Дмитрюк Сергей Борисович: другие произведения.

Агнец в львиной шкуре

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Peклaмa:


Оценка: 5.70*6  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Роман "Агнец в львиной шкуре" повествует о дальнейшей судьбе героев романа "Чаша Огня". Земляне попадают в мир, стонущий в отчаянии, разрушенный бессмысленной войной и объятый пламенем революции, за знаменами которой скрывается совсем не то, что гордо начертано на ее полотнищах. В наивном желании помочь создать новое справедливое устройство, люди Земли сталкиваются с безмерным коварством, предательством и смертью. И только любовь способна победить все на этом пути. В борьбе с несправедливостью и злом главный герой сражается, чтобы больше никогда не брать в руки оружие...
       Те, кто знаком с творчеством Ивана Антоновича Ефремова и читали его знаменитый роман "Час Быка", наверняка помнят сюжетную линию этого произведения: на далёкой планете Торманс, куда волею судьбы попадают переселенцы с Земли, установилась жестокая олигархическая диктатура. Спустя две тысячи лет сюда прилетает экспедиция с коммунистической Земли, целью которой является изучение ситуации и помощь угнетённому народу Торманса, попытка пробуждения в тормансианах желания изменить ход истории на своей планете, чтобы создать здесь справедливое общество, освобождённое от горя и страданий. В своём романе Ефремов попытался найти ответы на сложные вопросы, постоянно полемизируя сам с собой. В результате по сюжету усилия землян приносят свои плоды, и пред отлётом один из них остаётся на Тормансе, чтобы помочь местным борцам с диктатурой совершить революционные преобразования. А спустя сто лет Земля получает известие о том, что Торманс освободился от власти инферно и чтит память о её героях.
       Ефремов, стеснённый цензурой, вынужден был о многом умалчивать, в результате чего концовка романа вышла у него несколько скомканной и полемичной. Поэтому, при прочтении "Час Быка", у меня возникало много вопросов о результатах экспедиции землян и достоверности той информации, которую получает Земля с Торманса спустя сто лет. Сам текст романа в этом отношении весьма неоднозначен и спорен.
       Спустя какое-то время у меня возникла мысль переосмыслить историю того самого "смутного столетнего периода" перехода от тотальной диктатуры к свободному высокоразвитому обществу, который сам Иван Антонович оставил без деталей и конкретики. Использовав эпилог его романа, как стартовую идею, для которой возможно многовариантное будущее, я постарался смоделировать свой мир, охваченный революционными изменениями, которые, в конце концов, приводят к неожиданным, хотя и вполне закономерным результатам.
       Вначале мне думалось, что описать данные события я смогу в небольшой повести. Написание её заняло у меня около восьми лет (долго не давалась концовка, которая виделась мне смертью главных героев). Но совсем недавно совершенно неожиданно для меня самого родилось продолжение той истории.
       И тогда повесть разрослась в полноценный роман. Только не стоит воспринимать его, как продолжение или подражание роману И.А. Ефремова "Час Быка". Это отнюдь не фанфик, не сиквел или приквел. Мир, описанный Ефремовым, являлся для меня лишь яркой вспышкой, пробудившей моё вдохновение. Данный роман представляет собой вполне самостоятельное произведение, вписанное в рамки цикла "Лицом к Солнцу", с уже знакомыми читателю героями. Хотя знатоки ефремовских текстов, возможно, и смогут разглядеть в нём "прозрачные мостики", намеренно перекинутые мной в творчество выдающегося советского писателя-фантаста в знак благодарной памяти о нём.

 []
  

   Фантастико-приключенческий роман
  
   Серия "Лицом к Солнцу"
  
  
   Посвящается моей любимой дочери Юле
  
  
  
  
  
   ОГЛАВЛЕНИЕ:
  
  
      Часть первая. ОБРЕЧЁННЫЕ НА ДОБРО
     
     
      Глава первая. Надежда умирает последней
      Глава вторая. Свинцовый дождь
      Глава третья. На пути к истине
      Глава четвертая. Лесное братство
      Глава пятая. Цвет крови
      Глава шестая. Лава
      Глава седьмая. Чёрная тень
      Глава восьмая. Пепел
      Глава девятая. Круги ада
      Глава десятая. Спасение
      Глава одиннадцатая. Лицом к Солнцу
     
     
      Часть вторая. ЩИТ АХИЛЛА
     
     
      Глава первая. Долгая заря
      Глава вторая. Тени из прошлого
      Глава третья. Знамя цвета крови
      Глава четвёртая. Да, возгорится пламя!
      Глава пятая. По лезвию бритвы
      Глава шестая. Обнажённый клинок
      Глава седьмая. Скованная вера
      Глава восьмая. Тропой мотылька
      Глава девятая. Лебеди и вороны
      Глава десятая. Падение спящих
      Глава одиннадцатая. Инферно
      Глава двенадцатая. Десятая ступень
      Глава тринадцатая. Острова в океане
     
     
  
     
     "И я видел, что Агнец снял первую из семи печатей, и я услышал одно из четырёх животных, говорящее как бы громовым голосом: иди и смотри. Я взглянул, и вот, конь белый, и на нём всадник, имеющий лук, и дан был ему венец; и вышел он как победоносный, и чтобы победить..."
     
      Откровение Иоанна Богослова (6, 7:1-4)
  
     
     
      
  
  
   ЧАСТЬ ПЕРВАЯ
     
      ОБРЕЧЁННЫЕ НА ДОБРО
     
     
     
     
      "Взгляни на труды мои, о Высокомерный, и отчайся"
     
      П.Б.Шелли "Озимандия"
     
     
   "Огонь может погаснуть, но никогда не станет холодным"
     
      Хиропадеша
     
     
     
     
     
      ГЛАВА ПЕРВАЯ
     
      НАДЕЖДА УМИРАЕТ ПОСЛЕДНЕЙ
  
     
     
     Непроницаемая мгла окутывала тело. Я как будто погрузился в чёрную воду таинственного океана, где в вязкой тишине притаилась неведомая опасность. Я чувствовал - она где-то рядом и готовится к нападению. Но застать меня врасплох ей не удастся. Я был готов встретить её - стиснутые на рукоятке излучателя пальцы онемели от напряжения.
   Какой-то шорох... или нет, не шорох, а скорее движение воздуха выплыло из этой холодной пустоты и коснулось моей кожи. Встрепенувшись, я весь превратился в слух, но тишина осталась прежней - давящей на барабанные перепонки до звона в ушах.
   И вдруг: ослепительный мгновенный всполох света справа, совсем рядом разрезал таинственный мрак. Мой палец почти неосознанно нажал на спуск, и темнота озарилась ослепительной молнией стремительного огня. Всё вокруг заполнил звук дробящегося в мелкие осколки стекла. И снова темноту озарил мгновенный световой контур, но уже слева и впереди.
   Теперь я действовал, как хорошо отлаженный механизм. Мои движения, подобно пульсу, тревожно бившемуся в глубине моего тела, стали ритмичными и стремительными. Мгновенные световые всполохи следовали один за другим в разных направлениях, но всякий раз их настигала огненная стрела моего излучателя.
   Наконец всё закончилось. Опустив оружие, я почувствовал, как дрожат от напряжения колени. Рукоять излучателя жгла ладонь горячим металлом даже сквозь изоляцию. Лязгнув петлями, отворилась за моей спиной тяжёлая металлическая дверь, и вспыхнувший яркий свет ослепил меня.
   - Максим! Молодец! - поприветствовал меня появившийся на пороге человек. Его тёмный силуэт показался мне удивительно знакомым. Вдруг, совершенно неожиданно для себя я понял, что опасность, таившаяся в темноте и так мучившая меня, исходит от этого человека, именно от него!..
  
     
      Полосы красного света проникают сквозь жалюзи на окне, пересекают комнату, ложатся на противоположной стене причудливой лесенкой. Я слегка прикрыл глаза - красные трепетные стрелы стали расплывчатыми, как будто в тумане. Откуда-то издалека, наверное, с улицы доносился тихий жалобный скрип... Какой-то странный звук... Вдруг понимаю, что это скрипит ставня на окне. Наверное, на улице ветер? Который сейчас час?
   Поднимаю правую руку - циферблат часов блеснул в полосе красного света раскалённым углем. Острые розовые цифры в нервном нетерпении застыли на отметке 7.43. Время земное, значит здесь и вовсе рано! Солнце только-только всходит, поэтому влажный ночной ветер ещё не превратился в иссушающий дневной жар.
      Я осторожно повернул голову. Юли спала на боку, спиной ко мне. Лёгкая простыня съехала с её плеча, сбилась множеством складок у талии, подчеркивая изгиб бедра. Её чёрные шелковистые волосы в беспорядке разметались по подушке, слегка щекоча мою руку. Это ощущение лёгкого, едва уловимого касания её прядей о мою кожу, столько раз испытанное мною, снова заставило трепетать моё сердце. Ночная тьма, затаившаяся в густой копне её волос, превращала красные солнечные стрелы в глубокие медные переливы. Вот один из солнечных лучей отважно скользнул по её спине, и гладкая кожа заблестела, словно начищенная бронза.
   Осторожно, стараясь не разбудить Юли, я просунул руку под подушку и, ощутив там холодную твердость металла, достал тяжелый двадцатизарядный "Вектор-Агрэ", блеснувший никелированным стволом в лучах утренней зари. Широкая, отделанная костью, рукоять привычно и удобно легла в ладони. Я нажал крохотный рычажок, и из рукоятки послушно выскользнула обойма с двумя рядами патронов. Пули были боевыми, не электрошоковыми. Каждый из них мог унести чью-то человеческую жизнь, причинить кому-то боль и страдания. Болезненно поморщившись, я загнал её обратно в рукоятку пистолета и положил оружие на низкий столик, стоявший тут же около кровати.
      Медленно сев на постели, ощутил босыми ногами приятную мягкость ворсового ковра на полу. В зеркале висевшем напротив, там, где была дверь, ведшая в соседнюю комнату, появилось отражение странного существа: лохматого и заспанного, в красно-чёрную полосу. В другое время я, наверное, удивился бы этому, но здесь, на Гивее, я давно уже привык к подобным причудливым переходам света и тени. Поэтому сейчас в немного осунувшемся лице, смотревшем на меня из глубины зеркала хмурыми и настороженными глазами, не было ровным счётом ничего особенного - это был я и только я.
   Впрочем, одна особенность всё же была: лицо выглядело сильно небритым. Я провёл пальцами по подбородку и удостоверился в том, что щетина на нём действительно порядком отросла. Эту странную особенность здешнего климата (а может быть и не климата, а чего-то ещё) я подметил довольно давно. Волосы здесь отрастали в два раза быстрее, чем на Земле.
      Бесшумно ступая по ковру, я прошёл в ванную комнату. Мощности единственной действующей в городе энергостанции едва хватало на то, чтобы обеспечить электричеством две небольшие фабрики и завод, работа на которых начиналась только с середины ночи. Люди, работавшие на этих предприятиях, большую часть времени вынуждены были проводить на революционных митингах, на заседаниях различных комитетов, количество которых казалось мне бесчисленным, или попросту простаивали в очередях за продуктами в общественных распределителях. Резервные энергостанции разрушили ещё во время революционных боёв, поэтому горячего водоснабжения в нашем квартале не было, и мне пришлось принять только холодный душ.
      Иногда в такие минуты я немного сожалел, что два года назад отказался поселиться в доме, где жили представители местной власти, члены революционного Совета и Службы безопасности со своими семьями. Такие дома располагались в самом центре города и были оборудованы всем необходимым, даже визиофонной связью. В "правительственном квартале" имелся и свой продуктовый распределитель. Почему-то здесь, на Гивее, считалось, что чиновники из народной власти должны быть обеспечены всем необходимым в первую очередь, и не в чём и никогда не нуждаться. "Мозг революции должен оставаться ясным, чтобы вести народную массу к светлому будущему!" - так гласил один из здешних лозунгов, повторявший слова одного из народных вождей... Может быть это и так, но себе, гостю с Земли, я не мог позволить подобную здесь роскошь, и Юли полностью поддерживала меня.
      Подумать только! Всего два года назад она, подобно растерянному птенцу, выпавшему из родного гнезда, удивлялась здесь всему и вся, а теперь, наверное, лучше меня разбирается в сложной обстановке, сложившейся на планете с приходом народной власти.
   Два года назад... Святое небо! Как же давно это было! Я взглянул на своё мрачное отражение в зеркале и стер с него крупные капли воды...
  
     
   ... Мириады звёзд пронизывали пространство иглами холодного света, нёсшего из бесконечных глубин вселенной память о былом. Но свет этот таял в моих глазах, оставаясь незамеченным. Только одна крохотная голубая "звёздочка", барахтавшаяся в лучах родного жёлтого солнца, словно младенец в материнских руках, приковывала мой взгляд, наполняя душу давно забытым теплом.
      Уже совсем скоро она станет много крупнее, займет всё пространство экранов. Станут различимы знакомые с детства контуры материков; прозрачная зеленоватая гладь океанов заблестит в лучах солнца золотистой рябью; поплывут медленными тяжёлыми волнами белоснежные громады облаков, бесследно тая на ночной стороне планеты...
      Земля - родная, безмерно прекрасная и зовущая. Пока ещё она слишком далека, но уже скоро, совсем скоро я смогу ступить на её луга, вдохнуть её пьянящего ветра, упасть в мягкие объятия её трав.
      - Тебя там кто-нибудь ждёт? - Кита Мукерджи неслышно подошла к моему креслу, положила руку мне на плечо.
      Сердце сжалось давно забытой болью, тоскливо защемило в груди. Сколько раз за последние месяцы полета я задавал себе этот вопрос! Память - беспощадная, неотвязная память - не давала мне покоя и сна. И сейчас я не знал, что ответить врачу "Чёрного Грома".
      - Не знаю... - Голос мой прозвучал глухо и незнакомо.
      Пристальный чёрный взор Киты Мукерджи устремился на экран, словно свет звёзд, пронизывая пространство, разделявшее нас с Землей. Я почувствовал, как её пальцы сжались на моём плече. Она тихо сказала:
      - У меня там остался сын. Сейчас ему должно быть уже ... Хотя нет, теперь там меня могут ждать только внуки... Подумать только! - грустно усмехнулась она. - Как всё обернулось для нас всех... Время так неумолимо и безжалостно!
      Она вопрошающе посмотрела на меня.
      - Странная штука время! Мы так мало знаем о нём, и так отважно и бездумно бросаемся в его пучины, пытаясь покорить вселенную! Но разве это возможно, Максим? Разве может человек покорить Время? Ведь оно безгранично, бесконечно и всеобъемлюще, как сама Вселенная, которая и есть Время!..
      Кита замолчала, задумчиво глядя в иллюминатор, где штрихи звёзд медленно плыли по тёмному стеклу, устремляясь в неизведанные пучины пространства. Затем она повернулась ко мне и ободряюще улыбнулась.
      - Всё будет хорошо, Максим! Теперь всё будет хорошо, поверь мне!..
  
  
      Тяжёлые металлические створки входного люка с глухим протяжным рокотом ушли в сторону, и ослепительное голубое небо ворвалось внутрь "Чёрно Грома". Высоко-высоко, в бездонной глубине неба парили острокрылые контуры птиц, взиравших с высоты на цветущую Землю.
      Я прикрыл ладонью глаза, успевшие привыкнуть к полумраку шлюзовой камеры, шагнул к выходу и остановился, вдыхая полной грудью свежий майский ветер, напоённый запахами молодой листвы и цветущей сирени. Казалось, целую вечность не видел я этого ясного неба, не вдыхал этого чистого воздуха. Вкус гари, горячего железа и биосмеси, копившийся в лёгких последние три месяца карантина на Орбитальной, выветривался из меня с каждым новым вдохом.
      Чья-то мягкая рука уверенно легла на моё плечо. Я обернулся и встретился взглядом с глубокими чёрными глазами Киты Мукерджи. Врач "Чёрного Грома" подошла ко мне почти вплотную и устремила взгляд в солнечное слепящее небо.
      - Вот и дома! - Она глубоко и с наслаждением вдохнула налетевшего ветра и посмотрела на меня. - Тебя встретят?
      - Не знаю... Навряд ли. Никто не знает о моём возвращении на Землю.
      - Почему ты так думаешь? - Глаза Киты Мукерджи лукаво заискрились. - Мы же целых три месяца провели в карантине на Орбитальной!
      - Что ты хочешь этим сказать?
      - Ничего особенного, - пожала плечами Кита.
      - Мне будет не легко, - вздохнул я.
      - Нам всем будет не легко, после всего пережитого, - добавила Кита. Она хотела ещё что-то сказать, но в это время металлическая дверь позади нас тихо щёлкнула, и в шлюзовую камеру вошли Рэй Скэлиб и Тиэ Грифф. Вслед за ними появился Павел Зарев и остальные участники экспедиции.
  
     
      Стеклянные двери вагона магнитной дороги бесшумно раскрылись, и я вышел из поезда под пушистые ветви цветущей сирени. С возвышенности, на которой располагалась станция магнитной дороги, были хорошо видны крыши коттеджей Окраины, словно островки суши, плававшие в зыбких душистых волнах цветущего кустарника.
   Вид их и томящие волнующие запахи цветов вызвали во мне дорогие сердцу воспоминания.  По широкой дорожке, устланной фигурными плитами волнистой смальты, я спустился на тихую улочку, протянувшуюся между живых изгородей из кустов акаций, и вошёл в сад, где не был долгих четыре года. Сердце сжалось тоскливо и тревожно. Мягкая трава, словно живой ковёр, заглушала мои шаги.
      Юли стояла у широко распахнутого окна, и не заметила моего появления. Я подошёл ближе и замер, задыхаясь от нахлынувшего волнения. Лёгкий ветер мягко ударялся о её лицо, взбивая пушистые пряди на лбу. Каждая чёрточка этого лица, бесконечно любимая и дорогая, наполняла трепетной нежностью моё истосковавшееся сердце.
      С задумчивой грустью смотрела она в голубое небо сквозь оконную раму, и вздрогнула, когда на стекле, словно истершееся в памяти воспоминание, появилось моё отражение. Минута, которую мы молча смотрели друг другу в глаза, показалась мне вечностью, и не нужно было никаких слов: всё выстраданное, всё пережитое и невысказанное за эти годы разлуки стояло в её глазах, окунаясь в которые, я тонул полностью и безвозвратно. И лишь одна единственная фраза сорвалась с её губ, прозвучав так обыденно, словно я вышел из этого дома только вчера:
      - Боже мой! Как долго тебя не было!..
     
