет!
   Вячко взял стоявшую на столе дамскую сумочку, вытряхнул её прямо на лежавшее там зеркальце с полоской белого порошка на нём и, убедившись, что ридикюль пуст, принялся набивать его деньгами и драгоценностями. Было их не так чтобы уж очень много, но на выкуп бы хватило и ещё осталось... хватило бы... Чёртова Рита!
   Дальше юноша действовал на автомате. Закрыть дверь сейфа, спуститься в медбокс. Приложить неугомонных "кроликов" парой мощных вырубающих ударов и, вышвырнув тела в окно, выбраться следом за ними. А дальше... люк, канализация, и смерть для обоих. Весьма "достойная". Ирма, со связанными руками и перебитым позвоночником ушла на дно коллектора, в содержимое которого она с таким удовольствием окунала окружающих, а Поггер... Жил бессмысленно, так хоть после смерти послужил доброму делу: отводом глаз для шибко рьяных "охотников".
  

Глава 7. Не центр Вселенной

   Лотта стала шарахаться от Вячеслава и его сестры. Со стороны это было почти незаметно, в компании, новая кастелянша вела себя как обычно. Но оказываясь наедине с кем-то из Стрелковых, в комнате ли, или сталкиваясь с ними в коридорах, она старалась держаться как можно дальше от Анны и Вячеслава. Чуть ли не по стеночке их обходила. Естественно, от наблюдательной сестрицы Вячка этот факт не укрылся. Поначалу, она посчитала, что брат просто сильно напугал девицу, пытавшуюся затащить её в постель, но по логике, хотя бы внешние признаки страха со временем должны были... если не сойти на нет, то хотя бы уменьшиться. Человек ведь такое существо, что привыкает к чему угодно. Но ничего подобного не случилось. Более того, Анна могла поклясться, что с того момента как охотники обнаружили в канализации тела беглецов, страх Лотты перед ней и её братом только вырос... и многократно. Она чуть ли не дар речи теряла в присутствии Славика, а на саму Анну старалась даже не смотреть.
   Девочка не была дурой и понимала, что происходящее с новой кастеляншей неестественно, однако, единственное вменяемое объяснение странностей поведения Лотты, которое она смогла подыскать: это подозрение кастелянши, что Вячеслав как-то причастен к смерти сбежавших Ирмы и Адама. Но это же глупость, брат не стал бы марать о них руки. Он, вообще, всегда старается найти мирный выход из любой ситуации, и только если эти попытки не удаются, пытается решить возникшую проблему силовыми методами. Правда... в этом случае, он всегда идёт до конца.
   Анна исподтишка глянула на кастеляншу, отчитывающую одну из мелких подопечных, и покачала головой. Ну да, речь же идёт о Лотте, а она никогда не отличалась умом и сообразительностью. Точнее, сообразительности у неё хватает, а вот с системным мышлением большие проблемы... впрочем, практическая смётка и чутьё на людей, довольно успешно нивелировали скромные успехи девицы в логике. Ну, так ей стратегом и не быть, верно? Так братец говорит.
   К удивлению Анны, кастелянша, отпустив в чём-то провинившихся мелких девчонок, не покинула комнату, как это было обычно, когда они вдруг оказывались наедине, а тяжёло вздохнула и, словно на что-то решившись, направилась прямиком к Стрелковой. Оказавшись в паре метров от настороженно взирающей на неё девочки, Лотта замерла на месте и, чуть помявшись, тихо заговорила:
   - Передай брату, что у него совсем нет времени, Рита сменила планы, "приручения" не будет, - протараторила кастелянша и, развернувшись на каблуках так, что длинная юбка хлопнула по ногам, двинулась к выходу из кухни.
   - Постой, ты о чём? - не поняла Анна.
   - Передай брату. Он поймёт, - бросила через плечо Лотта и скрылась за дверью, оставив Стрелкову в лёгком недоумении. Впрочем, уже через несколько секунд до неё дошёл смысл послания и изрядно перетрухнувшая Анна, встрепенувшись, тут же принялась вызывать брата по созданной им ментальной связи.
  

* * *

   Известия, сообщённые сестрой, заставили Вячеслава напрячься и развить очень бурную, хотя и незаметную для окружающих деятельность. В отличие от Анны, довольно скоро успокоившейся и скептически настроенной по поводу сообщённых новостей, сам он словам Лотты поверил сразу. Ей просто не было смысла лгать. Самого Вячеслава кастелянша боялась куда больше, чем костоломов хозяйки или кого бы то ни было ещё, а потому просто не решилась бы его обманывать, это Стрелков знал точно, поскольку свои эмоции эта девица скрывать не умела совершенно. И Анна бы тоже это поняла, если бы была чуть постарше и поопытней в чтении чужих чувств и характеров. Ну да это дело наживное... было бы время для учёбы. А его-то как раз, судя по всему, у Стрелковых почти не осталось.
