Дмитраш Дария: другие произведения.

Близкое далёко

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Реклама:
Новинки на КНИГОМАН!


 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Три таких непохожих мира. Что их связывает между собой? Насколько сильно повлиял факт их существование на развитие трёх совершенно разных цивилизаций? И что они способны дать друг другу сейчас? Как оказалось многое. Главное, лишь научиться слушать. Именно тогда получиться увидеть, что так щедро наложенные людьми штампы - лишь иллюзия. Бомж окажется способен разгадать многовековые загадки мира ангелов, а демоны - вступить в противоборство с сатанистами. Этот странный обмен, что вновь перекрестил пути трёх миров. Стоит ли его воспринимать как кару неведомых сил? А может быть, это всего лишь предоставленный судьбою шанс изменить свою жизнь?

  Иллюзия реальности
  
  Часть ІІ
   Близкое далёко
  
  Глава 1
  Люди знакомятся с Эгродхаймом, а Танечка с Виктором попадают в древнейший город. Демоны узнают, как попасть домой, а ангелы помогают гостеприимным хозяйкам
  
  Мир демонов
  
  На следующий день Вася шел бодрее, почти не опираясь на плечо Михаила. Но этот факт оптимизма всё равно не прибавлял. Все дико нервничали, ведь каждый шаг приближал их к неизбежной развязке, какой бы она ни была.
  Путь протекал мирно. Тварей практически не наблюдалось. Лишь раз их команда встретила сильха, но демоны его трогать не стали, так как лишняя ноша замедлила бы итак неспешное их продвижение.
  А вскоре демоны встретили своих собратьев. Они вышли к ним со стороны города, направляясь вглубь тоннелей. Как бы ни был напряжен Михаил, но всё равно он не мог не отметить тот факт, что эти демоны выглядят куда менее внушительно, чем спутники людей. На Гилиира же собратья посмотрели с неприкрытым благоговением, несмело поздоровавшись и не смея поднять на него взгляд. Подобная реакция демонов подполковника страшно удивила. Немного поразмыслив на этот счёт, до него, наконец, дошло, что ещё одной причиной его сближения с демонами был тот факт, что, несмотря на страх, Михаил всегда смотрел им в глаза прямо, стараясь не увиливать и не выказывать страха.
  Пока он это обдумывал, Гилиир собирал сведения о том, что произошло в Эгродхайме во время его отсутствия. Все сведения сводились к отдельно взятым происшествиям, которые судя по угрюмому виду лидера не несли в себе какого либо особого значения. В любом случае, для их команды уж точно.
  Так невысокий, чуть более двух метров, Нир поведал, что прошла череда экзаменов, а теперь совет Лим-Шир ведёт отбор для обмена. Пропала очень перспективная демонеса из клана Эсиэс, по поводу чего поднялся страшный шум и во многих кайшинах шли обыски. Сцепилось два наследника слабых кайшинов, не поделив один из тоннелей. А ещё умер какой-то уж очень всеми почитаемый шаман.
  В конце концов, лидер прервал словоохотливого демона и пожелал их команде удачной охоты. Напрочь игнорируя любопытные взгляды, бросаемые на Землян, он поманил команду дальше по тоннелю. А ещё через два часа пути они вышли к своеобразному блок посту. Он представлял собой сужение в тоннеле. Пока никто не видел, Кальвань шепнул на ухо Михаилу, что в случае опасности, демоны знают способ как в этом участке легко создать завал. Высота потолка в этих местах достигала лишь полтора метра и всем приходилось пригибаться.
  Охраняли этот участок трое демонов. Два следопыта, которые поочерёдно впадали в транс и сканировали окружающее пространство на наличие опасности. Специально для Нир недалеко от стенки тоннеля были поставлены отшлифованные, прямоугольные камни, на которых те могли сидеть, долго сохраняя расслабленную позу. Напротив них, прямо на земле сидел ещё один демон. Таких экземпляров Михаил ещё не видел. Этот воин был самым настоящим гигантом, около трех метров ростом, обладателем внушительной мускулатуры. Увидев его, Гилиир удивлённо застыл, а остальные демоны откровенно струхнули. Но вскоре лидер взял себя в руки и подошел к оживившемуся при виде него громиле.
  - Наконец-то! Вторые сутки вас тут жду,- пробасил он, ударяя кулаком о кулак Гилиира. Но после нахмурился, бросая взгляд на людей.- Гилл, это кто такие? И где делись остальные?- потом он ещё раз присмотрелся к их команде и немного побледнел.- Где Амилир?
  - Дядя, я...- скукожился демон.
  Воин подобрался, обжигая племянника напряженным взглядом. Остальные застыли на месте, забыв как дышать.
  - Свинляр, остаёшься здесь вместо меня,- властно приказал демон. Странно, но подобная перспектива лишь обрадовала Рах Свинляра.
  А после немного поменявшая состав команда продолжила путь, но когда они вновь вышли к широкому участку тоннеля, гигант бросил убийственный взгляд на Гилиира и потребовал тоном, не терпящим возражений:
  - Рассказывай.
  Тяжко вздохнув, лидер принялся рассказывать родственнику о всём, что с ними произошло. Остальные молчали, скукожившись и стараясь даже не дышать, чтобы не привлечь к себе внимание этого властного демона.
  - Значит, Киргар погиб,- нахмурился гигант.- Жаль. Хороший был воин. Смекалки бы ему побольше, и вполне мог создать мне замену.- После этого он обернулся и наградил людей пристальным взглядом.- Иномиряне, значит?
  Вася икнул, и тут же напряженно уставился в пол. Михаил в ответ лишь подобрался. Он не отвёл глаза. Он слишком хорошо изучил психологию этих существ, чтобы суметь понять одну простую истину. Если он сейчас даст слабину, они никогда не признают его равным. Они не станут даже слушать его, понизив до уровня бессловесной твари.
  Угадал подполковник правильно. Через некоторое время взгляд воина смягчился.
  - Не каждый способен выдержать мой взгляд,- многозначительно скосил он глаза на Сягрина.- Ты интересен, человек,- в следующий миг изрёк воин. Этой фразой, этой интонацией он настолько сильно напомнил своего племянника, что Михаил помимо воли натянуто улыбнулся.- Я Гринох. Первый среди воинов кайшина,- представился демон, после чего потерял к человеку интерес и обратил его на Нир Кальваня.- Кольви, я всё понимаю. Но как мог ты поддаться на эту провокацию? Ты хоть понимаешь, что с вами после подобного сделают?
  - Простите,- повёл плечами демон.- Это я настоял на принятии служки в команду.
  - Кстати о служке. Странно это всё,- ещё более нахмурился Гринох.- Слишком уж он нагл для Янха. Где вы его нашли?
  - В тоннелях,- отозвался Гилиир.- Далеко за внешним периметром. Он утверждал, что прибыл из соседнего города и его команда погибла. И что с тех пор он скитался по тоннелям один.
  - Янх?- скептически спросил воин.- Не смеши мои рога. Янх и одного перехода сам в тоннелях не продержится.
  - К чему ты ведёшь?- нахмурился лидер.
  - Чтобы иметь хоть какой-то шанс продержаться в тоннелях, у этого служки обязаны были быть хотя бы слабенькие способности Нир. Но если демон следопыт, зачем ему притворяться вонючим служкой? Смекаешь?
  - Честно говоря, нет,- качнул головой Гилиир.
  - Постойте,- потрясённо сказал Кальвань.- Мы тут недавно слышали слух о том, что пропала какая-то перспективная демонеса.
  - Не перспективная. А Ниар. Скажу более, по непроверенным данным, она должна была стать наследницей.
  Гилиир с Кальванем глухо выругались. Сягрин вытаращил в испуге глаза. У Михаила со страшной скоростью закрутились шестерёнки, но привели они его лишь к мысли, что подполковнику катастрофически не хватает информации.
  - Если это правда,- прохрипел Гилиир.
  - Скурлово племя,- выдохнул Кальвань.
  - Ну, по сравнению с пропажей Амилира,- зацокал клыками демон.- Ох, и влипли же вы! Не знаю. Остаётся надеяться, что Лим с остальными посчитают добытые вами сведения слишком ценными, чтобы убивать на месте. А ещё. Я всё же верю, что Мира получится вытащить.
  Вскоре разговор для Михаила стал менее интересным, ведь Гринох стал делиться с остальными более специфической информацией и он тут же запутался в хитросплетении политических игр, специфических явлений и терминов. Но заскучать он не успел, ведь пройдя ещё один блокпост, их команда вышла к городу.
  Эгродхайм. Это был просто невероятный город. Картина, что предстала перед глазами людей, просто вышибла из них дух. После того, как тоннель стал постепенно расширяться и внезапно оборвался, люди вышли на широкое каменное плато и потрясённо застыли. Пещера? ЭТО? Но, ни сводов её, ни очертаний не было видно. Над их головой полыхало зарево огня, что ближе к центру выглядело насыщенно оранжевым, невероятно ярким, словно маленькое солнце. Но чем ближе к горизонту смещался взгляд, тем тусклее становился свет, сменяясь сначала золотистыми тонами, что перетекали в бледно желтые и голубоватые оттенки у самого края горизонта.
  Город непрерывно спускался вниз. Чем дальше относительно Михаила располагались дома, тем больше они вгрызались в землю. Это напоминало ступени для гиганта. Первый уровень, каменное плато шириной в несколько километров, застроенное выложенными из камня коробками-домиками, большинство из которых не имело крыши. За ним шел второй уровень, опять широкое каменное плато, что находилось на несколько десятков метров ниже первого. За ним третий, и четвёртый, и пятый уровни. Казалось, число их уходит в бесконечность. Все эти уровни, будто змейка, изгибаясь разрезала крутая каменная лестница.
  Увидев реакцию людей, демоны довольно заулыбались. Видно было, что они гордятся своим городом. Шагнув на ступени, Кальвань начал просвещать иномирян относительно истории Эгродхайма. Кстати, с языка демонов название города переводилось как "Нерушимый оплот". Многие века назад команда из трёх сотен демонов под предводительство очень сильного Гара покинула перенаселённый родной город. Некоторое время поскитавшись по тоннелям, они набрели на эту пещеру и признали её очень удобной. Ведь недалеко протекала подземная река. А так же рядом был действующий вулкан, что решало проблему с огнём и давало возможность работать с металлом.
  Они очистили пещеру от населявших её тварей и обосновались здесь, потихоньку налаживая быт. А когда демоны здесь укоренились, окончательно обезопасив город, с соседних, уже перенаселённых селений хлынул поток новых жителей. Это движение стабилизировалось лишь через несколько десятков лет, но и сейчас к городу идёт постоянный приток новых демонов. Со временем перестало хватать места для всех желающих, и пещеру стали расширять вверх и в стороны, создавая увиденные людьми уровни. На таком техническом решении настоял совет Лим-Шир, ведь при таком порядке самой защищенной частью становиться центр, куда сселили всех женщин и детей. А так же всех Лим и управляющее звено города. Слуги жили в основном на окраинах, но готовы были выполнять любую работу, лишь бы оказаться в центре. Там было жить и почётней, и безопасней, и сытнее.
  Лестница по которой они шли была построена специально для Лим, что не умели летать, а так же некоторых демонов, что лишились этой возможности в силу какой-либо травмы. А так-то с уровня на уровень демоны перелетали по воздуху. В вышине то и дело проносились их темные тела.
  Эгродхайм был наполненным постоянным и весьма деловитым шумом, грохотом, шорохом крыльев, разговорами. После столь длительной изоляции увидеть столь много живых существ было сродни сна наяву. Единственное, что очень смущало людей, так это легкий налёт запаха нечистот, что долетал даже до лестницы. А ведь она находилась в относительном удалении от жилых кварталов. Похоже, с канализацией у демонов были серьёзные проблемы.
  Но задумываться над подобными вещами, было не ко времени. Ведь вскоре они должны были подойти к последнему рубежу перед центральной частью города.
  
  Мир ангелов
  
  - И кто бы мог подумать?- воодушевлённо сказал Виктор, удивлённо вскинув брови . Он неотрывно смотрел на Таню, спускаясь по лестнице городской библиотеки задом наперёд.
  - Ты прям как маленький,- фыркнула девушка.- Упадёшь же!
  Он лишь отмахнулся, но в следующий миг передумал и всё же развернулся.
  - Похоже, Гарик всё же изменил мнение о нас,- решила таки прокомментировать произошедшее Танечка.
  - Мастер класс дал эффект куда более сильный, чем мы предполагали,- хмыкнул в ответ Виктор.
  Ближайший портал находился неподалёку от здания библиотеки, у высокого постамента со статуей, что предварял вход на крыльцо. Он до боли походил на диск синтезатора энергии. Именно поэтому Танечка его в своё время не признала. Но в отличие от диска, поверхность портала была насыщено-синего оттенка. К тому же он был раз в пять шире, чем синтезатор.
  Оказавшись возле диска, Виктор смело шагнул в круг. Но Таня на мгновение замешкалась.
  - Ну же,- улыбнулся он, протягивая ей руку.
  Девушка на мгновение застыла, глядя ему в глаза. Но потом всё же протянула руку, чтобы в следующий миг увидеть его ободряющую улыбку, придающую смелость творить самые невообразимые вещи без оглядки назад. Эта тёплая, немного шершавая ладонь. Ощущать её в своей руке было словно обрести нерушимую опору в этом непостоянном мире. От этого на сердце становилось тепло и спокойно, но в то же время в сознании возникало лёгкое волнение, заставляющее быстрее бежать кровь по жилам.
  Было страшно. Эти короткие, но такие яркие мгновения делали её защиту слабее. Приносили с собой понимание, что чем дольше она будет позволять себе держать его руку, тем сложнее ей будет в будущем от этого отказаться. На секунду черты её лица омрачила тень, а в следующий миг она улыбнулась снова. Пусть. Пускай она этого не заслуживает. Но хоть немного. Хоть чуть-чуть ей ведь можно насладиться этим моментом?
  А Виктор притянул девушку к себе, обнимая за плечи. Напряженно наморщился, и перед глазами пришельцев прошла рябь, а потом в воздухе перед ними повисла карта.
  - Прямо как в каком-то фантастическом фильме,- хмыкнул мужчина.
  А после он сосредоточился мыслями на названии, что им сказал старейшина. На картинке стал стремительно увеличиваться масштаб карты, она уплывала в сторону, пока не сместилась в океан.
  - Ты смотри,- выдохнул Виктор.- А Амагирий то находится на острове. Посреди Тихого океана.
  - Как активировать портал?- заворожено спросила Танечка.
  - Не переживай, предоставь всё мне. Я читал об этом.
  А в следующий миг мир взорвался яркими красками. Тело охватило острое ощущение пребывания в невесомости. Перед их глазами будто кто-то невидимы и могучий стал смешивать тысячи тонов и красок этого мира. А они, не желая соединяться, создавали вокруг Землян лишь изломанные линии своих первоначальных оттенков. А в следующий миг вся эта мешанина цвета оплыла, превращаясь в разноцветный туман, что истаял, исчезая вместе с невесомостью.
  Люди оказались на широкой площади, сплошь уставленной статуями ангелов на высоких постаментах. Но крылатые не просто сидели или стояли. Все они выполняли какое-то действие. Причём скульптор, изобразивший их, был достаточно талантлив, чтобы рассказать простому обывателю о роде занятия ангела, даже если в его руках отсутствовал какой-либо инструмент труда или ещё какое доказательство принадлежности крылатого к тому или иному роду деятельности.
  Ступив на светло-серую плитку, потрясённые синевой неба, завороженные шорохом ветра, они долго рассматривали ангелов, что танцевали, играли на арфе, читали книгу, пекли хлеб, пели, играли с животными и делали огромное множество иных вещей.
  - Это сделали не ангелы,- качнул головой Виктор, заворожено глядя на статуи.- Эти снобы не способны создать что-то настолько яркое. Все их эмоции лишь скользят по поверхности. Они способны лишь на гармонию. Им не дано творить шедевры.
  - О чем ты?- тихо спросила Таня.
  - Кто бы ни был творцом всех этих технологий. Это место они очень любили. Не знаю как по поводу ангелов, но мне кажется. Они хотели, чтобы настолько идеальный мир населяли такие же идеальные разумные.
  - Витя, о чём ты говоришь?- спросила немного испуганная девушка.
  - Не знаю,- криво улыбнулся он.- Не обращай внимания, это просто мои глупые фантазии. Давай выбираться отсюда.
  И они ускорили шаг, следуя вдоль всех этих статуй, но в итоге вышли к центру этой странной площади. Череда постаментов прервалась, создавая в центре пустырь. А в нём земля будто взбугрилась, идя лёгкими волнами, уходя выпуклой линзой вглубь, создавая тем самым круг. Присмотревшись, Виктор понял, что эти бугры неоднородны и очень напоминают ровные строчки какого-то непонятного текста. В центре же круга находился диск портала, только очень странный. Он был в два раза больше стандартного и цвет его был тёмно-синий, почти чёрный.
  - Что это?- выдохнула Танечка.
  - Не знаю,- растерянно отозвался Виктор, но потом решительно мотнул головой.- Но хочу это проверить. Ты со мной?
  И мужчина обернулся к ней, улыбаясь лихой, мальчишеской улыбкой, протягивая руку. Несмело выгнув губы улыбкой полного доверия, она шагнула к нему, их пальцы сплелись, а после они оба смело вошли в круг.
  Но ничего не произошло. В какой бы части диска они бы ни пытались стоять, как бы они не напрягались, стараясь отправить прибору как можно более мощный мыслительный посыл. Но непонятному порталу на их потуги было абсолютно наплевать. В конечном итоге, разочарованные пришельцы попытались просто весело над всем этим посмеяться. Приключение не удалось, но ведь сегодня их ждёт столько всего интересного!
  И они вновь отправились искать выход из площади скульптур. Оказалось, что она со всех сторон огорожена высоким каменным забором, поросшим вьюнками. Но присмотревшись, они усомнились в природе этого камня. Материал его был уж слишком странным. Серым, с какой-то непонятной примесью. Казалось, что этот странный камень покрыт густым налётом инея. Это выглядело очень странно, но так красиво! Соединение зимы и лета. Немного поколебавшись, Танечка подошла поближе, отодвинула листву вьюнков и дотронулась до стены.
  - Тёплый,- выдохнула она.- Витя, он словно живой. Такой приятный,- погладила девушка камень.
  Откуда же она могла знать, что угадала. Весь город был сделан из подобного, живого материала. Его главным достоинством было то, что он считывал желания хозяина дома и перестраивал его так, как тому хотелось. В процессе перестройки даже менялся цвет помещения, но только внутри. Снаружи живой камень всегда оставался таким же, каким впервые увидела его Танечка.
  Амагирий, древнейший из городов ангелов. Жить здесь было не просто престижно. Это могли позволить себе лишь лучшие из лучших. Живой город, наполненный редкими по красоте растениями. Притягивающий к себе даже самых свободолюбивых из птиц и животных. Он постоянно пребывал в движении. Вокруг было невероятное множество ярких красок, но это не выглядело аляповато. Этот город дышал гармонией, в нём всё было в меру. Всё на своих местах.
  Затаившие дыхание Земляне вышагивали по широким, укрытым живой брусчаткой улицам, и с открытым ртом наблюдали за проносящимися то и дело мимо них стайками колибри. Застывали у гигантских баобабов, что вполне себе спокойно росли на широких площадях, с фонтанами и статуями. Пока шли, Таня успела подружиться с маленьким белым тигром, всего лишь полметра ростом в холке. Он сам подошел к ней и потёрся о ногу, требуя ласки. Виктор долго наслаждался выражением абсолютного счастья на лице девушки, когда она гладила странного котёнка. Но надолго задерживаться они не могли, и вскоре ему пришлось прервать это странное знакомство, не смотря на вящее неудовольствие котёнка, что к тому времени уже разомлел, лёжа на спине и подставив для поглаживания живот.
  Даже местные жители здесь были какие-то другие. Более приветливые, с более вдумчивыми и менее высокомерными взглядами. Многие здоровались с пришельцами. А один молодой ангел выразил восхищение по поводу их выступления. Виктор с Таней даже не подозревали, насколько прославила их эта авантюрная выходка во время творческого вечера. Но один плюс от своей новоявленной популярности они использовали сразу - столь пристальное внимание со стороны горожан помогло им с лёгкостью узнать, где живёт Лигати.
  - Здесь просто невероятно!- мотнула головой Таня.- Этот город просто невероятен.
  И Виктор был с нею полностью солидарен.
  Дом Лигати находился практически в центре всего этого великолепия. Как ни странно, он был одним из самых скромных, но в то же время и самых уютных домов среди тех, что они здесь успели увидеть. Он был двухэтажным с широким крыльцом и красивым, большим балконом, уставленным кадками с цветами.
  Во дворе росли однотипные деревья, отличающиеся белёсыми, чуть вытянутыми листьями. От каждого порыва ветра кроны этих деревьев издавали умиротворённый шорох, что невероятно успокаивал мысли и душу. Так как двор не был ограждён забором, пришельцы зашли на его территорию без спросу, прошли по дорожке вдоль этих странных деревьев. Отмечая, что хозяин этого дома предпочитает газон привычным пёстрым клумбам.
  Они, было, уже начали нервничать, ведь входить в дом без приглашения было бы довольно нагло с их стороны. Но когда люди подошли к крыльцу, то проблема их решилась сама собой.
  Дело в том, что на крыльце из живого камня восседал в кресле ангел. Заметив их приближение, он выглянул из-за переплёта книги, которую всё это время читал и улыбнулся. Этот представитель ангелов был даже ещё более странным, чем остальные его сородичи. Казалось, его внешность отторгла любые краски. Бесцветные брови и ресницы. Белоснежные, словно иней, волосы. Привычные для ангелов идеальные черты лица и бледная, абсолютно нетронутая ни загаром, ни румянцем кожа. Видно, чтобы оттенить всё это, одет ангел был в чёрную тогу.
  - Гости,- растянул в улыбке бледно-розовые губы хозяин дома.- Интересные гости,- добавил он, склонив голову на бок и пристально вглядываясь в пришельцев, от чего у людей по спине пробежали мурашки.- Как же много тайн вы спрятали в своих душах,- сокрушенно покачал он головой, откладывая книгу.- Я бы хотел поговорить с вами. Присядете?- указал ангел на широкую лавочку с витой спинкой рядом с собой.
  - Эм, да,- слегка растерянно ответил Виктор и первым шагнул к ангелу, вскоре устроившись на лавочке. Рядом с ним пристроилась притихшая Танечка.- Вы Лигати?
  - Так и есть,- согласился с ним странный ангел, а после немного обиженно посмотрел на человека.- Насколько же сильно ты нас недолюбливаешь? Людей оправдываешь, а в нас находишь лишь негативные черты. Я понимаю. В этом большая часть вины принадлежит Гариги. Он всё никак не может перевести полученные знания в мудрость. Но мне казалось, ты достаточно разумен, чтобы не делать поспешных выводов.
  - Что вы, я ничего такого не...- опешил Виктор.
  - Солгать мне довольно сложно,- грустно улыбнулся Лигати.- Да и не стоит, право. Я способен понять многое. Как и сделать выводы, что для вас мы слишком степенны. Огню сложно постичь философию воды. Но даже самые невозможные вещи могут сочетаться. Даже в людях и ангелах есть схожие черты. Мы способны понять друг друга, что бы ты по этому поводу не думал. Главное лишь захотеть.
  - Я,- совсем растерялся Виктор.- Я не лгал вам.
  - О да,- склонил голову на бок ангел.- Лгать тебе сложно. Глаза тут же выдают твои истинные эмоции. Ты слишком открыт, чтобы суметь долго скрывать свои истинные чувства. Например,- хитро прищурился мудрейший.- Мне очень понравилось ваше вчерашнее выступление. А особенно песня, которую ты играл на скрипке. Песня-признание,- при этих словах Лигати многозначительно посмотрел на Таню.- Она была прекрасна.
  - Что?- к растерянности мужчины добавилась примесь стремительно нарастающей паники. Стараясь не смотреть в сторону девушки, он попытался придумать ответный ход. Чёртов ангел! Что ж он творит?
  - Жизнь всё расставит по своим местам,- успокаивающе улыбнулся Лигати, осознав, что немного переборщил.- Я рад был с вами познакомиться. Навещайте меня иногда, пока будете здесь. Но я бы хотел, чтобы в вашем путешествии вас сопровождал мой сын. Он сейчас немного занят, но скоро вернётся. Вы ведь подождёте его?- пытливо взглянул на них ангел.
  Виктор устало прикрыл глаза. И кто бы посмел возразить этому странному типу? Он слишком проницателен, чтобы затевать с ним спор. Если его сын такой же, то они крупно влипли.
  Но делать было нечего и Земляне приготовились к ожиданию.
  
  Наш мир, демоны
  
  Когда они выбирались наружу, Амилир внезапно придержал Женю на месте. Парень удивлённо вскинул брови, а наследник чуть слышно выдохнул:
  - Надо поговорить.
  Ветров заинтересованно кивнул, а после ускорил шаг и догнал Лиду, что-то шепнув ей на ухо. Девушка удивлённо посмотрела на Женю, но всё же кивнула и пошла дальше, утащив за собой Ниар. Выждав немного, Амилир с Ветровым так же выбрались на поверхность, постояли, глядя на то, как закрывается вход в тайник. Девчонки уже успели скрыться в лесу.
  В полном молчании они некоторое время шли по тропе. Амилир думал о своём, Женя пытался разогнать туман в голове и с ужасом думал о долгой дороге обратно. В какой-то момент они, не сговариваясь, оба свернули на боковую тропу и вышли на небольшую полянку.
  - О чём ты хотел поговорить?- поинтересовался Ветров.
  - У меня будет просьба,- отозвался Амилир.- Когда получиться наладить связь с моим миром. Так как Асиана принадлежит кайшину Эсиэс, рано или поздно в разговоре будет присутствовать его представитель. Мне необходимо переговорить с ним без посторонних ушей.
  - Ты имеешь в виду, без Асианы,- улыбнулся проницательный Женя.
  - И без Лиды. Они слишком сблизились, чтобы она стала держать этот разговор в секрете,- кивнул наследник.
  - А если Асиана узнает, насколько ты к ней привязан, то тут же попытается использовать это в своих интересах,- дополнил парень, хитро прищурившись.
  - Именно,- не стал спорить Амилир.
  - Хорошо,- качнул головой Ветров,- я что-то придумаю. Только поставишь меня в известность, экспромт ещё...
  Но договорить парень так и не смог, потому что в этот самый момент над поляной разнёсся басовитый храп. Застыв на месте, Женя медленно обернулся, чтобы увидеть спящих в густой траве двух пъянчужек. Зацикленные на своих мыслях, и человек, и демон абсолютно перестали обращать внимание на посторонние раздражители. Проморгали они и наличие неподалёку мужиков, что мирно спали в высокой траве недалеко от тропы на поляну.
  - Сваливаем,- состроил Амилиру страшные глаза Ветров, разворачиваясь и крадущейся походкой продвигаясь к выходу с поляны. Но в следующий миг один из мужиков застонал, причмокнул и разлепил похмельные глаза.
  - Ну, Ва-а-алик,- раздраженно протянул он, ударив ладонью по голове шумного собутыльника. Но тот на потуги напарника не обратил никакого внимания, лишь храп его стал более густым и басовитым. Раздраженный мужик, окончательно проснувшись, присел на земле, занёс руку для внушительной затрещины, но замер. Взгляд его наткнулся на Амилира.
  Несколько стуков сердца красноносый мужик взирал на них своими бесцветными глазами, в то время как растерянные Женя и Амилир лихорадочно придумывали, что же делать. Но в следующий миг Ветров мотнул головой, сделал несколько шагов к мужику и поинтересовался у того абсолютно будничным тоном:
  - Тут ангелы не пролетали?
  - Ик,- ответил пьянчужка, округляя покрасневшие глаза.
  - Так пролетали или нет?- довольно агрессивно переспросил Ветров.
  Не отрывая взгляда от демона, мужик помотал головой.
  - Вот заразы крылатые. Третий день за ними гоняемся,- после чего парень повернулся к наследнику и пристально на него посмотрел, указывая пальцем в землю.- Ну, Миринчик. Нюхай. Чего стоишь? Давай хороший. След.
  Наследник шокировано застыл, не понимая, что здесь вообще происходит. Но Женя сделал страшные глаза и указал на тропу. Амилир глубоко втянул носом воздух, успокаиваясь. Со стороны это выглядело весьма двузначно, заставив губы Жени дрогнуть. Парень еле сдерживал смех. А в следующий миг наследник стремительно рванул по тропе. Мужик икнул и стал резво отползать подальше с траектории движения демона. Женя не стал наблюдать за пьянчужкой, а деловито протопал вслед за Амилиром.
  - Ходу-ходу,- махнул рукой демону парень, ведь наследник вскоре остановился, поджидая его. Оба они на спринтерской скорости понеслись по тропе, и вместо десяти минут их путь к машине занял лишь минуты две. Запаковав демонов, парень сел за руль, резво выезжая из леса. А когда оказался на дороге, его разобрал истерический хохот.
  - Вот это у него была ро-о-ожа!
  - Что там у вас стряслось?- спросила удивлённая Лида.
  - Нет, ну это же надо так! Миринчик, я тебя обожаю!
  Долго они ещё потешались над пьянчужкой. Хотя девушка сначала встревожилась, не причинит ли этот мужик им неприятности в будущем. Но Женя лишь отмахнулся от этой мысли - ещё неизвестно, поверит ли мужик сам себе. Не говоря уж о том, чтобы поверили ему.
  Гнал Ветров машину безбожно. У него была надежда за один день доехать до Киева. Но вскоре усталость взяла своё, и он свернул в лес, подыскивая место для ночлега. Он тут же загнал демонов в палатку, позволив им из неё выйти лишь тогда, когда окончательно стемнело. Этот лес находился не так далеко от поселений людей, как предыдущее. Существовала вероятность, что на поляну набредёт какой-то шальной грибник.
  Стоило крылатым выйти наружу, как Асиана состроила просящую рожицу и тут же напросилась к Амилиру на тренировочный спарринг. Наследник какое-то время по сопротивлялся для приличия, но вскоре согласился.
  И тут у людей произошел культурный шок. С искренним восхищением и ужасом наблюдая за стремительными передвижениями демонов, которые сложно было проследить человеческому глазу, Женя с Лидой всю тренировку ни на секунду не отводили от них взгляда.
  - Как же повезло, что вы мирные,- выдохнул в конце их тренировки Ветров.- Вы же половину города покромсали бы, и даже вспотеть не удосужились бы.
  - С чего бы нам заниматься геноцидом?- удивлённо вскинул брови наследник.
  Взмыленная Ниар не нашла в себе силы для комментариев, устало развалившись на мягкой траве.
  К концу тренировки поспел чай, а так же было наделано достаточное количество бутербродов. Некоторое время все молча насыщались, так как за этот насыщенный день успели нагулять немалый аппетит. А после, сидя у костра и потягивая чай, люди нашли в себе силы рассказать демонам о изученной с помощью слепков информации в целом и назначении найденных ими приборов в частности.
  - Значит, диск пробивает проход в соседние миры, создавая возможность обмена. А тот двухслойный круг это средство связи с "адом" и "раем",- обобщил Амилир.
  - Именно так. Но у нас возникли кое-какие сложности,- криво улыбнулся парень.- Судя по записям, для того, чтобы активировать прибор перехода, вам надо оказаться в определённом месте в определённое время.
  - И в чём сложность то?- удивился наследник.
  - В чём?- криво улыбнулся Ветров.- А в том, что наш мир гораздо более огромен, чем ты можешь себе представить. До многих мест просто невозможно добраться на машине. В самолёт вас зайцами не пропихнёшь. А у нас и временные рамки весьма сжатые. Ещё и непонятно, как с ангелами связь установить.
  - Слушай,- вмешалась в разговор Лида.- Я правильно поняла? Все эти пирамиды, что есть на Земле. Они были построены потому, что в нужных местах планеты была заложена информационная матрица, что внедряла в разум людей необходимые знания и давала команду старт?
  - Похоже на то,- криво улыбнулся Женя.
  - Гнусно это как-то звучит,- насупилась девушка.- Мне жалко портить подобными утверждениями одно из чудес света.
  - Я вообще себя в последнее время чувствую так, будто попал на страницы фантастической книги и никак не могу оттуда выбраться,- взъерошил волосы Ветров.- С пирамидами вообще всё шаблонно как-то. Финальная сцена и в Египте. Так и хочется включить внутреннего скептика.
  - Ну, если бы это было зимнее солнцестояние, мы бы побывали в Англии,- улыбнулась девушка.
  - Я начинаю жалеть, что не изучил эти ваши слепки,- нахмурился наследник.
  - Грубо говоря,- поспешил разъяснить всё демону парень.- Активировать прибор можно только в периоды определённой солнечной активности. И сделать это можно лишь в определённых точках Земли, где построены строения определённой формы. Эта форма помогает фокусировать солнечный луч, что даёт прибору необходимую энергию для активации.
  - Будем считать, что я понял,- ещё более нахмурился Амилир.
  - Обобщаю,- немного раздраженно сказал парень.- Для того, чтобы вам попасть домой, надо во время летнего солнцестояния прибыть в Египет, проникнуть в тайник под пирамидой. В этом тайнике ровно в полдень появиться направленный солнечный луч, под который надо подставить прибор. После чего откроется проход, и можно будет совершать обратный обмен.
  - Значит, дело за ангелами,- обрадовался наследник.
  - Если бы только это,- сокрушенно покачал головой парень.- Вас ведь ещё нужно в Египет как-то доставить.
  - А это правда, что в Африке невероятное множество незаселённых людьми мест?- внезапно спросила Асиана, что всё это время молча лежала на траве и смотрела на звёзды.
  - Ты опять?- рыкнул Амилир.
  - Не смотри на меня так,- поморщилась демонеса.
  - Асиана, само наше присутствие здесь нарушает существующий миропорядок. Никто не знает, к каким последствиям это уже привело. Никто не сможет даже приблизительно предсказать, к чему это приведёт в будущем. Если ты останешься, это может привести к катастрофическим последствиям.
  - Я не буду выходить на контакт с местными жителями,- упрямо насупилась Ниар.
  - И останешься совсем одна, тебе даже не с кем будет поговорить,- попытался вразумить демонесу наследник.
  - А это уже мои проблемы,- привычно буркнула Асиана и перевернулась на другой бок.
  - Нет уж,- рыкнул Амилир.- Что бы ты себе там себе не на придумывала, я тебя здесь не оставлю.
  Эти его слова заставили демонесу всерьёз задуматься о побеге. Но хорошенько подумав над этим, она решила с этим повременить. Собрано было недостаточно информации, а время ещё оставалось.
  На следующий день Женя привычно спрятал демонов от посторонних глаз и тронулся в путь, но на подъезде к Киеву они вляпались в грандиозную пробку.
  - Сегодня же среда,- закусил губу удивлённый Ветров, перекрикивая сигналы машин недовольных водителей.- Что там уже стряслось, что на трассе такие пробки?
  В конечном итоге парень не выдержал и вышел из машины. Продвигались они всё равно со скоростью улитки, а любопытство это ещё тот зверь. Мало того, что своевольный, так ещё и ненасытный.
  Долгое время Женя бродил среди машин, расспрашивая водителей, узнавая у них причины этой странной задержки. А когда вернулся обратно, выглядел растерянным и немного бледным. Не обращая внимания на вопросительный взгляд Лиды, он некоторое время сидел, глядя перед собой. А потом витиевато ругнулся и со всей силы ударил кулаками по рулю.
  - Ну что, авантюристы рогатые? Нарвались? А ведь я вас предупреждал!
  
  Наш мир, ангелы
  
  Чтобы не привлекать к себе лишнее внимание, ангелы решили дождаться темноты, прежде чем идти в гости к дедушке Василию. Но когда они собрались выходить, Карина поведала им, что дедуля страшный жаворонок и ложиться спать чуть ли не в восемь вечера. Утром друзья так же проспали момент, когда старик выходил пасти коров на дальнее пастбище. Сначала решив было следовать туда, ещё раз осмотрев жилище приютивших их людей, ангелы решили немного повременить.
  Когда взмыленная уборкой дома Светлана вышла во двор, глазам её предстала невероятная картина. Длинными, стройными рядами из её огорода в сторону леса уползали колорадские жуки. Руководил процессом Отоно, что непрестанно что-то недовольно бурчал себе под нос. Выпущенные из сарая куры деловито взрыхляли лапками землю на огороде. Найденных червей пернатые съедали, а вот выдранный сорняк деловито несли к клеткам с кроликами. Корова Венька методично остригала дворовую траву, приводя подворье в порядок.
  Но не успела женщина переварить увиденное, как к ней подошел Асан.
  - У вас такие красивые волосы,- обезоруживающе улыбнулся художник.- Вы позволите?
  Не успела женщина опомниться, как с её причёской уже возился ангел. Это было невероятно приятно, к тому же от каждого прикосновения пальцев крылатого в её голове растекалось какое-то непонятное тепло.
  - Ух, ты!- воскликнула радостная Карина, что всё-то время, пока возились с причёской её матери, следила за работой Отоно.
  Женщина словно преобразилась, помолодев на десяток лет. Новая причёска оттенила высокие скулы, удлинила шею, сделала глаза более выразительными и глубокими.
  - Асан, ты бы лучше с животными договорился,- недовольно сказал скульптор, подходя поближе к другу.- Птицы ещё ладно, но с другими я не управлюсь.
  - Это было необходимо. Но друг, ты же знаешь. Это много времени не займёт,- улыбнулся художник. А потом застыл, прикрыв глаза, а в следующий миг к нему со всех сторон стремительно побежали мыши. А из-под корней черешни выскочило даже семейство крыс.
  Света вскрикнула. Карина испуганно прижалась к Отоно.
  - Не бойтесь,- улыбнулся Асан, пригибаясь и гладя самую большую крысу из тех, что прибежали на зов.- Они согласились вам помогать. Такие умные зверушки!
  - Помогать?- переспросила Светлана в ужасе глядя на ангела.
  Отоно бросил на женщину более внимательный взгляд. Что-то в ней изменилось. И дело было явно не в новой причёске. Он никак не мог определить, что именно произошло. Живее она стала, что ли? Но ангел слишком доверял другу, чтобы задаваться лишними вопросами. Если Асан что-то делал - это было необходимо. И точка.
  - Да, они будут помогать,- веско кивнул Асан.- А вы их за это защищайте и иногда подкармливайте.
  Если гостеприимные хозяйки думали, что вещи, которые творились вокруг них просто удивительны. То сейчас они осознали, что ангелы раньше ещё слабо старались.
  После того, как Асан дал отмашку на старт, вокруг стало твориться что-то невообразимое. Часть мышей разбежалась в разные стороны. Часть стала лазить по стенам, исследуя каждую щель. Через полчаса вернулась первая группа. В лапках своих она притащила глину. Поднялся писк, первая и вторая группы вели между собой деловитые переговоры на мишином языке. Вскоре после этого вторая группа рванула за материалом.
  Следующие несколько часов на глазах у удивлённых хозяек, общепринятые вредители реставрировали дом, заделывая трещины в стенах.
  - Это волшебные мышки, да?- спрашивала радостная Карина.- Как у Золушки, да?
  Проблемы пришли ближе к вечеру. На заборе гроздьями повисли сначала дети. А потом двор обступили вернувшиеся с огородов взрослые. Напрягшиеся ангелы углубились вглубь двора, стараясь особо не показываться.
  - Света-а-ау!- позвала хозяйку дома дородная бабка в пёстрой юбке парашюте.- А чегой это у тебя. Фильму снимають?
  - Бабушка Люда!- подбежала к соседке Карина.- А к нам в гости пришли ангелы. Настоящие!
  - Конечно, милая,- улыбнулась та, скептически улыбнувшись.
  - Ты если чё,- вмешался в разговор молодой белобрысый парень.- Если надо будет в массовке поучаствовать, так ты это...
  - А мыши! Мыши-то, дрессированные?
  Эта шумиха загнала друзей в дом. Всё же они страшно боялись, что их найдут те страшные люди, что ставили на них свои опыты. Но их исчезновение лишь подогрело общий интерес людей.
  Пристальное внимание нервировало всех. Только малышка не стала избегать расспросов, смело отвечая соседям на ворох мучавших их вопросов. Благо, девочке никто не верил. Плохо было другое - столь пристальный интерес разогнал по норам грызунов, и Асан с сожалением подумал, что малышей придётся завтра уговаривать снова поработать. Впрочем, с его способностями это не должно было вызвать особых проблем.
  
  Глава 2
  Люди попадают на территорию Ниар, а Виктор с Таней гуляют. Наследник ищет новые подходы к убеждению Асианы, а ангелы разрабатывают новый план
  
  Мир демонов
  
  Казалось, что каменные ступени бесконечны. Что их путь по ним никогда не закончится. Яркий свет в вышине уже стал тускнеть и Земляне впервые увидели как выглядит закат в мире демонов.
  Мир всё сильнее погружался в сумерки. Центральная часть свода, которая ранее пылала столь ярко, будто стремясь затмить собой настоящее солнце. Она всё больше тускнела, выгорая, перетекая в более блеклые желтые и голубые тона, в то время как по краям свет и вовсе выцвел, затухая, исчезая со временем.
  - А мы успеем до наступления темноты?- поинтересовался Михаил у Кальваня.
  - Уже близко,- повёл плечами демон. Беспокойство за дальнейшую судьбу команды сделало этого любопытного демона крайне молчаливым.
  А через час они подошли к краю предпоследнего уровня, и перед их глазами предстала двадцатикилометровая центральная часть Эгродхайма. Предыдущее плато возвышалось над самой престижной и самой защищенной частью города на добрые полкилометра, что позволило людям приблизительно представить её структуру.
  Как поведал Кальвань, в целом, история города считалась положенной с момента начала постройки арены Лим-Шир, что находилась в центре Эгродхайма. От неё шло деление на сектора, по типу неровно нарезанного праздничного торта, которые и занимали кайшины. Особых, визуально заметных, разграничений между ними не существовало, но каждый демон знал, где заканчивается территория его общины и старался эту черту без необходимости не пересекать. Иначе можно было нарваться не только на закономерный вопрос, что же ты тут забыл? Но и на менее безобидные неприятности.
  Не то, чтобы кайшины между собой так уж враждовали, но дух соперничества в воздухе очень даже витал. У каждой общины существовали свои секреты, которые конкуренты не прочь были заиметь и себе. Интерес могли представлять как методики работы с оружием и методы его ковки, так и знания о миграции хищников в тоннелях. А так же передаваемые из поколения в поколения методики тренировки элиты кайшина. Ну и сотни других вещей, которые могли склонить чашу весов во время переговоров в ту или иную сторону. Демоны давно уже поняли, что информация точно такой же товар, как и еда, и оружие. Однако более серьёзные открытия могли силовым методом внедрить в обиход других кайшинов вездесущие Лим, невзирая на сопротивление носителей ценной информации.
  Что же касается архитектуры. Оказалось, что демоны - ещё те перестраховщики, что вполне понятно, учитывая агрессивность фауны их мира. В каждом их жилище было вырыто подземное укрытие, на случай нападения твари. Чтобы была возможность спрятаться тем, кто не мог сражаться. А в центральной части города укрытия порой принимали такие масштабы, что вполне могли служить дополнительными этажами.
  Пока шел этот разговор, они успели спуститься с лестницы. Там их встретили два воина демона. Это было данью традиции - сторожить её начало и конец. Но если наверху их в путь провожали совсем уж хилые воины, то демоны встретившие их внизу были намного более внушительные. Крылатые смерили людей подозрительным взглядом, но увидев рядом с ними Гриноха, сразу сникли и лишних вопросов задавать не стали.
  Чтобы отогнать от себя панические мысли от предвкушения встречи с вождём, Михаил сосредоточился на изучении города. Так сказать, вблизи.
  Нижний уровень отличался великим множеством двух и трёхэтажных домов. Они отличались суровостью вида и прямотой линий. Никаких украшений, лишь небольшие оконца для проветривания и допуска света. С расширением города административная часть продолжала расти ввысь, ведь с каждым годом женщин и детей в Эгродхайме становилось всё больше. Вот и достраивали дома в высоту, раз расширять уже было некуда.
  С металлургией демоны явно были на ты, ведь этот материал здесь встречался повсеместно. Железо помогало скреплять друг с другом каменные блоки домов. Из него же делалось немало бытовых приспособлений. От банальных кружек, до бочек, в которых хранились запасы воды у каждого здания. А ещё Михаил заприметил расставленные по всему Эгродхайму факелы. Как оказалось, если смешать конденсат со смолой, последняя перестаёт так сильно коптить, но и факел горит в разы дольше. В общем, сплошные плюсы.
  Улочки Эгродхайма были довольно узкими, хотя демоны особо не жаловались на нехватку места. Для тренировок и посиделок, они использовали крыши домов. В каждом квартале города были выставлены Нир с Рах, что блюли безопасность. И это касалось не только шальных монстров, которые прорывались в Эгродхайм не так уж и часто. В основном эти демоны пресекали конфликты и беспорядки среди населения. А так же служили глазами и ушами Гар и Ниар.
  А ещё именно здесь Михаил впервые увидел демонят. Довольно милые существа, что по сравнению со взрослыми выглядели абсолютно безобидными. Отличались они более гладкими чертами лица, отсутствием задних рожек, а так же гипертрофированными, по сравнению с телом, просто невероятно огромными крыльями. Эти мелкие чертенята носились по всему сектору небольшими стайками, играя в только им одним понятные игры. Гам от их криков стоял просто невероятный.
  Неладное подполковник заподозрил лишь тогда, когда им навстречу выбежал совсем уж маленький демонёнок. Всего лишь полметра ростом, он вывалился к ним из-за угла ближайшего здания и посмотрел на их команду большущими, всё ещё по-детски выразительными глазами.
  - Он потерялся?- растерянно спросил Михаил, когда малыш насупился и убежал от них в соседний переулок.
  - Да нет,- удивлённо пожал плечами Кальвань.
  Сделав очередной круг допроса, Михаил узнал, что за детьми у них особо никто не приглядывает. До трёхлетнего возраста их обычно опекает мать. Но после, обычно, демонесы обзаводятся ещё одним чадом и на предыдущего у них времени уже не хватает. Так что воспитанием более взрослых демонят особо никто не заморачивается, хотя и особого отказа они не знают. Если уж что-то и просят, то обычно получают. Но при таком раскладе уровень навыков малышей уж слишком зависит от внутренней зрелости и усидчивости последних. Подполковник не стал комментировать этот момент, но подход демонов к воспитанию молодёжи внутренне не одобрил.
  А вскоре дома расступились и их команда вышла на небольшую площадь. Она упиралась в здоровую, около трёх метров, каменную стену. Недалеко от того места, где они вышли этот импровизированный забор прерывался, открывая неширокий проход в святая святых - обитель Ниар, сердце кайшина.
  Вход сторожили два внушительного вида демона. Причём Нир был ненамного менее массивным, чем иной воин. Увидев их, Гринох ускорил шаг и грузно протопал к собратьям.
  - Кор вернулся?- без предисловий спросил он.
  - Совсем недавно,- подтвердил один из демонов.- Сейчас должен быть у Лим Саивэи.
  - Грин, кто это?- спросил Нир охранник, что после того, как поздоровался с Гилииром и остальными, заинтересованно уставился на людей.
  - Тебе пока рано знать об этом,- отрезал Гринох и поманил команду за собой, входя на территорию Ниар.
  Да, элита кайшина к экономии места явно не привыкла. Если остальные демоны для тренировок довольствовались крышами домов, то Ниар позволили себе соорудить довольно масштабные тренировочные площадки. На них занимались демоны. Кто сидел в расслабленной позе. Кто тренировался работать с оружием. Кто проводил тренировочный спарринг.
  Вокруг было построено невероятное множество двухэтажных подсобных помещений и складов для продовольствия. Между ними сновали демонесы, весело переговариваясь между собой. Хоть свод ещё не успел окончательно затухнуть, но вокруг уже вовсю пылали факелы, наполняя окружающий мир огненными бликами.
  Основной дом кайшина потрясал воображение своим размахом. Он был пятиэтажным, что предполагало использование огромного количества метала для его строительства. Его структура напоминала многоступенчатый торт. Самым мелким был последний этаж, всего-то около пятидесяти квадратных метров. А вот первый уровень составлял не менее двухсот квадратных метров. Что примечательно, этажи не соединялись между собой лестницами. На каждом уровне было огромное количество балконов, а наличие крыльев позволяло демонам с удобством добираться к себе в комнату даже без наличия в доме такого привычного для человека аксессуара, как лифт.
  Именно к этому своеобразному замку их команда и направилась, собирая по пути любопытные взгляды демонес и демонов. Хотя, глядя на Гриноха, те и не решались задавать лишних вопросов.
  Внутреннее убранство замка не отличалось уютом. И вообще, царящая внутри атмосфера до боли напоминала Михаилу недостроенные Земные здания. Мрачный коридор, что то и дело прерывается широкими дверными проёмами. Он был, казалось, бесконечным, изредка прерываясь перекрёстками, но продолжая идти дальше. Под потолком в этом странно коридоре находился длинный желоб, в который, судя по всему, был залит конденсат. В нём полыхал знакомый по тоннелям синий огонь.
  Боковые комнаты особо рассмотреть людям не дали, ведь Гринох уверенно повёл их в конец коридора. Там он свернул направо и оказался в большой, около двадцати квадратных метров, комнате. Высота стен в ней была около четырёх метров, не меньше. В метре от потолка горел конденсат, и огненные блики призраками танцевали на стенах.
  У дальнего края можно было увидеть широкий, отполированный камень, что по всей видимости служил демонам кроватью. Так же здесь было множество глубоких, вытесанных из камня кресел, что стояли вдоль стен. В двух самых массивных из них, по правой стороне, сидело друг напротив друга двое демонов. Один из них хоть и выглядел гораздо менее внушительно, чем Рах Гринох. Но от него прямо таки веяло властной силой, что при одном лишь виде этого демона заставляла вытянуться в струночку.
  Второй же демон хоть и выглядел довольно хлипким, но, как не странно, был даже ещё более колоритным, чем его собеседник. Во-первых, он был альбиносом. Грязно-белая шкура, что выглядела немного нездоровой и ложилась на теле складками. Красные глаза, укрытые белёсой плёнкой. Похоже, странный демон был слеп. Да и крылья у него были явно недоразвиты, повиснув вдоль спины изломанными тряпками. Худощавый, нескладный. Его впору было бы пожалеть.
  Но его гордая поза. Непреклонность, с которой тот гордо вскинул голову. Сама аура горделивого спокойствия, что окружала непонятного альбиноса, указывала на то, что не стоит делать поспешные выводы. Что этот демон далеко не так уж прост, как кажется на первый взгляд.
  Казалось, что он знал о приходе гостей задолго до их появления, ведь умудрился подвести разговор с вождём к завершающей точке ровно в тот миг, как в комнату вошла их группа. Две пары глаз уставились на новоприбывших. Только вождь посмотрел сначала на Гилиира с остальными, а потом уже перевёл удивлённый взгляд на людей. А Лим безошибочно сразу определил, где находятся люди, не обращая внимания на всех остальных.
  От этого взгляда у Михаила засосало под ложечкой, а по спине пробежали мурашки. Без сомнения, именно этот демон будет решать их судьбу. И на его решение не сможет повлиять ни вождь, ни Ниар. Иначе вряд ли бы этот странный демон проявил бы к пришельцам столь ярко выраженный интерес.
  
  Мир ангелов
  
  Вот уже около часа они гуляли по обширному двору Лигати, ожидая его сына. Разговор между ними как-то не ладился. Виктор постоянно ловил на себе испытующий взгляд девушки. В её глазах застыл немой вопрос. Правильно ли она поняла слова Лигати? И если это так, то почему он ведёт себя так странно? На лице Тани так и читалась растерянность. Но напрямую спросить интересующий её вопрос она страшно боялась.
  А он откровенно любовался ею. Хрупкая девушка в белоснежной тоге, среди серебристой листвы экзотических деревьев. Виктор всё больше утопал в противоречивых чувствах, то желая обнять её, то страшась, что она прочтёт это желание в его глазах. То, желая напрямую спросить, что за сон её напугал столь сильно. То, осознавая, что не имеет никакого морального права делать этого.
  В то же время, его неимоверно тянуло к ней. К его маленькому, беззащитному, зеленоглазому чуду. То, что уже поздно бороться с чувством, что охватило его душу, Виктор понял уже давно. Время не повернуть вспять. Сознание невозможно перекроить, как и нет возможности переделать прошлое. Имеет ли право тот, кто давным-давно сдался желать подобных вещей? Имеет ли он право рушить её жизнь, привязывая к себе?
  Тот день. Поворотный момент его жизни. Интересно, а если бы он смог тогда переступить через себя? Побороть слабость? Что в его жизни изменил бы этот факт? Очерствел бы ли он тогда? Или сумел бы вновь расправить крылья?
  Тот день...
  Если бы это был какой-нибудь Голливудский фильм, режиссер бы подобрал для этого эпизода куда более подходящие декорации. Небо бы обязательно хмурилось, непрестанно исторгая на землю моросящий дождь. Делая мир серым и неуютным. Но жизнь редко когда подвержена сценариям. Хотя и бывает столь же непредсказуемой, как и выдуманные сюжеты.
  А погода в тот день была просто замечательной, и близко не соответствуя его духовному состоянию. В небе светило яркое солнышко. В вышине парили лёгкие, пушистые облака. Солнечные лучи играли с пространством, расцвечивая его яркими красками. Даже температура воздуха, несмотря на середину июля, была идеальной. Не было ожидаемой знойной жары.
  Череда памятников простиралась вдаль, теряясь за горизонтом. А он и не помнил, сколько времени уже стоит у двух свежих могил. Сил на острые чувства уже не осталось, в голове поселилось какое-то странное отупение.
  В какой-то момент послышались шаги, и рядом с ним остановился молодой мужчина, одетый в чёрные джинсы и серую футболку с красной надписью "Nike" на груди. Взъерошив волосы, он поинтересовался:
  - Всё стоишь?
  - Привет, Егор,- грустно улыбнулся Виктор.- Стою...
  - Слушай, ну хватит уже!- мотнул головой мужчина.- Возвращайся на работу.
  - Какая работа?- устало прикрыл глаза он.
  - Витя, ты же знаешь. Краморову плевать на твои личные трагедии. Он только порадуется тому, что подвернулся удачный случай избавится от тебя раз и навсегда. Твоё счастье, что на твоей стороне выступает заместитель и ещё двенадцать человек из оркестра. Иначе тебя бы уволили давным-давно.
  - Знаешь, я, наверное, просто исчерпал свою удачу,- немного помолчав, отозвался Виктор.- Мне как-то слишком сильно везло. Сразу после окончания консерватории оказаться в оркестре. Это ли не удача, о которой новички не могут и мечтать? Но бороться за должность концертмейстера было слишком самонадеянно с моей стороны. Чаша весов качнулась в другую сторону.
  - О чём ты говоришь?- сжал кулаки Егор.- Ты был лучшим. Это знают все. И именно это так напугало Краморова.
  - Он не менее талантлив, чем я,- улыбнулся Виктор краешком губ.- Просто скрипка для него лишь средство для достижения цели, а для меня целая жизнь. И знаешь, я ему завидую. Я неправильно расставлял приоритеты. Зациклившись лишь на одной грани жизни, я эгоистично забывал о более важных вещах. Я так и не завёл семью. А если бы я вместо того, чтобы идти на прослушивание, поехал тогда с родителями на дачу. Как и обещал. Возможно, этой аварии бы не было. Возможно, они остались бы живы. Отец уже давно жаловался на ухудшение зрения. Если бы именно я вёл машину. Но я решил испытать себя. Я выбрал прослушивание.
  - Ты ни в чём не виноват,- положил ему руку на плечо Егор.- Витя, тебе надо двигаться дальше. Не завел семью, говоришь? Так в чём проблема? Заведи.
  Но Виктор лишь грустно засмеялся, делая шаг назад, усаживаясь на лавочку.
  - Слушай, если завтра ты не появишься на работе,- вновь напрягся мужчина.- Краморов продавит приказ о твоём увольнении. И никакое заступничество тебе уже не поможет.
  - Не могу Егор,- выдохнул Виктор.- Я не могу играть. Это выше меня.
  - Идиот,- вновь взъерошил волосы на голове старый друг, а после ткнул в него пальцем.- Ты! Наплюй на всё! Главное, появись. Мы дадим тебе время на то, чтобы ты пришел в себя. Мы что-то придумаем. Только явись завтра. Иначе...
  Резко развернувшись, Егор ушел, вскоре скрывшись в тени деревьев, что росли вдоль асфальтированной дорожки. Виктор лишь грустно улыбнулся. Он знал себя слишком хорошо.
  - Прости, друг,- выдохнул он.- Прости, но... Слишком поздно.
  Тот, кто сдался единожды, не способен брать на свои плечи ношу ответственности за судьбу кого-то иного. Тот, кто не способен прямо посмотреть в глаза трудностям, преодолевая себя. Он не достоин доверия.
  Мягко шагая по шелковистому газону, вслушиваясь в мерное шуршание листьев. Виктор продолжал сопротивляться велению сердца, подыскивая в голове всё новые и новые доводы.
  Эта странная пара. Они догадывались о многом, но не знали ничего. Стараясь поймать взгляд друг друга, но всякий раз в последний миг отворачиваясь. Это походило на средневековый танец. Мерное кружение друг против друга. Дежурные улыбки. Лёгкие прикосновения. Шаг назад, поворот головы в поиске любимого силуэта. Не желание отдаляться, отпускать слишком далеко от себя. Шаг вперёд, сближение, которое усилием воли удерживается на погранично допустимом расстоянии. Но в то же время молчаливая забота и поддержка, таящаяся в каждом жесте и прикосновении.
  Погруженные в свои мысли, они не сразу заметили, что за ними наблюдают. Но в какой-то миг из прикрытия деревьев к ним шагнул ангел. Невероятно похожий на Лигати, его сын был точно таким же бесцветным. Но имел куда более хрупкое телосложение. Виктор тут же напрягся, изгоняя из головы посторонние мысли. Окидывая пришельца оценивающим взглядом. Таня сделала несколько шагов, остановившись позади него, словно стараясь оградить себя от крылатого.
  - Похоже, мой отец оставил после себя неизгладимое впечатление,- тепло улыбнулся ангел.- Я Марий, сын Лигати,- почтительно кивнул пришелец.
  Виктор облегчённо выдохнул. Похоже, этот ангел куда более адекватен, чем его отец. К тому же мимика и глаза его были куда более живыми, чем у большинства крылатых. А оттого новый знакомый подспудно вызывал к себе симпатию. Тем временем Марий подошел к ним, остановившись в нескольких шагах.
  - Вы не слишком устали? Мы можем отложить нашу экскурсию на завтра,- улыбнулся он, глядя в основном на Таню.
  - Нет-нет, всё хорошо,- помотала головой девушка.
  - Отлично. Тогда следуйте за мной.
  
  Наш мир, демоны
  
  - Я не знаю, что произошло в наше отсутствие. Чёрт, я не привык быть в подобном информационном вакууме. А слухи... слухи - это слухи.
  - Что произошло?- встревожено спросила Лида.
  - На въезде в город идут проверки,- устало прикрыл глаза Женя.- Машины обыскивают. Кого-то усиленно ищут. Но я так и не понял кого. Толи киллер-убийца в городе объявился. Толи наших рогатых авантюристов разыскивают,- бросил он яростный взгляд на заднее сиденье.- Толи вообще, ангелов. Но те ведь вроде как в Михайловском соборе укрылись. Не понимаю. Не суть. Главное, так просто в город нам теперь не попасть.
  - И что теперь делать?- немного испуганно спросила девушка.
  - А мне почём знать?- вскинулся Ветров.- Слышишь, Миринчик? Из-за твоего упрямства мы теперь в глубокой заднице!
  - Это я виновата,- прошептала побледневшая Лида.
  - Не накручивай себя,- тут же смягчился Женя.- Значит так. Похоже, придётся ждать темноты и добираться обратно по воздуху. Лида, ты машину водить умеешь?
  - Нет,- испуганно помотала головой девушка.
  - Чёрт,- вновь стукнул кулаком по рулю парень.- Амилир, ты, сволочь рогатая! Теперь ты будешь слушаться меня беспрекословно. Слышишь меня, наследник недоделанный?
  - Я понял тебя,- отозвался демон.
  - Значит так,- сцепил зубы Ветров.- План таков. Сейчас съезжаем с основной трассы. Когда стемнеет, вы с Лидой летите в город по воздуху. Я же поеду на машине. И Амилир, если с ней что-то случиться. Пусть у нас разные весовые категории, но я тебя в блин закатаю. Я найду способ, уж поверь.
  - Я сделаю всё, от меня зависящее.
  - Нет, ты здохнешь, но донесёшь её домой в целости и сохранности!
  - Жень, всё будет хорошо,- положила ему руку на плечо девушка.
  Она впервые видела этого весельчака таким. Черты лица парня обострились, серые глаза потемнели. Да и в шутку этот разговор Ветров переводить не спешил.
  Немного посидев на месте, крепко держась за руль и поджав губы, в следующий момент он встряхнулся и сосредоточился на дороге, больше не промолвив ни слова. Через некоторое время они доехали до развилки на дороге. Свернув, машина нырнула на грунтовую дорогу, идущую вдоль полей с пшеницей. Около часа они скакали по ухабам, но демоны старались соблюдать молчание, игнорируя ушибы. А дальше их сборная команда въехала в небольшую лесополосу.
  - Лежать,- зло бросил Ветров в сторону демонов и вышел из машины.
  - Ух, и злой же он,- поёжилась девушка.- Впервые его таким вижу.
  Край покрывала отогнулся и оттуда выглянул любопытный глаз Асианы. Амилир тоже заворочался, но это привело лишь к тому, что его рог оставил на обшивке очередную царапину.
  - Долго там до темноты?- спросил наследник.
  - Думаю, часа через три будет в самый раз.
  Немного посидев в машине, девушка всё же решила размяться. Ветров ошивался неподалёку, разговаривая с кем-то по телефону.
  - Ты в этом уверен? Кто? Да не может такого быть! Это точные данные? Да взломай ты систему, впервой, что ли? Не можешь? У-у-у, любитель. Так, давай обобщай. Но только проверенные данные.
  Всё-то время, пока они дожидались темноты, Ветров практически без перерыва болтал по телефону и то, что он слышал, парню явно не нравилось. Его вид становился всё более и более мрачным. Лида боялась его прерывать. Тот весёлый, беззаботный парень, которого она знала так и не пожелал вернутся. А с этим новым Женей она и не знала, как говорить.
  Когда часы перевалили за полночь, Ветров позволил демонам выбраться из машины. Крылатые так же, не проронив ни слова, стали бродить неподалёку, разминая крылья. В какой-то момент, не сговариваясь, они сошлись все вместе. Ветров напряженно посмотрел в глаза наследнику, Амиллир успокаивающе кивнул.
  - Ты меня понял,- выдохнул парень, а потом взял Лиду за руку и притянул к себе, крепко обнимая.
  Итак выбитая из колеи девушка растерянно замерла. Было ужасно неловко, но в то же время, осознавая насколько сильно он за неё переживает, Лиду захлестнуло невероятное по силе чувство благодарности.
  - Всё будет хорошо,- прошептала она, обнимая его в ответ. Доверчиво прижимаясь. Чувствуя себя одновременно совсем маленькой и беззащитной, но в то же время невероятно защищённой. Даже не пытаясь сопротивляться желанию как можно на дольше задержать этот момент, она прикрыла глаза, растворяясь в чувстве тепла, что разлилось в груди.
  Сколько они так простояли. Казалось, всего одно мгновение, но кто его поймёт, это загадочное время. Нехотя отстранив её от себя, Женя тепло посмотрел в глаза девушки, заправляя за ухо непослушный локон.
  - Береги себя,- хрипло сказал он.
  - Встретимся дома,- ободряюще улыбнулась Лида и первой отвела взгляд, шагнув в сторону Амилира.
  Вскоре двое демонов и девушка взлетели вверх, тёмными силуэтами мелькая на фоне звёздного неба. Женя же вернулся в машину и, подавляя чувство тревоги, отправился в Киев обычным путём. Это была самая длинная дорога в его жизни. Пробка перед городом сохранилась, хоть и была в разы меньше. Сжимая руль так, что побелели костяшки пальцев, он гнал машину по дороге настолько быстро, что если бы ему встретился пост ДАИ, он имел бы все основания оштрафовать парня на кругленькую сумму. Но всё обошлось. А когда взмыленный, он взобрался на последний этаж, дверь ему тут же открыла Лида. Демоны, без особых происшествий, добрались домой на десять минут раньше парня.
  Немного придя в себя, он тут же схватился за ноутбук, с головой погружаясь в изучение произошедших в их отсутствие событий. Любопытные девушки сначала кружили вокруг него, но вскоре отправились спать. А Ветров копался в сети до самого утра. А когда последний кусочек мозаики встал на место, он отложил компьютер и долго сидел за столом, прикрыв глаза. Не в силах поверить в произошедшее. Три дня. Ведь прошло всего лишь три дня.
  - Что там?- подошел к нему наследник, что тоже не мог заставить себя заснуть всю ночь.
  - Это пи...!
  - Насколько и может, в таком случае, стоит позвать остальных?- предложил Амилир.
  - Не надо,- ещё более побледнел парень.
  - Да что ж там такое стряслось-то?
  - Ну, начнём с того, что ангелы подались в бега и сейчас хрен знает где ошиваются,- криво улыбнулся Ветров.
  - Как в бега? Почему?- растерянно застыл демон.- Ты же говорил что там они в безопасности.
  - До них дорвались наши спецслужбы. И ангелы очень сильно возмутились по этому поводу. Где их теперь искать, хрен его знает. Но знаешь, что самое страшное?- выдохнул Женя.- Это не самые плохие новости на сегодня.
  - Что?- подобрался наследник.
  - Активизировались сатанисты. Только прошу, давай не будем об этом рассказывать ни Лиде, ни Асиане. Поверь, то, что творят эти твари, далеко не способствует аппетиту.
  - Покажешь?- сдвинул брови Амилир.
  Ветров лишь пожал плечами и стал прокручивать на экране фотографии с мест преступлений.
  - Это...Это ведь из-за нас?- хрипло спросил наследник, сжимая кулаки.
  - Не знаю. Похоже... Бли-и-ин,- схватился за голову Женя.- Ангелы. Демоны. Какая, в сущности, разница, кто - большее зло? Ведь никто просто физически не способен переплюнуть человека.
  - Прости, но она обязана это увидеть,- внезапно подобрался демон.
  - Кто?- встрепенулся Ветров.- Асиана? Не смей!
  - Рано или поздно они всё узнают. Такие новости не могут долго хранится в секрете.
  - Мы так не договаривались,- повысил голос Женя.- Если ты таким образом решил убедить её уйти вместе с тобой, то это не самый лучший способ убеждения!
  - Поверь, Асиана гораздо более умна, сильна и понятлива, чем кажется на первый взгляд.
  С этими словами Амилир стремительно вышел в коридор, а через пять минут вернулся, ведя за собой нахохленную Ниар. За ними вошла Лида в красной ночнушке, сонно потирая глаза.
  - Лида, не надо тебе это смотреть...
  - Да что там стряслось?..
  - Амилир, я же тебя просил!
  - Показывай,- рыкнул демон тоном, не терпящим возражений.
  - Лида, уйди, а?
  - Я тоже хочу знать!- возмутилась девушка.
  - А-а-а, чёрт,- взъерошил волосы Женя и бросил убийственный взгляд на наследника.- Ты... Ещё хоть раз такое сделаешь - и я за себя не ручаюсь!
  Но дело было сделано и выбора у него не оставалось. Поджав губы, парень повернулся к экрану и запустил слайдовый режим просмотра. На экране замелькали страшные фотографии. Растекающиеся чернильными кляксами лужи крови. Лежащие в центре вычурных пентаграмм люди. В основном женщины и дети. С застывшими на лицах отпечатками ужаса и удивления. Они смотрели ввысь широко распахнутыми, стеклянными глазами.
  - Видишь?- властно спросил у окаменевшей Ниар наследник, схватив её за плечи, заставляя неотрывно смотреть на экран.- Наше пребывание здесь уже унесло множество жизней. Сколько?- обратился он к Жене. На лице у парня заходили желваки.- Сколько?!
  - Семеро.
  - Асиана, это в основном женщины и дети,- сжимал он её плечи.- Мы уже стали причиной смерти женщин и детей. А сколько их ещё будет?
  - Прекрати!- дёрнулась Ниар, попытавшись вырваться.
  - Хочешь и дальше оставаться здесь?- напирал демон, повернув её к себе, заглядывая в широко распахнутые, испуганные глаза.- Сможешь смириться с мыслью, что продолжаешь нести смерть невинным?
  - Амилир, ты перегибаешь!- поднялся с места Ветров.
  А в следующий момент Ниар вырвалась из мёртвой хватки наследника, всхлипнула и выбежала в коридор. Парень бросил на Амилира уничижающий взгляд, шагнул к бледной Лиде и обнял её.
  - Это было необходимо сделать,- тихо промолвил Гар, прикрыл глаза, успокаиваясь, а после тоже вышел из комнаты вслед за Асианой.
  