     
      Бесшумно, словно тень, она появилась в ванной, испуганно и тревожно глядя на меня в зеркале. Я быстро повернулся ей навстречу, опасаясь чего-то непредвиденного и страшного.
      - Что с тобой?
   Я осторожно встряхнул её за плечи. Она недоверчиво посмотрела на меня, зябко кутаясь в купальный халат. Тихо произнесла:
      - Мне приснился страшный сон...
      Какой-то тяжёлый ком откатил у меня от сердца и оно снова забилось легко и свободно.
      - Глупенькая! Стоило расстраиваться из-за такого пустяка?
      Она остановила на мне напряжённый взгляд и, словно не слыша моих слов, медленно продолжала:
      - Мне снилось огромное незаходящее красное солнце над чёрной пустыней... Какие-то звери... или люди?.. В шкурах, с лохматыми и грязными головами, с горящими красными глазами на тёмных лицах... Они впряглись в громадную чёрную колесницу и тащили её, как обезумевшие, прямо на меня... Я слышала их хохот... их отвратительное сопение и топот их ног! Они надвигались на меня, а я не могла пошевелиться, чтобы убежать. Только видела колеса этой ужасной колесницы, увешанные человеческими черепами, готовые вот-вот раздавить меня, втереть в землю... Это ужасно, Максим!
      Юли замолчала, глядя на меня огромными, полными ужаса глазами.
      - Родная! - Я обнял её за плечи, прижал к груди. - Ничего страшного не происходит! На тебя просто плохо действует жара, поэтому и снятся всякие кошмары. Это от переутомления, от непривычного климата, и от этого ужасного красного света.
      - Ты думаешь, это из-за жары? - В её голосе послышалась слабая надежда.
      - Конечно! Успокойся и не думай больше об этом сне.
      Я вернулся в комнату, поискал глазами одежду, которую вчера разбросал, где попало. Поднял с пола брюки, надел их.
      Юли вошла следом, присела на подлокотник кресла, несколько минут внимательно наблюдала за мной, скрестив на груди руки.
      - Максим! Может быть мы не правы, вмешиваясь в жизнь чужого народа, чужой планеты? - неожиданно спросила она. Вид у неё был такой серьёзный, как перед экзаменом. - Как мы можем знать, что для них хорошо, а что плохо?
      Я подсел к ней на подлокотник кресла, заглянул в глаза: в самой глубине их застыла тревожная грусть. Странно, почему она заговорила об этом именно сейчас? Я положил ладонь на её горячее колено и голосом школьного наставника-гуру нравоучительно произнес:
      - Во-первых, мы не вмешиваемся ни в чью жизнь. Мы здесь по приглашению и воле этого народа: я - как представитель Охранных Систем Общества Земли, а ты... Ты - как моя жена и верный товарищ! Разве помогать людям строить новую жизнь так уж плохо? И потом, народ Гивеи совсем не чужой для нас. В наших жилах течёт та же кровь, у нас общая история, у нас одна родина - Земля. Не стоит забывать об этом.
      - Ты говоришь сейчас, как агитаторы из местного революционного комитета! - нахмурилась Юли. - Мне иногда кажется, что они сами не верят в то, о чём говорят. Ты не задумывался над тем, что слова здесь всё чаще начинают подменять действительность? Ты не замечаешь этого? Все вокруг о чём-то спорят, что-то доказывают друг другу, строят какие-то планы на будущее, но совершенно никто ничего не делает для претворения этих планов в жизнь! От этого теряется восприимчивость к действительности и остается только восприимчивость к словам. Разве я не права? - Она испытующе посмотрела на меня. - Я всё чаще замечаю, как реальность здесь намеренно подменяется иллюзиями, как люди начинают жить в придуманном для них другими мире, искренне веря в то, что этот придуманный мир и есть настоящий... Это отвратительно, Максим!
      Я нежно погладил её колено.
      - Тебе плохо здесь? Ты скучаешь по дому? Да?
      - Нет, что ты! Мне здесь очень нравится.
      Юли попыталась изобразить на лице оживление, но в глазах её осталась всё та же грусть.
      - Скажи мне правду, Юли! Я всё пойму.
      - Да нет же, Максим! Все хорошо.
      Она погладила меня по щеке.
      - Просто я сама не пойму что со мной происходит. Это где-то внутри меня... - Она приложила руку к груди около сердца. - И это как-то непонятно и тревожно...
      Юли замолчала, глядя в окно, полузакрытое жалюзи. Проникавший сквозь них красный свет висел в воздухе широкими невесомыми полосами. Дальние предметы комнаты тонули в угольно-чёрной тени.
   Неожиданная мысль пришла мне в голову.
      - Может быть это?.. - Я вопросительно посмотрел ей в глаза. Она поняла, улыбнулась немного снисходительно.
      - Глупенький! Нет, это совсем не то, о чём ты подумал. Всё гораздо сложнее... Не беспокойся об этом.
      Я выпрямился и откинулся на спинку кресла.
      - А почему я должен беспокоиться? Я был бы этому только рад!
      Несколько секунд она пристально смотрела мне в глаза. Потом улыбнулась: нежно и устало.
      - Какой ты у меня все-таки хороший... Очень!
      Я отнёс её на постель, по пути целуя и наслаждаясь ароматом её волос. Полы розового в полоску купального халата на ней развивались в потоках воздуха, гонимого вентилятором.
      - Опусти штору! - попросила она, откинув волосы на подушку.
      Да, она права. Я тоже никак не могу привыкнуть к этому свету. Я закрыл жалюзи и вернулся к ней. Сел рядом на край дивана. Она лежала, слегка повернув голову на бок, и смотрела на меня из-под полуприкрытых век: задумчиво и немного грустно. Кожа её была теперь почти медной, а тени на лице глубокими и чёрными, такими же как волосы.
      Юли слегка приподняла левую руку, протянула её ко мне. Я взял её горячие пальцы, осторожно поцеловал их. Она улыбнулась, откинулась на спину. Глаза её сделались глубокими и призывными, в этом красном свете, казалось горящими.
      Я осторожно распахнул полы её халата и склонился над ней, чувствуя соприкосновение наших горячих тел, неотрывно глядя в её глаза. Я, словно тонул в них, ощущая лёгкое головокружение.
      Она не улыбалась. Глаза её оставались сосредоточенными и внимательными, будто она исполняла какой-то торжественный обряд. Но это длилось минуту, не больше. Затем их затянула туманная завеса, и веки её сомкнулись, как только губы наши слились в долгом сладостном поцелуе. Тонкие ноздри её тревожно и часто затрепетали. Влажная, горячая тропическая ночь медленно истекала из неё, поглощая меня, заставляя дрожать во мне каждый нерв...
      Мы лежали, обнявшись в полнейшей тишине, чувствуя биение сердец друг друга.
      - Знаешь, о чём я подумала, Максим? - Её тихий шёпот защекотал теплом мою щёку.
      - О чём?
      - Как хорошо было бы укрыться на каком-нибудь острове, где нас никто не найдёт. Чтобы кругом было море - прозрачное, синее-синее и тёплое!.. Чтобы был лес, и на деревьях росли цветы, и в лесу пели птицы... И чтобы тебе не нужно было уходить каждое утро... Мы жили бы там вдвоём - только ты и я - и никого больше бы не было...
      Она положила тёплую ладонь мне на грудь. В темноте не было видно её глаз, но я чувствовал, что она смотрит на меня. Я крепче обнял её за плечи, прижимая к себе.
      - Разве сейчас мы с тобой не вдвоём, малыш? Только ты и я?
      - Да, но это только с утра, а потом ты опять уйдёшь, и я останусь одна... Совсем одна в этом чужом городе!
      - Может быть, отправить тебя в столицу? - осторожно предложил я, заранее зная, что это не выход.
      - А разве там лучше? - грусть прозвучала в её голосе.
      - Наверное, тебе не стоило улетать с Земли...
      Она быстро прикрыла пальцами мои губы, шепнула:
      - Замолчи! Я вовсе не жалуюсь, не жалуюсь! Просто я так долго ждала тебя, что эти расставания по утрам становятся для меня невыносимыми. Я скоро, наверное, сойду с ума от них! Провожать тебя каждое утро, и думать о том, что ты можешь не вернуться... Это ужасно!
      - Я понимаю.
      - Нет. Ты не можешь этого понять. Это надо пережить самому! Ты не можешь знать, сколько ночей ещё там, на Земле, я лежала вот так же: одна, глядя в чёрную пустоту пред собой, и ждала, ждала, ждала!.. - Голос её стал громче и задрожал. Почувствовав это, она замолчала. Справившись с волнением, продолжала: - Я не знала, чего я жду. Весь мир казался мне потерянным... Ты можешь себе представить такое - пустота вокруг и ничего больше? Ни лучика надежды!
      Она снова вздрогнула.
      - Это страшно, Максим! Очень страшно! Я боюсь снова пережить это... Я, наверное, не смогу снова пережить это... Никогда. - Она тихо всхлипнула.
      - Ну, ну, Юленька! Не надо. Слышишь? - Я сильнее прижал её к себе, нежно гладя по волосам. - Успокойся.
      Да, она права. Ей здесь действительно плохо и неуютно. Два года назад ни я, ни она об этом не думали... Вернее, она была уверена, что справится. А теперь, с каждым днём её борьба с собой становится всё ожесточеннее и безысходнее. И мне самому тяжело видеть, как она страдает, но постоянно быть рядом с ней я тоже не могу. Обстановка в городе крайне тяжёлая... Да, что там, в городе - по всей планете такая обстановка! С момента революции прошло уже двадцать семь лет. Народный Совет возглавляет уже третий лидер, а положение не стабилизируется, а наоборот, даже ухудшается. Создаётся впечатление, что с каждым новым вождём заветы Квой Сена забываются всё больше, а революция всё дальше уходит в сторону от своих первоначальных целей - служения нуждам своего народа, исполнения его воли.
      Улетая с Земли по призыву Всеобщего Народного Совета в помощь народной революции Гивеи, я и не подозревал, каким здесь всё окажется сложным и непонятным. Вообще, с Земли всё выглядело гораздо проще и яснее, без оттенков и полутонов. Было понятно одно - гивейский народ решил строить новую жизнь, новое справедливое общество, и мы обязаны помочь ему в этом! Борьба за новое была беспощадна и жестока - революция должна быть жестока к своим врагам, так учили свой народ революционные вожди... Но кто был врагом революции? Этого до сих пор я не мог понять.
   Я постоянно слышал это слово: с трибун, с экранов, по радио. Взъерошенные ораторы в рабочих блузах и с яростным блеском в глазах, отовсюду призывали к бдительности, требовали выявления скрытых врагов революции и передачи их беспощадному суду народа. Они говорили всегда одно и тоже: враги сопротивляются победоносному шествию революции по планете; саботируют решения Народного совета; срывают бесперебойное снабжение гивейского населения продуктами; вносят неразбериху в управление обществом и панику в умы людей... Но кто конкретно был виновен во всём этом ни один из ораторов никогда не говорил. Поэтому среди людей, подобно болезненной язве, стала нагнаивать подозрительность, рождая всевозможные слухи и домыслы.
      Я прислушался: Юли дышала ровно и почти неслышно. Наверное, уснула. Она тоже постоянно спрашивала меня: кто враг? Передачи Народного Радиовещательного Центра у неё вызывали недоумение, и даже возмущение, потому что она твёрдо знала, что судить людей только за то, что они не разделяют взглядов новой власти это жестоко и несправедливо.
      А вот мой новый начальник, Ен Шао так совсем не считал. Ен - по здешним меркам вполне зрелый человек, в прошлом служащий какой-то небольшой фирмы, а теперь руководитель местного отдела ОЗАР (органы защиты революции) - был твёрдо уверен в том, что бывшие промышленники и толстосумы только и ждут удобного момента, чтобы снова взять власть в свои руки, и потопить революцию в крови, как это уже было однажды с народным вождем Квой Сеном. Вот почему нужно постоянно быть начеку: враги до конца не уничтожены, они только слились с народной массой, затаились, подобно коварной змее, выжидая удобный момент для нападения. Ведь революция отняла у них всё и передала награбленные ими богатства народу. Именно за это они так ненавидят народную власть.
      Что ж, мне трудно было судить о правомерности подобных суждений, ведь я здесь находился только два года, и, вероятно, ещё многого не знал и не понимал. А Ен родился и вырос под этим солнцем, и кому, как не ему, знать все тонкости нынешней ситуации на планете? И, тем не менее, с каждым днём у меня возникало всё больше вопросов, на многие из которых ответа я не находил.
      Революция стремительным ураганом пронеслась по планете, сметая на своём пути всё, что сопротивлялось напору вооруженных народных масс. Никто не задумывался, не останавливался ни на минуту, словно боясь, что не хватит сил докончить начатое. Вся власть на планете перешла в руки Народного Совета, который организовал и двинул на диктаторов народные массы. Опьяненные неожиданной свободой и никогда раньше никогда не мечтавшие об этом, люди вдруг растерялись перед вставшими во всей своей остроте новыми проблемами.
      Всё, что было до этого - стремительное и победоносное шествие по планете под знаменами революции и свободы - казалось, само влекло вперёд, не оставляя времени на раздумья. Все были охвачены единым революционным порывом, готовые исполнять любую волю вождей, не рассуждая и не сомневаясь при этом. Ведь те, кто повёл их за собой, должны были видеть цели и знать пути к свободе и благоденствию, а иначе зачем они повели на бой свой народ, пообещав ему все сокровища мира?
      И вот настал долгожданный час победы. Казалось, вместе со вставшим над планетой солнцем равенства и братства, должна была прийти и та сытая, и беззаботная жизнь, ради которой все они сражались и умирали. Но вместо этого им достались разрушенные во время боёв города, бездействующие фабрики и заводы (кто-то из военачальников, руководивших восстанием, отдал приказ не жалеть ничего, что было связано со старым режимом), разграбленные хранилища продовольствия и выжженные поля, на которых уже ничего не росло. Всё нужно было создавать сызнова, но на это уже не было сил.
      Народ надеялся, что все блага придут к нему сами собой и сразу, стоит только уничтожить ненавистных диктаторов, отобрать у них их богатства и разделить отобранное между собой по-братски. Но оказалось, что богатства эти только казались несметными. Хватило их далеко не всем. Большинство населения так и осталось жить в нищете.
      Пользуясь неразберихой первых лет после свержения прежнего режима, тогдашней слабой организованностью народной власти и непрекращающейся нуждой народа, которая теперь стала ещё более вопиющей, чем прежде, на планете активизировалась преступность, доставшаяся народной власти в память о прежних временах. Лишённые всякой морали и принципов, уголовные элементы всех мастей сбивались в крупные, хорошо вооруженные банды, совершавшие дерзкие налёты на продовольственные склады Народного Совета и переправлявшие награбленное на Южный материк. Там они обменивали продовольствие на наркотики и золото, которые снова ввозили в северную столицу Шаолинсеу и распределяли всё это по многочисленным подпольным притонам.
      По моим наблюдениям, на вершине этой преступной пирамиды стоял кто-то очень влиятельный и умный, наживавшийся на горе простых людей. Он ещё ни разу не попадал в поле зрения ОЗАР и это было для меня удивительно. Ударные операции народной службы безопасности были мало эффективными. Они были направлены против мелких перекупщиков, распространителей и курьеров, но главари преступного мира оставались недосягаемыми.
      Я не был сторонником подобных мер. Пользуясь своим особым положением здесь и тем, что Ен Шао в основном был занят расследованием всякого рода "заговоров", я старался действовать самостоятельно и по своему усмотрению. Кропотливо изучая старые архивы, я совершенно неожиданно для себя наткнулся на дело некоего известного в прошлом уголовника. Может быть, и не стоило уделять ему столько внимания теперь, если бы ни одно обстоятельство, весьма заинтересовавшее меня.
      Напуганный угрозой смертной казни, этот самый преступник во время следствия рассказал обо всех, с кем работал и выдал всю сеть тайной поставки наркотиков с Южного материка. Так же он назвал все адреса и имена курьеров и поставщиков. В том числе, упомянул он имя одного очень влиятельного тогда промышленника, который был якобы напрямую причастен к распространению наркотиков и руководил всем этим подпольным бизнесом. В прежние времена этот громкий судебный процесс имел широкий общественный резонанс, но арестовать главного подозреваемого тогда так и не удалось, потому что единственный свидетель обвинения таинственным образом умер в своей камере в тюрьме, так и не дождавшись окончательного приговора. Дело было замято, а вскоре и вовсе забыто. Имя того самого очень влиятельного человека - Тохеро Наока...
   Где-то я уже слышал это имя? Быстро пробежав взглядом по оперативным сводкам последних двух недель, я без труда нашёл то, что искал - вот оно! Снова сообщение о скупке наркотиков в южных провинциях и о продаже их в притонах северной столицы. И снова один из задержанных курьеров, проговорившись, упоминает имя некоего Наоки.
   Не тот ли это Наока, который благополучно улизнул от закона много лет назад? Из разговора своих хозяев курьер понял, что Наока является важной фигурой в их тайном бизнесе. Странно только, почему никто из следователей ОЗАР не обратил на эту немаловажную деталь никакого внимания. Все снова ограничились арестом мелких перекупщиков и гонцов.
      Я посмотрел в конец сводки, чтобы увидеть имя того, кто вёл это дело, и с удивлением обнаружил там резолюцию Ена Шао. Ну, уж он-то должен был заинтересоваться данным фактом! Неужели Ен не знаком с архивными делами тридцатилетней давности? Это странное обстоятельство ещё больше подогрело мой интерес к таинственному Наоке, и я решил лично заняться выяснением всех подробностей этого незавершённого дела.
      Кто такой Наока? Перерыв все архивы, и просмотрев все имевшиеся в ОЗАР материалы, я, наконец, составил для себя определённое представление о нём.
      В первые годы после революции Тохеро Наока попал в поле зрения ОЗАР, как и все люди его круга, считавшиеся врагами народной власти. Но в отличие от многих репрессированных или казненных, Наоке каким-то образом удалось избежать подобной участи. В его деле имелась короткая запись: "Данные о враждебной революции деятельности не подтверждены имеющимися фактами". Дело очередного "врага революции" было закрыто за отсутствием состава преступления, и Наока тут же исчез из поля зрения службы безопасности, словно в воду канул.
      Сведений о его дальнейшей жизни мне нигде не удалось обнаружить. Лишь по отдельным разрозненным фактам я постепенно пришёл к выводу, что Наока вовсе не исчез бесследно. Скорее всего, он несколько лет скрывался на Южном материке, а сейчас снова является важной фигурой в преступном мире. Возможно, даже центральной фигурой всего подпольного бизнеса южной столицы Линь-Шуй!
      Мне оставалось непонятным только одно: почему столь очевидные вещи до сих пор не привлекли внимание никого из работников ОЗАР? Даже Ен не придал им никакого значения, хотя через его руки проходят все оперативные сводки!
      В общем, вопросов в этом деле для меня было гораздо больше, чем ответов на них. Не полагаясь больше на своего нового начальника, который последние месяцы был целиком поглощён выявлением "скрытых врагов революции", я решил действовать на собственный страх и риск. Я решил во что бы то ни стало арестовать этого самого Наоку и передать его в руки закона. Так я мог принести хоть и небольшую, но пользу гивейскому народу и моё пребывание здесь, наконец-то, оправдает все душевные терзания Юли, отважно последовавшей за мной в этот далёкий мир.
   В старых архивах сыскной полиции я отыскал прежний адрес и визиофонный код Наоки, который часто наведывался в северную столицу, и обдумал хитроумный план его поимки. Я надеялся, что этот план поможет мне выманить Наоку из подполья и расквитаться с этим неуловимым преступником - окончательно и бесповоротно.
     