   Вечером, после того разговора Анны с Лоттой, Вячеслав, закончив работу в мастерской, бегом отправился домой. Но в этот раз, он снова нарушил традицию и, вместо того, чтобы заглянуть в комнату сестры, чтобы пожелать ей спокойной ночи, осторожно постучал совсем в другую дверь. А едва хозяйка отомкнула замок, Вячко, не теряя времени, резко распахнул дверь и, шагнув вперёд, так же стремительно и беззвучно прикрыл её за собой.
   - Рассказывай, - холодно произнёс он, глядя на забившуюся в угол комнаты Лотту.
   Новая кастелянша знала не так много, но самое главное ей было известно. Рита вызвала девицу и отозвала приказ по "приручению" Анны, тем более, что процесс и так не задался. Понятное дело, что Ирма не докладывала хозяйке, какими методами она пыталась добиться покорности девочки, и что планировала предпринять в дальнейшем, иначе Маргарита просто сгноила бы её за нарушение инструкций, но информацию о странной реакции Анны на стимуляторы, Зброева ей сообщила. А потом было "исчезновение" Ирмы и Адама, ограбление личного сейфа Риты, и хозяйке борделя резко стало не до Стрелковых. Так что, о сестре Вячеслава она вспомнила лишь после обнаружения тел "беглецов" и окончательных подсчётов понесённых убытков. Вспомнила и... недолго думая, переиграла свой план. Её больше не интересовало "обучение" Анны и продажа её контракта коллегам. Жадная тётка решила пополнить свою распотрошённую кубышку иным способом, который, кстати, мог принести ей куда большую выгоду. При определённой удаче, конечно.
   Аукцион. Декабрьские контрактные торги, проходящие в Пернау и пользующиеся неизменным успехом в этой части Свободных территорий. Обычные "контрактники", то есть такие, как сам Вячко, обычно на аукционе не выставляются, разве что, за исключением тех случаев, когда мастер, натаскивавший ученика, по каким-то причинам отказывается от его выкупа. Чаще же, с аукциона продают несостоятельных должников, пленников... или заложников.
   И если ничего не предпринять, то Анну в скором времени ждёт та же участь. С одной стороны, это лучше, чем маячившая на горизонте перспектива клейма шлюхи, но с другой... Вячеслав не был идиотом и прекрасно понимал, что шанс встретить на предстоящем аукционе сердобольного человека, готового выложить десяток тысяч крон за двенадцатилетнюю девчонку, только из желания освободить её от рабства, стремится к абсолютному нулю... И что значительно хуже, он обратно пропорционален возможности нарваться на извращенца-садиста, заглянувшего на торги, чтобы подыскать себе новую "игрушку" взамен сломанной.
   Выслушав Лотту, сообщившую ему о новой затее Риты, Вячеслав глухо выругался. И дёрнул же его чёрт обчистить сейф паучихи! Оставил бы деньги на месте, глядишь, и она и не стала бы переигрывать свои планы на Анну. Там у Вячка хотя бы были намётки плана спасения, а теперь... теперь придётся что-то придумывать. И быстро, очень быстро. До аукциона осталось чуть больше месяца. Всего-то!
   Подойти к мастеру? Хм, дурной вариант. После предварительного соглашения, которое он нашёл в папке с документами в пресловутом сейфе, на котором стояла подпись, в том числе и герра Баума, доверие к старику у Вячеслава заметно пошатнулось. Нет, в принципе, в нём не было ничего плохого, в конце концов, Вячко и сам обращался к нему с просьбой помочь с выкупом Анны. Если бы не одно "но": предварительное соглашение о продаже её контракта старику шло под той же датой, что и договор об обучении самого Вячеслава. То есть, оно было заключено одновременно с переходом Стрелкова в ученики к старому оружейнику... пять лет назад. И о каком доверии в этом случае может идти речь? А если учесть, что в том соглашении прямым текстом была прописана процедура нанесения Анне клейма "батистовой феи", то впору и вовсе включать герра Баума в список кровных врагов. Зачем ему это было нужно, другой вопрос.
   Стоп-стоп-стоп... а как с этим соотносится решение паучихи о выставлении сестрёнки на торги? Почему она вдруг решила разорвать хоть и предварительное, но всё же действующее соглашение со стариком? Только из возможности по-быстрому заработать деньги? Так ведь, совсем не факт, что на аукционе за Анну дадут больше, чем прописано в том же соглашении. Да и жадность Рите не позволит пойти на такой шаг. Не любит хозяйка рисковать. Значит, причина должна быть другой. Но вот как её выяснить? А выяснить надо, эта информация слишком важная. Такую упускать нельзя.
   Вячеслав обвёл задумчивым взглядом спальню Лотты, перешедшую ей "по наследству" от Ирмы, и, наткнувшись на сидящую тихо как мышка, хозяйку комнаты, прищёлкнул пальцами. Идея, конечно, не самая затейливая, но ведь нужно с чего-то начинать.