  Наш мир, ангелы
  
  Вечером ангелы плюнули на предосторожности и отправились к дедушке Василию. По дороге к ним то и дело подходили жители хутора, задавая не менее странные и непонятные вопросы, чем СБУ с церковниками. Благо, на них в основном отвечала семенящая рядом с ними Карина.
  Хутор располагался в своеобразном природном котловане, а нужный им человек жил на другом конце поселения. За время их пути, ангелы не могли не подметить, что вначале резвая девочка со временем становилась все менее энергичной. А когда они начали взбираться под горку, малышка и вовсе сникла и побледнела, еле поспевая за друзьями.
  - С тобой всё хорошо?- встревожено спросил Асан.
  - Да,- улыбнулась Карина.
  - Давай сделаем так,- улыбнулся Отоно, подхватив ребёнка под мышки и усаживая себе на плечи.
  Сначала немного испугавшись, вскоре девчушка весело смеялась, что-то рассказывая ангелам. Путь стал протекать гораздо веселее.
  Дедушка Василий жил не один, а с сыном, невесткой и двумя внуками подросткового возраста. Прибытие иномирян вызвал у домашних самый настоящий ажиотаж. Первыми, кто встретил иномирян на подворье, заполненном деловито вышагивающими курами, были подростки. Но в миг, когда те уже были готовы поверить в правдивость происхождения ангелов, появились взрослые и настроили всех на скептический лад.
  Домашние были уверены, что Асан с Отоно работают в кинематографической студии. И дедушка Василий, крепенький, подтянутый старичок, растерявший большую половину своих зубов, был полностью солидарен со своей семьёй.
  - Собираете информацию для пущего правдоподобия вашего образа?- прошамкал он.
  Друзья обессилено закатили глаза.
  - Можете считать и так,- выдохнул Асан.
  - Что ж. Давайте подумаем. А можете рассказать вашу историю целиком? С чего же всё начиналось?
  Ангелы переглянулись, пожали плечами и начали рассказывать человеку о своих приключениях, периодически дополняя друг друга. Остальные лишь слушали их, открыв рты от удивления.
  - Надо же, а ведь хорошая фантазия у вашего сценариста,- помотал головой дед.- Такого намудрил. Теперича что, не знает, что уж и делать с концовкой?- прищурился Василий.- А может вам и в церковь сходить, для пущего правдоподобия?
  - Не надо,- резко побледнел Асан, в то время как Отоно вздрогнул от нехороших воспоминаний.
  - Что ж это вы так?- удивлённо приподнял брови старик.- Церковь то не жалуете.
  - Мы просто туда уже пробовали обращаться,- криво улыбнулся художник.
  - Хех. Ну что ж, подумаем,- почесал в затылке дедушка.- А может так? Раз уж вы попали сюда вместе с демонами. Может, именно они и знают, как вам вернуться обратно?- предположил Василий.
  - Демоны?- задумчиво нахмурился Асан.- А ведь и вправду! Но где же теперь нам их искать?
  - А там где неспокойно,- хмыкнул дедушка.- Они же злые и коварные вроде как. Им по статусу положено зло нести.
  - Абсолютно злых существ не бывает,- уверенно качнул головой Отоно.
  - Эх, хорошо играешь,- беззубо улыбнулся Василий.- Молодец, душа радуется.
  Домой возвращались в крайне задумчивом состоянии. Не обращая внимания на весёлый щебет Карины, они обдумывали сказанные старым человеком слова. Полночи обсуждали возможные выходы из ситуации. А утром, когда Асан вновь напросился делать Светлане причёску, он стал выспрашивать у женщины, каким именно образом люди узнают, что происходит в мире. В итоге, во двор было вытащено радио, так как телевизор ловил всего три канала, а новости должны были быть лишь к вечеру. Заскучавшая Карина ушла к озеру купаться, что страшно не понравилось её матери. Но девочка её таки сумела уболтать отпустить поплавать, обещая вести себя осторожно.
  А ближе к обеду малышку принёс на руках домой бледный паренёк подросток. Увидев его, через всё подворье к дочери сразу рванула Светлана.
  - Что с ней?- едва не плача спросила мать, от страха и паники её тело сотрясалось крупной дрожью.
  - Она купалась. А потом. Она вдруг начала тонуть,- запинаясь, пробормотал паренёк.
  Девочку, что пребывала без сознания, отнесли в дом, уложив на кровать. Перепуганная Светлана стала ощупывать её лицо, вслушиваться в дыхание.
  - Что произошло?- спросил подоспевший Асан.
  Ангелы замерли в двух шагах от дивана, разглядывая бледное до синевы лицо малышки.
  - Она ещё вчера неважно выглядела,- нахмурился Отоно.
  - Это я виноват,- мотнул головой художник.- Надо было сразу её проверить.
  Подобравшись, он ненавязчиво отодвинул от малышки Светлану. Встав перед диваном на колени, он положил руку сначала на голову девочки, потом заскользил ладонями по её шее, груди, животу.
  - Ну, ничего себе?- широко распахнул глаза ангел.- Почему вы её не лечите? Она же так умрёт!
  - В чём дело?- напрягся Отоно.
  - Её клетки странно себя ведут. Баланс нарушен!
  - Не забирайте её,- вновь выдохнула Светлана. В глазах женщины стояли слёзы.
  - Люди. Вы странные создания. Как можно оставить без помощи ребёнка?- возмущённо спросил Асан.
  - Ей нельзя помочь,- всхлипнула женщина.- У неё лейкемия!
  Паренёк, что принёс девчушку, растерянно застыл, глядя то на ангелов, то на тётушку, то на малышку. Для него эта новость была шоком, как и странное поведение крылатых "актёров".
  - Что значит нельзя?- выдохнул художник.- Почему вы не позвали нормального лекаря? И почему раньше мне ничего не сказали? Отоно, проследи, чтобы меня никто не тревожил. Нельзя. Это же надо такое?
  И Асан склонился над малышкой, положив руку ей на лоб. Он закрыл глаза и воззвал к своим способностям. Вспоминая, что именно рассказывали ему учителя, когда обучали. Шаг за шагом, пласт за пластом, он всё сильнее растворялся в организме девочки. Органный этап, тканевый. Непрерывное движение клеток. Давайте, помогите же ей. Помогите своей хозяйке. Вы же с ней одно целое. Не нарушайте гармонию. Не нарушайте этот тонкий баланс. Дайте сюда больше питательных веществ. А здесь не должно быть подобных клеток. А почему здесь так мало стволовых клеток? Больше. Их здесь должно быть гораздо больше.
  По мере того, как ангел латал организм малышки, руки его смещались вдоль всего её тела. Правая плавно двигалась снизу вверх, левая сверху вниз. С каждой минутой ангел бледнел всё сильнее. Он раньше не сталкивался со столь тяжелыми заболеваниями. Обычно, их получалось подавить в самом начале. Но останавливаться в подобном деле на полпути он не привык.
  Процессы шли сначала быстро, почти молниеносно. Потом всё неохотнее, всё медленнее. В момент, когда он уже почти не мог ни на что влиять, угроза жизни для девочки исчезла. И он отправился обратно. Тканевый слой. Органный.
  А когда открыл глаза, ощутил просто невероятную по силе слабость. Она заставила покачнуться мир. Отоно придержал друга за плечо.
  - Вот и всё,- удовлетворённо выдохнул Асан и улыбнулся.
  Рядом с ним всё продолжала тихо плакать Светлана.
  
  Глава 3
  Алькор принимает решение, а люди расшифровывают мифы. Лиду разыскивают, а Асан становиться сельским лекарем
  
  Мир демонов
  
  Лим Саивэи всё продолжал неотрывно смотреть на людей, в то время как взгляд вождя обвёл сначала демонов, потом удивлённо застыл на людях, после чего переместился на лидера.
  - Гилиир,- властно приказал он, подобравшись. Весь его вид кричал - сейчас он напряжен, а оттого очень опасен.- Рассказывай.
  Гилл сделал несколько шагов, остановившись напротив отца. Всеми силами пытаясь подавить страх, но у него это получалось слабо. Казалось, с каждым произнесённым словом демон всё более и более скукоживается под напряженным взглядом вождя. Лим тоже внимательно слушал рассказ, но всё равно продолжал смотреть только на людей, что страшно нервировало Михаила и пугало Васю. Паренёк всё более бледнел, переместившись за спину подполковника и застыв там, стараясь быть как можно более незаметным.
  - Вы понимаете, что натворили?- тихо спросил вождь, склонив голову на бок и неотрывно глядя на их поредевшую команду. Но это спокойствие никого не обмануло. Алькор был зол. Настолько зол, что лишь сильная воля не позволяла прорваться наружу его ярости.
  - Отец, я...
  - Ты потерял брата. Потерял будущего владыку. Хранилище предков разрушено,- продолжал забивать гвозди в крышку их гроба вождь, неотрывно глядя на сына отливающими красным цветом глазами.- А всё потому, что тебе хотелось оправдать самого себя. Тебе хотелось вернуться с готовым ответом. Но тебе ли не знать, что подобные тайники исследуют специальные поисковые группы? Я разочарован.
  На Гилиира было жалко смотреть, да и остальные демоны сникли, боясь лишний раз пошевелиться.
  - Завтрашний совет будет интересен,- внезапно промолвил Лим Саивэи, всё так же неотрывно глядя на людей. К удивлению Михаила, у шамана оказался довольно приятный голос с лёгкой хрипотцой, вместо ожидаемого им скрипучего писка.- Судьба пришельцев принадлежит совету Лим-Шир,- поставил перед фактом вождя демон.
  - И почему я не удивлён?- качнул головой Алькор.- Но Сай, они наша единственная ниточка к Амилиру.
  - Если эта ниточка не растает иллюзией, она попадёт к тебе в руки,- повернул голову в сторону вождя Лим.
  - Сай, если Амилира не получиться вытащить, кайшин окажется в глубокой выгребной яме. Нам необходимо как можно большее количество веских аргументов, чтобы в случае чего произвести взаимовыгодный и такой необходимый обмен.
  - Не переживай. Если мои подозрения окажутся правдой...
  С этими словами шаман поднялся. Худой и сморщенный, стоял он на удивление прямо. А после демон степенно покинул их, но Михаил ещё долго чувствовал направленное на себя чьё-то пристальное внимание.
  - Не хорони Мира раньше времени,- прервал молчание Гринох.- Шансы вернуть его обратно всё ещё есть.
  - Возможно, ты и прав,- задумчиво отозвался Алькор.- Но этот умник Сай что-то понял. Что-то очень важное и мне недоступное. И как всегда оставил это знание в тайне.
  - Это же Лим,- пожал плечами воин.- Ничего удивительного.
  - Ты же знаешь,- устало откинулся на спинку каменного кресла вождь.- Я никогда не смогу смириться с подобным порядком вещей.
  - Кор. По поводу остальных. Не принимай поспешных решений,- вступился Грин за демонов команды Гилиира.
  - А вот это уже лишнее,- рыкнул Алькор. Глаза его полыхнули красным.
  - Остынь,- отмахнулся воин.- Детей пугай своим свирепым взглядом.
  - Иногда я начинаю сомневаться, кто из нас Гар,- задумчиво хмыкнул вождь. Было видно, что брата он любит и к его мнению обычно прислушивается.
  - Боюсь, в твоём случае от клейма младшего брата тебе не избавиться, пока я жив,-
  усмехнулся Гринох.- Племянника и остальных я так же беру на себя.
  - Довольно смелое заявление,- подался вперёд Алькор, гипнотизируя воина пристальным взглядом, но при этом приняв более миролюбивый вид.
  - В самый раз,- самонадеянно ответил Гринох.
  - Как знаешь,- усмехнулся демон.- Но Грин... глаз с них не спускай. А с людьми я побеседую завтра. До совета Лим-Шир.
  А после воин почтительно кивнул своему брату и они покинули комнату, оставив вождя наедине с его мрачными мыслями. Гилиир выходил последним, бросив на отца тоскливый взгляд. Он невероятно сильно любил и уважал своего родителя и то разочарование, что прочитал сегодня во взгляде Алькора демон, причинило ему физически ощутимую боль.
  В мрачном молчании они покинули здание, но не успела их обновлённая группа сориентироваться, что делать дальше, как со стороны тренировочной площадки к ним вылетела маленькая чёрная тень.
  - Ги-и-илл!- радостно пропищала она, а в следующий миг на демона налетела юная демонеса. Совсем ещё хрупкая, она не доставала ему даже до груди.
  Лидер покачнулся, а потом с улыбкой погладил малышку по голове, прижав к себе посильнее.
  - Привет, сестрёнка.
  - Почему так долго?- отлипла от него демонеса.- И почему не сказал, что пришел? А где Амилир? Он обещал мне тренировочный спарринг. И ты, кстати, тоже. О, привет, дядя. А это кто такие?
  Михаил с Васей удивлённо застыли, поражённые её напором. Кальвань хохотнул.
  - Женщины в семействе Гар - это разговор отдельный,- шепнул он на ухо подполковнику.
  - Я всё слышу!- нахохлилась мелкая.
  - Карэйна, ты не вовремя,- констатировал Гринох.- Так. Периметр не покидать. Пришельцы... Пришельцев на верхний этаж. Гилл, Кольви, проследите за ними. Всё обошлось гораздо более мирно, чем предполагалось. Но пока не прошел совет Лим-Шир, сложно о чём-либо судить.
  - Пришельцы? - запрыгала на месте вверх-вниз демонеса.- Откуда?
  - Карри, а ну брысь отсюда!- рыкнул Грин, но этим лишь подогрел её интерес.
  - Откуда-откуда-откуда-откуда?- зачастила Карэйна.
  - Из другого мира,- первым сдался Гилиир.
  - Ух, ты!- пришла в восторг мелкая. А в следующий миг оказалась возле Михаила и Васи, схватила их за руки и потащила за собой.- Вам же надо всё показать! Как вас зовут? А вы и вправду из другого мира?
  - Карэйна!- беспомощно взревел Гринох.
  - Я прослежу,- давясь смехом, произнёс Гилл, глядя на беспомощное выражение лица подполковника.- Знаешь, дядя. Я уж думал этого невозмутимого человека ничто не способно по-настоящему вывести из равновесия.
  - И что ты будешь делать?- качнул головой воин.- Гилл, ты же понимаешь. Если что-то пойдёт не так, в лучшем случае мы превратимся в разменный материал.
  - Я знаю, дядя,- погрустнел воин.- С какой стороны не посмотри, я провалился. Первый выход в роли лидера группы и я уже умудрился наделать такое количество грубых ошибок. Ещё и Амилира непонятно как вытаскивать. Странно, что отец меня не убил на месте.
  - Он остынет,- положил демону руку на плечо воин.
  - Я никогда не смогу стать такой же надёжной опорой и поддержкой Миру, какой ты стал для моего отца,- выдохнул Гилл.
  - А ну соберись!- рыкнул Грин.- Ты же воин! Вместо нытья, ты просто должен вновь доказать отцу, что достоин доверия.
  - Ты прав, дядя,- грустно улыбнулся Гилиир и поплёлся вслед за сестрой и остальными.
  В конечном итоге непоседливая демонеса, ещё несколько часов таскала по территории Ниар довольно уставших после перехода людей. Поминутно засыпая пришельцев вопросами, она демонстрировала им, то новое приспособление для работы с оружием, то знакомила с другими демонами, что увидев людей, удивлённо застывали. У подполковника вскоре страшно разболелась голова, а вот Васю, похоже, эта ситуация забавляла. По крайней мере, когда он слушал не замолкающую ни на миг демонесу, на губах его то и дело появлялась улыбка.
  - Всегда мечтал о младшей сестрёнке или братике,- пояснил он, заметив направленный на себя удивлённый взгляд Михаила.
  В конечном итоге, Гилл сжалился над людьми, отправил недовольную Карри спать, а людей отнёс вместе с Кальванем на верхний уровень.
  
  Мир ангелов
  
  - Не обращайте внимания. Отец просто не привык сдерживать свою силу,- улыбаясь, говорил им Марий, следуя по улице живого города.
  - Что ты имеешь в виду?- удивился Виктор.
  - В нашей семье, из поколения в поколение, рождаются абсолютные эмпаты,- пояснил ангел.- Оттого и доверяют нам решать всякого рода спорные вопросы.
  - Занятно,- тут же напрягся мужчина.
  - Не переживайте,- поспешил успокоить людей крылатый.- Мы с младенчества учимся управлять своими способностями. Должен заметить, что это жизненно необходимо, ведь постоянно улавливать эмоции других не очень приятно. А с вами всё ещё сложнее. Уж очень вы не похожи на нас. Слишком противоречивые и яркие. В этой мешанине довольно сложно что-либо понять, если даже и возникнет желание.
  - Спасибо, ты меня просто невероятно успокоил,- криво улыбнулся мужчина. Ведь путаница, что якобы царит у него в голове, не помешала Лигати в своё время прочитать мысли Виктора и использовать их против него самого.
  - Ага,- поднял вверх указательный палец Марий.- А это, насколько я знаю, называется сарказм.
  - Ну что вы?- ещё шире улыбнулся мужчина.- Какой сарказм? Как можно?
  - А куда вы хотите нас отвести?- поспешила вмешаться Танечка, пока дело не дошло до конфликта.
  - Куда пожелаете,- пожал плечами ангел.- Вы можете посмотреть другие города. Можете телепортироватся в дикие места. Там довольно красиво. О, вы же не умеете летать. В таком случае я бы вам рекомендовал попробовать поладить с грифонами. Если повезёт, они вас даже покатают.
  - С кем?- застыл на месте Виктор.
  - Грифонами,- растерянно повторил крылатый.
  - Это шутка такая?
  - В вашем мире они тоже существуют?- удивился Марий.- Надо же. У нас они очень редки.
  - Нет, у нас нет подобных животных,- ответила потрясённая Таня.
  - Хах, а, может, у вас и драконы есть?- спросил Виктор, скептически искривив губы.
  - Драконы?- удивлённо переспросил ангел.- А кто это такие?
  - Такие крылатые ящеры. Огнём дышат,- поспешила пояснить девушка.
  - Ну, огнедышащих у нас точно нет,- пожал плечами Марий и люди судорожно выдохнули воздух, только сейчас заметив, что всё это время от напряжения боялись даже дышать.- Но крылатые ящеры есть.
  - Ну, ни фига себе,- выдохнула Танечка.
  - Аха-ха-ха,- развеселился Виктор.- Только не говорите мне, что наши мифы пошли от вас. Так-так-так, давай проверим. Что там у вас ещё может быть? Э-э-э-э, жарптицы вряд ли. О, единороги.
  - А это ещё кто?- вновь растерялся ангел. Их странная троица остановилась посреди широкой улицы, привлекая к себе всё больше и больше внимания.
  - Такие белые лошади. С рогом посредине лба,- терпеливо пояснил мужчина.
  - А разве лошади бывают каких-то других оттенков, кроме белого?- удивлённо приподнял брови эмпат.
  - Бывают,- теперь уже растерялся Виктор.- Только безрогие. А у вас они рогатые?
  - Тоже безрогие.
  - Аха-ха-ха,- теперь уже развеселилась Танечка.- Хочу к лошадям. Ты круто будешь на них смотреться.
  - Я? На лошади?- сделал страшные глаза мужчина и замотал головой.- Не-не-не-не! Ни за что! Никогда! Слушай, Марий, а летающие ящеры трёхголовыми бывают?- поспешил он перевести тему.
  - Как это?- вытаращил глаза и даже слегка поёжился ангел.
  - Хах, а наши, как всегда, перемудрили,- продолжала хихикать Танечка. На их шумную компанию уже многие оглядывались.
  - Интересно, а насколько исказили всё Китайцы?- вошел в азарт Виктор.- Слушай, а длинные летучие ящеры у вас есть?
  - Длинные? Есть, но только они не летают. Они парят. Слушайте, - взмолился Марий.- Вы уж определитесь. Куда вы хотите?!
  - Везде!- безапелляционно заявила Танечка, заставив ангела растерянно застыть, а Виктора вновь засмеяться.
  Они вновь возобновили движение по городу, вскоре выйдя к диску портала. Первыми Земляне решили посетить драконов, уж слишком много было упомянуто о них в книгах и преданиях родного мира, чтобы была возможность удержать любопытство в узде.
  Встав в круг, Виктор прижал Таню спиною к себе и прошептал ей на ухо.
  - Никогда не мечтала, чтобы была возможность вот так р-р-раз, и оказаться в любой точке Земли?
  Девушка прикрыла глаза, наслаждаясь этим мимолётным моментом, когда обстоятельства позволили сократить им расстояние друг между другом. Еле сдерживая желание обернуться, заглянуть в глаза, прижаться посильнее.
  - У меня была несколько другая мечта,- тихо ответила Танечка, закусив губу.
  - Надо же, а мне казалось, что каждый хоть раз в жизни мечтал о подобном,- воодушевлённо улыбнулся Виктор.- Но у нас получилось всё ещё лучше. Мы вообще в другом мире.
  Да. В другом мире. В ярком, красочном мире. Прямо как в сказке.
  Лучше ли это? Возможно. Но есть одна проблема. Сказки, обычно, имеют обыкновение заканчиваться.
  Портал пришел в активность и их странная троица оказалась в горах. Люди уже давно поняли, что характерной особенностью этого мира является то, что даже в угрюмую пору, когда хмуриться небо, а звёзды и луна не спешат освещать путь. Этот мир всегда наполнен насыщенными, чистыми красками. Куда бы не ступила нога разумного, его везде ждали прекрасные, радующие глаз пейзажи. Захватывающие дух виды, что заставляли замереть на месте, забывая о том, как нужно дышать. Усомниться, что подобное способно существовать не только во сне, но и наяву.
  Свежий, искрящийся чистотою воздух наполнил их лёгкие, вскружив голову. Каждый вдох создавал ощущение глотка чистейшей, родниковой воды. Яркое солнце отражалось от каменистых вершин, играя солнечными зайчиками, путаясь в зелени трав. А далеко внизу перед ними простиралась широкая долина, с пронзительно синим озером по центру. Вокруг неё, на плоских, разогретых солнцем камнях отдыхали крылатые ящеры. Размерами псевдодраконы были даже меньше Земного варана. Тела их отдавались разноцветными бликами, отражая солнечные лучи. Встречались и красные, и желтые, и синие ящеры. Некоторые из них пестрыми стайками носились в вышине. В эти мгновения тела животных выглядели на редкость гибкими и грациозными.
  Танечка с Виктором долгое время стояли, заворожено рассматривая мифических существ. А после всё же спустились к озеру. Вблизи псевдодраконы выглядели довольно забавно. Оказалось, что на носу у них есть небольшой рог, а на голове - кожистый хохолок. Ящеры непрестанно ворчливо переговаривались между собой. Пришельцев они не боялись, но старались соблюдать между ними и собой расстояние хотя бы в десяток метров. Немного понаблюдав за всевдодраконами, Танечка изъявила желание искупаться в озере, но к счастью Виктора оно оказалось слишком холодным для этого.
  Ведомые любопытством, в следующий раз люди решили телепортироваться в степь к псевдокитайским драконам. Эти ящерки были довольно сильно похожи на змей, что отрастили лапы. Только между этими лапами они ещё и дополнительно обзавелись перепонками, как у белок летяг. Питались эти зверюшки насекомыми и были совсем небольшими. Но прыгали довольно высоко, а за счёт перепонок были способны растягивать прыжок, превращая его в плавное парение над землёй.
  Немного понаблюдав за этими забавными зверушками, их троица для разнообразия посетила города ангелов, что поразили их воображение абсолютно невероятными архитектурными решениями. Особенно впечатлил плавучий город, дрейфующий посреди океана. Он не был расположен на каком либо корабле или нише. Просто фундамент домов и их планировка позволяли тем держаться на поверхности. Все жилища соединялись мостами и тропами, что шли то прямо, то изгибались дугой, то поднимались вверх, периодически перетекая в широкие площадки, уставленные лавочками, фонтанами и кадками с растениями. За счёт этого город превратился в многоярусную громадину.
  Фантазия Виктора откровенно буксовала, когда он задавал себе вопрос, как это всё можно было спланировать и реализовать. Но так как плавучий город был очередным наследием древних, мужчина не стал заморачиваться над этим вопросом.
  Другие города мало чем отличались от того, в который они прибыли с самого начала. Но, к слову, по красоте Амагирий ни одному из городов не суждено было переплюнуть.
  А когда солнце уже стало клониться к закату, они вновь телепортировались в горы, и долго наблюдали, как кроваво красный диск солнца ускользает за горизонт.
  - С завтрашнего дня информацию из найденного тайника будут изучать ещё несколько моих собратьев,- просветил усталых, но весьма довольных людей Марий.- В том числе я и отец одного из пропавших ангелов. Если имеете желание, предлагаю присоединиться к поискам.
  - Пропавших ангелов?- озадачено потёр переносицу Виктор.- Ах да, Гариги что-то упоминал об этом.
  - В любом случае, до завтра,- Марий остановившись у калитки, предваряющей вход во двор временного жилища Землян, махнул им рукой и удалился.
  - Даже не вериться,- прошептала Таня.
  - Что? В то, что нас, наконец, просветят о том, что вокруг происходит?- улыбнулся мужчина.
  - Нет,- грустно улыбнулась девушка.- Не вериться в то, что всё это может скоро закончиться. Знаешь, в последнее время мне не хочется, чтобы это произошло.
  И не дожидаясь его ответа, она толкнула калитку и смело зашла во двор.
  
  Мягкая, шелковистая травка. Она зелёным ковром простиралась вдаль, куда бы ни падал взгляд. Игривый, теплый ветер резвился в этом ярко-зелёном море, заставлял душистые травы пригибаться к земле, раскачивал их, создавая лёгкие волны. Наигравшись, он возносился ввысь, путаясь в листве могучего дуба, нырял вниз, лаская бархатную кожу девушки, что лежала в укрытии раскидистой кроны древнего дерева.
  Было так легко и спокойно. Просто невероятно прекрасно. В этом небольшом, но уютном мирке, её не мучили тяжелые мысли. Пробивающиеся сквозь листву солнечные лучики щекотали её лицо, пытаясь забраться под полуприкрытые веки. Пробудить ото сна, поделиться силой и теплом нового дня.
  Это место было её пристанищем. Единственным уголком, где она могла отдохнуть, насладившись покоем. Покинуть его? Зачем? Здесь же так прекрасно!
  - Вечность покоя? Вечность без цели? Без движения вперёд? Это ли не смерть?- внезапно спросил её певучий, женский голос.
  Он мешал. Он зудел над ухом, словно надоедливый комар.
  - Оглянись. Неужели это всё, что тебе надо от жизни?
  Глупый голос. Он не давал ей привычно заснуть. Не давал расслабиться. Он нагло зарождал в её душе любопытство.
  Проведя рукой по шелковистой подстилке из трав, девушка устало вздохнула. Шалун ветер внезапно запутался в её волосах. Несколько локонов упало ей на глаза, но это не вызвало раздражения. Засмеявшись, она откинула рыжие пряди назад, а затем решительно поднялась с земли.
  В конце то концов, что страшного в том, если она исследует подробнее этот прекрасный уголок тишины и покоя, её личного рая.
  Босые ноги ласкала мягкая травка. Тень от кроны векового дуба перестала защищать её, но солнышко сегодня не было злым. Его лучи не жгли и не кусали. Они согревали не только тело, но и, казалось, душу. Это придавало дополнительные силы. И она шла вперёд, на губах её играла мечтательная улыбка. Пятьдесят метров, сто.
  Но тут она наткнулась на невидимую стену. Удивление было таким сильным, что вмиг избавило её от расслабленной неги и блаженства. Почему? Неужели этот мирок, её персональный рай, настолько ограничен?
  Попытавшись пробить эту преграду, девушка не добилась решительно никакого эффекта. Невидимая стена легко пружинила, мягко и ненавязчивая не давая ей пройти дальше.
  А стоит ли пытаться? Зачем? Здесь же так хорошо. Так спокойно. А дальше, за этой невидимой стеной её ждёт неизвестность.
  - Страшно?- немного язвительно спросил голос.
  Вот ещё, вскинулась девушка. Она не настолько слаба.
  Упрямство заставило двигаться дальше, вдоль этой невидимой стенки. Руки пружинили под ней, согреваясь от мягкого, ненавязчивого тепла преграды. Эта стена окружала её милую полянку, ограждая пространство диаметром не более двухсот квадратных метров.
  Странно это всё. Неужели отсюда совсем-совсем нет выхода?
  Внезапно стало страшно. А надо ли? Стоит ли так рисковать?
  Стоило девушке об этом подумать, как прямо из воздуха перед ней соткалась дверь. Деревянная, немного пошарканная и смутно знакомая. Где она могла видеть подобную?
  В другое время она бы отмахнулась от своего любопытства. Но этого сделать не позволило знание, что эти воспоминания очень важны. Просто необходимы.
  Она не имеет право забывать!
  От этого знания её тело внезапно охватила дрожь. Шаг, ещё один. Рука проводит по неровной поверхности старого дерева. Взгляд натыкается на кем-то приклеенный к двери лоскуток белой ткани. На нём чёрным маркером написано:
  "Печать первая"
  - Сделай этот шаг, девочка,- проснулся въедливый голос.- Неужели тебе не интересно? Неужели ты хочешь отказаться от движения вперёд, застыв на месте и удовлетворившись блаженным неведением. Трясиной, болотом, которое делает даже из самых достойных людей полуразумных животных?
  Рука гладила мягкую ткань. По телу распространялась дрожь. Почему-то было страшно. Невероятно, до безумия страшно.
  А ещё она твёрдо знала, что этот мир создан не просто так. Не просто так она отгородилась дверью от окружающей действительности. Что-то глубоко внутри неё кричало - нельзя! Не надо! Остановись! Ведь ты же столько усилий приложила, чтобы запечатать эти воспоминания!
  - Всего лишь шаг,- уговаривал голос.- Познай саму себя, маленькая. Не убегай больше.
  Этот странный голос. Он давил на присущие всем разумным желание двигаться дальше, на неискоренимое среди людей чувство любопытства.
  И она решилась. Стиснув от напряжения и страха губы, девушка, что есть силы, рванула на себя белый, шелковистый клочок ткани.
  И мир засиял белым светом. Он хлынул из-за дверей, он рос и ширился. Его яркое сияние поглотило и дверь, и поляну, и её саму.
  А в следующий миг она стала ветром. Она воспарила над землёй, ощущая всю прелесть и бесконечность небесного простора. Вокруг неё клубились пушистые облака и она могла с лёгкость прикоснуться к их влажным бокам. А при желании вылепить из них, словно из глины, всё что угодно.
  Но ей это было не интересно. Она устремилась вниз, ближе к земле. Где рядами домов, дорог, площадей, тропинок и тропок раскинулся небольшой посёлок. Он шумел, бурлил. Он жил. Вечное, непрестанное движение.
  Знакомые с рождения лица. Знакомые голоса. Знакомые образы.
  Каждый закоулок, каждое деревце были родными и знакомыми. Посёлок, изученный до последней выемки на дороге. Пропитавшийся духом её воспоминаний настолько сильно, что не имел никаких шансов стать для неё когда-то чужим.
  Двухэтажное здание школы. Весёлая детвора, носящаяся по футбольному полю на заднем дворе. Лавочка в тени каштанов, на которой она так любила сидеть с подружками.
  Рыночная площадь, ряды прилавков. Центр города, сосредоточие его жизни. Дядя Валера, что так любил её подкармливать копчёной рыбкой, когда наступал летний сезон. Скандальная баба Вера, визгливый крик которой стал неотъемлемой частью рынка.
  Вход в кафе, где она подрабатывала. Где она осознала, чем желает заниматься всю оставшуюся жизнь. Одно из немногих мест, где она была по-настоящему счастлива.
   А вон и знакомый поворот. Переулок, что в час цветения сирени был невероятно прекрасен. Усыпанная мелким щебнем дорога. Резвый пёс Бари, что был абсолютно безобидным, но обожал выпрыгивать из-за кустов, обгавкивая и пугая случайных прохожих.
  Её несло всё дальше... Мимо родных и знакомых мест... Её несло всё ближе и ближе к...
  Нет! Туда нельзя! Она не желает! Стой!!!
  Но своевольное, воздушное тело не желало слушаться. Оно несло её вперёд. Несло вдоль домов и огородов. Сквозь деревянную ограду окрашенного в зелёный цвет забора. Над россыпью цветов туда, где за старым одноэтажным домом, на заднем дворе стояли рядком белые ульи. А за ними можно было разглядеть небольшой сарайчик. Такой знакомый. Такой родной сарайчик.
  Нет!!!
  Душу обожгло болью. Сознание помутилось. И хоть у её нового, воздушного тела не было глаз, но она заплакала. От отчаяния. От бессилия.
  Взгляд помутился. Мир дрогнул. Картинка пошла россыпью трещин.
  - Стой!- запаниковал голос.
  Слово "Нет" эхом пронеслось в её сознании. Паутина трещин становилась всё более и более обширной. Боль распространялась по её призрачному телу, выкручивая его, ломая сознание. Она не жала этого видеть! Она не желала ничего знать, слышать. Вспоминать!
  Мир взорвался мириадами искорок. Они, словно разноцветные огоньки, разлетелись в разные стороны. Она словно оказалась в центре взорвавшегося фейерверка.
  Зачем она сюда пришла? Зачем она поддалась на уговоры? Зачем ушла из, с таким трудом созданного ею, уголка покоя. Единственного места, где ей было хорошо.
  Огоньки затихли. Мир погрузился во тьму. В сознание прокрался вязкий, словно патока, страх. Сердце, словно безумное, билось в груди. И в какой-то момент она осознала себя лежащей на шелковых простынях кровати. Сквозь высокие окна пробивался несмелый свет луны и звезд. Вокруг царил покой. Как и полагается миру, который пропитан гармонией.
  Но сейчас он казался ей адом. Страшным, наполненным тенями адом. Местом, которое разрушило все те иллюзии, что она с таким трудом, последние несколько лет для себя создавала.
  - Не хочу,- прошептала она.- Больше не хочу. Не могу.
  Острый приступ душевной боли выкручивал живот. Танечка застонала, поджав под себя колени. Так было немного легче.
  Ощущая, как раскачивается, кружась каруселью мир вокруг неё. Всеми силами стараясь затолкать обратно горькие воспоминания, но не находя в себе силы для этого. В этот миг Танечка как никогда хотела умереть.
  
  Наш мир, демоны
  
  В квартире царила мрачная атмосфера. Асиана свернулась калачиком на кровати в комнате Лиды и продолжала плакать, не обращая внимания ни на какие слова и уговоры. Амилир был угрюм, как сама преисподняя, стараясь далеко от демонесы не отходить. Лида благоразумно ретировалась в ретрокомнату, валяясь на кровати и пытаясь читать книгу, но увиденные ею сегодня утром фотографии, то и дело всплывали в её памяти. Осознание того факта, что к буйству сатанистов, хоть и косвенно, но причастна в том числе и она, сделало девушку на редкость молчаливой и мрачной.
  Ветров всё продолжал путешествовать во всемирной сети, с головой погрузившись в изучение происходящих вокруг событий.
  - Нет, он псих! Я восхищён, конечно! Но его же прибьют. Даже киллера не станут нанимать. Собственными руками придушат,- восхищенно бормотал Женя, глядя в монитор.
  - Что там?- заинтересованно спросила девушка.
  - Да тут один священник чудит,- отозвался парень.- Нет, я конечно рад, что среди церковников оказался настолько принципиальный человек. Но его ведь с такими темпами скоро заткнут. И заткнут очень грубо.
  Немного посидев, хмуря брови и кусая губы, Женя схватил телефон и стал кому-то наяривать. Лида лишь удивлённо вскинула брови.
  - О, Ростислав. Привет. Узнал? Что? Тьфу ты, опять эти твои шуточки. Слушай, помощь твоя нужна. Сильно нужна. Да. Можешь пробить телефон некоего Иоана. Что? Да, сейчас посмотрю. Это тот, который поп, который интервью про ангелов раздаёт направо и налево. Знаешь его? Я не сомневался. Слушай, ну, надо. Ну, очень надо. Ты же знаешь, я в долгу не останусь. Хах, замётано. Смс скинешь? Конечно, устраивает. Жду.
  - Это ещё кто был?- приподняла брови Лида.
  - Да так,- отмахнулся парень.- Знакомый один.
  - Интересные у тебя знакомые,- протянула девушка, задумчиво глядя на Женю.
  - А то,- самодовольно улыбнулся парень, но, внезапно, подался вперёд, шокировано глядя в монитор ноутбука. Глаза его расширились.- Ну, ни хрена себе. Нет, я дибил! Я чёртов идиот! Как же я умудрялся проглядеть это?
  - Что случилось?- опешила Лида. Женя редко когда позволял себе столь крепкие выражения, особенно в свою сторону.
  - Тебя СБУ разыскивает,- выдохнул Ветров.- Собирайся!- велел он, резко поднимаясь из кресла.
  - Куда?- испуганно переспросила девушка.
  - Поедем к ним.
  - В СБУ?
  - Угу. К ним самым.
  - Но я ведь,- побледнела Лида.- Что я им рассказывать буду?
  - Объясню по дороге,- качнул головой парень. Но заметив, что бодрости ей этот факт не прибавил, он подошел к девушке, тепло улыбнулся, заправив прядку волос ей за ухо.- Не бойся. Я пойду с тобой.
  - Спасибо,- судорожно вздохнула Лида, а после вышла из ретрокомнаты, направляясь к себе.
  Женя же стал копаться в своих вещах. Надо было привести себя в порядок. Чёрт, как же всё это не вовремя!
  Присутствие Лиды выгнало из комнаты Амилира. Мрачный, он вернулся в ретро комнату, наблюдая за переодеваниями Ветрова.
  - Необходимо установить связь с моим миром,- наконец, прервал молчание демон.
  - Нашел время,- огрызнулся Женя.
  - Это важно,- качнул головой наследник.- Мы не знаем разницу течения времени в наших мирах. Можем упустить момент.
  - Слушай, ты,- резко развернулся к Амилиру парень, награждая демона злым взглядом.- Из-за тебя у моей девушки крупные неприятности. Напоминаю тебе, тварь ты рогатая. Я помогаю не тебе. Я помогаю ей. Так что твои родственнички подождут.
  - Чем дольше мы находимся в этом мире, тем больше проблем возникает. Разговор не займёт много времени,- попытался настоять на своём наследник.
  - Тебе надо, ты и разговаривай,- отмахнулся парень.- Прибор на столе. Цепляешь его к зеркалу или бросаешь в воду, нажимаешь чёрную кнопку и вуаля.
  С этими словами Женя оправил белую футболку, нацепил привычную кепку и стремительно вышел из комнаты.
  - Короче, разберешься сам,- бросил напоследок парень. Амилир лишь угрюмо сдвинул брови.
  А вскоре Ветров с Лидой вышли из дому, забираясь внутрь серой девятки. Заурчал двигатель, мимо них стали проноситься дома и деревья.
  - В общем. Пока подобные структуры не оформили вызов, придя к ним самостоятельно ты имеешь право в любой момент развернуться и уйти. Если же вызов есть, могут возникнуть проблемы. Так что, считай, что мы сейчас будем проводить разведку боем.
  - Это как?- тихо спросила всё ещё напуганная Лида.
  - Глупо будет отрицать, что тебя в тот день не было на работе. Они по любому уже подобрали кучу доказательств обратного. Но вот относительно самих событий. В общем, запоминай. Ты вышла в туалет. Когда вернулась в подсобку, услышала громкий шум разбиваемого стекла. Заглянула в щёлочку, увидела чудиков в страшных костюмах. Испугалась и прибежала ко мне. Так, а где ж ты была всё это время?- задал сам себе вопрос парень и нахмурился.- Хм. О, а ты была когда-то в Боярке?
  - Была,- растерялась девушка.- Один раз, у подруги на свадьбе.
  - Отлично, так будет правдоподобнее,- кивнул Ветров, вновь выуживая телефон и строча смс.- В общем, мы поехали с тобой в Боярку к моему другу. Его там как раз нет, он на море свалил. Там ты всё это время и восстанавливала нервишки. Где родители?
  - Они в Карпатах,- отозвалась Лида.
  - Летом?- удивился Женя.- А почему не на море?
  - Они как-то не особо его жалуют. Больше предпочитают по лесу походить, грибочки пособирать, на экскурсию куда-то выбраться.
  - Прикольные у тебя родители,- одобрительно сказал парень.- Познакомишь?
  - Что?- опешила Лида, а потом посмотрела на его шкодливую мордаху и фыркнула.- Посмотрим.
  - Ну, в любом случае, теперь мне понятно, почему их ещё не сумели выловить. Там связь, наверное, барахлит.
  - Слушай, а откуда ты всё это знаешь?- не выдержала девушка.- Я ничего не понимаю. Как ты узнал, что меня ищут? Как ты достал те фотографии с мест жертвоприношений сатанистов? В сети их и близко нет. Такое ощущение, что ты достал информацию непосредственно из компьютера следователя.
  И тут Лида запнулась, потому что на губах Жени застыла ироническая улыбка.
  - Ты... Это что, правда? Ты что, хакер какой-то?
  - Почему какой-то? Хотя, взломами я обычно не балуюсь,- хмыкнул парень.
  - Но как? Почему? Ты ведь даже не на том факультете учишься?- окончательно растерялась девушка.
  - А зачем мне было учиться тому, что я итак знаю получше многих?- пожал плечами Ветров.- Я предпочёл изучать что-то новое для себя.
  - Но... ведь без диплома ты всё равно не сможешь работать в этой направленности?- продолжала недоумевать Лида.
  - Кто сказал? Я уже работаю в этой направленности. И, должен заметить, получаю побольше некоторых дипломированных специалистов.
  - Афигеть,- откинулась на спинку кресла девушка.- Что я о тебе ещё не знаю?
  - Хм,- улыбнулся Женя.- Это зависит от того, что ты уже успела узнать. Но мне приятно, что ты стала, наконец, проявлять ко мне столь пристальный интерес.
  - Да ну тебя,- смутилась Лида, а парень лишь тихонько рассмеялся.
  Остаток пути они обсуждали детали легенды. Дотошный Ветров заставил повторить Лиду эту историю несколько раз. А дальше в СБУ ворвался смерч. Хотя нет, все же это было самое настоящее сносящее крыши торнадо.
  Узнав, кто к ним пожаловал, представители спецслужбы попытались их мягко и ненавязчиво разъединить. Но не тут-то было! Сделав морду кирпичом, состроив абсолютно невинное выражение лица, парень вцепился в руку девушки мёртвой хваткой и тут же залил окружающих словесным поносом. Причём говорил Ветров выразительно и громко, собирая на себя внимание простых обывателей, волею случая оказавшихся в полутёмных коридорах здания СБУ.
  Скрипя зубами так, что было слышно, казалось, даже на Хрещатике, дородный мужчина в белой рубашке и джинсах пригласил их в кабинет. Допрос построить представителям спецслужб тоже толком не удалось. На каждое произнесённое Лидой слово Женя выдавал десятиэтажное дополнение.
  - Да вы что! Я думал это шутканул кто. Демоны выбивают стёкла в магазинах и летают по городу. Вы ведь тоже считаете, что это бред сивой кобылы? И какой наркоман в каком алкогольном бреду это придумал? Я так удивился, когда узнал, что Лиду ищут.
  Допрос потихоньку переключился на Ветрова. Но попытавшись его засыпать вопросами, желая словить парня на нестыковках в деталях, у представителей СБУ ничего не получилось. Вместо этого, похоже, поплыли они. Ведь на каждую уточнённую деталь парень сыпал ещё более подробной информацией. И ни разу в его ответе не было никаких противоречий и нестыковок. В конечном итоге, их всё же отпустили. Но Женю ненадолго придержали в кабинете, после чего тот вышел немного удивлённый, но и еле сдерживающий смех.
  - Что они от тебя хотели?- встревожено спросила Лида.
  - Пошли,- взял он её за руку и потащил через дорогу к машине.- Хах, бывают же такие совпадения.
  - Что за совпадения?- заинтересовалась девушка.
  - Это длинная история,- качнул головой Женя.- Пошли, пока там Миринчик ничего не натворил.
  - Я больше переживаю за Асю.
  
  Наш мир, ангелы
  
  - Она должна отдохнуть,- просвещал Светлану всё ещё бледный от перенапряжения Асан.- Но когда проснётся, будет очень голодна. Хорошенько её накормите. Ей надо восстанавливать силы.
  Паренька подростка еле получилось спровадить, настолько в глубоком ступоре от произошедшего тот был. А после Отоно утянул друга в соседнюю комнату.
  - Друг, я уже совсем запутался,- наморщил брови скульптор, от чего принял совсем уж несчастный вид.- Можешь мне рассказать всё с самого начала. Я так и не понял, что со Светланой.
  - У неё недостаточность щитовидной железы,- поспешил пояснить Асан.- Причём, похоже, с самого детства. Поэтому она вела себя так странно. Поэтому была такая заторможенная. У неё сформировалась лёгкая форма умственной отсталости.
  - Да?- поразился Отоно.- Вот оно что. Но ты понимаешь, что это значит? Друг. В этом мире нам по-настоящему способны поверить лишь маленькие дети и умственно отсталые взрослые.
  - А как же Иоан?- тихо спросил художник.
  - Он далеко сейчас. Но он был единственным исключением,- уселся на кровать Отоно.
  - А я рад, что мы здесь оказались,- улыбнулся Асан.- Теперь малышка здорова.
  - Ты молодец,- тоже улыбнулся скульптор и положил руку на плечо другу.
  Излечение Карины вызвало в деревне самый настоящий фурор. Сначала рассказам паренька никто не поверил. Но любопытные жители всё равно подались ко двору Светланы, чтобы выяснить всё, так сказать, из первых уст.
  Действительность их поразила. Во первых, сама женщина выглядела совершенно по-другому. Она отвечала на вопросы без привычной запинки, смотрела прямо, её глаза перестали рассеянно гулять. Очнувшаяся же Карина порадовала всех здоровым румянцем, хотя и худоба её усилилась. Но по всем признакам при хорошем стечении обстоятельств малышка должна была нагулять необходимый жирок в самое ближайшее время. Отвыкшая от того, что может позволить себе вдоволь резвиться, на следующее утро девчушка бегала по всему хутору.
  А друзья как могли снимали стресс. Вчера они первый раз посмотрели Земные новости. Это ещё более усилило в их душах страх. Концентрированный душ из лжи и предательства, убийств, жестокости, насилия пролился на их сознания, заставив усомниться в том, что они смогут когда-то выбраться из этого ада.
  Увидели они и репортаж о сатанистах, который связывали с демонами. Памятуя о том, что сказал дедушка Василий, перебарывая муть и страх, они узнали, что больше всего убийств было совершено недалеко от территории лысой горы. Это должно было стать их ориентиром, но думать пока о подобных вещах не хотелось.
  Лишь присутствие Карины и Светланы не дало ангелам окончательно разочароваться в людях.
  А мыши и крысы успели отреставрировать дом и Асан взялся его украшать. Но так как в наличии у него были лишь чёрные краски, он стал рисовать чёрно-белую картину. На стене дома всё больше и больше обретали оббьем и очертания горы. Парящие над ними грифоны. Море и волны, накатывающие на прибрежные скалы.
  - Как красиво,- выдохнула малышка, доверчиво прильнув к крылатому. Ангел в ответ потрепал её по голове.
  А ближе к полудню их навестил первый пациент. Дородная бабка, что жаловалась на боли в ногах и пояснице. Асан сначала растерялся, но в подобных вещах он отказывать не привык. Он вылечил пожилую женщину, но вслед за этим вступило в силу сарафанное радио. Новость о том, что ангел действительно может лечить распространилась по хутору со скоростью лесного пожара. К дому Светланы потёк сначала слабый, потом более массивный поток посетителей.
  Растерянность Асана от подобного развития событий сначала сменилась деловой холодность, что перетекла в раздражение, а потом в апатию, ведь усталость от столь частого применения силы была просто запредельной. А люди не желали этого понимать, и шли даже если у них был всего лишь лёгкий насморк. В конечном итоге, ангел просто вырубился посреди процедуры, а вышедший из себя Отоно применил телекинетические способности и выставил просителей из дома.
  На следующий день художник чувствовал себя совершенно разбитым. Отоно накормил друга и грудью встал на защиту его покоя.
  Однако одного посетителя ангелу пришлось всё же принять - мечущуюся в бреду молодую женщину. Лихорадка у неё не спадала уже четвёртый день. И именно этот поступок вызвал самый настоящий резонанс.
  Адекватные люди уже давно признали право Асана на отдых. У двора Светланы торчали только самые агрессивные и желчные. Когда же ангел переступил через собственный запрет и всё-таки оказал помощь, они подняли неимоверный вой. А один из них, придя домой, мстительно ухмыльнулся и сделал один маленький звонок, что пресёк мирное существование друзей в пределах этой деревни.
  
  Глава 4
  Людей судят на совете Лим-Шир, а Гариги показывает всем тайную комнату. Асиана решает не сопротивляться судьбе, а ангелы совершают побег
  
  Мир демонов
  
  - Они нарушают свои же правила!
  - Кор, не горячись. Поговоришь с пришельцами после совета.
  - Ещё неизвестно, что они решат. Вдруг им в голову стукнет, что пришельцы опасны и их надо как можно скорее ликвидировать?
  Эта весьма громкая перебранка вырвала людей из объятий сна. Хоть они и невероятно устали после перехода, но сон их был прерывист и тревожен. А в следующий миг в выделенную им комнату ворвался свет от факела, и в дверном проёме появилось два демона.
  - Собирайтесь,- скомандовал Алькор. Вид Гар имел не просто злой, скорее даже взбешенный.
  - В чём дело?- спросил подполковник, поднимаясь на ноги. По ощущениям, им дали отдохнуть не более трёх часов.
  - Вас ждут на совете Лим-Шир,- пояснил Гринох.
  - Уже?- выдохнул Михаил.
  От внезапности этой новости страх неизвестности, что охватил его, был особенно острым. Но подполковник быстро взял себя в руки, ведь Вася нуждался в его поддержке.
  - Планы изменились,- рыкнул Алькор.- Поторапливайтесь.
  С этими словами вождь развернулся и вышел вон. Михаил удивлённо проводил демона взглядом, после чего поднялся и стремительно подошел к испуганно застывшему на импровизированной каменной кровати Васе. В неровном свете от факела его лицо выглядело особенно испуганным и бледным.
  - Что произошло?- спросил у Грина подполковник, протягивая парнишке руку и помогая тому встать.
  - Совет явно вами заинтересовался,- отозвался воин, продолжая задумчиво глядеть куда-то в сторону.- Они перенесли время заседания. Гилиира, Кальваня, Свинляра и Сягрина уже допрашивают.
  - Чем это грозит нам?- спросил подполковник, подходя к Гриноху, в то же время продолжая крепко сжимать вспотевшую от страха руку паренька.
  - В том то и дело,- нервно зацокал клыками демон.- От них можно ожидать чего угодно.
  Сопровождаемые воином, люди спустились сначала во двор обители Ниар, а после вновь нырнули в густое переплетение улиц города. Свод его был всё ещё темен, но через каждый десяток метров горел прикреплённый к стенам домов факел, обеспечивая Эгродхайм светом.
  А вдали, в этом неярком, мистическом свете ночного города, возможно стало рассмотреть восемь гигантских лестниц, по одной из которых они в своё время спускались. Вдоль них двумя бесконечными полосками света горел синий огонь конденсата. Было невероятно тихо. Настолько, что слух мог уловить шорох горящего на факелах пламени. Хотя посты из Нир и Рах никто убирать даже не подумал. Демоны были всегда начеку, всегда готовы отразить любую атаку. Похоже, именно поэтому их раса всё ещё не прервала своё существование.
  Эта неожиданная прогулка помогла людям собраться с мыслями, успокоиться. Васю вновь стало клонить в сон, он то и дело сдерживал зевки. Похоже, постоянно сопровождающая людей в последнее время опасность, закалила даже его неспокойные нервы.
  - Я думал Алькор пойдёт с нами,- обратился через некоторое время к Грину Михаил.
  - А смысл?- качнул головой демон.- Как бы он не настаивал, к совету его всё равно не допустят.
  - Как же эти хилые демоны добились от остальных такого послушания?- удивился подполковник. Подобное поведение демонов совсем не вязалось с психологическим портретом жителей этого мира, который он составил за время пребывания здесь.
  - Ты вряд ли поймёшь,- пожал плечами Гринох.- Но Лим уже не раз доказывали своё право повелевать. Их решения не раз спасали общество демонов от катастрофы.
  - Учитывая, что я уже успел повидать. Мне сложно в полной мере представить, что ты имеешь в виду. Скажу даже больше, в некоторой степени мне даже не хочется представлять, каков полный смысл произнесённых тобой слов.
  Демон лишь невесело усмехнулся.
  Они шли по улицам ночного города ещё около получаса. Ваську всё больше тянуло в сон, от чего он всё сильнее замедлял шаг, заставляя Грина то и дело бросать на парнишку возмущенные взгляды. Михаил лишь улыбался, в то время как мысли его крутились в совершенно другой направленности.
  Значит, в любой момент могут вынести им смертный приговор? Ну-ну, это мы ещё посмотрим. Эти странные альбиносы выглядели куда более хрупкими, чем остальные демоны, а Гилиир не успел никому рассказать про пистолет. Иначе оружие уже давно бы конфисковали у подполковника. Если они решат поиграть с их жизнями, он с этими непонятными Лим тоже поиграет. По-своему. Так просто свою жизнь подполковник отдавать был не намерен. Пускай это и будет последним, что он сделает в своей жизни. В этом плане Михаил больше жалел Васю - паренёк уж слишком молод. Будет невероятно жалко, если его жизнь оборвётся именно здесь.
  А вскоре дома перед ними расступились вновь, и их троица вышла к очередному высокому, каменному забору. В двух десятках шагов от них оказался разрыв в стене, который охраняло два Нира. Важно вздёрнув голову, демоны уставились на пришельцев пристальным взглядом, едва их троица вынырнула из-за поворота.
  - Вы долго. Они ждут,- сказал один из Нир, а после повернул свою рогатую голову в сторону Гриноха.- А тебе следует ждать здесь.
  - Ты кого из себя строишь, молокосос?- рыкнул воин так, что оба охранника вздрогнули, растеряв весь свой важный вид.- Я правила Лим-Шир знал задолго до того, как ты родился, кукриш ты вонючий.
  После этой тирады демон перевёл взгляд на подполковника.
  - Думаю, мы ещё увидимся.
  - Не сомневаюсь,- искривил губы в улыбке Михаил, почтительно кивнув.
  Схватив за руку вновь разволновавшегося Васю, он смело ступил в проём в стене. Люди вступили в самую важную часть города. Его сердце. Место, где вершились судьбы всех демонов без исключения. Арену Лим-Шир.
  Название в полной мере отображало суть этого строения. Оно было грандиозным. Для его строительства демоны, не колеблясь, выделили не меньше полукилометра дефицитного пространства. Бросив беглый взгляд на арену, Михаил попытался провести аналогию между ней и Земными футбольными стадионами, но вскоре понял, что это не правильно.
  Здесь даже камень казался каким-то другим. Пространство будто пронизывала некая тонкая атмосфера страха с примесью восхищения, но в то же время воздух заполнял привкус тревожного азарта. Едва ноги ступили на гладкую поверхность каменной лестницы, в крови тут же вскипел адреналин, мышцы напряглись в напряженном ожидании любой неожиданности.
  По своей структуре арена Лим-Шир больше всего напоминала Римский Колизей. Её центральная часть была не меньше двухсот метров в диаметре. Широкие каменные ступени, что были явно предназначены для сиденья, сбегали вниз, к самому центру. Через каждые пятьдесят метров их разрезали уходящие под глубоким уклоном вниз узкие лестницы, вдоль которых двумя синими, призрачными полосками горели линии конденсата.
  Размах этого строения заставлял восхищенно застыть на месте. От потрясения тело Васи вновь охватила мелкая дрожь, Михаил замер, не в силах придти в себя. Обводя обитель шаманов потерянным взглядом.
  А вскоре далеко внизу, по правой стороне от себя он увидел светлые тени. Судорожно выдохнув воздух сквозь стиснутые зубы, он стал спускаться вниз, ведомый лишь здравым смыслом и силой воли. Всё сильнее сжимая руку перепуганного Васи.
  В царящей вокруг невероятно глубокой и пронзительной тишине, каждое их движение отдавалось громовым эхом. Один шаг, другой, и вот ноги Землян, наконец, ступили на гладкую каменную поверхность. Повернув голову направо, подполковник нашел взглядом Лим. Они сидели в три ряда на каменных ступенях. Их красные, слепые, пугающие глаза были направлены на пришельцев. Но демоны не двигались. Казалось, они даже не дышат, застыв каменными статуями.
  Сердце подполковника стучало, казалось, уже где-то в горле. На негнущихся ногах он проследовал поближе к своим будущим судиям. Ощущая, как всё больше и больше усиливается дрожь Васи. Надеясь лишь на то, что у паренька хватит выдержки и здравого смысла не потерять сознание прямо здесь. Подполковник боялся смотреть на паренька, ведь если страх его умножиться паникой Василия, это вряд ли хорошо закончиться.
  Они застыли в десятке шагов от ступеней, ожидая от шаманов каких либо действий. Но те всё продолжали молча смотреть на людей, не пошевелившись, не проронив ни звука. Текли мгновения, минуты. А вокруг продолжало царить молчание. В мысли человека стало прокрадываться подозрение, что Лим ненормальны. Зачем было приглашать их к себе, если они не хотят говорить?
  Сглотнув комок в горле, ощущая, как у него дёргается правый уголок рта, подполковник автоматически ощупал карман куртки, чтобы ощутить успокаивающие очертания пистолета.
  - Не стоит,- наконец, разорвал тишину один из Лим.
  - Мы знаем, что у тебя есть странное оружие,- принял эстафету второй шаман.
  - Мы хотели бы узнать больше о вашем мире,- скрипуче сказал демон, что сидел справа.
  - Что именно вы хотите узнать?- от радости, что процесс, наконец, сдвинулся с места, подполковник нашел в себе силы, чтобы заговорить.
  - Ваша религия отобразила нас злом. Это правда?
  - Ну-у,- выдохнул Михаил, ощущая, как сознание затапливает испуг и растерянность.- Учитывая каков ваш мир, я бы...
  - Отвечай.
  - Да это правда. Но...
  - Те теории. Что ты озвучивал по пути.
  - Которыми пытался объяснить происходящие в нашем мире явления.
  - Насколько ты в них уверен?
  - Насколько ваш мир развит?
  - Ты уверен в своих словах? Или просто играл роль?
  - Я? Нет,- совсем растерялся человек. Поведение Лим было, мягко говоря, странным. Он со всей отчётливостью начал понимать, почему шаманов считают слегка не от мира сего.- Наш мир развит. Но я не могу быть до конца уверен в своих теориях.
  - Ты хотел казаться тем, кем не есть на самом деле?
  - Насколько правдивы твои слова о том, что в вашем мире водятся опасные монстры?
  - Всё не так! Я лишь...
  - Так ты солгал о своём мире?
  - Там нет подобного.
  - Какие цели ты преследовал этим?
  - Зачем произносил слова, в которых не можешь быть уверен?
  - Послушайте, про чудовищ в своём мире я сказал потому, что не хотел, чтобы вы решили перебраться туда. Я воин. Я обязан был позаботиться о безопасности своего дома,- паникуя, зачастил Михаил.- А теории. Поймите, если ты не можешь увидеть или пощупать что-то, это не означает, что этого нет. Я лишь делал предположения. Я не говорил, что они являются истиной!
  - Это правда,- кивнул Лим, что сидел к людям ближе всех.
  - Но ведь теории выдвигаются на основе каких-либо знаний,- принял эстафету самый правый из них.
  - Значит ваш мир...
  Но этот странный допрос был нагло прерван. Внезапно со стороны железной бочки с водой, что стояла сбоку от ступеней, с которых люди только что спустились. С её стороны послышались странные звуки. Сначала это было лёгкое шуршание и тихий писк. А затем оттуда послышался растерянный голос.
  - Гилиир. Гилл?
  Взгляды присутствующих скрестились на бочке. Над ареной повисла глубокая тишина.
  - Человек. Ты здесь?
  Михаил судорожно вдохнул воздух, бросил несмелый взгляд на шаманов, а после стремительно направился к ступеням. Эхо его шагов отправилось гулять по странному Колизею. А в следующий миг он подошел к железной бочке, что была высотой мужчине по грудь. Затаив дыхание, человек медленно заглянул внутрь. А когда вместо тёмной воды он увидел отражение демона, сердце подполковника радостно подпрыгнуло в груди от радости, ведь его собеседник находился в комнате, которая могла быть только на Земле.
  - Амилир?- догадался Михаил, ощущая, что от радости способен взлететь под потолок.
  - Да,- выдохнул демон, фокусируя на подполковнике свой взгляд.- Ты жив. Слава предкам. А второй? Где второй человек?
  - Он тоже жив,- растерянно кивнул подполковник.
  - Отлично!- обрадовался Гар.- Где мой брат? Где остальные? Где вы сейчас находитесь?
  - Это Эгродхайм,- ответил Михаил.- Я на совете Лим-Шир.
  - Что? - выдохнул наследник.- Где ты находишься?!- глаза его шокировано расширились, но вскоре демон взял себя в руки, переходя на деловой тон.- Не дай им принять поспешное решение, человек! Слышишь? Не дай им себя убить. Мы можем вернуться в свои миры, лишь обменявшись обратно. Скажи им об этом. Скажи как можно скорее.
  - Я всё понял,- поспешил успокоить Амилира Михаил.- Подожди, я сейчас вернусь.
  - Не стоит. Тебе необходимо сначала закрыть вопрос с советом,- решительно мотнул головой Гар.- А дальше. Просто позаботься о том, чтобы рядом с тобой поблизости всегда была вода. Я вновь свяжусь с тобой в скором времени.
  - А ты уверен, что всё получиться? Возможно, не стоит прерывать связь, раз всё уже получилось?- напрягся подполковник.
  - За один разговор мы все вопросы всё равно не решим,- качнул головой демон.- А этим странным технологиям Древних я почему-то доверяю.
  - Технологиям? Древних?- тут же сделал стойку Михаил.
  - Позже, человек. Поговорим позже. Главное - выживи. Слышишь меня? И убереги собрата. И ещё. Попроси отца пригласить представителя Эсиэс. Лучше наследника. Это очень важно.
  Дождавшись ответного кивка, Амилир прервал связь. Изображение оплыло, пошло рябью разноцветных волн. Вода вновь стала чёрной, играющей редкими бликами от огня. Пребывающий в головокружительном волнении подполковник обернулся и в полнейшей прострации поплёлся к Лим. Взглянул на бледного Васю, что, казалось, боялся даже дышать. Он хотел ободряюще улыбнуться пареньку, но у него ничего не получилось. Мешанина эмоций была просто невероятной, ведь впервые у них появились хоть какие-то доказательства, что у Землян есть реальные шансы вернуться обратно. Вернуться домой.
  От осознания этого кружилась голова.
  - Вода,- тем временем выдохнул центральный Лим.
  - Всё верно,- дополнил шаман справа.
  - Так, как и было сказано,- потрясённо пробормотал демон, сидящий на самой галёрке.
  - Всё совпадает.
  А в следующий миг шаманы единым порывом поднялись на ноги, неотрывно глядя на людей.
  - Высшие, мы рады снова приветствовать вас в нашем мире!- торжественно произнёс один из них.
  А затем, абсолютно все Лим склонили перед людьми головы.
  
  Мир ангелов
  
  Завтракали вместе. Который день. В который раз. Наполняющая дом тёплая атмосфера уюта, когда новый день встречает тебя улыбкой небезразличного человека. Мгновения, когда один лишь жест, взгляд или намёк на улыбку делает мир светлее, а утро прекрасней.
  Отринув мысли о будущем, они просто наслаждались общением друг с другом. Пили травяной сбор, ели свежеиспечённый, ещё горячий хлеб. И от этого мир будто наполнялся новыми красками. Разговоры о всём и ни о чём. Даже во время молчания душе было легко и спокойно.
  Общие воспоминания, что в эти минуты воспринимались бесценной драгоценностью. Когда высшей наградой становилось молчаливое одобрение, читающееся в глазах другого человека. Или весёлое сочувствие, что лишь на мгновение лёгкой тенью замирало на лице.
  Один лишь шаг отделял их от абсолютного счастья. Но заставляющее держать расстояние упрямство, что продолжало ставить нерушимые барьеры, очерчивать иллюзорные границы. Ходить по краю обрыва, забыв, что существуют крылья. Боясь расправить их, освободиться, взлететь. И общий, таящийся где-то глубоко в душе страх. Страх, перед которым они оба были равны, но признать который просто не были способны.
  Подавляя себя. Пряча глубоко в душе на грани сна и реальности молчаливую мысль, почти мольбу.
  Господи, пускай это будет не сон!
  Не смотря на то, что вчера они страшно устали, встали Виктор с Танечкой довольно рано. В итоге, когда они пришли в здание библиотеке, застали там лишь Гариги, что призраком бродил вдоль шкафов, скользя по корешкам книг тонкими пальцами.
  - Вы рано,- флегматично заметил он, на что Виктор лишь пожал плечами. Печальный вид старейшины не располагал к разговорам.
  У Гариги были крупные неприятности. Виктор даже не подозревал, насколько в своё время оказался прав, обвинив ангела в самовлюблённости и самонадеянности. Обычно, большинство правителей городов отличались особыми способностями. Как абсолютный эмпат Лигати. Как великий лекарь Риддис. Гариги был одним из немногих, что добился подобного положения своим умом и усидчивостью.
  Всю жизнь ангел неосознанно старался доказать всем и каждому, что достоин подобной должности. Что жители города не ошиблись, избрав его своим главой. Желая в который раз поднять свой авторитет в глазах других правителей городов, Гариги решил не просто поведать им о найденном тайнике Древних. Он хотел сам найти ответ, как именно решить проблему с иномирянами и сделать по этому поводу полноценный доклад.
  Окрыленный этой мыслью, он не стал говорить остальным о найденном тайнике. Он забыл о чувстве меры, потерял счёт времени. Совершенно не беря в расчёт то, что его самодеятельность подвергает опасности Асана с Отоно. Он успокаивал себя мыслью, что молодые ангелы в безопасности, ведь так утверждал Женя.
  День следовал за днём. Он докладывал остальным лишь о поведении пришельцев, за которыми ангелы постоянно ненавязчиво следили. Старейшина успокаивал правителей иных городов и родителей юных ангелов нелепыми отговорками, не позволяя им вмешаться раньше времени в процесс поиска.
  Если бы он допустил в тайник остальных, то, возможно, тайные знания уже были бы изучены. Информация о том, как вытащить юных ангелов обратно была бы уже найдена. Возможно, они были бы уже дома.
  И как он теперь посмотрит в глаза родителям Асана с Отоно?
  Через некоторое время пришел Сарго, что посмотрел на пришельцев довольно хмуро. Сразу за ним явился Марий, вслед за которым степенно вошел серебряноволосый ангел. Более грубые черты лица, чем у иных крылатых, делали его профиль более властным и жестким. Он посмотрел на людей задумчивым и немного угрюмым взглядом. Не отрывая взгляда от Виктора, он подошел к человеку поближе, заглянул немного удивлённому мужчине в глаза.
  - Хотелось бы мне лучше понимать людей. Но вы для меня слишком непредсказуемые. Я Виридо, отец Отоно.
  - Э-э-эм, очень приятно. Вы отец пропавшего ангела?- догадался мужчина, протягивая руку. На секунду замерев, ангел всё же нехотя пожал её.- Не переживайте так. Хоть вашему сыну вряд ли будет комфортно на Земле. Но не думаю, что его жизни там что-то угрожает.
  - Мне лестно, что ты желаешь меня успокоить,- взгляд Виридо немного потеплел.- Обычно, я сужу других разумных по их поступкам. Хотя, что касается вас, в последнее время не так всё и плохо. Старейшина,- бросил злой взгляд на Гариги ангел, не став утруждать себя иными словами. Даже не поздоровавшись.- Веди.
  Глава города зябко повёл плечами и подался к другому концу библиотеки. А после увлёк их в небольшую нишу за книжными стеллажами. Открывшаяся словно по волшебству стенка заставила присутствующих восхищённо выдохнуть воздух.
  Шагнув в серую комнату, поисковая группа тут же разбрелись по помещению, слушая подробные пояснения Гариги, рассматривая стеллажи и папки, застывая возле странного зеркала.
  - Информационные слепки, говоришь?- задумчиво промолвил Виктор, погладив корешок папки.- Это интересно. Возможно, среди всего этого массива папок обнаружатся те, что смогут, наконец, объяснить мне физические законы, на основе которых созданы технологии Древних. А то у вас с этим не густо.
  - Что ты имеешь в виду?- заинтересовался Марий.
  - У вас довольно слабо развита наука, на самом деле,- слегка поморщился мужчина.- По крайней мере, точные науки уж точно.
  - Ты хочешь сказать, что...
  - Человечество, по сравнению с ангелами, в этом плане шагнуло далеко вперёд. Даже прошедший базовый курс человеческий ребёнок знает больше вас,- криво улыбнулся Виктор.
  - Откуда ты знаешь о том, что ведомо ангелам?- попытался вступиться за честь сородичей Гариги.
  - Ты, как всегда, слеп,- прищурился мужчина.- И предпочёл не заметить, что с момента попадания в этот мир я стал частым гостем этой библиотеки.
  - Ты хочешь сказать, что сможешь объяснить принцип работы наших заводов?- выдохнул Марий, оставив изучение зеркала и шагнув к человеку.
  - Ну, я не технарь. Так что не могу дать никаких гарантий. Но шансы что-либо понять у меня гораздо больше, чем у вас. Хотя, основная надежда у меня всё же на эти папки,- кивнул Виктор на стеллажи.
  - Это довольно интересно,- отозвалась Танечка, стоя у стеллажа, раскрыв серую папку.- Может, запустим для пробы хотя бы один информационный слепок?- несмело предложила она.
  - Да,- согласился Гариги.- Это будет лучше всего. Только испытав на себе, вы сможете в полной мере понять, как работает этот прибор. Но, должен заметить, это довольно тяжело для сознания,- поморщился старейшина, подходя поближе к проектору.- Предупреждаю сразу. Ощущения от просмотра будут не самые приятные.
  - Что успел изучить ты?- поинтересовался Виридо.
  - Вот этих два крайних стеллажа,- указал ангел рукой на шкафы, находящие возле зеркала.
  А после взял папку, выудил из неё информационный слепок и привычно вложил его в проектор. Вспыхнуло изображение. Застыли завороженные люди и ангелы. Вот только крылатые, после просмотра, покачнулись, схватившись за стеллажи, опираясь о стены комнаты. Они долгое время смотрели в пространство невидящим взглядом. А вот люди лишь слегка поморщились. Виктор помассировал виски.
  - Вот это вещь,- восхищенно выдохнул он.- Вот бы мне во время учёбы подобную штуку.
  - Ну, ничего себе,- воодушевлённо пробормотала девушка, копаясь в полученных знаниях.
  Пока ангелы приходили в себя, люди успели не только в полной мере освоить полученный материал. Но даже обсудить теории, объясняющие эту технологию. Но догадки есть догадки, они не всегда близки к правде. В лучшем случае содержат лишь небольшую её часть.
  А когда крылатые всё же пришли в себя, они удивлённо посмотрели на иномирян, пытаясь понять, что произошло. Почему на людей просмотр слепка оказал столь слабое влияние.
  - Вы,- наконец пришел в себя Гариги. Шокировано глядя на людей, он пытался найти в них хотя бы тень от тех неприятных ощущений, что испытали при просмотре остальные.- Разве настолько большой массив информации не вызвал у вас никаких неприятных ощущений?
  - Большой?- приподнял брови Виктор.- Это? Да у нас студенты за одну ночь раз в двадцать больше материала запоминают. И им для этого книги штудировать приходиться, фильтруя кучу воды. А тут раз - и готово,- небрежно отмахнулся он.
  - Хах, да у нас даже вечерние новости информативнее,- улыбнулась Танечка.
  - Всё равно,- выдохнул Виридо.- Это как-то странно!
  - Единственное объяснение, которое мне приходит в голову,- пожал плечами Виктор.- Так это то, что у нас совершенно другой ритм жизни. У нас мозг натренирован усваивать большие массивы информации. Хотя, очень часто бывает, абсолютно бесполезной.
  - Поразительно,- восхищённо сказал Марий, глядя на людей так, словно увидел их впервые.
  - Кстати, если вы будете каждый раз делать такие промежутки между просмотрами. Вы для нас станете только обузой,- криво улыбнулся мужчина.
  - Как это понимать?- нахмурился Гариги.
  - Судя по всему, если для нас скорость усвоения останется прежней. Мы способны изучить материал этой комнаты за один день,- решительно выпрямился мужчина.- Пока мы здесь. Я хотел бы попробовать разобраться, как работают технологии Древних.
  - За сколько?!- задохнулся старейшина.- Это же невозможно!
  - Ты сам всё видел, Гариги,- сурово сказал Виридо, продолжая испытующе глядеть на Виктора.- Мы потеряли слишком много времени. Но один день ничего не решит. Риск оправдан.
  - Откуда ты знаешь, что они не лгут?- попытался настоять на своём старейшина.
  - Я сенсор,- сухо промолвил Марий.- Не забывай об этом. Пришелец как минимум верит в свои слова.
  - Возможно, где-то там находиться ответ, как помочь нашим детям. Если это будет необходимо, я сам выставлю всех за дверь и прослежу, чтобы пришельцам никто не мешал!- повысил голос Виридо, глядя на старейшину яростным взглядом.
  Гариги поджал губы и отвернулся.
  - Лучше озаботься набором экспертной группы, что будет сопровождать людей по заводам нашего мира,- перевёл тему в более конструктивное русло Марий.
  - Я понял,- покорно кивнул ангел и направился к выходу.
  - Не буду вам мешать,- кивнул эмпат.- Но я буду неподалёку. Зовите, если что понадобится.
  - Я верю вам,- хрипло сказал Виридо, пристально вглядываясь в лица пришельцев.- Тот, кто играет подобную музыку, не мог утратить свет в душе. Помните, что знания, полученные вами сегодня, способны спасти жизни наших детей. Я рассчитываю на вас.
  С этими словами два ангела почтительно поклонились и вышли из тайной комнаты, оставив немного растерянных людей одних. Придавленные ношей внезапно свалившейся на них ответственности, Виктор с Таней переглянулись, а затем решительно кивнули друг другу и приступили к изучению необходимых данных.
  