      Стоя этим утром пред зеркалом, я несколько минут изучал в нём свое отражение, стараясь придать лицу бесстрастно-холодное выражение, но в глазах продолжал светиться какой-то дьявольский огонёк. Стараясь прислушаться к ощущениям внутри себя, я защёлкнул замки защитного антиинерционного жилета и пристегнул к нему кобуру. Поверх надел чёрную спортивную куртку. Взял со стола пистолет, вставил в него обойму с электрошоковыми пулями, запасную, с боевыми положил в карман куртки. Вложил пистолет в кобуру и почувствовал знакомую тяжесть на левом боку. Снова внимательно осмотрел себя в зеркале: типичный молодой человек из средних классов, не очень сильно обиженных революцией, и сумевших довольно неплохо приспособиться к новым условиям постреволюционной жизни. Таких в обоих столицах встречается немало... Да, но здесь-то не столица!
      Из кухни вышла Юли, неся поднос со стаканом горячего молока, баночкой мёда, хлебом и тушёным мясом с овощами. Непривычные сочные запахи заполнили комнату. Откуда взялись все эти продукты? Неужели она ходила в "распределитель"?
      Словно угадав мои мысли, Юли тихо и растерянно произнесла:
      - Я не ходила. Честное слово! Это рассыльный принёс. Я отказывалась, но он оставил всё перед дверью и ушёл. Не бежать же за ним было?
      Она виновато опустила глаза. Ну, конечно же, это Ен "подкармливает" нас! Он знает, что я не хожу в "распределитель" и считает это неразумным.
   Юли снова посмотрела на меня.
      - Ты уходишь?
      Я попробовал уловить интонацию её голоса, но она ускользнула от меня.
      - Да. Нужно ненадолго съездить в столицу.
      Я постарался придать голосу безразличие, как будто речь шла о каком-то пустяке, но это не обмануло её.
      - Можно я поеду с тобой?
      - Будет лучше, если ты останешься здесь, малыш.
      Юли посмотрела на меня недоверчиво и с опаской.
      - Если ты так говоришь, значит, это опасно... Это очень опасно, Максим?
      На слове "очень" она сделала особое ударение. Я взглянул ей в глаза и понял, что обманывать её бесполезно. Нежно обнял её за плечи.
      - Всё будет зависеть от меня самого. Но если я не вернусь к утру, ты должна обязательно сообщить об этом Ену. И назови ему имя - Наока. Запомнила? Но это только если я не вернусь к утру! Хорошо? Ну вот. Ты же у меня умница!
      Она кивнула. Закрыла глаза и уткнулась лицом мне в грудь
     