   - Когда ты пойдёшь в гости к Микошу? - спросил он. Девица недоумённо моргнула. - Что, неужели ты думала, что здесь можно утаить, кто с кем трахается? Или считаешь, никто не видел, как ты обжимаешься с новым охранником хозяйки по тёмным углам?
   - У... у него завтра свободный вечер, - выдавила она, испуганно глядя на нависающего над ней юношу. Тот довольно кивнул.
   - Когда твой любовник уснёт, одолжишь у него ключ от операторской и положишь его под половичок перед дверью в комнату, - приказал Вячеслав и, заметив, как сжалась Лотта, покачав головой, вздохнул. - Не буду я тебя подставлять, не бойся, мне этот ключ нужен всего на пару часов. Я верну его на то же место ещё до того, как Микош проснётся. Обещаю.
   - Х-хорошо, я всё сделаю, - тихо произнесла Лотта.
   - Вот и замечательно, - кивнул Вячко. - Надеюсь, предупреждать о молчании тебя не нужно?
   - Нет, - помотала она головой и уже более уверенно договорила: - Я никому ничего не скажу. Обещаю.
   - Верю, - молодой человек полоснул её холодным взглядом и, развернувшись, направился к двери. Уже закрывая её за собой, он на миг замер на месте. - Спокойной ночи, Лотта.
   - Спокойной... - пробормотала она ему вслед. Дверь захлопнулась и девица, вмиг оказавшись рядом, защёлкнула немудрящий замок, после чего силы её оставили, разом и полностью. Кое-как добравшись на подгибающихся ногах до своей кровати, Лотта буквально рухнула на неё и, неожиданно для себя самой, разрыдалась от облегчения. Страх, сковавший её в тот момент, как Стрелков оказался на пороге спальни, наконец ушёл, исчез в темноте коридора.
   После событий, встряхнувших бордель не хуже землетрясения, Рита всё же озаботилась безопасностью своих личных апартаментов, о чём было известно всем обитателям заведения и Заднего двора. Не заметить шастающих по коридорам технарей, занятых установкой нового фиксирующего комплекса, было просто невозможно. Именно до информации записанной этой системой наблюдения Вячеслав и намеревался добраться во что бы то ни стало. Благо, это не представляло особой сложности, поскольку вход в операторскую, как, собственно, и кубрики охраны, располагался на всё том же Заднем дворе, а не в основном здании борделя или в личных покоях его хозяйки, откуда с недавних пор те же охранники нещадно отгоняют "подопечных" Риты. А значит, и появление Вячка поблизости от операторской не будет выглядеть слишком странно.
   Лотта сдержала обещание, и ключ от нужного помещения довольно споро перекочевал из-под половичка у входа в кубрик Микоша, в карман Стрелкова. О том, что на записях можно будет увидеть этот момент, Вячеслав не волновался совершенно, просто потому, что поблизости от места обитания охраны, фиксаторы отсутствовали напрочь. И подсуетились здесь сами охранники, обеспечив "слепое пятно" на своей территории. Под фиксатором-то, ни девку в кубрик не провести, ни попойку после смены устроить, увидит хозяйка такую запись, одним штрафом не отделаются, вышвырнет на улицу, как котят. А желающих потерять такую работу, среди охранников нет, уж больно местечко тёплое да уютное.
   Остановившись перед входом в операторскую, Вячеслав на миг замер, прислушиваясь к происходящему за тонкой фанерной створкой, но, не обнаружив там ничего подозрительного, глубоко вздохнул и, сосредоточившись на собственной незаметности, осторожно отворил дверь. Тишина и полумрак, вот всё, что он обнаружил в комнате, освещённой призрачным сиянием нескольких работающих видеопанелей, древних, как дерьмо мамонта. И маскировка от чужого внимания не пригодилась, поскольку в помещении оказалось совершенно пусто. Ни одного охранника. Впрочем, в этом нет ничего необычного или странного, в борделе очередной наплыв наёмников, вернувшихся с контракта, так что все вышибалы заняты в основном зале, на случай, если вдруг буйные гости не поделят между собой какую-нибудь из "фей". В общем, получилась лёгкая ночная прогулка вместо киношных игр в суровых диверсантов. С другой стороны... ведь не в банковское хранилище проникнуть нужно было, а в обычную комнату видеоконтроля в борделе среднего пошиба.
   Заперев дверь на ключ, Вячеслав устроился на единственном кресле за пультом и, положив на стол кристалл памяти, активировал вычислитель, контролирующий работу фиксаторов. К удивлению Стрелкова, для этого ему даже не понадобилось взламывать систему, хотя он был готов к такому повороту. Никаких паролей, никакого шифрования, как говорится, заходи кто хочешь, бери что хочешь. Вот как он зашёл и теперь без проблем возьмёт нужное. Если найдёт, конечно...