  Наш мир, демоны
  
  Живи так, чтобы быть примером для остальных.
  Долгое время наблюдая за тренировкой демонов кайшина. За их стремительными движениями. За их сосредоточенными лицами. Слыша шорох ветра, разрезаемого клинками.
  Это было так невозможно захватывающе. Это всякий раз заставляло её сердце трепетать.
  Стоя на краю крыши основного здания Ниар. Балансируя на самом его краю, она открывалась навстречу новым ощущениям. Она старалась вобрать в себя все детали тренировки следопытов и воинов кайшина.
  Ярко пылал свод города, свет его играл на стальной коже юной демонесы. Повторяя движения, что сумела рассмотреть в этой суете и неразберихе. Она танцевала неспешный танец, наслаждаясь ощущением полнейшего контроля над своим телом. Но внезапно остановилась. Лицо её озарила озорная улыбка.
  - А я тебя заметила,- сказала, не оборачиваясь.
  А в следующий миг к ней шагнул слегка удивлённый демон, становясь рядом. Асиана посмотрела на него, скорчив обиженную гримасу, но в глазах её всё же продолжали плясать озорные искорки.
  - Не рановато ли для тренировок?- хмыкнул демон.- Ты ещё слишком мала.
  - Братишка!- тут же надулась маленькая Ниар.- Ты ведь обещал!
  Глядя на эту умильную мордашку. На сдвинутые брови, но в то же время гордо вздёрнутый подбородок, молодой следопыт искренне засмеялся.
  Всё, что ни происходит вокруг, несёт в себе смысл. Даже самая мелкая деталь может оказаться жизненно необходимой. Ведь даже соскользнувший со склона небольшой камешек, почти песчинка, может вызвать обвал. Твоя внимательность способна спасти множество жизней.
  - Тебе удобно? Хорошо устроилась? Эй, ты должна расслабиться, замереть. Не кивай так активно.
  Юная демонеса сидела на полу каменной площадки, сложив руки на коленях. Вокруг царила суета, многие проводили тренировочные спарринги. Некоторые демоны бросали в сторону Ниар заинтересованные взгляды.
  - Сконцентрируйся. Попытайся сосредоточится на самой себе, на своих ощущениях, на своём теле. Прочувствуй каждую деталь окружающего тебя мира. Вес одежды. Твёрдость камня. Шум города.
  Асиана сосредоточено сопела, стараясь неукоснительно следовать советам своего брата. Сначала у неё ничего не получалось, и от этого её душу охватывала злость. Но потом Ниар внезапно успокоилась. Сознание покинули лишние мысли. В какой-то момент в голове её поселился странный туман, на душе стало легко и спокойно.
  - А теперь раскройся. Попытайся уловить больше. Увидеть с закрытыми глазами. Уловить запах не дыша. Ты способна на многое. Ты обычно не слышишь шорох горения конденсата на своде Эгродхайма? Сделай это. Ты обычно...
  - Ригрох!- внезапно радостно воскликнула Асиана, широко распахивая глаза.- Грилир, Ригрох вернулся!
  Демонеса радостно улыбнулась и тут же рванула по каменной площадке, обминая подставки для оружия, спеша дальше, в сторону выхода из обители Ниар.
  В это же время тренировавший её демон потеряно застыл на месте, не шевелясь, не проронив ни звука. В какой-то момент к нему подошел рослый воин, заинтересовано вглядываясь в лицо собрата.
  - Что произошло?- насторожено поинтересовался он.
  - Ригрох вернулся,- выдохнул Грилир, продолжая глядеть в одну точку.
  - И что?- пожал плечами воин.
  - Карган, он в километре отсюда,- потрясённо выдохнул следопыт.- Это же был её первый эксперимент со способностями. Карган, она гений!
  Ты - пример для остальных. Ошибки? Каждый делает ошибки. Но ты не имеешь право на них. Ведь за тобой следят. Пристально следят. Каждое неправильное действие или бездействие множит неуверенность. В твоих приказах будут сомневаться. А секунда промедления - это разрушенные жизни, смерти, оставшиеся голодными Янх.
  Взгляды. Всюду взгляды, что провожают её, куда бы она не следовала. Испытывающие, в них будто застыл немой вопрос. Веришь ли ты в своё право повелевать? Веришь ли ты в то, что остальные станут слушать такую малышку? Что бы ни сказали Лим. Что бы ни гласили законы. Наличие таланта - не показатель. Это не является основанием для уважения.
  Сомнения, пронизывающие каждый шаг, каждое действие. Она младшая в поколении. Она не успела заслужить доверие. И вряд ли успеет заслужить его до прохождения экзамена.
  Каждый день, словно скольжение по бритве. Нет права на ошибку. Малейший промах окунает её в выгребную яму. Даже когда плохо, даже когда что-то болит или просто нет настроения, нельзя показывать вида. Она будущая наследница. Она будущая глава Ниар. Она будущее кайшина.
  - Неплохо держится.
  - И почему мне так везёт? Совсем ведь ещё мелкая.
  - Она родилась на пересечении поколений. Лим решили внести её в нашу возрастную группу.
  - Да знаю я! Но как бы то ни было. После экзамена ещё с десяток лет она будет обузой. На мои плечи ляжет как ведение дел за пределами города, так и внутри кайшина. Да и после неизвестно, насколько её личность будет вызывать у остальных доверие. Какой бы у неё ни был талант, но один лишь факт её существования утянет кайшин далеко назад в политическом раскладе города.
  Застыв у стены, слушая неспешный разговор двух братьев. Ниар ощущала, как рушится её мир. Все её действия не имели никакого смысла. Большинство членов кайшина уже выразили ей вотум недоверия. И менять своё решение они явно не собирались, что бы она не делала, как бы ни старалась.
  Зачем же тогда всё это нужно? Зачем тогда она так старается? Зачем она живёт? Чтобы родить наследника? Чтобы послужить разменным материалом, прожив абсолютно бесполезную жизнь?
  Будущую Ниар-Ли всегда будут окружать те, кто желает власти. Но есть те, кто способен наступить на горло своей алчности. А есть те, что лишь желает воспользоваться привилегиями. Не верь лести. Верь лишь поступкам. Попытайся проникнуть в суть происходящих вокруг событий.
  Грилир и Асиана сидели на крыше главного здания Ниар, поедая сушеное мясо латхи. Свод уже почти потух. Вокруг полыхало всё больше факелов. Кайшин готовился ко сну.
  - Как твоё первое путешествие за пределы внешнего периметра?- пытливо заглядывает в глаза брату Асиана.
  - Я первым заметил янгра,- гордо сообщает следопыт.
  - Настоящего?- восхищенно спрашивает Ниар, расширив свои итак немаленькие глаза.- Они же так хорошо умеют скрываться. Брат, ты молодец.
  - Мне намекнули, что возможно, в следующий раз меня возьмут в команду Сгорнаха,- гордо вскинул голову демон.
  - Я бы тоже так хотела,- тяжело вздохнула Асиана.- Грилир, ну вот скажи. Зачем мне способности Нир, если я их даже толком применить не могу?
  - Можешь,- несогласно мотнул головой брат.- С ними ты способна подмечать детали, недоступные остальным. Ты можешь более ясно рассмотреть жизнь кайшина.
  - Ненавижу,- буркнула она.
  - Ты чего?- удивлённо спросил брат.
  - Зачем я нужна? Зачем вообще всё это нужно?- прорвало, наконец, демонесу.- От меня постоянно что-то требуют. Чему-то учат. Но зачем? В меня всё равно никто не верит. Более того, они не желают верить. Даже не допускают мысли, что я способна справится с возложенной на меня ролью. Я могу хоть лбом о стену биться. Это ничего не поменяет. Записав меня в возрастной группу этого поколения, Лим сыграли со мной злую шутку.
  - Не преувеличивай,- ободряюще улыбнулся демон.- Я видел, все относятся к тебе с почтением.
  - Грилир, я это чую. Ещё и все эти Ниар, что вьются вокруг меня, набиваясь в помощники. Но я же вижу, что все они хотят лишь занять моё место, ненавязчиво отодвинув в тень. Лир, ну вот скажи? Чем так привлекательна власть? Я не понимаю!
  - Странная ты,- невесело хмыкнул следопыт.- Откуда ты всё это могла узнать? Додумываешь мысли остальных?
  - Я же сказала - я чую!- раздраженно мотнула головой Ниар.
  - Ты же не Гар, чтобы читать настроение окружающих. Только ведущие способны на это,- скептически улыбнулся брат.
  - О да, и о чём это я думаю?- саркастически мотнула головой демонеса, отведя глаза, в которых пылала еле сдерживаемая ярость.
  - Кстати, я слышал, ты устроила скандал с Рыхнагом? Что на тебя нашло?
  - Не упоминай о нём!- подобралась Асиана, взглянув в глаза брату. И такая яростная сила повеяла в этот миг от неё, что демон неосознанно отшатнулся.- Эта тварь, что признаёт лишь силу! У-у-у, ненавижу.
  - Асиана, что ты говоришь? Он же твой...
  - Не будет этого!- вскочила на ноги демонеса.- Даже если мне придётся покинуть кайшин! Даже если мне придётся воспользоваться правом обмена! Переселится в другой город! Я не позволю! Никогда!
  Ниар обязаны заботится о всех. Даже самый слабый житель Эгродхайма имеет право на блага, что несёт с собой объединение в кайшины. Даже самый хилый член общества приносит пользу. Выполняет работу, которую не способен либо не станет выполнять кто-то иной.
  - Окраины - это не только выход в тоннели. Выход в охотничьи угодья, что нас кормят. Здесь живут Янх.
  Они следовали по узеньким улочкам, провожаемые несмелыми взглядами демонов. Худые, на фоне элиты воинов кайшина они смотрелись по-особому хилыми. Не смея поднять голову от земли, пока мимо них неспешно следовали две демонесы. Тем ни менее, во взглядах, что бросали Янх на старшую из них, читалась искренняя любовь и благодарность.
  - Гар, Рах и Нир зачастую не хотят этого понимать. Но без Янх наше общество не способно обойтись. Именно они делают наши жизни комфортнее. Именно они расширяют пещеры, строят дома, собирают конденсат, выполняют грязную работу. В конце то концов, именно они создают оружие, что впоследствии спасает жизни воинам кайшина. Ты меня понимаешь?
  Пытливый взгляд, что, кажется, проникает в саму душу. Лёгкая, понимающая полуулыбка. Каждый жест, каждое движение этой потрясающей демонесы исполнены горделивым достоинством.
  Уважение, которое порой достигает такой силы, что от восхищения перехватывает дыхание и пропадает голос. Кумир для многих. Единственное живое существо, что вызывает безоговорочное доверие даже у неё. Её облик навсегда останется для Асианы недосягаемым идеалом.
  Ниар-Ли. Она следующая, кто примет это звание.
  Почему она не может быть такой же, как Сирилла?
  Ниар - это первые защитники слабых. Каждая смерть невинного - это несмываемый позор для нас. Не могли помочь? Не знали? Даже не догадывались? Это лишь отговорки. Должны были знать, должны были найти способ помочь. Наступить себе на горло, измыслить необходимую возможность, разорвать себя на части. Но сделать всё необходимое!
  - Я хочу установить связь с нашим миром,- прервал её размышление голос наследника.
  Но демонеса даже не пошевелилась. Она всё так же лежала на кровати, скрутившись калачиком, глядя невидящим взглядом в стену.
  Глядя на Асиану, Гар в который раз пожалел, что поступил с ней настолько жестоко. В той ситуации это решение казалось единственно верным. Подобная встряска казалась единственной возможностью побороть её упрямство. Но он переборщил. Час проходил за часом, а Ниар всё никак не хотела выходить из шокового состояния.
  - Ну, хватит уже!- не выдержал Амилир, делая шаг к кровати, хватая её за плечо, поворачивая к себе.
  Судорожно вдохнув, Ниар отпихнула его руку и прикрыла глаза. Нехотя села на кровати, обняв колени и пряча лицо.
  - Делай, что хочешь,- безжизненно сказала она.- Я приму любое твоё решение.
  - Да что с тобой происходит?- ещё больше запаниковал наследник, вновь хватая её за плечо.- Приди в себя!
  - Амилир. Какая же из меня Ниар?- внезапно хрипло спросила демонеса.- Как я посмотрю в глаза Сирилле? Ведь я, что призвана защищать слабых, стала причиной смерти женщин и детей. Они были правы. Они все были правы. Я бесполезна. Мне надо было просто выбрать помощницу и перекинуть все заботы на неё. Надо было сидеть тихо, не высовываться. Смириться со своей ролью в этом мире.
  - Ты что такое говоришь?- опешил наследник.- Ведь не ты же их убила. Ты не могла их защитить!
  Но Асиану внезапно разобрал истерический смех. Она подняла на него заплаканные глаза.
  - Это лишь отговорки. Я должна была знать, должна была понимать все последствия своих поступков. Я обязана была найти способ предотвратить катастрофу, помочь. Я должна была наступить себе на горло и не высовываться. Сделать всё необходимое, чтобы не подвергать остальных опасности! До прохождения экзамена я не несу ответственности за чужие жизни? Чушь! Отговорка! Оправдание для такой слабачки как я.
  Амилир подобрался, осознав, наконец, всю глубину ямы, в которую загнала себя Ниар. Взяв её за подбородок, он заставил смотреть демонесу себе в глаза.
  - Если рассуждать подобным образом, то основная часть вины ложиться на меня. Если бы я действовал по правилам. Если бы придерживался законов нашего мира. Я не должен был позволять изучать прибор на месте. Мы должны были его принести в город. Передать его в руки Лим. Но я был слеп, я искал выгоду для своего кайшина. Я не стал останавливать своего брата.
  Но Асиана лишь невесело усмехнулась, высвобождаясь из его захвата, отводя взгляд.
  - Я благодарна тебе,- грустно сказала она.- За попытку. Но знаешь, мне необходимо побыть одной. Можешь связаться с нашим миром один?
  Некоторое время наследник смотрел на неё напряженным взглядом. Но после поднялся с кровати и покинул комнату. Оставалась лишь надежда, что он посеял в её голову зёрна сомнений. Сейчас что-либо сделать с её врожденным упрямством он не мог.
  А ведь он мог понять и раньше. Особенно после того разговора у озера. Насколько бы бесшабашной и разбалованной не была демонеса, догматам Ниар она следовала от начала и до конца. И слово ответственность являлось для неё не пустым звуком. Немного постояв в полутёмном коридоре. Наследник вскоре взял себя в руки и отправился к зеркалу. Необходимо было связаться с миром демонов.
  
  Наш мир, ангелы
  
  Сырое утро, когда тёплые лучи солнца не успели разогнать туман. Он стелился над землёй, клубился густым дымом. Мир всё ещё заполняла тишина. Лишь иногда подавал голос полусонный петух или предупредительно лаяла собака.
  В сером небе, что не успело ещё обрести приятные глазу краски, летали редкие птицы. Сначала их был всего десяток, но с течением времени их число всё росло, пока над лесом не стали носиться целые стаи, тревожно переговариваясь между собой. В какой-то момент от пернатого братства отделилась небольшая стайка, полетев к дому, в котором мирно спали ангелы. Четверо воробьёв и две синицы сели на ветку ореха, что рос у окна. Серокрылый голубь и ворона приземлились на неширокий подоконник, укрытый кое-где потрескавшейся, бордовой краской. Голубь опасливо скосил глаз в сторону вороны, а тот, не обращая на него ровно никакого внимания, застучала клювом в окно.
  Этот шум заставил вынырнуть Асана из объятий целебного сна. Скосив взгляд на скульптора, что спал на соседней кровати, ангел решил его пока не будить и тихонько подошел к радостно крутящейся на месте вороне. Открыв окно, он погладил её мягкие перья, добродушно улыбнулся, заглядывая в глаза. А в следующий миг выражение лица его изменилось. Черты лица стали острыми, взгляд напряженным.
  - Спасибо,- прошептал он пернатым, а затем развернулся и шагнул к Отоно, потрусив того за плечо.
  - Что случилось?- растерянно спросил скульптор.
  - Отоно, друг, собирайся,- выдохнул Асан.- Они нас нашли.
  - Ты уверен,- сел на кровати Отоно.- Может это кто-то другой?
  - Даже птицы сумели ощутить идущую от них угрозу. Они настроены явно не дружелюбно. Надо бежать,- мотнул головой художник.
  - А попрощаться?- расширил глаза ангел.
  - Времени нет. Друг, пожалуйста!
  Торопливо цепляя на себя обувь, оправляя одежду, оглядываясь в поисках того, что им может пригодится. Ангелы быстро собрались и стремительно вышли во двор.
  К тому времени птицы подняли невообразимый галдеж, что тут же подхватили собаки. Деревня будто чуяла надвигающиеся на неё неприятности. Окинув её прощальным взглядом, друзья взмахнули своими перистыми крыльями и взлетели ввысь, через десяток минут скрывшись за лесом, в котором приземлились и дальше отправились путь на своих двоих.
  Испуганные, запутавшиеся, совершенно не подозревающие что делать, даже не знающие, как воспользоваться той единственной зацепкой, что у них появилась, ангелы всё гадали как попасть на лысую гору? Да ещё и так, чтобы не подвергать свою жизнь опасности. Чтобы их не поймали.
  А ещё им было жалко расставаться с Кариной. Эта шустрая малышка. Она наполняла этот мрачный и страшный мир солнечным светом. Она не давала им забыть о том, что как бы ни сложились обстоятельства. Люди всё же слишком разные, чтобы судить о них сгоряча. Нельзя на них ставить крест.
  Вскоре вокруг них стали вновь собираться животные. С каждой сотней метров их становилось всё больше и больше. Именно они поведали друзьям о том, что не так далеко отсюда есть территория, где очень мало людей. Куда двуногие забредают совсем неохотно и очень редко.
  - Если там нет людей. Друг, у кого нам тогда узнавать информацию?- нервно качнул головой Асан.- Кто нам подскажет, что делать? Кто расскажет, как попасть на лысую гору?
  - Друг, ты считаешь, нам следовало остаться?- нервно кусал губы Отоно.- Возможно, это были не те люди, что нас тогда допрашивали?
  - Почему тогда птицы были настолько встревожены. Крылатые этого мира очень умны. Они не стали бы поднимать тревогу просто так,- не согласился с другом Асан.- Ты же знаешь, все животные эмпаты - кто в большей, кто в меньшей мере. А та чёрная птица, что нас разбудила. У неё невероятные по силе способности. Тут нет никакой ошибки. Те люди шли именно за нами. И настроены они были очень решительно.
  - Что ты предлагаешь?- поджал губы скульптор.
  - Переждать, пока всё затихнет,- решительно мотнул головой ангел.- А пока попробовать найти людей одиночек?
  - Почему?- вскинул брови Отоно.
  - Помнишь вчерашнего человека, что пришел со скандалом,- нахмурился Асан.- Я уловил его эмоции. Он был уверен, что отомстит. Друг, мне кажется, что именно он рассказал тем людям о нас.
  - Не может этого быть!- пришел в ужас скульптор.
  - Людям в группе доверять мы не можем. Мы не можем проконтролировать всех,- решительно выпрямился ангел.- Но если это будет один человек. Мы сумеем заранее узнать о его намерениях.
  
  Глава 5
  Лим открывают свои секреты, а Виктор с Таней изучают информационные слепки. Ветров придумывает новый план, а ангелы находят мёртвый город
  
  Мир демонов
  
  Танцующее синее пламя и невероятная по своей насыщенности тишина. Склонённые головы тех, что всего лишь минуту назад мог стать их палачами. Тех, кто мог в любую секунду отдать приказ об их казни. Радость от осознания того, что им больше ничего не угрожает. Что у них даже появился шанс выбраться из этого дьявольского мира. Но и острая растерянность, когда нет возможности осознать суть происходящих вокруг событий. Когда количество крутящихся в голове вопросов таково, что легче не думать вовсе.
  Михаил был уверен, что запомнит этот миг навсегда.
  А дальше, ничего не объясняя, не говоря ни слова, Лим пришли в движение. Продолжая неотрывно смотреть на людей, они расступились и пропустили вперёд Саивэя. Альбинос степенно спустился к пришельцам и с почтительным полупоклоном пригласил их следовать за собой.
  Крепко сжимая руку Васи, в полнейшем молчании Михаил покорно шел по улицам города за шаманом. Бояться больше не было сил, как и не хватало сил на лишние мысли и чувства. Сознание будто наполнилось туманом, даже движения стали какими-то механическими. Пребывая в состоянии прострации, подполковник не сразу осознал, что они подошли к территории Ниар. А зайдя во внутренний двор поняли, что их ждали.
  На небольшой площадке перед основным зданием кайшина устроилась группа демонов. Здесь были не только Алькор и Гринох. Прямо на земле у оружейных полок сидели Гилиир с Кальванем. Недалеко от них нервно топтался Свинляр. Увидев людей и шамана, демоны подобрались, а Гилиир с Нир спешно поднялись на ноги.
  Но никто из них не успел проронить ни звука либо задать интересующий всех вопрос. Лим предупредительно поднял руку, потом недолго задержал взгляд на вожде, немного замешкался, но всё же кивнул, приглашая его следовать за собой.
  В конечном итоге, два демона и два человека оказались в комнате, в которой Михаил с Васей впервые увидели Алькора и Лим.
  Михаил застыл по центру, не став по примеру остальных садиться в каменное кресло. За его спиной привычно остановился Вася, будто ища незримую защиту и поддержку. Люди отвечали вождю с Лим взаимностью, точно так же неотрывно разглядывая их. Устав бояться властных, сканирующих взглядов сильных мира сего, что напряженно застыли в широких каменных креслах. Но Сайвэй не спешил начинать разговор, напряженно разглядывая людей. А Алькор не спешил вмешиваться, привыкнув к странностям шамана.
  - Что всё это значит?- первым не выдержал подполковник.
  - Не чаял я дожить до этого дня,- выдохнул Лим, прервав молчание.- Сколько слышал. Сколько знал. Но представлял вас совсем по-другому.
  - Вы что, издеваетесь?- на щеках Михаил заходили желваки. Давящее чувство неизвестности начинало медленно, но неуклонно перетекать в злость.- Можете объяснить толком, что здесь происходит?
  - Могу,- флегматично кивнул Сай, всё так же не отрывая взгляд от людей.- Но для того, чтобы вы поняли ВСЁ. Пожалуй, стоит начать издалека.
  - Лично я никуда не спешу,- криво улыбнулся милиционер.
  - Это хорошо,- склонил голову Лим.- Однако, мне хотелось бы для начала попросить вас об одолжении. Сведения, которые я открою сегодня, не должны покинуть предела этой комнаты,- многозначительно посмотрел на Алькора шаман.
  - Как будто у меня есть выбор,- оскалился Гар.- Я ещё не совсем сошел с ума, чтобы затевать ссору с советом Лим-Шир. Не тяни, Сай. Я сам ничего не понимаю. А ты ведь знаешь, я не слишком люблю загадки.
  Шаман хмыкнул и откинулся на спинку кресла.
  - Дело в том,- повёл он.- Что историю нашего мира мы делим на два периода. Древний и Новый. И во времена Древнего периода положение дел у демонов было не столь благостным, как сейчас.
  - Благостным?- усомнился Михаил, перед глазами которого вспыхнула череда монстров, которых он встретил по пути в Эгродхайм.
  - О-о-о, поверь,- грустно усмехнулся Лим.- В те времена нам жилось ГОРАЗДО хуже. Тогда не существовало укреплённых городов, не существовало общин и кайшинов. Демоны объединялись в группы под предводительством Гар, которых встречалось не так уж и много. Поселения демонов были небольшими, они находились в максимально защищённых природных пещерах. И постоянно соперничали между собой за воду и пищу. Наши предки вынуждены были скрываться от тварей второго класса, которых были убить просто не способны, ведь не владели знаниями по обработке металлов. Искусственных тоннелей тогда тоже не существовало, а Янх были расходным материалом, который во время голода не считалось зазорным даже употребить в пищу.
  Михаил зябко повёл плечами, представив себе подобную картинку. Вася нервно переступил с ноги на ногу, а Алькор недовольно поморщился.
  - Так продолжалось достаточно долгое время,- тем временем повёл дальше Лим.- Пока не произошло событие, коренным образом изменившее мир демонов. Как известно, чтобы случились перемены, нужны не только те, кто эти перемены способен привнести. Но и те, кто готов слушать и воплощать их. Однажды, в поселение, которое сейчас все знают под названием Древнейший город или Сигариол, из вод реки Миррна, вышли странные существа. Бескрылые и с виду хлипкие, когда на них напали, они оказали заметное сопротивление, чем привлекли внимание вождя. Девять пришельцев, которых долгое время пытались убедить, что их религия слегка ошибается в отношении демонов, обозвав их воплощённым злом. Девять пришельцев, которые в конечном итоге приняли этот мир как свой.
  - Не может этого быть,- выдохнул Михаил, глядя полубезумным взглядом на Лим. Жалея, что не присел на кресло по примеру остальных.
  - Да, это было невероятно,- согласно кивнул шаман.- Но как я сказал ранее, вождь того поселения умел слушать и умел принимать советы. Сначала, он заинтересовался мечами людей, которыми они пытались отбиться от демонов. Один из пришельцев умел работать с металлом и начал щедро делиться знаниями с остальными. В поисках руды наши предки начали рыть тоннели. Именно в те времена людям и пришла в голову мысль о том, что таким образом можно хоть частично обезопасить жизнь демонов. Создать безопасную площадку для охоты. Тоннели ведь могли дать возможность избежать встречи с тварями второго класса. А ещё предводитель людей ввёл евгенику, помог обезопасить новообразованный город, придумав охранную систему, которая используется по сей день. Ваши собраться привнесли в нашу жизнь столько всего нового, столько невероятно полезного, что навсегда остались в сознании жителей этого мира теми, перед кем не грешно склонить голову. Теми, кто несёт перемены к лучшему. Высшими.
  - Твою же ж мать,- прикрыл глаза мужчина, после чего проследовал на негнущихся ногах к каменному креслу и обессилено опустился на него. Не менее потрясённый Вася встал возле него, поводя пальцами по прохладной поверхности каменного подлокотника.- Ваш мир сведёт меня с ума,- выдохнул мужчина, устало прикрывая глаза.
  - Надеюсь, что нет,- усмехнулся Сай, глядя на покусывающего губы Васю.- Мы слишком многим обязаны вашим предкам. Мы не можем допустить, чтобы вы пострадали.
  - Зачем тогда понадобился весь этот цирк с советом?- повысил голос Михаил.
  - Мы не имели права на ошибку,- нахмурился шаман.- Не имели права открыться перед вами, не будучи твёрдо уверенными в своих выводах. Это бы осквернило память Высших, которым мы слишком многим обязаны. А ведь больше всего им обязаны именно Лим. Ведь именно с приходом Высших наша жизнь в корне изменилась. Обрела цель.
  - Что вы имеете в виду?- напряженно спросил подполковник.
  - В Древние времена шаманов считали бесполезным придатком, нежизнеспособными уродами. Выживали единицы, которых использовали для контроля времени. У нас очень развито внутреннее чутьё. Но люди первыми заметили наши способности.
  - Что за способности?- вскинул голову Михаил.
  - Все Лим так или иначе связаны между собой,- ответил Лим, не отводя от Михаила пристального взгляда слепых глаз.- Не знаю, как это объяснить. Но сознания всех Лим едины. Мы как одно существо с десятками личностей.
  - Что?- вскинулся Алькор, потрясённо глядя на Сая.
  - Да,- слабо улыбнулся демон.- В данный момент за нашим разговором следят ВСЕ шаманы города.
  - Теперь понятно,- выдохнул Гар, откидываясь на спинку кресла, глядя на Лим отсвечивающими красным глазами.- Теперь мне многое понятно.
  - Да,- усмехнулся Лим.- Именно поэтому до годовалого возраста доживает едва ли десятая часть новорождённых Лим. Ведь через месяц после рождения сознание малыша начинает внедряться в общую сеть. Не все это выдерживают.
  - А как об этой вашей особенности узнали люди?- растерянно спросил подполковник. Он, наконец, понял, почему на совете Лим-Шир альбиносы так странно себя вели.
  - Они разрабатывали метод записи, для хранения информации,- пояснил Сай.- И один из Лим взялся помогать им. Именно после этого Высшие поняли, что у нас абсолютная память, а сведения вряд ли потеряются со временем. Ведь у шаманов всё, что знает один, знают многие. А так как мы очень зависимы от общины, то заинтересованы в её приумножении и сохранности, ведь самостоятельно добывать пищу мы не способны. Они решили, что лучших арбитров, решающих жизненно важные вопросы быта демонов, найти просто невозможно. И, кстати, Гар Алькор. Великий Гар Сигорэй полностью с ними согласился.
  Вождь бросил на демона раздраженный взгляд.
  - Это всё, конечно, интересно,- раздраженно качнул головой подполковник, которого внезапно охватил дух противоречия.- Но что заставило вас причислить к племени Высших наши скромные персоны. Как я понял, описываемые вами события происходили очень давно. Вдруг вы ошиблись? Вдруг это был кто-то другой? Мало ли миров существует во вселенной?
  - Наши предки оставили достаточно сведений, чтобы мы были способны опознать Высших в случае их повторного прибытия.
  - И какие же, например?- криво улыбнулся мужчина.
  - Вода. Прибытие происходит всегда через воду.
  - И что? Возможно, через воду можно прибыть так же и из какого другого мира. Да и... а что, после ТЕХ Высших, кроме нас больше сюда никто не попадал?
  - Попадали,- кивнул шаман.- Но никто кроме вас больше не дошел до защищенного города.
  - Да уж. И вы ещё удивляетесь, почему в нашей религии вас отобразили злом,- передёрнул плечами Михаил.- И всё же то, что мы тоже прибыли через воду ещё ничего не доказывает,- упёрся подполковник.
  - На самом деле существует множество деталей и оговорок,- принялся терпеливо всё объяснять пришельцу шаман.- В том числе и то, что в вашем мире нас считают злом. Так же он гораздо более развит и вы способны объяснить те вещи и явления, которых демоны не могут даже до конца осознать.
  - Сами же говорили, что я притворяюсь тем, кем не есть на самом деле,- продолжал спорить Михаил, хотя и осознавал, что всё это зря. Веря, что демон говорит правду. Но не находя иного способа снять стресс.
  Но в какой-то момент подполковник внезапно почувствовал на своём плече руку Васи и вздрогнул, удивлённо обернувшись.
  - Чего вы от нас-то хотите?- твёрдо спросил паренёк, и на нём тут же скрестились удивлённые взгляды.- Или вы рассчитываете, что мы повторим подвиг свих предшественников?
  - Я такого не говорил, но...- отозвался шаман, голос которого внезапно дрогнул.
  - Твою же ж мать,- выдохнул Михаил, до которого внезапно дошла ВСЯ подоплёка ситуации. Люди, что побывали в этом мире перед ними, поставили для пришельцев определённую планку. И если они не будут ей соответствовать - их попросту не поймут.- Вы серьёзно?- потрясённо спросил Михаил, после чего откинулся на спинку каменного кресла, прикрыл глаза и стал массировать виски.- Я определённо схожу с ума.
  Вася невесело хмыкнул, задумчиво оглядывая демонов, так и не сняв руку с плеча подполковника.
  - Предположим, мы внесём несколько предложений по улучшению вашей жизни,- взял себя в руки Михаил.- Наши миры очень разные. Рациональные предложения подобрать не так уж и сложно, если вы не станете требовать от нас ничего из ряда вон выходящего. Но у нас не так уж и много времени. Если я всё правильно сегодня понял. Если у Амилира получилось связаться с нами, то мы скоро вернёмся.
  - Амилир связался с вами?- вскинулся Алькор, подавшись всем телом навстречу человеку.
  - Да,- кивнул подполковник Дождь.- Сказал, что свяжется с нами ещё раз, позже. Но лишь только если поблизости будет вода.
  Взгляды присутствующих при этих словах тут же скрестились на бочке с водой, что стояла при входе в комнату. После чего Кор судорожно выдохнул воздух сквозь стиснутые зубы.
  - Что он ещё сказал?- выдохнул демон, которого от острого чувства облегчения охватила лёгкая дрожь. Он слишком переживал за сына, чтобы была возможность сейчас скрыть свою слабость.
  - Попросил привести представителя Эсиэс, если не ошибаюсь. А ещё сказа, что попасть обратно мы можем, только обменявшись местами.
  - Ясно,- сказал Алькор и даже как-то весь расслабился, обмяк, откидываясь на спинку кресла.
  -Пожалуй, стоит дать вам возможность отдохнуть и собраться с мыслями,- прервал недолгое молчание Сай, и тут же поднялся.
  - Да,- кивнул Кор.- Мне ещё надо отправить парламентёра в Эсиэс. Хах, а ведь как бы парадоксально это не звучало, но этот верзила Грин в который раз оказался прав.
  - Можете оставаться здесь,- обратился к людям Сай.- Зовите в случае нужды. И ещё... мы будем с нетерпением ждать вашего решения.
  С этими словами шаман почтительно поклонился людям и неспешно покинул комнату, сопровождаемый повеселевшим Алькором.
  
  Мир ангелов
  
  И всё же, за один день всё изучить они не успели. Ведь чем дольше они просматривали информационные слепки, тем больше их сознание накапливало усталость. И не смотря на то, что ангелы им старались всячески помогать, находясь поблизости, но в то же время стараясь лишний раз не тревожить, времени и сил людям катастрофически не хватало.
  В какой-то момент, когда утро медленно перетекло в день, а потом и в вечер, побледневшая от титанического умственного напряжения Танечка покачнулась, чуть не упав. Помешал этому Виктор, вовремя подскочивший к девушке, придерживая её за плечи.
  - Ты в порядке?- взволновано спросил он.
  - Да,- через силу улыбнулась она.- Голова только немного болит.
  - Всё, надо заканчивать,- сказал он, продолжая стоять позади, всё так же придерживая её за хрупкие плечи.
  - У нас мало времени,- тихо отозвалась девушка. Безопасная граница была им нагло нарушена, от чего её сознание начало привычно охватывать лёгкое волнение.
  А Виктор застыл, ощущая, как тревога за неё неуклонно сменяется щемящей нежностью. Поддавшись внезапному порыву, он пододвинулся к ней ещё ближе, усилием воли соблюдая дистанцию, с трудом сдерживая желание прижаться. Не обращая внимания на лёгкое сопротивление, он придержал её на месте. А в следующий миг пальцы его заскользили по мягким волосам стараясь убрать усталость. Растирая виски, чтобы унять боль.
  Не успели они опомниться, как странное притяжение, что вот уже который день витало между ними, усилилось в разы. По телу пробежали мурашки. Сознание опалило жаром. Мгновение застыло, воздух загустел в лёгких. Создавалось ощущение, что они парят в невесомости. Не глядя друг на друга. Самонадеянно веря, что никто ни про что не догадывается. Поглощенные невидимой борьбой с самими собой и друг с другом. Они с каждой секундой сдавали так тщательно охраняемые позиции.
  Судорожно вздохнув, Таня едва заметно подалась назад, желая ощутить спиною его тепло. Виктор тоже не сдержался и, пользуясь тем, что она не видит, склонился над девушкой, вдыхая запах её волос. Горячий порыв воздуха от его дыхание вызвал тревожные мурашки, заставив сердце замереть. Она всё поняла, растеряно застыла, боясь даже дышать, ощущая, как по телу её прокатывается дрожь. Взгляд Виктора дрогнул, его глаза укрылись лёгкой поволокой.
  Кто бы мог подумать, что притяжение к другому человеку может бать настолько сильным? В этот миг они оба балансировали на тонкой ниточке, всем своим существом осознавая, насколько сильно истончилась невидимая грань, через которую они столь упорно запрещали себе переступать.
  Люди, у которых за плечами не было ничего, только тяжелое прошлое, шаткое настоящее и иллюзорное будущее. Просто упрямые, уставшие от вечного сражения с собой и миром люди, которые отказывались понимать, что сделали друг другу неоценимый дар одним лишь фактом своего существования.
  Первым опомнился Виктор. Осознание произошедшего хлынуло в его сознание холодной волной, смывая наваждение, оставляя после себя лишь липкий страх. Вздрогнув, он испуганно отшатнулся, стараясь взять эмоции под контроль.
  - Я,- попытался заговорить, осознавая, что голос всё ещё плохо слушается. Прокашлялся.- Ты в порядке?
  Таня тоже пришла в себя. Вернее почувствовала резкую перемену его настроения. Это осознание тоже отрезвило её. Тело отреагировало инстинктивно. Девушка отпрыгнула от Виктора, а когда обернулась, на губах её играла шальная улыбка.
  - Кто сказал, что мне плохо?- игриво спросила Танечка.- Я просто напрашивалась на халявный массаж.
  Актёрские способности, которые не раз её выручали из самых сложных, а иногда и довольно опасных ситуаций, сработали автоматически. Ни один мускул на лице даже не дрогнул. Но кто бы знал, насколько тяжело Танечке в этот раз далась эта игра.
  - Экхем,- слегка растерянно прокашлялся Виктор.- Ну, думаю, нам всё равно пора передохнуть.
  Единственное, что им сейчас хотелось, это как можно скорее оказаться в своих комнатах. Чтобы отдохнуть. Чтобы иметь возможность осмыслить произошедшее.
  Но испытания на сегодня на этом далеко не закончились. Выйдя наружу, люди посмотрели в глаза Виридо и поняли, что отказать взволнованному отцу в ответах они просто не смогут. А так как сегодня они узнали всё необходимое для того, чтобы понять, как вытащить обратно ангелов. Стараясь не думать о том, что это автоматически будет означать и их возврат обратно.
  В конечном итоге, Таня с Виктором вынуждены были вернуться в тайную комнату. Не особо мудрствуя, чтобы зря не терять время, они активировали зеркало, чтобы рассказать добытые сведения всем и сразу. Правда, когда в следующий миг на них взглянули тёмные с красноватым отливом глаза демона, это заставило людей позабыть о царящем в их душе смятении. Даже их усталость отошла на второй план.
  - Ну, нифига себе,- выдохнула Танечка, глядя на Амилира расширившимися в удивлении глазами.
  - Демон,- обескуражено пробормотал Виктор.
  Тот факт, что людям ничего не рассказали о том, что обмен произошел не только с ангелами, но и с демонами, поднял новую волну возмущений в сторону Гариги. Пока длились разборы полётов, пока людям рассказывали, что происходило на Земле во время их отсутствия, вернулись Лида с Женей. Последний посмотрел на Виктора с Таней задумчивым и немного ироничным взглядом.
  - А я тебя представлял совсем по-другому,- насмешливо признался парень, глядя на бывшего бомжа. В глазах его привычно заплясали задорные зеленоватые искорки.
  - Ты и ему успел пожаловаться?- возмущенно посмотрел в сторону старейшины мужчина.
  С прибытием парня разговор приобрёл более конструктивное русло. Впрочем, как оказалось, данные по тайникам, как мира ангелов, так и мира демонов, у людей уже были. Всё необходимое они почерпнули из информационных слепков в селе Купище. Оставалось только связаться с миром демонов, чтобы проинструктировать попавших туда людей. Однако, информация о том, что мир ангелов просто таки напичкан технологиями Древних, заставила Женю подобраться.
  - Ты хоть представляешь себе, носителем КАКОЙ информации ты станешь, если сумеешь понять хотя бы часть информации оставленной Древними?- выдохнул Ветров, прищурив глаза.
  - Догадываюсь,- криво улыбнулся Виктор.- Но пока у меня на это надежды мало.
  - Почему?- склонил голову на бок парень.
  - Мы просмотрели большинство информационных слепков,- пояснил мужчина.- Но там находились в основном инструкции на случай, если тот или иной прибор сломается. Ты же когда собираешь кухонный комбайн, поэтапно следуя подробной инструкции, не задумываешься, на каких принципах построена его работа.
  - Мда,- закусил нижнюю губу Женя.- Похоже, если и есть шанс, то он находиться не в этой комнате. Но знаешь. В информационных слепках на Земле содержались намёки на то, что Древние где-то оставили хранилище знаний. И мне кажется, что это где-то находится именно в мире ангелов.
  - Ты думаешь, там есть необходимые теории?- напрягся Виктор.
  - Если и есть где, то только там,- устало усмехнулся парень.- Но судя по записям, для того, чтобы туда попасть, надо соблюсти несколько условий. Первое - это найти само место, где спрятан вход в хранилище. А второе - это пройти несколько кругов доверия.
  - Знаю,- криво улыбнулся мужчина.- И даже имею на этот счёт несколько предположений. Но для начала я всё же хотел бы изучить их заводы и исторические архивы.
  - Думаешь, это первостепенная задача?- усомнился парень.- Ну что ж, дерзай. Кстати,- Ветров внезапно посмотрел в сторону застывших в растерянности ангелов, которые не могли поверить, что эти странные, бескрылые существа вот так, мимоходом, не прилагая особых усилий щелкаю загадки Древних, словно лесные орешки. Хотя ангелы посветили этому занятию не одну тысячу лет, но так ничего толком и не добились. Но следующие слова парня заставили крылатых забыть о посторонних мыслях. Ведь предусмотрительный Женя откладывал самые тяжелые новости напоследок, боясь, что в противном случае конструктивного разговора не выйдет.- Боюсь, что ваши собратья оказались куда более резвыми, чем я предполагал.
  - Что ты имеешь в виду?- побледнел Виридо.
  - С сожалением должен вам сказать, что на данный момент местонахождение Отоно и Асана мне неизвестно.
  Эта новость окончательно подломила итак шаткое социальное положение Гариги. Нарисовавшаяся перед внутренним взором картина стала выглядеть ещё более неприглядно, если даже не сказать весьма мрачно. Ведь теперь юнцам грозила нешуточная опасность. Они оказались абсолютно одни в чужом, незнакомом мире. Без защиты, без поддержки, без права на ошибку.
  Лишь только прервалась связь, Танечка с Виктором поспешили покинуть тайник, всей кожей ощущая, как сгустилось напряжение, что вдруг воцарилось между убитым новостями Гариги и волками взирающих на него Виридо и Мария. Впрочем, последний выглядел скорее печально, чем рассержено.
  Оказавшись на улице, люди облегчённо выдохнули, расслабляясь. Они устали настолько, что слабость надёжно вытеснила посторонние мысли из их сознаний. Чувствуя громадное облегчение от осознания этого факта, они со спокойной душой отправились спать.
  
  Сумрачная комната, по недомыслию архитектора получившаяся очень узкой, но довольно длинной. Последний факт всё же позволил уместить в ней всю необходимую для комфортного проживания мебель. Только проход между шкафом и кроватью получился уж очень узким. Завешенное тяжелыми, бордовыми шторами окно не было способно пропустить достаточное количество света, от чего помещение заполняли зловещие тени.
  Здесь всё, что было способно напомнить ему о тягучем и неумолимом чувстве вины, будто специально выставлялось напоказ. На небольшом, журнальном столике стояли две фотографии в аккуратных рамках, перетянутые чёрными ленточками. В шкафу по-прежнему висел старый отцовский пиджак. Притаились за стеклом поблекшие от недостатка света мамины любимые фужеры.
  Но Виктор не смотрел по сторонам, он лежал на кровати, подложив руки под голову, и смотрел невидящим взглядом на самый дальний от двери угол, где на крючке висел чёрный чехол, в котором находилась скрипка. Возможно, это была всего лишь игра подсознания, но тот угол выглядел по-особому мрачно.
  - Винишь во всём глупую деревяшку?- насмешливо спросил женский голос.
  - Глупо, правда?- устало спросил мужчина.
  Неизвестно, чего ожидал голос. Оправданий? Отрицаний? Обвинений? Но ответ мужчины заставил невидимого собеседника растерянно замолчать.
  А ведь Виктор сдался не сразу. Далеко на сразу.
  В тот день, после разговора с Егором, он первый раз по-настоящему попытался побороть себя. Он нашел в себе силы снять чехол с крючка, даже сумел расстегнуть замок, ощутив под пальцами прохладную и гладкую поверхность скрипки.
  А после его долго и немилосердно выворачивало наизнанку в туалете. Но, не смотря на столь неприятные последствия этого эксперимента, эта попытка оказалась далеко не последней. Не так-то просто отказаться от того, чему ты посвятил всю свою сознательную жизнь. К тому же, ничего больше делать Виктор толком и не умел.
  - Если ты понимаешь всё это,- тихо спросил невидимый собеседник.- Почему же тогда перестал бороться?
  - Потому что оказался слишком слаб,- всё так же спокойно, можно даже сказать флегматично ответил мужчина.
  Но в сознание Виктора всё же прокралось любопытство. Похоже, своими ответами он ломал кому-то тщательно спланированную игру. Интересно, что это за голос такой? Его внезапно обретшая разум совесть? Или его второе я, которое всё ещё отказывается мириться с поражением?
  Впрочем, какая разница? В счастливый исход этой истории он давным-давно перестал верить.
  - Ты сильнее, чем ты думаешь,- убеждённо сказал голос.
  - Да, ну,- криво улыбнулся Виктор. Такая безоглядная вера в него неожиданно разозлила мужчину.- Если бы это было именно так, я бы нашел в себе силы обратиться к психологу, когда понял, что сам не справляюсь. Проблема только в том, что когда я это по-настоящему осознал, мне уже совсем не хотелось жить.
  Эта вспышка пошатнула хрупкое равновесие в душе. Чтобы прийти в себя, Виктор сделал глубокий вдох и закрыл глаза, черпая силы в нахлынувшей на него темноте.
  - Даже сейчас?- вновь вмешался в его уединение невидимый собеседник.
  - Что?- растерянно переспросил мужчина.
  - Сейчас тебе тоже нет, для кого жить?
  Сволочь. Для таких подлых выпадов иных характеристик у Виктора для голоса не осталось. Но невидимый собеседник добился того, к чему стремился. Невидимая плотина на эмоциях Виктора дала трещину. Он отринул напускное равнодушие. Несколько мгновений мужчина собирался проигнорировать наглого собеседника, но язык отреагировал быстрее разума.
  - Ты! Ну, что я могу ей дать?- взвыл он, вскакивая на ноги. Нервно вышагивая вдоль кровати.- Бесполезный неудачник, который из-за сдвига в мозге даже не может работать по специальности!
  - Я могу помочь,- доверительно предложил голос.
  Виктор лишь выругался. Эмоции его били через край. Сознание утонуло в неконтролируемом приступе ярости.
  - Где ты?- выкрикнул он.
  - Не нужно злиться,- попросил голос.- Ты ведь хочешь что-то изменить в своей жизни? Для этого тебе надо просто взять в руки скрипку.
  - Где ты?!- уже громче спросил мужчина, едва не рыча.
  - Просто возьми в руки скрипку,- упрямо повторил голос.
  - Да, пожалуйста,- будто выплюнул он, а затем рванулся в дальний угол, схватил чехол и стал рвать замок, что никак не желал ему поддаваться.
  То, что в этот раз у него всё получится, Виктор даже не сомневался. Он же ведь смог играть на творческом вечере. Интересно, кстати, почему?
  Но как только в его руках оказался инструмент, комната полыхнула белым светом, поглотив все его мысли, все эмоции, все желания.
  Первая печать была сорвана...
  - Ну, и зачем мы здесь?- раздраженно спросил мужчина.
  Не смотря на то, что вокруг царил тёплый, летний денёк, настроение его было просто отвратительным. Он не любил терять время. Он вообще не любил подобные места.
  Летнее кафе было наполнено весёлым смехом и громкими разговорами. Широкие зонтики с логотипом популярных алкогольных напитков, создавали приятную тень. Егор с удовольствием отхлебнул из запотевшего бокала пиво и довольно причмокнул. Виктор размешал кубики льда в своём стакане с апельсиновым фрэшэм, чтобы отвлечься от душащих его сознание мрачных мыслей.
  - Скучный ты,- насмешливо бросил Егор.
  - Зато ты слишком весёлый,- недовольно проворчал Виктор.- Чего надо?
  - Похоже, кто-то не в настроении,- хмыкнул фаготист, после чего всё же поделился важной информацией.- Знаешь, а ведь ребята не хотят на этот раз всё спускать на тормозах.
  - Очень рад,- поморщился Виктор.- Что дальше?
  - Как был пофигистом, так и остался,- скривился приятель.
  - Егор,- устало прикрыл глаза скрипач.- Я очень люблю наш оркестр. Вы стали, без преувеличений, моей второй семьёй.
  - На-а-адо же,- протянул Егор, вновь приняв самодовольно-шутливый вид. Хотя, в этот раз он старался замаскировать за этой маской свою растерянность.
  - Не смешно,- буркнул скрипач.- Я глубоко уважаю Евгения Борисовича. Боюсь, без него ничего не будет так, как прежде. Но что я могу сделать? Пойти и набить морду Залесскому? Это, конечно, с удовольствием. Только что это изменит? Моё дело - играть на скрипке. И, желательно, играть хорошо, чтобы никому из нашего нового руководства не пришло в голову от меня избавиться.
  - Не даром Краморов так тебя боится,- задумчиво поболтал в бокале пиво Егор.- Такое мышление делает тебя настоящим профессионалом.
  - О чём ты?- искренне удивился Виктор.
  - А что, ты даже этого не заметил?- округлил глаза фаготист.- Краморов уже месяц пытается тебя выжить. Но так как через руководство у него это сделать не получается, он предпочитает обходные пути.
  - Не понял,- отставил от себя стакан мужчина.- Краморов хочет, чтобы меня уволили?
  - Дошло, наконец?- криво улыбнулся Егор.
  - Зачем?- искренне недоумевал Виктор. Как и всякий по-настоящему талантливый человек он не умел завидовать. И если кто-то играл лучше него, это вызывало у мужчины лишь искреннее восхищение и желание к самосовершенствованию.
  - Да он тебе завидует,- не стал юлить приятель.- И боится. Он же привык быть звездой. Привык быть в центре внимания. А тут ты...
  - Звездой?- выдохнул мужчина.- Что за бред?
  - Бред говоришь?- поджал губы Егор.- А то, что Станислава уволили как раз таки потому, что вы близко общались - это не факт, а так, моя буйная фантазия разгулялась.
  После этих слов Виктору стало откровенно не по себе. Глядя перед собой невидящим взглядом, он залпом допил фрэш и закашлялся. Если это правда. Тогда насколько же он был всё это время слеп, если не замечал подобного факта.
  - С этим надо что-то делать,- решительно сказал мужчина. В глазах его вспыхнула злость.
  - О-о-о, дошло наконец,- Егор хлопнул в ладоши с притворной радостью на лице.
  - Ты позвал меня, чтобы поделиться своим ядом?- зашипел мужчина.- Так будь спокоен. У меня своего хватает.
  - Всегда знал, что ты обаяшка,- хохотнул приятель.
  - Прекрати ёрничать,- скривился Виктор.- Что ты предлагаешь?
  - Наши тут посовещались на днях,- сразу стал серьёзным Егор.- Залесский хоть и гнида, но больше всего он любит деньги. Даже такой идиот, как он способен понять, что прибыль оркестру приносят не его протеже. Прибыль приносим мы. То есть - старый состав.
  - И что это меняет?- пожал плечами мужчина.- Всё равно без Евгения Борисовича оркестр никогда не будет прежним.
  Их духовный лидер. Достаточно молодой, но невероятно талантливый дирижер. Он был по-своему гением. С самого начала крепко взяв бразды правления в свои руки, Евгений Борисович мягко и ненавязчиво стал лепить из новообразованного оркестра то, что было необходимо ему. Как-то незаметно исчезли все скандальные и бесперспективные личности. Те, кто стоил внимания дирижера, выдвигались вперёд. Причём так ловко, что зависти ни у кого это повышение не вызывало. Не успел никто опомниться, как их коллектив превратился в одну большую, дружную семью.
  Это были незабываемые ощущения. Обрести в одночасье стольких единомышленников, которые и поймут, и поддержат, и помогут. На репетициях царила непринуждённая атмосфера. С шутками, подколками. Замечания и рекомендации других никогда не воспринимались как шпильки в свой адрес. Несколько десятков человек научились по-настоящему слышать друг друга.
  Но всё изменилось сразу же после того, как их оркестр стал приносить настоящую прибыль.
  - Надо постараться хотя бы сохранить то, что есть,- не согласился Егор.- Евгения Борисовича Залесский был обязан убрать. Он не терпел конкуренции. Но вот все остальные... У нас есть шанс остаться. Ещё потрепыхаемся.
  - А поконкретнее?- задумчиво проговорил Виктор, глядя на приятеля с лёгким прищуром.
  - Ребята решили сделать тебя своим представителем,- внезапно выдал приятель.
  - В смысле?- искренне удивился мужчина.
  - В прямом,- хмуро сказал фаготист.- Надо дать ему понять, что если Залесский не станет искать компромисса - всё развалиться. И посредником в переговорах решено сделать тебя.
  - Вот это номер,- опешил мужчина, вытаращив в удивлении глаза.- С чего такая честь?
  - Так уж получилось,- фыркнул фаготист.- Что тебе в равной степени доверяют все наши. К тому же, ты умудрился сохранить ровные взаимоотношения с руководством. Даже с новым директором. И как это у тебя получилось?
  - Да я просто у его дочери на свадьбе играл,- смутился Виктор.- Случайно всё вышло. Она же со мной на одном курсе училась.
  - Да у тебя вся жизнь череда подобных случайностей,- хохотнул Егор.- Счастливчик.
  - Не называй меня так,- нахохлился скрипач.
  - Чего так?- удивился Егор.
  - Примета плохая,- хмыкнул Виктор.
  - Не знал, что ты настолько суеверен,- усмехнулся приятель.
  - Я так понимаю, решение остальных окончательное?- вновь нахмурился мужчина.
  - Правильно понимаешь,- прищурился фаготист.- Так что ты решил?
  - Ну, раз уж вы мне ТАК доверяете,- пожал плечами Виктор.- Куда же я денусь?
  Уже придя домой, Виктор долго обдумывал всю эту ситуацию. Терзая скрипку, он отрешился от посторонних раздражителей. Так ему было легче. Так ему всегда лучше думалось.
  Родной инструмент подхватил его импровизацию, вторя его мыслям, выводя грустную песнь. Родной инструмент, что пробыл с ним рядом без малого двадцать пять лет. Изученный до мельчайших подробностей инструмент. Он стал не просто продолжением его рук, он был частичкой его души.
  И скрипка будто чувствовала его тревогу и грусть. Она пела, выплёскивая наружу его неуверенность, страх и боль.
  Они решили бороться? В глубине души, мужчина был согласен со своими коллегами. Такое спускать с рук нельзя.
  Но ведь это будет война. Если он перешагнёт эту черту, пути назад не будет. А вдруг не справится? Тогда пострадают остальные. Ноша ответственности давила на плечи, вызывая в душе неуверенность и страх.
  Но ведь они уже страдают. Евгений Борисович. Ольга, Сергей, Стас. И Станислав. Как оказалось, последний пострадал по его вине. Из-за глупой зависти Краморова.
  Последний факт вызвал прилив ярости. С-с-сука. Отыгрываешься на других? Ну, мы ещё посмотрим, кто пожалеет об этом больше.
  Виктор не спал всю ночь, вспоминая всех своих знакомых. Тех, кто хоть немного, кто хоть чуть-чуть сумел бы помочь. И, к удивлению мужчины, таковых оказалось невероятно много.
  Когда он учился в консерватории, Виктор прослыл хоть человеком не от мира сего, но ещё и довольно бескорыстным. Он никогда не упускал возможности лишний раз попрактиковаться. Он участвовал во многих мероприятиях, чем ни раз выручал преподавателей и деканов. Так как он умел неплохо играть на фортепиано, Виктор часто выступал в роли аккомпаниатора. Даже помогал отстающим студентам. Ведь чем чаще ты что-то повторяешь, тем прочнее твои навыки и знания.
  И сейчас все эти люди, его бывшие должники, должны были превратиться в его силу.
  Как оказалось, его товарищи знали, кому доверить свои тылы. Виктор бросился в битву с остервенением саблезубого тигра. Он вообще не умел работать в пол силы.
  Не жалея ни моральных, ни физических сил, мужчина делал всё, чтобы отвоевать обратно потерянные ими позиции. Виктор научился по-настоящему презирать. Искренне ненавидеть. Он научился интриговать, язвить, врать. Он понял, что такое ответственность.
  Оказалось, что связей у Виктора как бы ни больше, чем у Краморова. Сделав ставку в этой игре на директора, мужчина познакомил его с несколькими нужными людьми. На этой волне получилось даже вернуть обратно Стаса и Ольгу.
  Но атмосфера в коллективе накалялась всё больше. Он раскололся на два враждующих лагеря - блатники во главе с Краморовым и старый состав, во главе с Виктором.
  В какой момент Виктор начал получать от этой игры удовольствие? Сложно сказать. Но такая власть над судьбами людей опьяняла. Каждая, даже самая маленькая победа, приводила его сознание в эйфорию.
  Виктор изменился, стал жестче, научился подмечать детали и больно бить в слабые места. Даже некоторые его старые коллеги начали опасаться мужчину, так как в случае расхождения мнений он бывал очень резок.
  Эта война продолжалась не меньше года. Атмосфера в коллективе стала уже просто невыносимой. Приходя на работу, оркестранты едва ли не шипели друг на друга. Это не могло не сказаться на качестве музыки. Прибыль упала, они начали терять зрителя. Закончилось всё дело тем, что какой-то юркий журналист провёл по этому поводу целое расследование и опубликовал его.
  Не смотря на то, что высшее руководство тут же поспешило дать опровержение, репутация оркестра довольно сильно пошатнулась. Чтобы хоть частично её восстановить, был объявлен конкурс на место концертмейстера. И принять в нём участие мог любой желающий.
  Случайности не случайны...
  Никто не знал, но этот скандал был тоже работой Виктора. В своём желании добиться победы любой ценой, он совсем забыл, что и сам работает в этом оркестре. Что им больше нельзя терять публику, так как уменьшение прибыли может привести к катастрофе. Скандалы были никому не нужны. Но в тот миг Виктора это уже мало интересовало.
  На следующий день все бурно обсуждали предстоящее мероприятие. Залесский запаздывал, репетиция всё никак не начиналась, чем в полной мере пользовались остальные.
  В какой-то момент Виктор обратился к Краморову. И ведь вроде не повысил голос, а все его услышали. Разговоры начали затихать.
  - Олег Григорьевич, а вы тоже будете участвовать?- невинно спросил он.
  Краморов подобрался, глядя на своего соперника ненавидящим взглядом.
  - Естественно,- бросил тот и собирался уже добавить что-то едкое, но не успел. В следующий миг Виктор сорвался на ноги и быстро подошел к нему с улыбкой на губах.
  - Я знал,- воодушевлённо сказал он.- Это будет интересное испытание. Желаю удачи,- и протянул руку для рукопожатия.
  Установилась гробовая тишина. Все смотрели на Виктора, в желании найти подвох. Но видели на губах мужчины лишь искреннюю улыбку. И они поверили в искренность его слов.
  Все, но не Краморов. Заглянув в глаза мужчины он прочёл обещание. Продолжая радостно улыбаться, глазами Виктор внушал своему сопернику совсем иное.
  Я уничтожу тебя Краморов. Растопчу. Развею по ветру. Я не упущу свой шанс поставить сокрушительную точку в этой истории.
  Одержимость Виктора перешла на совершенно новый уровень. Он не замечал никого и ничего, приняв полубезумный вид. Дни и ночи он оттачивал своё мастерство. С маниакальным блеском в глазах он терзал скрипку. Да так, что струны приходилось менять в два раза чаще обычного.
  Дни шли. Атмосфера всё более сгущалась. В воздухе повисло физически ощутимое напряжение. Дата конкурса прыгала, сдвигалась то туда, то обратно. Не верилось, что этот дурдом когда-то закончится.
  Но выступить Виктор так и не смог. Ведь через час после начала прослушивания ему на мобильный поступил телефонный звонок.
  Звонила милиция...
  Дальше он всё помнил смутно. Всё казалось сном. Страшным, абсолютно нереальным сном.
  Долгие часы под дверью реанимации. Когда хрупкий лучик надежды всё ещё живёт в душе.
  Сумрачное здание морга. Застывшие восковыми масками лица самых дорогих в мире людей.
  Долгие переговоры с похоронным бюро. Когда суть каждого произнесённого вопроса доходит через раз.
  Выворачивающая душу наизнанку музыка. Серые силуэты знакомых и малознакомых людей.
  Неверие. Неужели он больше никогда их не увидит? Не поговорит с ними? Не прикоснётся? Не заглянет в глаза?
  В какой-то момент он очнулся в гримерке. Рабочий день давно закончился, все уже разошлись по домам. Но в воздухе всё ещё продолжал летать приторно-сладкий запах духов, которые обожала одна из сотрудниц.
  Пытаясь собрать мысли в кучу, он оглядел помещение затуманенным взглядом. Зачем он здесь? Как сюда попал?
  Возможно, в тот миг Виктор подсознательно искал помощь. Искал человека, который был способен его поддержать. Или хотя бы выслушать.
  Но таковых рядом не оказалось. Разочаровано вздохнув, мужчина обвёл взглядом комнату и взгляд его наткнулся на оббитую мягкой тканью лавочку, на которой мирно лежала скрипка.
  Инструмент, знакомый до малейшей щербинки. Прослуживший ему верой и правдой без малого двадцать пять лет. Бывший для него и другом, и наставником, и духовным целителем.
  Предавший его инструмент...
  Если бы он не был так одержим музыкой. Если бы он не увлёкся до такой степени этой глупой войной. Если бы он был внимательнее. Если бы...
  Идиот. Зачем нужна была эта война? Как он мог быть таким эгоистом? Как он мог этот кусок деревяшки ставить выше родителей? Как мог он быть настолько слепым?
  Долгое время сидящие внутри эмоции полезли наружу. Преследующее его в последнее время чувство отупения бесследно исчезло. А так как взгляд его в этот миг был направлен на скрипку, все эти негативные эмоции проецировались именно на неё.
  Показалось, что его верный друг. Вещь, которая за долгие годы воспринималась как часть его самого, как рука или нога. Внезапно она будто бы превратилась в отвратительного и опасного монстра. Гадкого, брыдкого. К которому боязно не то, что прикоснуться, а даже подойти близко.
  Очнулся он уже в туалете. Его эмоции были настолько насыщенными и яркими, что выворачивали наизнанку даже его физическую оболочку. Падать с высоты всегда очень больно. И чем выше ты взлетел, тем больнее получается приземление. Все силы приложив, чтобы выйти победителем в этой войне. В тот день Виктор всё потерял. Но ему это уже не было важно.
  
  Наш мир, демоны
  
  Этот неимоверно долгий день надёжно всех вымотал. Лишь Амилир пребывал в небывалом воодушевлении. Окрылённый мыслью о том, что у него не только получилось связаться с миром демонов, но ещё и пребывая в неге от осознания, что пронырливые люди таки сумели выжить. Именно страх за них мешал ему спокойно спать все эти дни. С тех самых пор, как старейшина предположил, что для возврата обратно, им необходимо совершить обратный обмен. Этот страх чуть было не превратил его жизнь в ад. Наследник не привык бояться. Он всегда отвергал это чувство. Даже старался не произносить это слово вслух, заменяя его более приемлемым суррогатом под названием "волнение". Но даже такой упрямец как он не мог не признать, что последние события его изрядно напугали. Если бы не Асиана, он бы точно сорвался. Забота о ней заставляла его хоть как-то отвлечься от мрачных мыслей.
  Теперь же с его плеч словно камень свалился. Брат справился. Гилл сумел. Он довёл их до города.
  - Это же надо, какими шустрыми оказались ваши собраться!- пораженно качал головой наследник, ничуть не скрывая своего воодушевления.- Не только до города добрались. Но даже на совет Лим-Шир успели попасть.
  Даже Асиана от подобных новостей оживилась, хоть и не растеряла свой траурный вид. Лида тоже выглядела уставшей, абсолютно не поддержав приподнятое настроение наследника.
  Даже Ветров как-то странно затих, приняв задумчивый вид. Всё-то время, что они сидели в комнате Лиды, поедая поздний обед, состоящий из макарон и сарделек, он не проронил ни слова. Привыкшие к тому, что парня всегда слишком много, что он вечно что-то болтает, шумит и ведёт себя крайне вызывающе. Без этого привычного элемента через некоторое время демоны и Лида стали ощущать некоторый дискомфорт.
  - Тебя настолько впечатлило упоминание о технологиях древних?- несмело спросила Лида.
  - А?- оторвался от своих мыслей Ветров.- Да нет, этот вопрос как раз таки может подождать.
  - В чём же тогда дело?- встревожено спросила девушка.- Почему ты такой мрачный?
  - Да вот придумываю, чем демоны за нашу помощь будут расплачиваться,- вновь принял шкодливый вид Женя, хитро взблеснув взглядом в сторону Амилира.- Ангелы, вроде как, технологиями с нами делиться собрались. А что предложите нам вы?
  - Хм,- задумчиво приподнял брови наследник, принимая правила игры.- А разве того факта, что таким образом вы избавитесь от наших надоевших физиономий уже недостаточно?
  - Думаешь, для этого обязательно искать настолько сложные пути?- иронично приподнял одну бровь Ветров.- Знаешь, как говориться нет человека - нет проблемы. Хотя, в твоём случае правильнее будет сказать демона.
  - Женя,- возмущённо насупилась Лида.
  - Малыш, ты же знаешь. Я всего лишь шучу,- тут же пошел на попятную парень. Амилир весело фыркнул. Сегодняшние хорошие новости его настолько воодушевили, что испортить ему настроение было довольно сложно.
  - А если серьёзно?- пристально посмотрела на Ветрова девушка.
  - Мне не нравиться ситуация с сатанистами,- признался парень, откидываясь на спинку кресла.- И больше всего мне не нравиться мысль, что убивать они, скорее всего, не перестанут.
  Повисла напряженная тишина, во время которой все старательно избегали смотреть друг другу в глаза, вновь погружаясь в гнетущее ощущение безнадёги. Прокручивая в голове невесёлые мысли.
  Особенно заволновалась Асиана, которую от бессилия уже тошнило. От невозможности что-либо поменять, исправить кружилась голова. Не зная, что делать, но и не в силах усидеть на месте, она всё сильнее загоняла себя в ловушку, стараясь придумать выход и не находя его.
  Приняв более устойчивое положение, демонеса устроилась в кровати поудобнее, поджала под себя ноги, обняла колени и устало закрыла глаза. Асиана постаралась хоть ненадолго отгородиться от мрачных мыслей, иначе могла просто сойти с ума.
  - По сути,- продолжил тем временем Женя.- Максимально быстро остановить их бесчинства можем только мы.
  - Что?- тут же вскинулась Лида.- Как?
  Асиана тоже подняла затуманенный взгляд, в котором на секунду вспыхнула надежда.
  - Я как раз думаю над этим,- взъерошил волосы парень.- Слушай, Амилир. Ты говорил, что обладаешь некими экстрасенсорными способностями?
  - Что?- недопонял наследник.- Ты про способности ведущего?
  - Вообще-то да,- парень посмотрел на демона откровенно оценивающим взглядом.- Ты не пробовал применять их на людях?
  Асиана перевела растерянный взгляд на наследника, надеясь на положительный ответ. Ведь свои-то способности на людях она точно не применяла.
  - Пробовал,- ничуть не смутился Гар.- Хотел подчинить людей, что окружили нас возле магазина. Но сопротивляемость у вас настолько сильная. Подобную не у всякого Гара встретишь.
  - Пожил бы ты в нашем мире, и не на такое был бы способен,- хмыкнул Ветров, ведь гипнотическое воздействие на жителей Земли велось постоянно. От рекламы, до политических пиар компаний и новостных сводок, где видеоряд тоже выстраивался отнюдь не случайным образом.- И что, ты совсем не можешь влиять на нас?
  - Зачем это тебе?- насторожился Амилир.
  - Для дела,- отрезал парень.- Слушай, а ты не пробовал хотя бы внушать.
  - Что?- вновь не сумел уследить за мыслью Жени наследник.
  - Ты прав, наш мир сделал сознания людей слишком устойчивыми к внушению,- закусил губу парень, рассуждая и в то же время стараясь более внятно объяснить пришедшую в его голову мысль.- Но. Если ты попытаешься внушить им какую-то эмоцию. Самую простую, которая завязана на первобытных инстинктах. Например... страх. То... это может получиться. Можешь?- напряженно посмотрел Гару в глаза Ветров.
  Демон на некоторое время застыл, рассматривая эту идею с разных ракурсов. Прокручивая в голове и так, и эдак. Ища нестыковки и подыскивая подход для исполнения. В конечном итоге он напряженно кивнул.
  - Я попробую.
  После чего сосредоточено застыл, а в следующий миг Женю и Лиду накрыло чувство неконтролируемого ужаса. На спине мгновенно выступили холодные капельки пота, во рту пересохло. Желудок будто наполнили колотым льдом, сердце зашлось испуганным зайцем. Люди будто приросли к своим местам, не в силах пошевелиться, сдвинуться с места даже на миллиметр. Они неотрывно глядели расширившимися в страхе глазами на того, кто только что показал свою истинную сущность.
  Хищник. Опасный. Ловкий. Непримиримый. Всегда добивающийся своего. Идущий на компромиссы лишь только тогда, когда это выгодно ему. Или когда этого требует от него долг. Существо призванное повелевать, приемлющее лишь полное подчинение и никак иначе. С молоком матери впитавший в себя знание о том, что он особенный. Что от него зависит очень и очень многое. Будущий владыка демонов. Гордый, властный и невероятно опасный.
  - Довольно,- хрипло сказал Ветров, непонятно каким образом разрывая гипнотическую удавку.
  А в следующий миг Амилир прекратил давить на сознания людей. Навязанное чувство ужаса угасло, оставив после себя непреходящую дрожь и испарину. А ещё всё никак не желало успокаиваться сердце.
  Одним усилием воли Ветров подавил дрожь, соскользнул с офисного кресла и шагнул к сидящей на кровати Лиде, что до сих пор выглядела, мягко говоря, напуганной. Грубо отодвинув Асиану, что растерянно смотрела на людей, он обнял девушку, гладя её по голове, стараясь унять дрожь, охватившую её тело. Нашептывая на ухо, словно маленькому ребёнку:
  - Не бойся. Всё хорошо. Я рядом.
  Приглушенно всхлипнув, Лида доверчиво уткнулась ему под мышку, облегчённо выдохнув застоявшийся в груди воздух. Впитывая исцеляющее тепло человека, что так сильно стремиться её защитить.
  - Амилир, будь другом,- ровным, сухим голосом сказал парень, как только она перестала дрожать.- Когда в следующий раз будешь испытывать свои способности. Не направляй их на тех, кто мне дорог. Пожалеешь.
  И такая угроза прозвучала в голосе парня, что Амилир напрягся, будто эти слова произнёс не слабый человек, а равный ему по силе и умениям демон. Но так как большая часть вины лежала именно на нём, наследник тут же взял себя в руки и рассеянно кивнул.
  Этот инцидент надолго выбил их из колеи. Но вскоре успокоившаяся Лида поспешила возобновить между собой и Ветровым дистанцию, тихо поблагодарив его. Парень тяжко вздохнул, но всё же не стал сопротивляться и перебрался обратно в кресло.
  Наследник глядел слегка виновато. Ну и что, что человек ничего не конкретизировал, когда попросил провести внушение. Следовало самому догадаться, что подобные эксперименты с Лидой проводить нельзя и стоит ограничить действие своей силы.
  - То, что у тебя получилось - это хорошо,- возобновил прерванный разговор парень, одним своим видом налагая на обсуждение произошедшего негласное табу.- Значит, задуманное мною предприятие станет значительно безопаснее. Только тебе стоит немного потренироваться, регулируя интенсивность внушения.
  - Что ты задумал?- хмуро спросила Лида.
  - Я хочу установить связь с сатанистами,- напряженно поджал губы парень.- Мне кажется, что если их попросят не убивать самые настоящие демоны, это произведёт на ублюдков неизгладимое впечатление.
  - Что?- подобралась девушка.- Это безумие. Это опасно. Как ты их найдёшь?
  - Я тоже помогу,- выпрямилась, словно струнка, Асиана.
  - Нет!- рыкнул Амилир.
  - Поможет-поможет,- криво улыбнулся парень.- Два демона будет выглядеть гораздо более убедительно, чем один. А причинить вам вред они не смогут. Как я слышал, для вас даже огнестрельное оружие не страшнее комариного укуса.
  - Я не позволю!- подобрался наследник, и глаза его опасно полыхнули красным. Но Ветров лишь криво улыбнулся.
  - Это мне решать!- вскинулась Ниар.
  - Неужели ты не видишь,- внезапно стал серьёзным парень, в упор глядя на наследника, понизив голос почти до шепота.- Ей это необходимо.
  Одно неуловимо долгое мгновение Женя и Амилир смотрели друг другу в глаза. Мерялись силой, мерялись волей, внушали. В конечном итоге красноватые радужки наследника потихоньку начали менять цвет на непроницаемо черный, пламя ярости стало угасать.
  Серые глаза Ветрова были с самого начала на редкость спокойными. Там даже не проскальзывали привычные, тёплые зелёные искры, а скорее поселился жидкий лёд. Под воздействием этого взгляда Амилир остыл, приобретя способность посмотреть на эту ситуацию под другим углом.
  Асиана считает себя виноватой в произошедшем, и это чувство медленно пожирает её изнутри. Чтобы хоть как-то его притушить, демонесе необходимы активные действия. Или хотя бы чувство сопричастности с теми событиями, которые помогут отвести угрозу от остальных невинных. Дадут гарантию, что подобное больше не повториться. А уж их задачей будет сделать это мероприятие максимально безопасным.
  Грубо говоря, парень помогал ему. Вновь. Что за сила скрывалась за противоречивыми поступками и вечными подколками этого человека, понять было сложно. Но воспринимать его можно было только как равного. И никак иначе. И наследник уже давно понял это, приняв его правила игры.
  - Хорошо,- наконец выдохнул демон.
  - Вот и славно,- улыбнулся Ветров, откидываясь на спинку кресла. Асиана облегчённо выдохнула воздух.
  - Так что ты предлагаешь?- спросил полностью пришедший в себя наследник.
  - Когда я найду способ связаться с сатанистами,- ответил Ветров. И ни тени сомнения в том, что у него получиться это сделать, в голосе парня даже не подумало промелькнуть.- Я назначу встречу. И на этой встрече мы провернём перед ними тщательно отрепетированное представление. Его мы продумаем отдельно. Но знаете, мне тут пришла в голову ещё одна мысль. Должен заметить, звучит она довольно безумно.
  - Можно подумать до этого мы тут плюшками баловались,- хрипло пробормотала Лида, вернувшая, наконец, способность связно мыслить и даже иронизировать.
  - О-о-о, поверь. ЭТА мысль ещё более безумна, чем все предыдущие,- обезоруживающе улыбнулся парень.- Насколько я подозреваю, среди сатанистов есть весьма богатые люди. Если правильно все провернуть, они не только доставят наших рогатых гостей туда, куда нужно для перехода в их мир. Но ещё и притащат нам ангелов. Причём целыми и невредимыми, сдувая с них пылинки.
  - Шутишь?- вскинула брови Лида, в то время как Асиана с Амилиром практически синхронно подались вперёд.
  - Нет,- ещё шире улыбнулся Ветров и принялся за изложение своего плана. И чем больше он рассказывал, тем удивлённей становились лица остальных. Тем больше они поражались наглости и авантюрности его плана.
  - Ты псих,- выдохнула Лида, потрясённо глядя на парня.
  - А что,- хмыкнул Амилир.- Может получиться.
  