   * * *
  
      Дорога в столицу тянулась через раскалённую степь. Пропылённые деревья, словно изнуренные путники, одиноко горбились у обочины. Пронзительно синее небо у горизонта казалось палевым и колыхалось там, в мареве горячих испарений. Горькая пыльная сушь проникала в салон магнитора, оставляя в горле ощущение колючего комка. Чтобы хоть как-то избавиться от него, пришлось включить кондиционер.
      Вскоре, узкая, словно лезвие бритвы, линия горизонта изогнулась плавной дугой, и в волнах горячего воздуха, подобно миражу, показались белые очертания Шаолинсеу. Отсюда, с дороги, он походил на сказочную птицу, выгнувшую грудь навстречу океану.
      Длинный, на несколько километров, ряд старых допотопных машин, шатких повозок, запряжённых вьючными животными, и просто пеших людей занимал полотно главной дороги. Всё это странное скопление изнурённо двигалось в сторону белого миража вдали. Изможденные жарой и усталостью животные отупело ревели, испуганно озираясь на грохочущие машины. Казалось, они из последних сил тащат свои тяжёлые ноши и вот-вот упадут замертво тут же, на дороге. Люди обречённо брели за ними, обливаясь потом на палящем солнце. Запылённые облезлые машины пыхтели и скрежетали железом, словно от усталости, совсем как живые. Вся эта нескончаемая процессия останавливалась у контрольно-пропускного пункта, где несколько солдат в форме народно-революционной армии томились на жаре, тоскливо поглядывая на скопившиеся на дороге повозки. Здесь же, преграждая путь переселенцам, стояли две тупомордые бронемашины, щерясь амбразурами для пулемётов.
      Я пристроился в общий ряд и выключил магнитный активатор - магнитор плавно опустился на грунт, подняв при этом небольшое облачко пыли. У обочины, по обеим сторонам дороги, прямо в степи расположилось множество шатров и каких-то шатких построек, сложенных из листов пластика, кусков железа и грубой материи.
   Я взглянул на юг, в сторону океана, и увидел, что этот стихийный лагерь тянется до самого побережья.
      - Люди едут в столицу в поисках лучшей жизни, - донёсся до меня чей-то хрипловатый голос.
      Обернувшись, я увидел раскрасневшееся лицо пожилого мужчины, сидевшего в стареньком, потрёпанном временем и ветрами, магниторе. Он остановился неподалёку. Маленькие желтоватые глазки мужчины смотрели на меня с любопытством. Он отёр со лба обильно струившийся пот и заговорил снова, особо не заботясь тем, слушаю ли я его:
      - Да, да, почти со всей планеты едут сюда! Даже в южной столице живётся не так хорошо, как в Шаолинсеу... Относительно хорошо, конечно... Если вообще можно говорить о чём-то хорошем в наше время.
      Мужчина не без зависти осмотрел мой магнитор. Сказал:
      - Вы посмотрите, на чём приехали сюда эти люди! Такая машина, как у вас, теперь большая редкость. А кто в этом виноват, я вас спрашиваю?
      Я взглянул на него, затем кинул взгляд на начало бесконечной вереницы машин, повозок и людей. Заметив этот взгляд, мой неожиданный попутчик досадливо проворчал:
      - Это на долго... Если нет специального разрешения, можно простоять несколько дней. А тех, кто приехал из южных провинций, вообще не пускают в северную столицу. Видите вон там? - Мужчина указал в сторону побережья, где расположился стихийный лагерь. - Эти люди приехали сюда несколько месяцев назад и уже успели обжиться в этой степи... Как они могут так жить? - Он снова сокрушённо покачал головой и с любопытством посмотрел на меня.
      - Извините, а вы в столицу по делу, или тоже с Южного материка?
      - Нет. Из Шэнь-Цян, по делу, - неохотно бросил в ответ я. Жара не располагала к задушевному разговору.
      - Понятно. - Мужчина кивнул и, видимо, поняв, что я не склонен к дальнейшей беседе, вылез из своего магнитора.
      Взглянув ещё раз на начало унылой очереди, я включил магнитный активатор.
   Магнитор плавно двинулся с места. Минуту спустя я был уже у контрольно-пропускного пункта.
      Заметив мой смелый манёвр, один из солдат, наверное, старший, поспешно выступил вперёд, делая энергичный жест рукой, требуя, чтобы я остановился. Двое других неохотно поднялись вслед за ним. Я нажал на тормоза. Старший, помедлив, заглянул в салон и лениво потребовал у меня документы. Я протянул ему свою карточку. Он долго, без выражения, изучал кусочек фиолетовой пластмассы с золотыми иероглифами. Суровое, скорее от усталости и жары, нежели по характеру, лицо его болезненно подергивалось; крупные капли пота медленно катились по лбу и щекам, стекая за воротник выгоревшей, распахнутой на груди форменной рубахи. Наконец, он вернул мне удостоверение, на мгновение остановил на мне недоверчивый взгляд и неохотно распорядился открыть дорогу.
      Вереница людей, приехавших в столицу в поисках счастья, скопище кургузых повозок и оглушительно рычащих машин медленно удалялись на экране заднего обзора. Наконец, они совсем исчезли из виду. Лишь в левом нижнем углу экрана ещё мелькали пёстрые шатры беженцев с Южного материка, но и они вскоре перестали быть видны в затмившем их радужном блеске океана.
      Медленные тяжёлые волны его, густо-аметистового цвета, катились с востока, омывая белые парапеты набережных, некогда величественной, столицы. Грандиозные шесть белоснежных пирамид - бывшие правительственные здания на проспекте Свободы, видимые даже отсюда - медленно и неуклонно надвигались на меня, заслоняя собой горизонт. Где-то там, в центре города, когда-то кипела совсем иная жизнь: многочисленные бары, отели, рестораны, представительства различных фирм и учреждений - символы процветания и могущества прежних режимов - заполняли целые кварталы Шаолинсеу. Теперь всё это лежало в руинах, оставшихся после революционных боёв. Огромный "муравейник" вдруг разворошили, разбросали и уничтожили всё, что усердные "муравьи" кропотливо собирали и складывали столетиями в остов великого здания всепланетного "Сообщества равных". Лишь только эти огромные дома-пирамиды, сложенные из белого песчаника, остались памятью о прошлом, на которую с неотвратимой безысходностью надвигалось мрачное настоящее. Устоят ли они перед ним, как устояли под натиском времени египетские пирамиды, оставленные нам в наследство нашими далёкими предками, жившими на Земле десятки тысяч лет до нас? Никто здесь не знал ответа на этот вопрос.
      Я медленно ехал по безлюдным улочкам восточной окраины города, боясь случайно задавить худых одичавших собак, целыми стаями шнырявших по тёмным подворотням в поисках хоть какой-то пищи и человеческой ласки. Вывески наглухо заколоченных частных магазинов были завешаны синими полотнищами, на которых белой краской была начертана замысловатая вязь лозунгов типа: "Революция - светоч счастья для народа!", или "Трудности и лишения сегодня - тернистый путь в светлое завтра". Ещё были здесь и такие: "Сердце и воля народа - наш великий вождь Чой Чо Рен!", или же: "Мы верим Чой Чо Рену, потому что он наш великий вождь!".
      Приземистые квадратные домики с плоскими крышами и стенами без окон выглядели нежилыми и холодными, несмотря на палящее солнце и нарастающий, словно рокот прибоя, гул голосов, доносившихся из соседнего квартала. Едва я выехал на небольшую площадь, с двух сторон окруженную дугообразной серой стеной массивного здания, как сразу же понял, откуда взялся этот странный гул.
      В центре площади, вокруг наспех сколоченной трибуны, сбилось около двух сотен людей, с нервным нетерпением слушавших хрипловатый, срывающийся на высоких нотах, голос оратора - молодого парня в армейской куртке, надетой поверх зеленой рабочей блузы, с трехдневной щетиной на впалых щеках. Воодушевлённый общим вниманием, оратор принимался с ещё большим ожесточением сотрясать кулаком воздух, бросая на головы людей отрывистые фразы, призывавшие к единству и сплочению вокруг мудрого вождя в эти трудные для всех дни. Ветер трепал длинные волосы агитатора, и яростный блеск в его глазах казался демоническим.
      Здесь же, на площади, у продовольственного ларька Народного Фронта, под лозунгом: "Помни! Враги революции повсюду!", выстроилась длинная очередь людей, покорно ожидавших положенного им дневного продовольственного пайка. Судя по всему, эти люди собрались здесь давно, ещё до начала митинга. Когда небритый агитатор изрёк свой очередной лозунг, встреченный одобрительным шумом в толпе слушателей, из дверей ларька высунулся широкоскулый человек в грязной жёлтой униформе и что-то крикнул в очередь. Затем он так же быстро исчез, а люди в очереди заволновались; задние стали напирать на передних, началась толчея и давка. Часть митингующих тоже присоединилась к стоявшим за продовольствием, и толкотня около ларька только усилилась. Казалось, обеспокоенные известием люди вот-вот начнут штурмовать хлипкое сооружение, и оно неминуемо развалится, погребя под собой человека в жёлтой униформе. Поднявшийся гвалт уже заглушал оратора на трибуне.
      Так и не узнав, чем всё это закончилось, я свернул в боковой проулок, испытывая смешанное чувство горечи и неловкости от увиденного. Снова потянулись узкие, пыльные улочки с кажущимися пустыми домами и немногочисленными прохожими, жавшимися к серым стенам, кое-где украшенным кусками синей ткани с изречениями народных вождей. По длине очередей за продуктами, количеству митингующих и отсутствию бродячих собак я понял, что приближаюсь к центру города.
   Широкая кольцевая магистраль, на которую выехал мой магнитор, подтвердила эту догадку. Громады белых, опоясанных спиральной эстакадой, пирамид царствовали над тёмными приземистыми зданиями народно-революционных Комитетов, выстроившихся внизу, на проспекте Свободы. Там же тысячи чёрных точек суетливо сновали у подножья белых гигантов.
      Обгоняя немногочисленные машины, я постепенно, виток за витком спирали, спускался вниз, на улицы столицы первого на Гивее государства свободного народа, и чёрные "муравьи" стали превращаться в людей. Кругом шла своя жизнь, понять которую мы с Юли пытались вот уже второй год.
      Миновав несколько раскольцовок, эстакад и туннелей, я выехал на радиальную дорогу, ведшую от центра города в южную его часть, наиболее пострадавшую во время боёв и теперь почти не заселённую. Это обстоятельство для меня сейчас было особенно важным. Попетляв среди высоких зданий, тоскливо взиравших на мир пустыми глазницами окон, я выехал на площадь Чань-Инь, пробравшись по заваленным битым кирпичом и разным хламом узким проулкам.
      Как ни странно, эта небольшая площадь казалась почти не тронутой разрушениями, словно жестокие бои и артиллерийская канонада обошли её в своё время стороной. Впечатление это портило лишь несколько обгоревших зданий, одно из которых было почти полностью разрушено и являло собой гору битых камней и покорёженных железных балок.
      Я остановил магнитор в тени высокого дома, сложенного из красноватых каменных плит, с узкими сводчатыми окнами и колоннами вдоль стен. Вылез из машины. Осмотрелся. Все дома выглядели брошенными и пустыми. Неожиданно какая-то тень отделилась от стены одного из них и двинулась в мою сторону. Невольно рука моя потянулась к кобуре, но так и замерла на полпути: худой бездомный пёс застыл на месте, испуганно и тревожно глядя на меня большими влажными глазами. На мгновение мы с ним встретились взглядами, и он быстро затрусил прочь, пересекая площадь наискосок. Ребра на его боках ходили ходуном под выгоревшей облезлой шкурой.
      Какое-то время я стоял, глядя ему в след. Странное тоскливое чувство вызвало в душе появление этого сиротливого и бесконечно одинокого существа. Усилием воли я подавил в себе неожиданный прилив меланхолии, и взял с заднего сидения небольшой пластиковый "консул". Войдя во двор "красного" дома, осмотрелся. Внутри здание было не так помпезно, как снаружи. Задняя стена его полностью обрушилась, и перекрытия этажей были похожи на пустые книжные полки. Взобравшись на второй этаж по шаткой металлической лестнице, я остановился около окна-арки, выходившего на площадь, которая просматривалась отсюда, как на ладони. Отлично!
      Я сгрёб с подоконника кирпичную крошку и поставил на него свой "консул". В нём находилась широкоугольная микрокамера "лаз тигра" с многополосным визиопередатчиком - всё не больше обычной зажигалки. Микрокамеру я спрятал в широкую трещину в подоконнике так, чтобы угол охвата был максимальным, а рассеивание визиолуча наименьшим. Передатчик вложил в выбоину над окном. Снова спустился вниз, на площадь. Здесь ничто не изменилось. Что ж, пока всё складывается как нельзя лучше! Сев в магнитор, я так же осторожно стал пробираться через завалы обратно, к центру города.
      Исправный визиофон пришлось искать довольно долго - таковым оказался всего один на три квартала в округе. Правда, исправным его можно было назвать лишь с натяжкой, потому что изображение в нём отсутствовало полностью, а работала только радиосвязь. Но сейчас это мне было только на руку.
      Совсем рядом, на массивном пыльном здании, двое крепких парней в рабочих блузах развешивали какой-то новый лозунг под сенью грозных литых статуй не то драконов, не то каких-то сказочных монстров. В раскрытые пасти этих чудовищ старательные пропагандисты и всунули по куску синей материи с живописным рисунком из белых иероглифов.
      Мельком прочитав замысловатую надпись и не вдаваясь в смысл прочитанного, я стал набирать нужный мне код на приёмной панели визиофона. Розовый огонёк вызова горел довольно долго в режиме ожидания. Я уже начал подумывать о том, что вся моя затея провалилась напрочь, что по этому коду, скорее всего, уже давно никто не живёт. Но тут розовый огонёк коротко моргнул и сменился на зелёный. Экран на мгновение озарился тусклым светом и сразу погас. Звонкий женский голос растерянно спросил:
      -Хаи? Сумимасен?
      - Будьте добры, мне нужен господин Наока. По важному делу. Срочно!
     На несколько секунд на другом конце провода воцарилось молчание. Чувствовалось, что моя невидимая собеседница в замешательстве и не знает, как поступить. Наконец, она неуверенно проговорила:
      - Аната но онамае ва?
      Видимо её смущал пустой экран визиофона.
      - Девушка! Я имею к господину Наоке очень важный разговор. На карту поставлена его жизнь. Моё имя в данной ситуации не имеет совершенно никакого значения!
      Секретарша всё ещё колебалась, но мои слова произвели на неё должное впечатление:
      - Мошимоши, чотто омачи курасаи!
      Я услышал слабый щелчок - секретарша Наоки приглушила звук, наверное, советуясь с кем-то, возможно, даже со своим хозяином. Этот факт порадовал меня. Вдруг, совершенно неожиданно, резкий мужской голос громко и нетерпеливо произнёс:
      - Слушаю!
      - Господин Наока? Добрый день! Я говорю с вами, как частное лицо...
      - Ваше имя?
   Вопрос прозвучал скорее приказом, и это мне совсем не понравилось.
      - Конечно, я мог бы назвать вам своё имя, но, как вы сами догадываетесь, оно вам совершенно ни о чём не скажет. Поэтому не будем терять драгоценного времени - его у меня очень мало! Я хочу предложить вам деловой обмен.
      Минута молчания. Совсем спокойно:
      - Что вы имеете в виду?
      Вот это другой разговор! Я почувствовал, что инициатива начинает переходить в мои руки.
      - Я хотел предложить вам ознакомиться с документами, в которых будет очень заинтересована народная служба безопасности, если мы с вами не договоримся. Конкретно, это показания нескольких свидетелей, вкупе с визиоматериалом, подтверждающие вашу причастность к подпольному бизнесу по распространению наркотиков, который подрывает основы народной власти.
      Снова молчание. Соображает, не ловушка ли это. Пусть соображает. Я, конечно, блефовал, и никаких неопровержимых доказательств вины Наоки у меня не было. Тем не менее, игра, которую я затеял, стоила свеч. Наока хитрый и осторожный человек, но далеко не глупый, поэтому на встречу со мной обязательно пойдёт. В этом я был уверен.
      Наконец, всё с тем же холодным спокойствием, Наока спросил:
      - Что вы хотите взамен?
      - Господин Наока! Я человек небогатый... Вы должны понимать, как живётся небогатому человеку в наше время? Революция отняла у меня всё, и теперь мне остаётся уповать только на милость богов и таких людей, как вы...
      - Короче! Сколько?
      - Господин Наока! Я совсем не жаден, но, думаю, двадцать тысяч меня вполне устроят. Надеюсь, вы понимаете, что карточки Народного Фронта меня не интересуют? Только золото! Это мой любимый металл.
      - Двадцать тысяч сумма солидная, - медленно произнёс Наока. - Прежде я хочу убедиться в ценности сведений, которые вы мне предлагаете.
      - Разумеется! Я готов ознакомить вас с ними при личной встрече. Но только с глазу на глаз!
      - Хорошо. Где? Когда?
      - Сегодня, в пять, на площади Чань-Инь.
      Мне показалось, он усмехнулся.
      - Надеюсь, господин Наока, вы порядочный человек и...
      - Да! Я буду один, - нетерпеливо перебил он меня и отключил связь.
      Ну, что ж, посмотрим, как вы держите своё слово, господин Наока. Провести меня вам всё равно не удастся. Я взглянул на часы - до встречи оставался один час. Сев в магнитор, включил затемнение на стёклах, нажал клавишу на пульте управления: специально оборудованная панель зажглась перебежкой жёлтых огней. Засветился небольшой экран на вертикальном щитке. Я увидел контуры знакомой площади в лучах красного солнца. Изображение сдвинулось с места и медленно пошло вправо - следящая камера начала свою работу.
      Лохматые деревья непривычно огромной высоты тоскливо шумели под напором горячего сухого ветра. По небу, откуда-то с юга, вероятно со стороны океана, ползли плоские серые облака. Вся природа, казалось, уснула тяжёлым, тревожным полуденным сном, изнывая от жары. Пыльное раскалённое марево поднималось от почвы, стекало трепетными волнами к подножью деревьев-гигантов, дробилось там, в сотни обжигающих огненно-красных искр.
      Я в очередной раз посмотрел на экран. Вроде бы ничего не изменилось. Камера, пройдя полную дугу, возвращалась к исходной точке... Хотя, что это? Слабое движение в правом нижнем углу экрана насторожило меня. Я добавил увеличения - так и есть! Три шестиместных магнитора остановились в тени одного из зданий в самом начале площади. Это было уже интересно. Затемнённое стекло на дверце переднего магнитора медленно опустилось, открывая чёрное нутро машины. Сомнений больше не было: те, кто сидит в машине, осматривают окрестные дома с помощью термочувствительной оптики. Возможно, у них есть и биолокационная система.
      Я остановил камеру. Прошло минуты три, затем, как по команде, дверцы всех магниторов распахнулись, и из них выскочило человек пятнадцать дюжих молодцов в одинаковых синих костюмах и солнцезащитных очках, очень напоминающих специальные инфракрасные. Они врассыпную кинулись к окрестным домам. Со стороны всё это походило на хорошо спланированную военную операцию. Было совершенно очевидно, что Наоки среди них нет. Дальше мне стало уже не интересно. Я выключил экран и вылез из машины.
      Бронзовые драконы, украшенные лаконичными революционными лозунгами, уже не казались такими свирепыми. К тому же, скоро у них должен был появиться новый сосед - памятник вождю народов Квой Сену, фундамент под который начали закладывать посреди этой маленькой площади, именовавшейся теперь площадью Победы.
      Кабина визиофона была всё так же пуста. Я набрал прежний номер и стал ждать. Наконец, экран слабо осветился и потух. Розовый огонёк вызова снова стал зелёным, и знакомый журчащий голос секретарши Наоки произнёс:
      - Хаи?
      - Господин Наока у себя?
      Она сразу узнала меня. Это я понял по интонации её голоса. Но, к моему удивлению, в разговор почти тут же вклинился сам Наока.
      - Слушаю! - Голос его прозвучал резко и недовольно.
      - А вы, оказывается, не деловой человек, господин Наока!
   Я решил говорить с ним в холодно-нагловатых тонах. Минуту он молчал. Мне стало жаль, что я не вижу его лица. Наконец, он произнёс с лёгким удивлением, не ускользнувшим от моего чуткого уха:
      - Это вы?
      - А вас это удивляет? Кстати, вы можете отозвать своих людей с площади Чань-Инь. Они умелые ребята, но, к вашему сожалению, никого там не найдут. Только зря потеряют время. Хотя, если вы хотите, чтобы они размялись, тогда пускай порыскают ещё.
      Снова молчание, на этот раз более продолжительное. Момент был подходящим, и я решил "ковать железо, пока горячо".
      - Неужели вы не поняли, с кем имеете дело?
      - Теперь понял... Хорошо. Давайте говорить по-деловому. Что вам нужно?
      - А у вас, оказывается, плохая память, господин Наока! Кажется, мы уже договорились о сумме, которую я хотел бы получить? Или нет? Вам, видимо, деньги дороже собственной свободы и жизни?
      - Хорошо. Называйте время и место.
      - Ну что ж, поверю вам ещё раз. Только если всё повторится снова, наши с вами переговоры закончатся, не успев начаться!
      - Да, да! Говорите!
      - В восемь часов вы должны быть на проспекте Свободы. Двигайтесь пешком от здания Народного Совета к бывшему ресторану "Волшебный Гарем".
      - Как я вас узнаю?
      - Очень просто: я сам подойду к вам.
      Наока, конечно, будет не один, но на этот раз обязательно придёт сам. Не случайно я выбрал местом встречи именно проспект Свободы - людное место, особенно в вечерние часы. Здесь у Наоки и его людей не будет места для полноценного манёвра. Но особо обольщаться мне не стоило: взять его там так же не просто, как и ему обнаружить меня. Стоило всё обдумать досконально, но я решил сделать это на месте, исходя из обстановки.
      Ночь нахлынула, как всегда, стремительно и неожиданно. Тёмные, переплетённые, словно ходы лабиринта, улицы Шаолинсеу действовали на меня угнетающе. Усталые, сгорбленные люди в промасленных робах брели по тротуарам к мрачным, похожим на жерла вулканов, входам в подземные фабрики и заводы. Там они, вымотанные за день бесконечными очередями и митингами до хрипоты, бездумно выполняли каждый свою работу - бесконечно, сотни, тысячи раз, до отупения. Этот, внешне казавшийся слаженным, механизм превращал людей в биологические машины, работающие на износ.
      Я смотрел на тяжёлые спины в зелёных рабочих комбинезонах, испуганно шарахавшиеся в лучах осветителей к стенам домов, и в душе рождалось смутное чувство горечи. Так не похоже всё это было на жизнь людей Земли, которым труд приносил радость и творческое удовлетворение от осознания собственной значимости для общества, от желания творить и совершенствовать себя и окружающее. Земной труженик преображал свою планету свободным трудом, делая мир вокруг ещё прекраснее. Люди на родной планете по истине творили чудеса, покоряя вселенную, неся в её глубины то добро, которое вложило в них Трудовое Братство. Они не нуждались в награде и не просили ничего взамен. Здесь же всё было по-иному, и мне хотелось понять, почему так происходит. Почему революция не изменила этот мир к лучшему, хотя должна была сделать это? Почему всё осталось по-прежнему. Почему пустые слова заменяют здесь реальные дела и помыслы?
      Наконец, впереди показалась узкая расплывчатая полоса света, стала шире и ярче. Я выехал на кольцевую эстакаду, к подножью белых пирамид, словно паутиной, опутанных строительными лесами. Громадные белые блоки, по решению Народного Совета, уже начали вынимать и распиливать на памятники народным вождям. Свернув с эстакады на боковую улочку, я сделал крутую петлю в объезд по тёмному пустынному бульвару, и въехал во двор громадного, похожего на серую скалу, здания. Несколько бездомных собак шарахнулись в дальний угол двора, испуганные светом осветителей моего магнитора.
   Выключив магнитный активатор, несколько минут я внимательно всматривался в темноту вокруг. Красные огоньки контрольных приборов горели настороженными глазами загадочного животного, едва освещая салон. Я вышел из машины. На всякий случай осмотрел верхние этажи дома, но тёмные глазницы окон казались нежилыми, и только редкие звёзды, отражавшиеся в стёклах, оживляли их. Скользнув рукой по левому боку, и ощутив твёрдость рукоятки пистолета, я медленно направился под треугольную арку, выходившую со двора на проспект Свободы.
      Ряды частных заведений, когда-то богатые световой рекламой, сейчас выглядели мрачно: разбитые витрины, наглухо заколоченные окна и двери, на стенах домов рытвины и вмятины от пуль и осколков. Только в конце проспекта оранжевым светом горела вывеска народного театра "Судзу", где в эти дни шли агитационно-массовые представления труппы артистов Народного Фронта. В противоположной стороне от него болезненно мигала реклама ресторана "Волшебный Гарем". Замысловатая иероглифическая надпись вспыхивала и гасла на фоне ночного неба голубыми гребешками. Прямо напротив меня высилось здание Народного Совета. Взглянув на часы, я не спеша, двинулся в сторону "Волшебного Гарема" в пёстром потоке людей, заполнявших тротуары: кто-то толпился около разбитых витрин, кто-то просто праздно шатался в поисках хоть каких-нибудь развлечений.
      У заляпанной краской витрины какого-то магазина пристроилась шумная группа молодежи. Юноши: коротко стриженные в чёрных коротких куртках и плотно обтягивающих штанах. Девушки то же в куртках и коротких, выше колен юбках, с прическами типа "собачий хвост" и с сильно накрашенными лицами.
   Я приостановился, с интересом рассматривая их.
     Здешняя молодежь, как правило, делилась на две обособленные группы. Одна из них была фанатично предана делу революции и активно участвовала в различных митингах и манифестациях, помогая взрослым агитаторам внедрять в массы революционные идеи народных вождей. Другая, напротив, всячески чуралась всего, что было связано с революционной борьбой, и старалась вести себя так, словно на планете ничего не происходит и жизнь течёт в прежнем русле.
      Наверное, это была своеобразная защитная реакция ещё не устоявшейся подростковой психики на все страшные события, происшедшие на планете за годы революции. Они были другим поколением, которое родилось на развалинах прежнего мира и которое не затронул революционный запал их отцов и дедов. Скорее всего, молодёжь даже не понимала ради чего взрослые лишили их нормальной мирной жизни.
      Одна из девушек, стоявших у магазина, заметила меня, и что-то шепнула своей подруге. Та обернулась, окинула меня оценивающим взглядом и развязно подмигнула. Обе громко рассмеялись. Невысокого роста паренёк, их товарищ, не спеша подошёл ко мне и попросил прикурить. Я достал зажигалку, извлёк из неё пламя, и тут заметил в толпе Наоку. Тот шёл прямо на меня. Я сразу же отметил двух плечистых молодцов в синих костюмах, шагавших на несколько шагов впереди Наоки, и зорко осматривавших толпу. Ещё двое на небольшом отдалении шли сзади.
      Я повернулся к парню в кожаном костюме, который никак не мог раскурить отсыревшую сигарету, и в это время Наока прошёл в двух шагах позади меня. Слегка скосив глаза, я посмотрел ему в спину, и тут же мимо меня прошли двое его телохранителей. Парень, наконец, прикурил и, поблагодарив меня кивком головы, вернулся к своим друзьям. А я медленно развернулся и не спеша пошёл вслед за Наокой и его людьми, мысленно прокручивая возможные варианты своих действий.
      Наока шагал уверенной походкой, не оглядываясь, не спеша, словно на прогулке. Было видно, что он полностью доверяет своим телохранителям. Я двигался метрах в десяти от них, глядя на широкие спины и мясистые загривки здоровяков. До треугольной арки, во дворе за которой я оставил свой магнитор, оставалось десятка два метров. Пора было действовать. На моё счастье, у самой арки теперь стоял одинокий агитатор и предлагал прохожим листовки Народного Фронта. Я ускорил шаг, обогнал Наоку и его людей. Они оглядели меня подозрительными взглядами с ног до головы, но не сочли опасным для их хозяина.
   Около агитатора я остановился. Молодой парень посмотрел на меня горящими, болезненно покрасневшими глазами и протянул мне листок жёлтой грубой бумаги, вежливо улыбаясь.
      - Хотите вступить в молодёжный союз поддержки вождя Чой Чо Рена?
      Я с заинтересованным видом взял у него прокламацию, и в этот момент Наока поравнялся со мной. Дальше всё произошло в считанные секунды. Резко развернувшись, я схватил Наоку за ближнюю ко мне руку, рванул его на себя, тут же нанося ему короткий удар в шею. Наока пошатнулся, но я уже швырнул его в темноту арки, и сам прыгнул следом. Шедшие впереди телохранители ничего не увидели; задние же просто не успели ничего сделать.
   Придерживая плечом грузное тело Наоки, я прижался к холодной стене, и тут же в проёме арки появились двое охранников, те, что шли сзади. Ослеплённые яркими огнями проспекта, в первое мгновение они растерялись в сумраке тёмного двора. Я не дал им опомнится. Быстро отделился от стены и в прыжке нанёс удар ногой в челюсть ближнего верзилы. Он упал на спину, широко раскинув руки. И тут же второй телохранитель Наоки кинулся на меня. Я остановил его коротким и резким ударом локтя в грудь. Он отпрянул, но не упал, а снова бросился на меня. Теперь я встретил его прямым ударом в челюсть, и тут же нанес удар ногой в колено. Нападавший споткнулся, и я с разворота влепил ему ступней в ухо. Здоровяк отлетел к стене арки.
      Не задерживаясь, я бросился к бесчувственному Наоке и потащил его к магнитору. Втолкнул грузное тело на переднее сидение, включил магнитный активатор и тут же увидел, как во двор вбегают двое других охранников. Их тёмные контуры остановились в проёме арки и резко вскинули руки с оружием. Выстрелы громыхнули в тишине двора один за другим. Я дал задний ход - машина, качаясь из стороны в сторону, стремительно рванулась назад. Не отпуская управления, через открытое окно, я разрядил обойму по телохранителям Наоки. С проспекта Свободы послышались испуганные крики разбегающихся людей и громкие звуки сирен военного патруля. Ответных выстрелов не последовало.
   "Значит попал!" - подумал я.
      Мой магнитор выскочил на пустынный бульвар, завертелся на месте, разворачиваясь и, подчиняясь заданному ускорению, помчался в темноту, всё дальше и дальше удаляясь от проспекта Свободы. Рядом без сознания лежал Наока в наручниках, которые я предусмотрительно надел на него уже в машине. Быстро ощупав его карманы, вытащил тяжёлый десятизарядный "Борсет" с вороненым стволом, торчавший справа, за ремнем брюк Наоки. Бросил его на заднее сидение. Кроме оружия и бумажника в карманах у него ничего не было.
      Выехав на оживленное шоссе и смешавшись с попутным транспортом, я сбросил скорость. Погони не было. На экране заднего обзора медленно уплывали вдаль цепочки огней, вскоре таявшие в ночном сумраке. На часах половина девятого. Если поднажать, то к утру можно добраться до Шэнь-Цян.
  