   И ведь нашёл, причём довольно быстро. Может быть, тот, кто создавал эту систему и не подумал о её защите, посчитав чем-то ненужным, но вот о систематизации информации, неизвестный мастер позаботился. Вячеславу нужны были записи за последние пять дней, но просматривать их здесь он не собирался. Долго и палевно. Именно поэтому, юноша и приготовил кристалл памяти, который сейчас занял своё место в приёмном гнезде.
   Отыскав нужные даты в названиях папок, Вячко скопировал их содержимое на свой носитель и, изъяв его из вычислителя, покинул комнату так же тихо и незаметно, как и пришёл. А ещё через минуту, ключ от неё занял "своё" место под ковриком у входа в кубрик Микоша. Стучать в дверь или как-то ещё давать знать о себе отдыхающей с охранником Лотте, Вячеслав не стал из опасения, что может проснуться хозяин кубрика, объясняться с которым ему совершенно не хотелось. Через час кастелянша сама выглянет за дверь и заберёт "посылку", так чего огород городить?
   Просмотр скопированных записей занял у Стрелкова весь остаток ночи, благо, грядущий день был выходным и он мог себе позволить такую роскошь, как бессонная ночь. И результаты этого "бдения" его не разочаровали, пусть и увидел Вячеслав меньше, чем хотел. Зато услышал более чем достаточно... и услышанное запутало ситуацию ещё больше, по крайней мере, на взгляд самого Вячка.
   Предположение было верным, хозяйка борделя не просто так изменила свои планы. Был, был у неё советчик в этом деле, и если хорошо подумать над тем разговором по коммуникатору Риты, что Стрелков слышал на одной из записей, можно даже предположить личность этого господина. Но вот она-то и вводила юношу в ступор. Зачем господину Тесслеру, вообще, нужна эта возня? Где недоросли-контрактники Стрелковы, а где городской советник? Какое дело слону до ползущего у его ног муравья? Но вот подишь ты, чем-то Анна его заинтересовала... Но как, когда? Он же ни разу не появлялся на Заднем дворе, и не видел её! Встретил где-то в городе? Так, сестрёнка бы об этом рассказала, обязательно. Нет, очевидно, здесь что-то иное. Впрочем, расспросить Анну всё же не помешает.
   - Первый раз его вижу, - пожав плечами, равнодушно ответила сестра, когда Вячко продемонстрировал ей найденное на городском инфоре фото советника.
   - Точно? - старательно прислушиваясь к эмофону Анны, проговорил брат.
   - Точнее не бывает, - убеждённо кивнула та, и тут же поинтересовалась: - А что? Я должна его знать?
   - Не должна, но... чёрт, он ведь откуда-то о тебе знает, - пробормотал Вячеслав.
   - Может, Рита? - спросила сестра. - Она вполне могла ему показать моё фото, как ты сейчас показал его.
   - Нет. Всё не так, - после долгой паузы неожиданно мотнул головой её брат. - Не сходится.
   - Объясни, - требовательно произнесла Анна, дёрнув Вячка за рукав рубашки. Тот смерил сестру внимательным взглядом.
   - Ладно. Попробую, - вздохнул Вячеслав. - Если бы его интересовала лично ты, зачем тогда советовать Рите выставить твой контракт на аукцион, где нет, и не может быть никакой гарантии, что Тесслер сможет его перекупить? Проще было бы договориться с хозяйкой и выкупить тебя лично, тихо и без шума. Маргарита не отказала бы городскому советнику в такой малости. Но нет, он так не поступает, значит...
   - Его интерес в чём-то другом, - серьёзно кивнула Анна. - И ты не можешь понять, в чём именно, да?
   - Именно, - потрепав сестрёнку по волосам, согласился Вячко и добавил: - А то, чего я не понимаю, меня напрягает. Тем более, когда дело касается твоей судьбы.
   - И твоей, - нахмурившись, уточнила та. Брат невольно улыбнулся.
   - И мое... - Вячеслав замер на полуслове. Несколько секунд он простоял, глядя куда-то в пустоту, а потом начал лихорадочно искать что-то в своём коммуникаторе. Анна притихла, молча наблюдая за работающим братом. Отвлекать его сейчас было неразумно, и девочка это прекрасно понимала. А потому она решила просто подождать, пока тот закончит терзать старый агрегат и сам расскажет, до чего же он додумался.
   И дождалась.
   - Я идиот, - удручённо признался Вячеслав, глядя поверх головы сестры, и свернув невидимое ей окно коммуникатора, в раздражении потёр ладонями лицо. - Дело не в тебе, Аннушка. И даже не в нас.
   Меж двух огней... даже хуже, меж трёх! Именно в такой ситуации оказались Стрелковы, и сейчас Вячеслав понимал это совершенно отчётливо. Раньше, у него была надежда на помощь со стороны учителя, но её полностью растоптал найденный в сейфе паучихи листок предварительного соглашения, заключённого между хозяйкой борделя и герром Баумом. А теперь к этим двоим присоединился ещё и советник Тесслер, один из отцов города Пернау. Точнее, не присоединился. Все трое преследуют свои цели, а брат и сестра Стрелковы всего лишь средство их достижения.