  Наш мир, ангелы
  
  По хутору, словно стая волков, разбрелись представители СБУ, устраивая допросы, собирая подписки о невыезде. В первую очередь оккупировав домик Светланы, они допросили женщину, что стала на редкость сообразительной, ловко обходя скользкие моменты.
  Сурового вида мужчины старательно игнорировали агрессивные нападки маленькой Карины, что почувствовала направленную на её белокрылых друзей скрытую угрозу. Стараясь не замечать малышку, они с заметным удивлением и восхищением осматривали нарисованную Асаном на стене дома картину. Недоверчиво хмыкали, когда слышали рассказы о волшебных мышках. Но чем дольше работали привезённые со столицы эксперты, тем больше они поражались увиденному и услышанному, тем больше невероятных фактов они находили.
  С соседнего районного центра были приглашены на допрос семейные врачи, которые следили за здоровьем жителей хутора. Потрясённые медики будто заново знакомились со своими бывшими пациентами. По косвенным признакам, болезни, что мучили их годами и десятилетиями отступили, испарившись, будто лёгкий насморк после кружки горячего чая.
  Конфисковав карточки и истории болезни всех людей, которых лечили ангелы, представители СБУ доставили их в диагностический центр для повторного исследования. И вновь поразились результатам ведь те, кто прошел через заботливые руки Асана оказались абсолютно здоровыми людьми. Особенно шокировало всех то, что маленькая девочка, малышка Карина, по всем показателям, согласно всем проведенным анализам, была абсолютно здорова, избавившись от нависшего над ней дамокловым мечом диагноза лейкемия.
  Вот так зародилась ещё одна легенда. Ещё один непонятный слух о том, на что в действительности способны ангелы. И воспрепятствовать распространению этой информации СБУ так и не смогло.
  Прокатилась новая волна народных волнений. Очень сильно пострадала церковь, ведь просочился в том числе и слух о том, что именно священники Кивево-Печерской лавры и Михайловского собора позволили представителям СБУ ставить на крылатых эксперименты, что, в конечном итоге, вынудило их податься в бега. Предчувствуя беду, церковь развернула широкую агитационную деятельность, стараясь не позволить ситуации выйти из-под контроля.
  Под шумок зародилась какая-то уж совсем непонятная секта. Она привлекла к себе немалое внимание общественности, ведь в какой-то момент около ста людей под предводительством внезапно сошедшего с ума успешного предпринимателя, сорвались с насиженных мест и, судя по слухам, осели отшельниками в некоем заповеднике в Киевской области. Причём придраться к фанатикам юридически никто не смог - богач распродал всё своё добро и выкупил несколько гектаров леса, превратив эту территорию в свои частные владения, вход на которые посторонним был строго закрыт, чему способствовал выстроенный наспех четырёхметровый забор. На свою территорию фанатики никого не допускали и огрызались на незваных гостей настолько активно, что через некоторое время к ним перестали захаживать даже вездесущие журналисты.
  Тем временем виновники беспорядков всё дальше уходили от предавшего их доверие посёлка, стараясь держаться лесов и не показываться на открытых участках. Распуская во все стороны птиц, что сносили им информацию со всей округи. Соблюдая максимальную осторожность, они вскоре вступили на те земли, что, по заверениям животных, давненько опустели. Люди, почему-то, не желали там селиться так же густо, как на остальных территориях. К тому же они, по непонятным причинам, постарались оградить эту зону несколькими слоями ограды. Здесь даже так сильно пугающие зверушек машины ездили крайне редко. Зато природа хоть и выглядела полубольной, но радовала глаз первозданным буйством. Здешние леса давали достаточно еды, животные реже знавали голод. Да и было их здесь гораздо больше. Ангелы даже встретили лошадей странной, тёмно-серой расцветки.
  А в какой-то момент они просочились на территорию явно заброшенного города. Вид, что им открылся, заставлял ангелов то и дело застывать на месте, потрясённо оглядывая местность. Ведь увиденные ими картины отчётливо создавали ощущение минувшей катастрофы. Было видно, что дома здесь строились добротно, продумано, с расчётом на многие года. Были когда-то в этом городе и широкие асфальтированные улицы, и уютные аллеи, и ухоженные площади, и парки. Но всё это по не понятным причинам люди одномоментно бросили, постаравшись отгородить этот странный город от остального мира. Стыдливо спрятать, будто след от неведомого преступления.
  Держа руку на холке молодого волка, Асан с болью в сердце оглядывал полуразрушенные жилища, стараясь понять, что же здесь могло произойти. Но слишком он слабо знал этот мир, чтобы строить хоть какие-то предположения.
  Но место это подходило им просто идеально. Оно было пустынным. Здесь было много заброшенных домов. Максимально собравшись, Отоно отправился осматривать ближайший заброшенный дом, в надежде найти укрытие на ночь. Но остановился у самого входа, взглянув в окно и осознав, что могучее, многоэтажное здание насквозь пронзили деревья. А пол выглядит до того шатким и непрочным, что у ангела возникла твёрдая уверенность - стоит им ступить хоть один неосторожный шаг, сделать хоть одно неосторожное движение, и они тут же вызовут обвал.
  В конечном итоге, друзьям пришлось устраиваться на ночь под прикрытием деревьев. В надежде на то, что все те немногочисленные люди, которые наведываются сюда, их до поры до времени не обнаружат. Но, как оказалось, потерянный город был не таким уж и заброшенным. Сюда кто-то придумал даже экскурсии водить.
  Увидев громыхающий по полузабытым улицам белый микроавтобус, ангелы еле успели скрыться в густой листве одичавших деревьев. После чего осознали, что в такой шумихе попасться на глаза многоликой толпы будет проще простого и поспешили покинуть это мрачное место.
  Устав от бесцельных скитаний. Вновь оказавшись в диком лесу. Пришельцы в который раз разослали в разные стороны крылатую разведку. И, к их счастью, ближе к полудню птицы принесли весть, что в двух часах ходу есть заброшенная деревня в которой, удивительное дело, они нашли одинокого человека. Напряженно переглянувшись, ангелы всё же решили нагрянуть к нему в гости. Кто бы этот человек ни был, но одни они в этой кутерьме не разберутся. Ускорив шаг, друзья вновь приняли решение попросить помощи у человека.
  
  Глава 6
  Люди думают, что нового привнести в мир демонов, а Танечка знакомиться с родителями Асана. Женя угрожает Лиде, а ангелы встречают отшельника
  
  Вася понимал, что его не ждут. Знал, что, скорее всего этот шаг ничего не изменит. Что этот необдуманный поступок впоследствии заставит его краснеть и бледнеть, подавляя волнами накатывающее чувство неловкости. Но надежда, что совсем недавно приподняла голову, не давала ему развернуться и уйти. Чувство подаренного мимоходом тепла было не так-то просто вытравить из своего сердца.
  Он стоял в тени каштана, наполовину скрывшись среди кирпичных гаражей, ожидая дядю Романа. Подавляя панический страх неудачи, что душил горло и заставлял сердце то болезненно сжиматься, то испуганно замирать. В какой-то момент в пустынный, уютный дворик въехала белая иномарка. Отразив игривые лучики солнца, она мягко покатила в сторону гаражей. Сердце парнишки ёкнуло. Не узнать эту белую, четырёхколёсную красавицу он не мог. Ведь запомнил её до мельчайших подробностей, долгими вечерами просиживая на широком подоконнике и высматривая её владельца.
  Вновь заволновалось сердце, от радости и страха будто совершив кувырок в груди. Сглотнув тугой комок в горле, мальчишка набрался храбрости вынырнуть из своего укрытия. И в тот же миг увидел, как из услужливо приподнявшихся широких ворот гаража выходит мужчина. Он был красив, это отмечал даже Вася, что с самого рождения был окружен исключительно красивыми людьми. Но дядя Роман не был похож ни на кого иного. Та лёгкая небрежность и раскованность, с которой этот человек мог себя подать. Цепкий взгляд синих глаз и приятная, немного наивная, но всё равно всегда искренняя улыбка, что неизменно играла на красиво очерченных губах. Немного вьющиеся, каштановые волосы. От дяди Романа за версту несло мощнейшей харизмой, которая притягивала внимание людей, что бы он ни делал и где бы ни находился.
  Нажав на кнопку, заставив тем самым двери гаража опуститься. Мужчина, было, направился к многоэтажному дому, что относился к вымирающему в центре города виду новостроек. Но внезапно заметил Васю. Остановился, удивлённо вскинув брови, оглядывая незваного гостя. Паренёк опустил взгляд, приняв одновременно испуганный и пристыженный вид. Но всё равно продолжая поглядывать на него исподлобья, осознавая, что страшно соскучился за этим искренним человеком, что привнёс в его скудную на радости жизни столько светлых моментов.
  - Ёжик? Ты как здесь очутился?- искренне изумился Роман, а сердце Васи радостно подпрыгнуло, ведь в голосе мужчины не послышалось ни злости, ни раздражения.
  И жизнь вновь щедро поделилась с ним одним из тех мгновений, которые ещё долго способны согревать душу и сердце. Не задавая лишних вопросов, всё ещё весьма удивлённый, дядя Роман поманил его за собой. В тот день они бродили по парку, ели мороженое, пили холодный квас. Он расспрашивал о матери, Вася нехотя отвечал.
  Дядя Роман. Один из многочисленных маминых ухажёров, на которого её высокомерное высочество снизошла своим вниманием, но который не воспринимал её "племянника" как бесполезный, если даже не сказать мешающий придаток. Один из немногих, кто попытался подружиться с мальцом, что укрылся от всего мира за многочисленными колючками. Причём делал это настолько упорно, настолько искренне желая с ним поладить, что всё же сумел проломить барьеры его недоверия. Всё же сумел затронуть душу паренька, который в свои одиннадцать лет уже успел растерять всю свою детскую наивность.
  Но Роман просчитался, если верил хоть мгновение, что мнение сына для этой женщины хоть что-то значит. Наоборот, увидев, что её любимая игрушка слишком уж подпала под влияние этого человека, она тут же поспешила со скандалом разорвать отношения, начавшие её тяготить. Как всегда, думая лишь о себе. Как всегда, наплевав на то, что её решение лишило Васю близкого человека.
  Но сейчас парнишка наслаждался жизнью, сидя на лавочке и поедая фисташковое мороженое. Хотя, в следующий миг он кожей ощутил, как атмосфера вокруг резко изменилась. Давно научившись улавливать подобные мелочи, ведь только так можно было заглянуть за искусно созданную маску и просчитать поведение и поступки собеседника. Без этого умения выжить ему было бы сложно.
  Ощутив, как похолодело в груди, Вася обернулся и посмотрел на напрягшегося мужчину. Оценил глубокую морщинку, что пролегла между его бровей. Плотно стиснутые губы и потемневшие глаза. И тут же постарался взять себя в руки, закрыться, ведь уже начал догадываться, о чём поведёт сейчас речь его взрослый друг, что почти стал ему приёмным отцом.
  - Ёжик, мне жаль,- грустно улыбнулся дядя Роман. И Вася понял - да, действительно жаль. Но... кто будет возиться с чужим ребёнком?- Я был бы рад назвать тебя своим сыном. Сложись всё по-другому. Но...
  Он ещё долго распинался перед ним, оправдываясь, находя всё новые и новые доводы. А Вася неотрывно смотрел ему в глаза, ощущая, что в душе его что-то каменеет, обрывается. В который раз...
  Не оправдывайся, дядя Роман. В глубине души, я знал, что этим всё закончится. Не ты первый, не ты последний. Если она не терпит возле любимой игрушки даже моих ровесников. То, что уж говорить о тебе?
  - Я не смогу тебе уделять сейчас время, работа...
  Тихо шуршали листья каштанов, ветер катал по земле немногочисленные палые листья. Обижался ли он тогда на дядю Романа? Пожалуй, что да. Но вскоре простил, ведь на тех, кого он пускал в свою душу, парнишка не умел долго злиться.
  Похоже, его окаменевшее лицо нешуточно напугало мужчину. Отделываясь от дяди Романа короткими, ничего не значащими фразами, он молчал всё-то время, пока они шли к машине. Пока ехали к нему домой. Высадив Васю на автобусной остановке, что располагалась в ста метрах от начала частных кварталов. Мужчина тоже вышел из машины, серьёзно посмотрел тому в глаза.
  - Прости Ёжик,- грустно улыбнулся он.- И... держись. У твоей мамы сложный характер. Но, ты же мужчина. Будь сильным.
  Непонятно почему, но именно эта фраза калёным железом въелась в сознание Васи, прокручиваясь в его голове снова и снова.
  Будь сильным.
  Пожалуй, именно тогда он сделал выводы, что в этом мире процветают только женщины, крутя мужчинами так, как им заблагорассудиться. Только они в этом мире могут чувствоваться себя по-настоящему свободно. Пользуясь мужчинами, играя ими. Помыкая. Заставляя выполнять все свои капризы. Ну как же? Мужчины ведь сильные. Они обязаны.
  Как ни странно, этот тезис Вася пронёс с собой через всю жизнь и ни разу не нашел ему опровержение. Уж слишком в специфическом окружении он рос. Даже столь долгожданное окончание школы не принесло облегчение. И хоть юноша был красив и на него обращали внимание многие девушки, но разбалованные и холёные стервочки, что крутились вокруг него, вызывали у паренька лишь чувство лёгкой брезгливости. К тому же, большинство из них навязывала любимой игрушке мать.
  - О чём задумался?- прервал молчание подполковник, сидя в каменном кресле и глядя на сосредоточенное лицо парня.
  - Да так,- грустно улыбнулся он, поудобнее устраиваясь в кресле.
  - А я думал, ты обдумываешь, что бы такого эдакого внедрить в обиход мира демонов,- хмыкнул подполковник. А потом добавил, не выдержав.- С ума сойти можно! Сказал бы мне кто, что я буду заниматься прогресорством в мире демонов, я бы этого человека прямиком в дурку отправил. А сейчас у меня такое ощущение, что в дурке нахожусь именно я, а всё что вокруг - это бред моего воспаленного подсознания,- хохотнул Михаил.
  - Кто знает,- загадочно усмехнулся Вася.- Возможно, так оно и есть.
  - И ты так спокойно об этом говоришь?- немного удивился мужчина.
  - Ну, я ведь не в силах ничего изменить,- небрежно пожал плечами парника.- Тогда и пытаться не стоит.
  - Верно,- согласился подполковник, заинтересовано разглядывая мальца. Какой-то он сегодня странный.- Ты где учишься?
  - Институт международных отношений,- отозвался тот.
  - Ого,- присвистнул Михаил.- Хотя, в нашем случае твои знания будут бесполезны.
  - Я в политехе два года проучился. На заочном,- внезапно смутился парень, будто признаваясь в бог-весть каком грехе.
  - Кхе,- вскинул брови мужчина.- А вот это уже интереснее. Что ты можешь предложить?
  - Для того, чтобы что-то предлагать, надо хотя бы знать, что демонам доступно. Необходимо оценить ресурсы. Без этого я не смогу сказать ничего определённого. А что придумал ты?
  - Ну,- взъерошил волосы подполковник.- Во-первых, можно наладить систему обучения их молодёжи. А то, то, что у них есть сейчас совсем никуда не годиться. Ну и, во-вторых, у меня тут шальная мыслишка возникла. Знаешь, если шестой класс местных зверушек практически не опасен для демонов. Почему бы не начать их разводить? Для сильхов, к примеру, особо ничего не надо, конденсат ведь образуется сам по себе. А ведь есть же и другие зверюги, о которых мы пока ничего не знаем. Стоит подумать в этом направлении.
  - Не знаю,- поёжился Вася.- Я бы даже с сильхами не стал связываться.
  Михаил насмешливо фыркнул.
  - Ито верно. Но ведь это же демоны. Они слеплены из другого теста. Они вполне могут потянуть эту идею.
  - Не сомневаюсь,- криво улыбнулся парнишка.
  В конечном итоге, накопленная за эти хлопотные сутки усталость заставила отложить этот разговор на завтрашний день. Но, уже улёгшись рядом на широкой, каменной кровати, оба человека поняли, что заснуть сейчас просто не в состоянии. Поворочавшись с боку на бок, подполковник некоторое время прислушивался к тихому сопению парнишки. С внезапной отчётливостью осознавая, что сегодня он больше всего обрадовался именно тому, что Вася, наконец, оказался в безопасности. Глядя на белобрысую, чуть взлохмаченную шевелюру мальца, Михаил понял, что невероятно сильно привязался к этому противоречивому парнишке.
  А ещё он понял, что перепады настроения Васи тревожат его всё сильнее. Невозможность расшифровать причины его поведения угнетала Михаила. И хоть он был по натуре весьма проницательным человеком, тем ни менее у подполковника так и не получилось до конца расшифровать его характер. Хотя тут и слепой бы подметил, что жизнь паренька явно потрепала, заставив ощетиниться многочисленными колючками, закрываясь от всего мира.
  - Почему?- неожиданно даже для себя, спросил Михаил.- Зачем ты себя уродуешь? Ты ведь такой красивый мальчик. У тебя, должно быть, отбоя нет от многочисленных поклонниц.
  Вася вздрогнул, но всё же не обернулся, продолжая лежать на боку, печально глядя на каменную стену.
  - К красивым мальчикам обычно липнуть точно такие же красивые, но уж очень стервозные девочки,- наконец, отозвался он.
  - Так гони в шею этих стерв и выбирай себе пару потщательней,- попытался заспорить подполковник.
  - Как будто кто-то даст мне самостоятельно сделать выбор,- невесело усмехнулся Вася.
  - Что ты имеешь в виду?- растерялся мужчина.
  Парнишка завозился, поворачиваясь на спину, невидящим взглядом уставившись в потолок. Первоначальное желание привычно отмахнуться от этого человека сменилось страхом. В голове промелькнула мысль, что если он не даст Михаилу возможности понять причины своих поступков сейчас. То в будущем тот либо бросит эти попытки. Либо окончательно разочаруется в нём. От этой мысли стало до ужаса тоскливо.
  - На самом деле, то, что я творил на Земле. Это скорее знак протеста. Единственная возможность спутать её карты, доказать, что я живой человек. Что у меня тоже есть своё мнение. Что если она будет перегибать, я просто выйду из-под её контроля.
  - Кому ей?- напрягся подполковник, глядя в непривычно сосредоточенное лицо Васи.
  - Матери,- криво улыбнулся тот.- Знаете, ей всю жизнь нравилось играть со мной. Проводить эксперименты. Ощущать полнейшую власть надо мной. Сначала делать широкий жест, одаривая своей благосклонность. А потом внезапно всё забирать. Сводить меня с новыми людьми и пресекать наше общение, как только я к ним привыкну. У меня ни разу в жизни не было настоящих друзей среди сверстников. А взрослые, что меня окружали, зачастую оказывались двуличными скотами, идущими по головам и давно забывшими значение слова "человечность".
  - Как же ты жил?- потрясённо спросил Михаил, ощущая, как от ужаса у него холодеет в груди.- Кто же твоя мать?
  - Не важно,- устало прикрыл глаза паренёк, отворачиваясь.
  - Для меня - важно,- твёрдо сказал мужчина.
  - Почему?- тихо спросил Вася.
  - Почему? Может потому, что за этот долгий путь я успел к тебе привязаться? Или потому, что твоя судьба мне уже далеко не безразлична? Или потому, что я не привык бросать в беде дорогих мне людей?
  Вася вздрогнул, ощущая, как в душе схлестнулись в противоборстве сомнение и надежда. Как от накатившего чувства благодарности перехватило дыхание.
  - Ну?- через некоторое время напомнил о себе подполковник, не дождавшись ответа.
  - Знаете,- немного хрипло сказал паренёк.- А ведь даже факт моего рождения она сумела использовать в своих интересах. Она всегда мечтала пробиться в шоу бизнес. Всё крутилась, вынюхивала, выпытывала. А однажды проникла на частную вечеринку и соблазнила довольно перспективного режиссера. Продала своё тело постороннему мужчине, а ведь это был её первый опыт. Но расчёт не удался. Через некоторое время он её бросил, так и не став вожделенным трамплином к мечте. Но через некоторое время она поняла, что беременна. Зря режиссер от неё отмахнулся, она привыкла добиваться своего. Она сохранила меня, а потом выбрала момент и явилась к отцу. Он как раз тогда должен был запускать в прокат фильм. Советский Союз распался не так давно, чёрный пиар использовать ещё было не принято. Да и тематика фильма не способствовала этому. Скандалы были никому не нужны. Мама попросила немного. Всего лишь дать ей возможность дебютировать. Вот так она и пробилась в шоу бизнес. Успела и в телевизионных шоу поучаствовать, и моделью поработать, и даже в попсовую группу однажды затесалась.
  - Хм,- закусил губу подполковник.- Пробивная личность.
  - Знаете, она даже матерью себя называть запрещает,- внезапно признался Вася.- Это бы слишком явно указывало на её возраст. Все, конечно, догадываются. Но продолжают послушно называть меня её племянником.
  - А та песня?- тихо спросил Михаил.- Что ты пел в пещере. Про которую сказал, что она для тебя особенная.
  -Песня?- нахлынувшие воспоминания на мгновение заморозили воздух в лёгких, но Вася быстро взял себя в руки.- С самого детства, не имея возможности общаться со сверстниками, обложенный игрушками, которые всё продолжали носить мамины поклонники, запертый в красивом доме. Единственное, что приносило мне настоящее удовольствие, это разгадывание принципов работы игрушек. Я курочил их. Разбирал на составляющие и собирал их вновь. Иногда у меня это получалось, иногда нет. А потом я лез в интернет и искал там всю доступную информацию, чтобы не повторять свои ошибки. Через некоторое время я начал даже собирать что-то своё. Это было по-настоящему увлекательно. Я ждал окончания школы так сильно. Так сильно желал поступить в политех. Надеялся, что схожие интересы помогут мне, наконец, завести друзей.
  - Почему же не поступил?- мягко поинтересовался мужчина.
  - Когда она узнала, куда я надумал поступать,- криво улыбнулся Вася.- То закатила очередной скандал. Заявила, что политех это второй сорт, что на сегодняшний день это не престижно. В конечном итоге она впихнула меня в институт международных отношений. Но знаешь. Именно тогда я в первый раз попробовал по-настоящему сопротивляться. Не сказав ни слова, я просто взял и поступил на заочный факультет.
  - И это ты называешь протестом?- усомнился подполковник.
  - Поверьте,- поджал губы парень.- Мне нелегко было сделать этот шаг. Зато полтора года пролетели для меня, словно в сказке. Я мог часами просиживать в многочисленных лабораториях универа. Поладил со многими преподавателями. Даже начал проводить с одним из них кое-какие интересные опыты. Но потом она узнала.
  Повисла тяжелая тишина, парень надолго замолчал, вновь перевернувшись на спину и глядя в потолок невидящим взглядом.
  - И что?- не выдержал Михаил.
  - Меня исключили,- просто ответил Вася. И такой горечью был пропитан его голос, что по спине у подполковника пробежали мурашки.- Я тогда впервые задумался о самоубийстве. После очередного грандиозного скандала, я закрылся в своей комнате и врубил на всю громкость стереосистему, чтобы не слышать её криков. Так уж совпало, что первой там начала играть именно эта песня. Я понял тогда, что она меня медленно убивает. Как человека, как личность. Что я не могу больше так. Не знаю, что меня тогда остановило. А на следующий день я разозлился. Я понял что ненавижу. Я хотел, чтобы она страдала так же, как я. Я забросил учёбу. Стал вести себя... так. Пугавшие раньше скандалы начали мне приносить какое-то болезненное удовольствие. Наверное, я и жил только для того, чтобы увидеть перекошенное от ярости лицо матери, которая исходила ядом, видя, что её любимая игрушка с каждым днём всё больше выходит из-под контроля.
  И вновь комната погрузилась в тишину. Шокированный до глубины души подполковник неотрывно смотрел на парнишку, поражаясь его мужеству, стойкости, силе воли. Да он бы взвыл при такой жизни. А Вася ничего, держится. Сопротивляется. Даже пытается находить в такой вот жизни хоть какие-то позитивные моменты.
  - Ничего,- делано бодро сказал Михаил.- Вот выберемся, восстановим тебя в политехе. И жизнь наладиться. Так что не грусти.
  - Не получиться,- криво улыбнулся он.- Она работала непосредственно через ректора.
  - Мальчик, не думаешь же ты, что какая-то стервочка сможет меня запугать,- прищурился мужчина.- Я прошел войну, я пресекал бандитские разборки. Я убивал и несколько раз чуть не погиб сам. К тому же, связи есть не только у твоей мамаши.
  - Не знаю. Да и...- боясь обжечься вновь, но искренне надеясь, что в этот раз он, наконец, нашел человека, который не исчезнет из его жизни, словно призрак. Паренёк сглотнул тугой комок в горле, борясь с противоречивыми чувствами.
  - Я же обещал,- укоризненно сказал Михаил.- Я тебя не брошу. Не веришь мне?
  Кусая губы, задыхаясь от затопившего его сознание чувство надежды. Утопая в чувстве благодарности. В какой-то момент он понял, что ему уже всё равно, что будет дальше. Наплевать на то, что возможно ему вскоре опять причинят боль. Опять оставят одного. Но в этот краткий миг он действительно верил. Верил словам, которые мечтал услышать всю свою сознательную жизнь.
  - Я тебя не брошу.
  - Спасибо.
  
  Мир ангелов
  
  Следующее утро открыло для Виктора и Тани новую истину. Вчерашний срыв не прошел бесследно. Сопротивляться поглотившим их эмоциям стало невероятно сложно. Целое утро они старательно игнорировали друг друга, стараясь не говорить ничего лишнего, лишний раз не показываться на глаза. Находиться рядом и в то же время держать дистанцию... они сами превратили свою жизнь в пытку.
  Они в полной мере прочувствовали это в то время, пока изучали остаток слепков в тайной комнате. Не находя себе места. Не находя выхода из созданной ими же самими ловушки. Они оба неосознанно ждали того момента, когда информационные слепки как можно сильнее утомят их сознание. Но информации оставалось не так уж и много, чтобы добиться желаемого результата.
  Кто первый принял решение сделать в их взаимоотношениях хотя бы не большую передышку? Неважно, в любом случае, когда Таня, старательно отводя взгляд, заявила, что слишком устала и осматривать заводы не пойдёт. Виктор быстро поддержал её порыв. Точно так же стараясь, не дай Бог, не пересечься с ней взглядом. Ему итак было тошно после этого странного сна. Теперь он ощущал себя ещё и редким трусом.
  После официального окончания работы с информационными слепками Таня осталась со старейшиной и Виридо, отвечая на интересующие их вопросы. Виктор же, в компании Мария и ещё десятка ангелов, отправился осматривать заводы.
  Полдень вступил в свои права. Казалось, природа всё раздумывает, предаваться ли ей послеобеденному сну или выплеснуть наружу всю накопленную за ночь энергию. По-особому солидарными со вторым вариантом были насекомые, которым дневное тепло нравилось куда как больше чем ночная прохлада. Поле, на которое они телепортировались, было просто таки переполнено их жизнерадостным стрекотом.
  Непрестанный звукоряд жужжания, стрекота и писка на удивление подводил мысли к желанию впасть в расслабленную негу. Растянуться на мягкой травке, вдыхая аромат многочисленных трав и полевых цветов. Полюбоваться на немногочисленные пушистые облака, манерно и плавно скользящие по небу.
  - Красиво здесь,- выдохнул Виктор.
  "Жаль, что Таня этого не видит",- неосознанно подумал мужчина, но в следующий миг мотнул головой, прогоняя от себя лишние мысли.
  Взгляд его сосредоточился на возвышающемся в полукилометре от них заводе ангелов, что напоминал огромную теплицу, раскинувшуюся на несколько километров. С невысокого взгорка вид на чудо здание открывался просто потрясающий.
  Стены этой странной теплицы были сделаны явно не из стекла. Они играли в лучах солнца серебряными бликами. Они казались застывшей во времени ртутью. Но при всём при этом, внутрь помещения солнечные лучи этот материал пропускал не хуже стекла.
  Внутреннее убранство завода древних напоминало гигантский ангар. Вначале, Виктору даже показалось, что полы в нём отлиты из бетона, но это оказалось совсем не так. По своим характеристикам пол больше всего напоминал живой камень Амагирия. Он впитывал в себя свет и тепло, проникающие через прозрачные стены, что придавало ему сил мгновенно заращивать малейшие трещины и шероховатости, возникающие с течением времени.
  - Это - девятый по величине завод по производству мебели и малых комплектующих,- любезно проинструктировал Марий, указывая рукой на ряды огромных, белых платформ.- Чтобы никто нам не мешал, персоналу объявили выходной. Заказов не так уж и много, так что... В целом, к работе здесь привлечено чуть мене двух сотен ангелов. Средний показатель выработки - от пятнадцати до сорока минут на средний объект.
  - Можно поконкретнее?- попросил Виктор.
  - После курса обучения, что длиться, в зависимости от способностей ангела, от года до трёх лет,- с готовностью начал рассказывать сенсор.- Любой из специалистов способен создать средний объект, к примеру тумбочку, за время, не превышающее сорока минут.
  - Ясно,- задумчиво отозвался мужчина.
  Он подошел поближе к платформе, задумчиво осматривая странный прибор. Приблизившись, сразу заинтересовался красным овалом около двадцати сантиметров в диаметре, находящийся в углу платформы.
  - Это - для управления,- поспешил пояснить Марий, заметив его заинтересованность.- Чтобы получить необходимый предмет, надо приложить ладонь к овалу и как можно более детально представить себе то, что необходимо создать.
  - Так просто?- усомнился Виктор.
  - Я бы не был в этом так уверен,- вступил в разговор другой ангел. Судя по всему, работник завода.- Если не получается удержать концентрацию, то весь труд идёт насмарку.
  - Хм,- провёл пальцем по гладкой, немного тёплой поверхности платформы мужчина.- А можно мне попробовать?
  - Не стоит,- нахмурился сотрудник завода.- Без должного обучения у вас всё равно ничего не выйдет.
  - А я и не хочу этого,- усмехнулся Виктор.- Я просто желаю посмотреть на практике работу прибора.
  - Если желаете, я могу вам это продемонстрировать сам,- не сдавался ангел.
  - И всё же,- твёрдо посмотрел ему в глаза мужчина.- Я бы хотел сделать это сам.
  Некоторое время ангел молчал, нахмурив бесцветные брови. Он неотрывно смотрел в глаза мужчины, будто желая убедить его не упорствовать в подобных решениях. Но в этом безмолвном противостоянии человек вскоре одержал безоговорочную победу. Крылатый резко отвернулся, не в состоянии выдержать его гипнотический взгляд и недовольно бросил:
  - Как знаете.
  Довольно кивнув, Виктор вновь приблизился к платформе, смело прикладывая ладонь к красному овалу. Коршунами кружащие вокруг него ангелы напряглись, переглянулись, но останавливать его всё же не решились.
  - Мебель,- пробормотал Виктор, щурясь от света, пробивающегося сквозь странное стекло.- Стульчик, значит.
  Прикрыв глаза, мужчина попытался представить логичный для первой попытки простой четырёхногий табурет. Но, как ни странно, образ этого предмета мебели упорно не желал оформляться у него в голове. На смену решимости пришло легкое раздражение. И стоило ему отвлечься, как перед его глазами тут же возник Танин силуэт. А в сознании отчётливо пронеслась занозой засевшая в его голову тоскливая мысль.
  Я скучаю...
  Мгновенно придя в себя, он попытался взять себя в руки. Вернуть в душу холодное спокойствие, что царило в его сознании всего мгновение назад. А после ему в голову прокралась шальная мысль. Раз уж его допустили к прибору. Раз уж ему даётся шанс сотворить что-то своими руками, то почему бы не сделать ей подарок? Эта мысль мгновенно захватила его. Губы помимо воли растянулись в предвкушающей усмешке.
  Что бы ему такое сделать?
  А ведь самым любимым для них временем стало утро. Время, что безоговорочно принадлежало лишь им. Как-то постепенно, неосознанно, дом, что временно предоставили людям ангелы, стал для них гораздо милее и роднее, чем жилища, оставленные на Земле.
  Но ему никогда не нравились простые, безыскусные стулья, что находились на кухне. Ведь иногда так хотелось откинуться на мягкую спинку, поджав ноги под себя. Обняв пальцами чашку с горячим чаем.
  Уже подробно себе представляя момент вручения подарка. Он чётко представил себе образ, что желал воплотить в жизнь. Притиснув руку к овалу так, что заболели пальцы. Полностью захваченный новой идеей, он постарался очистить свои мысли от всего лишнего, осознав свою цель и сосредоточившись на её реализации. Его внутреннее зрение нарисовало сначала твёрдый каркас кресла, с четырьмя массивными, резными ножками. А так как в этом мире ему ни разу не встретилась мебель, набитая пухом либо паралоном. Он просто мысленно попытался представить, что на кресло сверху ложиться пружинистая основа.
  В тот же миг перед глазами изумлённых ангелов на платформе стал собираться чёрный пепел. Он возникал из ниоткуда, по всей поверхности платформы, после чего стремительно собирался в центре небольшой горкой, что всё росла, собираясь вместе, меняя форму, перетекая ввысь и в стороны, превращаясь в огромный коричневый слепок, похожий на пластилин. Он постоянно пребывал в движении, менял форму, размер, вытягивался и снова сминался. Подчиняясь мысленному посылу человека, он наращивал сначала твёрдый каркас, что вскоре обзавёлся мягкой основой нежного, бежевого цвета.
  А когда Виктор открыл глаза, то изумленно выдохнул. Ведь до конца не веря, что всё получится, как надо. Он не ожидал, что его фантазия обретёт материальное воплощение. А ведь попадание было стопроцентным.
  - С первого раза. Да ещё такое!- потрясённо выдохнул Марий, недоверчиво глядя на человека.- У нас ведь этому долгое время учатся.
  Остальные ангелы не промолвили ни слова, пожирая человека потрясёнными взглядами. После этого инцидента их уважение к пришельцу возросло многократно.
  Но Виктору уже было всё равно. Он уже не был способен ни на чём сосредоточиться. Мужчину с неудержимой силой тянуло домой. Он мечтал увидеть свою малышку. Вручить ей подарок. Поделиться своими впечатлениями.
  Когда нет возможности найти согласие с самим собой. Когда факт, что твой мир навсегда изменился, ещё не до конца укоренился в сознании. Он просто желал её увидеть, и эта навязчивая мысль заставила, на первый взгляд, прогнозируемый и размеренный, день покатился под откос.
  Наведавшись на ещё один завод подобного типа, Виктор понял, что идти осматривать завод, производящий более сложные движители не имеет никакого смысла. С трудом воспринимая информацию, с запинкой отвечая даже на самые простые вопросы, он стал слишком рассеянным для того, чтобы хоть что-то анализировать.
  День готовился превратиться в вечер, а он шел по улице, делая вид, что внимательно слушает Мария. Позади шагало несколько ангелов, что с помощью телекинеза перемещали стопки исторических документов и книг, изъятых из архива. Кресло он нёс сам. Оно было совсем лёгким, почти невесомым. Но руки Виктора всё равно нервно подрагивали.
  В конечном итоге, даже Марий перестал делать вид, что не замечает состояние мужчины. Хитро прищурившись, он одарил его задумчивым и немного ироничным взглядом, перестав донимать человека расспросами. А после хмыкнул и подошел к своим собратьям, что-то нашептав им на ухо. Погруженный в свои мысли Виктор этого не заметил, а оттого очень удивился, когда ангелы отказались заходить даже во двор выделенного людям дома, небрежным движением руки отправив внутрь всю набранную в архиве документацию. Почтительно поклонившись, они ушли, пообещав вернуться завтра утром.
  Ощущая небывалый душевный подъём, Виктор подхватил созданное им сегодня кресло и отправился в дом.
  Он позвал её ещё с порога, и имя девушки радостным эхом отправилось гулять по дому. Но вернулся к нему лишь гулкий отголосок запустения и тишины. Радость от предвкушения скорой встречи тут же сменилась тревогой. Стоя в до неприличия просторном холе он всё слушал эту гнетущую тишину. Ощущая, как уверенность в том, что соскучившаяся Таня встретит его у самого порога, медленно покидает его.
  Тихо прокравшись к её комнате, сквозь щель приоткрытых дверей, Виктор сумел рассмотреть свернувшуюся калачиком на кровати девушку.
  Спит. Просто устала.
  Ну и что, что для сна слишком рано? Возможно, она просто не отошла ещё от изучения информационных слепков.
  Успокоив себя подобным образом, Виктор устало вздохнул. В последний раз бросил взгляд на Танин силуэт, он устало поплелся в свою комнату. Необходимо было ещё изучить документы, взятые из архива.
  Ангелы сталкивались с доказательствами присутствия Древних в их мире столько, сколько себя помнили. Пошагово знакомясь с каждой находкой, они с момента, как осознали себя разумной расой, пытались разгадать, кто же оставил им в наследство столько всего нужного и полезного. А ведь это касалось не только многочисленных заводов по производству весьма полезных вещей. Древние много чего оставили после себя, в том числе и виденные людьми памятники архитектуры, транспортную сеть, единую систему энергоснабжения.
  И, что самое интересное, система управления всем этим была настолько проста, что разобраться, что к чему сумел бы и трёхлетний ребёнок. Иногда создавалось такое ощущение, что сложные для понимания вещи специально для ангелов максимально упростили. А они, не будь дураки, постепенно все эти полезности находили, тщательно исследовали и аккуратно внедряли в свою жизнь. Создавая с каждой свежей находкой всё новые и новые группы искателей и учёных, которые с каждым годом лишь сильнее путались в лавинообразно нарастающем количестве загадок.
  Хроники, что попали к мужчине в руки, хоть и были несколько суховаты, но всё равно оказались куда как более информативными и полезными, чем тот ширпотреб, что Виктор читал до этого в городской библиотеке. Он так увлёкся, выискивая крупицы смысла в словесной шелухе, пытаясь понять, когда и откуда возникли первые упоминания о Древних, что просидел над бумагами почти до рассвета и даже не заметил, как уснул.
  
  Тьма. Невесомость. В душе царит мир и покой.
  Но внезапно он понял, что стоит на чём-то твёрдом. Ощутил порыв тёплого ветра, что пробежал по телу и умчался вдаль. Неоном вспыхнули под ногами две яркие белые линии, а по бокам с тихим шелестом начали возникать двери. Много-много дверей, что сформировали длинный, почти бесконечный коридор. Виктор огляделся и хмыкнул.
  -Может не стоит в этот раз усложнять?- спросил он пустоту.- К тому же, должен заметить, здесь немного мрачно.
  Но никто не отозвался, и это вызвало в его душе чувство мимолётного раздражения. Он уже понял, что этот сон необычен. Так же необычен, как и предыдущий.
  Дожидаясь ответа, мужчина присмотрелся к ближайшей двери. На ней была табличка - Знакомство с Ликой. Вспомнив этот момент своей жизни, Виктор насмешливо фыркнул.
  - Прекращай уже,- вновь попытался он дозваться до невидимого собеседника.- Я не против разговора. Но мне откровенно не нравится это место.
  Некоторое время ничего не происходило. Потом картинка внезапно поплыла, коридор растаял. А в следующий миг он оказался на берегу быстрой реки. Успокаивающе журчала вода. Ветер создавал на её глади лёгкие волны. Росший неподалёку клён создавал приятную тень.
  - Вот так-то лучше,- удовлетворённо кивнул мужчина, присаживаясь на прибрежный камень. Наблюдая, как пытается скрыться под водой потревоженная его появлением лягушка.
  Некоторое время он молча сидел, поводя рукой по шелковистой травке, наслаждаясь её мягкостью. Но молчание вскоре начало его тяготить.
  - Ты сегодня какая-то нерешительная,- грустно улыбнулся Виктор.- В прошлый раз было иначе. Может, познакомимся?
  Долгую минуту ничего не происходило, но вот неподалёку прошел рябью воздух. И рядом с ним возникла незнакомка.
  Она соткалась, будто из солнечных лучей. Такая же светлая, яркая, невесомая. Хрупкая фигурка её терялась в свободной тоге. Прекрасная ангелия, в её огромных глазах цвета весеннего неба, отражались доброта и понимание. Пушистые золотистые волосы обрамляли её идеальное лицо. Эти мягкие пряди казались продолжением летних солнечных лучей.
  - Ты в который раз меня удивляешь,- пропела незнакомка, присаживаясь рядом с ним прямо на траву.- Ты сразу понял, что это необычный сон.
  - В этом мире я твёрдо осознал - случайности не случайны,- грустно улыбнулся Виктор.- Как тебя зовут?
  - Лиани,- шорохом ветра прозвучал ответ.- У тебя, наверное, ко мне много вопросов?- вопросительно выгнула брови ангелия.
  - Я просто хотел дать понять,- грустно отозвался Виктор.- Что понимаю, для чего ты это делаешь. Я не буду сопротивляться тебе.
  - И что ты понял?- осторожно спросила Лиани.
  - Ты ведь хочешь мне помочь?- внимательно посмотрел на неё мужчина.- Ты ведь сама так сказала.
  - Ты уверен, что найдёшь в себе силы не сопротивляться?- насторожено переспросила ангелия.
  - Тот сон,- устало прикрыл глаза Виктор.- Те воспоминания хоть и неприятны, но... Я понимаю, что так надо. Ведь правда?
  - Правда,- посмотрела на него изучающим взглядом Лиани.- Но... Прости моё любопытство. Почему твоя душа сегодня так сильно изменилась?
  Виктор долго молчал, всё так же сидя с закрытыми глазами. А после всё же ответил, так и не решившись посмотреть на неё прямо.
  - Просто я понял, что как бы жизнь не сложилась. Даже если мы не будем вместе, я хочу оберегать её,- голос его звучал глухо и немного хрипло.- А для этого я должен быть сильным.
  - Ясно,- эхом отозвалась Лиани. На губах её играла грустная и все понимающая улыбка.- Ты готов?
  - Готов,- кивнул Виктор и посмотрел на неё.- Что мне надо делать?
  - Просто дай мне руку,- склонила голову на бок Лиани, протягивая свою хрупкую ладошку человеку. Мужчина тоже немного нервно улыбнулся, но всё же потянулся к ней. Едва её бархатные пальчики прикоснулись к его ладони, мир вспыхнул белым цветом, растворяя его сознание. Он сознательно шагнул сквозь вторую печать, превозмогая себя.
  Светлая кухня, с вечно открытым в летнюю пору окном. Прозрачные, невесомые занавески. Белый кафель и светлая плита, из духовки которой всегда доносятся вкусные запахи. Пёстрый календарь на стене. Всегда с цветами. Такими же яркими и переменчивыми, как и мама.
  Если пройти по сумрачному коридору, можно попасть в комнату родителей. В детстве Виктор любил пробираться к ним под утро в кровать, досыпая остаток ночи, окруженный теплом самых дорогих в мире людей. Наверное, так поступает каждый ребёнок.
  На светло коричневых обоях висит огромная фотография. Виктор со своей первой в жизни наградой, обнимающие его счастливые родители.
  Когда они перестали понимать друг друга? Когда перестали замечать тревогу друг друга? Ведь раньше они были способны понять, даже без слов.
  Всего один маленький шаг. Всего один вопрос. Он мог изменить многое. Когда же это началось?
  - Хватит! Это работа, а не рабство!- грозно смотрел на него отец.- Ты не ешь, не спишь! Когда ты вообще в последний раз отдыхал? Месяц? Или год назад?
  Стояла в дверях перепуганная мама. Это ведь она всегда старалась убедить сына больше уделять внимание другим вещам. Побольше отдыхать. Уделять хоть немного времени противоположному полу.
  Отец никогда не скандалил. Это он всегда выступал стабилизирующим фактором, остужая конфликт, если тот заходил слишком далеко.
  Но Виктора тогда это не встревожило. Он был зол. Он в очередной раз проиграл Краморову.
  - Это не твоё дело!- вспылил мужчина.
  От обиды. От растерянности.
  Отец никогда не разговаривал с ним в подобном тоне.
  Почему? Ну почему его тогда это не встревожило?
  Он шел по окроплённой дождём улице. С наслаждением вдыхая пряный воздух после лёгкого, летнего ливня. Мягкое солнышко ласкало кожу. А он всё не отводил взгляд от шагающих вдалеке по аллее родителей.
  Ему всегда нравилось наблюдать за ними издалека. Даже после стольких лет вместе, они по-прежнему любили друг друга. Маленькая, хрупкая женщина. И высокий, широкоплечий и могучий мужчина. Они выглядели как две идеальные противоположности. Спокойный и рассудительный отец. И яркая, немного порывистая мама. Когда они смотрели друг на друга, между ними всегда ощущалась какая-то непонятная магия.
  - Милый, как ты?- тихий, встревоженный вопрос, что донёсся из кухни.- Выглядишь уставшим. Опять болела голова?
  - У тебя болела голова?- удивлённо спросил сын, выглядывая из коридора.
  - А-а-а, полуночник проснулся,- голос отца сразу стал раздраженным и язвительным.
  - И где тебя носило?
  Виктора опять начала охватывать злость. Голова до сих пор была чугунной. До трёх утра он был на вечеринке, на которой познакомил директора с одним своим знакомым. Очень важным знакомым.
  - Так было надо,- сквозь зубы процедил мужчина.
  - Опять работа?- скривился отец.- Хоть бы кого-то подцепил там. А то я скоро стану подозревать, что мой сын сменил ориентацию.
  - Дорогой!- возмущённо воскликнула мать.
  А взбешенный Виктор просто взял и ушел, напоследок демонстративно хлопнув дверью.
  А ближе к вечеру к нему в комнату вошла мать. Как это было в детстве, она села на краешек кровати, пытливо вглядываясь в лицо сына. Виктор как раз просматривал ноты, стараясь отодвинуть на задний план жгучую обиду.
  - Он не хотел тебя обидеть,- мягко сказала мама, гладя его по спутанным волосам.
  Виктор лишь устало прикрыл глаза.
  - Он боится за тебя,- продолжала тихо говорить она.- Как и я.
  - Да что ж вы заладили,- вспылил мужчина, резко закрыв партитуру.- Как вы не поймёте, что я уже взрослый? Я сам решаю, что мне необходимо. Сам ставлю перед собой цели и задачи.
  - Мы не вечны,- грустно сказала мама, совсем не оскорбившись его тоном.- Я не хочу, чтобы ты в конечном итоге остался совсем один.
  - Мам, ну что за мысли?- возмутился Виктор.- Вы у меня совсем молодые. Что за настроение?
  - Время идёт сынок,- в её глазах читалась печаль и тревога одновременно.- И... я бы ещё хотела понянчить внуков.
  - Всё будет,- фыркнул он.- Но ты же видишь, что у меня сейчас твориться на работе? Я не могу сейчас дать задний ход. Вот когда всё закончится...
  - Ты всегда находишь всему причину,- печально отозвалась мама.- Смотри, сынок, как бы ни было слишком поздно.
  Почему он не заметил перемен? Слишком был погружен в себя? Редко бывал дома? А может всё происходило слишком плавно? Или проблемы слишком хорошо скрывались?
  Да нет, это всё отговорки. Если бы он был достойным сыном своих родителей, он бы всё понять с самого начала.
  А время шло, и злость всё скапливалась. Покой сменился раздражением. Всё чаще и чаще срывались с губ грубые слова. Слова, что ранят, порой, больнее непонимания.
  - Если я тебя так раздражаю! То может мне переехать?- разнёсся по коридору крик.
  - Куда?- насмешливый вопрос.- Да ты помрёшь от голода через неделю. А через месяц будешь выглядеть не хуже бомжа.
  - Ты в этом так уверен?- лицо пылает от еле сдерживаемого гнева.
  - О да,- кривая улыбка.- Да ты даже в магазин сам сходить не можешь. Вечно покупаешь какую-то дрянь.
  И вновь между ними стена. Закрытая дверь, которую ни один, ни второй не находят в себе силы открыть друг для друга. Почему так легко рассказывать о своих проблемах кому-то иному? А выложить всё человеку, которому на тебя действительно не наплевать, так неимоверно сложно?
  - Только на эти выходные,- упрашивала мама.- Мы так давно нормально не общались. Так давно не были вместе. Поедем на дачу. Сделаем шашлык. Вить, ну пожалуйста.
  - И когда ты это планируешь?- немного нервно улыбнулся Виктор.
  - Двадцать второго. Выедем в пятницу,- радостно подхватила мама.- Пробудем все выходные там. Заодно ты отдохнёшь, отвлечёшься.
  Когда на чаше весов находятся такие похожие, но такие не равнозначные слова как долг и необходимость. Когда сталкивается желание сдержать слово перед любимыми людьми и свои собственные амбиции. Часто ли люди способны принять правильное решение? А часто ли те, кому было дано слово, способны понять мотивы и стремления родного человека?
  - Сынок, ты же обещал,- поджав губы, говорит мама. В её глазах обида.
  - Ну, мамочка,- упрашивает сын.- Ну, пожалуйста. Ну, прости. Я целый год шел к этому моменту.
  - Не надо, Лена,- устало прерывает спор отец.- Ты же видишь, данное нам слово для него ничего не значит.
  - Не правда,- вспыхивает Виктор.- Я же не виноват, что дату прослушивания в который раз изменили.
  - Если бы это было в первый раз,- возражает отец.- Возможно, я бы тебе и поверил.
  - Не я решаю подобные вопросы!
  - Когда же ты, наконец, поймёшь разницу, между словами Нужно и Важно?- печально спрашивает отец. В его глазах разочарование.
  Две дороги. Очередная развилка пути. Почему человек не способен знать всё заранее? Почему ему не дано читать мысли любимых? Почему лишь случайность способна дать ответ на то, почему так изменился близкий человек?
  Те дни итак слились для Виктор в один бесконечно долгий кошмар. Но озвученная чужим человеком тайна, что так долго скрывалась отцом, просто вышибла из него дух.
  - У вашего отца был рак головного мозга,- удивлённо отвечает врач.- А вы не знали?
  Это был шок. Удар молнии. Эти слова будто погрузил его с головой в холодные пучины мирового океана.
  Этого не может быть. Почему? Почему он молчал? Почему не говорил?
  После похорон Виктор словно бродил в тумане непонимания, неверия. Неужели отец ему настолько не доверял, что не был способен рассказать ему эту страшную новость? Неужели он настолько разочаровался в своём сыне? Неужели считал, что Виктор не способен понять всю глубину сложившейся ситуации?
  - Хватит,- задохнулся он.- Довольно.
  Вся безысходность тех моментов гранитной плитой навалились на него. Череда образов. Бездумные скитания по улице. Безуспешные попытки найти в прошлом причины, что побудили отца скрыть факт своей страшной болезни.
  И выворачивающее душу чувство вины. Самой грозной, самой страшной вины, которая только может существовать в этом мире. Вины перед умершими людьми, так как мёртвым уже никогда не скажешь - прости. Для мёртвых уже ничто и никогда не измениться.
  - Хватит!- задыхался он, не желая больше вспоминать. Эти образы. Эти воспоминания. Они были такими яркими. Они будто вернули его обратно в прошлое. Если бы он заранее знал, насколько болезненными будут эти образы. Он бы никогда в жизни добровольно не согласился бы сорвать вторую печать.
   И образы-воспоминания послушно поплыли, рассеиваясь, словно туман. Виктор вновь оказался на берегу быстрой реки. Ветер вновь гулял в кроне старого клёна. Но мужчина этого не видел. Навеянный ангелией солнечный денёк будто превратился для него в стылую зиму.
  - Ты хоть понимаешь?- обратилась к нему Лиани.- Что то, во что превратилась твоя жизнь - это воплощение самого большого кошмара твоих родителей?
  Виктор был бледен. Лицо его закаменело, а руки непроизвольно сжимались в кулаки. От давящего чувство вины он не мог не то что говорить. Ему трудно было дышать.
  - Твоя мать. Она не хотела, чтобы ты оставался один,- безжалостно продолжала ангелия.- Отец тоже старался показать тебе путь, который убережет от множества ошибок. Он желал, чтобы, когда его не станет, возле любимых людей всегда находились те, кто поможет в трудную минуту.
  - Я разочаровал их,- хрипло промолвил мужчина.- Я никогда не был достоин их заботы. Их любви.
  - Вовсе нет,- качнула головой ангелия, подходя к нему.- Они всегда гордились тобой. Позволь я тебе покажу.
  Не успел он опомниться, как её хрупкие ладошки вновь взяли его руки. И сознание его вновь погрузилось в стремительный поток образов-воспоминаний.
  Приоткрытая дверь в комнату и два улыбающихся лица, заглядывающих внутрь. С растерянностью глядя на мальчика, что вот уже пятый час отрабатывал сложный пассаж в незатейливой песенке.
  - Упорный,- с неприкрытой гордостью шепчет отец на ухо жене.
  Красивый кубок в руках Виктора. И буря аплодисментов, эхом разносящаяся по залу.
  - Мам! Пап! Смотрите!- кричит мальчонка, едва завидев в светлом холе родителей. Размахивая в воздухе блестящей наградой, он стремительно пронёсся по коридору к ним. Отец поймал его, закружил со счастливой улыбкой на лице, подхватил на руки, усаживая на сгиб руки.
  - Я горжусь тобой, сынок,- улыбается мама.
  И тут же следующий образ. Он играет на пианино в светлом концертном зале. Но взгляд его то и дело скашивается в сторону сидящей в первом ряду матери. На лице её играет счастливая улыбка и сердце мальчика сжимается от радости. Ведь у неё столько работы, а она всё-таки пришла. Нашла время, отпросилась пораньше, но всё же попала сюда, чтобы поддержать сына.
  И ещё одно видение. Одно из многих в бесконечной череде счастливых воспоминаний.
  - Ну как?- нервно спрашивает отец.
  А губы Виктора расплываются от уха до уха в довольной улыбке. И она эхом отдаётся в глазах матери, что до этого нервно что-то переставляла на столе.
  - Поступил!- радостно извещает Виктор.- Я поступил в консерваторию!
  Счастливо улыбаясь, отец порывисто его обнимает. И душу тут же заполняет поток такого неимоверного тепла и счастья, что, кажется, даже их небольшая квартирка наполняется дополнительным светом.
  - Я люблю тебя,- шепчет отец такие важные, такие нужные слова.
  Слова, которые приносят в нашу жизнь счастье, мир и покой.
  Слова, которые мы произносим столь непозволительно редко.
  
  Наш мир, демоны
  
  Утро началось с внеочередного скандала. Так уж сложилось, что приняв посильное участие в придумывании сценария встречи с сатанистами, через некоторое время Лида осознала, что лично ей никакой роли в этом спектакле не отводиться и что никто не собирается её брать с собой. И вообще, её хотят нагло оставить дома, переживать неизвестность в одиночестве.
  Асиана не обращала на препирательства этой парочки никакого внимания, занятая усиленным просмотром религиозных передач. Даже не смотря на то, что ей в основном отводилась роль массовки, она хотела быть как можно более подготовленной.
  Амилир и подавно не имел привычки встревать в чужие разборки, тем ни менее умудряясь подлить масла в огонь, экспериментируя со своими способностями, щедро испытывая тем самым терпение Ветрова. Но деваться-то было некуда. Других подопытных кроликов в округе не наблюдалось.
  В итоге, даже безграничное терпение Жени уже трещало по швам, но парень по прежнему старался втолковать девушке очевидные, на его взгляд, вещи.
  - Пойми же ты наконец!- в какой-то момент, в сердцах воскликнул он.- Демоны защищены. Им сложно будет нанести хоть какой-то вред. А мне надо там быть обязательно, чтобы подстраховать их в случае непредвиденных обстоятельств. Дать подсказку, если что-то пойдёт не так. Указать им место встречи, в конце то концов. Но ты! Твоё присутствие ничего не изменит! Только заставит меня с ума сходить от страха за тебя.
  - Я не маленькая, чтобы меня опекать. И я тоже могу давать им подсказки! Могу подстраховывать!- мотнула головой Лида, от чего её причёска окончательно растрепалась.- И ты точно так же уязвим перед ними, как и я!
  - Пра-а-авда?- прищурился Женя. Ему уже надоел этот спор, а последнее высказывание откровенно задело. Неужели она думает, что сможет оказать сатанистам более достойное сопротивление, чем он, если они нападут? Неужели в её глазах он выглядит таким слабаком?- Вот интересно, долго ли ты мне сможешь сопротивляться, если я тебя просто напросто свяжу? Вот уж когда ты точно не потащишься в гости к этим ублюдкам.
  - Что ты сказал?- задохнулась от ярости Лида.
  - Или ты наивно рассчитываешь, что у меня не хватит сил на это?- совсем уж гадко ухмыльнулся Ветров.
  - Ты не посмеешь,- выдохнула девушка.
  К счастью, именно в этот момент телефон парня завибрировал, запев задорным голосом песню бабок Ёжек из известного советского мультика. Раздраженно мотнув головой, парень отвернулся, схватил телефон и стремительно вышел в коридор.
  - О, Ростислав. Привет. Пробил? Так быстро? Ну, ты даёшь. Что он? Правда что ли? Вот идиот.
  Нырнув в ретрокомнату, он опустился на кровать, набирая продиктованный ему только что номер. Напряженно закусил губу, выстукивая пальцами по колену.
  - Алё? Добрый день. Меня зовут Евгений. Нет, вы меня не знаете. Да, у меня есть информация, которая вас очень сильно заинтересует. Да, по интересующему вас вопросу. Нет, сейчас это не имеет абсолютно никакого значения. По крайней мере пока, ведь если мы не сможем с вами договориться, я просто исчезну. Мне лишние проблемы не нужны. Нет, это не розыгрыш. Нет, я не журналист. Ну и долго вы будете задавать глупые вопросы? Или так сложно найти время и обсудить всё при личной встрече? Сегодня? Да, только сегодня, пожалуй, и смогу.
  Придя, наконец, к компромиссу, Ветров отключился, отбросил телефон в сторону и устало растёр ладонями лицо. Последние дни невероятно сильно вымотали парня. Все эти дикие события, бессонные ночи, во время которых он, то пытался понять, где же скрываются неуловимые ангелы, то собирал со всех доступных ему ресурсов информацию, чтобы проникнуть в суть происходящих вокруг событий. То безуспешно пытался установить связь с сатанистами. Теперь ещё и прибавилась всё более усиливающаяся тревога за эту дурочку. Они итак рискуют. Итак ходят по краю. А теперь она ещё и желает подвергнуть себя дополнительному риску.
  Резко поднявшись с кровати, он тряхнул головой, прогоняя тревожные мысли и принимая сосредоточенный вид. Полез в сумку, доставая сменную одежду. За один день надо было успеть сделать очень многое. У них итак осталось слишком мало времени, чтобы иметь наглость растрачивать его по пустякам.
  Рывком сорвав с себя футболку, Женя склонился над кроватью, хватая сменную одежду. И именно в этот момент дверь рывком распахнулась, явив упрямо поджавшую губы Лиду. Сделав по инерции несколько шагов и собираясь продолжить прерванный спор, она растеряно застыла, глядя на недовольно поморщившегося парня. Ветров тяжко вздохнул, морально приготовившись к тому, что их спор придется жестко прерывать. Он жутко устал, да и отведённое им время всё продолжало утекало сквозь пальцы.
  А Лида откровенно растерялась, ведь к ней медленно, но неуклонно пришло осознание, что не такой уж он и хлипкий, каким ей всегда казался. Просто мешковатая одежда, которую он постоянно таскал. Она хоть и позволяла своему хозяину чувствовать себя комфортно, но откровенно его уродовала. Именно одежда скрыла от её глаз гибкое тело парня, наделённое какой-то странной, почти кошачьей красотой. Немного излишне худощавое, но просто таки излучающее несомненную силу.
  Сглотнув внезапно возникший комок в горле, взгляд её опустился ниже, оценив чётко выраженные кубики пресса. От этого зрелища сердце девушки как-то странно ёкнуло.
  - Ты что-то хотела?- спросил Ветров, скосив в её сторону взгляд.
  - Э-э, н-нет. Ничего,- пробормотала она, стараясь взять себя в руки. Встряхнула головой, прогоняя наваждение и делая шаг назад. Оборачиваясь к двери.
  Но Женя в два прыжка, внезапно, оказался возле неё. Схватил за руку, легонько дёрнув на себя, заставляя обернуться вновь. Наклонился, хитро ухмыльнувшись. Нависая над ней.
  - Точно ничего?- прошептал он ей в ухо, обдав его горячим дыханием.
  От этой внезапной близости дыхание девушки перехватило. Застыв на месте, она будто приросла к полу, не в силах сдвинуться с места. Ощущая головокружение от внезапно окутавшего её терпковатого запаха его тела. Не в силах унять бешено колотящееся в груди сердце.
  Растерянность всё росла. Вверх смотреть Лида боялась, ведь тогда существовал бы немалый риск пересечься с ним взглядом. И тогда Ветров без слов получил бы от неё ответ на только что заданный вопрос. Вниз смотреть было тем более неловко. В какой-то момент взгляд девушки остановился на родинке в форме полумесяца, что тёмным пятнышком застыла под его правой ключицей.
  Ощущая, как по телу прокатываются волны жара, что в конечном итоге обосновался где-то в животе. Забыв, как нужно дышать. Лида внезапно осознала, что ей неимоверно, просто таки до темноты в глазах хочется прикоснуться к этой странной родинке.
  Пауза затягивалась, Ветров так же удивлённо застыл. А в следующий момент шумно выдохнул, не в силах поверить в происходящее. Этот звук, наконец, вывел Лиду из оцепенения. Очнувшись, она вырвала свою руку из его цепкого захвата и вылетела из комнаты.
  Рванувшись было следом, Женя в следующий миг передумал. Момент был им глупо упущен. Сейчас же ей надо было дать некоторое время на то, чтобы прийти в себя. Собственно, как и ему. Ведь если так и дальше пойдёт, ему сложно будет себя контролировать.
  Всё стараясь пригасить разрывающее его на части желание, Ветров молча уселся на кровать. Задумчиво покусал нижнюю губу. То, что сегодня промелькнуло в её взгляде. Он ведь не ошибся? Верно?
  Потихоньку осознавая весь смысл произошедшего. Еле сдерживая взявшуюся непонятно откуда неугасимую энергию. Парень едва ли не рассмеялся. Чёрт! Знал бы раньше, что так выйдет, давным-давно вытащил бы её на пляж.
  На оговоренную встречу Женя ехал в приподнятом настроении. Даже усталость сошла на нет, а тревожные мысли о предстоящем грандиозном спектакле отступили на второй план. То, чего он добивался вот уже больше года, неуклонно воплощалось в жизнь. И это было просто потрясающе, ведь только лишь дело касалось его малышки, вся решительность парня куда-то исчезала. Удивляясь самому себе, он одну за другой совершал ошибки. Страшно нервничая, никак не мог выбрать линию поведения.
  Сказал бы ему кто раньше о возможности подобного - не поверил бы. Но факт оставался фактом, каждый раз возле неё он терялся, начиная вести себя, словно несмышлёный подросток.
  Выйдя из метро, Ветров стремительно прошагал в сторону парка, где долгое время прохаживался, рассеянно высматривая знакомое по видео и фотографиям лицо. И вскоре добился желаемого, увидев сидящего на лавочке в тени раскидистой липы черноволосого бородатого мужчину. Одет он был в цивильную одежду, променяв церковную рясу на удобные джинсы и бежевую рубашку.
  Усмехнувшись, Ветров ускорил шаг, присаживаясь рядом.
  - Иоан?- задал риторический вопрос Женя, пристально разглядывая священника.
  - А вы?..- подозрительно прищурился тот.
  - Евгений,- кивнул Ветров, беззаботно откинувшись на высокую спинку.
  - Я вас представлял несколько по-другому,- хмыкнул Иоан, немного расслабившись.
  - Разочарованы?- поддел его парень, вновь обозначив улыбку.
  - Скорее удивлён. И что же у вас ко мне за срочное дело?- спросил священник, неотрывно глядя на парня.
  - У меня есть сведения, напрямую касающаяся ваших белокрылых друзей,- цепко посмотрел в глаза Иоану Женя, стараясь понять, насколько ему можно доверять.- И, не буду скрывать, мне вполне может понадобиться ваша помощь. Хотя...
  - Что?- после недолгого молчания переспросил мужчина.
  - Я готов рискнуть и поверить вам,- тяжело вздохнул Ветров.- В конце концов, так подставляться ради других, мало кто стал бы. А если ещё учесть тот факт, что эти другие никто иной, как какие-то непонятные пришельцы. Поверьте, этот ваш поступок уже располагает к доверию. Знаете, если вы поклянётесь, что как бы ни повернулись обстоятельства, информация, которой поделюсь с вами я, не распространиться дальше. Я даже готов буду вам поверить на слово
  - А как могу верить вам я?- прищурился Иоан.- Я вас совершенно не знаю. А вдруг это какая-то ловушка?
  - Вспомнили об осторожности? Или уже получили пару тройку угроз?- хмыкнул Ветров и чуть не засмеялся, увидев, как напрягся священник.- Да расслабитесь вы. И как в таком возрасте можно сохранить подобную наивность? Просчитать действия властных структур в подобных случаях довольно просто. А что касается вопроса о доверии и недоверии,- вновь улыбнулся Женя.- Ну, ангелам-то вы поверили. Чем я хуже? Как мне кажется, пришельцам было поверить ГОРАЗДО труднее. Так что решайтесь. Или забудьте о нашей встрече. Времени убеждать вас у меня нету. К тому же, моё время сейчас стало стоит просто до неприличия дорого.
  - Да ну?- попытался сыронизировать немного растерянный Иоан, который был уверен, что набрёл на очередного алчущего скандала журналиста. Или что ему опять примутся угрожать. Но этот парень даже не подумал затронуть подобные темы. Да и был он предельно серьёзен, что выбило священника из колеи.
  - Я бы даже сказал, что моё время сейчас стоит ЖИЗНЕННО дорого,- вновь криво улыбнулся Женя.
  - Ну, предположим, я вам поверю,- сдался, наконец, Иоан.- Какую, в таком случае, вы поставите передо мной задачу? Для чего я вам понадобился?
  - Потом,- небрежно отмахнулся Ветров.- Я всё расскажу, доходчиво и внятно. И... я очень рад, что вы оказались настолько сговорчивым человеком и не стали понапрасну тратить моё время.
  Проследив за тем, как Иоан тоже тяжело поднимается с лавочки, Женя махнул рукой, вновь направляясь к станции метро.
  - Следуйте за мной и постарайтесь ничему не удивляться.
  - Да куда уж тут,- тяжко выдохнул священник, послушно следуя за ним.
  
  Наш мир, ангелы
  
  Поле сменилось лесом. Неухоженный, заросший, он выглядел немного агрессивным, будто бы желая показать, что отвык от присутствия разумных на своей территории. Что не желает их видеть, обретя долгожданную свободу.
  Привыкшие жить в гармонии с собой и миром ангелы долгое время путались в многочисленных колючих кустарниках, проламывались сквозь заросли, безжалостно пачкая свою итак поиздержавшуюся одежду. Устав от борьбы с диким лесом они вновь отправили зов и дальнейший путь пошел проще, ведь лесные жители вели их по еле заметным человеческому взгляду звериным тропам, позволяя избежать колючих ловушек.
  А когда на землю стали опускаться сумерки, юные ангелы выбрались на широкий пустырь. Издали было неясно, почему в этом месте лес поредел, расступаясь, приоткрывая доступ несмелому, вечернему свету. Но потом друзья осознали, что попали в очередное заброшенное селение.
  Когда-то довольно большое село было погребено временем. Природа разрушила здешние дома ещё более безжалостно, чем увиденный ими ранее город. Стены большинства зданий давным-давно рухнули, поддаваясь тлетворному влиянию обстоятельств. Желая как можно быстрее избавить местность от признаков присутствия человека, многочисленные травы и вьюнки постарались надёжно прикрыть валяющиеся тут и там каменья. Загородить пошедшие обильными трещинами могучие фундаменты. Немногочисленные сохранившиеся строения загородили своими стволами разномастные деревья.
  Вновь ощущая отголосок некогда произошедшей катастрофы, разгоняя то и дело пробегающие по спине мурашки. Ангелы двинулись дальше, с интересом разглядывая брошенный посёлок. Стараясь понять, почему животные привели их именно сюда. Кто здесь вообще может жить?
  Мягко ступая по траве, чутко прислушиваясь к малейшему шороху. Они продвигались всё глубже, всё сильнее погружаясь в растерянность. Но, как оказалось, животные знали, куда им вести своих неожиданных друзей и покровителей.
  С другой стороны разрушенного посёлка. Там, где лес вновь смыкался непроницаемой стеной из могучих деревьев, стояла хижина. Она была небольшой, немного кособокой, возвышаясь над землёй не более чем на полтора метра. Без окон, с одними лишь деревянными дверями, которые время избавило от налёта белой краски, оставив только лёгкие следы от неё. Более свежее строение, не разрушенное временем и явно жилое, сразу бросалось в глаза. Возле него даже территория была более обжитой. Трава менее охотно росла ввысь, кое-где её грубо примяли. Пошарив глазами по импровизированному подворью, у узловатого ствола старой ивы ангелы обнаружился запас сухих дров. Кто-то даже удосужился восстановить заброшенный колодец, что находился по правой стороне от друзей на небольшом взгорке. К нему шла хорошо утоптанная тропка.
  Обнаружив столь веские доказательства чужого присутствия, друзья радостно переглянулись и сделали шаг к странному дому. Но не успели они дойти до пригласительно распахнутых дверей, как прямо на них из лесу вынырнуло нечто, в чём они секундой спустя с трудом, но всё же признали человека.
  Худощавый, в потёртой мешковатой одежде. Этот странный отшельник зарос настолько, что на его лице чётко можно было рассмотреть только глаза. Остальное терялось на фоне пышной гривы волос. Лоб прикрывала неровно остриженная, начинающая уже мешать обзору чёлка. Окладистая, чёрная с проседью борода спускалась до середины груди. Пышные усы прикрывали скулы и крылья носа. Только карие, маленькие, слезящиеся глаза поблескивали сквозь этот шар растительности.
  Вывалившись пауком прямо на опешивших ангелов, странный человек застыл на месте, почёсывая затылок. Разглядывая явившихся к нему нежданно-негаданно гостей. Немного постояв, отшельник как-то странно, то ли хмыкнул, то ли хрюкнул. После чего флегматично пожал плечами и утопал в дом.
  Немного шокированные ангелы переглянулись, не найдя в себе силы для слов. Не смея проронить ни звука, они провели целый диалог, используя лишь мимику.
  Лишь только странный незнакомец скрылся в доме, Асан вскинул брови и выразительно посмотрел на дверной проём, будто вопрошая:
  - Что это было?
  Отоно дёрнул уголками губ и с опаской посмотрел сначала на хижину, а потом на художника.
  - А он нормален?
  На что Асан лишь нервно повёл плечами и качнул головой.
  - А у нас есть выбор?
  После чего решительно направился в дом. Наклонился, чтобы не удариться о дверной косяк. Скосил взгляд, убеждаясь, что Ототно следует за ним не отставая.
  В хижине было сыро, а ещё немного воняло мочой и потом. Поморщившись, друзья поискали взглядом отшельника, пройдясь взглядом по устланному соломой полу, высокому топчану и каменной печи, что явно осталась от предыдущего дома, на основе которого строилась эта странная хижина. Именно там и обнаружился бородач, застыв у связок каких-то трав, подвешенных над печкой.
  - Э-э-э,- прервал молчание Асан.- Простите, мы...
  - Раз припёрлись, будете помогать,- хриплым, явно отвыкшим от человеческой речи, голосом сказал человек.
  - А? Помогать?- растерялся художник.- Как?
  - В травках разбираетесь?- обернулся он к ним, прищурив свои маленькие глазки.
  - Травках?- ещё более растерялся Асан, в то время как Отоно уже давно пребывал в глубоком ступоре.- В здешних... не очень,- нехотя признался ангел.
  - Эх, никакого с вас толку,- сокрушенно покачал головой отшельник.
  - Нам животные могут помочь,- нахмурился художник.- Только опишите подробней, что вам надо.
  - Животные, говоришь?- впервые по-настоящему заинтересовался человек, задумчиво пожевав бороду.- Ну что ж, идите сюда. Объяснять буду.
  И в следующий миг Асан попал в свою стихию, впитывая новые знания, как губка. Как оказалось, этот странный отшельник был просто кладезем знаний о травах и их скрытых свойствах. Откуда он здесь такой взялся и что забыл в этих диких местах, так и осталось загадкой. Но факт остаётся фактом - в сравнительно сжатые сроки Асан получил развёрнутые знания о трёх десятках лекарственных трав.
  Отоно в этом ничего не понимал, поэтому всё это время стоял позади своего друга, пытаясь найти ответ на сотни вопросов, что крутились в его голове. А когда через час они выбрались из дома, он не выдержал и всё же рискнул обратится к странному человеку.
  - Вы разве не поняли, кто мы?
  - А мне всё равно,- безапелляционно заявил тот, пожал острыми плечами.
  - Но... вы даже не удивились,- продолжал настаивать всё ещё довольно растерянный ангел.- Будто ждали нашего прихода.
  - А чего удивляться-то?- шевельнул кустистыми бровями отшельник.- В жизни оно всяко бывает.
  После чего развернулся и бодро утопал в сторону леса.
  - Вы куда?- окликнул его Асан.
  - Еды собрать,- крикнул, не оборачиваясь, бородач.- Гостей ведь угощать принято.
  