   * * *
     
      Здание, где располагался местный комитет ОЗАР, напоминало растревоженный улей. Разнородный гул голосов стоял в воздухе, смешиваясь с табачным дымом, запахом дешевой парфюмерии и человеческого пота. Вентиляторы на потолке натужно гудели, широкие лопасти с трудом месили тяжёлый воздух.
      Миновав шумный и тесный вестибюль первого этажа, и здороваясь на ходу со знакомыми оперативниками и следователями, я поднялся на второй этаж, где находился кабинет Ена Шао. В узком мрачном коридоре чуть было не столкнулся с двумя плечистыми парнями в форме службы безопасности, сопровождавшими какого-то человека с заложенными за спину руками и низко опущенной головой. Судя по всему, его только что вывели из кабинета Ена. Одет он был прилично, но выглядел сломленным: плечи опущены, на щеках трёхдневная щетина, в волосах, когда-то тёмных и курчавых, седина. Я остановился, пропуская их. В это мгновение арестованный поднял ко мне своё лицо, и я увидел его глаза: бесконечная печаль застыла в самой глубине их, как у человека осознавшего неизбежность собственной смерти и бесполезность борьбы за жизнь.
      Сердце у меня сжалось от боли при виде этих глаз. Кто этот человек? Почему он здесь? И почему такая безысходность сквозит в его взгляде? Я смотрел им вслед, пока они не скрылись за поворотом коридора, терзаясь этими вопросами.
      Ен сидел за массивным столом, заваленным ворохом каких-то папок, бумаг и толстых уголовных дел. Солнечный свет падал сквозь распахнутое окно, и скуластое загорелое лицо начальника местного комитета ОЗАР казалось почти медным. Этот парень ещё с первой встречи понравился мне своей рассудительностью и спокойствием, но сейчас вид у него был необычно возбуждённый. Рукава рубашки закатаны, ворот расстёгнут почти до груди, на щеках выступили красные пятна. Да и в глазах сквозит какой-то жестокий холодок. Таким я его ещё не видел. Впрочем, взгляд его снова стал доброжелательным и приветливым, едва он завидел на пороге меня.
      - А, Максим! Проходи. Садись.
      - Кого это вывели сейчас от тебя? - сходу спросил я, подходя к столу.
      - А! - отмахнулся Ен, пожимая мою руку. - Не стоит и говорить. Дерьмо! Из-за таких вот, как он, мы до сих пор не можем покончить с прошлым! - В глазах его снова мелькнула жестокость.
      - Да? А мне он показался вполне порядочным человеком. Не знаю... Но глаза у него честного человека.
      Ен уставился на меня так, словно впервые увидел. Багровые пятна на его щеках проступили ещё явственнее.
      - Глаза честные? Да, я... - Он осёкся, и вдруг заявил несвойственным ему начальственным тоном, отчитывая меня, словно провинившегося школьника: - И вообще, где ты болтаешься последнее время? Найти тебя нигде не могут. Пока ты работаешь на меня, ты обязан...
      - Я не болтаюсь, как ты выразился. Это, во-первых, - оборвал я его. Тон Ена задел меня. Так со мной ещё никто здесь не разговаривал. - А во-вторых, я работаю не на тебя, а на правительство народной власти по договору с Землей! И, наконец, я не знал, что обязан докладывать тебе о каждом своём шаге здесь.
      Это был удар ниже пояса, но мне захотелось немного проучить его, сбить его спесь, и это подействовало.
      - Ну, хорошо, не будем больше об этом, - примирительно сказал Ен. - Но всё же ты не забывай об ответственности, возложенной на меня народной властью. Ведь я отвечаю за твою безопасность, и, чёрт возьми, я всё-таки переживаю за тебя! К тому же, твоя жена беспокоилась.
      Я прекрасно знал, что Юли никогда не ослушается меня, и не станет звонить сюда сама. Но зачем Ен солгал? Пока я размышлял над этим вопросом, почувствовал на себе его пристальный взгляд. Он ждал объяснений.
      - Вчера я ездил в столицу, - нарочито спокойным и неторопливым тоном начал я. - Дело не требовало отлагательства, и я не стал ставить тебя в известность.
      - И что же это за дело, если не секрет?
      - Дело простое: я вышел на след Наоки, того самого, что когда-то ушёл от ответственности за наркотики, ещё при прежней власти, и взял его с поличным в столице, - произнёс я обыденным тоном, как будто речь шла о каком-то пустяке.
      Ен даже привстал в своём кресле.
      - Нао... Ты, что в своём уме?
      - Не понял. Что-то не так?
      - Нет, ты действительно спятил! - Ен нервно рассмеялся. - Он взял Наоку! Прекрасно! Замечательно! И, что мне прикажешь с ним делать?
      - Пока посади в изолятор. Там разберёмся.
      - Посадить в изолятор? А что я ему предъявлю? Ты подумал об этом? На каком основании ты его задержал? У тебя есть какие-то доказательства его вины? Улики? Что у тебя вообще есть?
      Я сел в кресло у его стола.
      - Для начала, факт незаконного ношения оружия и организация вооружённого нападения на законного представителя власти! - Я достал из кармана и бросил на стол пистолет, который изъял у Наоки.
      - Брось, Максим! Кругом полно оружия, оставшегося после боёв. Даже у детей оно есть! Если из-за этого арестовывать, тогда нужно посадить в тюрьмы половину населения Гивеи. И потом, были свидетели того, как ты изымал оружие именно у Наоки? Нет? Тогда он на любом суде скажет, что этот пистолет ему просто подкинули, а тебя он принял за обычного грабителя. И он будет прав. Вот так! Всё это не серьёзно, Максим.
      - Не серьёзно? - Я слегка приподнял одну бровь. - Тогда полистай оперативные сводки, проанализируй показания свидетелей по последним делам, связанным с нелегальной поставкой наркотиков с Южного материка. Наконец, подними архивы! Только слепой может не заметить связи Наоки с делами о наркотиках и грабежах. Он крупная фигура в преступном мире. Ен, это очевидно!
      - Максим, не смеши меня! Ты же взрослый человек. Сводки ещё не доказательства. Их я не прилеплю к обвинительному заключению. Кто-то, где-то, когда-то слышал не известно от кого имя Наоки... Ну, и что? Что это доказывает? Ровным счётом, ничего! Пустая уличная болтовня! И это ты предлагаешь мне принять в качестве обвинения и доказательства его вины? А где же связь? Я не вижу связи!
      - Или не хочешь видеть? - Я пристально посмотрел ему в глаза.
      Ен нахмурился. Несколько минут он молчал, что-то обдумывая и глядя на меня из-под сдвинутых бровей. Затем воздохнул:
      - Ну, хорошо. Может быть, в чём-то ты и прав. Может быть, Наока действительно замешан в каких-то махинациях. Но, согласись, материала, собранного тобой, пока недостаточно, чтобы обвинить его в серьёзном преступлении. Нужны неоспоримые доказательства вины Наоки, которые припрут его к стенке. Только тогда мы сможем привлечь его к суду. А пока... - Ен с подчеркнуто безучастным видом стал собирать бумаги на столе. - Ты действовал поспешно и неосмотрительно, как неопытный мальчишка. Хоть бы со мной посоветовался! И потом, сам рисковал. А зря! Теперь вот придётся приносить Наоке свои извинения, - добавил он совсем уж обыденно и посмотрел на часы.
      - Ты что же, собираешься отпустить его?
      - А что прикажешь мне с ним делать? - Ен опёрся кулаками о крышку стола, склоняясь ко мне и снова закипая. - Наока - уважаемый человек!
   Это его определение показалось мне, по крайней мере, странным.
   - Кроме того, ты действовал на территории столицы, - продолжал нравоучительным тоном Ен, - а там свой отдел службы безопасности, и наши с тобой полномочия не действительны. Выражаясь официальным языком - это не наша юрисдикция! Мы с тобой можем нарваться на очень большие неприятности. Самым разумным в данной ситуации будет передать Наоку в руки столичных оперативников, и пусть они расхлёбывают эту кашу сами. И это всё, что я могу сделать сейчас для тебя! - категорически заявил он, видя, что я снова собираюсь возражать.
      - Пока, конечно, пускай посидит у нас. Так и быть, возьму это под свою ответственность, - сказал Ен более мягко, видя моё недовольство. - К тому же, сейчас нет людей, чтобы сопровождать его обратно в столицу...
      - Могу сопроводить сам, раз уж я незаконно вытащил его из этого тёплого логова! - проворчал я, хмурясь.
      - Для тебя у меня есть другое задание! - отрезал Ен. - Садись!
   И вдруг совершенно неожиданно переменил тему разговора. Спросил каким-то, по-детски, наивным голосом:
   - Ну, как там, в столице? Неспокойно?.. Сто лет не был в Шаолинсеу! С самой революции. Тогда жизнь там кипела во всю!
      Глаза его заблестели.
      - Не знаю, как в революцию, а сейчас столица произвела на меня тягостное впечатление! - Я не собирался тешить его приятные воспоминания своим рассказом. - Хотя и здесь, у нас не лучше, но в большом городе всё как-то обостряется, выделяется резче. И знаешь, о чём мне подумалось?.. А стоило ли ради всего этого проливать столько крови?
      Глаза Ена неожиданно вспыхнули гневным огнём. Он с треском ударил пластиковой папкой об стол и вскочил из кресла.
      - Ты, что?! Спятил?! Ты думаешь, о чём ты говоришь?!
      Он вперил в меня испепеляющий взор. Ноздри его раздувались, как у разъярённого быка. Мне показалось, ещё мгновение, и он бросится на меня с кулаками.
      - Да, что вы вообще можете знать о наших жертвах?! Понять ли вам, ради чего была пролита кровь нашего народа? Вы у себя, на Земле, живёте, как жуки в сиропе! Наша борьба для вас - познавательный экскурс в историю, возможность воочию посмотреть на пути развития "примитивных народов", научный интерес, любопытство докучливых археологов, неожиданно получивших в руки своеобразную машину времени, а с ней и возможность "пощупать" древний мир не по черепкам и окаменелым осколкам, а в живую!
      Я быстро посмотрел на него. Он понял, что зашёл слишком далеко, и сразу же осёкся. Стал в запале быстро ходить по кабинету. Я молча наблюдал за ним, спокойно закинув, нога на ногу. Видимо, немного успокоившись, Ен заговорил снова, словно я был учеником, которому он - профессор, умудрённый опытом - вынужден объяснять прописные истины.
      - Конечно, у нас не всё так хорошо, как хотелось бы. Но даже древние говорили: не принося жертв, не возможно обрести счастье! Разве не так? А жертвы, отданные революции, святы! Они не были напрасными. Ты знаешь, что нам досталось после Данг-Лао?
      - Читал.
      - Читал? - Ен усмехнулся. - А я видел это собственными глазами, жил этим, когда пришёл работать в ОЗАР! Шестьдесят процентов населения на Гивее влачило нищенское существование, коррупция, пропитавшая весь государственный аппарат, экономика на грани полного краха, спекулянты, уголовники различных мастей, разгуливающие на воле и чинящие беззаконие. И это ещё не всё. Подпольная торговля на "черном рынке", ночные притоны и прочие сомнительные заведения, в которых процветала наркомания и проституция. Вот, полюбуйся! - Он бросил на стол толстую пачку оперативных сводок. - "Топаз", "Анио", "Гикаку", "Жене", "Бато-Лавуар", "Куро", "Йокомиси", "Пусан"... В одном только Шэнь-Цян их около двадцати!
      Я перебирал серые пластиковые карточки с компьютерной распечаткой. Честно говоря, многое из рассказанного Еном было для меня мало понятно, хотя обо всём этом я уже читал и слышал перед отлётом на Гивею, всё это видел своими глазами здесь, на планете.
      - А кто содержит все эти бары?
      - Не известно. Сколько бьёмся, не можем выйти ни на одного мало-мальски крупного дельца.
      - И при этом ты отказываешься арестовать Наоку? Наоку, который, скорее всего, и стоит за всеми этими сомнительными делишками? - скептически заметил я.
      Ен поморщился, и я понял, что задел его больное место.
      - Самое большое, что мы можем, - продолжал он, сделав вид, что не расслышал моего замечания, - это устраивать облавы, которые, в большинстве своём, мало эффективны. Стоит нам разгромить один притон, как в другом конце города появляются три новых.
      - Почему бы тогда не провести кардинальную операцию, охватывающую весь город? Арестовать максимальное количество преступников, и выйти через них, наконец, на главного босса или боссов.
      - Видишь ли... - Ен почесал затылок. - Здесь не всё так просто, как кажется. Ну, во-первых, у нас нет ни средств, ни людей для этого. Ты же должен представлять, сколько понадобится оперативников и техники для такой широкомасштабной операции? А, во-вторых, в каком-то смысле, существование этих заведений выгодно народной власти.
      - Дело в том, - поспешил объяснить он, видя моё удивление, - что все эти притоны, кроме наркотиков и другой дряни, продают населению продовольствие. Конечно, тоже подпольно и в обход наших распределителей. Ведь мы ещё не можем снабжать город бесперебойно. Провинция, вообще, сидит у нас на голодном пайке. А у них можно в любое время дня и ночи достать всё, что душе угодно. Вот и идут к ним люди, и отдают последние заработанные гроши, чтобы не умереть с голоду.
      - Но ведь продовольствие это тоже ворованное из ваших же распределителей! А это уже политика! Явный удар по "престижу революции", как вы любите говорить со своих трибун.
      Откровенно говоря, я его не совсем понимал. Ен снова болезненно поморщился. Сказал:
      - Не надо, Максим! Не надо язвить на эту тему! Подрыв подрывом, а прикрой мы сейчас все эти заведения, это вызовет такое недовольство народа, что убоятся даже боги! Ведь они снабжают даже Южный материк! С идеологией-то у нас ещё не всё в порядке, - сокрушенно добавил он. - В народе живы ещё старые стереотипы, взгляд на верховную власть, как на бога, который всё может и всё видит, но ничего не делает, чтобы помочь бедам людей. А кто в этом виноват? Всё та же диктатура, которую мы смели очищающим огнём революции!
   Ведь, посмотри, что получается. После подавления восстания Квой Сена, власти жестоко расправлялись со всеми инакомыслящими, на планете царил "черный" террор. Диктаторы хотели запугать народ, вытравить из него само стремление к свободе и справедливости. Но наш народ был уже не тот. Теперь им уже нельзя было управлять по-старому, как стадом скота, опираясь только на силу и страх. Тогда правительство сменило тактику, и со всех трибун важные чиновники стали говорить о своём стремлении дать народу свободу и равенство, о необходимости ставить интересы народа превыше всего, подкрепляя эти призывы незначительным послаблением диктатуры, но оставляя незыблемым её основу.
      Народ был ослеплён, оглушён потоком пустых обещаний и призывов. Ему говорили: верьте, очень скоро мы дадим вам все блага этого мира, и вы не будите больше испытывать лишения и голод. И тут же оговаривались: но это время не может наступить сразу, вы же понимаете, что не всё так просто, нужно ещё немного потерпеть, перенести ещё некоторые лишения, и тогда наступит желанная пора всеобщего изобилия и счастья. И самые важные вельможи, включая президента, приложив руку к сердцу, горячо клялись: видите, мы прилагаем для достижения этого все возможные усилия, пускай наши достижения ещё малы, но не нужно отчаиваться, ведь это только начало, надо просто верить и работать, верить и работать, и это всё, что от вас требуется...
      Слушая Ена, мне почему-то подумалось о том, что очень похожая ситуация сложилась и сейчас на планете, хотя революция должна была принести народу Гивеи совсем иное. Интересно, а понимает ли это сам Ен? Сколько я не вглядывался, в чёрных глазах начальника местного ОЗАР, словно в глухой ночи, лишь изредка появлялись всполохи яростного огня.
      В дверь постучали и, не дожидаясь ответа, на пороге появился дежурный. Увидев меня, он, как мне показалось, удивился, но тут же принял официальный вид. Бодро отрапортовал на вопросительный взгляд Ена:
      - Всё готово, товарищ Шао!
      Какое-то время Ен пристально смотрел ему в лицо, словно, желая убедиться в правдивости его слов. Затем кивнул: - Прекрасно! - и повернулся ко мне. - Вот тебе иллюстрация к нашему разговору!
      - А что случилось?
      - Ничего особенного. Просто нашим агентам удалось обнаружить очередной притон на окраинах города. Операция назначена на девять. Если тебе это интересно, можешь принять участие и лично убедиться в эффективности подобных методов. Оружие при тебе?
      В какое-то мгновение у меня возникло ощущение, что всё происходящее, это хорошо отрепетированный и сыгранный спектакль, но я тут же отбросил от себя эту нелепую мысль. С готовностью хлопнул себя по левому боку, где висела кобура с пистолетом.
      - Ну, и хорошо! Тогда едем? - Ен достал из ящика стола увесистый "Тэджи-47" и сунул его за ремень брюк.
     