   Стоило Вячеславу осознать этот момент, как разрозненные факты, в которых он пытался разобраться, с почти слышимым щелчком встали на свои места, образовав стройную и непротиворечивую картинку. Паззл сошёлся. Вот только получившийся "пейзаж" не принёс ему радости. Скорее уж наоборот.
   Хозяйка... здесь всё просто. Ею движет жажда наживы, именно поэтому, получив предложение Тесслера, обещавшего ей какие-то преференции, она так легко согласилась аннулировать предварительное соглашение с Баумом, и выставить Анну на торги. Тем более, что разрыв этот ей ничем не грозил. Предварительное соглашение, оно и есть предварительное. Договор о намерениях, которые в любой момент могут измениться.
   С самим герром Баумом всё несколько сложнее, но после вылазки во владения хозяйки, у Вячеслава было время подумать над действиями старика, и некоторые выводы он для себя сделал. В разговорах с мастером об артефакторах, Стрелков не единожды слышал утверждение, что их ассоциация не терпит давления извне. Но учитель ничего не говорил о том, каким образом сама организация и её участники поддерживают порядок и обеспечивают исполнение установленных для себя правил. И в документах ассоциации, переданных Стрелкову для ознакомления, тоже не было ни слова об этом. Но ведь как-то же "старшие" мастера должны обеспечивать лояльность своих учеников? И в случае Вячеслава, таким поводком, по его разумению должна была стать сестра. Это тем более актуально, что сами артефакторы по уставу должны быть свободными людьми, а не контрактниками-рабами. Герр Баум, несомненно, с лёгкостью позволил бы ему расплатиться по контракту, но где гарантия, что он отпустит Анну? Зачем ему отказываться от такого средства контроля своего ученика?
   И сюда неплохо ложится история с тем самым предварительным соглашением, точнее, с пунктом о нанесении сестрёнке клейма батистовых фей. Великолепный поводок для Вячеслава... со строгим ошейником, и никакой контракт не нужен. Стрелков будет работать на старика до самой его смерти, пытаясь скопить денег на снятие клейм, в вечном страхе, что при малейшем косяке с его стороны, сестрёнка отправится в ближайший бордель! Или, как минимум, отрабатывать кредит, который мастер предложит для проведения этой процедуры... Что лишь немногим лучше. Нет, конечно, Герхард мог преследовать и иные интересы, заключая подобное соглашение, но... честно говоря, Вячеславу было совершенно безразлично, зачем ему это нужно в действительности. Никакие объяснения причин этой затеи не заставят его не то что простить, но даже попытаться просто понять резоны, подвигнувшие старика на этот шаг, напрочь порвавший ту нить доверия, что протянулась от ученика к учителю. Относиться к Бауму иначе как к врагу, Вячеслав уже не может. Точка.
   Ну и так неожиданно вынырнувший из ниоткуда, городской советник Абрахам Тесслер. Вот кому-кому, а этому господину не должно быть вообще никакого дела до контрактников-Стрелковых, но и он почему-то решил "поучаствовать" в их судьбе. Почему и зачем? Вариантов очень много, но если подумать, то их количество вполне можно сократить. И начать стоит с поисков информации о самом "отце города". А что о нём известно?
   Один из тринадцати городских советников, руководитель и совладелец клиники, принадлежащей ему на равных паях с корпорацией "ИнтерТех", как сказано на инфоре учреждения. А если верить официальным городским СМИ, то сей господин является примерным семьянином. Две жены, пять детей. Две младшие дочери ещё школьницы, а вот старшие сыновья... Первенец возглавляет личный боевой отряд отца, старший сын второй супруги занимает должность директора в той самой клинике, а его родной младший брат работает там же ведущим специалистом и является единственным практикующим артефактором в городе... с тех пор как его отец отошёл от дел.
   Получается, что старик Баум и советник Тесслер давние знакомые и коллеги... то есть, конкуренты. Мог Тесслер узнать, что Герхард взял себе ученика? Мог, и без особых проблем. Как мог узнать и о том, чем живёт и дышит этот самый ученик. Тот же Руперт за долю малую продаст любую имеющуюся у него информацию. Ну а какой делец не пожелает сделать пакость конкуренту, особенно, если ему самому она не будет стоить ни единого геллера?
   Вот к таким выводам пришёл Вячеслав, и ими он поделился с сестрой. Правда, как оказалось, несколько увлёкся и рассказал слишком много. Это Вячко понял, когда увидел её реакцию на свои умозаключения.
   - То есть, твой учитель решил сделать из меня фейку?! - возмутилась Анна.
   - Э-э... - обескураженный юноша почесал пятернёй затылок, поняв, что наболтал лишнего. Точно идиот! И он ещё беспокоился об умении сестры держать язык за зубами? Лучше бы о своей болтливости задумался!
   Вячеслав взглянул на сердито сопящую Анну и тяжело вздохнул.