  Глава 7
  Люди становятся знаменитостями, а Виктор учиться творить мебель. Амилир выходит на тропу войны, а ангелы познают очередную традицию мира Земли
  
  Мир демонов
  
  Выспаться Землянам не дали. Казалось, не успели они закрыть глаза, как в следующий миг их уже разбудили. Правда, на этот раз весьма деликатно. Похоже, звание Высших наложило на поведение демонов свой отпечаток.
  К слову, виноват в их раннем пробуждении был никто иной, как Гринох. Именно он принял решение отправить будить Высших привычную им команду демонов, чтобы итак пребывающие в жутких стрессовых условиях люди первым делом увидели утром привычные физиономии.
  Знание о происхождении людей вызвало у членов команды самый настоящий шок. Исключением стал лишь Нир Кальвань. Этот проницательный демон всю свою сознательную жизнь страдал просто таки невероятным по своей силе любопытством. А так как до совершеннолетия за пределы города его бы никто не отпустил, страдающий скукой следопыт умудрился изучить Эгродхайм вдоль и поперек, влезая во всё, что представляло хоть мельчайший интерес.
  Коснулось его любопытство и хранилища знаний, информацию из которого он изучил с особым пристрастием. Этот крылатый непоседа даже в соседнем городе умудрился побывать, несмотря на свой относительно юный возраст. Но, во время того путешествия, пока все остальные развлекались на празднике единения домов, он выносил мозг шаманам, которые таки сдались под его напором и позволили демону изучить информацию, хранящуюся у них. При пересказе тех событий оживился даже Свинляр, который уже успел слегка отойти от шока. Весело пофыркивая, он поведал, что, не смотря на такую занятость, Кальвань в ту поездку даже умудрился выкроить время на то, чтобы соблазнить дочь местного Гара.
  Кальвань на подколки друга не обратил ни малейшего внимания. Пристально глядя на людей, он признался, что давно заподозрил неладное. Ещё с тех самых пор, как Михаил во время первого их полноценного разговора начал выдвигать теории, объясняющие загадки этого мира. А так как до этого мужчина помог демонам убить опасного монстра с помощью непонятного оружия, его слова в тот момент смотрелись более чем внушительно. Да и манера речи, жесты, интонация человека чётко говорили о том, что непонятный пришелец как минимум верит в свои слова.
  Именно с тех пор Кальвань стал следить за людьми более чем пристально, скапливая доказательства их принадлежности к племени Высших. Но, озвучить свою дикую догадку демон так и не рискнул. Даже не смотря на то, что ещё до прихода в Эгродхайм он был уже практически полностью уверен в своей правоте.
  А вот все остальные ещё долго пребывали в состоянии лёгкого шока. Трусоватый Сягрин и подавно предпочёл где-то потеряться. Ведь кто знает, насколько эти непонятные Высшие окажутся злопамятными. При теперешних обстоятельствам люди приобретали немалый авторитет и кое-какую власть. А во время пути они от Сягрина добра не видели. Наоборот, раздраженный тем, что ему приходиться всякий раз охранять этих слабаков, следопыт был с ними весьма резок, так что вскрывшаяся правда вынудила его на некоторое время залечь на дно.
  Да ещё Гилиир сумел сохранить непроницаемую маску на лице. Но при разговоре с людьми он долгое время молчал, сканируя их пристальным взглядом.
  Но самые убийственные новости ждали людей снаружи. Стоило им выбраться из главного здания Ниар, как Михаил с Васей поняли, что за одну ночь умудрились превратиться в знаменитостей. Как оказалось, совет Лим-Шир не посчитал нужным скрывать новость о том, что Эгродхайм посетили Высшие и информация об этом распространилась по городу со скоростью сверхскоростного крейсера. Чувствуя себя так, словно попали под лучи прожектора, люди поспешили вновь скрыться от посторонних глаз в главном здании Ниар, зацепив за собой прицеп в виде непоседливой и любопытной Карэйны.
  В полной мере осознать все неудобства, связанные с их новоприобретённой популярностью, людям так и не удалось. Плотный клубок событий стал раскручиваться настолько стремительно, что грозил их погрести под скоплением нитей. Давать им время на то, чтобы хоть что-то понять и переосмыслить, никто даже не собирался.
  Осознав, что люди уже проснулись и в полной мере готовы к разговору, в выделенную им комнату нагрянул Грин с Алькором и Саем. Но не успели они толком поздороваться с Высшими, как Гринох наехал на Карэйну, пытаясь спровадить её из комнаты. Мелкая принялась громко возмущаться по этому поводу. Кор закатил глаза и приготовился рявкнуть, но тут в комнату степенно вошла Риолина, Ниар-Ли кайшина Зигнат.
  - Карэйна,- властно сказала демонеса.- Достаточно.
  И такой силой и волей был пронизан этот приказ, что на месте застыла не только Кари, но и все остальные. Лишь только Алькор не поддался на гипнотическое воздействие её голоса. Обернувшись, он бросил на демонесу тёплый взгляд, улыбнулся, приветственно кивая.
  Михаил же удивлённо вскинул брови. Он никогда бы не мог подумать, что в одном живом существе может сочетаться два настолько разных качества. С одной стороны, перед Риолиной хотелось вытянуться в струночку, приводя сознание к максимальной готовности к приказам. Но с другой стороны один лишь мягкий взгляд, подаренный ею, заставлял расслаблено выдохнуть застоявшийся в груди воздух. Улыбнуться, доверчиво заглядывая в глаза, выказывая полную готовность к доверительному разговору.
  В первый момент попавшись в капкан её взгляда, в следующий миг Михаил встряхнулся, избавляясь от наваждения. Заподозрив какой-то подвох, в следующий миг он уверился в том, что на нём применили гипноз. Ведь Ниар-Ли виновато улыбнулась ему. Будто говоря - прости, я должна была проверить. На что Михаил лишь хмыкнул и кивнул.
  - Карэйна, выйди,- вновь перевела своё внимание на дочь Ниар-Ли.
  - Ну, ма-а-ам,- тут же заныла демонеса, скорчив умильно-просительную рожицу. Но на мать подобные уловки, похоже, не действовали.
  - Немедленно,- в голосе Риолины появилась угроза. Да такая, что даже Свинляр нервно поёжился.
  Повесив голову и шаркая ногами, мелкая направилась было к выходу. Но внезапно, в происходящее вмешался Вася.
  - Пускай останется.
  Взгляды присутствующих тут же скрестились на пареньке. Алькор удивлённо вскинул брови, Риолина нахмурилась.
  - Вы же сами вчера сказали по поводу школ,- запинаясь, пролепетал слегка струхнувший Вася. Тем ни менее, решимость он явно не потерял, обратившись к единственному живому существу, от которого ожидал безоговорочную поддержку. Михаил смерил его задумчивым взглядом, после чего хмыкнул, пожимая плечами.
  - Ну что ж, её мнение и правда не помешает,- высказался, наконец, подполковник.
  - Ну, раз вы настаиваете,- безразлично пожал плечами Кор.
  Карэйна радостно посмотрела на своих заступников и, бросив неуверенный взгляд на мать, посеменила к брату. Риолина же окинула Васю изучающим взглядом, но вскоре изгнала со своего лица все эмоции, застыв позади каменного кресла вождя и приняв задумчивый вид.
  Некоторое время люди вели неспешную беседу с демонами. Около часа они обсуждали те идеи, что успели обговорить ещё вчера. Идея организации ферм привела всех в шоковое состояние. Но после того, как Михаил стал объяснять детали предприятия, собирая необходимые данные и приспосабливая их под здешние реалии, восторгу демонов не было предела. Ведь по косвенным признакам, если всё пойдёт так, как надо, демоны сумеют навсегда избавить свои города от вечно нависающей над ними угрозы голода.
  В процессе разговора Алькор с Риолиной тут же раздавали указания подчиненным, спеша как можно более оперативно внедрить новшества, чтобы получить хоть какое-то преимущество перед другими общинами. Но выигрыш по времени был более чем мнимым, ведь главы кайшина даже не догадывались, что точно так же, в главных зданиях Ниар Эгродхайма, перед своими шаманами в это мгновение гордо восседают остальные вожди, слушая пересказ слов Высших.
  Эгродхайм бурлил. Общины подсчитывали ресурсы, которые надо будет выделить для воплощения идей Высших. Прикидывали, что делать, раздавали задания подчиненным. Призывали с окраин Янх, чтобы объяснить им задачу. Чтобы уже сегодня они начали подыскивать места для оборудования и размещения на территории Эгродхайма первых в этом мире ферм.
  Гораздо тяжелее оказалось убедить Алькора в необходимости комплексного образования для демонят. Это новшество пришлось ему явно не по нутру. Но тут вмешалась Риолина, засыпав подполковника многочисленными вопросами. Гар сначала бросил на Ниар-Ли раздраженный взгляд, но после всё же включился в разговор, выпытывая Михаила о методиках обучения детей на Земле. В конечном итоге даже он принял логические доводы, дав отмашку на переоборудование помещений в черте обители Ниар и в центральной части Эгродхайма.
  Михаил только диву давался, насколько оперативно способны действовать демоны. Вот бы и у них на Земле всё было так же. Уважение к жителям этого мира, что зародилось в его душе ещё по пути в Эгродхайм, крепло с каждой минутой этого обстоятельного разговора.
  Но не успели они обговорить даже основные моменты, не говоря уже о второстепенных мелочах, как прибыло посольство кайшина Эсиэс.
  - Оперативно отреагировали,- хмыкнул Грин.
  - Думаю, это из-за Высших,- щёлкнул клыками Гар.- Насколько я слышал, не так уж и сильно они ценили эту демонесу. А учитывая скандальную историю, в которую она втравила не только свой кайшин, но и наш. Я их даже могу понять. Так что, скорее всего они просто хотят увидеть Высших. То, что они познакомятся с ними раньше многих, может в будущем дать Эсиэс неплохие преимущества.
  - Политика,- закатил глаза Гринох.- Не буду даже пытаться влезать в эту выгребную яму.
  - А зря,- добродушно усмехнулся Алькор и кивком головы отправил за гостями Нир Кальваня.- У тебя неплохой потенциал.
  - Ну-ну,- приподнял одну бровь гигант.- Надеюсь, подобная мысль не слишком часто посещает твою голову?
  - Хм, а ты в курсе, что следующий поход в Сильшисс проводить некому?- тут же поинтересовался Кор, склонив голову на бок.
  - Ты не посмеешь,- выдохнул Грин.
  - Ты так думаешь?- издевательски усмехнулся вождь.
  - А я ведь ОЧЕНЬ мстителен,- злобно прищурился Гринох.
  - Угрожаешь вождю?
  - Нет, младшему брату.
  После этих слов, два демона обменялись друг между другом ТАКИМИ взглядами, что Михаилу стало не по себе, а Вася отчётливо сглотнул слюну. Но, стоявший рядом с ними Гилиир лишь отчётливо закатил глаза. На вопросительный взгляд людей, брошенный при этом на него, тот лишь отмахнулся.
  - Это их стандартная забава.
  А в следующий миг в комнату, где они заседали, шагнул рослый демон. Ненамного менее внушительный, чем Гринох, он сразу вызвал у подполковника неоднозначное впечатление. С одной стороны Рыхнаг выглядел достаточно сильным, чтобы доказать своё право повелевать. Причём природа по большей части наградила его способностями воина, а способности Нир он воспринимал лишь как вспомогательный элемент и относился к ним довольно пренебрежительно. Как Михаил сумел это понял? Просто сравнил его движения с Алькором. Да и за всё-то время, пока он общался с демонами, мужчина подметил некоторые особенности движений и поведения Нир и Рах.
  Воины были более порывистыми, энергичными. Они могли себе позволить растрачивать некоторое количество энергии по пустякам, ведь её у них итак всегда было сверх меры. Движения же Нир были более скупыми, выверенными, экономичными. Не обладая такой же сокрушительной мощью, как Рах, следопыты были способны долгое время скапливать свою силу, чтобы после вложить её в один единственный сокрушительный удар.
  То, что Рыхнаг столь пренебрежительно отнёсся ко второй части своего дара, уже говорило не в его пользу. Но хуже всего было то, что он не умел контролировать эту свою порывистость. Он был готов трактовать каждый направленный на себя жест или слово как скрытую агрессию, ведь относился к тому типу разумных, которые не умеют мириться со своими поражениями, не способны забыть о неудачах, вынести из них жизненный урок, пойти дальше с гордо поднятой головой. Такие личности, как бы ни были они умны, насколько бы точно они ни умели бы делать логические выводы, в конечном итоге всегда оказываются слишком нетерпеливыми и импульсивными для того, чтобы суметь разумно воспользоваться добытой информацией. Да и как политик Рыхнаг пока был не очень, ведь мысли его можно было читать столь чётко, словно их постоянно озвучивал суфлёр. Это стало понятным после того, как наследник не удержал свои чувства в узде и продемонстрировал своё отношение к происходящим вокруг событиям.
  Не успел Рыхнаг избавиться от ярости, ведь остальных членов Эсиэс, пришедших с ним, к Алькору не допустили, как тут же нетерпеливо зашарил взглядом по комнате в поисках Высших. После чего люди смогли пронаблюдали, как на лице демона меняется целая гамма эмоций. От нетерпеливого предвкушения, до растерянности и разочарования хлипким видом легендарных Высших и до недоумения и раздражения, когда он безуспешно пытался взять себя в руки. Хотя, надо отдать должное, успокоиться у Рыхнага всё же получилось.
  Приветственно кивнув Алькору, не переставая коситься в сторону людей, он ровно спросил:
  - Что понадобилось от меня главе столь уважаемого кайшина?
  Гар пристально вгляделся в лицо наследника и будущего главы не самой слабой общины Эгродхайма. Долгое время удерживая его взгляд, он желал прочесть на лице Рыхнага все его скрытые мотивы. Судя по всему, это Кору сделать всё же удалось, потому что вскоре вождь довольно улыбнулся.
  - Есть подозрение в том, что Высшие оказались здесь по вине демонесы, не так давно сбежавшей из вашего кайшина,- не стал юлить Алькор.
  Не ожидавший подобного наследник потерянно застыл, мгновением позже выдохнув:
  - Рассказывайте.
  Довольный произведённым эффектом Кор криво улыбнулся и кивнул Грину, давая тому отмашку на пересказ подробностей произошедшего.
  
  Мир ангелов
  
  Бесконечное, синее небо. Яркое солнце над головой. И невообразимая свобода, создающая невесомость во всём теле. Главное, ничего не делать. Ни о чем не думать. Ничего не ощущать.
  - Почему же ты так сопротивляешься?- ветром прошелестел в её голове женский голос.
  Опять. Опять он. Зачем? Почему? Ей хватило и прошлого раза.
  - Малышка, ну нельзя же так,- укоризненно пробормотала невидимая собеседница.
  Но Таня уже закрыла глаза, стараясь отрешиться от действительности. Повторяя про себя, как мантру.
  - Это сон. Это всего лишь сон.
  - Ты должна вспомнить,- с болью в голосе сказал голос.- Должна!
  - Нет,- замотала головой девушка, ощущая, как от страха бешено колотиться в груди сердце.
  - Неужели у тебя совсем не осталось хороших воспоминаний?- настаивала незнакомка.- Неужели в твоих мыслях осталась только боль?
  - Прекрати,- выдохнула Таня.- Зачем? За что ты меня так мучаешь?
  - Я хочу помочь тебе,- доверительно сказала невидимка.- Всего лишь помочь.
  - Не надо,- выдохнула девушка, неким невидимым чутьём ощутив, что незнакомка начинает терять терпение.
  - Тогда раскройся сама,- попросила она.
  Но Таня лишь сильнее зажмурилась, ощущая, что сердце начинает отбивать барабанную дробь не только в груди, но и в ушах.
  - Сорви печати!- не отступала незнакомка. Голос её сделался повелительным и властным.- Сорви, иначе мне придётся сделать это за тебя.
  - Уйди! Оставь меня!- закричала в панике Таня, готовая сопротивляться до победного конца. Она распахнула глаза, пытаясь рассмотреть своего предполагаемого врага. Поджала губы, стараясь взять себя в руки. Унять панический страх.
  - Ну что ж,- устало прошептала невидимка.- Ты не оставила мне выбора.
  Солнце, что до этого наполовину спряталось за пушистыми облаками. Оно внезапно вспыхнуло ярко-красным светом, окропив мир багряными красками. От нахлынувшей волны нестерпимого жара её сознание помутилось.
  - Прости,- прошелестела незнакомка и невидимая ладонь с силой толкнула её вниз.
  Чувство невесомости исчезло. Разум охватил ужас свободного падения. Задыхаясь от нахлынувших на неё эмоций, Таня только и успела, что рассмотреть в вышине подсвеченный солнцем крылатый силуэт. А после ещё одна вспышка яркого, белого света поглотила окружающий мир.
  Прохладная ладонь у неё на лбу заставила вынырнуть из объятий тревожного сна. Под веки пробрался свет настольной лампочки. А затем она услышала скрип кровати. Ощутила, как прогнулся под весом гостя матрас. Стало любопытно, и Танечка постаралась рассмотреть пришельца сквозь полуприкрытые веки.
  Над нею нависал худощавый силуэт матери. Всегда сжатые в недовольную полоску губы немного подрагивали. В глазах была неприкрытая тревога. Рыжие волосы растрепались, а на лбу выступили крупные капельки пота. Как будто это она, а не Таня всю ночь провалялась в горячке. Хотя, откуда восьмилетнему ребёнку было знать, что для любой матери легче вынести самую страшную болезнь, чем наблюдать, как мечется в бреду родной ребёнок.
  - Как же ты меня напугала,- надтреснутым голосом пробормотала Екатерина, протягивая руку и гладя дочь по слегка влажным от пота, встрёпанным волосам.
  Таня вздрогнула от неожиданности. Не так-то часто эта суровая женщина позволяла себе проявить слабость. И девочка широко распахнула глаза, несмело улыбнулась, доверчиво заглядывая в лицо женщины.
  - Мама,- немного хрипло позвала она, а после вывернулась из-под одеяла и положила голову ей на колени.
  Екатерина улыбнулась, ласково перебирая волосы своего ребёнка. Искренняя улыбка невероятно сильно преобразила черты её лица.
  Сколько Таня себя помнила, мама всегда работала. Много, тяжело. Хватаясь за любую возможность заработать копеечку. Уходила она рано утром, зачастую ещё до того, как дочь успевала проснуться. Возвращалась поздно, отмеченная печатями усталости, раздражения и злости. Злости на себя, на окружающий мир, на злую рулетку судьбы.
  Только сейчас Таня начала осознавать, сколь много эта женщина для неё сделала. Только сейчас поняла, сколь многим она обязана ей.
  Но тогда... Тогда она была эгоисткой, думающей только о себе. В те дни. Последние месяцы счастливой жизни.
  Тёплый летний ветерок трепал лёгкое, летнее платьице. Слышался шум поездов. Над перроном разносился хорошо поставленный, женский голос. Чередой названий звучали многочисленные города.
  Таня стояла у почтового ящика, что находился недалеко от железнодорожного вокзала. Её дрожащая рука сжимала тоненький конверт письма.
  Страшно....
  Но выбора у неё не осталось. По крайней мере, так казалось тогда...
  - Ещё раз увижу тебя в этом гадюшнике и из дома ты больше не выйдешь! Ты поняла меня?!
  Со стороны низкорослая и худощавая мать выглядела сейчас страшно и угрожающе. Её напряженный силуэт навис над скукожившейся от страха Таней.
  - Я уже год там работаю!- нашла в себе силы возразить дочь.- И раньше тебе было начхать на это. Тебе вообще всегда было наплевать на меня!
  - Ах, ты!..- задохнулась женщина.- Неблагодарная тварь! Да я!..
  - Знаю!- совсем осмелела Таня. Она вскинула голову, глядя на мать сквозь пелену слёз.- Я испортила тебе жизнь. Ну, так и отдала бы меня в детский дом! Я бы...
  Но договорить девушка так и не смогла. Выдержка окончательно оставила женщину и она влепила дочери звонкую пощёчину.
  Щека вспыхнула от боли. Прижав ладонь к ушибленному месту, Таня посмотрела на мать со смесью неверия, боли и обиды.
  - Ты пойдёшь в мед колледж,- глухо сказала Екатерина.- Завтра я поговорю с владельцем ресторана. Больше ты там выступать не будешь. А теперь марш в свою комнату!
  Эти воспоминания вызывали в душе глухое чувство обиды. Всё продолжая стоять возле почтового ящика, девушка непроизвольно потёрла рукой правую щеку. Скула на ней болела до сих пор.
  Сообщать о подобном в письме? Как же это всё-таки глупо. Но иначе мама её никогда не выслушает. Ведь она никогда с ней нормально не разговаривала. Никогда!
  Скрипящий, старый деревянный пол. Коридор, где всегда царит угрюмый полумрак. Мимолётный взгляд в окно. Там мелькает знакомый силуэт. На бетонное крыльцо ступает высокая, худощавая женщина с немного грубыми чертами лица и спутанными, рыжими волосами. Губы её недовольно поджаты.
  Мать опять не в настроении. Опять слишком сильно устала. И от этого знания тёплый солнечный денёк внезапно начинает блекнуть и улыбка неуклонно покидает Танино лицо.
  - Что за юбка?- грубо спрашивает мама, едва увидев дочь.- Выглядишь как шваль.
  Взгляд опускается вниз. На душе становится тоскливо. Хочется сбежать в свою комнату и закрыться. Послушать любимую музыку.
  - Опять в доме бардак,- вновь едкий комментарий.
  Шаркающие, уставшие шаги. Родной и немного пугающий силуэт скрывается на кухне. А Таня всё стоит. Оттягивая момент своего появления там. Но идти всё же приходиться. Хотя, перешагнуть дверной проём заставить себя так и не получилось. И Таня остаётся в дверях, наблюдая исподлобья за порывистыми движениями матери.
  - Что с контрольной?- внезапно резко спрашивает она.
  И лицо девушки непроизвольно краснеет.
  - Опять трояк?- возмущённо вскидывается мама.- И в кого ты такая тупая?
  И девушка отворачивается, нервно кусая нижнюю губу. Ещё немного. Главное, пережить эту вспышку. И она укроется от недовольства матери у себя в комнате.
  - Что молчишь?!- скандально вскрикивает женщина.- Ты такая же бесполезная, как и твой идиот папаша!
  И эти слова наотмашь бьют по ней, причиняя немалую боль.
  Она всегда знала, что мешает. Что её появление на свет было не желанным. И если бы жизнь сложилась по-другому, то её бы никогда и не было в этом мире.
  Иногда хотелось, чтобы это действительно было так.
  Она была ошибкой. И с самого детства ей дали это понять. Где высказав всё в лицо. Где подсказали доброжелатели. А кое-что она додумала сама.
  Курортный посёлок. В летнюю пору здесь всегда кипит жизнь. Везде царит веселье. Мир наполняется песнями, смехом и алкогольными парами.
  Для приезжих всё здесь мимолётная сказка. Место, где размываются границы. Место, в котором можно плюнуть на условности. А для местных жителей всё это - жизнь.
  Курортный роман, продлившийся неделю. Яркий, головокружительный. Он ворвался в жизнь Екатерины как сон, как мимолётная сказка. Но после осталась лишь суровая проза жизни.
  - Бестолочь,- презрительно выплюнула мама, продолжая сверлить злым взглядом дочь.- С твоими оценками тебе всю жизнь только и работать поломойкой.
  А Таня всё молчала, стоя у двери, втянув голову в плечи. Ощущая, как всё твёрже становиться ком в горле.
  Она всегда несла в себе эту боль. Скрывая неуверенность под маской веселья. Лишь со школьными друзьями ей было всегда легко и свободно. Лишь перед ними она не должна была притворяться, скрывая свои истинные желания и чувства. Лишь перед ними она не испытывала вину. Вину за то, что появилась на свет. И именно они помогли ей найти точку опоры в этом мире. Именно они показали, чем ей хочется заниматься всю оставшуюся жизнь.
  В дневную пору в ресторане "Мельница" было пустынно и немного сумрачно. Окна прикрывали тяжелые, немного прокопченные тёмные шторы с рисунком из красных роз. Череда накрытых белыми скатертями столов. Скучающий бармен у стойки. А в дальнем углу сидел грузный мужчина в светлом, лёгком костюме неотрывно глядя в экран ноутбука и недовольно наморщив лоб.
  - Дядь Лёнь!- смело прокричал на весь зал Ванька.- Я вам будущую работницу привёл!
  Мужчина вздрогнул и окинул их шумную компанию добродушным взглядом.
  - Чего кричишь, шельмец?- притворно возмутился мужчина.
  - Так вот... Это...- немного стушевался парень и, внезапно, вытолкнул перед собой Таню.- Вот... Она поёт. Реально круто.
  Дядя Лёня смерил девушку пристальным взглядом. Лицо его посуровело.
  - Малец, я слишком занят, чтобы терпеть твои шуточки.
  - Не, ну я серьёзно!- возмутился парень.
  - Ванька, прекрати,- прошипела Таня, ткнув его острым локотком в бок.
  - Она классно поёт! Честно!- вступился за неё и Максик.
  - Малолеток не беру,- строго сказал мужчина, обводя их компанию посуровевшим взглядом.
  - Да ей уже шестнадцать!- вступила в игру Наташка.- Многие в этом возрасте уже работают.
  - Вы не пожалеете, честно,- с воодушевлением сказала Ванька.
  - А ты-то чего молчишь?- перевёл на Таню испытующий взгляд мужчина.
  - Так я,- пролепетала девушка, ощущая, как начинает пылать лицо.- Я просто...
  - Сплошное очарование,- добродушно улыбнулся дядя Лёня.- Не удивительно, что все тебя так опекают. Ну что ж, раз вы все так просите. Пошли. Испытаем тебя.
  Этот случай перевернул всю её жизнь. Лишь когда пела там - она по-настоящему была счастлива. Скинув опостылевшую маску, она наслаждалась каждой минутой, каждой секундой того времени. Когда её крепкий, звонкий голосок наполнял шумный мир ресторана "Мельница". Ощущая отклик посетителей. Замечая, как каждая песня всё сильнее меняет настроение окружающих. Как они сбрасывают оковы ежедневных проблем и забот. Она вкладывал в каждую песню всю свою душу, ощущая себя как никогда полезной и нужной. Нужной хотя бы сегодня. Хотя бы сейчас.
  Но мама этого не понимала. Она не желала этого знать.
  Так убеждала себя Таня, зажав в руке тоненькую пачку купюр. Это был весь её заработок за год. Как бы это ни было парадоксально, но эти деньги она копила для матери. Хотела купить для неё стиральную машинку. Хотелось порадовать её, чтобы хоть так заслужить такую желанную похвалу.
  Но сейчас эти деньги были её шансом. Шансом на то, что она сумеет воплотить в жизнь свою мечту. На несколько месяцев проживания в столице этого хватит. А там... Там жизнь рассудит.
  Порхал в воздухе тополиный пух, пушистыми облачками оседая на кустах, одежде и деревьях. Она шла по тропе, в последний раз вбирая в себя образ родного дворика. Когда она окажется здесь в следующий раз?
  - Обернись,- внезапно вмешался в её видение властный голос.- Ты кое-что забыла.
  И Таня застыла на месте, ощущая, как замерло от страха в груди сердце. Как немеют от напряжение кончики пальцев. А в мысли настойчиво лезут такие драгоценные, такие болезненные воспоминания.
  - Обернись,- ветром прошелестел упорный голос. Вверх взметнулась группка листьев, стремительно взлетая в небеса. А Таня покачнулась, ощущая, как её невидимый мучитель дёрнул за невидимую струнку у неё в душе. Ломая, кромсая на части её последние силы к сопротивлению.
  Если обернуться и немного пройти по тропе. Мимо россыпи красных роз, которые она когда-то высаживала вместе с мамой. Мимо старой черешни, что раскинула в вышине свои массивные, изломанные ветви. Туда, где мир наполнен мерным жужжанием пчёл. Мимо череды белых ульев, окружённых деловито снующими туда-сюда насекомыми. К приземистому деревянному сарайчику, окрашенному в синий цвет.
  Это же так просто. Надо всего лишь толкнуть знакомую до малейшей щербинки дверь. И она вновь сможет ощутить знакомый запах свежей древесины.
  Как же она скучала! Как же она хочет вновь увидеть его! Услышать тихий, добродушный смех. Услышать родной голос. Тихий баритон с лёгкой хрипотцой. Заглянуть в родные, такие тёплые, ласковые глаза, что в один миг кажутся темно-зелеными, в другой же умудрялись приобрести синий оттенок. Глаза того, рядом с кем она всегда чувствовала себя по-настоящему защищённой. Того, кто, казалось, всегда будет рядом. Всегда будет оберегать её, давать мудрые советы. И просто молча слушать, когда это необходимо, одарив всепрощающей и все понимающей улыбкой.
  - Просто войди в эту дверь,- вновь начал нашептывать голос.- Ведь он по-прежнему с тобой. Он жив, пока живи твои воспоминания.
  Эти горькие, словно яд, слова. Они острыми когтями ранили её сердце. Как можно верить в то, что никогда не вернуть? Как можно черпать силы из этой иллюзии?
  - Молчи! Его нет! Его больше нет! И никогда уже не будет!
  Сколько бы она отдала, чтобы вновь прикоснуться к нему. Чтобы услышать родной голос. Обнять, своим молчанием поведав о том, как соскучилась. Как виновата перед ним. Как сильно любит.
  - Его нет,- прошептала она.- Давно уже нет. И всё из-за меня.
  И мир померк. Все краски из него исчезли. Исчезло даже время. Исчез и двор. И родной дом. Остались лишь холод и чернота. Глухой, беспросветный мрак. И одиночество. Глухое, безнадёжное одиночество. Вот всё, чего она достойна. Вот всё, что она заслужила в этой жизни.
  Почему мама не избавилась от неё ещё тогда? Почему она появилась в этом мире? Она не заслуживает жизни. Не заслуживает прощения.
  - Прекрати!- запаниковала невидимка.- Что же ты с собой делаешь малышка? Зачем ты с собой такое творишь?
  Но Таня не слушала. Она закрыла глаза, ощущая, как мрак каруселью крутиться вокруг неё. Повторяя себе снова и снова.
  Будь она проклята. Будь проклят тот миг, когда упало сквозь узкую щёлку почтового ящика тонкое письмо. Когда её нога ступила на железные ступени скорого поезда.
   - Котёнок?- ворвался в её мир голос. Немного глухой, слышимый, будто сквозь плотное стекло. Он солнечным лучиком прорвался в этот бесконечный мир холода и мрака.
  И Таня вздрогнула. Сердце радостно забилось в груди. Неосознанно подавшись всем телом вперёд, она распахнула заплаканные глаза, чтобы увидеть в этой беспросветной тьме родной образ. Такой светлый, такой близкий, будто подсвеченный изнутри солнечным светом.
  Чёрные, немного спутанные волосы. Всегда немного запачканная тога. Тёплый взгляд шоколадных глаз.
  - Котёнок, ты чего там одна?- встревожено улыбнулся Виктор, протягивая к ней руку.- Ну же, давай. Иди сюда.
  Застыв на месте, она заворожено смотрела на него. Такого близкого и такого далёкого. На человека, который привнёс в её жизнь новый смысл.
  Рядом с ним всегда было спокойно и тепло. Рядом с ним все проблемы отступали. Он так много ей дал.
  Такой родной. Такой далёкий силуэт. Дар, которого она не заслужила. Дар, который она обязана оставить позади. Оставить навсегда, рано или поздно.
  - Прости,- выдохнула девушка, ощущая, как тепло в душе сменяется тоской.
  И образ тает, словно утренний туман. Грустный взгляд тёплой дымкой растворяется во мраке.
  Она не имеет права мечтать. Она не имеет права любить. Она не имеет права находиться рядом.
  
  Наш мир, демоны
  
  Странно, но всё-то время, пока они ехали в метро, Женя с Иоаном перекинулись едва ли парой фраз. Ветров не желал настаивать на разговоре, а священник интуитивно ощущал, что в его жизни вот-вот произойдёт нечто важное. Но долго делать вид, что ничего особенного не происходит, было невозможно. Да и не мог Женя позволить себе подобной роскоши, ведь прекрасно осознавал, что Иоан, как истинно верующий человек, увидев демонов может наделать глупостей.
  - Допускаете ли вы мысль о том, что абсолютного зла, как и абсолютного добра в этом мире не существует?- возле ступеней нужного подъезда, поинтересовался у мужчины Ветров.
  - Это известная истина. Разумные люди рано или поздно до неё доходят,- слегка удивлённо ответил Иоан.- Но к чему был этот вопрос?
  - Вы скоро поймёте,- уверил парень.- Главное, не забудьте то, что только что мне сказали.
  Мужчина удивлённо изогнул правую бровь, но решил не заострять, покорно последовав за Ветровым. А дальше сложилась совсем уж глупая ситуация.
  Никто не знал, куда конкретно отправился Женя. Но кто-то иной в дверь квартиры звонить вряд ли стал бы. Проанализировав всё это Лида, не желающая пересекаться после произошедшего с Ветровым, заслала открывать ему двери Асиану. Так что так называемый "сюрприз" ожидал Иоана прямо на пороге квартиры.
  - Ой,- сказала Асиана, узрев незнакомца.
  Женя в немом возмущении закатил глаза, священник впал в ступор, глядя на демонесу вытаращенными глазами.
  - Какого?..- только и выдохнул Ветров.
  Ася лишь смущённо улыбнулась. Парень смерил её свирепым взглядом, после чего помахал рукой перед глазами у Иоана, но это не произвело на священника решительно никакого эффекта.
  А растерянная демонеса всё продолжала топтаться на пороге, выступая не только лишним раздражителем для впечатлительного священника, но и рискуя дальнейшим своим разоблачением.
  - Асиана,- прошипел Ветров, сверля её сердитым взглядом.- Иди ты... в душ.
  И, самое забавное, она его послушалась! Виновато улыбнувшись, демонеса поспешила испариться, скрывшись в ванной. В очередной раз закатив глаза, Ветров взял всё ещё пребывающего в ступоре Иоана под руку и потащил в квартиру. Но не успели глаза священнослужителя вновь прибрести фокус, как в коридор из дверного проёма выглянула голова Амилира. После чего ступор мужчины усилился, переходя, похоже, в хроническую форму.
  - Гости?- удивлённо сказала голова, созерцая притворяющегося статуей Иоана.
  - Кхм,- уголок рта Жени нервно задёргался. Не так он себе представлял знакомство этого человека с демонами.- Можно сказать и так.
  - Ты долго. Где Асиана?
  - В душе.
  А дальше случилось совсем уж невообразимое. Демон выскользнул из ретро комнаты и крадущейся походкой приблизился к двери в ванную комнату. Приложил ухо, вслушиваясь. А после довольно улыбнулся.
  - Отлично,- прошептал он.- Похоже, она там надолго.
  - Какого?..- всё больше офигевал Ветров.
  - Мне надо поговорить с кайшином Эсиэс, если ты помнишь,- зашептал наследник и ускользнул обратно в комнату. Но не прошло и секунды, как из дверного проёма вновь показалась его голова.- Ты идёшь?
  Женя лишь глухо выругался, скосил взгляд на Иоана, тяжко вздохнул и потащил его за собой, ведя за руку по коридору.
  - Что это было?- отмер священник.
  - Ну... это, типа, демоны.
  Иоан набрал полную грудь воздуха, вновь желая задать вопрос. Причём, похоже, на повышенных тонах, но Женя укоризненно на него посмотрел.
  - Вы обещали.
  После чего втащил гостя в ретро комнату, где страшно воодушевлённый Амилир крутился возле зеркала.
  - Надеюсь, совет закончился и они сумели всё выяснить,- выдохнул он, активируя прибор.
  - А ничего, что у нас гости?- ядовито спросил Ветров.
  - Ничего страшного. Если его привёл ты, значит, он достоин доверия,- небрежно отмахнулся наследник.
  Парень бессильно выругался, Иоан попытался задать очередной вопрос, но свалился на кресло, увидев, как зеркало пошло рябью, в следующий миг отобразив каменный потолок основного здания Ниар.
  - А если его инфаркт хватит?- бессильно спросил Ветров.
  - Что хватит?- недопонял наследник.
  Но в следующий миг в зеркале возникло изображение подполковника Дождя.
  - Доброго времени суток,- поздоровался он. Как и всегда, в подобных ситуациях, мужчина умудрился сохранить каменное выражение лица.
  - Мирин,- прорычал Женя.- Мы свяжемся с миром демонов позже.
  - Позже Асиану от зеркала оттащить не удастся,- упрямо мотнул головой наследник.
  - Амилир?- послышался на заднем фоне голос Алькора.
  - Асиану?!!- пораженно воскликнул Рыхнаг, который до победного конца отказывался верить выводам, сделанным Гринохом.
  - О, Рыхнаг,- обрадовался Мир.- Ты-то мне и нужен.
  - Амилир, ты охренел?!- рыкнул разъяренный Ветров, делая шаг к наследнику.
  - Ты мне обещал,- упрямо вскинул голову демон.
  Уподобившись саблезубому тигру, парень угрожающе зарычал, доказывая, что предки людей были вполне себе хищниками. Но слово своё Ветров держать привык, а потому закрыл глаза и сделал несколько глубоких вдохов, успокаиваясь. Увидев это, Амилир решил понаглеть. Пристыжено отведя взгляд, он напомнил:
  - И ещё... Ты обещал проследить за Лидой.
  Тут уж парень не сдержался, выдав несколько непечатных.
  - Убью нахрен,- прошипел он, сжав кулаки.
  Но, в следующий миг мотнул головой, успокаиваясь, и посмотрел на пребывающего в глубоком ступоре Иоана.
  - Вы со мной?
  Священослужитель перевёл на парня слегка пришибленный взгляд. Сфокусировав внимание на его лице, Иоан отрицательно помотал головой. Больше от понимания, что сейчас он встать в принципе не способен. Осознавший ситуацию Ветров виновато улыбнулся.
  - Эээ, ну вы это... ничему не удивляйтесь. И это... не стоит на него нападать. Он сильнее,- виновато пробормотал он, после чего злобно прищурился и повернулся к Амилиру.- Если хочешь, чтобы я сдержал обещание. Проследи за гостем. И чтоб без глупостей!
  Амилир нетерпеливо кивнул, подтверждая своё согласие с условиями парня. Бросив на наследника уничижающий взгляд, Женя скрипнул зубами и смело вышел в коридор, хлопнув дверью. А после, удостоверившись, что Асиана по-прежнему в ванной, он немного успокоился и направился в комнату Лиды. Его проницательности более чем хватало, чтобы понять причину, по которой дверь отправили открывать демонесу. Похоже, его избегают. И этот его вывод тут же нашел подтверждение, стоило парню подойти к полуоткрытой двери в комнату девушки. Напряженно сидевшая на кровати Лида, едва заметив его силуэт, вздрогнула, резко легла на кровать, закутавшись в плед и притворившись спящей.
  Похоже, нервы Жени были уже на пределе, так как при виде этой картины его начал разбирать истерический смех. Прислонившись к дверному косяку, парень едва ли не сполз на пол, сотрясаясь от беззвучного хохота. Но взял он себя в руки довольно быстро, после чего стремительно вошел в комнату и присел на краешек кровати.
  - Солнышко,- почти пропел парень, протягивая руку и приглаживая её волосы, склоняясь над ней, шепча на ухо.- Я знаю, что ты не спишь.
  Лида лишь сердито засопела, с треском провалив импровизированное представление. Ветров улыбнулся ещё шире, пользуясь моментом, он продолжал гладить её по волосам, плечам, шее. Вдыхать её запах. Ощущая, что от её присутствия дыхание перехватывает всё сильнее, а краски мира становятся всё ярче.
  Тело Лиды так же охватила дрожь. Не выдержав, она поднялась, собираясь возмутиться, чтобы доиграть свою роль до конца. Но просто не нашла в себе сил для этого, утонув в тёплых глазах парня.
  - Я,- попыталась хоть что-то сказать девушка, но голос просто перестал ей повиноваться.
  А он был близко. Так близко, что можно было ощутить исходящее от него тепло. И взгляд парня был таким, что сложно было даже пошевелиться. Он завораживал. Он гипнотизировал, будто проникая в душу. От этого взгляда перехватывало дыхание, а сердце замирало. В нём был и вопрос, и желание, и просьба.
  - Я,- вновь попыталась хоть что-то сказать девушка.
  Но Женя внезапно придвинулся к ней ещё сильнее. Левая рука его заскользила по её шее и мягко легла за затылок. Их лбы соприкоснулись, и сердце Лиды ёкнуло, неровно забившись в груди. Губы обдало его горячим дыханием, от чего по телу девушки пробежала тревожная дрожь.
  Эти тёплые серые глаза. Они просили, почти молили её не отталкивать его. В них был и страх, что своим поступком он потеряет её навсегда. Но и заставляющее померкнуть рассудок желание, что еле сдерживалось уздой железной воли.
  И вопрос. Немой вопрос, что заставлял схлопнуться мир в одну единственную точку. Что заставлял кровь вскипеть в жилах. Он проламывал все сковывающие её барьеры страха и недоверия. Он заставлял сердце сходит с ума.
  Позволит ли она сделать то, о чём он так долго и так безуспешно мечтал? Сделает ли шаг навстречу или он вновь услышит болезненный отказ?
  Когда это произошло? Почему? Лида этого не понимала. Да и не старалась она после анализировать свой поступок. Просто в какой-то момент девушка неосознанно потянулась к нему и их губы встретились.
  Женя вздрогнул, облегчённо выдохнув воздух. Прикрыв глаза и растворяясь в своих ощущениях. Чувствуя себя самым счастливым человеком на Земле, он обнял её за плечи, притягивая к себе поближе. Гладя по волосам. По спине. Теряя голову от знания, что она ему отвечает. Желая, чтобы этот миг продлился вечно.
  Тем временем, перед глазами пребывающего в шоковом состоянии Иоана продолжал набирать обороты театр абсурда.
  Не успел Михаил вступить в разговор, как его тут же оттёр от бочки с водой Алькор. Но не успел вождь перекинуться с сыном и парой слов, как в кадр влез Сай, которому было дико любопытно подробнее узнать всё о мире Высших. В конечном итоге, терпение лопнула у Амилира.
  - У меня мало времени,- взревел он.- Мне необходимо срочно переговорить с Рыхнагом.
  Поднялась возмущенная буча. Последние события напрочь снесли барьеры сдержанности у итак не отличающихся выдержкой демонов. Но, всё же, всласть поспорив, к словам наследника прислушались, и вскоре изображение отобразило квадратную фигуру младшего Гара Эсиэс.
  - Хочешь выставить моему кайшину какие-то претензии?- тут же взял быка за рога Рыхнаг.
  - Никогда не имел привычки перекидывать ответственность за собственные ошибки на кого-то иного,- удивлённо вскинул брови Амилир.
  - В чём же тогда дело?- искренне удивился наследник.
  - Хочу поставить тебя перед фактом,- насмешливо улыбнулся Мир, в то же время напряженно подобравшись.- Асиана моя. Отрекись от неё.
  Не ожидавший подобного Рыхнаг растерянно застыл, глядя в мерцающие красным глаза Амилира.
  - Это шутка такая?- выдохнул он.
  - Нет, Рыхнаг. Это ультиматум.
  - Сын, да что ж ты творишь?- возмутился Алькор.
  - Отец, не вмешивайся,- твёрдо сказал демон.
  - Ты мне угрожаешь?- в то же время выдохнул Рыхнаг.
  - Да,- усмехнулся Амилир.- Но прежде чем ты ответишь, позволь мне озвучить несколько фактов. Хотя, как мне кажется, тут достаточно и того, что мой кайшин по силе находиться на втором месте, а твой на девятом, но... Скольких демонов ты способен вести?
  - Это не корректный вопрос,- прорычал наследник.
  - Я - более тридцати,- усмехнулся Мир.- И... это далеко не предел.
  Повисла напряженная тишина. Лицо Рыхнага приобрело изумлённый вид
  - Но ведь это...
  - Не сочти это за бахвальство. Но как только я стану главой кайшина, Зигнат по силе с лёгкостью выйдет на первое место. Мой голос по результатам обмена станет решающим. Как ты считаешь, на сколько позиций я сумею опустить твой кайшин, пока буду держать нити власти в своих руках?
  - Но,- выдохнул Рыхнаг.- Если это правда, то... зачем она тебе? Я не понимаю.
  - Не имеет значения,- качнул головой Амилир.- У нас не так уж и много времени. Этот разговор я хочу оставить в секрете от Асианы, так что решай. Что для тебя выгоднее? Навлечь на себя гнев весьма сильного врага? Или оставить в должниках будущего главу одного из самых могущественных кайшинов Эгродхайма?
  - Сын! - чуть ли не взвыл после подобных слов Алькор.
  - Не понимаю,- продолжал упорствовать наследник Эсиэс.- Мир, я знаю тебя много лет. На тебя это не похоже. Или ты... Ты что? Ты влюбился?
  Амилир отчётливо вздрогнул, но убегать от правды он не привык, поэтому раздраженно щёлкнул клыками и резко ответил:
  - Не буду отрицать. Твоё решение?
  - На-адо же,- усмехнулся Рыхнаг, смерив извечного соперника насмешливым взглядом.- Забирай, раз для тебя это так важно. Но, не забывай... окончательное решение принимает совет Лим-Шир. Так что, в случае чего, без обид.
  - Вряд ли они найдут кого-то достойнее,- криво улыбнулся Мир.
  - И что ты нашел в этой соплюшке?- растеряно спросил наследник Эсиэс. Удивление победило желание поглумиться над делающим фатальную ошибку соперником.
  - Рыхнаг,- устало прикрыл глаза Амилир.- Ты идиот... И... я тебя не понимаю. Столько лет у тебя под боком находилось это сокровище. У тебя было столько возможностей, чтобы заметить очевидное. Вместо этого ты смял её волю своими способностями, заставив себя возненавидеть.
  - Ты бредишь?- вскинулся посуровевший Рыхнаг.
  - Она ведущая, Наги,- усмехнулся Мир.- Объяснить тебе, что это значит?
  Михаил напряженно нахмурился. Демоны шокировано застыли. Рыхнаг дёрнулся.
  - Это шутка такая?- выдохнул наследник Эсиэс.
  - Шутка?- подался вперёд Амилир.- Отнюдь. Но не советую тебе менять своё решение. И даже не потому, что я тебя после этого уничтожу. Ты всё равно её не удержишь. Она ненавидит тебя, Наги. И имеет на это полное право.
  - Амилир!- взревел разъяренный Рыхнаг, - Сила не даёт тебе права...
  Но Мир не стал его слушать.
  - А ведь она чтит законы, Наги,- грустно сказал он.- У вас гениальная Ниар-Ли. Она хорошо обучила малышку. Рыхнаг, вот лично мне интересно. Что же надо было такое сделать, чтобы сделать жизнь Асианы настолько невыносимой? Чтобы заставить её сбежать?
  И вновь повисла тяжелая тишина. Наследник Эсиэс яростно сверлил взглядом сохраняющего абсолютное спокойствие Амилира, но рассказанное никак не могло уложиться у демона в голове.
  Феномен, что не в каждом городе встречался, да и далеко не в каждом поколении. Способный возвеличить даже самый слабый кайшин, ведь у пары из двух ведущих каждый второй демонёнок рождается Гаром, а каждый пятый малыш является очень сильным Гаром. Если то, что рассказал Амилир правда, то Асиану отпускать нельзя ни в коем случае. И тем ни менее, всегда проницательный, просчитывающий шаги на несколько ходов вперёд Мир рассказал ему об этом. А это может означать только одно. Сиа действительно его ненавидит. Она не задержится надолго в Эсиэс, предпочтя обмен. Следовательно, эта информация для Рыхнага ничего не изменит.
  Демон едва ли не зарычал от яростного бессилия. По сути, особого выбора ему не оставили. Жизнь, в последнее время, итак била наследника довольно крепко. Из Эгродхайма по своей воле демонесы ещё не убегали и поступок мелкой чертовки сделал его всеобщим посмешищем. Как только наружу просочиться ещё и информация, добытая Миром...
  - Ладно,- клацнул клыками Наги.- В таком случае, предлагаю обсудить детали обмена.
  - Мудрое решение,- усмехнулся Амилир, тем ни менее, заметно расслабившись.
  А на кресле всё продолжал сидеть всеми забытый Иоан, на глазах которого рушилось всё, во что он верил. Не желая ничего ни видеть, ни слышать, в какой-то момент он обнял обеими руками свою голову и закрыл глаза. Но даже слепой и глухой бы осознал, что демоны оказались не воплощенным злом, а всего лишь ещё одним из типов разумных существ, населяющих вселенную. И этот факт заставлял Иоана всем сердцем желать, чтобы всё происходящее в последние дни оказалось одним затяжным, бредовым сном.
  
  Наш мир, ангелы
  
  Если бы у ангелов не было в наличии идеального зрения и толпы добровольных помощников в виде зверей, ничего бы у них не получилось. Но счастливое стечение обстоятельств всё же позволило выполнить задание отшельника. Правда, для этого пришлось долгое время бродить по лесу.
  Поглощающий неяркий, вечерний свет густой лес всё старался запутать следы. Он сопротивлялся вторжению, выставляя на их пути колючие ветви, поглощая чуть заметные звериные тропы. В конечном итоге, проняло даже слегка флегматичных ангелов, настроив их на пессимистический лад. И дело было даже не в том, что сама сложившаяся ситуация просто обязана была спровоцировать их на истерику. Но и в том, что чистюли ангелы ещё никогда в жизни не чувствовали себя настолько грязными. В конечном итоге, всё закончилось тем, что по наводке животных они вышли к реке, устроив банные процедуры. И их не смутил даже тот факт, что на улице уже практически ночь и что на мир всё сильнее опускается прохлада.
  Сорвав с себя потрёпанные тоги они всласть выкупались, после чего постирали свою одежду. Одно хорошо, долго дефилировать по берегу реки голышом им не пришлось. Обладающий телекинезом Отоно поднапрягся и быстро удалил лишнюю влагу из одежды. Тоги всё равно остались немного влажными, но даже такой результат безмерно порадовал друзей.
  В час, когда в небе неприступной красавицей воцарилась полная луна, они всё же вышли из лесу. Из дымохода хижины шел лёгкий дымок, что как нельзя лучше свидетельствовало о том, что хозяин дома уже вернулся обратно. Сколь бы насторожено юнцы не стали относиться к людям, но при виде убежища они облегчённо вздохнули. Спать даже в таком бомжатнике будет куда как приятнее, чем на голой земле. Да и продрогли они слегка, что заставляло ангелов ностальгически закатывать глаза при мыслях об огне.
  В хижине был разложен импровизированный стол, что представлял собой несколько массивных пней, поверх которых была положена очищенная от ржи старая жесть. Застелив её обрезком выцветшей от времени, желтоватой ткани, отшельник добился от предмета мебели подобия праздничного стола.
  Ангелам очень повезло, что как охотник мужик был не очень. Мясо ему в последнее время редко когда перепадало. Зато всяких корений и грибов он набрал более чем достаточно, привычно создавая запасы на зиму. Пока друзья бродили по лесу, он приготовил что-то вроде грибной похлёбки со съедобными корнями и остатками картошки. Разложил овощи, что не так давно надёргал с найденного им случайным образом поля.
  - О, припёрлись таки,- хрипло пробурчал он, смерив Асана задумчивым взглядом.- Принёс?
  Ангел деловито и молча положил на стол связку разноплановых трав. Человек тут же склонился над ними, перебрал несколько, зажав их листья между пальцами. После чего удовлетворённо хмыкнул и указал пришельцам на пни, стоящие у стены перед столом. Друзья переглянулись, но спорить не посмели и покорно устроились на импровизированных стульях.
  - Э-э-э, простите,- решил начать расспросы Асан, только лишь человек уселся напротив них.- А...
  - Не принято так,- раздраженно промычал мужик, после чего жестом фокусника достал из-под стола литровую, пузатую бутыль с мутной жидкостью отчётливо отдающую спиртом и сивушными маслами. Под изумлёнными взглядами друзей, мужик набулькал в их стаканы этой бормотухи. После чего взял свою кружку и выжидательно посмотрел на ангелов.
  До конца не веря, что их заставят пить ЭТО, Асан с Отоно покорно взяли в руки свою тару. Отшельник воодушевлённо и немного беззубо улыбнулся, после чего провозгласил:
  - Ну, за встречу.
  Залпом выпив самогонку, он удовлетворённо крякнул, схрустел огурчик и удивлённо уставился на ангелов. А друзья застыли, не в состоянии соскрести обронённые челюсти с пола, уставившись на отшельника изумлённым взглядом. Будто всё это время они ожидали, что после употребления сего продукта тот незамедлительно замертво грохнется на землю.
  Их пассивность мужику явно не понравилась. Подобравшись и грозно сдвинув брови, он довольно агрессивно затребовал:
  - Пейте-пейте.
  Ангелы переглянулись. Отоно понюхал бурду в своём стакане и заметно побледнел. Асана передёрнуло и он хрипло спросил:
  - Что это?
  - Самогонка. Буряковка. Сам делал,- с заметной гордостью пояснил ему мужик. После чего вновь уставился на них свирепым взглядом.- Ну?!
  Ангелы вздрогнули, переглянулись, посмотрели на всё более раздувающегося от негодования мужика, а после всё же выпили залпом предложенный напиток.
  Горло обожгло, из глаз брызнули слёзы. Согнувшись пополам и раскачиваясь, друзья закашлялись, подавляя скрутившие их желудки рвотные позывы.
  - Экие вы слабенькие,- сокрушенно покачал головой отшельник, приняв более миролюбивый вид.- Да вы закусывайте, закусывайте.
  Минут пять заняло у ангелов устранение последствий вливания в организм экспериментального продукта со звучным названием "Буряковка". Жаркое они ели, не чувствуя вкуса. А когда горло перестало жечь, а желудок больше не желал вывернуть наружу ту гадость, что в него так неосмотрительно влили, друзья осознали, что их покачивает. И неслабо. И вообще, в помещение будто кто-то туману напустил, а хозяин дома уже не воспринимался дикарём. Его облик внезапно стал каким-то странно-домашним.
  - Ну и как вас сюда занесло?- спросил мужик, назвавшийся Исаевичем.
  - Мы... не знаем,- с запинкой ответил Отоно, стараясь на завалиться на бок. Его слегка качало.
  - Хах,- впечатлился отшельник.- Летели-летели и заблудились?
  - Послушайте,- вклинился Асан.- Мы ищем помощь. Мы...
  - Да-да,- закивал Исаевич, вновь доставая из-под стола пузатенький бутль. Даже не замечая, как в глазах ангелов после этого всё больше и больше разгорается ужас.- Конечно-конечно.
  - Мы больше не будем,- испуганно пискнул Асан.
  - Положено,- отрезал отшельник и с силой вложил стакан в руки сначала ему, а потом и Отоно.- Пейте,- кровожадно усмехнулся он. Некоторое время понаблюдав за бледными физиономиями друзей, он всё же рявкнул для стимула.- Ну?!
  Ангелы синхронно содрогнулись и синхронно же выпили предложенное. Эпизод с кашлем повторился. Только на этот раз, когда Отоно разогнулся, его откровенно повело и он схватился за плечо Асана. Еле удерживающий себя на пне художник покачнулся, но каким-то чудом равновесие удержал.
  - Эх, хорошая вещь получилась!- оценил результат Исаевич.- Ещё по чуть-чуть?
  - Не надо!- даже немного протрезвел Асан.
  - Ладно,- покладисто согласился отшельник, но после вынес другой вердикт.- Попозже.
  Мир всё норовил сорваться на карусельный бег. Стены хижины странным образом то надвигались на них, то отступали. Выход отсюда казался то совсем близким, только руку протяни. В следующий миг уже становился невероятно далёким. Но посещающие друзей малодушные мысли о бегстве были сложны в реализации. Если уж они сидеть теперь нормально не могут, то что будет, когда они поднимутся на ноги.
  - Помощь говорите?- зацокал языком Исаевич, расслаблено привалившись к стенке.- И что у вас стряслось?
  - Мы,- прохрипел Асан, с трудом собирая мысли в кучу.- Хотим домой.
  - И где ваш дом?- склонил голову человек.
  - Вы,- выдохнул Отоно, но договорить не сумел. Стены комнаты в очередной раз покачнулись, вынудив его закрыть глаза.
  - Мы из другого мира,- хрипло отозвался художник.
  - Это вроде как из рая?- хмыкнул отшельник.- Ну-ну.
  - Не верите?- потеряно спросил Асан, который ужасно жалел о принятом ими решении вновь выйти к людям.
  - Почему же? Верю,- вскинулся Исаевич, после чего вновь полез под стол. Не обращая на сжавшихся в ужасе ангелов, он налил в стаканы очередную порцию фирменного напитка.- Ну, за доверие!- провозгласил он.
  Отоно пискнул от ужаса, Асан сжал свой стакан, стараясь унять головокружение. А в следующий миг ангелы усомнились в сделанных ранее выводах о том, что люди не обладают экстрасенсорными способностями. Ведь под гипнотическим взглядом Исаевича они вздрогнули и синхронно опрокинули содержимое своих кружек в себя.
  В этот раз горло обожгло не так сильно. Но собирать воедино разбредающиеся мысли стало куда как сложнее. Мир кружился не переставая. Невероятно клонило в сон. Еле удерживая вертикальное положение, друзья облокотились друг о друга. После чего Асан сипло выдохнул вопрос:
  - И что же нам делать?
  - Ну,- зацокал языком отшельник.- Если предположить, что вы ангелы. То нет ничего проще. Верёвка у меня есть. Во дворе растёт симпатичная осина.
  - Что... вы имеете в виду?- спросил художник.
  - Если верить сказаниям нашего мира, чтобы попасть в ваш мир, то есть рай, надо умереть.
  - Что?- выдохнул Асан.
  Отоно вздрогнул, побледнев. Схватив друга за руку так сильно, что костяшки пальцев побелели.
  - Но я не убийца,- продолжил меж тем размышлять отшельник.- Так что вы уж сами как-то...
  - Вы что?- вытаращился на него художник.- Вы серьёзно?
  - Ну-у, если вы не желаете доверять нашим книгам,- насмешливо произнёс Исаевич.- Но знаете, мне тут в голову пришла другая поговорка. Обычно выход находиться там, где и вход. Так что...
  Это утверждение выглядело куда как адекватнее и логичнее предыдущего. Но не успели ангелы собрать мысли в кучу, чтобы его обдумать, как Исаевич жестом деда Мороза вновь вытащил из-под стола бутыль и радостно спросил:
  - Ещё по одной?
  
  Глава 8
  Демоны ищут аномалии, а Виктор знакомятся с Кирием. Женя устанавливает связь с сатанистами, а ангелы борются с похмельем
  