     
     
      ГЛАВА ВТОРАЯ
     
      СВИНЦОВЫЙ ДОЖДЬ
     
     
      Дома по обе стороны улицы вставали в лучах осветителей серыми громадами, зияя чёрными глазницами пустых окон. Своры одичавших собак бродили по тёмным закоулкам дворов, шарахаясь от света наших машин. Проехав несколько безлюдных кварталов, мы наконец остановились.
      - Дальше пойдём пешком, - сообщил Ен, откидывая дверцу магнитора.
      Из грузовых фургонов одна за другой появлялись тени оперативников и тут же выстраивались в две шеренги. Молча двинулись вдоль улицы, словно призраки, невидимые в ночи. Давно заброшенные дома поднимались к редким звёздам безмолвными скалами.
      На западе призрачный звёздный шлейф тонул в серебряной дымке только-только всходившей луны. Мы с Еном обогнали цепочку людей с оружием наизготовку, и оказались во главе этой молчаливой процессии. Где-то впереди, едва слышимые, раздались голоса людей.
      Ен поднял руку, приказывая всем остановиться. Быстро взглянул на меня. В свете всходившей луны его глаза стали совсем непроницаемыми. Я понял его безмолвный вопрос и согласно кивнул.
      Мы бесшумно пошли вперёд, свернули во двор полуразрушенного дома. По едва различимой лестнице поднялись на второй этаж к зияющему пустотой квадрату окна. За ним мутным пятном лежал серый лунный свет.
      Отсюда была хорошо видна вся улица, по которой мы передвигались, но главное - как на ладони внизу лежала квадратная площадь, на которую выходило несколько узких улочек. На противоположной стороне площади отчётливо просматривалось большое здание, в свете луны казавшееся голубым.
      Я посмотрел на Ена. Он утвердительно кивнул: здесь! Вооружившись термосканером, похожим на обычный бинокль, Ен стал осматривать окрестности. Я внимательно наблюдал за ним. Видимо, что-то заметив, он передал прибор мне. Непривычно зелёное, режущее глаза, пространство казалось пустым.
      Ен указал мне нужное направление, и в окулярах мелькнул какой-то красный размытый контур. Ага, вот!
      Я настроил резкость, и размытый контур обрёл очертания сидящего на корточках человека с поднятыми к голове руками. Что это он делает? Похоже, наблюдает за нами?
      Я инстинктивно отпрянул назад.
      - Ты что? - удивился Ен. - Это же просто охрана.
      Действительно, чего это я испугался? Ведь на мне надет защитный жилет, блокирующий тепловые лучи. В таком жилете меня невозможно увидеть ни в какие приборы. Успокоившись, я вернул термосканер Ену. Он ещё раз осмотрел здание, тихо сказал: "Жди здесь!", и исчез в темноте.
      Пятна лунного света на щербатом камне казались лужицами дрожащей ртути. Я прислонился к стене, искоса поглядывая на площадь внизу. Прошло минут пять. На лестнице снова послышались шаги. Из темноты, вместе с Еном, появился коренастый, угрюмого вида оперативник с парализатором в руках.
      - Давай, Хон! Чтобы всё было, как по нотам! - скомандовал Ен, и подтолкнул оперативника к окну, где мы только что стояли.
      Угрюмый оперативник долго и усердно целился, насупив густые брови. Ен, наблюдая в термосканер за зданием на другом конце площади, время от времени тихо давал ему советы, на что Хон только недовольно бурчал: "Сам вижу!".
      Наконец, Ен замолчал, видимо, предчувствуя самый ответственный момент, и впился взглядом в окуляры прибора.
      Я скорее почувствовал, нежели услышал хлопок выстрела. Увидел, как взметнулась пыль в сером свете луны на разбитом каменном подоконнике.
      - Молодец! Прямо в точку! - не скрывая радости, констатировал Ен и повернулся к оперативнику, утиравшему со лба выступивший от усердия пот.
      В ответ Хон лишь скупо улыбнулся. Осмотрев ещё раз "голубое" здание в термосканер, начальник ОЗАР передал прибор мне:
      - Смотри! Вот здесь, здесь и здесь... Правее и чуть выше... Видишь?
      Я перевёл объектив в указанном направлении. Две красные фигуры, прислонившись к стене, похоже курили у входа на первый этаж. Ещё двое располагались на лестнице второго этажа. В глубине здания просматривалось ещё трое человек. Неплохая охрана для дешевого притона! Я взглянул на Ена. Он кивнул:
      - Ладно. Чтобы всё было по плану!
      Ен надел на голову защитный шлем с инфраочками и рацией. Я сделал то же самое. Прозвучала команда:
      - Впёред!
      Чёрными призраками мы выплыли из темноты у главного входа. Двери оказались прочными, но всё же не на столько, чтобы выдержать удар огненного луча излучателя. Сквозь дым и гарь мы стремительно ворвались внутрь здания.
      Охранники, не ожидавшие столь дерзкого и неожиданного нападения, тут же сдались без всякого сопротивления, и наш отряд, не задерживаясь у входа, устремился вглубь здания.
      Узкий тёмный коридор с высоким потолком напоминал мрачную галерею в старинном замке. Он вёл куда-то в самое "нутро" этой громадной холодной пещеры. Вдруг, совершенно неожиданно, мы оказались в обширном зале с колоннами вдоль стен и замысловатой лепкой под потолком-куполом.
      Стены его были расписаны мифологическими сценами с участием грозных драконов и крылатых львов, а над белым, словно алебастровым полом, стелились клубы едкого сизого дыма, от которого сразу же запершило в горле и закружилась голова. Очень знакомый, сладковатый запах!
      Я посмотрел на Ена. Тот понял меня без слов и молча кивнул: наркотики! Сквозь завесу дыма можно было рассмотреть на полу какие-то циновки, на которых, будто гипсовые статуи, застыли в скрюченных позах люди. Наше появление не напугало и не удивило их. Они просто не заметили нашего присутствия.
      Оставив здесь несколько оперативников, мы двинулись дальше, под арку расположенную в одной из стен. За ней оказался ещё один мрачный коридор. В нём мы сразу же наткнулись на двух подвыпивших верзил, тискавших каких-то полуголых девиц.
      При нашем появлении девицы испуганно завизжали и опрометью бросились куда-то в темноту коридора, а их "кавалеры", так и не успев понять, что же происходит, оказались на полу с заломленными за спину руками.
      На крики и шум, поднятые девицами, откуда-то из бокового прохода выскочили несколько человек, и в растерянности остановились на месте. Но мы не заставили себя долго ждать. Невысокий толстяк с бритым черепом оказался прямо передо мной. Он вытянул вперёд руки, словно желая остановить меня, но уже в следующее мгновение оказался на полу. Ловко сбив его короткой подсечкой, я склонился над ним, застёгивая на его запястьях наручники. Глаза толстяка смотрели на меня удивлённо и даже обиженно.
      За спиной у себя я почувствовал какую-то возню, услышал негромкие шлепки, упорное сопение и глухие ругательства. Вдруг всё стихло. Я обернулся и увидел на полу около своих ног связанных друг с другом лохматых, небритых мужчин, свирепо блестевших глазами. Ен стоял над ними: возбуждённый, раскрасневшийся и вспотевший от напряжения. Двое его помощников тяжело дышали рядом.
      Начальник ОЗАР посмотрел на меня, и глаза его заблестели.
      - Ну, как ты?
      - Нормально.
      Ен кивнул. Повернулся к оперативникам.
      - Давайте этих на воздух!
      Арестованных повели к выходу, а мы с Еном свернули в боковой проход, из которого только что вышли эти трое. Но не успели мы сделать и десятка шагов, как из темноты прогремели выстрелы: целая автоматная очередь.
      Я почувствовал сильный удар в грудь, от которого перехватило дыхание. Мгновенно упав на пол, я откатился к противоположной стене, изо всех сил вжимаясь в холодный камень. Быстро ощупал себя. Защитный антиинерционный жилет держал надежно - под пальцами у меня ощущалась расплющенная, словно заклёпка, пуля.
      Поспешно достав свой пистолет, я хотел прицелиться, но тут снова раздались выстрелы. Рикошетя, пули ударились о противоположную стену и в потолок коридора. Сверху на меня посыпалась штукатурка.
      Впереди, в темноте кто-то побежал прочь, дробно стуча каблуками о каменный пол. Быстро надев инфраочки, я вскинул руку с пистолетом и выстрелил в темноту почти не целясь. Прислушался. Что-то грузное упало там на пол. Я понял, что попал и немного удивился. Ен, лежавший у противоположной стены, тоже удивился.
      Следующий десяток метров коридора мы преодолевали, прижимаясь к стенам, держа наготове оружие. Двое оперативников, подоспевших к нам на помощь, едва не споткнулись о тело, лежавшее посреди коридора.
      Мы с Еном нагнулись к парализованному человеку. Кто-то подсветил фонариком. Я увидел скуластое загорелое лицо с коротко подстриженными чёрными усами и оскаленными пожелтевшими зубами. Вид у человека был ошарашенный. Он испуганно водил глазами из стороны в сторону, силясь что-то сказать, но не мог пошевелить губами.
      Дождавшись подкрепления, мы двинулись дальше. Коридор неожиданно закончился развилкой: вправо и влево отходили перекрёстные боковые проходы. Здесь было множество узких дверей. Мы осмотрели несколько комнат. Все они были пусты и полуразрушены. Но в следующем помещении нас ожидал сюрприз. От неожиданности я даже опешил. В сизом дыму, всё с тем же сладковатым запахом наркотиков, отчётливо просматривались обнаженные тела, метавшиеся на низком широком ложе.
      Я понял, что это мужчина и женщина. Мужчина скорее напоминал дикого зверя: громко сопел и рычал, едва не терзая свою партнершу зубами. Женщина билась под ним, стоная и извиваясь, как змея. Кружившаяся от наркотического дыма, голова плохо соображала. Но Ен реагировал быстрее меня. Он громко объявил всех присутствующих арестованными именем революции, и для внушительности поднял над головой пистолет.
      Женщина, увидев нас, испуганно вскрикнула и, оттолкнув своего партнера, прикрылась покрывалом. Полный недоумения, мужчина обернулся к нам, и вдруг, схватив одну из подушек, яростно метнул её в Ена, а затем, скрежеща зубами, бросился на нас. Но его быстро утихомирили и повалили на пол.
      В остальных комнатах повторилось почти то же самое, с небольшими вариациями численного состава участников малопристойных сцен и их реакцией на наше появление.
      Я испытывал смешанные чувства неловкости и брезгливости от всех этих процедур задержания. Незадачливых любовников сразу же препровождали в полицейские фургоны, стоявшие снаружи.
      Зато следующее помещение этого огромного дома, напоминавшее небольшой округлый зал, пришлось буквально брать штурмом. Едва мы приблизились к нему, как на нас обрушился такой град пуль, что мы были вынуждены залечь под прикрытием массивных колонн, увитых гипсовыми змеями. Засевшие здесь бандиты забаррикадировали вход в помещение всякой рухлядью и яростно отстреливались. Двое наших солдат были убиты наповал, а пятеро тяжело ранены. Штукатурка снегом сыпалась со стен и потолка.
      Яростно сплевывая её вместе с отборными ругательствами, Ен со своими людьми с упорством медлительных черепах, продвигался вперёд, отвечая на выстрелы бандитов ещё более плотным огнём.
      Я старался не отставать от них, но мои электрошоковые пули были почти бесполезны в таком бою. Заметив это, Ен кинул мне обойму с боевыми патронами, но тут свинцовый дождь осыпал нас с такой плотностью, что нам пришлось отступить на прежние позиции, под прикрытие всё тех же колонн.
      Ливень яростного огня продолжался ещё около получаса, не давая нам даже поднять головы. Ен плевался и осыпал руганью всех подряд, яростно сверкая глазами из-под защитного шлема.
      - Дьявол! Сволочи! Всех упеку в каталажку! Вы у меня ещё пожалеете, что на свет родились! Всех вас... - кричал он и огрызался короткими автоматными очередями.
      Наконец, терпение его лопнуло.
      - Ли! - позвал он ближнего оперативника, скрежеща зубами, на которых хрустела штукатурка. - Ли, мать твою!
      Оглушенный шумом боя, оперативник не сразу расслышал его, и теперь испуганно подполз к своему начальнику.
      - Излучатель сюда, быстро! - скомандовал Ен. - Сейчас мы зададим им жару!
      Глаза его на мгновение встретились с моими, и я увидел в них безжалостную холодность, немного испугавшую меня.
      Оперативник на четвереньках уполз в коридор и вернулся спустя минут двадцать. Стрельба из зала на время стихла, видимо, бандиты меняли обоймы в своём оружии.
      Ен тут же воспользовался этой передышкой - быстро высунулся из-за укрытия, и зал озарила ослепительная молния, выпущенная из излучателя. Впереди что-то взорвалось, как будто раскололся громадный стеклянный купол, и стремительная волна огня ринулась на нас, сопровождаемая ужасным скрежетом и душераздирающими человеческими криками.
      Похолодев от ужаса, я весь вжался в каменный пол. Увидел, как солдат, лежавший рядом, испуганно прикрыл руками голову, и без того защищенную шлемом. И в ту же секунду огненный смерч пронёсся над нами, ударил в противоположную стену, растекаясь змеистыми разводами, как будто сказочный дракон дыхнул на нас огнём из своей отверзлой пасти.
      Какое-то время никто из нас не смел пошевелиться, словно боясь нарушить наступившую звенящую тишину. Наконец, преодолев замешательство, я выглянул из-за своего укрытия. От баррикады остались лишь обгоревшие головешки. Дым и гарь стелились там над полом. Одна из стен зала наполовину обрушилась. В неуверенности остальные оперативники поднялись с пола, опасливо переглядываясь между собой.
      Я взглянул на Ена: казалось, он был потрясён увиденным не меньше остальных. Под ногами на полу хрустело битое стекло и какие-то осколки. Подойдя ближе, я отвернулся - почерневшие, обугленные трупы вызывали отвращение. Солдаты растерянно жались друг к другу, словно опасаясь нового неожиданного нападения.
      Ен послал двоих из них осмотреть соседнее помещение, открывшееся за рухнувшей стеной. Остальные по его приказу отправились к выходу.
      Мы с Еном остались вдвоём. Какое-то время, не сговариваясь, молча осматривали обгоревшие останки людей. Чувствуя, что я вот-вот не сдержусь, Ен заговорил первым. Мне показалось, что он хочет как-то оправдаться передо мной.
      - Хочешь сказать, что не следовало их так, излучателем?.. Знаю, ты бы так не сделал. Вот поэтому это сделал я!
      - Бессмысленная жестокость!
      - Жестокость? Максим! А сколько наших они уложили? И ещё бы стольких же поубивали, если бы я их не этим... И нас бы с тобой!.. Может быть...
      - Всё равно, можно было найти другой выход! Обойти их как-то... Выбить газовыми пулями, в конце концов!
      - Пулями? - Ен усмехнулся. - Да, они нам головы поднять не давали, а ты говоришь газом! И потом, откуда такая мягкотелость и жалость к бандитам?
      - И в отношении бандитов нужно соблюдать законность!
      - Вот только не нужно говорить мне про закон! - вспылил Ен. - Когда ты брал Наоку в столице, ты что-то не думал о законности своих действий!
      - Я никого не убивал! - упрямо стоял я на своём. - Наока бандит, и он должен понести заслуженное наказание! А если твои законы не согласны с моим мнением, то я докажу всем вам, что такие законы нужно менять! Только дай время.
      Ен хотел ещё что-то возразить мне, но в это время появились солдаты и доложили, что в соседних с залом помещениях никого нет.
      - Хорошо, - буркнул их начальник. - Отправляйтесь к машинам. Мы идём следом. Ты со мной?
   Ен выжидающе посмотрел на меня.
      - Идите. Я догоню вас.
      Недоуменно пожав плечами, Ен вышел из зала.
      Я стянул с головы защитный шлем и прислушался к его удаляющимся шагам. Волосы под шлемом взмокли и прилипли ко лбу, как и куртка под защитным жилетом, пропитанная потом. Только сейчас я почувствовал, как от напряжения дрожат мои колени.
      В воздухе стоял отвратительный сладковатый запах горелого человеческого мяса. Я огляделся по сторонам. Помещение было старинным. В тех местах, где под ударами пуль штукатурка осыпалась, просматривались какие-то живописные древние фрески.
      - Господин! - окликнул меня чей-то тихий боязливый голос.
      От неожиданности я даже вздрогнул. Резко обернулся, вскидывая оружие. Зал по-прежнему казался пустым. Наверное, показалось?
      - Господин! - снова позвал голос, на этот раз громче и увереннее.
      Я вгляделся в дальний конец зала, лежавший в глубокой тени, и только теперь заметил там, в небольшой квадратной нише щуплую человеческую фигуру.
      - Кто здесь?
      - Не стреляйте! У меня нет оружия!
      Видимо, мой суровый голос ещё больше напугал незнакомца. Чтобы доказать свою безобидность, он поспешно вышел из своего укрытия в полосу света. Я не без интереса осмотрел его с ног до головы. Человек оказался невысокого роста и тщедушного вида, лет пятидесяти на вид, с явными монголоидными чертами лица, сильно выпачканного в копоти.
      - Кто вы? - повторил я свой вопрос.
      Человек опасливо покосился на оружие в моих руках и негромко пролепетал:
      - Чен Джу...
      - Так, замечательно! - усмехнулся я. - И что вы здесь делаете?
      - Поверьте, я оказался в этом доме совершенно случайно! Клянусь богами! Я не хотел идти сюда, но мой брат... Это всё он... он заставил меня. Поверьте, я ни в чём не виноват!
      - Допустим. Почему же тогда вы следили за мной?
      - Я? Я не следил. Что вы? Я просто спрятался, когда началась вся эта стрельба. Я так боюсь, когда вокруг стреляют... Мне страшно умереть... - Чен Джу виновато, как-то совсем уж по-детски, потупил тёмный взор.
      - Хорошо, - устало вздохнул я.
   Напряжение, скопившаяся за время боя, теперь давало о себе знать. Я бы сейчас с удовольствием растянулся здесь прямо на каменном полу и уснул, но этот человек всё ещё что-то говорил, заискивающе поглядывая на меня. Опустившись на каменную тумбу и положив пистолет на колени, я устало посмотрел на него.
      - Чего же вы всё-таки хотите от меня?
      - Я? - Человек снова растерялся. - Собственно, ничего... То есть, нет! - спохватился он, испугавшись ещё больше. - Я хотел помочь вам!
      Он посмотрел на меня глазами преданной собаки.
      - Помочь? - удивился я. - Интересно чем же вы мне можете помочь и в чём?
      - Простите меня, но я стал невольным свидетелем вашего разговора с тем суровым молодым человеком, - продолжал Чен Джу. - Видят боги, я этого не хотел! Это получилось совершенно случайно, и я могу поклясться...
      Я устало поднял руку, чувствуя, что сейчас он опять пустится в пространные объяснения, и тогда толку мне от него уж точно не добиться.
      - Хорошо. Что дальше?
      Чен Джу смущённо улыбнулся, показав редкие неровные зубы.
      - Вы назвали Наоку бандитом... Вы очень правильно сделали, что так назвали его! Воистину, он заслуживает самого сурового наказания! Это самый ужасный человек, которого я знаю!
      При упоминании имени Наоки я встрепенулся.
      - Вы с ним знакомы?
      - Да!.. То есть, нет, не совсем... Мой брат хорошо знал Наоку. Но мой брат сегодня погиб. Ведь он был здесь, со всеми остальными... - Чен Джу указал на то место, где недавно стояла баррикада.
      - Жаль! - Я поднялся с тумбы, снова надевая каску.
      - Но я знаю ещё одного человека, который был хорошо знаком с Наокой, - поспешно заговорил Чен Джу, наверное, опасаясь, что я уйду, не дослушав его до конца. - Я слышал о нем от своего брата.
      - Да? Это уже интересно.
      Я внимательно посмотрел на него: не обманывает ли он меня? Но этот щуплый человек был так напуган, что, скорее всего, говорил правду. Да и зачем ему обманывать незнакомца?
      - Как его имя?
      - Хо.
      - Просто Хо?
      Чен Джу кивнул.
      - Он жив?
      - Надеюсь, что да. Правда, его давно уже никто не видел, но брат говорил, будто бы этот человек живет сейчас на Южном материке. Думаю, вы найдете его в Линь-Шуй, южной столице.
      - А кто он такой, этот Хо? Ваш брат не говорил вам об этом?
      - Хо работал когда-то управляющим у Наоки, ещё задолго до революции, - словно, извиняясь, добавил Чен Джу. - Он хорошо знал деда нынешнего Наоки, и был дружен со всей их семьей.
      - Интересно, это очень интересно! - произнёс я, в задумчивости потирая подбородок. Пожалуй, здесь было за что зацепиться.
      - Скажите, - боязливо спросил Чен Джу. - Наока сейчас на свободе?
      - Пока нет. Но, думаю, скоро будет свободен.
      Я недовольно поморщился, вспоминая разговор с Еном. Сейчас мне совсем не хотелось думать о том, что все мои старания оказались напрасными.
      - Тогда не говорите никому о том, что хотите увидеться с Хо! - предупредил меня Чен Джу.
      - Почему? - удивился я.
      - Вам помешают встретиться с ним, - голосом, полным уверенности, сказал мой новый знакомый.
      Я хотел спросить его, кто мне может помешать в этом, но тут заметил, что мой собеседник прислушивается к чему-то, испуганно опуская плечи. Подняв голову, я тоже услышал чьи-то ровные тяжелые шаги, доносившиеся со стороны коридора. Чен Джу с мольбой стиснул пред собой руки и быстро зашептал:
      - Не выдавайте меня! Умоляю вас! Не говорите, что видели меня здесь!
      Немного поколебавшись, я молча указал ему глазами на нишу, в которой он прятался до этого. Благодарно взглянув на меня в последний раз, Чен Джу с проворностью юноши исчез в тёмном углублении. Я же повернулся ко входу и вовремя. Спустя мгновение на пороге зала появился Ен с автоматом в руках.
      - Что ты здесь делаешь? Что-нибудь случилось? - Ен подозрительно смотрел на меня из-под сдвинутых бровей.
      - Ничего. Просто захотелось отдохнуть, - пожал я плечами. - Пошли!
      Мы вышли на воздух, к свежему ночному ветру и ясной луне. Погрузка арестованных уже закончилась, но я остановился у входа, вдыхая полной грудью пыльные и терпкие запахи ночи.
      - Знаешь, Ен, я, наверное, на какое-то время буду вынужден покинуть этот город.
      Ен посмотрел на меня, не скрывая своего удивления.
      - Что-нибудь случилось, Максим?
      - Понимаешь, последнее время моя жена что-то неважно себя чувствует...
      - Она больна? - В голосе Ена прозвучала неподдельная тревога. - Что же ты раньше не сказал? Её непременно нужно показать хорошим врачам! Я это устрою.
      - Да, нет, ты не понял меня. Физически она совершенно здорова, но в последние дни что-то хандрит, скучает по дому, по Земле. Думаю, ей нужно на время сменить обстановку. Она чувствует себя совсем одинокой и чужой в этом городе... Может быть свозить её на Южный материк? - как бы, между прочим, спросил я, и искоса посмотрел на Ена. - Она никогда там не была. Скорее всего, ей бы это понравилось. Да и климат там другой.
      - На Южный материк? - Ен недоумённо пожал плечами. - Не знаю... Вряд ли там лучше, чем здесь... Но тебе виднее.
      - Во всяком случае, ей надо как-то развеяться, а эта поездка отвлечет её, хотя бы на время, - сказал я, как о чём-то уже окончательно решённом.
      Ен почувствовал интонацию моего голоса и косо посмотрел на меня.
      - Я понимаю, что сейчас совсем не до отдыха, но и ты войди в моё положение.
      Мне не хотелось давить на него. Я хотел решить этот вопрос по взаимному согласию.
   Ен понял мои намерения и дружелюбно улыбнулся в ответ.
      - Ну, о чём ты говоришь, Максим? Конечно же, поезжай раз надо! Я прекрасно понимаю, что из-за этого ты и сам не в своей тарелке. Какая уж тут работа!
      - У меня к тебе ещё одна просьба, официальная.
      - Да, говори.
      - До моего возвращения не выпускай Наоку. Обещаешь?
      Несколько секунд Ен мялся в нерешительности. Потом, видя мою решительность, махнул рукой:
      - Хорошо! Ради нашей дружбы, возьму это под свою ответственность.
      - И последнее. Ты не мог бы дать нам с Юли гравиплан? - Я положил руку ему на плечо. - Сам знаешь, какая сейчас неразбериха с транспортом, а я не хотел бы омрачать нашу поездку ещё и этим.
      - Гравиплан? - Ен на минуту задумался. - Ну, что ж, пожалуй, я смогу устроить и это, но только не раньше, чем через два дня! Нужно подготовить машину. Идёт? Вот и отлично!
    