   - Рассказывай, что задумал, Славик, - тихо проговорила сестра и, поймав удивлённый взгляд старшего брата, пожала плечами. - Ни за что не поверю, что у тебя нет никакого плана действий.
   - Есть кое-что, - согласно кивнул Вячеслав. - Думаю, для начала, нужно довести до мастера новости об аукционе.
   - Зачем? - не поняла Анна. - Ты же видишь, что Баум тоже против нас!
   - Затем, что ему это тоже невыгодно, - хмуро отозвался брат. - А значит, он может повлиять на действия Риты. Это в его же интересах.
   - Как и превращение твоей сестры в шлюху, - резко бросила та. Вячко обнял готовую расплакаться сестрёнку и прижал её к себе.
   - Этого я не допущу, - тихо произнёс он. - Верь мне.
   - Я верю, братик, - хлюпнув носом, вздохнула та и уже гораздо тише пробурчала: - Только не понимаю, как ты это сделаешь.
   - Побег, - проронил тот. - Я и раньше к нему готовился, на всякий случай, а уж теперь... другого выхода я не вижу.
   Анна выбралась из объятий брата и, отстранившись, взглянула ему в глаза. Но увидев в них только железобетонную уверенность в своих словах, медленно кивнула.
   - Нас поймают, - произнесла она, спустя секунду.
   - Могут. - Вячеслав согласно кивнул: - Но уж я постараюсь, чтоб это не случилось.
   - Обещаешь? - Совершенно по-детски спросила Анна.
   - Да, - вновь кивнул Вячеслав и потянул сестру к лестнице, ведущей на двор. - Идём, кое-что покажу.
   Уйти со двора им удалось незамеченными, а уже через четверть часа Вячко, сторожко оглядевшись по сторонам, открыл перед сестрой покосившуюся калитку, ведущую во двор заброшенного одноэтажного дома на окраине Пернау. Но в сам дом Стрелковы не пошли. Брат провёл Анну вокруг старого, осыпающегося здания и, спустившись по вытертым ступеням неширокой лестницы, остановился у низкой дверцы, ведущей куда-то в подвальные помещения.
   - Нам сюда, - тихо произнёс юноша, и с натугой открыл тяжёлую, обитую ржавым железом, дверь.
   - Ну и место ты нашёл, - оглядевшись по сторонам, проворчала девочка, успевшая первой прошмыгнуть мимо брата в чёрный зев подвала.
   Оказавшись в тёмном и сыром помещении, Вячеслав щёлкнул выуженным из кармана небольшим фонариком, с которым обычно обследовал внутренности разбитой техники в мастерской учителя и, отдав его сестре, кивнул на темнеющий впереди проём, ведущий куда-то вглубь подвала.
   - От следующей комнаты вправо идёт небольшой коридор. Нам туда, - произнёс он, подтолкнув сестрёнку в спину. Та тяжёло вздохнула и двинулась вперёд, мимо гнилых и частично обвалившихся полок и сломанных бочек, от которых уже даже не пахло рассолом. Слишком давно этот дом заброшен. Под ногами хрустело битое стекло и какие-то железки, и Анне пришлось быть очень осторожной, чтобы не задеть торчащие из обломков стеллажей, гвозди и щепу.
   - И почему я должна идти первой? - осведомилась девочка, шарахаясь в сторону от большой ящерицы, испуганно порскнувшей от полоснувшего по ней яркого луча фонарика.
   - Потому что, если это буду я, то ты ничего не будешь видеть в темноте за моей спиной, и обязательно на что-нибудь напорешься, - обстоятельно ответил брат, не переставая аккуратно подталкивать Аннушку в спину.
   Наконец, блуждания по старому подвалу, оказавшемуся неожиданно большим, закончились в небольшой комнатке-клетушке, вход в которую пришлось освобождать от загромоздивших его пустых деревянных ящиков и какого-то хлама. Зато здесь, в отличие от остальных помещений, было не только чисто, но и сухо. Даже неожиданно как-то. Но самое главное было не это... Аня замерла у стены, глядя на вещи, аккуратно сложенные на каком-то колченогом столе, явно сбитом из найденных в этом же подвале деревяшек. Грубо, но надёжно.
   - Осторожно, не порежься. Я его "юбкой" из жести оббил по краю, чтоб крысы не добрались, - предупредил сестру Вячеслав, аккуратно складывая прикрывавшее вещи, ветхое одеяло.
   - Что это, Славик? - спросила Анна.
   - Набор беглеца-дилетанта, - криво ухмыльнулся тот и принялся перечислять, указывая на коробки и свёртки: - Здесь походная одежда, в основном, камуфляж-маломерка, пара "охотничьих" жилетов вместо разгрузок, ну и нижнее бельё... купил у караванщиков месяц назад. Там рюкзаки и аптечка. Точнее, пяток индпакетов, что я выудил из раздолбанных ТТК. ИРПы - их я украл со склада, в команде с уличными.
   - С какими уличными?! - вскинулась Анна.