  Мир демонов
  
  Ночью идти по центральным ступеням Эгродхайма было невероятно волнительно. Пылающее по бокам синее пламя конденсата. Разворачивающийся всё сильнее с каждым шагом вид на город. Одиноко горящие факелы. Целые лабиринты линий синего пламени в более богатых, центральных районах. Это зрелище завораживало, отвлекая от мрачных мыслей.
  - Ты обещал!- упрямый взгляд.- Ты обещал, что не оставишь!
  И тихое:
  - Я вернусь.
  - Мы можем не успеть,- голос Свинляра отвлек его от воспоминаний.- Если я понесу тебя на руках. Ты не будешь против?
  Вася был против. И ещё как против! Но задание провалить было нельзя, поэтому он лишь скупо кивнул.
  - Только позже.
  - Зато ты сможешь увидеть рассвет!- воскликнула всегда непосредственная и радостная Карэйна. Эта непоседливая малышка была единственным живым существом, что с недавних пор было способно вызвать его улыбку.- Это так красиво!
  Тот день, как и многие до него, выдался богатым на события. Вася итак постоянно чувствовал себя, словно выброшенная на берег рыба. Ну не было у него той железной выдержки, что так всегда выручала Михаила. Да и демоны продолжали его пугать. Немного привык он лишь к членам их команды. Да ещё Карэйна сумела сходу завоевать симпатию парня. Впрочем, обаянию этой непоседливой и искренней малышки поддавались все без исключения.
  А вот демоны, принадлежащие к правящей верхушке, Васю откровенно пугали. Именно поэтому тогда, на переговорах, он старался по большей части помалкивать.
  А Рыхнаг торговался с яростью фэнтезийного гнома. Впрочем, Амилир сознательно шел на серьёзные уступки, не желая конфликтовать с родным кайшином Асианы. Алькор было возмутился подобному самоуправству, но заглянув в умоляющие глаза сына, тяжко вздохнул и от переговоров самоустранился. Воодушевлённый этим фактом, Рыхнаг заметно повеселел к концу разговора. Даже, пользуясь случаем, решил понаглеть и попытался выяснить, что же произошло с Асианой и Миром после попадания в мир Высших, но так ничего и не добился. По нескольким причинам.
  Во-первых, закономерно возмутился Алькор. Сай, которому было интересно решительно всё, что касалось Высших и их загадочного мира, было поддержал жажду Рыхнага к новым знаниям, но тут в комнату на Земле ввалился Ветров, ведя за руку смущённую Лиду. Амилир взглянул на эту парочку с нескрываемым интересом и удивлением, но комментировать происходящее не стал.
  А Женя бросил взгляд на сжавшегося на кресле Иоана и сочувственно спросил:
  - Вы как?
  Но ответа так и не добился. Священник лишь затравлено посмотрел на него, попытался что-то сказать, но лишь немо открыл и закрыл рот. Парень ободряюще ему улыбнулся, начиная жалеть, что вообще его привёл. Как бы психика этого мужчины не пострадала после столь впечатляющих событий, которые перечёркивали многое из того, чему Иоан безоговорочно верил.
  Но время поджимало и Ветров решил, что будет разбираться с проблемами по мере их поступления. В следующий миг он притянул к себе Лиду поближе, обнимая её за талию. Девушка, было, дёрнулась, но он лишь прижал её к себе посильнее, безапелляционно заявив:
  - Не пущу,- после чего посмотрел на отображающихся в зеркале демонов и ухмыльнулся. - Ну что, клыкастики, устроим мозговой штурм?
  Возмущённая его самоуправством, Лида покраснела до корней волос, блеснула в его сторону сердитым взглядом, но, на удивление, вырываться перестала.
  И Женя принялся пересказывать информацию, добытую на Земле и в мире ангелов. Попутно выясняя, что произошло с людьми, после попадания в мир демонов.
  - Так вы ещё и в прогресоры умудрились записаться?- восхищённо качнул головой парень.
  - Мы не настаивали,- отвёл взгляд подполковник.
  - Нет, ну даёте. Демонам с вами повезло просто невероятно. Хах, в отличие от ангелов. Знали бы вы, что наши там чудили,- хохотнул Ветров.- Хотя, тоже толковые ребята в конечном итоге оказались. Но суть не в этом. Как у вас обстоят дела с аномалиями?
  - Ну, в нашем мире даже нет понятия молнии,- нахмурился Амилир.- Хотя то место, где был найден тайник. Оно было любимым пристанищем гигантских червей. Кроме них туда по непонятным причинам никто из зверья не подходил.
  - Занятно,- сказал Женя, с задумчивым видом перебирая волосы Лиды, не взирая на её редкие попытки вырваться.- Думается мне, мыслишь ты в правильном направлении. Ведь аномалии разными бывают. Это может быть, ну... к примеру искривления времени и пространства. Нетипичное поведение живности. Частые землетрясения.
  - Женя, прекрати,- не выдержала Лида, пытаясь отступить на шаг.
  - Неа,- шепнул он ей и даже ухом не повёл, когда девушка попыталась оттоптать ему ногу.
  - Кстати, гигантские черви славятся своей ядовитой слюной, что растворяет стены,- добавил Амилир, вспомнив слова Гариги о том, что мир старается отвергнуть оставленные Древними приспособления.
  - У вас есть ещё нечто подобное поблизости от города?- поинтересовался Ветров.
  - На территориях Эгродхайма аномалий больше не припоминаю,- нахмурился Алькор.- Надо идти в соседний город и исследовать их хранилище знаний, параллельно расспрашивая Лим.
  - Сколько времени это займёт?- тут же напрягся Женя.
  - В лучшем случае, около пятнадцати переходов,- отозвался Гар.- А что, есть какие-то проблемы?
  - Огромные,- выдохнул парень, который встревожился настолько, что даже перестал перебирать волосы Лиды.- Мы ограничены во времени.
  - Сколько у нас есть?- хрипло спросил подобравшийся вождь.
  - Учитывая разницу течения времени. Впрочем, скоро оно уравняется, как и в мире ангелов. У вас есть недели две. Максимум. Затем переход для вас будет возможен только через несколько месяцев.
  Алькор ругнулся. Вася побледнел. Михаил напрягся, сжав губы в тонкую полоску. А сохраняющая всё это время ледяное спокойствие Риолина внезапно выдохнула:
  - Сынок.
  - Кор,- внезапно подал голос Гринох.- Ты забыл про Внеземелье.
  Гар дёрнулся так, будто брат его ударил, а в следующий миг обернулся к нему, смерил демона не верящим взглядом и шокировано выдохнул:
  - Ты с ума сошел.
  Как неохотно пояснил Алькор, Внеземелье было аномалией, сравнимой с Земным Бермудским треугольником. В четырёх или пяти переходах от города, находились странного вида пещеры. Складываясь в замысловатый лабиринт, они располагались практически у самой поверхности земли. И что самое странное, воздух был там хоть и тяжелый, но вполне пригодный для дыхания. Но тем ни менее, на ту территорию мало кто рисковал заходить, ведь там обожали бродить скуорлы или по-простому скурлы, которые в обычных условиях водились исключительно на поверхности планеты.
  - Первый класс?- спросил у Гилиира заметно напрягшийся Михаил.
  - Да,- чуть слышно выдохнул воин.
  Алькор посмотрел на человека сначала немного удивлённо, гадая, откуда у него появились подобные знания. Но после лишь уважительно кивнул.
  - То есть, мало того, что там заблудиться проще простого,- суммировал Женя.- Так ещё и самые страшные твари вашего мира лазят?
  - Да,- подтвердил его слова заметно погрустневший Амилир.
  - А что, может получиться неплохое приключение,- попытался пошутить Ветров, но на него посмотрели как на сумасшедшего.- Ладно, понял. Значит, надо потихоньку начинать мириться с мыслью, что вы все застрянете в чуждых мирах ещё на несколько месяцев.
  - Есть карта тех мест,- внезапно вступил в разговор Рыхнаг.
  - Что?- опешил Алькор.
  - У каждого кайшина свои секреты,- загадочно усмехнулся наследник.
  - Не хочешь ли ты сказать?..- выдохнул Амилир.
  - Наш кайшин плотно занимается исследованиями этой аномалии. Ведь она находиться на наших охотничьих угодьях,- хитро прищурился Наги. И выражение лица его стало каким-то предвкушающим, даже немного самодовольным.
  - Что ты хочешь взамен?- деловито поинтересовался Алькор.
  - Поймите меня правильно, эти знания стоили нашему кайшину множества жизней. Карту не дам,- тут же отрезал Рыхнаг.
  Кор заметно напрягся, а вот Гринох подобрался и посмотрел на наследника с прищуром.
  - Твои предложения?
  - Я могу стать проводником,- внезапно предложил Наги.
  - В вашем кайшине есть запасные наследники?- усомнился в его искренности Алькор.
  - Нет,- хмыкнул Рыхнаг.- Риск минимален. Ведь мы научились предугадывать появление скуорлов заранее.
  Теперь на демона смотрели с потрясением. А вот Кор, в свою очередь, резко повернулся к Саю.
  - Почему эта информация до сих пор не сделана общедоступной?- возмутился он.
  - Скуорлы не выходят за пределы Внеземелья,- безразлично пожал плечами Саивэи.- Эта информация признана таковой, что не несёт в себе практической пользы для выживания вида.
  Алькор лишь сплюнул с досады. А вот Амилир прикипел взглядом к Рыхнагу, которого всегда откровенно недолюбливал. Уж слишком тот был заносчивым, а оттого, по мнению наследника, не достойным доверия. Предложение, сделанное Наги, просто не укладывалось в голове.
  - Зачем это тебе?- выдохнул Мир.
  - Ты ведь сказал, что выведешь свой кайшин на первое место,- хитро прищурился Рыхнаг, внезапно добродушно улыбнувшись.- Знаешь, а ведь ты словами не разбрасываешься. И раз уж ты решился записаться ко мне в должники. Надо воспользоваться шансом и закопать тебя поглубже.
  После этих слов Амилир растерянно застыл, а после оценил самодовольный оскал Наги и от всей души рассмеялся.
  - Я недооценил тебя,- весело оскалился в ответ демон.- В будущем мне будет приятно сотрудничать с кайшином Эсиэс.
  - С отцом проблем не возникнет?- принял деловой вид Алькор.
  - Не думаю. Он мне доверяет,- усмехнулся Рыхнаг.
  Присутствуя при том разговоре, Вася не был уверен, что полностью понял всю подоплёку ситуации. Однако, из услышанного разговора он чётко понял лишь одно. Скоро их ждёт новый поход. Скоро их жизнь вновь будет подвергаться ежедневному риску.
  - Они могут взять с собой твою кровь, или слюну, или что-то ещё!
  - Это мир демонов. Ты же помнишь. Ты же прекрасно знаешь, что он непредсказуем. Если что-то пойдёт не так. Мы же не успеем. Мы не сможем вернуться домой.
  Поднимаясь по ступеням всё выше и выше. Вполуха слушая не замолкающую ни на секунду Карри, он всё вспоминал тот долгий день. Пытался понять, почему так получилось? В чём он ошибся? Что сказал не так? Или он просто продолжает себя накручивать? Продолжает вести себя, как неразумный ребёнок.
  После того, как Наги отправился договариваться с отцом и подбирать подчинённых для важного дела. Алькор, Гринох и Риолина, не откладывая дела в долгий ящик, возглавили суетливое движение кайшина Зигнат по сборам в опасный поход. Гилиир, Кальвань и Свинляр тут же приняли умоляющий вид и, не сговариваясь, взялись преследовать Алькора. Пропускать подобное приключение никто из них не хотел. И если Гилиира и Кльваня в конечном итоге согласились включить в состав экспедиционной группы, то Свинляра даже слушать не стали, приставив охранять Васю.
  Все оказались при деле. Даже Карэйна приняла на себя роль добровольного посыльного. А вот Вася лишь всем мешал. По крайней мере, ему так казалось. Даже Михаил оказался при деле, ведь его тут же взял в оборот Сай, выспрашивая у человека подробности озвученных им во время совета прогресорских предложений.
  А Вася лишь тихо сидел рядом с ними, забравшись с ногами в каменное кресло. И хоть ему было грустно и страшно от того, что возможно, им вскоре придётся окунуться в такой непредсказуемый и страшный внешний мир. Но нахождение поблизости от подполковника его всегда успокаивало.
  - Ну, пожалуйста. Я не смогу. Я не справлюсь один. И... я всё равно не вернусь без вас!
  - Не говори глупостей!
  То, что Васю в поход не берут, решили до поры до времени попридержать в секрете. Но всё тайное рано или поздно становиться явным. Когда к вечеру вернулся Наги, а Гринох с Риолиной стали выдавать снаряжение участникам похода для дополнительной перепроверки, Михаил отвёл Васю в сторонку для доверительного разговора. Как и ожидалось, совместное решение вождя и подполковника, парню очень сильно не понравилось. Перспектива остаться одному, объятому чувством неизвестности. Теряя голову от страха за Михаила. В откровенно пугающем его городе. Подобное положение дел парня явно пугало. Но, как он ни просил, какие бы доводи не приводил, всё было напрасно.
  - Пойми. Ты ничем не сможешь нам помочь. Лишь подвергнешь свою жизни ненужному риску.
  В конечном итоге, всё закончилось тем, что Вася развернулся и ушел в центральное здание Ниар. Больше в тот день никто его не видел.
  На следующее утро команда более чем из двадцати демонов собралась на площадке перед центральным зданием Ниар. Довольный собой Наги, что должен был возглавить поход, долгое время что-то обсуждал с Алькором. Было видно, что эти кайшины в будущем будут хорошими союзниками. В кои-то веки наступив на горло своей гордости, Рыхнаг сорвал огромный куш.
  Получившие приказ охранять Михаила, Гилиир с Кальванем хвостом ходили за подполковником. А тот ничего вокруг не замечал. Он переживал за Васю, который до сих пор не показывался никому на глаза, скрутившись калачиком на каменной кровати в одной из дальних комнат.
  И всё же, парнишка сумел взять себя в руки. Когда Кальвань сказал ему, что поход вот-вот начнётся, он вышел наружу. Бледный от недосыпа и переживаний, едва выйдя на улицу, Вася тут же нашел взглядом Михаила. Шаркая ногами, приблизился к нему. Остановился рядом, опустив глаза.
  - Ты можешь погибнуть,- тихо сказал он, словно продолжая вчерашний разговор.
  - Нет,- твёрдо ответил подполковник.
  Вася удивлённо на него посмотрел, стараясь определить, самодурство это или мужчина сошел с ума. Но Михаил лишь ободряюще улыбнулся.
  - Не могу я погибнуть. Я ведь тебе обещал,- уверенно сказал он.
  На глазах у Васи непроизвольно выступили слёзы. Еле удержав свои чувства в узде, он отвернулся. А в следующий миг послышался немного резкий окрик Рыхнага и площадку перед основным зданием Ниар охватила деловитая суета. Демоны выступали.
  - Знаешь,- сказал подполковник внезапно охрипшим голосом.- У меня как-то не сложилось с семьёй. Я постоянно находил какие-то отговорки. Лез в самое пекло. Всё никак не находил времени. Но если бы у меня был сын. Я был бы счастлив, если бы хоть немного походил на тебя.
  Удивление Васи было таким сильным, что он даже не нашел в себе силы, чтобы толком попрощаться. Лишь посмотрел на своего старшего друга потерянным взглядом. А Михаил тепло улыбнулся и потрепал мальца по голове, после чего резко развернулся и, сопровождаемый Кальванем и Гилииром, отправился догонять остальных.
  Долгое время Вася стоял, глядя, как по ступеням всё дальше и дальше от него удаляется команда демонов с человеком. Даже тогда, когда они скрылись за горизонтом, он всё продолжал стоять, угнетённый тревожными мыслями.
  - Не стоит за них переживать,- оторвал его от тревожных мыслей голос Риолины.- Было сделано всё необходимое, чтобы обезопасить их путь.
  - Я знаю,- выдохнул Вася.- Но...
  - Высшие сделали для демонов слишком многое. Михаила будут хранить, как наивысшую драгоценность,- ободряюще улыбнулась Ниар-Ли.
  - Всё будет хорошо,- внезапно прильнула к нему Карэйна.- Там же Гилиир.
  Брата мелкая обожала. Гилл баловал её как никто другой. Вася помимо воли улыбнулся, несмело погладив малышку по голове. Проглотив внезапно возникший комок в горле, он хрипло сказал:
  - Жаль, что у меня нет такой сестрёнки.
  - Поверь, тебе наоборот, очень сильно повезло, что у тебя нет ТАКОЙ сестрёнки,- непонятно откуда материализовался Свинляр.
  Риолина тихонько рассмеялась, Карэйна отлипла от Васи, бросив на воина рассерженный взгляд. А парень тепло улыбнулся, усилием воли подавив панические мысли, со вчерашнего дня терзающие его душу.
  - Ну что, покажете мне Эгродхайм?- спросил он у слегка удивлённых его рвением демонов.
  - Конечно,- кивнула Риолина.- Что именно ты хочешь увидеть?
  - Производственную часть,- тут же подобрался парень.- Я обязан понять, какие ресурсы у вас есть прежде чем давать какие-либо рекомендации.
  - Но я думала...- немного растерялась Ниар-Ли.
  - Я обязан оправдать его доверие,- твёрдо сказал Вася. Он постарался подменить страх за подполковника сладкой мыслю о том, как через десяток дней он будет хвастаться перед Михаилом, показывая свои достижения.
  Карэйна от его слов пришла в восторг, а вот в глазах Свинляра и Рилл растерянность сменилась нескрываемым уважением.
  В конечном итоге, парень целый день знакомился с достижениями демонов, всё больше утверждаясь в мысли, что принял правильное решение. Столь плотная занятость не давала ему предаваться отчаянию и тоске.
  Производственная часть находилась на западе Эгродхайма. Для того, чтобы туда попасть, надо было подняться по ступеням на самый верх, минуя жилые кварталы. Ловя на себе восхищённые взгляды демонов, Вася страшно нервничал и смущался. Благо хоть присутствие Риолины прочно ограждало парня от прямых попыток вывести его на разговор.
  Но пешком к нужному месту было идти непозволительно долго и в какой-то момент, не слушая его слабых попыток возмутиться, Свинляр подхватил человека на руки. Набравшись по пути непередаваемых ощущений, Вася всласть обматерил посмеивающегося воина. Правда, вскоре от ругательств его отвлёк отчётливый запах нечистот. Стараясь определить его источник, в следующий миг он увидел огромную, около десяти метров в диаметре, выгребную яму. Её как раз очищал отряд из нескольких десятков Янх, откинув в сторону массивную железную крышку и вооружившись вёдрами.
  С выражением высочайшей брезгливости, парень попытался выяснить, как у демонов обстоят дела с канализацией. Рассказанное его откровенно не обрадовало, хоть и доказало, что демоны с гигиеной вполне себе дружат.
  Практики, бытующей во время Земного средневековья, когда ночные горшки опорожнялись прямо на улицу, у демонов не было. В каждом доме была в наличии ёмкость, в которую сливали нечистоты. По мере наполнения эта ёмкость опорожнялась в выгребные ямы, которые были в наличии в каждом жилом секторе. Эти ямы хоть и попахивали, но терпимо, ведь обычно были прикрыты специальными железными крышками с небольшим отверстием для слива. Но раз или два в день крышка поднималась для того, чтобы приставленные к этой неблагодарной работе Янх смогли вычерпать содержимое ямы, после сливая всё в реку.
  Подобный порядок вещей был весьма неприятен, но деваться было некуда. Глядя на несчастных Янх, что с постными выражениями на лицах вычёрпывали нечистоты, Вася испытал острейший приступ жалости, помимо воли начав размышлять, как упростить жизнь несчастным. Демоны почтительно замолчали, не желая сбивать ход его мыслей. И это принесло свои плоды, ведь в какой-то момент парень вспомнил давний разговор, инициированный Михаилом ещё во времена их перехода к Эгродхайму.
  - Я тут вот что подумал,- внезапно обратился он к Риолине. - А почему бы вам для этих целей не привлечь кукришей?
  - Пятый класс? В городе?- напряглась Ниар-Ли.
  Кукришы были падальщиками мира демонов, хотя свежатинкой они так же не брезговали. Именно поэтому в тоннелях не стоял вопрос о туалетах, ведь все производственные отходы рано или поздно поглощали эти, довольно противные на вид, зверушки, напоминающие слизней. Только вместо слизи они выделяли концентрированную кислоту, да и передвигались раз так в десять-пятнадцать быстрее. К тому же в отличии от своих Земных родственничков, слизни мира демонов были по настоящему опасными. И убить их было невероятно сложно, ведь даже если разрубить их на куски, кукриши только спасибо скажут - для них это самый быстрый способ размножения.
  - Тут же дети,- спокойно заметила Риль.
  - Опасность будет минимальной,- воодушевлённо сказал Вася.- Позвольте я вам всё объясню.
  Шагая по широкому плато, предваряющему выход к реке и кузням, парень стал объяснять свою идею Ниар-Ли, активно жестикулируя. Риолина серьёзно кивала, Свинляр становился всё задумчивей, глядя на паренька так, словно видел его впервые.
  Но на подходе к широкой, явно рукотворной каменной арке, около пяти метров в высоту, Вася прервал свои объяснения, услышав шум реки. Уловив его интерес, Свинляр усмехнулся и кивнул на небольшой одноэтажный домик, выстроенный недалеко от арки.
  - Одна из самых престижных должностей у Янх,- промолвил он.- Раз в сутки по реке идёт довольно шумная волна. Именно тогда демон, что живёт здесь, поджигает конденсат и в Эгродхайме наступает рассвет. Другим городам повезло не так сильно. Если не получается вывести подобную закономерность, функцию измерения времени выполняют Лим. У них на это особое чутьё.
  Вася заинтересованно посмотрел на домик, но демоны поманили его дальше, выводя к реке. Ригра оказалась довольно полноводной и широкой речкой, с весьма неслабым течением. Ступив под своды рукотворно расширенного тоннеля, Вася долгое время стоял, глядя на закручивающуюся в воронки пенистую воду, завороженный звуком стремительного потока. Покоренный масштабами красавицы реки. Утвердившись на самом краю каменного берега, он в который раз осознал, что хоть мир демонов его пугает, но не испытывать уважение к нему и его жителям просто невозможно.
  - Это, наверное, будет через чур,- хрипло пробормотал он, комментируя внезапно пришедшую в его голову мысль.- Да и не успеете вы. Мы ведь через две недели этот мир покинем.
  - Что именно?- тут же заинтересовалась Риолина.
  - Эта река идеально подходит для создания гидроэлектростанции,- напряженно ответил Вася.- Но я знаю только теорию. А вы не сможете быстро понять всех принципов.
  - Кто не пробует, тот не получает,- мягко улыбнулась Ниар-Ли.
  - Рассказывай,- затребовал Свинляр.
  Слова оставались всего лишь словами, и парнишка решил не сопротивляться напору демонов, лишь небрежно пожав плечами. Следуя вдоль реки по каменному берегу, тщательно подбирая слова, он старался объяснить им, что такое электричество и как его можно использовать.
  Скепсис парня начал таять ещё тогда, когда они неспешно шли к производственной пещере. Ведь демоны оказались очень понятливыми собеседниками. Сходу улавливая суть, они пока не старались влезать в дебри, задавая очень грамотные наводящие вопросы. Но поверил он в то, что местные жители способны воплотить знания людей на практике лишь после того, как каменный тоннель подземной реки вывел их в производственную часть Эгродхвайма.
  Ненамного меньше центральной части города, эта пещера была сплошь уставленная массивными зданиями, в которых производилось всё необходимое для обеспечения комфортной жизни жителей города - от оружия и скоб, скрепляющих каменные блоки домов и до повседневной одежды. Когда же Вася увидел, каким образом демоны приспособили действующий вулкан для ковки метала, весь мир перестал для него существовать. Взяв в оборот смутившегося поначалу Янха кузнеца, вскоре он сумел его разговорить, выпытывая подробности его работы.
  Годами вгрызаясь вглубь планеты, роя всё новые и новые переходы, демоны детально изучили не только встречающиеся на их пути металлы, но и разную породу камней. Один из его типов оказался весьма термоустойчивым, позволив создать систему, при которой используя лаву от действующего вулкана и воду от протекающей поблизости реки, местные жители смогли создавать оптимальные условия для ковки металлов.
  Демоны оказались удивительными существами. И как предки людей могли записать их в воплощённое зло? Умеющие договариваться. Как никто знающие толк в соперничестве, тем ни менее они всегда были готовы объединить усилия для отведения общей угрозы. Те знания, что дали им когда-то люди. Вася не знал, как у них это получилось, но демоны усовершенствовали их настолько, что сложно было в это поверить. Было сложно даже представить, сколько руды они попортили, пока экспериментальным путём выясняли, как можно сделать метал ещё более прочным, острым, более податливым при обработке.
  - Какое качество,- потрясённо бормотал Вася, с благоговением оглядывая заготовки для оружия.- И много у вас материала?
  На что Янх с уверенностью выдохнул:
  - Будет.
  И хотя уже тогда Вася понял, что вряд ли застанет тот миг, когда задуманные им проекты воплотятся в жизнь. Но глядя в пылающие искренней жаждой новых знаний глаза демонов, он не сумел им отказать. Ведь в какой-то мере их тяга к познанию физических законов бытия была отражением его собственных стремлений.
  В конечном итоге, на следующий день он изъял у демонов все доступные на тот момент обработанные шкуры, предназначенные для записи. Рисуя разнообразные схемы, расписывая и объясняя формулы, окруженный пританцовывающими от возбуждения и нетерпения Янх, он стал составлять записи, которые были способны помочь демонам закончить его проекты даже в том случае, если людей поблизости уже не будет.
  Именно за этим занятием его и застал вызов с Земли. Неожиданная просьба Жени была воспринята им как очередная возможность отвлечься от тревоги за Михаила. Выбив из Ветрова обещание в будущем рассказать, чем же там всё закончиться, Вася дал своё согласие на помощь.
  - Красивый пейзаж, говоришь?- загадочно улыбнулась Карэйна, внимательно вслушивающаяся в разговор людей.- Я знаю одну точку в Эгродхайме. Оттуда открывается потрясающий вид на город.
  - Восток? Это ведь ужасно далеко,- нахмурился Свинляр.
  - Ну,- невинно улыбнулась малышка.- Ты же будешь нас охранять.
  Воин лишь насмешливо фыркнул, а Риолина сокрушенно покачала головой. Но вид с той точки действительно стоил того, чтобы туда сходить. Поэтому слова Карри оспаривать никто не стал. Благодарные демоны посчитали, что Васе после всего произошедшего необходимо отвлечься.
  И они отправились на восток. Под не прекращаемое ни на миг щебетание Карэйны. Под весёлый оскал Свинляра, что, зажав под мышкой отполированную железную пластину, перешагивал сразу по три ступени. В тот миг они все искренне наслаждались нависшей над Эгродхаймом, почти мистической ночью.
  
  Мир ангелов
  В мир пришел загадочный миг пересечения утра и ночи. Когда ночную тьму несмелой дымкой пронизывает предрассветная мгла. Когда солнце упорно продолжает прятаться за горизонтом, но его мягкие лучи уже стремятся разогнать мрак.
  Потускнели звёзды. Словно призрак, продолжала таять на небе молодая луна. Тёплый ветерок ласкал серебристые листья деревьев, что бесконечной грядой ограждали небольшой участок земли. Если шагнуть сквозь этот импровизированный забор, можно было попасть в САД. Именно так, с большой буквы. Ведь подобная красота даже для благостного мира ангелов была редкостью.
  Сотни и тысячи цветов всевозможных форм и оттенков. Их было так много и они были так невероятно прекрасны. Синие тона сменялись белыми, белые - красными. Одна часть двора выглядела лёгкой и пушистой, словно Персидский ковёр. Другая - стелилась разноцветными волнами, разрезаемая каменистыми тропками. Тут и там вырастали беседки, в которых так приятно сидеть теплыми вечерами, слушая ненавязчивое жужжание насекомых. Даже небольшой двухэтажный домик, находящийся в центре этого великолепия, походил на сказочное жилище фей. Ведь он был тоже опутан вьюнками с огромными, с кулак человека, пышными цветами.
  Внезапно, дверь этого сказочного домика открылась и на крыльцо вышел ангел. Всё ещё немного сонный, с всклокоченными светлыми волосами, он окинул встревоженным взором двор. В конечном итоге, взгляд его застыл на одной из зелёных беседок. Там, еле заметный за переплетением лиан, виднелся светлый силуэт. Нервно переступив с ноги на ногу, ангел стронулся с места и стремительно последовал по тропе к ней, минуя заросли цветов.
  Беседка, казалось, всё ещё хранила в себе мрак ночи. Внутри неё, за деревянным столиком, сидела ангелия. Поникшая, усталая. Пронзительно синие глаза её будто утратили жизненную силу и волю, так присущие великой целительнице душ. Хрупкая фигурка золотоволосой красавицы будто скукожилась, от чего она стала выглядеть ещё более беззащитной. Даже появление мужа не сумело отвлечь ангелию от мрачных мыслей. Лиани всё так же продолжала смотреть в пол невидящим взглядом.
  - Дорогая?- встревожено позвал её ангел.- Что с тобой? Что-то случилось с сыном?
  Ангелия вздрогнула. В какой-то миг показалось, что она сбросит своё странное оцепенение и смело посмотрит в глаза пришельца. Вместо этого она ещё больше поникла, плечи её устало ссутулились.
  - Он напуган,- наконец-то, глухо отозвалась красавица, всё так же глядя куда-то вниз.- Но настроен решительно. Я... я верю в него.
  Казалось, в этот миг крылатая пыталась успокоить саму себя. Она подняла взгляд, глядя на мужа. Вымученно улыбнулась, желая его подбодрить. Но так и не сумела избавиться от лихорадочного блеска в своих бездонных, голубых глазах. Ангел нервно дёрнул плечом, а после стремительно сократил расстояние между ними. Присев перед женой на корточки, он порывисто обнял её, нежно поглаживая по спине.
  - Лиани, милая,- прошептал ангел.- Что произошло?
  Великая целительница доверчиво уткнулась в плечо мужу и приглушенно всхлипнула. Обнимая его в ответ, будто стараясь отгородиться от всего мира.
  - Я так устала,- чуть слышно выдохнула она.- И... мне страшно. Милый, мне кажется, я делаю что-то не так.
  - Что-то случилось?- встревожено спросил ангел.
  - Пришелица. Я пошла на огромный риск. Это было необходимо, но... В первый раз в жизни я не уверенна, что сделала всё верно.
  В это странное утро Виктору тоже не спалось. Не смотря на то, что заснул мужчина сегодня очень поздно. Да и спал прямо за письменным столом. Виктор всё равно проснулся очень рано. Вокруг царил полумрак, комнату продолжали наполнять утренние тени. Растянувшись на кровати, он приложил тыльную сторону ладони ко лбу и уставился невидящим взглядом в потолок. Не смотря на то, что странный сон избавил его от тяжкого груза дурных воспоминаний. На сердце у мужчины всё равно было не спокойно. Ведь он как никогда прежде чётко осознавал - разговора с Таней не избежать. Теперь он не сможет оставить всё как есть.
  Прокручивая в голове возможные варианты развития событий, Виктор то робко улыбался, то болезненно жмурился. Когда воцарившееся на небосводе солнце окончательно отвоевало свои позиции у ночи, мужчина не вытерпел пытки ожиданием. Он решительно поднялся на ноги. Нервно поёжился, но после встряхнулся и стремительно вышел в коридор, вскоре оказавшись возле дверей в комнату Тани. Застыв перед ними, долго прислушивался. Но вскоре решился, затаив дыхание мягко надавил на дверную ручку, но... Дверь оказалась заперта.
  Глядя на неожиданную преграду полным неверия взглядом, Виктор снова, ещё более решительно, подёргал дверную ручку. Но все его попытки были тщетными. Растерянно глядя перед собой, он немо открыл и закрыл рот. Странно, девушка никогда прежде дверь не закрывала. Что на неё нашло?
  Старательно отгоняя от себя тревогу, он немного раздраженно пожал плечами и отправился готовить завтрак. Но даже вкусные запахи, доносящиеся из кухни, так и не заставили Таню спуститься к нему. Оставив на столе хлеб и заботливо украшенные зеленью тушеные овощи, Виктор вынужден был уйти, так как не хотел подводить Мария.
  И день пошел своим чередом. Окончательно убедившись в его разумности, рассказывая о заводах этого мира, сопровождающие мужчину ангелы, продолжали засыпать его всё более специфическими подробностями. Как оказалось, все заводы этого мира делились тематически. Где-то производили исключительно одежду, где-то предметы, для которых требовался очень твёрдый материал или наоборот, исключительно мягкий. Но самыми интересными, во всех смыслах, были заводы комбинированного типа, где производились более сложные вещи. Например, движители. Именно на подобный завод они отправились на этот раз.
  Завод движителей представлял собой череду ангаров, подобных вчерашнему. Разбросанные немного хаотично на огромной площади меж хвойных деревьев, их было такое огромное множество, что оценить масштабы данного комплекса у Виктора так и не получилось. Да и не особо его желали водить по его территории. На этот раз полностью весь комплекс от сотрудников освобождать не стали, и пока они шли по усыпанным гравием тропам, Виктор встретил множество ангелов. Они не обращали на мужчину особого внимания, оживлённо о чём-то переговариваясь.
  В какой-то момент они нырнули в одно из помещений, которое оказалось насколько огромным, сколько и пустынным. Эхо от шагов исследовательской группы разносилось под потолком, вызывая в душе какой-то непонятный трепет. Череда белых платформ, что располагались на значительном удалении друг от друга, рядами простиралась вдаль. На этот раз они были раза в три больше, чем те, что Виктор видел вчера на мебельном заводе. Но так как в этот раз дверь находилась в углу, он рассмотрел ещё и несколько десятков платформ красного цвета.
  - Что это?- тут же спросил мужчина, ткнув пальцем в диковинку.
  - А это,- отмахнулся сенсор.- Это для утилизации движителей, что уже отжили своё. Движители принято заменять не реже раза в пять лет.
  - А поподробней?- сразу заинтересовался Виктор.
  Как оказалось, Древние предусмотрели целую систему по утилизации, создав практически безотходное производство. В каждом заводе существовали платформы, положив на которые испорченную или ненужную вещь, можно было избавиться от неё самым радикальным способом. Она просто рассыпалась в прах и впитывалась в платформу. И если одежда, к примеру, утилизировалась почти мгновенно, то движители распадались страшно долго - около месяца.
  - Впрочем, это не проблема,- беспечно махнул рукой Марий.- Мощности утилизатора всегда хватает.
  - И что, никогда не случалось перенагрузки?- склонил голову на бок Виктор.
  - Ну, во-первых, количество движителей ограничено числом населения. Платформа предоставляет движитель только тем, у кого его нет,- вмешался в разговор вчерашний язвительный ангел, которого звали Риано.- Причём факт утилизации старого движителя платформами каким-то образом учитывается.
  - Ничего себе,- обернулся в его сторону мужчина.
  Мда, похоже, Древние предусмотрели даже тот факт, что если ангелы начнут бесконтрольно создавать оборудование с помощью заводов, то рано или поздно либо истощат необходимые ресурсы, либо захламят планету.
  - Ещё что-нибудь?- поднял правую бровь Виктор.
  - Ну, ещё ангел, что делает заказ, должен обладать ключом от портала.
  Эта информация открыла ещё один пласт знаний, что довольно сильно прояснил ещё один аспект жизни местных жителей.
  Как выяснилось, у крылатых не существует совершеннолетия как такового. Молодой ангел в любой момент может пройти тест на психологическую зрелость и даже в сравнительно нежном возрасте получить право на права и привилегии, доступные лишь взрослым. И одним из важнейших подтверждений нового статуса является наличие ключа от портала.
  Виктор едва ли не рассмеялся. Это получается, что сразу по прибытии в этот мир, ему и Тане присвоили статус детей? Какая прелесть!
  Впрочем, тешил самолюбие лишь один факт. Если для ангелов детьми были люди, то, похоже, Древние о крылатых были не лучшего мнения. И это проявлялось не только в упрощённой системе управления своим наследием. Ведь принципами работы заводов они так и не поделились. В тайной комнате информации о принципах работы заводов Древних не было совсем. В основном там находились инструкции, что делать и как поступать в случае поломки либо аварии. Только тогда система открывала доступ в технические помещения завода, давая возможность оценить его нутро. Но со слов ангелов подобного никогда не происходило. Древние строили на совесть, их приборы жили и производили на свет нужные вещи многие тысячи, если не миллионы лет. Без сбоев, без проволочек и поломок.
  Это, конечно, было приятно. Но со стороны выглядело как издевательское махание пальчиком. Ай-ай-ай, детки. Ну, зачем вам соваться в столь сложные вещи. Ещё повредите чего...
  Глядя на это с подобной точки зрения, Виктору казалось, что он начинает понимать ход мыслей Древних. Шансы на то, что он сумеет распечатать хранилище знаний, с каждым днём всё увеличивались.
  С технической точки зрения этот промышленный комплекс был гораздо более интересным, чем мебельный завод. Сопровождаемый стайкой ангелов, непрестанно обсуждая увиденное с Марием и остальными, Виктор настолько погрузился в работу, что даже не заметил, как на землю опустился вечер. В очередной раз вынырнув из укрытия промышленного ангара, сквозь переплетение ветвей древних сосен, он заметил как хмуриться небо. Мудрая природа будто заметила, что земля стала излишне сухой, тут же озаботившись призывом грозовых облаков.
  Ощущая вкус влаги на языке, Виктор вдохнул полной грудью посвежевший воздух. Усталое сознание просило передышки и мужчина не видел причин, чтобы отказывать себе в этом. Шагнув к расположенной у дороги лавочке, он тяжело опустился на неё. Марий ощутил желание мужчины остаться наедине с самим собой и тут же увлёк собратьев в небольшую пристройку, где отдыхали в свободное время рабочие. Благодарно улыбнувшись, Виктор откинулся на витую спинку и устало прикрыл глаза.
  Но побыть наедине ему не дали. В какой-то момент Виктор ощутил нависшую над ним тень. Открыв глаза, он посмотрел на остановившегося в шаге от лавочки пришельца. Ангел с проницательными глазами, что в один миг казались темно-зелеными, в другой же умудрялись приобрести синий оттенок. Сейчас в этих тёплых глазах читалась неподдельная тревога.
  - Можно?- спросил он, кивнув на лавочку.
  Виктор удивлённо вскинул брови и нерешительно кивнул.
  На некоторое время установилось молчание. Странный крылатый тихо сидел рядом, абсолютно не обращая внимания на вопросительный взгляд мужчины.
  - Кто вы?- прервал молчание Виктор.
  - Моё имя Кирий,- представился ангел. Затем взгляде его посуровел, губы напряженно сжались. А в следующий миг он совершенно неожиданно спросил: - Что с Таней?
  Мужчина моментально подобрался, бросив на пришельца посуровевший взгляд.
  - Что произошло?- с тревогой спросил он. Но напоролся на точно такой же суровый, выжидательный взгляд ангела и всё же ответил.- Она со вчерашнего дня не выходит со своей комнаты. Даже не захотела поздороваться со мной.
  - Память Древних,- устало выдохнул целитель.- Это дурной признак. Не думал, что всё зайдёт настолько далеко.
  - В чём дело?- уже откровенно испугался Виктор.
  - Тебе ведь снились сны?- склонил голову на бок пришелец.- Странные сны,- уточнил он.
  - Да,- выдохнул мужчина, после чего подозрительно прищурился.- Так это вы были?
  - Нет,- качнул головой незнакомец.- Это была моя жена. Я обладаю несколько другим даром. Видишь ли, у большинства ангелов есть некие способности. Они передаются из поколения, укрепляясь и видоизменяясь со временем. Лиани - самый сильный из ныне известных целителей душ.
  -Целителей душ?- потрясённо пробормотал Виктор.- Теперь мне понятно. Теперь многое понятно. Но почему? Зачем она вмешалась?
  - На творческом вечере она что-то поняла,- грустно улыбнулся ангел.- Что-то, доступное лишь ей. Она решила помочь, но Таня. С малышкой вышло всё совсем по-другому.
  - Что вы имеете в виду?- напряженно спросил Виктор.
  - Видишь ли,- поджал губы крылатый.- Дело в том, что задолго до появления в этом мире, малышка уже была мертва.
  - Мертва?- похолодел мужчина, глядя на ангела широко распахнутыми глазами.
  - Ты не совсем понял,- поспешил пояснить Кирий.- Визуально, разумное существо может быть вполне себе живым. Но полноценной эту жизнь назвать будет довольно сложно.
  По спине у Виктора пробежали мурашки. Растерянность и страх его всё росли. Он не совсем понимал ход мыслей этого странного ангела. Догадки и предположения создавали мешанину в его голове, от чего Виктор принял абсолютно потерянный вид. И Кирий это понял. Не желая оставлять за собой недоговорённости, он принялся рассказывать мужчине всё то, что успела поведать этим утром его жена. И чем больше он рассказывал, тем в больший ужас приходил Виктор.
  - Люди,- сокрушенно качнул головой Кирий.- Не понимаю я вас. Как можно доводить себя до такого состояния?
  - Зачем Лиани это сделала?- с бессильной злобой в голосе спросил Виктор.- Зачем продолжала давить, если видела, что не справляется?
  - Её тоже можно понять,- сурово сказал ангел.- Она целитель душ. Очень сильный. Для неё каждый подобный случай - это вызов. Она не могла не вмешаться. Это выше её сил. Она просто не умеет по-другому.
  Повисло тревожное молчание. Виктор застыл на лавочке, прикрыв ладонями лицо. В данный момент у него не было ни моральных, ни физических сил скрывать свою слабость.
  - Скажи,- внезапно прервал молчание Кирий. Голос его приобрёл нервную хрипотцу.- Что же с ней произошло? Я никогда не видел свою жену такой, а ведь она уловила лишь отголосок Таниных чувств. Мне сложно представить, что же могло пережить это дитя, чтобы ощущать подобное?
  - Мне тоже,- глухо отозвался Виктор.- Мне тоже страшно даже представить, что с ней могло произойти, но... Кирий, что же мне теперь делать?
  - Не знаю,- выдохнул ангел голосом, полным бессилия.- Честно говоря, Лиани впервые сталкивается с подобным. Она практикует уже более пятидесяти лет. Но вы... Вы для неё стали полнейшей неожиданностью.
  - Но мне-то она сумела помочь,- немного нервно сказал мужчина. Всё же тот факт, что в его голове основательно покопались, немного нервировал.
  - Не могу сказать ничего определённого,- поджал губы Кирий.- Видишь ли, ангелы редко болеют телесно. А вот духовно... Самая распространённая причина духовных болезней у нас - это скука. Те, кто так и не смогли найти себя, рано или поздно нуждаются в помощи специалистов, вроде Лиани. Другое дело, обычно в таких случаях ангелы обращаются к ней сами, лишь только осознав свою проблему. Подобное невозможно исцелить если ангел... то есть разумный этого сам не желает. А ваш случай не только был довольно сложным. Ну, вы же всё-таки иномеряне. К тому же, вы постоянно сопротивлялись её воздействию. А уж Таня... Девочка абсолютно не желает идти на контакт.
  - Могу её понять,- криво улыбнулся мужчина.
  - Но делать-то что-то надо!- резко сказал Кирий.- Виктор, она ведь тебя любит! Помоги ей. Вытащи её из этой ямы. Она ведь себя медленно убивает.
  Растерянно глядя в эти странные, такие проницательные, живые глаза, Виктор ощутил, что мир внезапно начал вращаться, а силы оставили его. Нет, он догадывался обо всём. Но предполагать и услышать подтверждение своим сладким подозрением и тайным надеждам. Это было две разные вещи. Прикрыв глаза, пережидая миг, пока уляжется мешанина эмоций из радости и отчаяния, решительности и страха. В следующий миг он твёрдо посмотрел на целителя.
  - Что мне нужно делать?
  - Я дам тебе несколько советов,- решительно сказал Кирий.- Первый, ни в коем случае не оставляй её одну. Ключ от комнаты я тебе дам.
  - Откуда?- удивился он.
  - Вы живёте в доме моего сына,- просто ответил ангел.
  - Что?- опешил Виктор.
  - Думаю, Асан был бы не против,- мягко улыбнулся Кирий.
  - Асан?- вскинулся мужчина.- А этот не тот ли?..
  - Да,- глухо сказал крылатый.- Я его отец.
  - Ну, вы даёте,- выдохнул шокированный мужчина.- Но как же тогда?.. Ведь он же...
  - Мы не виним вас в произошедшем,- грустно сказал крылатый.
  - Я,- совсем растерялся Виктор.- Простите.
  - Не стоит,- улыбнулся ангел.- Кстати, вы уже видели грифонов?
  - Нет,- качнул головой Виктор.
  - Удивительные существа,- признался Кирий.- Умные, гордые и... свободные. Общение с ними многому учит. Думаю, вам стоит к ним сходить. Заодно выполнишь одну мою маленькую просьбу.
  - Какую?- тут же заинтересовался мужчина.
  - Позже. Тебе стоит поспешить. Состоянии Тани не стабильно. Лиани этой ночью предприняла отчаянный шаг. Многое должно измениться. Девочка должна вновь научиться жить.
  - Отчаянный шаг?- вскинулся Виктор.- Не понимаю. Что произошло?
  - Просто этой ночью она выбрала жизнь...
  
  Наша память, как кривое зеркало, которое зависит от преломления солнечных лучей. И лучами, в рамках сознания, для кривых зеркал памяти служит настроение. Если взять в пример любой жизненный казус. Ну, мало ли у людей случается абсолютно глупых, неудобных ситуаций? В момент, когда настроение хорошее, воспоминания об этом казусе вызовет улыбку. Когда человеку грустно - жалость к себе. Когда же он раздражен, сознание наполнит злость на окружающих, что на твой позорный промах среагировали абсолютно неправильно. Обычно, у человека настроение меняется каждый день. И каждый день оно абсолютно разное. Но бывают случаи, когда солнечные лучики, что зовутся настроением, на очень долгое время становятся грозовыми.
  Таня шла по мёртвому лесу. Бесконечному, мрачному, наполненному мёртвыми, почерневшими от времени, сухими деревьями. Их изломанные стволы нависали над ней, но не были способны закрыть собою грозовые тучи. Они чёрным дымом клубились в вышине. Такие грозные и такие переменчивые. В этот миг казалось, что они отображают всю её жизнь.
  Сухая, выжженная земля без единой травинки хрустела под ногами. Таня шла вдаль, подсознательно зная, что так надо. Что иначе она никогда не избавиться от этого кошмара. Стараясь не поднимать свой взгляд, чтобы ненароком не заглянуть в зеркала, которые полупрозрачным лабиринтом окружили её. Девушка беспокойно ёжилась, хоть этот мрачный мир был лишен даже малейших порывов ветра. Иногда Таня проходила сквозь зеркала, и тело от этого обдавало почти потусторонним, пробирающим до костей холодом. Вздрагивая, она всякий раз ускоряла свой шаг, но сколь бы упорно девушка ни старалась идти быстрее, пейзаж вокруг всё равно не менялся.
  Осколки памяти. Осколки прожитых когда-то мгновений. Искривлённые, обезображенные. Они нагоняли не просто глухую тоску, они приводили её в ужас. Вспоминая все свои предыдущие сновидения, Таня уже была бы рада явлению невидимого собеседника. С одной стороны, явись к ней невидимый мучитель, всё может стать гораздо хуже. Но, с другой стороны, вялое продвижение по этому выжженному лесу невероятно угнетало.
  И её желание услышали. Подул, невесть откуда взявшийся, ветер, гоняя по земле чёрную, словно уголь, пыль. Обозлённые чем-то облака рыкнули громом, заставляя девушку застыть на месте от неожиданности. Неожиданность же, заставила её, наконец, поднять глаза, чтобы увидеть зеркало. А в нём, такой родной, но потусторонне призрачный силуэт. И родные глаза, что смотрят на неё. Но вместо тепла, в них мелькает укоризна. Они будто выражают немой вопрос. Неужели у тебя не хватает силы воли хотя бы на то, чтобы в полной мере принять своё наказание? Неужели ты ещё не поняла, что никогда и никому в этом мире не была по-настоящему нужна?
  - Не правда,- сквозь ком в горле, чуть слышно прошептала девушка.
  - Да неужели?- язвительно спросил невидимый собеседник.- А ты оглянись вокруг. Ведь этот мир. Ты его создала сама. Нравиться?
  Невыносимый, пробирающий до костей холодный ветер. Он заставил её обнять себя за плечи, но этот жест нисколько не спас от холода. Даже вновь опустив взгляд, созерцая чёрную, выжженную землю. Девушка продолжала ощущать на себе взгляд из призрачного зеркала. И он жег её изнутри. Он душил её, заставляя цепенеть.
  - Неужели этот человек ТАК тебя ненавидел?- немного растерянно спросил мучитель.
  - Нет!
  Она вскинулась, стараясь защититься от этих жутких обвинений. Растерянный, немного испуганный взгляд устремился в небеса. Тело выпрямилось, словно вышедшая из повиновения пружина.
  - Не правда,- тихо, почти жалко прошептала Таня.
  - Хм. А может, ты захотела этого сама? Сама превратила свою жизнь в выжженную пустыню? Так хочешь умереть? Это можно устроить.
  Умереть?
  Как часто думала она об этом? Как сильно порой желала этого? Как смаковала эту мысль. Что вот, она умрёт. И всё закончится. Она обретёт наказание. Сбросит оковы вины. И придёт покой. Вечный, наполненный забытьем покой холодной смерти. Но одно дело грезить и желать себе самой вселенских кар. Они иллюзорны, как бы твёрдо не звучали в собственном сознании. Озвученное же чужаком её собственное желание выглядело пугающим.
  А ведь она и правда поверила в тот миг. Она почему-то ни секунды не сомневалась, что невидимый мучитель, будь на то его воля и желание, сумеет претворить в жизнь свою угрозу. Он может сделать так, чтобы душу её навсегда поглотило зыбкое небытиё.
  И от знания этого сердце её заполнилось могильным холодом, чтобы после взорваться быстрой и неровной дробью. До боли в груди, до помутнения рассудка. Когда угроза жизни перестала быть иллюзорной, она боялась и хотела ЖИТЬ!
  - Хочешь умереть? Или ты предпочитаешь жизнь?- продолжал издеваться голос. - Ответь себе на этот вопрос. Ответь!- взревел невидимый мучитель. И гулкое эхо его крика заставило содрогнуться мир.
  Кружилась голова, от чего казалось, что этот иллюзорный мир ходит вокруг неё юлой. Тело замерло осколком льда. И даже этот смрадный, мёртвый воздух стал казаться дурманяще сладким.
  А в следующий миг зеркала. Призрачные зеркала её искорёженной памяти начали лопаться, трещать. Они рушились, осыпаясь наземь, устилая чёрный пепел грунта ледяными осколками. Послышался гром и грозовое небо пронзили ветвистые вспышки молний. Земля содрогнулась, выражая недовольство буйству стихии. Послышался громкий треск и под её ногами стала расползаться паутина трещин.
  В какой-то миг оцепеневшее от ужаса тело очередным подземным толчком подбросило ввысь, заставляя покачнуться горизонт в её глазах. Не удержав равновесие, она припала к стылой земле, ища точку опоры.
  А вокруг продолжали осыпаться в бездну комья земли. Их без остатка поглощала возникшая из ниоткуда пропасть. Всего несколько мгновений и вот она уже стоит на высоком осколке скалы, а внизу течёт вязкая, горячая, бесконечная лава. Пути назад нет. Впрочем, путь вперёд перекрыт тоже.
  - Ну же,- продолжал издеваться голос.- Ты же так хотела умереть. Так чего же ты ждёшь? Просто шагни вперёд. Один маленький шаг, и всё закончиться. Закончиться навсегда...
  Ужас сковал сознание. Воздух врывался в лёгкие с обезображенным хрипом. Его почему-то стало не хватать. И непонятно, от чего это так. От того, что окружившая её раскалённая лава сделала его слишком обжигающим. Или в этом виноват всего лишь страх. Первобытный, почти животный страх перед владычицей всего и вся - смертью.
  - Ну?- будто насмехался голос.- Чего ты испугалась? Сама же этого хотела. Всего лишь один шаг, и всё закончится. Ты больше не проснешься. Никогда.
  - Нет,- отступила от края пролома Таня.- Пожалуйста... Не надо.
  - Страшно? Хочешь жить? Или всё ещё думаешь, что он желал бы тебе смерти?
  Раскалённый воздух выжигает лёгкие. По земле проходит очередной толчок. А Таня всё стоит, хватая ртом горячий воздух.
  - Дура!- кричит невидимый мучитель.- Прекрати себя жалеть.
  Слёзы застилают глаза. Мир погружается в дымку. И совершенно неясно, от чего вокруг возник этот туман. То ли пейзаж вокруг опять переменился. То ли мир затуманился от слёз.
  Но вот, на смену жара пламени пришла мягкая прохлада. Всё затихло, исчезла и скала, и разлом, и лава.
  Клубился вокруг туман. Она словно оказалась в центре пушистого облака. Щёки девушки продолжал холодить прохладная влага, ласковый ветерок ласкал разгорячённую кожу. В тот миг, когда её испуганное сознание окончательно осознало, что она вновь получила право на жизнь, из клубов тумана к ней выступил полупрозрачный силуэт. Почти теряясь в этой густой дымке, на неё взглянули родные глаза.
  - Прости,- прошептала девушка.- Прости меня.
  Он снился ей ни раз. Но почему-то именно сейчас она поверила, что была услышана. Он продолжал смотреть, без укора, без злости. Призрачные губы выгнулись в ободряющей улыбке. И в первый раз за много лет тугой узел в её душе расправляется. И даже когда призрак растаял, растворяясь в туманной дымке. На губах её продолжает играть грустная, но такая живая улыбка.
  
  Наш мир, демоны
  
  - Может водочки?- глядя на всё ещё невероятно бледное лицо Иоана, Ветров решил предложить универсальное народное средство снятия стресса. Но священник бросил на парня взгляд, наполненный таким удивлением и укоризной, что вечный пофигист Женя даже устыдился. Слегка.- Ну, не смотрите на меня так,- криво улыбнулся он, шагнув к мужчине и присаживаясь возле него на краешек кровати.
  - Скажите мне, что это сон,- попросил Иоан, прикрыв глаза и откидываясь на спинку кресла.
  - Это сон,- покладисто согласился парень.
  - Издеваешься?- вновь вскинулся священник.
  - Ты же сам попросил,- сделал большие глаза Ветров.
  - С каких это пор мы на ты?- прищурился Иоан.
  - И правда. С чего бы это?- иронически приподнял правую бровь Женя.
  Тем ни менее, главного он добился. У парня получилось вывести священника из полу апатического состояния. Человек вообще довольно любопытное животное, так что тот факт, что Иоан ни разу за всё это время не задал ни одного лишнего вопроса, откровенно тревожил его.
  - А если серьёзно. Иоан,- пристально посмотрел ему в глаза Женя.- То, что демоны и ангелы оказались не теми, кем люди их всегда считали, ещё не доказывает того, что Бога не существует.
  Совсем недавно порозовевший священник вновь побледнел. Сама мысль о том, что все его убеждения могут оказаться ложными, неизменно обрывала что-то в его душе, оставляя на месте мягкого тепла зияющую и непрерывно ноющую пустоту.
  - Я видел многих людей, которым искренняя молитва помогла гораздо лучше, чем современные лекарства или разговор по душам с родными или психологом. А все эти чудеса, что то и дело происходят вокруг, хотя не все их замечают,- продолжал меж тем Женя.- Вспомните, Иоан. И вы поймёте. Не всё так плохо, как может показаться на первый взгляд.
  Вновь взявший себя в руки и слегка успокоившийся священник, приняв более расслабленную позу, задумчиво посмотрел на парня.
  - Сколько тебе лет?- внезапно спросил он.
  - Э-эм, двадцать два,- немного удивлённо ответил Ветров.
  - А ты случаем не на психолога учишься?- внезапно улыбнулся Иоан. Настолько открыто и искренне, что губы Жени тоже, помимо воли, растянулись в улыбке.
  - Неа,- качнул он головой.
  - Ну и что тебе понадобилось конкретно от меня, совсем не психолог Евгений?- насмешливо спросил священник, решив пока не думать о том, КТО находиться в соседней комнате.
  - Вы же помните, что сейчас происходит в городе?- вмиг утратил ироничный вид Женя.- Знаете, что больше всего меня поражает? Мне даже не хочется об этом думать, но поведение демонов говорит само за себя. Ведь даже те, кого человечество считало воплощённым злом, оказались достойнее некоторых людей.
  - Что ты имеешь в виду?- поджал губы священник.
  - Вы же знаете последние новости?- подался вперёд парень.- Так вот, когда демоны узнали, что именно их появление спровоцировало сатанистов выйти из тени. Вы бы видели их реакцию. Не всякий сознательный человек будет переживать из-за смерти женщин и детей так, как переживали они.
  - Евгений, давайте без частностей?- взмолился Иоан.- Я пока не готов к подробностям.
  - Ну, во-первых, вы реагируете гораздо более спокойно, чем я предполагал. А во-вторых, я настаиваю, чтобы хотя бы вы обращались ко мне на ты. Вы мне в отцы годитесь.
  - Вспомнил, наконец, о вежливости?- пробурчал священник, вновь беря себя в руки.- И всё же. Чего ты ждёшь конкретно от меня?
  - Дело в том,- не стал больше юлить Женя.- Что я сейчас стою перед выбором. Либо искать ангелов, либо объединившись с демонами пресекать бесчинства сатанистов. Две жизни против десятков. Как вам дилемма? И, казалось бы, если следовать принципу меньшего зла, вопросов быть не должно. Но видели бы вы глаза отца Отоно! Да и как я могу подвести этих наивных крылатиков? Но если кто-то возьмёт хотя бы одну из задач на себя, дилемма разрешиться сама собой и трудностей больше не должно возникнуть.
  - Так ты хочешь...- сдвинул брови Иоан.
  - Чтобы вы взяли на себя задачу по розыску ангелов,- кивнул его мыслям Женя.- Лучшей кандидатуры, чем вы на это дело просто не придумаешь.
  Потрясённый услышанным, священник откинулся на спинку кресла. Слышать подобное было лестно, но крылатых ведь ищут все, кому не лень. В том числе и ОЧЕНЬ серьёзные структуры и организации. Как же он их искать-то будет, если даже понятия не имеет, откуда начинать свой поиск?
  - Так вы согласны?- нетерпеливо спросил парень.
  - Да, но...
  - Отлично,- хлопнул ладонями по коленям Ветров.- В последний раз ангелов видели на небольшом хуторе в Иванковском районе. Если верить заключениям экспертов, летать на длительные расстояния они не способны. Значит, наши белокрылые друзья по-прежнему бродят где-то там и существует некоторая вероятность, что гуляя в том районе, вы рано или поздно на них наткнётесь.
  - Откуда ты столько знаешь?- опешил Иоан.
  - У каждого свои секреты,- обтекаемо ответил Ветров.
  Но священника это не удовлетворило и он пристально посмотрел на парня, явно ожидая более детальных пояснений.
  - Скажем так,- занервничал Женя.- Мир не без добрых людей. У вас машина есть?- поспешил он перевести тему.
  - Нет.
  - А права?- напрягся парень.
  - Есть.
  - Отлично,- обрадовался Ветров.- Возьмёте мою машину. И будьте постоянно на связи. В любой момент я могу узнать что-то новое или обстоятельства могут поменяться. Я должен иметь возможность в любое время дня и ночи передать вам необходимую информацию.
  - А что будешь делать ты?- прищурился священник.
  - Я?- широко улыбнулся парень.- В режиссера играть.
  - Это в каком смысле?- растерялся Иоан.
  - Любительском,- честно признался Женя.- Но сатанистам, я думаю, понравиться.
  - Ты странный студент,- хмыкнул уставший удивляться священник.
  - Ну, до уровня Шурика из "Операции Ы" я не дотягиваю,- фыркнул парень.
  - Ну да, ты просто взял и переплюнул его,- иронично улыбнулся мужчина.
  После чего они оба облегчённо рассмеялись, снимая напряжение и стресс, что в последние дни прочно обосновались в их душах. И пускай причины их духовных терзаний были абсолютно разными, но именно в этот миг в своих поступках и стремлениях они были друг перед другом равны.
  В очередной раз отказавшись поправлять своё моральное здоровье алкоголем, Иоан предпочёл сразу после разговора с Женей отправиться готовиться к длительной вылазке в леса и сёла Иванковского района. Уже сегодня он рассчитывал снять там комнату в гостинице, чтобы прямо с утра начать тщательные поиски неуловимых ангелов.
  Ветров же ощутил, как с его плеч свалилась пудовая каменная глыба. Ощущение, что он начинает потихоньку захлёбываться в неразрешенных проблемах, что каждый день геометрической прогрессией всё множили своё количество, мешало нормально дышать. Всё же приятно было осознавать, что у него за плечами появился ещё один человек, который без особых вопросов, полностью переберёт частичку задач на себя.
  Получившие суровое внушение демоны, пока Иоан не переступил порог квартиры, из комнаты Лиды старались не высовываться. Но стоило за священником закрыться двери, как в полутёмный коридор разом рванула вся любопытная троица.
  - Вы,- не стал дожидаться их вопросов Ветров, тут же ткнув пальцем в демонов.- Репетируете. Лида, поможешь им. А мне надо идти,- решительно сказал он и, нагло проскользнув мимо, направился в ретро комнату.
  - Куда?- тут же спросила любопытная девушка, следуя за парнем.
  - В Макдональдс,- честно признался он, ныряя в двери ретро комнаты.
  - Куда?- не поверила своим ушам Лида, запнувшись на ровном месте, после чего на неё тут же налетела не ожидавшая подобного подвоха Ася. Амилир же изящно избежал столкновения, остановившись в нескольких шагах от девушек и не отрывая задумчивого взгляда от Асианы. Демонеса занервничала.
  - Кажется, я нашел выход на сатанистов,- внезапно признался Ветров, доставая из-под кровати сумку для ноутбука.
  Демоны напряженно подобрались. Даже Амилир перестал гипнотизировать Асю своим фирменным взглядом.
  - Правда? Но... зачем тебе в Макдональдс?- всё никак не могла понять девушка.
  - Малыш, я ведь о тебе беспокоюсь,- уже немного раздражённо бросил Женя.- Я хоть и принимаю меры предосторожности. Но лазейки для того, чтобы вычислить твой ай-пи адрес всё равно остаются.
  - Так ты?..- начала всё осознавать Лида.- А разве?..
  Времени оставалось всё меньше. Парень катастрофически не успевал выполнять поставленные перед собой задачи. Осознание этого злило, заставив Ветрова совершить попытку избавления от лишних вопросов самым, что ни на есть, провокационным способом.
  Оставив в покое сумку с ноутбуком, он мягко скользнул к Лиде, в следующий миг оказавшись совсем рядом. Под недоумевающими взглядами демонов, он подхватил ладонь девушки и, не переставая смотреть в её глаза, мягко поцеловал тонкие пальчики.
  - Малыш, мне надо переодеться,- почти шепотом сказал он.- Нет, я не против стриптиза. Готов даже продемонстрировать всё, на что способен. Но лишь тогда, когда мы с тобой останемся наедине.
  Лида моментально вспыхнула, демоны удивлённо переглянулись. А в следующий миг девушка вырвала из его руки свою ладонь, стремительно покинув комнату.
  - О, Ася. Тебя я тем более не стесняюсь,- перевёл он взгляд на демонесу, после чего начал стягивать с себя штаны.
  Сразу расшифровавший всю подоплёку ситуации Амилир весело рассмеялся. Подхватив недоумевающую демонесу под руку, он выволок её в коридор.
  В конечном итоге, Асиана устроилась на кресле смотреть очередной ужастик. Надо же было демонам понять, как вести себя перед сатанистами? Амилир продолжил гипнотизировать её пристальным взглядом, от чего демонеса всё больше нервничала. А вот Лида совсем по-детски обиделась. Усевшись на мягкий ковёр, она подобрала под себя ноги, обняла колени и уставилась в одну точку, не обращая ни на кого внимания. Зашедший через пятнадцать минут в комнату Ветров улыбнулся. В таком состоянии Лида напоминала ему галчонка из мультика про Простоквашино.
  - Закроешь за мной дверь?- попросил он её.
  Угрюмо на него посмотрев, девушка всё же поднялась с пола. Всё ещё удерживая на лице обиду, она прошла за парнем в коридор. Но возле двери Ветров внезапно остановился, даже не думая отпирать замок.
  - Что?- спросила у него Лида.
  Вместо ответа, парень внезапно притянул её к себе. Левая рука властно обняла её за талию. Правая убрала вечно мешающийся локон.
  - Женя,- возмутилась внезапно охрипшим голосом Лида.
  - Не отпущу,- сразу предупредил он, неотрывно глядя ей в глаза.
  - Прекрати,- нашла в себе силы возмутиться девушка. Но голос её при этом дрогнул, от чего протест прозвучал совсем тихо и неуверенно.
  - И что я опять сказал или сделал не так?- улыбнулся парень, проводя кончиками пальцев по её щеке, шее, губам.
  - Так при всех же, и...- совсем растерялась девушка. Злость и раздражение неуклонно утекали. С каждым мгновением становилось всё сложнее вспомнить, за что же она на него так злилась.
  - А я не хочу скрываться,- хрипло ответил он, ещё сильнее прижимая Лиду к себе.- Хочу, чтобы мне все завидовали. Хочу видеть направленные на тебя восхищенные взгляды, но при этом знать, что ты смотришь только на меня. Лида, я ждал слишком долго.
  Глядя в потемневшие, серые глаза. Ощущая, как сходит с ума сердце, а каждое его прикосновения всё сильнее обжигает. Она забыла, как дышать.
  - Не отпущу,- прошептал он и время для обоих остановилось.
  В итоге, когда измученная любопытством Асиана выглянув в коридор, то лишь краем глаза увидела целующуюся парочку. После чего её схватил за руку Амилир, шепнув на ухо:
  - Подглядывать нехорошо.
  - Я,- пролепетала демонеса.- Я же не знала. И вообще!- вспылила она.- Когда они успели?
  - Кто знает,- загадочно усмехнулся наследник, глядя на неё мерцающими красным глазами.
  Асиана сглотнула непонятно откуда взявшийся комок в горле. Но ситуация так и не нашла своего продолжение, ведь в следующий миг щелкнул дверной замок, указывая на то, что Женя покинул квартиру. А вскоре в комнату вошла слегка обескураженная Лида. Сохраняя потерянное выражение лица, она села на кровати, обняв колени и невидяще глядя в одну точку.
  Тянулись мгновения, минуты, часы ожидания. И если взмыленный Ветров времени почти не ощущал. То над демонами и Лидой чёрной тучей нависло угнетающее чувство неопределённости. И всё же, ближе к полуночи, он вернулся. В нетерпении ожидающие его демоны и Лида, были вознаграждены ворохом вываленных на них новостей. Особенно удивили новости про ангелов.
  - Это, конечно, была гениальная идея скрыться в Чернобыльской зоне. Но посещение Припяти было их ошибкой,- вещал парень, поглощая гигантских размеров бутерброд.- Хотя, если бы их там не увидели, то мы бы по-прежнему не знали, где их искать.
  - Что с сатанистами?- поинтересовалась Лида, ставя перед Женей на стол огромную кружку с чаем.
  - Списался я таки с одним кадром,- криво улыбнулся он.- Правда, немного прифигел, когда узнал его личность.
  - И кто это такой?- тут же поинтересовалась девушка.
  - Нет, Малыш,- качнул головой Женя.- За такие знания убивают.
  - Да кто узнает-то?- воскликнула она.
  - Поздно уже для подобных разговоров,- сухо сказал Ветров, отодвинув от себя чашку с чаем.
  - Жень, ну никто ведь не узнает!
  - Пора. Спать,- раздельно произнёс он и резко поднялся из-за стола, тем самым поставив точку в разговоре.
  И только Амилир понял истинную причину тревог парня. Так вёл себя отец всякий раз, когда в политических играх ходил по грани, сделав невообразимо высокую ставку в надежде на Джек-Пот. И если Ася с Лидой остались сидеть на кухне, причём последняя ещё и приняла весьма обиженный вид. То Мир вышел за Ветровым следом. Шагнул за ним в ретро комнату, положив руку на плечо напряженно застывшего парня.
  - Что происходит?- тихо спросил демон.
  - Амилир,- хрипло отозвался Женя.- Мне ещё никогда не было так страшно. Причём страшно не за себя. Ты меня понимаешь?
  - Да,- выдохнул наследник.
  Оба так и застыли посреди комнаты, думая каждый о своём.
  - Насколько тот человек опасен?- прервал тишину Мир.
  - Более чем,- закусил губу парень.- Я уже не уверен, что это была хорошая идея. Понимаю, что это малодушно, но... Что такое десятки жизней, по сравнению с ЕЁ безопасностью?
  - Порой, женщины делают нас слабыми,- тихо сказал Амилир.- Но... без них мы бы не были способны стать настолько сильными.
  - Мирин. А ведь нам отступать уже некуда.
  - Когда?- правильно понял намёк парня наследник.
  - Завтра утром станет понятнее. Но, скорее всего, послезавтра ночью.
  - Я могу тебе чем-то помочь?- встревожено спросил Мир.
  - Можешь,- криво улыбнулся Ветров, после чего повернулся к демону и хлопнул того по сгибу руки.- Просто доиграй свою роль до конца.
  Кто бы что ни говорил, но самое загадочное явление во всей вселенной, это время. Мгновение, и оно летит вперёд со страшной скоростью, игнорируя любые преграды. Но в следующий миг замирает, растягиваясь, словно пружина. Готовясь доказать, что всё, что ты видишь вокруг - лишь иллюзия. Ты думал, что пружинка вытянута на максимально доступную длину? Но нет, уже в следующий миг ты понимаешь - неправда, она так и осталась в исходной позиции.
  Для Жени с Амилиром своевольное время исчезало гигантскими отрезками жизни. Для Лиды и Асианы тянулось, словно смола. В воздухе призрачной взвесью повисло молчаливое нетерпение. И обронённое к полудню следующего дня слово "Завтра" принесло не только чувство облегчения от того, что в эти дикие события наконец-то вторглась хоть какая-то определённость. Но в то же время, это слово заставило маховик событий рвануть вперёд с новой силой.
  В авральном порядке проглатывая информацию, часами просматривая фильмы. Они в тысячный раз обсуждали продуманный до мелочей план, одновременно перепаковывая вещи и пересматривая карту. Каждый миг им казалось, что они что-то не учтут либо не успеют.
  Единственным событием, которое смогло хоть как-то отвлечь Женю от мрачных мыслей, стал разговор с Иоаном.
  - Во даёт?- поражался парень.- Я же предлагал ему свою помощь. И ведь мало того, что кучу времени угробил на всякого рода проходных. Ведь кто бы что не говорил, но на машине в Чернобыльскую зону попасть не так-то просто,- рассказывал парень.- Когда я ему звонил, он влез в какие-то заросли. И чего его туда понесло? Ругался страшно. Даже не думал, что у Иоана настолько обширный словарный запас.
  Тем ни менее, чем ближе приближался час икс, тем плотнее сгущалась в квартире атмосфера напряжения. Их небольшая команда то пыталась шутить, от чего пространство то и дело наполнял насквозь искусственный, ненатуральный смех. А в следующий миг уже всё затихало и каждый из них погружался в невесёлые мысли, стремясь побыть в одиночестве.
  Начали сгущаться сумерки. Асиана застыла у окна, слегка приоткрыв шторы и глядя невидящим взглядом вдаль. В какой-то момент к ней подошел Амилир.
  - Не бойся,- прошептал он, неотрывно глядя на демонесу.
  Всё ещё не привыкнув к его полуобнаженному виду, она постаралась даже не смотреть в его сторону. Мир нахмурился, подошел ещё ближе, положив ей руки на плечи. Асиана вздрогнула, неосознанно затаив дыхание.
  - Ты слишком напряжена,- заметил он, успокаивающе поглаживая её плечи.- Может, я полечу один?
  - Нет!- тут же вскинулась демонеса, забыв про смущение.
  - Асиана,- хрипло прошептал Амилир, не сумев удержать свои чувства в узде и вовремя подавить свой порыв.- Прошу тебя. Будь осторожна.
  И такая неприкрытая тревога прозвучала в голосе наследника, что демонеса не удержалась, обернувшись, заглядывая в его глаза.
  Два существа, чьи личности всегда были прикрыты ширмой. Невзирая на собственные чувства и желания, жизнь вынуждала их играть, что бы ни происходило и где бы они не находились. Один играл в нелёгкую игру, под именем политика. Асиана же лишь несла в себе печать нелёгких знаний о том, что рано или поздно она должна будет уйти. Покинуть родной дом, ведь тот, с кем связывали её судьбу, совершил фатальную ошибку. И ей пришлось примерить маску, чтобы остаться возле родных и близких. Пока не вскрылась тайна, повисшая между ней и миром. Ведь кто станет обучать ту, что рано или поздно всё равно уйдёт?
  Поддерживать такую хрупкую, но такую привычную личину стало для них привычней, чем дышать. Но именно в тот день и в тот миг что-то изменилось. Незримая маска треснула, осыпавшись на землю осколками стекла. В какой-то миг, всего на долю мгновения, барьеры рухнули. И эти двое, как изначально равные существа, внезапно позволил себе поделиться слабостью друг с другом, оголив все свои страхи и сомнения.
  - Спасибо,- прошептала Асиана, в полной мере осознав, НАСКОЛЬКО сильно он боится за неё.
  Окутанный её тёплым, наполненным благодарностью взглядом. Обрадованный тем, что она, наконец, позволила хоть немного приблизиться к себе. Он было шагнул к ней, но Асиана внезапно отступила, вновь обретя свою потерянную маску.
  - Перепроверю ка я всё ещё раз. Чтобы быть уверенной в том, что всё получится.
  Амилир лишь разочаровано выдохнул, посмотрел на обернувшуюся к нему спиной Асиану тоскливым взглядом, после чего взял со стола прибор связи с адом и раем, погрузившись в его изучение.
  А в ретро комнате, разложив на полу огромную карту, всё продолжал делать какие-то одному ему понятные пометки Женя. Лида сидела рядом с ним, разложив на кровати вещи, которые необходимо будет взять с собой. Она была решительно настроена убедить Ветрова взять её с собой. Но пока не поднимала этот вопрос. Накопившаяся за этот длинный день моральная и физическая усталость вряд ли сделала парня в своих решениях более покладистым. Завтра будет целый день на то, чтобы его убедить. Рассудив так, Лида решила отложить новую попытку штурма на завтрашнее утро.
  Женя же в который раз изучал на карте местность, в которой должна была произойти эта судьбоносная встреча. Страх, который он испытал в тот миг, когда узнал, кто стоит за всеми этими убийствами, с каждым днём лишь усиливался. Осознание, что его жизнь и благополучие вот-вот повиснет на тонкой грани. Вверяя нити этой опасной игры в сильные руки демонов, Женя не мог отделаться от мысли, что затеянное им же представление, сколь бы продуманным оно не казалась, имеет слишком высокую цену. И каждый раз, когда он обнимал и целовал Лиду. Он растворялся в этом моменте. Он упивался каждым мгновением, проведённым рядом. Всё никак не находя в себе силы избавиться от ощущения, что он видит её в последний раз в своей жизни.
  - Сколько у нас батареек?- внезапно спросил Ветров, не отрываясь от изучения карты.
  - Восемь штук,- тут же отозвалась Лида.
  - Пальчиков?- уточнил Женя.
  - Угу.
  - А больших? У меня как раз фонарик есть подходящий. Светит, как прожектор.
  - Нету,- растерянно сказала девушка.
  Ветров лишь закусил губу и просительно посмотрел на Лиду.
  - Слушай, можешь мотнуться и купить пару штук? Пока мы об этом помним.
  Лида услужливо закивала, стараясь в очередной раз доказать свою полезность. Стремительно засобиралась в магазин. Всё это время Женя сидел, глядя невидящим взглядом на карту. Рука его настолько сильно сжимала карандаш, что побелели костяшки пальцев. Но лишь только послышался звук запираемого замка, он судорожно выдохнул воздух сквозь стиснутые зубы. А затем резко поднялся на ноги, подхватил с пола коричневый рюкзак и стал забрасывать в него сложенные на кровати вещи.
  Встревоженный Амилир встретил его в коридоре.
  - У нас есть не более пятнадцати минут,- бросил ему парень, на ходу запихивая в рюкзак чёрный плащ.
  - Что ты имеешь в виду?- выглянула из комнаты Асиана.
  - Мы уходим,- проинформировал её Женя.- Встреча состоится сегодня. Поспеши, если настроена лететь с нами.
  - Что?
  Но парень её уже не слушал. Он ворвался в комнату, резко распахивая кофейные шторы, выглядывая в окно. Мир уже укрыло чёрное покрывало позднего вечера. Он обещал скрыть демонов от излишне любопытных взглядов. Но в то же время уже успел выгнать на улицу обожающую вечерние посиделки молодёжь. Даже до последнего этажа долетали их весёлые голоса и смех.
  - Что ты имеешь в виду?- ворвался в его мысли возмущенный голос Асианы.- А как же Лида?!
  - С ней всё будет хорошо,- зло ответил Женя, а после чуть слышно добавил:- Так или иначе.
  - Вы что?- обернулась она к Амилиру.- Вы собираетесь её оставить... так?
  - Не я решаю её судьбу,- пожал плечами наследник.- Я чужд этому миру, но слишком многим обязан Жене, чтобы идти наперекор его желаниям.
  - Вы хоть представляете, что она подумает, когда обнаружит, что никого из нас нет на месте?- вновь повысила голос демонеса.
  - Я оставил ей письмо,- поджал губы Ветров.
  - Это малодушно!- мотнула головой Ниар.- Вы струсили! Оба. Амилир. Она ведь поверила нам. С риском для себя поверила! И этим, возможно, спасла наши жизни.
  Наследник понимал всё это. Решение не вмешиваться далось ему невероятно сложно. Но ведь он бы тоже не пожелал терпеть, если бы в его с Асианой взаимоотношения вмешался кто-то посторонний.
  - А ты!- перевела своё негодование на Женю демонеса.- Что творишь ты? Конечно, ведь попробовать договориться гораздо тяжелее. Нет, тебе гораздо легче убежать. Подобный поступок сложно назвать заботой.
  - Асиана,- сухо сказал Ветров. Ему итак было тошно, но он больше не имел ни моральных, ни физических сил бороться с упрямством Лиды и Ниар.- У нас мало времени. Мне наплевать, что ты подумаешь обо мне. Но либо ты летишь с нами. Либо остаёшься дожидаться Лиду. Решение за тобой.
  На комнату опустилась оглушительная тишина. Сверля мужскую половину их команды возмущённым взглядом, Асиана молчала всё-то время, пока Ветров открывал окно. Пока накидывал на плечи рюкзак. Но в тот миг, когда Женя кивнул Амилиру и они вместе шагнули в окно, чтобы вознестись в ночное небо. Она молчаливой тенью последовала за ними следом.
  
  Наш мир, ангелы
  
  Почему-то Отоно всегда больше любил закаты. Ему всегда казалось, что солнце в это время приобретает уникальный, совершенно непередаваемый оттенок. А ещё, было невероятно приятно, что это мнение с ним способны полностью разделить его друзья.
  Они часто приходили в горы, чтобы всласть полетать в вышине. А после подолгу болтали с Рилем, хотя тот и не был способен им внятно ответить. Но разумный зверь всегда смотрел на мир открыто и все понимающе. Рядом с ним как-то сами собой исчезали любые тревоги.
  Ангелы родного города всегда упоминали про парочку неразлучных друзей. Откуда же им было знать, что друзей на самом деле трое?
  В ту ночь, Отоно снился сон про полёты. Но Асан, почему-то, не спешил разделить с ним эту радость. Он не желал летать в вышине, с грустной полуулыбкой наблюдая за резвящимися ангелом и грифоном. Друг будто знал что-то неведомое Отоно. Что-то, что заставляло его взгляд то и дело наполняться чувством горькой обречённости.
  В конечном итоге, скульптор не выдержал. Заложив напоследок крутой вираж, он приземлился рядом с ним. Рука его тут же автоматически нашарила загривок Риля.
  - Что с тобой, названый брат?- тревожно спросил Отоно.
  - Отдыхай, мой друг,- грустно отозвался художник.- Отдыхай, пока у тебя есть такая возможность.
  - Асан. Ты чего?- тут же напрягся скульптор.- Или это... Это навеянный сон? Зачем?
  - Поверь, тебе сейчас не стоит возвращаться в реальность,- прошептал Асан и его образ стал таять, вскоре превратившись в пустоту.
  А Отоно внезапно вспомнил, что это лишь сон, а раз так, то ему ничего не мешает вдосталь насладиться чувством свободного полёта. Радостно засмеявшись, он прыгнул в пропасть, в следующий миг возносясь в небеса.
  - Мама!- закричал Асан, которому скрыться было негде.- Мама, я уже ничего не понимаю! Что мне делать? Как быть? Я совсем запутался!
  В миг, когда отчаяние готовилось вытолкнуть его в стылую реальность, будущий великий целитель ощутил к своему разуму тёплое прикосновение кого-то родного, доброго, мудрого и все понимающего.
  - Мама,- захныкало его измученное сознание.- Я всегда верил в то, что среди людей есть те, кто нам поможет. Но я уже не знаю, правда ли это. Мама, мы же встретили Иоана, а ещё малышку Карину и Светлану. Но... память Древних! Людей так много, а готовность нам помочь проявили единицы!
  Мягкое сочувствие, лёгкой пеленой обволакивающее сознание. Мелькающие перед глазами светлые образы. Яркие, жизнерадостные, пришедшие из далёкого детства. Сладкий запах свежеприготовленных оладий. Проказливый домашний ирн, что любил утаскивать и прятать мелкие предметы. Прогулки у реки, когда позади, в лесу, поёт целый хор из радостных птиц. А аккомпанирует им тихий шорох вечнозелёной листвы и мягкое журчание воды. От этих давних, таких ярких, но уже почти забытых образов на сердце его стало легко и свободно.
  Но когда пелена внушения с обоих ангелов слетела, они внезапно осознали, что предпочли бы умереть, лишь бы не переживать всех этих непередаваемых ощущений. Голова у друзей болела так, что на фоне этого терялось даже ощущение еле удерживаемой тошноты. Не имея сил не то, что повернуть голову, а элементарно опасаясь открывать глаза. Они долгое время пытались просто осознать, что же с ними произошло и где они находятся.
  - Отоно,- наконец, просипел художник, собрав свою волю в кулак.- Ты как?
  - Плохо,- послышалось через пять минут ответное сипение.
  - О, очнулись,- воскликнул жизнерадостный голос отшельника.- Чего разлеглись? Подъём. Надо бы опохмелиться.
  - Чего?- булькнул в ответ Асан, умудрившись открыть глаза. Мир резко крутануло и ангел застонал, с трудом сдерживая рвотные позывы.
  - Да что вы в самом деле?- как ни в чём не бывало, заявил Исаевич.- Щас тяпните сто грамм - и вмиг отпустит.
  - Сто грамм?- переспросил Отоно.
  - Той дряни?- вмиг осознал масштабы катастрофы художник.
  - Не хотите как хотите,- обиделся отшельник. После чего зашарудел чем-то, а вскоре заскрипела входная дверь. В дом ворвался порыв прохладного ветра. До слуха донеслись удаляющиеся шаги.
  Некоторое время полежав в молчании, друзья как-то синхронно осознали, что страшно хотят пить. Отдавшись на волю этого чувства, Асан с трудом заставил себя перевернуться на бок, смяв пушистую звериную шкуру. Зацепил воспалённым взглядом сначала спину Отоно, после чего он всё же осознал, на ЧЁМ они лежат.
  - Я больше так не могу-у-у!- завыл художник, хватаясь руками за волосы.
  - Как же мне плохо,- простонал скульптор.- Асан, друг, ты можешь нас излечить
  - В таком-то состоянии?- шмыгнул носом ангел.
  В конечном итоге, с похмельем им пришлось бороться собственными силами, без применения экстрасенсорных способностей Асана. В какой-то миг Отоно собрал силу воли в кулак и на карачках дополз до ведра с водой. Вмиг присосавшись к живительной влаге, он вылакал не меньше литра прежде чем взял себя в руки и набрал в валяющуюся рядом глиняную кружку воды для друга.
  Исаевич отсутствовал около двух часов. За это время они на пару оприходовали полведра воды. А ещё, немного придя в себя, Асан сумел вспомнить, как отшельник вчера говорил о некоей травке, что помогает при заболеваниях желудка. Её ангелы обнаружили мирно висящей над печкой. И в чём-то крылатый оказался прав - тошноту травка убрала. Но ангел даже не подозревал, что эта на вид безобидная зелень обладает так же слабительным эффектом...
  Исаевич оказался натурой весьма деятельной и к халтуре не привык. Едва войдя в дом, не испытывая никакой жалости при виде зелёных физиономий крылатых. Он прямо с порога насмешливо спросил:
  - Ну чего, дать обещанную верёвочку? Осинка-то ждёт.
  Ангелы вновь позеленели, но уже от ужаса.
  - Ну, раз вешаться вы раздумали,- ухмыльнулся отшельник.- Тогда кыш отсюда! Нечего мне тут штаны просиживать. Еда просто так не достаётся. Хотите обед - марш собирать травы!
  Ангелы переглянулись, не зная, радоваться им или плакать. С одной стороны радовало то, что вешать их передумали. Но с другой - как только они представляли, что им придётся в таком состоянии скитаться по лесу, им сразу становилось нехорошо. Но особого выбора ангелам не дали и друзьям пришлось покидать сиё не слишком гостеприимное жилище.
  Вызвав на подмогу животных, обнимаясь с каждым вторым деревом. Они всё дальше углублялись в лес.
  - Иди как ты сюда,- через два часа устало произнёс Асан, поманив друга к себе. После чего приложил ладонь ко лбу ангела. И хоть к концу процедуры лицо целителя побледнело, но зато Отоно смог наконец-то ровно стоять на ногах.
  - А как же ты?- воскликнул скульптор, осознавая, на какую жертву ради него пошел друг.- Почему ты мне не сказал, что от этого тебе станет хуже?
  - Отоно,- хрипло сказал Асан.- У меня есть предложение. Давай выйдем на какую-то полянку. И хотя бы часик просто полежим на траве.
  - Пошли,- решительно кивнул ангел.
  Сопровождаемые преданно взирающими на них животными, они отправились на поиски места для отдыха.
  Полянка, на которой они устроились, оказалась широкой, устланной мягкими, душистыми травами. Асан даже застонал от наслаждения, когда опускался на её мягкий наст.
  - Я больше не хочу возвращаться туда,- выдохнул он.- Он ведь может повторить вчерашнее.
  Отоно нервно передёрнул плечами.
  - Значит, не будем рисковать.
  - А ты помнишь, что он вчера говорил?
  - Ты сумел что-то понять из вчерашнего разговора?- удивился Отоно.
  - Отчасти,- грустно отозвался Асан, закрывая глаза. Наслаждаясь колыбельной, что напевали ему насекомые.- Он ведь сказал вчера. Что обычно выход находиться там, где и вход. А ведь это выглядит гораздо логичнее утверждения про демонов. Ведь абсолютного зла не существует,- голос его при этом неуверенно дрогнул.- Существуют лишь души, которые заблудились во мраке.
  - Не знаю, друг,- устало улыбнулся скульптор.- Тебе виднее. Ты будущий целитель душ. А целитель душ, который не верит в своих пациентов. Он не сможет найти достойное применение своим способностям.
  - Но?..- уловил в словах друга недосказанность Асан.
  - Я начинаю разочаровываться в людях,- немного пристыжено выдохнул Отоно. И будущий великий целитель не нашел в себе силы, чтобы ему возразить
  - Спасибо за сегодняшний сон,- прошептал через некоторое время скульптор. Ему было страшно стыдно за то, что вместо так необходимой Асану поддержки, он лишь умножил количество сомнений, царящих в душе у друга.
  - Я ведь знаю, как ты скучаешь за Рилем,- улыбнулся художник.- В конце концов, вы обязаны друг другу жизнью.
  - Ты тоже был рядом,- прошептал скульптор.
  - Помнишь то место, где мы впервые оказались в этом мире? Там ещё странное зеркало было,- поспешил перевести тему Асан.
  - Да.
  - Давай завтра туда наведаемся.
  - Ты хочешь сказать?..- приподнялся на локтях ангел.
  - Да,- выдохнул целитель.- Иного варианта я не вижу. И если нас схватят, то мы хотя бы...
  Но договорить ему так и не дали, ведь где-то наверху, над лесом послышался нарастающий гул. Животные, что мирно лежали под боком у друзей, встрепенулись. Многие из них начали испуганно пятится в сторону леса. Птицы пёстрыми стайками сорвались с деревьев, испуганно взмывая в небеса. В их паническом крике ощущался неприкрытый ужас.
  Друзья вскочили на ноги. Ещё до того, как осознали, что происходит. Ещё до того как поняли, что их нашли.
  