  
  
    ГЛАВА ТРЕТЬЯ
     
    НА ПУТИ К ИСТИНЕ
     
     
      - Куда мы летим? - неожиданный вопрос Юли прервал мои раздумья.
   Я посмотрел на неё.
      - В Линь-Шуй, южную столицу.
      - Линь-Шуй... - задумчиво повторила она. - Ведь в переводе это "храм у воды", правильно? Какое красивое название!
      Она обняла меня сзади за шею, прижалась щекой к моей щеке. Голос её сделался игривым.
      - А что мы будем там делать?
      - Отдыхать... А вообще-то, мне нужно повидаться там с одним человеком и узнать у него кое-что по работе... Садись рядом! - Я мягко и нежно взял её за локоть, усаживая в штурманское кресло рядом с собой. - И пристегни ремни!
      - Ты боишься за мою жизнь? - спросила она, словно удивившись этому.
      - Ещё бы! Ты же самое дорогое, что когда-нибудь было у такого непутевого парня, как я!
      Выражение её глаз мгновенно изменилось, но я не понял, как именно. Она порывисто бросилась мне на шею, уткнулась носом в мою щёку, и я задохнулся ароматом её волос.
      - Максим!
      - Юли! Ну, будь хотя бы чуточку благоразумнее! Мы же разобьёмся!
      - Не буду, не буду!
      Она подняла ко мне пылающее от волнения лицо. На глазах у неё блестели слёзы. Зажмурившись, она затрясла головой, словно пытаясь стряхнуть их.
      - Когда ты так говоришь, я не могу быть разумной! Ведь я - дура! Правда, Максим. Дура!
      Я на мгновение окунулся в её глаза, чувствуя себя утлым судёнышком в безбрежном просторе янтарного океана.
      - Нет, правда-правда! - доказывала она с каким-то детским упорством. - Ведь подумать только, когда-то я ещё размышляла над твоим предложением жить вместе! А ты вернулся ко мне, несмотря на всё! И как будто ничего не было... Родной мой!
      Она подарила мне такой долгий и крепкий поцелуй, что я чуть было не задохнулся.
      - Ну, я тоже порядочный осёл! - сказал я, отдышавшись и чувствуя, как бешено колотится сердце в груди, отдаваясь гулкими ударами в висках. - Бросил тебя одну, и ради чего? Самовлюбленный идиот!
     - Нет, не надо! - Ее быстрая рука протянулась ко мне, и я почувствовал, как ее теплые пальцы легли на мои губы. - Не говори так! Значит, это было нужно... для нас обоих. Мы оба должны были понять, чего стоят наши чувства, должны были проверить себя...
   Я на мгновение окунулся в её глаза, чувствуя себя утлым суденышком в безбрежном просторе океана. Невольно пришедшие на память строки сорвались с моих губ:
  
   Твои глаза - янтарный омут грёз.
   Я утонул в нём, времени не зная.
   В них целый мир из радости и слёз.
   Я в нем живу, надеясь и мечтая...
  
   - И о чём же ты мечтаешь? - негромко спросила она, после некоторой паузы, склоняясь ко мне. На губах её играла возбужденная улыбка.
   - Я хочу, чтобы мы всегда были вместе.
   Она так долго всматривалась в моё лицо расширившимися зрачками, что я снова почувствовал лёгкое головокружение, погружаясь в эти бездонные омуты.
   - Теперь ты будешь мой... до самой смерти!
   Как это было сказано! Сила и твёрдость, прозвучавшая в её голосе, заставили меня внутренне содрогнуться. Словно зачарованный, я снова погружался в её глаза, в её расширившиеся зрачки, на дне которых всё сильнее разгорался таинственный и обжигающий пламень. "Боже мой! Как же она прекрасна!" - единственная сумасшедшая мысль носилась в моей голове необузданным ветром, и каждая клеточка моего тела тревожно сжималась в сладостной истоме, пытаясь и не в силах объять это безбрежное море красоты и нежности, исходившее от неё... Да, и возможно ли такое?
      Я не понял почему, но небо вдруг оказалось прямо надо мной, а внизу, сквозь прозрачное стекло кабины, бескрайняя равнина расстилала нам своё покрывало из серебристых трав. Я почувствовал себя ангелом, парящим над всем этим миром - таким далёким и чужим. Что он сейчас для меня?.. Завораживающая, бездонная глубина глаз Юли приковала мой взор. Я нашёл губами её рот, влажные и мягкие губы, чувствуя под ними твёрдость её зубов, и снова задохнулся. Её руки, словно лёгкие птицы, скользили по мне, и каждый нерв мой ощущал их тёплые касания. Губы её снова слились с моими губами, волосы бесшумным водопадом упали мне на лицо, и тёплая будоражащая волна затопила мою грудь без остатка.
      Когда она откинулась назад, глаза её застилал туман. Судорожно сжимая мои плечи, она подняла лицо к небу, и мне показалось, что с уст её слетает молитва. Я поймал её - гибкую, как лань - в свои объятья. Её высокая и упругая грудь оказалась рядом с моим лицом, и я с упоением прильнул к тёмному, дерзко торчащему соску, нежно терзая его языком, не в силах утолить жажду страсти.
   Юли протяжно застонала. Я почувствовал, как дрожь прошла по всему её телу. Она взяла ладонями моё лицо и принялась душить меня протяжными поцелуями. Движения её бёдер стали энергичными и отрывистыми. Мутный омут её глаз молил о пощаде, а губы снова шевелились в беззвучных словах - то ли страстных признаниях, то ли таинственных заклинаниях. Я почувствовал, как с каждым новым толчком плоть её всё сильнее сжимает мою плоть, и безропотно отдался этому наслаждению. Вдруг она резко выпрямилась, изогнувшись всем телом, словно натянутая тетива лука. Грудь её, рвущаяся к небу, вздрагивала от порывистого дыхания. Она уперлась горячими ладонями мне в живот там, где сливались наши тела, и в этот миг я почувствовал, как раскалённая пружина, скручивавшаяся во мне, стремительно вырывается наружу, пронзая её влажную плоть. Протяжный крик упоения и сладострастия пронёсся над равниной, и я не сразу понял, что это кричали мы оба, не в силах сдержать восторга и облегчения...
  