   - Не нашими, не волнуйся, я ж не дурак так светиться, - отмахнулся Вячко, но, заметив взгляд сестры, всё же пояснил: - Со Старой Голубятни банда. Я им сенсор как-то сладил, для определения скрытых фиксаторов и сигналки... ну и напросился потом на один выход. Подломили продуктовый склад в районе пакгаузов, там я ИРПами и разжился. Здесь их блок, пятьдесят штук. Надолго хватит. Тут ложки-плошки-котелки, ножи опять же. Здесь верёвки-тросы, в ящике карабины... Да! Вот здесь, в кармане рюкзака лежит гарнитура короткой связи для тебя и для меня. Её я из мастерской стянул, чуть ли не год назад. Кто ж знал, что она нам теперь без надобности? Но не суть, самое главное, там же лежит рабочий коммуникатор для тебя. Цени! Два месяца его "в чувство" приводил.
   - Братик, ты лучший! - пискнула девочка, и попыталась было прорваться к рюкзаку, но Вячеслав её тут же поймал и, обхватив за плечи, аккуратно встряхнул.
   - С ума сошла? Не вздумай сейчас его брать. Засветишь у Ритки, и огребём проблем по самое не балуйся!
   - Ну, во-от... весь кайф обломал, - протянула Анна, но, заметив недовольный взгляд брата, тут же переключила тему, ткнув пальчиком в какую-то коробку: - а там что?
   - Оружие там, - нахмурившись, буркнул Вячеслав, откидывая крышку добротного ящика. - Два модернизированных АКТа, "Беррер" для меня и двуствольный эллиот для тебя. Плюс боеприпасы в магазинах и россыпью. Всё, что смог втихую восстановить из неликвида и стащить из мастерской.
   - Понятно - тихо произнесла Анна. Дошло, наконец, что всё это "богатство" брат собрал совсем не для забавы.
  

* * *

   Герр Баум был в ярости, когда Вячеслав принёс ему новости об изменившихся намерениях владелицы борделя в отношении младшей Стрелковой. А уж когда тот поведал, кто подал ей идею выставить девчонку на торги, Герхард и вовсе озверел. Первой мыслью старого оружейника было заявиться в гости к Маргарите и устроить большой скандал, но от этого действа его удержала супруга. Фрау Малица довольно быстро успокоила разъярённого мужа, после чего начала выяснять подоплёку событий. А узнав суть затеи старого артефактора, отвесила ему такую пощёчину, что старик опешил. Никогда раньше, жена не позволяла себе ничего подобного, а тут, из-за какой-то малявки...
   Спустя два часа, поссорившиеся супруги всё же заговорили друг с другом.
   - И зачем тебе понадобилось делать из девочки "фейку"? - спросила фрау Малица, накрывая на стол к ужину.
   - Ну, ты уж из меня совсем урода не делай, - возмутился старик, но как-то устало, без огонька. Очевидно, все силы ушли на скандал. - Клеймо ещё не значит, что она будет работать в борделе.
   - Не уходи от темы. Зачем тебе понадобилось делать из сестры твоего ученика шлюху? - надавила Малица.
   - Экзамен, - вздохнув, произнёс Герхард. - Когда сын Тесслера стал самым молодым членом ассоциации, мы с Абрахамом поспорили, что мой ученик сможет его перещеголять. Я тогда как раз наткнулся на Стрелкова, и он мне показался идеальным вариантом. Но каким бы талантом он ни обладал, без хорошего стимула его обучение рисковало слишком затянуться. Мне же нужно было, чтобы Вячеслав стал младшим мастером ассоциации до своего шестнадцатилетия.
   - И ты решил, что возможность самому снять с сестры клеймо шлюхи, станет для него тем самым стимулом, да? - Прищурившись, заключила Малица.
   - Именно, - кивнул Герхард. - По-моему, хорошая затея. Я же не собирался оставлять девчонку в борделе. Пожила бы у нас, пока Вячко не сдаст экзамен.
   - Действенно, - вынужденно согласилась жена, но тут же заговорила недовольным тоном: - Однако, ты упустил несколько мелочей. Например, как ты собирался допустить постановку клейма девчонке, если намерен был выкупить её вместе с братом?
   - Просто чуть-чуть "опоздал" бы к нужному моменту, - невозмутимо пожал плечами Баум.
   - Ладно, пусть так, - протянула Малица, явно недовольная такой легкомысленностью мужа. - А как бы ты объяснялся с самим учеником?
   - Экспромт, - ухмыльнулся Герхард. - Я бы выдал за экспромт идею самостоятельного снятия метки, в качестве вступительного экзамена в ассоциацию.
   - Замечательно, - деланно довольным тоном проговорила женщина. - Всё продумал, всё решил, всё просчитал, да? Ты у меня просто гений, дорогой!
   - Ну... а что не так-то? - пожал плечами старик, явно почуяв настроение супруги.