  
  Глава 9
  Михаил сближается с Наги, а люди знакомятся с грифонами. Асиана примеряет на себя маску актрисы, а ангелы находят тех, кто им верит
  
  Гилл и Кальвань уже давно заметили, что когда подполковник чем-то встревожен, с его лица исчезают проявления любых эмоций. Действуя четко и быстро, отвечая толково на любой заданный ему вопрос. Тем ни менее, мужчина настолько сильно погружался в себя, что взгляд его тускнел, а из тела будто вынимали душу.
  Вот и сейчас Михаил шел по ступеням, приняв такой вид, будто кто-то взял и заморозил его изнутри. Казалось, если к нему дотронуться, подполковник будет холоден, словно ледник. И хотя это немного пугало, демоны изучили этого человека в достаточной мере, чтобы не предпринимать никаких попыток его растормошить. Более того, они имели наглость указать на это даже Рыхнагу. На удивление, Гар на некоторое время смирился с данным обстоятельством, не став дёргать человека по пустякам. Знание того, что перед ним находиться один из представителей народа Высших не давало будущему владыке Эсиэс обращаться с подполковником, будто с иным своим подчинённым.
  Тем ни менее, надолго откладывать разговор с Михаилом лидер не мог себе позволить.
  Экспедиционная группа уже преодолела около пяти уровней Эгродхайма, когда Наги слегка притормозил свой ход, чтобы поравняться с человеком.
  - Должен заметить,- разорвал он деловитую тишину неспешного пути.- Не в укор вам будет сказано. Но путь займёт пять переходов лишь по меркам демонов.
  - Что вы имеете в виду?- оторвался от мрачных мыслей подполковник.
  - Люди гораздо менее выносливы и гораздо более медлительны, чем демоны,- признался Гар.- Если мы не ускоримся, то экспедиция займёт в два раза больше времени. Этого допустить мы никак не можем.
  - Что вы предлагаете?- остановился Михаил, заглядывая демону в глаза. Душу его охватило нехорошее предчувствие.
  - Если мы хотим управиться в срок,- твёрдо сказал Рыхнаг, пристально глядя Высшему в глаза.- Необходимо, чтобы кто-то из демонов понёс вас на руках. Я предлагаю свою кандидатуру.
  От такого поворота событий подполковник остолбенел. Но, немного постояв на месте, он всё же взял себя в руки.
  - Споры здесь не уместны,- выдохнул, стиснув зубы, мужчина.- Я согласен.
  - Я рад, что вы так считаете,- одобрительно кивнул Наги.
  А в следующий миг он рыкнул в сторону подчинённых. Было видно, что остальные члены экспедиционной группы были в курсе планов лидера. Два десятка демонов, не сговариваясь, почти синхронно остановились, каменными статуями застыв на ступенях. Некоторые из них пытливо глянули в сторону Гара, выражая готовность исполнять любые его приказы.
  Одобрительно кивнув, Наги подхватил слегка дёрнувшегося от неожиданности подполковника на руки и расправил свои широкие, кожистые крылья. Стаей летучих мышей взмыли ввысь два десятка демонов. Собравшись в клин, они полетели к выходу из Эгродхайма настолько стремительно, что у подполковника от первобытного ужаса перехватило дыхание и закружилась голова. Желудок же, казалось, и вовсе остался где-то на месте старта. Наглый орган упорно не желал находить компромисс с бренным телом.
  Но действия Рыхнага были более чем оправданными. Ведь если во время спуска бывшая команда Михаила затратила на переход около пяти часов. То подъём у экспедиционной группы занял чуть более часа. Так что ругаться после того, как его опустили на землю, Михаил не стал. Утвердившись на каменном плато, недалеко от выхода из Эгродхайма, он постарался вытравить из своего тела нервную дрожь. Хотя на то, чтобы окончательно прийти в себя, ему понадобилось около минуты. Всё это время демоны с Наги во главе терпеливо ждали человека. Но вскоре ему стало неуютно от их пристальных взглядов и Михаил выпрямился, твёрдо взглянув на лидера. Тот понимающе кивнул, давая отмашку на возобновление движения.
  А вскоре, немного поменяв порядок следования, команда демонов покинула величественный и безопасный Эгродхайм. Они нырнули в переплетения тоннелей, позволив Михаилу некоторое время идти самостоятельно. Но стоило экспедиционной группе покинуть последний блокпост, как немногословный Рыхнаг многозначительно посмотрел на человека.
  - Я надеюсь, вы не передумали?- склонил голову на бок наследник.
  - К сожалению, я не имею такого права,- поджал губы мужчина.
  Наги уважительно кивнул и вдруг подобрался, напряженно оглядев застывших неподалёку подчинённых. Каким-то таинственным образом все вдруг поняли, что сейчас Гар будет с ними говорить. Мгновение, и всё внимание демонов команды уже сосредоточено на вожде. Напряженные, они были готовы в любую секунду броситься выполнять любую команду лидера.
  - Ригнар! Гаскар!- рыкнул, наконец, будущий глава кайшина Эсиэс, едва убедившись, что все его внимательно слушают.- Вы знаете, что делать.
  Два следопыта, которых выделил своему сыну вождь, напряженно кивнули. Экспедиционная группа погрузилась в деловитую суету, действуя по-армейски слажено, чётко, быстро. Гаскар взял в подчинение с десяток демонов, в том числе и Гилиира с Кальванем, отправившись разведывать и расчищать путь. Ригнар с ещё одной группой взял на себя охрану тыла. Остальные же демоны, состоявшие по большей части из внушительного вида воинов, остались с лидером и человеком.
  Скорость и чёткость действий команды впечатляло. Уровень подготовки этих демонов в разы превышал таковой в его прошлой команде. Теперь подполковник полностью уверился, что Гилиир с остальными были всего лишь юными, неопытными птенцами. Но какого чёрта тогда взрослые отпустили малолеток в столь опасное путешествие?
  Почему-то ему даже в голову не пришло приравнивать Наги к остальным, хотя тот так же был очень молод. Возможно, дело было во властной ауре, окутывающей внушительную фигуру будущего владыки Эсиэс. А может, этот демон просто был куда как серьёзнее обучен. Но Михаил откровенно не понимал, как можно было принимать Гилиира за вождя. Ну не было у него той уникальной харизмы, так присущей любому из Гар.
  Но вскоре подполковнику стало не до рассуждений, ведь Рыхнаг вновь подхватил его на руки, и в следующий миг экспедиционная группа на огромной скорости рванула дальше по тоннелям. Пылающий свод тут же смазался для него в яркую, насыщенно синюю муть. И хоть в этот раз Михаил морально был готов к ускорению, но вскоре понял, что вновь недооценил скорость продвижения демонов. Передвигаясь вперёд плавно, стремительно и абсолютно бесшумно, крылатые умудрялись бежать со скоростью не менее сорока километров в час.
  Около получаса Михаил приноравливался к новым ощущениям. Но прошло ещё около часа, прежде, чем страх его улёгся, а голова начала хоть что-то соображать. Именно после этого он стал подмечать некоторые детали. Как, например, попадающиеся на пути трупы тварей. Группа разведки убивала даже относительно безобидных сильхов не желая рисковать безопасностью человека. После он подметил, что где-то раз в двадцать минут кто-то из групп прикрытия и разведки ёмко докладывается Наги о царящей вокруг обстановке, нагоняя экспедиционную группу либо дожидаясь её.
  А через час команда впервые вынырнула в природную пещеру. Что особо поражало, Рыхнаг перед ней даже не стал сбавлять темпы передвижения. Михаила это вначале не на шутку встревожило. Но, как оказалось, в действиях демонов всё было продумано. Разведывательная группа успела не только изучить путь. Где-то через пятнадцать минут следования по пещере они наткнулись на труп недавно убитой демонами громадной твари. Разумная раса этого мира в очередной раз давала понять местной живности, кто в этом мире является самым опасным хищником. И если потерявшие наследника и половину команды Гилиир и остальные выглядели настороженными и слабыми. То ЭТА группа каждым своим шагом указывала миру на то, кто здесь лев, а кто газель.
  Рыхнаг даже преуменьшил медлительность людей. Проходил час, второй, третий. Тоннели всё чаще сменялись пещерами. Их группа успела оставить в стороне не меньше четырёх мест для ночлега. Тело подполковника затекло. Спина побаливала от неудобной позы. Но человеческий воин всеми силами старался не выказывать дискомфорта. И даже себе он не мог толком объяснить, для чего он это делает. То ли для того, чтобы побыстрее вернуться обратно, к одинокому и несчастному Васе. То ли из-за банального желания доказать, что люди тоже по своему сильны и выносливы. Доказать, что они тоже гордые и отважные хищники. Что Высших не зря настолько сильно боготворят.
  Последние два часа их группа следовала по, на удивление, прямому тоннелю. Повороты в нём были довольно плавные, что исключало любую возможность неожиданного появления врага. Да и ответвлений в нём практически не наблюдалось. Зато пещера для ночлега, в которой они в конечном итоге остановились, оказалась просто гигантской. С пятью выходами, с множеством ниш для ночлега, располагающихся в два яруса.
  Стоило экспедиционной группе влиться в обширное чрево пещеры, как возле каждого выхода, без напоминаний деловито застыло по одному Нир. Двое Рах принялись разделывать тушки недавно убитых сильхов. Остальные же занялись каждый своим делом. Кто принялся чистить и затачивать оружие. Кто спокойно отдыхал в нише.
  С трудом заставляющий себя стоять прямо Михаил, долгое время приходил в себя, растирая гудящие мышцы. Отдав несколько коротких приказов, через некоторое время к нему подошел Рыхнаг. Остановился неподалёку, наблюдая за суетой подчинённых.
  - Впечатляет,- признался Михаил, усмехнувшись.
  - Что именно?- скосил в его сторону взгляд наследник Эсиэс.
  - Слаженность ваших действий,- ответил мужчина.
  - Демоны учатся подчиняться либо отдавать приказы с рождения,- флегматично пожал плечами Наги.
  - В группе Гилиира всё было не так. Далеко не так. Вот мне интересно,- внезапно решился спросить Михаил.- Как у него получилось убедить всех, что он Гар?
  - Вы имеете в виду подмену?- усмехнулся Рыхнаг, присаживаясь на краешек ниши. Слегка поколебавшись, Михаил устроился рядом.- Такое редко удаётся провернуть.
  - Не сочтите за грубость, но лично я не понимаю,- скривил губы мужчина.- Как вообще можно спутать Гар и Рах?
  - Амилир и Гилл единоутробные браться,- серьёзно посмотрел на него вождь.- У них абсолютно уникальная связь. Рядом с Миром Гилиир преображался до неузнаваемости.
  - Даже так?- хмыкнул подполковник, переваривая новые для себя сведения.
  - Потому-то кайшин Зигнат так силён. В этой общине, в семье Гар близнецы не редкость. И знаете,- внезапно печально признался Наги.- Я всегда завидовал Миру. Такая связь многого стоит.
  - И всё равно я не понимаю,- помолчав, возобновил спор Михаил.- Предположим, рядом с Амилиром Гилл мог играть роль вождя. Но как, в таком случае, Мир тренировал свои способности? Тут ведь, насколько я понял, без помощников не обойтись. Да и слишком многие оказались посвящены в секрет наследника. Ты, к примеру.
  - Существует несколько кругов доверия. Зачем врать демонам, приближенным к действующему вождю?- пожал плечами наследник.- Они-то и выступали в роли бессменных тренеров для Амилира.
  - Но почему о подмене знал ты?- продолжал недоумевать подполковник.
  - После прохождения экзаменов, в течение месяца после совета Лим-Шир наследников принято представлять друг другу. Чтобы знать в лицо своих будущих политических оппонентов,- усмехнулся Наги.
  - Ясно,- улыбнулся Михаил, наконец, разобравшись в ситуации. Его очень порадовало то, что Рыхнаг оказался более щедрым на информацию. Но мужчина был далеко не глуп, прекрасно осознавая, что за ответы на вопросы ему придётся платить. Как минимум встречными ответами. Ну что ж, ему не жалко.
  Некоторое время они молчали. Подполковник не спеша анализировал свежедобытую информацию. Но возникающие в голове всё новые вопросы не позволили надолго продлить паузу в разговоре.
  - Почему во время пути разрешается говорить только в убежищах?
  - Толком не смогу объяснить,- пожал плечами Гар.- Обустройством убежищ занимается группа специально обученных демонов. Они долгое время учатся сначала у Лим, потом у других демонов, ходят вместе с ними в походы. Учатся определять необходимые места, в которых возможно поддержание огня и где можно добыть воду. Все подходы к убежищу выстраиваются особым образом. Своды тоннелей, одинаковые на всём протяжении пути начинают менять свою высоту. Это позволяет приглушить звуки, которые идут ИЗ пещеры для ночлега. Но, в то же время, усиливают те, что иду сюда извне. В подобных пещерах Нир способны без впадения в транс заметить врага задолго до его появления.
  - Занятно,- поцокал языком подполковник. Похоже, сколько бы он не находился в этом мире. Количество загадок и сюрпризов будет лишь расти.
  - Можно задать вопрос?- вновь прервал молчание Наги.
  - Сколько угодно,- ответил Михаил. Он усмехнулся, хитро посмотрев на наследника. В ответ тот тоже понимающе ощерился. Рыхнаг ни на секунду не сомневался, что странный человек раскусит его план. Но он надеялся, что воспользовавшись природным любопытством пришельца, сможет выудить у того побольше полезной информации.
  Вот так и повелось. Каждый раз после того, как экспедиционная группа останавливалась на ночлег, Наги подсаживался к человеку и они делились друг с другом информацией. Каждый о своём мире. Странно, в самом начале пути Михаил думал, что во время экспедиции он по старой привычке будет общаться в основном с Кальванем и Гиллом. Но демонов так нагрузили работой, что видел их теперь мужчина редко. С каждым переходом отношения человека и вождя становились всё более и более доверительными. В некоторых случаях излишне гордый и непримиримый демон, с Михаилом он вёл себя как с равным. И это принесло свои плоды. На третий день мужчина даже решился задать наследнику вопрос по поводу Асианы.
  - Что же у вас там произошло?- напряженно посмотрел он на демона.
  - Не знаю,- поморщился наследник.- До какого-то определённого момента, Асиана была хоть и через чур живой, но довольной послушной демонесой. Но в какой-то момент она стала практически неуправляемой. А однажды даже попыталась напасть на меня.
  - Странно,- задумался Михаил. По словам Наги и остальных, демонеса получалась совсем уж неприглядной личностью. Но ему ли не знать, что правда у каждого своя. Амилир не выглядел глупцом. Он бы не встал просто так на строну Асианы. В любом случае, это их внутренние дела. Но вот раздобыть информацию по поводу обмена было бы весьма недурственно.
  - Почему Амилир был настолько уверен, что ты её не удержишь?- прервал молчание человек. Наги вновь поморщился, бросив на подполковника укоризненный взгляд. Но после всё же ответил.
  - Право обмена,- отозвался он через некоторое время.
  - А поподробней?- напрягся мужчина.
  - Этой традиции многие тысячи лет,- ответил Наги, пристально наблюдая за подчинёнными. Пещера для ночлега, в которой они остановились, была слишком мала, чтобы в ней с комфортом могло уместиться два десятка разумных. Гар побаивался конфликтов.- Лим доказали, что если периодически производить обмен между городами. Потомство от пришельцев извне получается более крепким. С тех пор совет Лим-Шир отбирает среди нас достойнейших. Они отправляются жить в соседние города, а вместо ушедших братьев возвращаются новички. И их очень ценят, даже если они оказываются не слишком сильными.
  - Во дают,- потрясённо выдохнул Михаил. Нет, ну это же надо такое! Эти странные Лим его одновременно и пугали, и восхищали. Так распорядиться информацией Высших, создавая генетическое разнообразие. И ведь в генетике же не смыслят ничего.
  - В случае с Асианой,- продолжил меж тем наследник.- Вопрос стоял совсем по-другому. Женщин из кайшина забирают крайне редко. Особенно это касается потенциальных наследниц. Но каждый демон имеет право обмена. Всего один раз за всю жизнь, чтобы не создавать слишком сильную неразбериху и не провоцировать войну.
  - А что, были прецеденты?- удивлённо изогнул брови человек.
  - Естественно,- насмешливо посмотрел на него Гар.- Войны были, есть и будут. Такова природа разумного. В алчном стремлении приумножить свои личные блага слишком многие забывают о том, что лишь община позволяет им полноценно жить. Но если демон считает жизнь в родной общине невыносимой. Он имеет право подать прошение шаманам. На каждом совете Лим рассматривают подобные жалобы. После получают сведения из соседних городов дав дозволение на добровольный обмен. Указывая, какому городу и кайшину будет принадлежать дальнейшая судьба недовольного.
  - Разумно,- кивнул Михаил.
  - Это с какой стороны посмотреть,- хмыкнул наследник.- Перебежчиков никто не любит. То, что демон затребовал право обмена, зачастую свидетельствует о его скверном характере, ведь он сознательно отказался от поисков компромисса. С такими, обычно, не церемонятся. Деваться то им уже некуда - они своё право на смену семьи уже использовали. Пути назад нет.
  - Сурово,- нахмурился мужчина.- А вдруг у демона и правда не было выбора? А вдруг все попытки пойти на компромисс закончились провалом?
  - Всё зависит от вождя и обстоятельств,- пожал плечами Рыхнаг.- Демона, который бежит от проблем и того, кто всеми силами старается плыть против течения. Их отличить друг от друга не так уж и сложно.
  День проходил за днём. Михаил успел привыкнуть к темпу передвижения демонов, хоть комфортным его он до сих пор не мог назвать, а оттого каждый раз мужчина всё с большим нетерпением ждал вечера. Как-то незаметно к их вечерним разговорам начали присоединятся остальные. Это немного нервировало Рыхнага, но он всё же смирился с данным обстоятельством. Правда, вмешиваться в их диалог с человеком наследник позволял редко.
  Вечером же четвёртого дня Наги подозвал всех к себе сам. Выглядел он при этом весьма напряженно, что незамедлительно повлияло на остальных. Нет, никто не выразил страха. Но под его напряженным взглядом демоны стали выглядеть гораздо более мрачно и собрано
  - Что вы должны знать о Внеземелье?- прервал тишину лидер, окинув обступившую его команду суровым взглядом.- Основную опасность ТАМ, как вы знаете, представляют скуорлы. Но... по непонятным причинам, эти твари очень трепетно относятся к детёнышам и кормящим матерям. Именно поэтому на территории лабиринта так много тварей пятого и шестого класса. Они стремятся обезопасить своё потомство, спрятавшись на территории, не доступной для природных врагов.
  Глаза многих демонов кайшина Зигнат шокировано округлились от осознания этой информации. Не обращая внимания на их застывшие лица, Рыхнаг продолжил:
  - Именно по поведению тварей пятого и шестого класса можно предугадывать появление скуорлов. Предупреждаю заранее,- обвёл он всех суровым взглядом.- Эта информация без практики не имеет никакого смысла. Именно поэтому в лабиринте не обсуждаются не только мои приказы, но так же приказы Гаскара и Ригнара. Лишь мы способны правильно трактовать добытые сведения. А каждое неоправданное действие смертельно опасно. Следовательно,- обвёл он вех хищным взглядом и холодно закончил:- За самоуправство буду убивать на месте!
  Многие заметно вздрогнули, ведь глаза вождя полыхнули опасным, красноватым цветом.
  - Хм, я рад, что вы всё поняли,- довольно усмехнулся тот.- Второе, что вы обязаны уяснить. Пещера перед Внеземельем. Она огромна и переполнена тварями второго и третьего классов. Для них там раздолье для охоты. В эту пещеру мы попадём уже завтра. Именно с тех пор наша увеселительная прогулка закончится. Завтра я изберу демонов, которых буду вести,- прищурился Наги.- Настоятельно рекомендую отнестись к моим словам серьёзно. В противном случае я не гарантирую, что сохраню ваши жизни. Разговор окончен.
  Весьма напряженные и озадаченные демоны разбрелись по месту ночлега. Многие окружили Гаскара и Ригнара, стараясь выпытать у них подробности предстоящей миссии. Михаил же привлёк внимание Наги, подозвав его к себе.
  - Это всё, конечно, интересно, хоть и не внушает оптимизм,- напряженно посмотрел в его глаза Михаил.- Но, насколько я помню, Внеземелье - это двадцати километровая зона. Как же мы будем искать там тайник?
  - Это уже мои проблемы,- отмахнулся Рыхнаг.
  - И всё же,- не сдавался подполковник.
  - Арка,- бросил на подполковника тяжелый взгляд Гар.- Столетие за столетием мы пытались понять, что она обозначает. Трехметровая, рельефная арка. Только увидев тебя, я понял, что на ней изображены Высшие.
  - Что?- опешил Михаил.
  - В самом сердце лабиринта. Переход довольно сложен,- скривился Наги.- К тому же возле этой арки любят бродить скуорлы. Но промежуток, когда их нет, найти можно. Эти твари не любят сидеть на месте.
  - Древние,- выдохнул подполковник.- Всё предусмотрели, да?- вопросил он, конкретно ни к кому не обращаясь. Рыхнаг пытливо посмотрел на человека, но после лишь безразлично пожал плечами и направился к одному из своих помощников.
  Малоизученная двадцатикилометровая зона. Несущая в себе опасность. Скрывающая в себе многовековую тайну. Блуждать в ней, надеясь на чудо, было бы верхом идиотизма. Оставалось только поблагодарить Господа, что на этот раз Древние решили не мудрить, а всё же чётко обозначили месторасположения своего тайника.
  
  Мир ангелов
  
  Она шла по песчаному берегу. С тихим шорохом накатывали на желтый песок лёгкие волны. Слышались пронзительные крики чаек. Прохладная морская влага холодила её босые ноги. А в душе царило такое невероятное умиротворение и покой, что с губ её ни на миг не сходила улыбка.
  Море. Переменчивое. Иногда бурное, иногда спокойное. Колыбель её детства. Симфония её юности.
  Эти давно позабытые образы мягким покрывалом окутывали её сознание. Даря мир и покой душе.
  Она словно пробуждалась после тяжелой болезни. Не желая думать ни о чём тревожном, она наслаждалась каждым мгновением этого дивного сна.
  Но всё в этом мире имеет свойство заканчиваться. Вот и сон её в какой-то миг потускнел, перетекая в зыбкую полудрёму. Но умиротворение и покой так и не покинули её сознание. И, казалось, даже мир ангелов поддерживал её настроение. Вокруг всё сильнее пробуждалась природа. Ведь как ни крути, утро - это символ начала чего-то нового. Перевёрнутая страница прошедшего дня. И сегодня оно было по-особому прекрасным.
  Изумрудами переливались на траве и деревьях капельки росы. Ласкало слух жизнеутверждающее пение птиц. Шалунишка ветер собирал ароматы трав и цветов, щедро делясь ими с жителями города. Многие ангелы открывали окна, чтобы впустить в свои дома благостные ароматы вечного лета. Проник ветерок и в Танину комнату, чтобы, приподняв прозрачнее занавески на окнах, поделиться бодрящей прохладой нового дня.
  Впервые за многие годы, она проснулась с лёгкой улыбкой на губах. Не открывая глаз, Таня вытянулась на кровати, потянулась, раскидывая руки в стороны. Её ресницы затрепетали, сонные глаза изучающие прошлись по комнате, безразлично скользнули по бежевому боку шкафа. Ветерок продолжал шалить, охлаждая помещение. Таня поёжилась, окончательно скомкав белую простынку, в которую куталась во сне. Перевела недовольный взгляд на полуоткрытое окно и замерла.
  Виктор был здесь, молчаливым стражем расположившись на мягком кресле. Он охранял её покой, как и тогда, когда в её сон ворвались те давние, страшные воспоминания. Это было всего-то неделю назад, но, кажется, прошла целая вечность. И она вновь, затаив дыхание, впитывала светлый образ этого человека. Такого родного, такого близкого, такого надёжного. Встрёпанные со сна тёмные волосы. Собравшаяся в складки светлая тога. Даже во сне напряженно сморщенные брови. Каждая деталь образа этого человека будила в её душе нечто невероятно тёплое, домашнее. Родное.
  В этот миг Таня с невероятной чёткостью осознала, что невероятно соскучилась. Что эти несколько дней, когда не видела его, были для неё пустыми и тоскливыми. И от этого знания тело девушки внезапно оцепенело. Она приоткрыла рот в попытке вдохнуть, но воздух будто превратился в густой гель. От мысли, что он здесь, совсем рядом, сладостно защемило в груди, а по телу растеклось приятное тепло.
  Но в следующий миг пришел совершенно иррациональный страх, что это всего лишь мираж. Что стоит ей хоть на миг прикрыть глаза, хоть на секунду отвернуться, и Виктор исчезнет. И этот страх был настолько силён, что Танечка побледнела. Тепло сменилось леденящим холодом, а грудь будто сдавило стальным, невидимым обручем, от чего девушка приглушенно всхлипнула.
  Глаза мужчины мгновенно распахнулись. Обведя комнату растерянным взглядом, Виктор быстро пришел в себя. Вспомнил, почему и как здесь оказался. Страх и тревога за Таню пружиной подбросили мужчину из кресла. Подскочив к ней и присев на краешек кровати, Виктор пристально всмотрелся в её лицо и тревожно выдохнул:
  - Ты как?
  И Танечка качнулась к нему, в желании прижаться, ощутить его тепло, вдохнуть запах его тела. Но не в её характере были столь явные проявления доверия и симпатии. Отвыкшая доверять кому бы то ни было за долгие годы, недоверчивая и вечно настороженная, словно дикая, лесная кошка. Она неимоверным усилием воли сдержала этот порыв, прикусив от напряжения нижнюю губу. Извечный спутник её страх стремительно вымыл из её сознания лишние эмоции. А устаревшая привычка скрывать любые проявления слабости заставила её немедленно восстановить расстояние между ними.
  И Таня заставила себя принять безмятежный вид. А после бодро соскочила с кровати. Выпрямилась, выгнув губы в иронической усмешке. Благодаря Господа, что перед тем как заснуть не потрудилась снять с себя тогу.
  - Раз уж оказался у меня в комнате в такую рань. Мог бы обеспечить мне кофе в постель,- весело сказала она.
  Виктор нахмурился, напряженно вглядываясь в её лицо. Выискивая в нём хотя бы самый малый отпечаток тех тревог, что, по словам Кирия, мучили его малышку. От этого взгляда Таня напряглась, черты лица её дрогнули, в глазах промелькнул страх и тревога. Но девушка быстро восстановила трещины на маске.
  Но Виктору хватило и этого, чтобы удостовериться в правдивости слов ангела. Нет, ну какая актриса. Столько дней умудряться скрывать от него своё состояние. С другой стороны, если она себя так ведёт, значит, он не опоздал и всё ещё можно исправить. Откладывать важный разговор Виктор был больше не намерен. Но... не здесь и не сейчас.
  - В этом мире не так уж и просто достать кофе,- решил ей немного подыграть Виктор. Усилием воли он заставил себя улыбнуться. Взгляд его стал менее пристальным и напряженным, чтобы не спугнуть.
  - Всё у них не как у людей,- ещё более задорно улыбнулась девушка. Задумчивый, изучающий взгляд мужчины смущал. Волнение её всё усиливалось, от чего Таня неосознанно отступила на шаг.
  - Предлагаю компенсацию в виде завтрака,- продолжал отыгрывать свою роль Виктор. От его взгляда не ускользнули все эти нюансы, от чего он улыбнулся уголками губ.- Мне тут рассказали про одно интересное местечко. Говорят, там просто невероятно красиво,- склонил он голову на бок, а после плавно поднялся и шагнул к ней. Не дав ей вновь отступить, взял девушку за подбородок, вопросительно заглядывая в глаза.- Составишь компанию?
  В этот миг в его взгляде промелькнуло нечто такое, что Таня на некоторое время растерянно застыла. Сердце её испуганно сжалось. Что это с ним? Что сулит ей этот взгляд? Почему он оказался в этой комнате? Она ведь её на ключ закрыла. Почему он так странно сегодня себя ведёт?
  Это состояние тревожной растерянности на один миг сорвало с неё маску, и перед Виктором оказалась всё та же растерянная, молодая девочка, которая когда-то давно столь опрометчиво сбежала из дома. Девочка, которая познала самые чёрные из возможных граней жизни. Научившаяся в точности расшифровывать любые негативные эмоции и намерения, направленные на себя. Но так и оставшаяся во всём остальном такой же испуганной, неуверенной и неопытной.
  И Виктор отчётливо видел всё это. И хоть у него не было возможности до конца осознать все грани отразившихся на её лице эмоций. Хоть он не мог понять причины её страха и растерянности. Однако решительность, поселившаяся в нём после общения с Кирием и Лиани, больше не позволила отступать. И Виктор выбрал самое действенное для этой ситуации оружие. Искренность.
  - Я скучал,- выдохнул он, всё продолжая неотрывно смотреть в испуганные, зелёные глаза.- Я хочу побыть с тобой. Можно?
  - Да,- чуть слышно отозвалась Таня, глядя в его глаза. Всё никак не находя в себе сил пошевелиться.
  - Спасибо,- прошептал Виктор. А после всё же не удержался. Не отрывая взгляда, взял хрупкую ладошку, целуя прохладные пальчики.- Жду тебя внизу.
  Он давно ушел, а Таня всё так же стояла, не в силах унять бешеный стук сердца. В какой-то момент она тихо осела на мягкий ковёр. Пальцы её утонули в густом ворсе. В тот миг, она слабо себе представляла, как найти в себе силы для того, чтобы спуститься вниз. Как продолжать столь же беззаботно общаться с тем, кто окончательно и бесповоротно превратился для неё в загадку.
  Перемены, это всегда страшно. И хоть разум её не нашел ещё ответов. Но не склонное выстраивать сложные логические конструкции сердце уже знало ответ.
  Цветной туман, что всего мгновение назад был столь густым, что за его мутной пеленой ничего не было видно, внезапно рассеялся. Со всех сторон их обступили горы. До слуха тут же донёсся отголосок гуляющего по широкому ущелью тёплого ветра, что мягко касаясь кожи, взъерошил волосы. Аккуратно ступив на землю, с интересом оглядывая местность, они неспешно зашагали по тонкой тропе, что убегала вдаль от широкого круга портала.
  - Похоже, нам туда,- улыбнулся Виктор. Он с самого утра не мог заставить себя отвести от Тани глаз. Всякий раз с новой силой осознавая, как же сильно он соскучился.
  Но малышка была всё так же напряжена. Всё так же отталкивала его. Виктор море сил положил, чтобы за завтраком вернуть их общению хотя бы тень той лёгкости и непринуждённости, что царила между ними раньше. Этому весьма способствовал пересказ тех дел, что он успел наворотить, пока Таня самоустранилась из его жизни.
  - Почему они заблокировали вход в технические помещения?- продолжала недоумевать Таня.
  Успокоенная тем, что Виктор вновь вёл себя как обычно. Она всё продолжала выпытывать подробности его экскурсий по заводам мира ангелов. Сейчас девушка очень жалела, что пропустила столько всего интересного. Её врождённое любопытство шипело на девушку дикой кошкой, осознав, сколько всего она пропустила.
  - А чтоб детишки не раскурочили дорогую игрушку,- хмыкнул Виктор.- Ведь даже Земные игрушки для человеческих детей своего рода загадка. По крайней мере до определённого момента, пока не поймут, что для того, чтобы мишка заговорил, надо всего-то открутить эти несколько болтиков, чтобы добраться до ниши и вставить туда батарейки. Но это всего лишь верхушка айсберга. Ведь о механизме действия самой игрушки даже не всякий взрослый сможет разобраться.
  - Ну, у тебя и сравнения,- насмешливо и немного обиженно заметила девушка.
  - Какие есть,- улыбнулся Виктор.
  Они поднимались всё выше и выше. Наслаждаясь ярким солнечным днём. Прекрасными видами. Какие бы причины не заставляли этих людей продолжать держать друг между другом расстояние. Сейчас они искренне наслаждались тем, что снова вместе.
  - Долго ещё идти?- переспросила Таня, шагнув из-под прикрытия молодого подлеска и с интересом осмотрев открывшуюся перед ними долину.
  - Необходимо идти по тропе, никуда не сворачивая,- добродушно отозвался Виктор.
  Стремительно удалялась вдаль тропа, что, то ныряла в заросли деревьев, то взбегала ввысь. Нависающие над ними громады скал. Широкая, поросшая сочными травами долина. И вот, в какой-то миг из-за горизонта показался изящный силуэт грифона.
  Кирий был прав. Это были удивительные существа. Невероятно массивные, просто таки излучающие силу фигуры и невозможная, почти кошачья грация, таящаяся в каждом движении. Крупные, коричневые с чёрными вкраплениями перья плавно переходящие в мягкую, желтоватую шкуру. Огромные крылья, что, тем ни менее, позволяли держаться им в вышине с кажущейся лёгкостью. Грифоны летали так изящно и плавно, словно мифические китайские драконы.
  Стоило одному грифону увидеть странных, бескрылых двуногих, как над долиной разнёсся его призывный клекот. И вот, на траву перед людьми уже приземляются всё новые и новые крылатые, глядя на них отсвечивающими в лучах заходящего солнца любопытными, желтыми глазами. Нерешительно кружа в ста метрах от них, они изредка вытягивали шеи, принюхиваясь к новому запаху. Лишь желтокрылый вожак проявил настороженность, присев в двадцати метрах от них и с подозрением посматривая на странных пришельцев.
  - Какие же они красивые,- с благоговением выдохнула Танечка, прижавшись спиною к широкой груди мужчины. Тепло улыбнувшись, он положил руки на её плечи, а в следующий миг позвал:
  - Риль.
  Вожак встрепенулся, с любопытством поглядывая на человека. В очередной раз принюхался, стараясь разгадать загадку, откуда чужаку известно его имя.
  - Я друг Отоно.
  От звука знакомого имени Риль радостно вскочил на ноги. Не сдерживая своего восторга, припал на передние лапы. Подпрыгнул ввысь, взмахнув широкими крыльями. А после, растеряв всю свою настороженность, смело потрусил к людям, склонив голову на бок и дружелюбно постукивая клювом. Остальные грифоны так же взбодрились, радуясь за своего вожака.
  Таня испуганно прижалась к Виктору. Но тот лишь улыбнулся, шепнув ей на ухо:
  - Не бойся.
  А после отпустил её плечи, смело шагнув к Рилю. Протянул руку, проводя широкой ладонью по клюву, по массивной шее. Перебирая мягкие перья. Таня посмотрела на него с благоговением, а вожак аж зажмурился от удовольствия.
  - Он скоро вернётся,- хрипло сказал Виктор, продолжая гладить грифона.- Подожди ещё немного. Я думаю, он тоже очень скучает. Но сейчас он не может тебя навестить. Подождёшь?
  Риль тяжело, почти по-человечески вздохнул и посмотрел на мужчину на удивление разумным взглядом.
  - Риль,- хрипло попросил Виктор.- А можешь отвести нас в ТО место?
  По лошадиному всхрапнув, вожак изящно мотнул массивной головой, бросил на людей хитрый взгляд, а после развернулся и, поманив их за собой, резво потрусил по тропе наверх.
  Широкие долины сменялись каменными тропами. Солнце всё выше поднималось над верхушками гор. Пушистые облака парили над головой, изредка закрывая собою небесное светило. Было такое ощущение, что они попали в сказку. Выдуманные и явные проблемы остались где-то там, далеко-далеко, в городе ангелов, в родном мире. Сейчас же душа просто наслаждалась этим моментом.
   Люди даже не подозревали, что грифоны обладают поистине удивительными способностями. Появившиеся задолго до возникновения ангелов, они могли перетягивать на себя негативные эмоции. В их присутствии невозможно было грустить, бояться или предаваться тоске и обиде. Интуитивно ощущая, что основная помощь нужна именно Танечке, Риль не отходил от неё ни на шаг. В долинах смешно прыгал вокруг неё и резвился, изредка подставляя под поглаживания свою мощную шею. На узких каменных тропах неотступно следовал рядом, избавляя её от чувства боязни высоты, а заодно и страхуя от падений.
   - Какой же ты славный,- радостно улыбнулась разумному зверю девушка, перебирая его мягкие перья.
   Риль фыркнул, бросив на Таню насмешливый взгляд. Ему тоже ужасно нравились эти странные двуногие.
   Виктор же просто любовался девушкой, наслаждаясь тем, что она рядом. Что его покинули так долго преследующие его тревога и страх за неё. В эти мгновения он готов был пожертвовать всем, что угодно, лишь бы счастливая улыбка больше никогда не покидала Танино лицо.
   А вскоре в прохладный и свежий горный воздух добавилась отчётливая морская нотка. Стало немного теплее, повеяло запахом влаги с привкусом йода. Шаг, ещё один, и вот до их слуха уже стал долетать надрывный крик чаек. Тропа расступилась, выводя людей на широкое горное плато. Порывом ветра до слуха донесло шум разбивающихся о скалы волн.
   И Таня задохнулась от восторга, широко распахнутыми глазами глядя на открывшийся пейзаж.
  Море. Неужели она вновь увидит море? Насколько же сильно, оказывается, она скучала по нему.
  Радостно рассмеявшись, Таня сорвалась с места и подбежала по каменному плато к краю обрыва. Взглянула вниз, наблюдая, как высокие волны разбиваются о скалы, разлетаясь в стороны осколками разноцветных брызг. Солнечные лучи играли с морской гладью, и куда бы не падал взгляд, до самого горизонта мир заполняла вода. Ветер вспенивал волны, то заставляя их скручиваться в белоснежные барашки, то идти лёгкой рябью. А над головой нависало величественное солнце, иссушая одинокие облака. Соперничая по красоте и яркости с бирюзовым небом.
  Море. Отголосок её беззаботного детства. Она не могла его не любить. Застыв на краю обрыва, девушка радостно улыбнулась и раскинула в стороны руки, будто желая взлететь. Вдыхая полной грудью влажный, солоноватый воздух. В этот миг она была по-настоящему счастлива. В этот миг все вымышленные и явные проблемы отступили.
   А Виктор застыл, не в силах совладать с собой. Не в силах сделать не то что шаг, а полноценно вздохнуть. Ведь в этот миг, застывшая на краю каменного плато хрупкая девушка походила на ангела. Казалось, у неё вот-вот вырастут крылья и она взлетит к небесам. Стоя на самом краю обрыва, Танечка смотрела восторженным взглядом на вольный простор синего моря. Белоснежная тога окутывала её тонкий стан. Игривый ветер заставлял ткань идти лёгкими волнами. Лучики солнца путались в немного курчавых локонах, укутывая её голову пушистым нимбом.
  Сложно предсказать, где найдёшь, где потеряешь. Пребывая в каком-то странном оцепенении, Виктор как никогда чётко осознал, что встреча с Таней безвозвратно изменила всю его жизнь. Именно ради Тани он готов был меняться. Готов был вновь стать сильным, преодолевать любые трудности. Чтобы суметь поддержать её. Чтобы быть достойным того дара, что так неожиданно предоставила ему жизнь.
  - Как же ты прекрасна,- не удержавшись, хрипло прошептал Виктор.
  Девушка вздрогнула от неожиданности. Руки её медленно опустились вниз. Ощущая на себе его взгляд, она неосознанно затаила дыхание.
  Мерно накатывали на скалы волны. Крики чаек разносились в вышине. Понимание, что в её жизни вот-вот наступят перемены, вызывало неосознанную дрожь.
  Молчание затягивалось. Таня всё никак не могла заставить себя обернуться. Когда эта напряженная тишина стала по настоящему угнетать, Танечка задала первый пришедший в голову вопрос. Просто чтобы прервать эту затянувшуюся паузу.
  - Песня признание. Помнишь? Просто Лигати сказал... и...
  - Песня,- эхом повторил Виктор. Как же он злился тогда на Лигати за те неосторожные слова. За то, что тот выдал его мысли. Вмешался в дела, которые его ни в коей мере не касались. Как странно, оказывается, эта загадка по сей день мучила мысли его Котёнка.- Помню. История надежды.
  Наверное, именно тогда, на творческом вечере, его болезненная ненависть к скрипке пропала.
  Именно тогда, когда у него появился стимул жить дальше. Тогда, когда в его жизни появилась она. Человек, ради которого стоит отбросить прошлое. Его маленький Котёнок. Такая сильная, но в то же время такая хрупкая. Без неё он бы продолжил медленно умирать.
  - История надежды. Моей надежды.
  Подбрасывал ввысь брызги воды проказник ветер. Горячее солнышко припекало затылок. Только никто из них этого не замечал. Медленно, будто боялся спугнуть, он приближался к ней. И в миг, когда Виктор оказался в шаге от Тани, девушка всё же обернулась. И тут же утонула в его тёмных глазах. Желая хоть что-то сказать, чтобы прервать эту неловкую тишину, она немо открыла и закрыла рот.
  Виктор улыбнулся, тепло и ласково. Заправить за ухо рыжий локон, а после пальцы нежно погладили её по щеке.
  - Ты подарила мне жизнь,- тихо сказал он.- Просто... позволь мне остаться рядом.
  На краюшке скалы, у самого обрыва, застыло два силуэта, время для которых остановилось. Казалось мир исчез, отображая лишь эту странную пару. Улавливая даже легчайший отзвук их неровного дыхания, и нагло заглушая шум накатывающих на скалы волн.
  - Люблю тебя.
  И Виктор утонул в её зелёных глазах. Не желая выныривать из этих омутов. Не желая больше сомневаться, убегать, искать оправдания. Он всё сильнее растворялся в этом моменте.
   Судорожный вздох. Последний шаг навстречу. И рушатся последние барьеры. Рассеиваться прахом любые причины. Уносятся ветром вдаль все сомнения. Тает ложный советник страх.
   И остаются только нежные руки, что путаются в волосах. Скользят по спине, прижимая так крепко, будто от этого зависит вся его жизнь. Только эти мягкие губы, такие желанные, манящие, родные.
   А в груди огненным цветком расцветает чувство невероятного по силе тепла, что растекается по телу горячей лавиной. Проникает в каждую клеточку, в каждую частичку тела. Заставляет пространство взорваться феерией красок. И вот они уже летают в вышине, стоя при этом на нагретом солнцем камне. И всё становиться таким несущественным, таким смешным и ненужным на фоне острого желания не отпускать этот миг никогда.
   У истоков тропы лежал, сложив широкие крылья, мудрый грифон Риль. И если бы кто-то увидел его в этот миг, мог бы уверенно утверждать, что он довольно улыбается. При этом глядя на людей как на неразумных детей, которых пока ещё требуется опекать и направлять.
  
  Наш мир, демоны
  
  Пылал ночными огнями город. На такой высоте звук рёва моторов машин и редкие, тревожные напевы сигнализации ощущались лишь лёгким отголоском городской жизни. Перед глазами демонов и Жени маленькими, еле заметными муравьями суетились те, кого они всеми силами желали защитить. Ощущая себя при этом незначительными песчинками в книге мироздания.
  Небо блестело от россыпи звёзд. А крылатые неслись всё дальше и дальше, на юг, вскоре покинув черту города. Вокруг тут же сгустился мрак. Деревья здесь начали восприниматься как неровные, зловещие тени. И лишь редкие огоньки проносящихся по трасе машин несли в себе суетливые отголоски дневной жизни.
  Чтобы окончательно не запутаться в путах неуверенности и страха Женя выудил из кармана мобильный. Врубил карту, дожидаясь, пока программа подключиться к спутникам. А после он уверенно вбил необходимые координаты.
  - Мы немного отклонились влево,- перекрикивая шум ветра, сказал Ветров.
  Амилир понятливо кивнул, немного меняя курс.
  А стрелки часов всё отмеряли отпущенное им до этой страшной встречи время. Полночь. Как символично. Похоже, для поклонников оккультных наук не существовало более торжественного момента, чем пересечение вчерашнего и сегодняшнего дня. Одно радует - они успевали.
  Траса осталась позади. На их пути замелькали лишь редкие в этих краях посёлки. А после лес поглотил все признаки цивилизации, стелясь навстречу одним сплошным, тёмным ковром.
  - Где-то здесь,- предупредил Женя, пристально вглядываясь в экран мобильного телефона.
  Летящая рядом с ними Асиана начала активно оглядываться.
  - Чую запах дыма,- сказала через некоторое время демонеса, напряженно нахмурившись.
  - Давайте повыше поднимемся,- принял решение Ветров.
  Несколько широких взмахов крыльями и небо рвануло им навстречу. Звёзды заплясали вокруг, словно игривые искорки. Но это обстоятельство не смогло заставить Женю растерять концентрацию. И когда чёрным неправильным овалом внизу показалось озеро, а следом стали видны отголоски полыхающих где-то внизу костров, он властно прокричал.
  - Стой! Мы на месте.
  Немного полетав над местом предполагаемой встречи, но, не снижаясь слишком низко, чтобы не быть обнаруженными раньше времени. Они приземлились на небольшую поляну в полукилометре от озера. Женя тут же полез в рюкзак, доставая широкий, чёрный плащ с капюшоном.
  - Значит так. Мы вроде успеваем, но впритык. Вы летите первыми, а после...
  - Что значит первыми?- нахмурилась Асиана.
  - Мы не обсуждали этот вопрос при Лиде,- поджал губы парень.- Но если злой и страшный демон будет нести на руках какого-то там смертного. Это немного подпортит его устрашающий образ.
  - Вы с ума сошли!- закричала Ниар, нервы которой итак были на пределе.- Оставить тебя одного? Здесь?
  - Асиана, не начинай,- бросил он раздраженный взгляд на демонесу.
  - Мне тоже эта идея не нравиться,- признался Амилир.
  - Ты,- крутнувшись на месте, свирепо посмотрел на наследника Ветров.- Мы же договорились.
  - Ты сам всё решил, особо не интересуясь моим мнением,- хмыкнул демон.- У тебя выработалась плохая привычка ставить остальных перед фактом, лишая права выбора. Я понимаю, что на тебя многое навалилось. И многое тебе пришлось решать самостоятельно. Я благодарен тебе. Но это не отменяет того факта, что ты слишком многое на себя берёшь. Даже самые сильные из Гар не способны справиться со всеми проблемами в одиночку.
  Пока Ветров выслушивал нравоучительную тираду Амилира, в сознании парня клокотал не просто гнев. Его огнём сжигало пламя ярости. Это было так для него не характерно. Ведь Женя всегда был способен держать себя в руках! Именно осознание этого факта позволило парню успокоиться. Прикрыв глаза, Ветров сделал глубокий вдох. Немного постоял, окончательно приходя в себя.
  - Что ты предлагаешь?
  - Идём вместе. По земле,- твёрдо сказал наследник.
  - Это будет не так эффектно,- попытался возражать парень.
  - Элементом неожиданности можно и пожертвовать. К тому же, я на подходе могу рыкнуть пострашнее,- усмехнулся Амилир.
  - Как знаешь,- закусил губу Ветров. Откровенно говоря, немного остыв, он и сам был рад хоть частично перекинуть на других ношу ответственности.
  Приняв окончательное решение, парень решительно накинул на себя плащ с широким капюшоном. Далее надел пластмассовую маску. Белую и абсолютно безликую. Купленную вчера в гипермаркете. Демоны тоже не стояли на месте, облачившись в вещи, в которых попали в этот мир. Абсолютно бесформенный наряд вновь прикрыл фигурку Асианы. И если при ярком свете дня это не было помехой, то сейчас она вновь стала походить на слабого мальчишку Янха.
  Убедившись, что демоны готовы. А так же удостоверившись, что его личность сейчас будет определить проблематично, Женя уверенно зашагал на запад, ощущая, как молчаливыми тенями за ним двинулись фигуры демонов.
  Молодая луна изначально давала не так уж много света. Но нырнув в чащу, над ними тут же чёрными силуэтами нависли раскидистые кроны деревьев, не желая пропускать даже призрачный свет небесных светил. Было настолько тихо, что по спине то и дело пробегали тревожные мурашки. Даже насекомые, будто почувствовав их напряжение, притихли, не издавая ни одного лишнего звука. И эта тишина давила на барабанные перепонки так, что хотелось кричать, лишь бы разорвать этот порочный круг. Но в то же время каждый шорох казался настолько громким, словно выстрел из дробовика.
  Такое положение вещей продлилось недолго, ведь в какой-то миг до них начали долетать странные звуки. Со временем они трансформировались в постоянный гул множества возбуждённых голосов. А ещё послышалась странная дробь ударов, похожая на барабанную.
  Этот шум всё нарастал, пока не начал расслаиваться, позволяя распознать более мелкие детали. И самой отчётливой из них был истерический смех...
  Отвратительный, самодовольный смех. Он был словно отголоском крика гиен после проведённой удачной охоты. Он хранил в себе алчность, когда кто-то хочет доказать соседу -моё. Это моё. Не прикасайся. Но в то же время он содержал в себе некий самодовольный призыв. Расслабься. Веселись. Ведь мы - одна стая. Мы - те, кто обладает похожим сознанием. Мы - выше всех Земных запретов и законов.
  - Мы не успеваем,- еле совладав с голосом, прошептал Женя.- Надо ускориться. Скоро полночь.
  Остальные лишь молчаливо кивнули, ускоряя шаг.
  Звуки всё нарастали, переходя в многоголосый вой, от которого на спине Жени и демонов выступил холодный пот. А потом между деревьями стал пробиваться яркий свет от костров. Он плясал отголосками зарева на земле и деревьях. Он пытался играть с ночью, как кошка с мышью. Он желал доказать своё превосходство над миром, так же, как и стая животных, что упорно продолжала называть себя людьми. Что претендовала в эту ночь на покровительство пламени.
  И вдруг бесформенными силуэтами на фоне зарева проступили человеческие силуэты. Самодовольный смех превратился в истерические повизгивания. Яркий свет от костров всё сильнее приближался к ним. Он всё старательнее разгонял мрак, давая рассмотреть огромную поляну, на которой бесновались люди. Много людей, что изгибались в каком-то диком, почти животном танце.
  Они были опасны. Они не принадлежали миру, к которому причислял себя Женя. Точно так же они были далеки от мира демонов. Настолько разительный контраст заставлял сознание Жени и остальных леденеть от страха. Каждый шаг стал настоящим испытанием для силы воли.
  Лишь одна мысль была понятна и отчётлива. На той поляне собрались враги. Смертельно опасные, не знающие жалости враги. И судя по доносящимся оттуда звукам, они были счастливы странной, почти животной радостью. Они упивались своей безнаказанностью. Сколько же их там? Скольким разумным зверям им сегодня придётся задурить голову?
  Шаг, второй, третий. А шум от этой безумной вакханалии стал настолько сильным, что передвигаться тихо уже не было необходимости. Не смех, а рёв заглушил любые звуки извне. И вдруг ночь заполнил гулкий звон колокола. Один удар. Второй. Третий.
  - Что за бред?- побледнел Женя, судорожно вспоминая прочитанные дома статьи. Надеясь на то, что этот звон означает совсем не то, о чём он подумал.- Они ведь не...
  Страшная догадка заставила его ускорить шаг, но он так и не смог обогнать быстроходных демонов, что тоже почуяли неладное. Контуры места сходки сатанистов с каждым шагом прорисовывались всё отчётливее. Стали различимы языки пламени от высоких, около двух метров, костров. А колокол всё звенел. Обступившие плотным кругом поляну люди взвыли в животном восторге.
  Шестой звон колокола, седьмой... девятый...
  И вдруг ночное пространство летнего леса наполнил крик, словно жуткий отголосок неимоверной боли. Панический, будоражащий душу и мысли крик. Он вымораживал внутренности. Он парализовал сознание ужасом.
  - Амилир, время!- не выдержал Ветров.
  Наполнив лёгкие воздухом, заглушая все звуки, давая фору любому льву, Амилир зарычал. И этот рёв, набирая силу, волнами отправился гулять в черноте ночи. Вдогонку за ним отголоском эха понеслась стена всепоглощающего ужаса.
  И звери в людском обличье застыли. Некоторые из них отшатнулись вглубь освящённого пространства. Некоторые в испуге припали к земле. Самые смелые из них стали судорожно оглядываться, в поисках неведомо откуда пришедшей опасности.
  А Амилир всё ревел, будто его лёгкие были безразмерны. Будто он решил за один раз выразить всё накопленное им негодование для тех, кто, нагло прикрываясь его именем, позволил себе творить непозволительные зверства. И волны звериного ужаса заставляли многих метаться в неистовстве. Послышался один испуганный крик. Второй. Поляну всё сильнее заполняла хаотичная суета.
  - Амилир, хватит,- беря себя в руки, скомандовал Женя.- Нам они нужны в сравнительно вменяемом состоянии.
  И рёв тут же затих. Наследник выпрямился, словно струнка, глядя вдаль заледеневшим взглядом. Еле сдерживая свой вспыльчивый нрав.
  А суета на поляне всё продолжалась. Метались испуганными тенями люди. Сатанисты продолжали задавать себе панический вопрос. Откуда ждать опасность? Кто прервал их иступлённое веселье? Кто решился им угрожать?
  И вот несколько человек, взбодрённые тем, что их перестали захлёстывать волны ужаса, указали пальцами в темноту. Туда, где во мраке ночного леса всё отчётливее стали проступать два силуэта демонов.
  О том, правдивую ли информацию доносят до сатанистов органы чувств даже речи не шло. Тот ужас, который они испытали перед этим. Та мистическая сила, что окружила двоих представителей Гар. А ведь не смотря на то, что вокруг была неправильная до паники атмосфера, ведущие так и не утратили своей неповторимой харизмы, что так или иначе действовала на любого из разумных. Та сила и угроза, что таилась в скупых движениях истинных воинов. Представители элиты Эгродхайма явили себя во всей красе.
  Один за другим стали затихать панические крики. Словно завороженные, люди следили за выходом демонов, неосознанно отступая назад. И вот, Амилир с Асианой уже пересекли двойную линию охранного круга. Немного зажмурились, избегая слепящего света от пылающего рядом костра.
  А мир словно застыл, окутывая всех оглушительной тишиной. Горделиво вскинув головы, привыкшие владеть телом и сознанием в любой ситуации, наследники кайшинов всё шли вперёд, впитывая направленные на себя испуганные и подобострастные взгляды людей. Это привычно создавало иллюзию контроля над ситуацией. При этом демоны понимали, что это далеко не так и всеми силами старались внушить всем, что они сильнее и выше людей. Всеми силами отыгрывая роль так тщательно подготавливаемого спектакля.
  Их взгляд безразлично скользил по странным, даже на вид диким людям. У большинства из них лица были либо прикрыты маской, либо разрисованы краской до неузнаваемости. Все они кутались кто в плащи, а кто и в звериные шкуры. И в глазах этой странной стаи всё сильнее разгорался благоговейный ужас перед теми, кому они, по идее, должны были служить.
  Ветров же, пользуясь всеобщим замешательством, ступал за демонами, стараясь казаться их тенью. Волна ужаса, распускаемая Амилиром, задела и его, поэтому парень слабо соображал, что происходит вокруг. И это обстоятельство оказалось почти что фатальным. Ведь в следующий миг, едва привыкнув к ослепительному свету пламени, демоны остановились, будто налетев на плотную воздушную стену. И это была далеко не магия. Просто лишь здесь они сумели рассмотреть ту, что так надрывно кричала всего минуту назад.
  В десятке шагов от демонов была любовно нарисована перевёрнутая пентаграмма. На чёрной земле виднелись усыпанные то ли солью, то ли дробленным мелом линии. В западной части рисунка располагался сколоченный из досок огромный ящик. А на нём лежала обнажённая, молодая человеческая женщина. И она была мертва.
  От ужаса у демонов и Жени в животе, казалось, возник вакуум. Он всё рос и ширился, наполняя грудь холодом космоса. Заставляя исчезнуть мысли, а тело покрыться испариной. Продолжая смотреть на несчастную, совсем ещё молодую черноволосую девушку. Они просто не были способны до конца осознать увиденное.
  Казалось, всё вокруг лишь страшный сон, мистический, жестокий, но настолько реальный, что хотелось выть. Они не желали верить в происходящее. Но взгляд их всё продолжал судорожно рассматривать мёртвую незнакомку. Оценивать глубокие, рваные раны на груди и животе, мертвенно бледную кожу, раскинутые в сторону руки, обвисшие безжизненными тряпками.
  Над землёй приторно сладкой дымкой повис привкус крови и смерти. Он делал воздух тяжелым, почти непригодным для дыхания. Он заставлял желудок подняться к самому горлу, он вызывал рвотные позывы. А демоны и пребывающий в прострации Женя всё продолжали молча стоять, провожая взглядом каждую капельку крови, что скатывалась с тела несчастной, капала на деревянный ящик, впитываясь в чёрную, холодную землю. Утратившие проявление любых человеческих эмоций и чувств глаза откровенно пугали. Отражающиеся в них жаркие язычки пламени создавали иллюзию жизни в уже мёртвом теле. И лишь подёрнутое предсмертной судорогой лицо всё ещё продолжало выражать всепоглощающий ужас и муку.
  На мир всё плотнее опускалась давящая тишина. Люди застыли молчаливыми тенями, желая отвести взгляд, но продолжая откровенно пожирать демонов взглядом. А осознание этой бессмысленной жестокости надёжно вывело Женю и остальных из равновесия.
  - Опять,- шептала Асиана.- Опять не успела. Опять...
  Она всё осознала, и это знание причинило ей почти физическую боль. Ведь тот крик. Это была она. Эта женщина всего мгновение назад была жива. Она пыталась сопротивляться. Она звала на помощь. Но они не успели. Она не успела. Опять...
  Привыкшая жить по правилам, диктуемым совестью и обителью Ниар. Даже живя в Эгродхайме, не способная мириться с поражениями. Всей душой не желая принимать реальность, демонеса всё сильнее заменяла отчаяние злостью, а панику - решительностью. Всепоглощающее чувство вины превращалось в желание сделать всё возможное, чтобы жертва этой черноволосой незнакомки не была напрасной.
  - Демоны,- выдохнул один из сатанистов закутанный в чёрную, косматую шкуру. Лицо его было прикрыто чёрной маской. Живыми в образе этого человека оставались лишь глаза, что в свете костров казались чёрными, словно бездушный космос.
  Реагируя на его слова, многие люди стали склонять перед демонами головы. Кто просто опускал глаза, кто склонялся в глубоком поклоне. Обступившие их полукругом сатанисты принимали новые правила игры, трактуя их по-своему.
  А предводитель этих страшных людей всё больше распрямлял плечи, всё больше принимал горделивый вид. Но не успели Женя с остальными толком опомниться, как жрец умудрился преподнести им очередной сюрприз. Обернувшись к своим людям, в следующий миг он шагнул к демонам, сжимая в руках золоченый кубок, инкрустированный драгоценными камнями. Приблизившись к ним, он обхватил его обеими ладонями и протянул крылатым, склонив перед ними голову.
  - Испейте кровь врага своего,- торжественно провозгласил он. И немного колеблясь, добавил:- Владыки.
  Начинающие отходить от шока демоны вновь впали в ступор, глядя, как плескается в чаше чёрная кровь. Над миром вновь повисло молчание, лишь только потрескивание пламени наполняло пространство хоть какими-то звуками.
  И вновь их настигла растерянность. Проходила вторая секунда, третья. Они с трудом осознавали, что их нерешительность рушит абсолютно все подготовленные ими сценарии.
  Первой очнулась Асиана, привычно загоняя панику и страх внутрь себя. Слыша гулкие удары сердца в ушах. Кожей ощущая замешательство, в которое всё сильнее впадали сатанисты, удивлённые молчаливым бездействием демонов. Встряхнувшись, в следующий миг Ниар выпрямилась, гордо вскинув голову.
  Не успели ни Амилир, ни Ветров до конца осознать происходящее, как демонеса уже вырвала из рук жреца кубок и, ни секунда не колеблясь, в три глотка опустошила его.
  - Как смеете вы! Смертные! Рушить наши планы!- взревела она, откинув в сторону кубок.- Как смеете вы! Безмозглые тупицы, делать то, что вредит нашим планам!
  Испуганные сектанты единым порывом сделали шаг назад. Их предводитель затрясся крупной дрожью. Пользуясь всеобщим замешательство, Асиана скосила взгляд на наследника и еле слышно прошептала:
  - Амилир, внушение...
  Опомнившийся Мир понятливо кивнул, выполняя её пожелание, внушая страх.
  - Владыка,- испуганно прохрипел жрец.- Она заслужила. Она писала крамольные статьи про вас.
  Вмешаться в происходящее ни Гар, ни Женя так и не успели. Привыкшая доводить дело до конца Асиана полностью взяла этот спектакль в свои руки.
  - Ты!- скорчив гримасу пострашнее, прорычала демонеса. А после применила ускорение и в одно мгновение оказалась перед человеком. Грозно нависая над ним. - Ты глупец... Ты не знаешь законов мироздания! Её душонка должна была принадлежать нам. Но страдания очистили её карму! Она переродиться! Она минует ад! И лишь вы повинны в этой ошибке!!!
  Расправив крылья и оскалив клыки, Асиана взирала на людей чёрными, словно бездна, глазами. Природный и внушаемый страх смешались во взрывоопасный коктейль, заставляя сатанистов пятится всё дальше от страшных монстров. Несколько человек, не выдержав, упали в обморок. Застывшего в страхе жреца охватила крупная дрожь.
  - Повелитель не простит вам подобное,- тихим, спокойным голосом пообещала Ниар. И этот резкий переход от ярости к абсолютному спокойствию напугал всех ещё сильнее. Предводитель сатанистов нашел в себе силы отступить на шаг от неё. Но он всё равно будто в трансе продолжал смотреть на демонесу.
  Женя дёрнулся. Амилир сделал шаг к Ниар, интуитивно усилив внушение страха. Но им опять никто не дал вмешаться в происходящее.
  - Вы будете чувствовать, как дробиться каждая кость в ваших суставах,- зловещим шепотом продолжала обещать Ниар.- Вы будете мечтать умереть, исчезнуть, испариться наблюдая, как твари преисподней пожирают ваши внутренности. Вы будете сгорать от невероятного жара, мечтая избавиться от вымораживающего изнутри холода.
  - Владыка,- прохрипел жрец, падая перед ней на колени.- Всё что угодно! Пощади! Я готов сделать всё что угодно!
  - Лжец!- рявкнула демонеса и от этого властного окрика содрогнулись не только сатанисты, но и Женя с наследником.- Ты только и думаешь о том, как спасти свою шкуру! Мечтаешь сбежать! Глупец, не в этом так в другом мире, но я найду тебя,- предвкушающе ощерилась Асиана
  - Владыка, прошу,- умолял жрец, в то время как остальные сатанисты начали тихо подвывать от ужаса.- Всё что угодно! Мы больше не испортим ваши планы! Мы готовы помочь!
  - Помочь?- усмехнулась Ниар.
  Асиана застыла, склонив голову на бок. Глядя на жреца. На остальных людей. Она будто колебалась, раздумывала.
  Нервно переминался с ноги на ногу растерянный Амилир, явно не поспевающий за ходом событий. Застывший в растерянности Ветров понимал, что весь их сценарий впору смыть в канализацию. Всё пошло не так. Совсем не так. Что же им теперь делать? Сумеет ли Асиана доиграть эту роль до конца?
  Тем временем, Ниар кивнула своим мыслям и вся напряглась, подобралась, словно на что-то решившись.
  - За мной!- скомандовала она.
  Махнув рукой, демонеса стала стремительно углубляться в лес. За ней последовали сначала Амилир и Ветров. Затем, нерешительно потоптавшись, подались следом перепуганные сатанисты.
  - Что ты творишь?- едва слышно прошипел Ветров.
  - Спасаю ситуацию, разве не видно?- бросила на него недовольный взгляд Асиана.
  - А если бы твой экспромт не удался?
  - Но ведь этого не произошло,- парировала Ася.- Лучше подыграй мне.
  Шагая между деревьями. Сопровождаемые светом факелов и фонариков. Они всё сильнее углублялись в чащу, пока лес вновь не расступился перед ними, выпуская на широкий берег полноводного озера. Тихий шорох плащей стал перемежаться с надрывным кваканьем лягушек. Найдя взглядом относительно пологий спуск к воде, Асиана проследовала к нему и застыла в двух шагах от берега, дожидаясь, пока сатанисты не подойдут поближе. Ниар обвела их суровым взглядом, стараясь каждому заглянуть в глаза. Напряжение усилилось, многих вновь охватила дрожь.
  - Амилир,- тихо попросила демонеса.- Время...
  Демон хмуро кивнул, уверено ступая к воде. Достав прибор связи с адом и раем, он уверено прикоснулся к чёрной кнопке, после чего опустил его на водную гладь.
  В своё время они кучу времени затратили на обсуждение того, как внушить сатанистам непоколебимую веру в реальность демонов. Необходимо было не только их напугать, но и внушить этим людям трепет перед грозными владыками ада.
  И тут Ветров получил координаты от главаря сатанистов, с указанием места, где должна была произойти их встреча. Просмотрев карту, парень обнаружил, что неподалёку оттуда находиться внушительных размеров озеро. Не теряя ни минуты, он связался с Васей.
  Ветров ведь прекрасно помнил, что средством для связи с другими мирами есть не только зеркало, но и вода. Обсудив с Васей этот вопрос, Женя так же вспомнил, что Виктор с Таней прибыли в мир ангелов через бронзовый щит. Обмозговав эту идею и признав её состоятельной, мастерам Эгродхайма заказали сделать металлическую пластину, отполировав её до зеркального блеска. Слабенькая, почти иллюзорная подобия зеркала. Тем ни менее, во время испытаний оказалось, что она работает не хуже воды. Оставалось только скоординировать время между Землёй и Эгродхаймом, чтобы Вася смог вовремя доставить импровизированное зеркало в нужное место. Тогда бы они сумели получить необходимую картинку. Именно поэтому Женя просил Васю найти красивый пейзаж.
  Приведённый в действие прибор начал работать и собравшиеся вокруг них люди потрясённо ахнули. Даже Женя с демонами сделали судорожный вдох, ведь они тоже не ожидали от своих действий подобного эффекта. Отражающая всё это время звёздное небо вода пошла разноцветной рябью. На ней возникли широкие круги, как от множества капель, что падают с неба во время дождя. Вода окрасилась цветными пятнами, вспенилась рябью волн. Эта муть всё плыла, но с каждым мгновением приобретала поразительную чёткость. И вот, пред глазами людей предстала картина ночного Эгродхайма.
  Масштабный, живой, объемный город. Никто в здравом уме не посмел бы назвать эту красоту иллюзией. Каменные ступени, змейкой взбегающие вниз. Пылающий вдоль них призрачным светом конденсат. Величественные строения. Отзвуки огня от пылающих факелов. От увиденного зрелища у Ветрова ослабели ноги. И он испытал секундный прилив зависти к тем, кто сумел воочию увидеть это чудо.
  Но это был ещё далеко не конец. Ведь где-то там, у самого края горизонта начало разгораться ярко-синее зарево. Оно всё насыщалось, ширилось, приближалось. Молниеносно распространяясь по недосягаемому своду гигантской пещеры. Набирая всё большую красоту и мощь. Всё чётче стали проступать каменные силуэты домов, всё отчётливее стали различимы детали величественного города демонов.
  А пламя вверху распространялось по своду с неимоверной скоростью. Оно приближалось к ним, пока не заполонило высь до самого горизонта. С каждым мгновением огонь стремительно менял свои первоначально холодные, синие оттенки на более тёплые желтые тона, а после оранжевые и даже багровые. Чёрный мгновение назад камень внизу всё сильнее пропитывался красками, насыщался жизнью и светом. Почуяв приход нового дня, ввысь взметнулось несколько чёрных, крылатых силуэтов. Эгродхайм приветствовал новый день.
  - Вот ваш выбор!- громко и чётко сказала Асиана, разрывая потрясённую тишину.- Лишь тот, кто будет полезен, сможет оказаться здесь. Лишь лучшим из лучших Повелитель дарует право стать одним из нас. Даст силу. Даст возможность стать великим.
  Завороженные этим невероятным зрелищем, сатанисты нехотя, с трудом стали переводить взгляды на величественную и гордую Ниар. Пожирая её хрупкую, по сравнению с Амилиром, фигурку фанатичным взглядом, они были не в силах пошевелиться. Боясь пропустить хоть одно слово, они даже дыхание затаили.
  Воспользовавшись тем, что всё внимание приковано к Асиане, Амилир быстро выудил прибор из озера. Изображение Эгродхайма пошло цветной рябью и быстро потухло, но никто этого даже не заметил.
  - Ваш выбор,- сурово посмотрела на людей демонеса.
  - Что нам нужно делать, Владыка?- выдохнул жрец.
  - Прекратите жертвоприношения,- властно сказала Ниар.- Вы абсолютно не умеете выбирать жертву. Вы лишь отбираете у Повелителя его будущих рабов.
  - Как скажешь, Владыка,- прошуршал отзвук покорного ответа из нескольких десятков глоток.
  - Наша миссия. Она продумывалась веками. Она важнее нескольких человеческих жизней,- гордо вскинула голову Асиана.- Ловушка должна захлопнуться. Ангелы должны добровольно шагнуть в ад.
  - Вам нужны ангелы, Владыка?- осмелился спросить жрец.
  - Да.
  - Я... Мы сможем помочь,- заблестели глаза у жреца.
  - А могу ли я вам доверять?- скептически скривилась Ниар.
  - Да! Конечно! Прошу... Владыка!- поспешил заверить он. Картинки величественного Эгродхайма манили его. Обещания силы и власти приводило сознание в благоговейный восторг.
  - Вы ненадёжны,- криво улыбнулась Ниар.- Ангелы должны сами сделать этот шаг. Сами пойти за нами в ловушку. Вы слишком глупы. Вы отпугнёте их.
  - Нет,- взмолился жрец.- Прошу. Я сделаю всё... Абсолютно всё. Я не подведу.
  - Возможно...- сурово посмотрела на него демонеса.- Возможно, вы и пригодитесь мне. Дам знать через своего помощника.
  - Спасибо,- счастливо улыбнулся жрец. По стану сатанистов прошел радостный ропот.- Спа...
  - Достаточно,- качнула головой Асиана.- А теперь... спать.
  И в этот миг она воспользовалась своей козырной картой, о которой мало кто догадывался. Привыкшая скрывать свои истинные возможности демонеса не поделилась этой информацией даже во время разработки плана. Возможно, потому что понимала, что никто её не воспринимает всерьёз и её лишь постараются ещё более надёжно оградить от опасности.
  А всё дело в том, что если властный Амилир предпочитал повелевать, то изворотливая Ниар вынуждена была манипулировать. С тех пор, как осознала себя ведущей, она начала тренировать свои способности так, чтобы оказывать влияние на других незаметно. В данном случае, если наследник предпочитал внушить страх, то Асиана предпочитала врага успокоить.
  Вот и сейчас, осознав, что её нервы уже не пределе и что больше рядом с этими людьми она ни секунды не продержится, демонеса стала распуская в стороны волны спокойствия. На землю один за другим стали опускаться сонные люди. Кто засыпал сразу, грузно падая на землю. Кто пытался сопротивляться, хрипя и припадая к земле. Но вскоре затих даже упорный жрец, не в силах сопротивляться гипнотическому воздействию.
  - Асиана...- шокировано прохрипел Амилир.- Ты...
  - Не время,- резко сказала Асиана.- Я не знаю, насколько долго продлиться внушение.
  - Ну, ты даёшь,- восхищённо посмотрел на неё Ветров, а после шагнул к наследнику.- Мирин. Улетаем.
  
  Наш мир, ангелы
  
  Спецслужбы города бурлили. Все стояли на ушах в бесполезных попытках найти беглецов. Утратив надежду, что служебные собаки всё же образумятся и выведут их на след крылатых, люди всё-таки вспомнил о своих технических возможностях. Был создан целый отдел, что анализировал информацию, получаемую со спутников. На их стороне был ещё и тот факт, что беглецов недавно заметили в Припяти. Это значительно сократило объемы поиска.
  Над Чернобыльской зоной начали непрестанно кружить несколько вертолётов, выискивая малейший намёк на присутствие ангелов. Вот так и получилось, что стоило друзьям выбраться на открытую местность, как их тут же обнаружили, заставив нырнуть обратно в чащу. И пускай они этого не знали, но всё же подспудно чувствовали, что самое безопасное место для них, это лес.
  Вот так и началась охота.
  Воспользовавшись заминкой людей, друзья успели скрыться в чаще, игнорируя просьбы пилотов оставаться на месте. И даже щедрые обещания не причинять беглецам вреда не смогли их убедить покорно сдаться. Довольно сильно увеличившиеся у Асана за время пребывания на Земле способности эмпата не давали друзьям поверить людям. Ведь будущий великий целитель прекрасно ощущал раздражение и злость, что испытывали пилоты вертолёта. А ещё азарт. Азарт охотника, что почти настиг непокорную дичь.
  Меж тем на землю высаживались десанты. Десятки людей частой гребёнкой прочесывали местность. После бурного вечера, проведённого в обители отшельника, друзья были не в лучшей физической форме. Пожалуй, их рано или поздно настигли бы, не вмешайся в происходящее его величество случай.
  Сначала им очень помогли животные. Большинство из них разбежались, но парочка волков и лисица остались рядом со своими новыми друзьями, показывая кратчайший путь к отступлению, помогая путать следы. Было бы быстрее и проще воспользоваться крыльями, но мелькающие, то и дело в небе вертолёты лишали их даже этого сомнительного преимущества.
  А в скором времени им вновь пришлось выйти в поле, поросшее густой, почти им по грудь, травой. Именно там они набрели на табун диких лошадей. Молодой вожак вскинулся, глядя на пришельцев тревожным взглядом. Но, после смело порысил к ним, доверчиво заглядывая в глаза, будто вопрошая, нужна ли им помощь.
  Так друзья и обзавелись средством передвижения, что было весьма актуально, ведь к этому времени ангелы уже с трудом держались на ногах. Вожак и молодая кобылка предоставили им свои спины, унося вдаль от преследования, вновь скрывая их в дикой, лесной чаще. Нащупавшие было след люди, вновь потеряли беглецов.
  Ангелы же уносились вдаль, прижавшись к спине лошадей. Ветки кустов и деревьев безжалостно хлестали по их лицам и ногам. Но это было меньшим злом по сравнению с той неизвестной опасностью, что сулила им встреча с людьми.
  День сменился вечером, а затем и ночью. За это время ангелы сумели довольно сильно оторваться от преследования. Но было ясно, что плотное кольцо окружения рано или поздно схлопнется, не оставив им никаких шансов на спасение. Едва ли не падая от усталости, пожалев лошадей, что тоже выбились из сил. Друзья приняли решение отдохнуть до рассвета.
  Но лишь только несмелые солнечные лучи стали пробиваться сквозь кроны деревьев, а мрак сменился сумраком раннего утра. Уставшие ангелы вновь сели на лошадей, продолжив вчерашнюю гонку.
  А кольцо всё сжималось. Вести, что приносили птицы, становились всё более и более тревожными. Казалось, выхода из оцепления не существует. Что они не сумеют уйти от погони. Радиус окружения становился всё меньше и меньше.
  - Что же нам делать?- едва не плача, спросил Отоно.
  Друзья решили остановиться под прикрытием ветвей старого дуба, чтобы перевести дух и как следует обдумать ситуацию.
  - Не знаю, друг,- отозвался бледный Асан.- Не знаю.
  Единственное что оставалось, это собирать информацию об окружающем мире в поисках нужного решения. Мохнатые и пернатые разведчики были разосланы во все стороны. Каждые десять минут художник получал свежие сведения. И вдруг, как вспышка озарения, к нему пришла мысль.
  - Надо спрятаться, переждать,- выдохнул он.
  - Они нас найдут,- захныкал скульптор.
  - Не найдут,- решительно вскинулся Асан.- Звери нам помогут.
  В качестве укрытия им была предоставлена просторная нора, в которую друзья и забрались. Места там было немного. Они лежали, прижимаясь друг к другу. В такой тесноте сложно было даже сменить позу. Их тела начале медленно, но неуклонно, затекать.
  Меж тем местная мохнатая живность мастерски заметала следы, стремясь укрыть от опасных двуногих своих новых друзей и защитников, рядом с которым было так светло и спокойно. Ангелов спасло лишь то, что собаки тоже отказались подчиняться людям. Дар, вложенный во всех ангелов без исключения, отметал любую возможность того, что звери любого мира им навредят. И даже не смотря на то, что поиски беглецов вели настоящие профессионалы, звери замели следы достаточно тщательно, чтобы друзей никто не сумел обнаружить.
  Вымотанные многочасовой гонкой, в конечном итоге крылатые умудрились заснуть даже в таких экстремальных условиях. И спали они настолько крепко, что пропустили момент вторжения на этот участок леса людей.
  Поиски велись более чем тщательно, но никто так и не сумел обнаружить крылатых. Охотники отправились дальше, продолжая замыкать кольцо. Стоило им удалиться на безопасное расстояние, как звери тут же вторглись в укрытие своих новых друзей. Они дали понять, что опасность миновала.
  Ощущая небывалое облегчение, ангелы вылезли из укрытия, с трудом приводя себя в порядок. Затёкшие от долгого пребывания в неудобной позе тела ещё долго толком не слушались их.
  За это долгое путешествие внешний вид друзей стал совсем жалким. Укрытые рваными дырами тоги запачкались, покрывшись чёрными, серыми и зелёными пятнами. Давно нечёсаные волосы были всклокочены. Под глазами ангелов залегли глубокие тени. Душу же иномирян охватила апатия. Происходящие события были настолько дикими, настолько не вписывались привычную им картину мироустройства, что не желали укладываться в голове. Ведь не может же разумное существо вести себя настолько агрессивно или... может? Сознание предпочитало не анализировать всё это, дабы сохранить трезвость рассудка.
  Пересидев шумиху, крылатые вышли к широкому роднику, чтобы хоть немного помыться и привести себя в порядок. Это не сильно помогло, но хоть немного взбодрило друзей.
  Меж тем, взбешенные неудачей люди высаживали в этих краях всё большее количество десантов. Когда поисковое кольцо сомкнулось и люди поняли, что ангелы выскользнули из тщательно расставленной ловушки, начальство выделило дополнительное количество ресурсов и финансирования на этот проект. Теперь местность прочёсывали в произвольном порядке, в небе непрестанно кружили вертолёты. Поиски шли настолько активно, что вероятность обнаружения с каждым часом становилась всё более отчётливой.
  Некоторое время побыв на одном месте, хорошенько отдохнув, друзья всё же тронулись в путь. Им необходимо было сориентироваться в местности. Они уже почти смирились с тем, что их скоро поймают. Но даже если и так, то перед этим ангелы хотели хотя бы попасть в город и хорошенько исследовать то место, в котором они впервые оказались в этом мире. Возможно, они вновь смогут активировать то зеркало и ускользнут в свой мир раньше, чем их захватят люди.
  Разведывательная птичья сеть становилась всё более густой. Информация текла к Асану широким потоком. Именно благодаря этим данным им удавалось уже который день скрываться от преследования. К сожалению, это мнимое преимущество так и не сумело помочь друзьям понять, куда идти, чтобы попасть обратно в Киев.
  В то же время, чем дальше они продвигались, тем менее густым и диким становился лес. Друзья покинули Чернобыльскую зону. Местность стала более богата на луга и поля. Не всегда удавалось передвигаться исключительно по чаще. Именно этот фактор сыграл на руку людям. А всё дело в том, что в какой-то момент их всё же обнаружили с помощью спутника.
  И опять началась погоня. Опять вокруг них начало смыкаться кольцо. В небе же кружило гораздо большее количество вертолётов. Ангелов травили. Травили как зверей, профессионально, с полной отдачей, кто со злость, а кто и с циничным азартом. А учитывая, что их друзья лошади давно уже вернулись в табун, крылатые лишились даже выигрыша в скорости.
  Вечер перетекал в ночь. Мир поглощала тьма. Ангелы пытались бежать, но от усталости уже еле передвигали ноги. Наверное, им было уже всё равно. Наверное, в этот миг они утратили веру и окончательно смирились со своей участью, но...
  Именно в этот миг деревья расступились, выпуская их на просторную поляну. Россыпь звёзд и молодая луна высветила одинокую человеческую фигурку.
  Сделав по инерции ещё несколько шагов ангелы испуганно застыли. Застыли так же, как и человек.
  Минуту, не меньше, они стояли в двух десятках шагов друг от друга, не шевелясь, не произнося ни слова. Но вдруг незнакомец пошевелился. Дёрнувшись, будто просыпаясь после долгого сна, он перекрестился и словно сомнамбула зашагал в сторону крылатых. Пожирая их полным благоговения взглядом.
  Друзья испуганно попятились, разглядывая щуплую, низкорослую фигурку человека, облачённую в серые, бесформенные одеяния.
  - Пресвятые ангелы,- хриплым шепотом пробормотал он.- Посланники небес.
  А затем странный незнакомец рухнул перед друзьями на колени, неистово крестясь. Продолжая что-то неразборчиво бормотать.
  
  Глава 10
  Демоны попадают в Чистилище, а Танечка с Виктором разгадывают загадку хранилища знаний. Женя и Амилир заканчивают разрабатывать новый план, а ангелы попадают на проповедь
  
  Перед отходом ко сну начали происходить странности. Причём Михаил это заметил далеко не сразу.
  Дело в том, что перед походом во Внеземелье демоны группы начали заметно нервничать. Большинство из них старались не подавать вида. Но увеличившееся количество перешептываний и переглядываний говорило само за себя. Движения демонов стали более дёрганными. Они стали более часто и более хаотично перемещаться по пещере для отдыха. Да и, не смотря на всеобщую усталость, отходить ко сну никто не спешил.
  Но в какой-то момент члены группы резко присмирели. В течение буквально пятнадцати минут угасли все разговоры, многие демоны полезли в ниши отдыхать перед тяжелым походом. Группки воинов, что ещё буквально минуту назад шепотом оживлённо обсуждали завтрашний путь, внезапно распались. И вот уже на соседней с Михаилом нише тихо посапывает один из следопытов. Ниры-стражи больше не переглядываются, каменными изваяниями застыв у выходов из пещеры.
  Всё это время Михаил продолжал мирно сидеть на краешке своей ниши для ночлега, задумчиво оглядывая своих спутников. В глазах его мелькало сдержанное удивление. Но в какой-то момент он натолкнулся на внимательный, изучающий взгляд Рыхнага. Гар смотрел на человека со смесью удивления, недоверия и раздражения. Именно тогда подполковник понял, что вождь применил к членам группы свои мистические способности, чтобы успокоить их и дать возможность полноценно отдохнуть. Пытался он подействовать и на человека, но, судя по всему, ничего у Рыхнага не получилось. И, похоже, это немного уязвило властного демона.
  Осознав всё это, Михаил отвёл взгляд от Наги. После чего незамедлительно устроился в нише и попытался заснуть. Но это было не так-то просто. Сколь бы ни были закалены его нервы, но нервозность членов команды в полной мере перешла и на него. Подполковник длительное время недвижимо лежал на каменистой поверхности ниши, уже начиная сомневаться, что ему вообще удастся заснуть. Но в какой-то момент, не заметно даже для себя, он погрузился в тревожный сон без сновидений.
  Разбудил его громкий спор, что происходил между Наги Гилииром и Кальванем. Судя по всему, Гар кайшина Эсиэс всё это время воспринимал этих двоих как ненужный довесок, отправленный в опасное путешествие владыкой Зигнат, чтобы юнцы поучились уму разуму. Когда же Рыхнаг продолжил более подробный инструктаж команды, то эти два демона сразу осознали, что им отводится роль массовки и возмутились по этому поводу.
  С пеной у рта они продолжали убеждать Наги, чтобы он отменил своё решение и нашел их способностям более достойное применение. Более несдержанный Гилиир едва ли не рычал на лидера, в то время как Кальвань молчаливой, но весьма хмурой тенью, застыл за его спиной. Демоны команды обступили шумную троицу. Кто-то с интересом прислушивался к перепалке, кто-то недовольно хмурился. Но вмешиваться в конфликт никто не спешил.
  - А ты ведь даже не изучил наши возможности,- в какой-то момент раздраженно сказал Кольви.- Или думаешь, что в напарники к Миру нас приставили без уважительной причины?
  - Что ты предлагаешь?- устало спросил Рыхнаг. Было видно, что эта ночь далась ему очень нелегко.
  - Испытай нас,- попросил Гилл, упрямо вскинув голову.
  - Каждая крупица моих возможностей может быть решающей,- раздраженно щёлкнул клыками Наги.- Этот тест меня ослабит. Ненамного, почти незаметно, но всё же... Вы уверены, что ваши амбиции стоят подобного риска?
  Кальвань заколебался, но Гилиир вскинул голову и не колеблясь выдохнул:
  - А ты уверен, что хочешь оставлять у себя за спиной тени?
  - Ну что ж,- заскрежетав клыками, зло прищурился лидер.- Вы сами этого желали. Не советую сопротивляться.
  В тот же миг его радужка начала медленно наливаться красным цветом. Лицо наследника преобразилось, оно словно задеревенело, утратив большинство эмоций. Кальвань с Гилииром вздрогнули, покачнулись. Гилл издал чуть слышный полурык, полустон. Ноги Кольви подогнулись и демон едва ли не осел на землю.
  Это продлилось всего одно мгновение. Огонь в глазах Гара резко погас, после чего он уставился на возмутителей спокойствия несколько удивлённым взглядом.
  - Можно было и полегче,- прошипел Гилиир, когда пришел в себя. Болезненно кривясь, он начал массировать виски.
  - Универсал,- шокировано выдохнул Наги, глядя на него.- Удивительно... Ты же полностью открылся?- подозрительно прищурился лидер.
  - Да,- недовольно пробурчал воин.
  - Повезло Амилиру,- завистливо протянул он.- А ты?- обратился к Кальваню.- Ты ведь не снял блокировку?
  - Нет,- усмехнулся следопыт.
  - Почему?- прищурился Рыхнаг.- Какой у тебя ранг?
  На какое-то мгновение Нир отвёл от наследника взгляд. Видно было, что Кольви надеялся скрыть от него некоторую часть своих способностей, но несколько недооценил наследника. Но, слегка поморщившись, следопыт всё же ответил.
  - Со мной порой не может совладать даже Гар Алькор.
  - Что ты имеешь в виду?- напрягся Наги.
  И Кольви вновь отвёл взгляд, с преувеличенным интересом разглядывая трепещущие под котлом язычки огня. Взгляды окружающих сосредоточились на нём, ожидая ответа. Рыхнаг хмурился, готовый в любой миг потерять терпение.
  - Я чую их,- тихо, даже немного испуганно сказал Кольви.- Великое множество тварей. Все очень сильные. И шумные. Далеко отсюда. Не могу определить.
  - Что?- вздрогнул Наги, растерянно глядя на Кальваня.
  Демоны группы непонимающе переглянулись. А Ригнар с Гаскаром шокировано вытаращились на следопыта.
  - Ты смог учуять Чистилище?- не веря самому себе воскликнул Гар, утратив всё своё напускное спокойствие.
  - Чистилище?- не смог сдержать удивлённый возглас подполковник. Но никто не обратил на него внимания.
  - Если бы их не было так много,- нервно повёл плечами Кальвань.- И если бы это не были Риннсоры и Горсы. Они ведь никого не бояться. Им незачем скрывать своё присутствие. Возможно, я бы не дотянулся до них, но... Именно теперь я понял, почему Владыка так не хотел нас сюда отпускать.
  Повисла давящая тишина. Несколько воинов испуганно переглянулись. Наги растерянно застыл. Даже Гилиир шокировано посмотрел на своего друга.
  - Хватит!- внезапно рявкнул Рыхнаг.- Не пугай моих воинов, гений кайшина Зигнат. Мои предки ни раз и не два входили во Внеземелье. Последние несколько столетий жертв практически не было.
  Больше на интуитивном уровне Михаил вновь почувствовал внушение. Оно будто волной прошло по испуганным воинам и тёмное облако страха, нависшее над ними, в одно мгновение рассеялось.
  - Прости,- пристыжено отвёл взгляд Кальвань.
  - А теперь с самого начала,- сурово посмотрел на демонов наследник.- Большинство тварей очень бояться света. Первая группа, которую поведу я, с помощью горючей смеси прокладывает тропу. Запасы её вы все получили ещё в Эгродхайме. Но есть твари, которым это не помеха. Чтобы отвадить их...- испытующий взгляд в сторону группки Нир.- Вы обязаны максимально достоверно сымитировать Ринсоров и Лигрусков. Это спугнёт остальных. А что касается вас,- тут он повернулся к парочке из бывшей команды Михаила.- Вы будете охранять Высшего.
  - Что?- выдохнул Гилиир. Подобного исхода дела, похоже, не ожидал даже он.
  - Гилл,- более мирно сказал Наги.- Ты оказался прав. Тени не должны прятаться во мраке. Они обязаны приносить пользу. Вы двое привыкли работать в команде. К тому же, ваши способности дополняют друг друга. При таком раскладе Гаскар с Лироком в сцепке со мной принесут куда больше пользы.
  - Я понял,- кивнул Гилиир.
  - Сберегите Высшего,- пристально посмотрел он Гиллу в глаза.- В противном случае весь наш поход утратит всякий смысл. Пойдёте за первой группой.
  Этим Наги поставил точку в разговоре и развернулся было, чтобы пойти проконтролировать сборы, но внезапный комментарий подполковника заставил его вновь обернуться.
  - Мда,- резюмировал Михаил.- Никогда не думал, что ещё при жизни попаду в Чистилище.
  На человеке тут же скрестились удивлённые и вопросительные взгляды. Но тот лишь отмахнулся, мол, не обращайте внимания. И хотя Рыхнаг продолжал периодически бросать на подполковника заинтересованные взгляды, но остальным демонам этого оказалось достаточно, чтобы вернуться к своим делам.
  Кальвань отправился переупаковывать вещи в связи с новым планом, а Гилиир подошел к Михаилу.
  - Я так понимаю, сейчас моя жизнь вновь будет зависеть от тебя?- улыбнулся человек, не дожидаясь момента, пока Гилиир заговорит первым. Демон тут же напрягся, но подполковник протянул ему руку.- Рассчитываю на тебя.
  Воин расслабился, окинул человека изучающим взглядом и хмыкнул.
  - Я рад, что по-прежнему достоин твоего доверия,- пожал ему руку в ответ воин.
  - Ну,- улыбнулся Михаил.- Ты ведь довёл меня до Эгродхайма.
  Гилиир лишь пожал плечами и задумчиво хмыкнул.
  - Высшие,- оскалился неведомо откуда взявшийся Кальвань, протягивая Гилииру его сумку.- И всё же вы странный народ.
  - Время!- нетерпеливо рявкнул Рыхнаг.- И ещё раз напоминаю. Брать вас под контроль буду без предупреждения. Сопротивляться не советую.
  Демоны деловито засуетились, подхватывая вещи и в последний раз перепроверяя исправность брони и оружия. Гилиир шагнул к подполковнику, подхватывая того на руки. Михаил тяжко вздохнул, в очередной раз ощутив себя слабым младенцем. Матёрому вояке тяжело было смириться со своей слабостью.
  Резкий, командный рык Рыхнага и первая, довольно многочисленная группа демонов, рванула в один из тоннелей. За ними сразу последовали Кальвань и Гилл, с подполковником на руках. Замкнула строй группа следопытов, что бесшумными тенями скользнули в тоннель следом за ними.
  Пылающий свод тоннеля сливался в один яркий калейдоскоп. И хоть Гилиир нёс своего подопечного довольно бережно, но на такой скорости подполковнику всегда казалось, что в очередном повороте демон неудачно свернёт, не впишется в поворот и подпалит ему штанину. Глупый страх, но он хотя бы отвлекал Михаила от более мрачных мыслей.
  Чистилище. Это было бы смешно, если бы не было так страшно. И до этого миленького местечка, по словам Рихнага, осталось всего-то сорок километров. По меркам демонов, это всего-то час спешного бега. Всего лишь час.
  Но пока всё шло как обычно. Они вновь на невероятной скорости бежали вперёд, минуя немногочисленные повороты и перекрёстки. Тем ни менее, в воздухе явственно сгустилось напряжение. Обычно абсолютно неслышимый бег демонов в этот раз прерывался чуть слышным цокотом когтей о каменный пол, чуть слышимым скрежетом доспехов.
  Сосредоточенный на своих ощущениях, Михаил не сразу понял, что вокруг что-то изменилось. Сначала демоны замедлили свой бег. Они напряглись, стали выглядеть гораздо более сосредоточенными. Все посторонние звуки исчезли.
  Подполковник и сам прислушался, чтобы в следующий момент услышать странный звук, похожий на едва различимый то ли скрип, то ли стон. От этого звука руки Гилиира едва заметно дрогнули. Подполковник напрягся, стараясь понять, что происходит. А в следующее мгновение первая группа демонов резко прибавила ходу, вскоре скрывшись за поворотом.
  Гилиир с Кальванем на бегу многозначительно переглянулись, а после синхронно кивнули, завершив безмолвный диалог. Подполковнику стало откровенно не по себе. Он еле сдерживал в себе те мириады вопросов, что поселились в его голове. Судорожно втянув в себя воздух, он требовательно посмотрел на Гилиира.
  А в следующее мгновение далеко впереди них послышался шум, шипение, грохот, явственный звон метала. Михаил дёрнулся от неожиданности, Гилиир на него шикнул, продолжая пристально вглядываться вдаль.
  А следом за этим позади послышался вой. С одной стороны, гулкий и басовитый, он заставлял цепенеть. С другой стороны, этот вой вмещал в себя настолько высокие тона, что закладывало уши и звенело в голове.
  Опасность? Позади? Но как же так?! Неужели кто-то уничтожил группу прикрытия?
  Подполковник судорожно выгнул шею, пытаясь разглядеть, что твориться позади. И, не смотря на то, что обзору довольно сильно мешали крылья Гилиира, Михаил успел рассмотреть одного из следопытов. И вздрогнул от неожиданности, ведь судя по всему, подобный вой издавал именно он. В компании таких же демонов-следопытов.
  Приоткрыв клыкастые челюсти, слегка запрокинув голову назад, Ниры бежали позади Гилиира и, судя по всему, пытались имитировать появление тварей, которых боялись все без исключения жители подземного мира. Ринсоры и Лигруски, опасные, почти неуязвимые, они неизменно навевали ужас всему живому.
  И именно в этот миг Михаил в полной мере понял задумку Рыхнага.
  Ведь больших хищников всегда меньше, иначе они бы очень быстро уничтожили все иные виды. Легче уж победить их, отпугнув остальных, чем противостоять всей той нечисти, что скопом ринется на них в Чистилище.
  Сейчас от работы следопытов зависела их жизнь. И демоны старались. Очень старались. Глаза их будто выгорели, поблекли. Радужка из непроницаемо-чёрной превратилась в почти белёсую. Они будто бы впали в некий транс. И Михаил понял, что имитация идёт на гораздо более высоком уровне. Обманка рассчитана не только на слуховые рецепторы тварей, но и на нечто, чему подполковник определения подобрать был просто не способен.
  Завороженный этим представлением, в какой-то момент он прикрыл глаза и выдохнул застоявшийся в груди воздух сквозь стиснутые зубы. Не смотря на то, что это была всего лишь имитация, эффект она давала не меньший, чем при нападений изурина. Сердце непроизвольно сжалось от страха, одежда подполковника взмокла от пота. Отвлёкшись на следопытов, продолжая смотреть назад, подполковник проморгал окончание тоннеля. Не сбавляя ходу Гилиир вылетел из тоннеля, а в следующий миг влетел прямо в стену пламени.
  Шокированный, дезориентированный Михаил едва ли не закричал от ужаса. Огонь был везде, внизу, по бокам, сверху. Жаркий, обжигающий, опасный.
  Его будто внезапно швырнули в преисподнюю. Не сразу подполковник сообразил, что, не смотря на то, что ему невообразимо горячо. Несмотря на то, что каждая клеточка его тела будто пылает изнутри. Но одежда его не загорелась. И пусть она невероятно нагрелась, но не сморщилась горелой пластмассой, прожигая плоть до крови, до мяса.
  Пока он едва ли не терял сознание от жара и паники, демоны продолжали стремительно нестись по широкой полосе огня. Позади всё так же продолжали надсадно завывать следопыты.
  Всё происходящее казалось бредовым сном. Затянувшимся кошмаром. Перед глазами Михаила всё плыло. Дыхание вырывалось из груди с булькающим хрипом.
  Танцевали в гипнотическом танце красные, яркие и текучие язычки пламени. Они то припадали к земле, то вспыхивали ярче, будто бы желая дотянуться до незримого свода гигантской пещеры. На их границе, прямо над Гилииром и подполковником, парил Кальвань, цепко осматривая пространство.
  Внезапно, под непрекращающийся гипнотический вой следопытов, задрожала земля. Мощно, будто желая выпрыгнуть из-под ног крылатых демонов. И ещё раз. И ещё. А после каменистая, пылающая поверхность прошла лёгкой дрожью. Даже язычки пламени, казалось, завибрировали.
  Что это было?!
  Липкий ужас сковал мышцы подполковника. Он совсем не понимал, как до сих пор умудрился не вспыхнуть, словно спичка. Свет огня слепил его, не позволяя толком ориентироваться в пространстве. Визг следопытов заглушал любые иные звуки.
  - Ара!- внезапно крикнул Кальвань и Гилиир незамедлительно свернул направо.
  Туда же вильнула и огненная тропа, огибая какую-то бесформенную, чёрную гору.
  Гору?
  С затаённым ужасом подполковник внезапно понял, что это далеко не гора. Что по левой стороне от них, деловито пожираемая прожорливым пламенем, лежит гигантская туша недавно убитого монстра. Настолько огромного, что его тело возвышалось над ними на добрый десяток метров.
  - Ин!- вновь выкрикнул Кальвань.
  И Гилиир расправил свои кожистые крылья, ударив ими по раскалённому воздуху. В одно мгновение демон поднялся ввысь на десяток метров. Разгорячённое тело подполковника тут же родниковой водой омыли прохладные потоки воздуха. Хрипло вдохнув, он слегка расфокусировавшимся взглядом посмотрел на убегающую вдаль широкую огненную тропу. На грани видимости мелькнули чёрные силуэты передовой группы.
  От резкого рывка и не прекращающего жара у Михаила зарябило в глазах, к горлу внезапно подступила тошнота. Стараясь не потерять сознание, он глубоко задышал, прикрывая глаза.
  Вой Ниров позади внезапно стал просто невыносимо громким. Требовательный рык Гилла и неведомо откуда появилось несколько воинов. Они окружили демона, словно телохранители прикрывая собой его и Высшего.
  И вновь по земле прошла дрожь, тревожа неспешный и плавный танец языков пламени. Мгла исполинской пещеры по правой стороне внезапно обрела плоть, оскалившись в их сторону многочисленными клыками.
  Одновременный рывок демонов-воинов, и в морду чудища полетела горючая смесь. Вспышка ярчайшего света озарила пространство. Тварь обиженно взревела, перекрывая даже вой следопытов.
  Вновь содрогнулось пространство. Зверюга яростно молотила по земле всеми своими конечностями. Обожженная, дезориентированная, она яростно желала наказать своих обидчиков.
  Но она опоздала. Они уже миновали опасный участок и стремительно уносились вдаль.
  - Увэ!- вновь скомандовал Кальвань.
  И Гилиир тут же спикировал вниз. И вновь тело подполковника окутал обжигающий жар, но после пережитого ужаса он теперь воспринимался как благо. Как единственная ограда от воплощённого ужаса, что царил вокруг.
  - Ир!- новый выкрик всевидящего следопыта.
  И новый поворот, только на этот раз налево. Бесформенные туши монстров, застывшие на границе тропы, словно странного вида сталагмиты. Чёрные лужи крови, которая с шипением тает, поддаваясь тлетворному влиянию пламени.
  Головокружительной скорости бег. Михаил даже не думал, что живое существо может быть таким стремительным. Куда там до демонов быстролапым гепардам.
  - Ин!- вновь скомандовал Кальвань.
  И Михаил малодушно зажмурился, осознав что будет дальше. Стремительный рывок наверх. Земля осталась далеко внизу. Отступил даже одуряющий жар пламени. Новые вспышки света. Головокружительные кульбиты в вышине, когда теряется само понятие верха и низа. А в следующий миг воздух сотрясает обиженный рёв твари.
  Ушли. Вновь ушли. Как же повезло!
  И вновь любопытство заставило разомкнуть глаза. Михаил с удивлением увидел, что они почти догнали передовую группу. Та опять наткнулась на очередного монстра, для которого яркий жар огня не стал помехой. Гибкая, сплошь укрытая хитином тварь ревела, отмахиваясь от юрких демонов всеми своими многочисленными конечностями. Стараясь хоть кого-то задеть своими острыми шипами. Крылатые же действовали как одно целое. Иногда хаотичные, в следующий миг их движения принимали точно выверенный характер. Чёрным, злым роем они кружились над тварью.
  Но, увидеть финал этой сцены подполковнику было не суждено.
  - Увэ!- новый приказ Кальваня и Гилиир тут же нырнул вниз, прячась в языках огня.
  В тот же миг земля вновь содрогнулась. По горячему камню прошла крупная дрожь. Бег ускорился, хотя, казалось, куда уж более. А вдали показалась стена.
  Конец пещеры.
  Поначалу Михаил даже испугался, что они попали в тупик. Но чем ближе подбегали они к стене пещеры, тем отчётливей видел он, что это далеко не так. Как только огненная тропа подвела их ближе, человек понял, что по структуре своей эта стена напоминает ему пчелиные соты. Она была неровной, с многочисленными выступами. Где-то выгибалась наружу, где-то углублялась в середину.
  Но самое главное - вся она была испещрена многочисленными тёмными провалами-входами. Чёрными, мглистыми входами в одно из самых загадочных мест мира демонов. Внеземелье.
  
  Мир ангелов
  
  Он сидел на краю обрыва, свесив ноги. Танечка прилегла на каменное нагретое солнцем плато, положив свою рыжеволосую голову к Виктору на колени. Лёгкий морской бриз омывал их своей прохладой, создавая в душе умиротворение и покой.
  Виктор перебирал её мягкие волосы, на губах мужчины играла мечтательная улыбка. В душе царило невероятное чувство завершенности. Хотя всё произошедшее до сих пор казалось сказочным сном.
  - Очень помогли архивы,- продолжал делиться с ней Виктор добытыми сведениями.- По ним мне стало доподлинно известно, что люди попадают сюда не в первый раз. Правда не так как мы, без обмена. Гариги с Марием даже откопали информацию, что некоторых из них удалось отправить домой. Правда, тот город, в котором хранилась информация, как это было сделано, ушел под воду и сейчас безвозвратно утрачен. Странно, никогда бы не подумал, что в этом благостном мире бывают подобного рода катаклизмы.
  Он ненадолго замолчал, щуря глаза, чтобы спастись от слепящего света от солнца. Танечка нетерпеливо заёрзала.
  - Знаешь, после того, как мы узнали о хранилище знаний, я почему-то ни секунды не сомневался, что вход в него находиться в Амагрии. Помнишь ту площадь со статуями? Ангелы бросили попытки активировать тот портал многие столетия назад. А ещё та загадка-ключ. И рассказы о том, что вход в убежища на Земле открывались кровью пришельцев.
  - Так ты думаешь?- встрепенулась Танечка. Она даже поднялась с колен Виктора, от чего мужчина недовольно надул губы, став выглядеть очень комично.
  - Думаю этого недостаточно,- качнул головой он.- Думаю, что раз уж люди сюда уже попадали, среди них попадались всякого рода шаманы и приверженцы языческих культов. Сто процентов они пробовали танцевать вокруг портала всякого рода тумбы-юмбы. И в подобных ритуалах часто используется кровь. Но, как ты заметила, портал до сих пор молчал.
  - Но ты считаешь, что разгадал эту загадку,- в нетерпеливо подалась к нему всем телом Танечка. Её глаза горели лихорадочным блеском исследователя, что вот-вот доберётся до истины.
  - Думаю да,- несмело пожал плечами Виктор.- Видишь ли, в загадке-ключе речь так же шла о доверии. Я тут почитал. В общем, ангелы ни разу не давали людям ключи от порталов. По крайней мере, судя по оговоркам, я практически в этом уверен. Нам же они оказали подобную честь только лишь потому, что наше прибытие было сопряжено со своеобразным ЧП. Они очень ценят свою молодёжь.
  - Бедняжки,- отвела взгляд Танечка. Ей было очень жаль холёных юнцов ангелов, что попали в их безжалостный мир. Более того - потерялись в нём.
  - Да,- поджал губы Виктор.
  На некоторое время вновь установилось тревожное молчание. Почувствовав их напряжение, поближе к людям подобрался Риль. Желтокрылый вожак ткнулся массивной головой в плечо Танечки. Девушка улыбнулась, начав механически перебирать его перья. Грифон довольно прищурил глаза и улёгся возле девушки, подогну под себя ноги.
  - Они, скорее всего, считали людей слишком непредсказуемыми и агрессивными,- продолжил рассуждать Виктор.- А если ещё учесть, что к ним мог попасть какой-то викинг или иной воин. А может раб. Человек с искалеченной душой, который постоянно раболепно заглядывал им в глаза. Не удивительно, что они не хотели отпускать нас в свободное плавание, присвоив статус неразумных детей. Да и за нами, похоже, постоянно кто-то приглядывает.
  - Ты серьёзно?- встрепенулась девушка. Лицо её выражало крайнюю степень недоверия.
  - Ну, по крайней мере у меня создаётся такое ощущение. Но если принять во внимание этот факт, то всем этим шаманам, которые догадались окропить портал своей кровью, не хватало лишь одного ключевого элемента.
  - И какого?- выдохнула девушка.
  - Ключа от портала,- усмехнулся мужчина.
  Озвученная догадка послужила стартовым выстрелом. Было абсолютно невозможно удержаться от того, чтобы сию же минуту не проверить, верна ли она. Но не успели они ступить и нескольких шагов, как дорогу Танечке преградил Риль.
  - Что?- удивлённо посмотрела она на него.
  Вместо слов, Риль повернулся к ней спиной. А в следующий миг со стороны тропы к ним вышел ещё один грифон, пытливо глядя на людей.
  - Ты что!- отпрянула от него девушка.
  Вожак насмешливо зацокал клювом, включая при этом свои врождённые способности на полную катушку.
  - Ты уверен?- сдалась девушка.
  Риль лишь задорно кивнул.
  - Что здесь происходит?- посуровел Виктор. Второй грифон уже приблизился к нему и потёрся о ногу, словно кошку.
  - Они хотят нас покатать,- почти истерически захихикала Танечка.
  - Нет,- выдохнул мужчина, глядя в насмешливые зелёные глаза.- Нет-нет-нет и нет.
  Десятком минут позже над горами разносился восторженный, но в то же время испуганный визг Танечки. Виктор стоически держался, но то и дело шипел сквозь стиснутые зубы проклятья. На некоторые из них реагировал его грифон, в наказание норовя исполнить в воздухе мертвую петлю или бочечку. В такие моменты ему казалось, что он никогда не попадёт на твёрдую землю, ведь его сердце остановиться ещё до этого благословенного момента.
  Риль нёс на себе Танечку плавно и бережно. Раскинув широкие крылья, он скорее парил, чем летел, ловя тёплые воздушные потоки.
  - I'm flying!!!- почему-то на английском кричала девушка.
  А внизу раскинулись горы и долины, казавшиеся отсюда почти игрушечными. Изредка отсвечивали синим цветом озёра. Мимо проносились пушистые облака. В какой-то момент Виктор увидел широкий диск портала и с облегчением понял, что его пытка скоро закончится.
  Летать мужчине НЕ понравилось.
  Но когда он опустился рядом с Рилем и спрыгнул на земле. Преодолевая предательскую дрожь в коленках, он взглянул в сияющее лицо девушки и улыбнулся.
  - Спасибо,- поблагодарил он Риля, погладив его по мощному загривку.
  Грифон довольно всхрапнул, а после шагнул к Танечке, подставляя голову под поглаживания. Перебирая шелковистые перья, она чуть слышно прошептала.
  - Жаль, что я не встретила тебя раньше. Можно будет прийти ещё?
  Бросив на неё серьёзный взгляд, Риль величественно кивнул. А после подпихнул в бок своего собрата и они оба взмахнули крыльями, чтобы в следующий миг вознестись в небеса. Люди долго наблюдали за этими удивительными существами. Но лишь только их силуэты скрылись за горизонтом, Виктор склонился к уху девушки и чуть слышно спросил:
  - Идём?
  Она лишь молчаливо кивнула. А в следующий миг диск портала перенёс их в Амагирий.
  Та странная площадь со статуями. Которую люди увидели ещё тогда, когда перенеслись сюда в первый раз. Едва они оказались на ней, как тут же чуть ли не бегом бросились в центр площади, огибая многочисленные статуи.
  А после они застыли перед чёрным диском портала, глядя на странные, рельефные письмена, обрамляющие его.
  - Может нам, в таком случае, позвать кого-то из ангелов?- нерешительно спросила девушка.
  - Глупости,- отмахнулся Виктор.- Они ещё успеют тут всё осмотреть. Или ты не хочешь стать первооткрывателем?
  - Вредина,- засмеялась Танечка и смело шагнула в портал.
  За ней последовал и Виктор, но если девушка шагнула в центр, то он остановился на краю диска. Неведомо откуда достал миниатюрный складной ножик и смело порезал ладонь.
  - Готова?- спросил, не оборачиваясь.
  - Можно же просто плюнуть!- возмутилась девушка. Голос её нервно подрагивал.
  - Ты что!- сокрушенно покачал головой Виктор.- Оплевывать древности - это не этично. Да и не жалко мне для такого случая пару капель крови.
  С этими словами он сделал тонкий надрез на указательном пальце. Слегка скривился, наблюдая как на подушечке формируется насыщенно-красная, почти чёрная капля. А затем вытянул руку вперёд, заставляя каплю крови сорваться вниз. Прямо на странные письмена, обрамляющие широкий диск портала.
  В тот же миг мир взорвался ослепительным, белым сиянием. Его разорвало на мириады разноцветных искр. Тело охватило чувство невесомости. Дыхание перехватило. И только секундой спустя, в голове укоренилось осознание, что Виктор был прав. Что у них всё получилось!
  
  Наш мир, демоны
  
  Адреналин всё ещё бурлил в крови, от чего полёт их был несколько дёрганным и неровным. И если на встречу с сатанистами Амилир нёс Женю бережно, словно существо заведомо ранимое и хрупкое. То сейчас демон стал менее внимательным, всё чаще проваливаясь в воздушные ямы. Всё внимание его было сосредоточено на Асиане. И Женя это прекрасно понимал, потому на такое обращение со стороны наследника не жаловался.
  Пережитое потрясение словно окутало всех троих разумных тёмной, грозовой тучей. И хоть реальность произошедшего всё ещё не до конца укоренилась в их сознании. Но понимание по какой тонкой грани они только что прошли заставляло сердце похолодеть. От этих мрачных воспоминаний даже луна стала будто бы более блеклой, стараясь как можно сильнее затеряться на небосводе.
  Оставалось лишь одно желание - оказаться как можно дальше от этих проклятых мест. В надежде что скорость и полёт сумеют заставить их хоть ненадолго отвлечься, отодвинув на задворки памяти эти дикие события, они продолжали лететь вперёд, с каждым мигом наращивая скорость.
  Асиана летела впереди и немного выше, в десятке метров от них. Молчаливая и мрачная, она даже ни разу не обернулась и ни разу не ответила на встревоженные вопросы наследника о её самочувствии. Амилир цепко следил за ней, нахмурившись и изредка нервно постукивая клыками.
  Не прошло и двадцати минут, как Ниар резко сбавила скорость полёта, а после и вовсе остановилась. На несколько мгновений она зависла в воздухе, широко размахивая своими кожистыми крыльями. По телу её будто бы прошла судорога, а после демонеса резко спикировала вниз. Амилир удивлённо замер, а после и сам сложил крылья, чтобы последовать за ней.
  Желудок Жени подпрыгнул к горлу, а в глазах потемнело. Он сдавлено застонал. Но в следующий миг они уже прорывались сквозь густые переплетения крон деревьев. Ветров ни раз и не два ощутил хлёсткие удары сучьев на лице и теле. В его голове ни раз и не два пронеслись замысловатые матерные тирады, но парень всё же промолчал.
  Наконец демон грузно опустился на мягкий наст из прошлогодней палой листвы. Кроны сомкнулись у них над головой, отчего троицу окончательно поглотил мрак. Хотя, судя по всему, наследнику это не было помехой.
  Оказавшись на земле, Женя понял, что его сильно качает и мир крутиться вокруг, словно юла. Он схватился за дерево и усиленно заморгал, стараясь как можно скорее разогнать мрак.
  Амилир не обратил на состояние человека ни малейшего внимания. Он шагнул к скрюченной возле небольшого деревца фигурке демонесы. Судя по всему, её рвало. Человеческая кровь, недавно выпитая Асианой, не пожелала остаться в желудке. Осознание того факта, что совсем недавно она попробовала кровь невинного, приводил сознание в панический ужас. В этот миг демонеса была омерзительна самой себе.
  Растерянный наследник застыл в шаге от неё и Ниар незамедлительно почувствовала его присутствие. Неимоверным усилием воли она заставила себя успокоиться. Разогнулась, заставляя себя посмотреть ему в глаза. Но как бы она не бодрилась, её тело всё равно продолжала сотрясать крупная дрожь. Глаза лихорадочно блестели, губы подрагивали. Это был такой невообразимый контраст. Всего пятнадцать минут назад такая смелая и решительная, сейчас Ниар напоминала смертельно перепуганного ребёнка. Только сейчас и Амилир, и Ветров начали в полной мере осознавать, чего на самом деле стоило Асиане это импровизированное представление.
  - Ты как?- хрипло спросил наследник.
  Его обуревало чувство вины и бессилия такой силы, что протянутая ещё мгновение назад к ней рука безвольно опустилась вниз. В груди же что-то неумолимо сжималось, мешая спокойно дышать. Ведь он, Гар, наследник одного из самых могущественных кайшинов величественного Эгродхайма. Он растерялся, не смог выполнить свою роль. Он не сумел защитить свою женщину.
  Асиана открыла рот, стараясь выдушить из себя хоть слово, но вместо этого из её горла вырвался полузадушенный хрип. И осознание того, что она так и не смогла до конца совладать собой, окончательно проломило плотину её выдёржки. Ощущая, как всё сильнее усиливается дрожь, охватившая её тело, она стыдливо отвела взгляд. А после вхлипнула, раз, другой. Ноги внезапно ослабели и демонеса начала оседать на землю. Но этого сделать ей не дал наследник. Он шагнул к Асиане, крепко прижимая её к себе. Поглаживая её, нашептывая на ухо нечто успокаивающее. И демонеса сорвалась окончательно, вжимаясь в широкую грудь Амилира. С каждым мигом она всё сильнее срывалась в самую настоящую истерику. И пускай они отлетели от сатанистов не так далеко, чтобы было в полной мере безопасно шуметь, но никто не пытался её остановить. Давая возможность выплеснуть все негативные эмоции.
  В ушах Асианы всё продолжал звенеть нечеловечески самодовольный смех, что перемежался с выворачивающим душу криком. Призывом о помощи той, которой они обязаны были помочь. Призыв, который так и остался без ответа. Перед глазами всё мелькали страшные образы пережитого кошмара. Обезображенные масками и гримом лица сатанистов. Окровавленное тело мёртвой девушки. Наполненный чёрной кровью золотой кубок.
  Всё сильнее прижимая её к себе, Амилир ощущал себя ничтожеством. В этот миг он так желал всё исправить. Желал обернуть время вспять, оградить её от этого кошмара. Клял себя за то, что согласился с доводами Ветрова. Не стоило её брать с собой. Даже если бы они провалили спектакль. Даже если бы вдвоём с Женей у них бы ничего не получилось. Что с того? Ничто в мире не стоит такого риска.
  Сколько прошло времени, пока слёзы перестали душить Асиану, пока рыдания превратились в редкие всхлипывания и унялась дрожь, сказать было довольно сложно. В какой-то миг она затихла, всё так же продолжая прятать лицо на груди у наследника.
  - Зачем?- не выдержав, глухо спросил он.- Маленькая моя, зачем ты вмешалась? Мы бы сделали всё сами. Зачем?
  Но демонеса молчала, не в силах подобрать слова. Она лишь немо покачала головой, выражая своё несогласие.
  - Не надо было тебя брать с собой,- глухо, почти обречённо сказал наследник.
  - Нет,- просипела в ответ Асиана. Она уже практически успокоилась и сейчас ей было невероятно стыдно за свою истерику. Собрав свою волю в кулак, она отстранилась от Амилира и вскинула голову. Глаза её вновь обрели утраченную было решительность.- Нет. Ты не понимаешь. Это я виновата.
  - В чём? Не говори глупостей,- нахмурился Гар.
  - Это я уничтожила артефакт,- сжала кулачки демонеса.- Это я спровоцировала этот жуткий обмен. Из-за меня пострадали ангелы и люди, и...
  Но внезапно на её плечо легла рука Ветрова. Не заметившая его приближения Ниар вздрогнула от неожиданности, переводя несколько удивлённый взгляд на человека.
  - Ты была невероятна,- ободряюще, хотя и немного вымученно улыбнулся Женя.
  - Что? - растерялась демонеса, утратив весь свой боевой настрой.- С-спасибо.
  Хоть в этой кромешной мгле парень мог видеть только размытые силуэты. Он всё равно твёрдо посмотрел в её лицо.
  - Ты не виновата. Пойми, Асиана. Не стоит мерить людей мерками демонов,- скрипнул зубами парень.- Мы слишком разные. Для некоторых из нас убийство сродни азартной игре либо рутинной работе. Не стоит брать грехи других на себя.
  - Но...- попыталась возразить Ниар.
  - Ты знаешь, что такое война?- почти прошептал Ветров. Асиана вскинулась, вновь желая возразить. Но парень не дал ей такого шанса, вскинув в предупреждающем жесте руку.- Даже сейчас, в эту самую минуту, где-то на Земле идёт война. Где-то там гибнут миллионы людей. Такова человеческая природа. И поверь мне, даже если бы вы не прибыли в наш мир, сатанисты бы всё равно убивали. Не так пафосно, не так показательно и громко, но... невинных бы убивали всё равно.
  Повисла напряженная тишина. Асиана продолжала стоять, понуро опустив взгляд. На правом плече её по-прежнему продолжала лежать рука Ветрова, слева за талию её обнимал Амилир. Но она этого почти не осознавала, пытаясь переварить новую для себя информацию. Но не в силах заставить себя до конца поверить в слова Жени.
  - Асиана, ты ведь не читала закрытые архивы Эгродхайма?- внезапно спросил наследник.
  - Нет,- перевела на него взгляд демонеса.
  - Так вот, поверь,- криво усмехнулся Гар.- История, которую знаешь ты, очень многое замалчивает. В той, настоящей истории, хватает и подлости, и смертей, и предательства, и грязи. Единственное, что отличает в этом плане нас от людей. Мы всегда, вне зависимости от обстоятельств, бережем женщин и детей. Но я не могу поклясться в том, что если бы соотношение женщин в мире демонов было бы таким же, как и на Земле, мы смогли бы сохранить подобную лояльность.
  Больше вопросов никто не задавал. Амилир не имел желания пересказывать то, что в своём время перевернуло его мировоззрение с ног на голову. Ветрову было не до этого, он всегда предпочитал обдумывать в первую очередь лишь те проблемы, которые существуют здесь и сейчас либо те, которые обязательно возникнут в ближайшем будущем. А подумать ему было над чем.
  Даже Асиана не стала задавать больше вопросов, чувствуя, что потрясений на сегодня достаточно. Ведь последние слова Амилира выглядели довольно зловещими. Когда-то, возможно, она и решиться спросить наследника, что он имел в виду. Но уж явно не сейчас.
  А после вновь был полёт в кромешной тьме. Мир, что вначале был окутан молчанием, а после разразился живым гомоном большого города. Многообразие огоньков, сигналы машин, гул моторов. Попав обратно в Киев они испытали неимоверное облегчение. Холодные, будто каменный склеп, воспоминания о сатанистах изгонялись живым теплом большого города.
  А где-то там, за широким и полноводным Днепром, их одиноко поджидала Лида. Единственная, кто не стал свидетелем произошедшего кошмара. Но ожидание иногда бывает испытанием гораздо худшим, чем иные люди могут себе представить.
  Всё это время девушка просидела у нараспашку открытого окна комнаты. Судорожно сжимая в руках оставленную Женей записку, она слепо вглядывалась в ночную мглу.
  Сначала Лида нервно мерила шагами комнату, перечитывая письмо Ветрова ещё раз и ещё. Потом осознала, что ярко горящий свет в комнате мешает ей вглядываться вдаль. Но стоило ей его выключить, как чёрной стеной на девушку надвинулся страх. Теперь она могла вглядываться далеко в небеса, но свет, что мгновение назад слепил глаза, спасал её от обманчивых теней.
  А время шло. И каждый порыв ветра превратился для неё в шорох крыльев. Заслышав это, Лида всякий раз вскакивала, высовываясь в окно. Из мглы неслись к ней крылатые силуэты, заставляя сердце всякий раз замирать от облегчения и радости, но в следующий миг они растворялись иллюзией в темноте ночи.
  С каждым мгновением фантазия её бушевала всё сильнее. Перед глазами мелькали фотографии, которые им показывал Женя. Фотографии с мест жертвоприношений.
  Но в её фантазиях на каждой из этих фотографий был Ветров. И чем больше времени проходило, тем детальней становился этот кошмар. Почерневшая от крови, холодная земля. Пустые, стеклянные глаза. Стекающая из уголка рта струйка крови. И черты лица, такие знакомые, родные, любимые. Навеки застывшие, утратившие живость эмоций черты лица.
  Страх душил её, но Лида всеми силами отмахивалась от этих фантазий.
  - Всё будет хорошо... Всё будет хорошо...- шептали непослушные губы.
  Лихорадочно блестевшие глаза продолжали вглядываться в ночную мглу. А в мыслях непрестанно крутилась мысль:
  - Господи, ведь это я его во всё это втянула.
  Ожидание её было таким долгим, что когда в небе действительно мелькнули силуэты демонов, она просто не поверила своим глазам. Боясь спугнуть это видение, она застыла на стуле у самого края оконного проёма. Лишь сердце её забилось судорожно и быстро, впустив в себя очередную тень надежды.
  А они её даже не заметили. Первой в окно спикировала Асиана. Она так спешила оказаться в надёжном убежище, что, будто баскетбольный мяч, нырнула в оконный проём, а затем мягко ступила на пол, складывая крылья и нервно оглядываясь при этом. Следом грузно приземлился на подоконник Амили, тут же опустив Женю на пол. Человеческие глаза были не столь совершенны, поэтому в этой мгле у Ветрова не было ни шанса рассмотреть привидением застывшую сбоку от окна фигурку девушки. Амилир быть может и заметил бы Лиду, но взгляд его был прикован исключительно к демонесе.
  Лиду они заметили лишь тогда, когда из того уголка, где она сидела, донёсся приглушенный писк. Это Лида осознала, что слишком долго не дишит и судорожно втянула в себя воздух. И всё это время она смотрела на Женю. Смотрела пустым, заторможенным взглядом.
  Щёлкнул выключатель и в комнате вспыхнул яркий свет. Женя посмотрел в глаза бледной, словно снег, Лиды и вздрогнул. Шагнувшая было к ней Асиана застыла.
  - Лида, как ты?- хрипло спросил её Ветров.
  Но девушка не ответила. Словно сомнамбула она двинулась, немного покачиваясь, в его направлении. Остановилась в шаге от него, вверх медленно поднялась дрожащая рука. Холодная ладошка дотронулась до щеки Ветрова.
  - Живой,- выдохнула девушка и только после этого поверила в это.
  От облегчения подогнулись ноги. Глазам стало горячо и мир поплыл от скопленных слёз. Лида всхлипнула, а в следующий миг прижалась к нему всем телом.
  - Живой. Живой,- постоянно шептала она, спрятав лицо на его груди.
  Женя растеряно застыл, а после несмело обнял её. Только сейчас он начал жалеть, что не нашел времени и сил предупредить её. Объяснить, что риск с его стороны минимален. Убедить её, что всё обязательно обойдётся. Или в крайнем случае заслать её куда-то на несколько часов в гости, чтобы она даже не знала об их отсутствии. Чтобы не мучилась всё это время в ожидании.
  - Прости,- прошептал он, обнимая Лиду покрепче. Целуя её мягкие волосы.
  К тому моменту дипломатичные демоны уже давно ушли в соседнюю комнату.
  Это была долгая ночь. Ночь, в которую никто не спал. Склонившийся над Асианой Амилир, что крепко сжимал руку демонесы, пока та старалась заснуть. Переплетённые в крепких объятиях Женя с Лидой. Они даже не снимали одежды и не расстилали кровать. Просто лежали рядом. Ветров перебирал мягкие волосы девушки. Она же прижималась к его груди, крепко обняв в ответ.
  Слов не было. Ведь порой они совсем не нужны. Одно лишь присутствие того, кто тебе дорог, может быть гораздо более целительным, чем любые действия или слова. Никто ни о чём не спрашивал. Никто не обвинял и не оправдывался. Целительное действие молчания. Тепло поддержки любимого человека, что заставляет истаять застывшее в груди напряжение. Заставляет исчезнуть чувство обречённости, страха, непонимания.
  Заснули они лишь под утро. Асиана даже во сне продолжала вздрагивала, ведь каждый раз, когда у неё получалось заснуть, к демонесе приходили сумбурные, наполненные кошмаром сны. И всякий раз, когда она начинала нервно метаться по кровати, Амилир как можно крепче сжимал её ладонь, показывая, что он здесь, совсем рядом. Что он сделает всё возможное, чтобы её защитить.
  Первым проснулся Ветров. На улице царил полдень. В окна врывалась удушающая летняя жара. С грустной улыбкой глянув на Лиду, он заботливо убрал с её щеки непослушный локон. Не удержался, дотронувшись к её губам в лёгком поцелуе. После чего пошатываясь ушел на кухню готовить кофе. Надо было взбодриться, ведь впереди его ждал тяжелый день. В который раз.
  Следом за ним из соседней комнаты вышел Амилир. Устроившись на табуретке ближе к холодильнику, демон некоторое время напряженно наблюдал за тем, как Женя заваривает кофе.
  - Кофе будешь?- нарушил молчание Ветров.
  - Не помешает,- склонил голову на бок наследник, хотя не очень то и любил этот напиток.
  Женя молча достал дополнительную кружку из шкафчика, засыпал туда несколько ложек кофе, заливая его кипятком. Молча же сел, поставив перед демоном ароматный напиток.
  Некоторое время они неотрывно смотрели друг другу в глаза.
  - Винишь меня?- спросил Ветров.
  - Немного,- признал демон, но затем качнул головой.- Да нет, скорее уж я виню себя.
  - Мда,- отвёл взгляд парень.
  Некоторая время царило молчание. Думая каждый о своём, они медленно пили кофе.
  - Асиана невероятна,- признал в какой-то момент Женя.- Я в первый раз в жизни так сильно кого-то недооценил.
  - Да,- тяжко вздохнул Амилир. Ведь подобные мысли гуляли и в его голове.- Она истинная ведущая,- устало прикрыл глаза Мир.- И что мне с ней делать?
  Но, как ни странно, Женя не мог дать ответа на этот вопрос.
  - Что думаешь делать дальше?- поинтересовался через некоторое время наследник.
  - Не знаю,- выдохнул Ветров, судорожно сжимая в руках кружку.
  - Но ты ведь хотел...- удивлённо посмотрел на него Амилир.
  - Да,- прервал его Женя, бросив на наследника яростный взгляд. А затем продолжил, всё сильнее и сильнее повышая голос.- Да, чёрт возьми! Но я не знал, что они настолько неадекватны. Мирин,- почти простонал Ветров, отставляя от себя кружку и хватаясь за голову.- Они ведь непредсказуемые. Малейшая, даже самая ничтожная ошибка и они набросятся на нас стаей бешеных собак. Малейшее подозрение и...
  - Может, мы с Асианой попробуем добраться своим ходом?- несмело предложил Амилир.
  Навскидку прикинув, сколько километров для этого придётся преодолеть демонам, Ветров хрипло рассмеялся.
  - Ты либо псих, либо так и не понял, насколько огромен этот мир,- продолжая нервно смеяться, сказал Женя.
  - Я не считаю, что твоя идея не увенчалась успехом,- совершенно не смутился подобной реакции демон.- Да и... не зря же Асиана так сильно вчера старалась. Но вот что я об этом думаю. Если для тебя сатанисты опасны, то мы в случае чего сможем отбиться. Насколько я понял, они страшно бояться моего внушения. Это будет невероятно сложно, но если я буду держать их в страхе всё время путешествия...
  - Как ты себе это представляешь?- сразу напрягся парень.- Вы же ни разу не летали на самолёте. Вы можете элементарно растеряться. В случае чего, вы же совсем не знаете как ориентироваться в Египте. Да и...
  - Это всё решаемо,- нервно качнул головой демон.- Послушай, возможности вашего мира позволят сгладить эти моменты. Я могу изучить карту, посмотреть видео. Я даже готов попробовать научиться пользоваться мобильным телефоном. Надо только всё как следует продумать.
  - В прошлый раз мы тоже всё тщательно продумали,- сжал кулаки Ветров. Глаза его потемнели.
  - Хорошо,- прищурился наследник.- Что предлагаешь ты?
  - Не знаю,- выдохнул Женя и отвёл взгляд.- Чёрт!- внезапно вспылил парень, начав нервно мерить шагами кухню.- Ну, нет у меня частного самолёта! Нету!
  - Что случилось?- донёсся встревоженный голос. В дверях стояла Лида, встревожено поглядывая то на Ветрова, то на Амилира.
  На этом их спор был завершен, ведь Женя с жаром принялся уверять девушку, что всё в порядке. Вскоре к ним присоединилась нервная и дёрганная Асиана. Мужская половина команды принялась усиленно делать вид, что всё в порядке. Для того, чтобы хоть как-то отвлечься, принялись готовить завтрак.
  И лишь ближе к одиннадцати часам утра у Амилира с Женей появилась возможность вновь уединиться и как следует проработать дальнейший план действий.
  - Надо дожать ситуацию,- устало потёр ладонями лицо Ветров.- Напомнить сатанистам о себе. Пора бы нам уже перебираться поближе к основному месту действий.
  - В Египет?- изогнул правую бровь Амилир.
  - Да,- кивнул Женя.- Ты прав, нам с Лидой лучше полететь отдельно. Не стоит светить перед сатанистами наши лица. Придётся опустошить свои накопления. Буду считать это незапланированным отпуском,- хмыкнул парень.- Оформление документов займёт какое-то время. Стоит поторопиться.
  - А как же ангелы?- нахмурился наследник. Ему было откровенно жаль беглецов.
  - Как бы ни было это гнусно,- вздохнул Женя.- Но в данных условиях мы мало на что можем повлиять. Одна надежда на Иоана. Будем держать связь. Надеюсь, он сумеет проконтролировать ситуацию. Опять таки, всё сейчас зависит от сатанистов. Если спектакль принёс нужные плоды, то с доставкой как вас, так и ангелов не должно возникнуть проблем. Хотя о чём это я?- нервно хохотнул парень.- Точно так же я думал о вчерашнем мероприятии. Но... как видишь.
  Амилир лишь устало прикрыл глаза.
  - Что будет, то будет,- пожал плечами демон.- Одно хорошо. При любом раскладе и ты, и Лида будете в безопасности. Вы и так сделали для нас слишком многое. Ваши жизни станут слишком высокой ценой за наше возвращение.
  
  Наш мир, ангелы
  
  Всё это выглядело, как начало второсортной страшилки. Они пробирались по тёмному-тёмному лесу. Два ангелы, что стали уже походить на серые тени. Белоснежные когда-то перья крыльев потускнели, став грязно-серыми. Изорванные тоги походили на лохмотья нищего бродяги. Когда-то ухоженные, мягкие волосы лохматились и больше не отливали серебром и золотом. А рядом с ними шагал странный человек. Он куда-то вёл их, периодически бросая на друзей раболепные взгляды. Что-то постоянно бормоча себе под нос и неистово крестясь. Изредка он пытался броситься им в ноги и поцеловать край истрепанной тоги.
  Асан пытался расспрашивать безумца, но это было бесполезно. От радости у человека, похоже, помутился рассудок. Речь его была абсолютно бессвязной. Начиная отвечать на вопрос, он постоянно сбивался и начинал что-то бормотать себе под нос, перемежая свою речь частыми Аминь, Возрадуйся и многими другими подобными словечками. В душе человека царил такой сумбур, что Асан даже по его эмоциям не смог расшифровать мотивы незнакомца. Но одно он понял точно - этот человек желает, чтобы они следовали за ним. Причём желает настолько истово и сильно, что если ангелы откажут ему, это будет сродни удару острым кинжалом в сердце.
  Отоно был против. Он больше не доверял людям. Но Асан был целителем душ. Он не мог оставить этого человека. Ангел чувствовал, что если сделает это, то для этого странного человека всё может закончится очень скверно.
  Было страшно. Вечерняя мгла, заполнившая мир тенями. Скрип раскачивающихся под резкими порывами ветра сосен. Непрерывное, чуть истерическое бормотание человеческого безумца.
  - Мне это не нравится,- шептал Отоно. Сжавшись от страха, он пристально всматривался в почву под ногами, чтобы предательская темнота не смогла внезапно подставить ему подножку.
  - Возрадуйтесь!- внезапно воскликнул безумец.- Ибо пришло время...
  Речь его вновь прервалась бессвязным бормотанием, человек вновь попытался броситься в ноги Асану. Ангел схватил его под руки и поднял с земли. Едва ли не плача от усталости и вечно преследующего его в последнее время страха, юный целитель душ начал убеждать фанатика, что так поступать не надо. Наконец, безумец всё же успокоился, схватил Асана за руку и потянул дальше. Оказалось, что совсем недалеко находиться протоптанная тропка. Идти стало гораздо удобнее, скорость передвижения их увеличилась. А ещё через пять минут они вышли к широкой колее грунтовой дороги.
  - Мне это не нравиться,- усилил своё нытьё Отоно. Он повернулся к Асану и пристально посмотрел на него.- Друг, может вернёмся? Давай вернёмся обратно.
  - Друг, я...- возражения застряли у целителя в горле. Голос его сорвался. На мгновение он остановился, но запаниковавший фанатик вновь схватил его за руку и просительно посмотрел на него.- Друг, я не могу его оставить,- хрипло сказал художник, делая несмелый шаг вперёд.
  - Мне это совсем не нравиться,- вновь завёл свою пластинку скульптор.
  Вдали показалось зарево света, а вскоре деревья расступились и они вышли к высоким воротам. Из-за туч выглянула луна, ярко подмигнули им призрачным светом звёзды. Человек внезапно ускорил шаг, рука его сжалась на пальцах Асана. Вскоре он побежал, увлекая ангела за собой.
  - Вестники!- внезапно закричал человек.- Вестники! Они пришли! Они пришли к нам!
  Скрипнули железные, кованые врата. Медленно, с натугой они начали открываться. А безумец уже был рядом, держась мёртвой хватко за руку Асана.
  - Вестники!- продолжал голосить он.
  Ворота открывались всё шире и шире. Из-за них слышался многоголосы гомон голосов.
  - Асан,- хрипло пробормотал Отоно, наконец догнавший их. Глаза его расширились от страха.- Асан. Пошли отсюда пока не поздно.
  Художник уже и сам запаниковал. Он начал жалеть, что поддался своей слабости и пришел в это место. Но было уже поздно. Ворота широко распахнулись и незнакомец втянул его внутрь.
  Сразу за открывшимся проёмом обнаружилось около десятка человек, которые с неверием уставились на крылатых.
  - Вестники!- продолжал голосить безумец.
  Они шли по хорошо утоптанной тропинке. По бокам от них в хаотичном порядке возвышались деревянные домики. Там и здесь горели высокие костры, возле которых собрались люди. Много людей.
  - Вестники! Они пришли к нам! Пришли!
  Гомон голосов, оживлённые разговор и смех затихали. Люди поднимались с расставленных возле костров широких брёвен. Блики от огня отражались от их глаз, удлиняли и изменяли почти до неузнаваемости черты лица. Молча, размеренно и тихо люди шли в сторону крылатых. Стекались со всех уголков импровизированного селения. Стоило каждому из них заметить крылатых, как взгляд людей намертво приковывался к ним.
  - Вестники!
  - Асан, мне страшно,- хрипло пробормотал Отоно.- Друг, давай...
  Но договорить ему не дали. Вынырнув из-за угла ближайшего домика, широким уверенным шагом к ним приближался человек, одетый в ослепительно белые одежды. Прилизанные, длинные волосы его были разделены идеально ровным пробором. Руки его были раскинуты в стороны, будто он готов был обнять целый мир. На губах его играла обрамлённая короткой ровной бородкой и усами радушная улыбка. Улыбка, которая нисколько не коснулась его холодных, стальных глаз. Он подошел к ним и остановился не доходя двух метров. Раскинув руки в стороны, обвёл глазами людей, которые обступили их широким кольцом. Даже безумец, который привёл ангелов сюда, успел затеряться в этой толпе.
  - Свершилось!- торжественно провозгласил он.- Мы просили знак, мы просили хотя бы намёк! И Бог услышал нас! Он услышал нас!
  И толпу будто прорвало. Они радостно загомонили, кто-то восторженно закричал. И всё это не отрывая глаз от перепуганных крылатых, что жались друг к другу.
  Наверное, этот странный человек понял, что с такими темпами ангелы скоро опомнятся, вспомнят, что у них есть крылья и сбегут из этого дурдома. Но у этого холодного человека, похоже, были на них несколько другие планы.
  Схватив их за руки, он потащил друзей вглубь лагеря, на ходу отдавая приказы остальным. Не успели ангелы опомниться, как оказались в импровизированных душевых. Изорванные тоги с них сняли и дали возможность хорошенько вымыться в теплой, нагретой за день солнцем воде. А после, в небольшом, деревянном предбаннике, насквозь пропахшим влагой и мылом, возле душевых кабинок их уже ждала чистая одежда. У этих странных людей нашлись даже тоги, правда чёрного цвета. Ведь многие из них после появления ангелов начали всеми силами подражать им.
  Натянув чистую одежду, избавившись от многодневного пота, друзья почувствовали себя гораздо лучше.
  - Друг, что будем делать?- спросил Отоно, опасаясь, что вскоре за ними придут и не дадут поговорить друг с другом.
  - Надо выбираться отсюда,- хрипло пробормотал Асан.
  - В чём дело?- тут же подобрался скульптор.
  - Тот человек в белом. Он опасен,- при воспоминании о нём целителя душ передёрнуло.
  - Согласен, они странные, но...
  И вновь им не дали опомниться. Зашло несколько человек, сразу начавшие их пожирать раболепным взглядом. Они увлекли крылатых в соседний домик, где был накрыт стол с простой и сытной едой, среди которой не было ни одного блюда, которое могло бы смутить крылатых. Подражая им, многие здесь стали вегетарианцами. В соседней комнатушке их ждало две кровати, застеленные свежим, читым до хруста постельным бельём.
  Кем бы ни был предводитель этих безумцев, но манипулировать другими он действительно умел. Ангелы ведь действительно были страшно голодны и набросились на еду изголодавшимися коршунами. А после, сытые и чистые, их взгляды всё чаще стали обращаться в сторону кроватей.
  - Надо уходить,- слабым голосом сказал Асан.
  - Друг, ну куда мы пойдём?- чуть ли не застонал Отоно. Ему сложно было себя заставить не то что куда-то идти, а даже элементарно перебраться из-за стола на кровать.
  - Отоно, друг,- почти застонал целитель душ, который и сам еле боролся с предательской дрёмой.- Не знаю. Мне здесь не нравиться.
  - Ну что может случиться за ночь?- качнул головой скульптор.- А ещё ты можешь попросить вон ту мышку, чтобы она разбудила тебя пораньше.
  Асан взглянул в тот угол, куда указывал его друг и действительно заметил маленького серого мышонка, что несмело семенил к нему, сверкая глазками-бусинками. Асан устало улыбнулся, потом нагнулся и взял кроху на руки.
  - Ну что, малыш? Поможешь нам?- спросил он у мышки, глядя ей в глаза. Носик её непрестанно шевелился. Мышка утвердительно пискнула. Асан бросил на кровать усталый взгляд и внезапно понял, что его сопротивление окончательно сломлено.
  
  
  Если это кому-то всё-таки интересно, не смотря на длительный перерыв, но книга будет дописана.
  По моим подсчётам осталось пять глав.
  
  
  
  
  
 Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Межзвездный мезальянс. Право на ошибку" С.Ролдугина "Кофейные истории" Л.Каури "Стрекоза для покойника" А.Сокол "Первый ученик" К.Вран "Поступь инферно" Е.Смолина "Одинокий фонарь" Л.Черникова "Невеста принца и волшебные бабочки" Н.Яблочкова "О боже, какие мужчины! Знакомство" В.Южная "Тебя уволят, детка!" А.Федотовская "Лучшая роль для принцессы" В.Прягин "Волнолом"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"