   - А как должна себя чувствовать эта девочка, вынужденная носить клеймо вопреки своей воле? - зашипела Малица, и по столу загремели брошенные ею ножи и вилки. - И как к ней, да и к твоему ученику будут относиться жители города, знающие, что девчонка официально была заклеймена шлюхой? Об этом ты подумал, старый дурак?!
   - Да кто б узнал-то?! - удивился тот. - Я об этом трезвонить на каждом углу не собирался, ты бы тоже промолчала. А Стрелковы... ну, не идиоты же они, чтоб об этом трепаться?
   - О, да, конечно, - саркастически усмехнулась женщина. - И Рита будет молчать в тряпочку, и работников мастерской ты бы заткнул и приструнил, да? Но ладно, Рита и работники... дорогой, напомни мне, кто в нашем городе ставит "фейкам" клейма?
   - Клиника "ИнтерТех"... - проговорил муж и осёкся. - М-да, этого я как-то не учёл.
   - Знаешь, Герхард, я не стану говорить, что сама затея была низкой и недостойной, мы всё же не в раю живём, и с моралью здесь вообще негусто, - вздохнув, произнесла фрау Малица. - Но подобные планы надо продумывать гораздо тщательнее, особенно, если ты не хочешь нажить себе серьёзных неприятностей в недалёком будущем. А в этом твоём плане, такая вероятность была очень велика. Не веришь?
   - Ну... - протянул Баум.
   - Зря, - отрезала супруга. - Если эта затея вскроется, мальчик станет твоим врагом. Ладно бы, если бы он остался контрактником, но тебе же придётся его освободить перед принятием мальчишки в ассоциацию. А свободный артефактор числящий тебя во врагах, это уже не смешно, знаешь ли. И тут тебе даже открытый контракт его сестры не поможет. Этот факт скорее только усугубит ситуацию.
   - Так то, если затея вскроется, как ты говоришь, - заметил Герхард и, невесело усмехнувшись, добавил: - А она уже не выгорела. Судьба.
   - Судьба? А может ваши с Абрахамом игрушки? Вечные соревнования, кто кого переплюнет, кто кого изящнее объегорит? И ладно бы всерьёз конкурировали, так ведь нет, сто лет в обед, как оба практику оставили, а всё туда же. Старики уже, а всё как дети малые. Неугомонные! - фыркнула в ответ жена и прищёлкнула пальцами. - Заметь, кстати, Тесслер о твоей идее тоже знать не должен был, а что вышло?
   - Да уж, неудачно вышло... - отводя взгляд, прокряхтел Герхард.
  
  
  
  
   Подёнка - подённая работа, не требующая квалификации и специальных знаний или навыков, обычно низкооплачиваемая.
   Ловкач - здесь, человек виртуозно обращающийся с пистолетом или ножом. Аналог известных нам ганфайтеров Дикого Запада.
   Крылья феи - здесь, татуировка в виде пары стрекозиных крыльев, наносимая на кожу под ключицами, с применением довольно своеобразных эфирных техник. Опознавательный знак проституток в СБТ, из-за которого они и получили прозвище "батистовых фей". Благодаря всё тем же эфирным техникам, эта татуировка, даже будучи скрытой от взглядов окружающих, выдаёт статус своего носителя любому, даже начисто лишённому дару человеку, приблизившемуся к носителю татуировки ближе чем на три-четыре шага.
   "Зелёные" - у жителей мира ВС, голубой цвет не вызывает никаких скабрезных ассоциаций, ввиду того, что за лицами мужского пола нетрадиционной сексуальной ориентации до сих пор "закреплён" цвет молодой листвы, как это было и в нашей истории.
   ОЗК - общевойсковой защитный комплект. Средство индивидуальной защиты, предназначенное для защиты носителя от отравляющих веществ, биологических средств и радиоактивной пыли.
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  

Оценка: 6.07*148  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на LitNet.com  
  Ю.Риа "Обратная сторона выгоды" (Антиутопия) | | М.Эльденберт "Танцующая для дракона. Книга 3" (Любовное фэнтези) | | П.Працкевич "Код мира (1) - От вора до Бога " (Научная фантастика) | | Л.Каримова "Вдова для лорда" (Любовное фэнтези) | | Д.Гримм "Ареал X" (Антиутопия) | | К.Вэй "По дорогам Империи" (Боевая фантастика) | | В.Соколов "Мажор 3: Милосердие спецназа" (Боевик) | | Е.Сволота "Механическое Диво" (Киберпанк) | | Д.Деев "Я – другой" (ЛитРПГ) | | Б.Толорайя "Чума" (ЛитРПГ) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "То,что делает меня" И.Шевченко "Осторожно,женское фэнтези!" С.Лысак "Характерник" Д.Смекалин "Лишний на Земле лишних" С.Давыдов "Один из Рода" В.Неклюдов "Дорогами миров" С.Бакшеев "Формула убийства" Т.Сотер "Птица в клетке" Б.Кригер "В бездне"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"