      Теперь она сидела в кресле, подле меня, - присмиревшая, утомлённая и бесконечно счастливая, - а я старался не выпускать из рук штурвала, только дивясь тому, как это мы не разбились во время этого безумства. Хорошо, что автопилот сработал автоматически, как только бортовая ФВМ поняла, что аппарат лишился ручного управления.
   Внизу по-прежнему расстилались бескрайние просторы иссушённой солнцем равнины, уходившей к далёкому синему горизонту. Серебристые травы под нами разбегались широкими волнами, и казалось, что мы плывём по живому сказочному морю.
      - Как ты думаешь, Максим, - нарушила молчание Юли, - душа действительно вечна, как нас учат в школе, или же она умирает вместе с нами?
      - Душа? - Я посмотрел на неё. - Думаю, никому не дано истребить то, что стоит намного выше всего остального мира, даже всей материальной вселенной, как нельзя уничтожить солнечный свет! Душа каждого из нас проживает множество жизней, постоянно воплощаясь в новых обличиях, прежде чем уйти в иной, неведомый нам при жизни, мир тонких энергий, в котором слита энергия всех вселенных. Наше тело - лишь временное пристанище для нашей души в её многих рождениях, так же как для нас, для всех пристанищем является наша Земля.
      - А что будет, когда истекут все эти жизни? Душа тогда умрёт?
      - Не знаю... Не думаю. Энергия не может умереть.
      - Но что же тогда? Что? - допытывалась Юли. - Что тогда смерть? Где начинается её граница и заканчивается её власть? Я хочу понять, почему раньше люди так страшились смерти, если их души вечны, всегда жили и будут жить вечно. Откуда этот страх?
      - Ты тоже боишься смерти? - удивился я и внимательно посмотрел на неё.
      - Смерти?..
      Какое-то время она думала, отрешённо глядя за выпуклое стекло кабины. Наконец, призналась:
      - Не знаю... Иногда мне кажется, что ничего уже не будет: ни света, ни птиц, ни цветов, ни солнца, ни тебя - ничего! И тогда мне становится страшно. Я не хочу лишиться всего этого, Максим!
   Зрачки её расширились.
      - Ты стала часто думать о смерти, малыш! - Я нежно обнял её за плечи и попытался заглянуть ей в глаза.
      - Да, - без улыбки согласилась она. - Последнее время, я очень много думаю об этом...
   Она почему-то побоялась произнести роковое слово.
   - Особенно по ночам... Здесь ужасные ночи! Смотрю в темноту и думаю, думаю... Ты спишь, а я всё думаю... И страх всё больше охватывает меня! Ведь если нашим душам суждено жить на Земле, то куда же они денутся здесь, когда мы умрём? Ведь мы не на Земле, Максим! - Она испытующе посмотрела на меня, словно только сейчас сделала это важное для себя открытие. - Им не в кого будет вселиться снова, а значит мы с тобой умрём по-настоящему?
      Я молчал, не зная что ей ответить.
      - Ну... ведь здесь тоже живут люди...
      - Но здесь не Земля, Максим, не Земля! - горячо возразила она, и её громадные глаза наполнились такой горечью и отчаянием, что я спохватился.
   Осторожно спросил:
      - Ты хочешь домой?
      - Хочу! - быстро сказала она, и в её голосе прозвучало упрямство капризного ребенка, совсем не знакомое мне. - Я хочу умереть на нашей Земле! Среди её полей, в её травах, под её небом! Я хочу возвращаться туда снова и снова! Ведь я ещё ничего не успела сделать в своей жизни для Земли, для людей. Что вспомнят обо мне?.. Да и будут ли вспоминать вообще? - с горечью усмехнулась она.
      - Да с чего ты взяла, что мы будем здесь до самой смерти? - не выдержал я и с досады стукнул кулаком по подлокотнику своего кресла.
      - Я знаю... я чувствую это... - совсем тихо промолвила она и замолчала, глядя на далёкий горизонт.
      Я не нашёлся, что ответить ей на это и лишь ещё больше расстроился. Совсем недавно такая весёлая, теперь Юли сидела, не проронив ни слова, и только упрямая морщинка, обозначившаяся на гладком лбу между бровей, выдавала её невесёлые мысли. Когда на горизонте появилась узкая тёмная полоса, Юли немного оживилась. Указав на горизонт пальцем, спросила:
      - Что это?
      - По всей видимости, город. - Я сверился с картой, замерцавшей на лобовом стекле. - Да, здесь должен быть город. Невесёлое название - Аполлион.
      - Действительно, - согласилась Юли, и как-то странно посмотрела на меня.
      Я понял, что мои слова прозвучали подтверждением её мыслей о смерти. Чтобы самому не думать об этом, я стал всматриваться в приближающийся горизонт.
      Спустя полчаса весь город был уже, как на ладони. Приземистые прямоугольные дома с плоскими крышами и стенами из белого песчаника образовывали узкие улочки, переплетавшиеся ходами замысловатого лабиринта. К восточной окраине города почти вплотную примыкали густые леса, изгибавшиеся крутой дугой и уходившие на юг, к отдалённым горным хребтам, горевшим на закатном солнце недобрым алым огнём. Где-то за ними, если верить карте, должна была располагаться южная столица Гивеи.
      Странно, но город, к которому мы приближались, с высоты нашего полёта казался каким-то безжизненным. Как ни всматривался я, нигде на ещё освещённых солнцем улицах не видел ни людей, ни повозок, ни каких-нибудь других признаков жизни. Мёртвый город...
   Я слышал, что здесь, в южных провинциях, такие встречались нередко. Люди уходили с обжитых мест в поисках лучшей жизни и уже не возвращались больше назад. Вот и стояли эти мёртвые селения, продуваемые ветрами, внушая скорбь и страх случайным путникам...
      Я вдруг поймал себя на мысли, что невольно снова вернулся к теме обречённости и смерти. Что это со мной? В это время Юли настойчиво затрясла меня за руку. Я недоумённо посмотрел на неё, и удивился ещё больше, увидев испуганные глаза любимой.
      - Что? Что случилось?!
      - Смотри! - Юли указала рукой куда-то в сторону приборной панели.
      Бросив быстрый взгляд в указанном направлении, я почувствовал, что колючий холодок пробегает по моей спине. Оранжевый светящийся квадратик высотомера, словно испуганный кем-то, быстро прыгал вниз по шкале. Что это? Мы падаем?
      Едва указатель достиг критической трёхсотметровой отметки, как вспыхнула и замигала красная лампочка в сопровождении отрывистого сигнала тревоги.
   Юли смотрела на меня широко раскрытыми, вопрошающими глазами. Но если бы я знал, что с нами происходит! Лихорадочно перебирая тумблеры на приборной панели, я почувствовал, как холодный пот струиться у меня по лбу. Оранжевый квадратик миновал критическую отметку и неуклонно продолжал ползти вниз.
      - Пристегни ремни! - прохрипел я и видя, что в растерянности и оцепенении Юли не может пошевелить даже рукой, сам защёлкнул замки на её кресле.
      Едва я успел откинуться на спинку сидения и вжать голову в плечи, как стремительный вихрь подхватил меня, бросил куда-то вверх, и в ту же секунду я увидел темнеющее вечернее небо у себя над головой, затем изогнутую дугой линию горизонта, словно залитую кровью. В следующую секунду я почувствовал резкий толчок - это раскрылся парашют. Огляделся по сторонам, насколько это позволяло посадочное кресло.
   Юли катапультировалась чуть раньше, и сейчас купол её парашюта был прямо у меня под ногами. А где же гравиплан?.. Я поискал его глазами, но не увидел. Лишь мгновение спустя, по звуку оглушительного взрыва и ослепительной зарнице у себя за спиной понял, что гравиплана у нас больше нет.
      Теперь всё моё внимание было сосредоточено на Юли. С замиранием сердца я следил за тем, как её парашют приближается к земле. Вот, наконец, мягкий толчок, облачко пыли, подхваченное ветром, и громадный белоснежный купол стал медленно опадать, ложась на сухую землю. Я приземлился метрах в пятидесяти от неё. Непослушными от нетерпения пальцами отстегнул ремни и со всех ног бросился к любимой.
      Юли всё ещё сидела в кресле, потрясённая случившимся. Я помог ей разомкнуть замки, заглянул ей в глаза.
      - С тобой всё в порядке?
      Она посмотрела на меня бессмысленным взором, и вдруг разразилась громкими рыданиями, давая разрядку накопившемуся напряжению.
      - Ну-ну!.. Не надо!.. Всё хорошо, - пытался успокоить её я, крепче прижимая к своей груди и нежно гладя по волосам. - Слышишь? Всё уже позади!
      - Что... что это было, Максим? - всё ещё захлебываясь рыданиями, спросила Юли.
      Хотел бы я это знать! Но, чтобы не волновать её ещё больше, спокойно, как будто речь шла о пустяке, ответил:
      - Видимо, какие-то неполадки в управлении. Здесь такое часто встречается. Успокойся! Всё уже позади.
      Она подняла ко мне лицо, посмотрела покрасневшими от слёз глазами. Спросила, всхлипывая:
      - Как же нам теперь быть?
      - Ничего, как-нибудь доберёмся.
      Я осмотрелся по сторонам. Темнело. Ночь наступала стремительно и неуклонно. Нужно было что-то предпринимать. Заброшенный город казался вполне подходящим местом для ночлега, но какое-то до конца не осознанное предчувствие, предостерегало меня входить в него. В конце концов, пересилив себя, я поднялся на ноги. Положение наше было не из лучших: ни рации, ни пищи, ни воды. При мне остался только пистолет с запасной обоймой, да несколько сигнальных ракет. Окажись мы в подобной ситуации на Земле, помощи долго не пришлось бы ждать - по аварийному сигналу личного датчика нас вскоре нашли бы через спутник и эвакуировали бы на ближайшую спасательную станцию. Здесь же, на разорённой войной планете, подобное было невозможно - ни датчиков, ни спутников, ни спасателей здесь не было и в помине. До нас никому здесь не было дела, и полагаться теперь приходилось только на себя самих. Ожидать, что кто-то вдруг появится помочь нам в этом безлюдном пустынном районе, значило тешить себя несбыточными надеждами.
      Юли растерянно следила за мной, вытирая ладонями мокрые от слёз щёки. Я взял её за руку.
      - Пошли!
      - Куда? - изумилась она.
      - В город. Не ночевать же в степи!
      - А нас кто-нибудь пустит к себе на ночь?
      Её детская наивность заставила меня улыбнуться.
      - Нет. Но это и не важно, - сказал я и видя, что она удивилась ещё больше, пояснил: - Там никого нет. Это мёртвый город, понимаешь?
      Юли сжала мою руку. Тревожно сказала:
      - Максим! Мне как-то не по себе. Давай лучше останемся здесь!
      - Глупости! Бояться совершенно нечего. Мы найдём какой-нибудь подходящий дом и дождёмся в нём рассвета. Может быть, даже мы сможем раздобыть там что-нибудь съестное. Ты ведь, наверное, голодна?
      Я нежно провёл пальцами по её мокрой от слёз щеке. Она прижалась к моей ладони и смущённо кивнула головой в знак согласия.
      - Ну, вот и хорошо! Не бойся. Я с тобой и никому не дам тебя обидеть. Пошли!
      Сухая трава шелестела под ногами. Беззвёздное, бездонное небо над головой сливалось у горизонта с тёмной землёй и от этой безграничной черноты захватывало дух. Лишь слева узкая, как лезвие бритвы, далёкая багряная полоса, отмечавшая место, где недавно село солнце, подсвечивала нам дорогу во мраке и немного придавала мне уверенности.
   Наконец, впереди показалось какое-то светлое пятно. Я вгляделся в темноту и понял, что это стена одного из домов на окраине города. Едва молчаливые утёсы домов обступили нас со всех сторон, как Юли опасливо прижалась ко мне. Я почувствовал, как слабая дрожь пронизывает всё её тело.
      Я хотел войти в один из первых попавшихся домов, но Юли наотрез отказалась оставаться здесь. Ей почему-то казалось, что в центре города нам будет безопаснее. Спорить с ней я не стал. Спотыкаясь в темноте о камни, мы брели неизвестно куда. Пройдя несколько кварталов, остановились, осматриваясь вокруг. Что-то изменилось в окружающей обстановке. Я не сразу понял, что дома стали выше и массивнее. Видимо, мы с Юли были на правильном пути. Вдруг она вцепилась в мою руку. Я резко повернулся к ней. В темноте нельзя было разобрать выражения её лица, но по тому, как её пальцы стискивали моё плечо, я понял, что она сильно напугана чем-то. Что это с ней такое?
   И тут я увидел то, что она увидела первой - впереди в темноте роились тысячи крохотных красных огоньков, словно это ветер поднял в небо сноп искр невидимого нам костра. Этот сноп стремительно приближался к нам. Почувствовав, как Юли отступает назад, под моё прикрытие, я тоже ощутил невольное волнение и даже страх. Рука моя непроизвольно потянулась к пистолету на ремне. К счастью, уже поднимавшаяся над горизонтом луна осветила улочку, на которой мы стояли, и я остолбенел от увиденного.
      Взору моему открылась огромная стая животных, очень похожих на крыс, безмолвным чёрным потоком двигавшаяся на нас. Сотни свирепых глаз горели в ночи углями адского костра. Моментально оценив обстановку, я схватил Юли в охапку и бросился в ближайшую подворотню. Стрелять в такой ситуации было бесполезно.
      Мутный серый серп луны освещал тесный квадратный дворик. Справа от нас была деревянная дверь, за которой каменная лестница вела на широкую открытую террасу, расположенную на уровне второго этажа. Выбирать не приходилось. Распахнув дверь, мы взбежали по лестнице, заваленной всяким мусором и каким-то тряпьем на эту самую террасу, и на минуту остановились, переводя дух. Здесь мы были в большей безопасности, чем на улице. Я прильнул к шатким перилам, вглядываясь в освещённый луной дворик.
      "Крысы" появились через несколько минут, и я понял, что опасность, грозящая нам, была гораздо больше, чем от обычных земных крыс. Эти юркие животные своим размером превышали даже земную кошку. Каким-то образом они обнаружили наше укрытие, и ринулись к лестнице, громко и мерзко вереща и прыгая друг другу по головам. Ещё минута, и они достигнут террасы и тогда...
      Я не стал додумывать, что же будет тогда. Поспешно выхватил одну из сигнальных ракет, рванул запальный шнур и швырнул ярко-зелёное облако шипящего пламени прямо на лестницу, навстречу свирепой стае. Затем вторую и третью.
      Ослепительный зелёный огонь с жадностью набросился на мусор и тряпье на каменных ступенях, а потом раздался сухой треск, словно кто-то подкинул в костёр свежего хвороста. Запахло палёной шерстью, и пронзительный визг огласил ночную тишину. Через секунду яростное пламя охватило всё пространство лестницы, остановив многочисленную стаю на подступах к террасе. Но так просто эти хищные зверьки не хотели сдаваться. Некоторые из них всё ещё пытались преодолеть неожиданное препятствие, отважно бросаясь прямо в огонь. Эта страшная картина продолжалась около получаса, пока вся стая не удалилась восвояси, поняв тщетность своих попыток добраться до нас. Хотя некоторое время они всё ещё кружили по двору, вереща и шипя в бессильной злобе.
      Только когда опасность миновала окончательно, я облегчённо вздохнул и повернулся к Юли. Та сидела на полу террасы, прижавшись спиной к каменной стене, бледная, как полотно. Я подхватил её на руки. На террасу из дома выходила только одна дверь. Я пнул её ногой, и дверь легко поддалась, со скрипом распахнувшись настежь. Узкая полоса лунного света упала внутрь помещения, осветив небольшую комнату с высоким арочным окном, выходившим на противоположную сторону дома.
   Комната была почти пуста, если не считать квадратного деревянного стола у окна, да некоего подобия кровати в дальнем углу. Не найдя ничего более подходящего, я уложил Юли на этот шаткий топчан, обтянутый кожаными ремнями и постелил ей под голову свою куртку. Юли свернулась калачиком на неудобном ложе, дрожа от напряжения и страха. Подумав, я закрыл за собой дверь и надёжно подпёр её столом. Осмотревшись, поднял с пола помятую металлическую плошку, когда-то служившую кухонной утварью, и, раскрошив в неё оставшуюся сигнальную ракету, разжёг огонь. Поставил плошку на стол.
      Яркое зеленоватое пламя осветило помещение, запрыгало хищными тенями по стенам, пытаясь дотянуться до потолка. Я вернулся к своей любимой и сел рядом с лежанкой на пол. Юли всё ещё бил нервный озноб. Чувствуя во всем теле смертельную усталость, и не в силах произнести ни слова, я закрыл глаза, опуская голову на грудь. Юли придвинулась ко мне и уткнулась лицом в моё плечо. Постепенно она успокоилась и вскоре заснула. Уснул и я. Сон мягкими волнами затуманил сознание и накрыл меня беспамятством. В какое-то мгновение мне показалось, что свирепая стая вернулась снова и устремилась по лестнице, где спасительный огонь давно погас. Мне даже слышался дробный цокот тысяч острых когтей по каменным ступеням лестницы. Вздрогнув от страха, я проснулся, осматриваясь туманным взором по сторонам и силясь понять, что происходит.
      Огонь в плошке всё ещё горел, и на стенах плясали причудливые тени. Прислушавшись, я услышал сухое потрескивание, доносившееся с наружи - что-то горело на лестнице, а значит путь на террасу был надёжно закрыт от незваных гостей. На всякий случай я достал пистолет и положил его рядом с собой на пол. Только после этого я снова смог забыться тяжёлым тревожным сном.
      Разбудил меня какой-то странный шум и чьи-то отдалённые голоса, доносимые ветром. Изумлённый, я открыл глаза. Ещё не рассвело. Огонь в плошке давно погас, превратившись в кучку коричневого пепла. Комната в сером предрассветном сумраке выглядела холодной и неуютной. Юли всё ещё спала, свернувшись калачиком на узком топчане.
   Я снова прислушался. Уж не почудилось ли мне? Да нет. Спустя какое-то время я опять отчётливо услышал глухой, похожий на чьё-то недовольное бормотание шум, доносившийся через лишённое стёкол окно. Что за ерунда? Кто ещё может находиться в этом безлюдном месте, кроме нас?
      Будить Юли мне совсем не хотелось. Слишком уж сладко она спала. Осторожно, стараясь не шуметь, я встал с пола, разминая затёкшие мышцы, и отодвинул от двери самодельную подпорку. Вышел наружу. Ещё не ослабший ночной ветер шевелил мои волосы, обдавая кожу приятной прохладой. Звёзды на быстро светлеющем небе гасли прямо на глазах, но солнце пока не взошло. Не было даже зари. Я посмотрел на почерневшую от гари лестницу, ведшую во двор и стал осторожно спускаться по скользким от скудной росы ступеням.
      Дом, приютивший нас на ночь, оказался небольшим двухэтажным зданием, сложенным из рыхлого белого песчаника, изъеденного, словно оспой, ветрами и солнцем. Наверное, раньше в нём жила небогатая семья гивейцев, потому что фундамент дома давно требовал ремонта, и вскоре всё здание грозило обрушиться окончательно. Крыша местами прохудилась, зияя огромными дырами. Интересно, как долго здесь не живут люди? И почему они покинули обжитые места и навсегда ушли из этого города? Что заставило их так поступить?
      Я вышел на улицу. Голоса - теперь я слышал их совершенно отчетливо - доносились откуда-то из соседнего квартала. Сверившись с датчиком движения, вмонтированном в наручные часы, я увидел шесть или семь красных кружочков, отмечавших присутствие каких-то живых объектов на обширном открытом пространстве в сотне метров на востоке от меня. Вероятно, там была какая-то площадь или же что-то на вроде этого. Если это люди, то тогда мы можем попросить у них помощи. Возможно, у них есть продовольствие и вода, а может быть даже рация? Во всяком случае, они наверняка смогут показать нам дорогу до Линь-Шуй.
      Ободренный этими мыслями, я уже хотел направиться в ту сторону, но сразу же вспомнил о Юли. Что будет, если она проснётся и не увидит меня рядом? Я поспешно вернулся в дом и вовремя: она уже встала и похоже немало напугалась, не найдя меня рядом. Это я понял по её удивлённому и встревоженному взгляду. Ободряюще улыбнулся ей.
      - Уже утро? - слабым спросонок голосом спросила она.
      - Почти. Солнце ещё не взошло.
      - А где ты был? Я чуть с ума не сошла! Всю ночь мне снились какие-то кошмары...Проснулась, а тебя нет!
      - Пойдём!
      Я помог ей встать.
      - Куда? - удивилась она ещё больше, видимо, так до конца и не придя в себя. Зябко поежилась.
      Я накинул ей на плечи свою куртку, взял её за руку и вывел из дома. Когда мы сходили вниз по лестнице, первые солнечные лучи уже пронзили предрассветные сумерки красными огненными стрелами, рассыпались в высоком синем небе сверкающими искрами.
   Юли изумлённо осмотрела обгоревшую лестницу, словно всё происходившее ночью напрочь вылетело у неё из головы. Я вывел любимую во двор, затем на улицу, и мы двинулись в направлении той самой площади, откуда доносился шум голосов.
      - Куда мы идём? - почему-то шёпотом спросила Юли.
      Я остановился.
      - Ты слышишь это?
      Она прислушалась и вопросительно посмотрела на меня.
      - Что там такое?
      - Сейчас узнаем. Думаю, там должны быть люди!
      Я двинулся, было дальше, но Юли испуганно схватила меня за рукав. Быстро заговорила, опасливо озираясь по сторонам.
      - Люди? Но почему они здесь? Ты же говорил, что этот город покинутый. Может быть, это какие-то плохие люди, раз они здесь одни, да ещё и ночью?
      В её глазах страх боролся с любопытством и тревогой.
      - Но мы с тобой тоже были здесь одни ночью! - возразил я. - Это же не значит, что мы плохие!
      Мои доводы показались ей убедительными, и она, кажется, немного успокоилась. Во всяком случае, пока мы шли с полквартала, она оставалась бодрой и уверенной. Но на подходе к самой площади присутствие духа неожиданно снова оставило её, и на лице появилось беспокойство. Юли остановилась, посмотрела на меня с надеждой, почти с мольбой.
      - Может быть, не пойдём туда? А, Максим?
      - Что с тобой, малыш? Ты же никогда не была такой трусихой!
      Я взял её за плечи и осторожно встряхнул. Она попыталась улыбнуться и покорно пошла следом. Через некоторое время дома расступились, и мы действительно вышли на небольшую площадь, одним своим концом выходившую прямо в степь. Совсем рассвело, поэтому я без труда мог рассмотреть всё, что здесь находилось.
      Утренний ветер гонял от дома к дому какой-то мусор: старую изодранную одежду, какие-то коробки и клочья пожелтевшей бумаги. В самом центре площади полыхал огромный костёр, собранный из всего этого мусора. Вокруг костра застывшими восковыми фигурами сидело с десяток человек в каких-то странных костюмах, напомнивших мне древние монашеские балахоны. Головы этих людей были скрыты накинутыми на них капюшонами, а жаркие языки пламени почти касались их лиц. Но люди, казалось, не замечали этого, даже не пытаясь отодвинуться от огня. Только изредка ветер доносил до нас глухое неразборчивое бормотание, словно бы это переговаривались между собой призраки.
      "Что это за языческое сборище?" - мысленно изумился я.
      Так как нашего появления никто не заметил, я сделал знак Юли оставаться на месте. Дал ей для храбрости свой пистолет и направился к костру, зорко следя за сидящими подле него людьми. Когда до них оставалось всего несколько шагов, я громко окликнул одного из сидевших, но никто снова не обратил на меня никакого внимания. Тогда я приблизился к костру вплотную, чувствуя неприятный запах, исходивший от сидевших вокруг него людей. Осторожно положил руку на плечо одного из них.
      - Послушайте!
      Медленно, словно и в самом деле это была восковая фигура, человек повернулся ко мне, едва не скрипя всеми своими суставами. Сперва я увидел его ветхий грязный капюшон, низко надвинутый на самые глаза, но в следующую минуту странный человек поднял голову, и меня, словно громом ударило. Такого безобразного и ужасного лица я ещё не видел в своей жизни. На мгновение я даже потерял дар речи.
   Казалось, что это было и не человеческое лицо вовсе, а ужасная изъеденная короедами деревянная маска, почти лишённая носа и губ, вся в каких-то струпьях, сочащихся гноем и кровью. На меня, словно, пахнуло могилой. От неожиданности я невольно отшатнулся и мой невольный испуг вызвал на безгубом лице этого монстра кривую усмешку, ещё более отвратительную, чем само его лицо. Было видно, что человек этот остался доволен произведённым на меня впечатлением. Его мутные, заплывшие глаза сузились, превратившись в тёмные щёлочки.
      Вдруг я почувствовал, как с обеих сторон меня крепко держат чьи-то руки. Повернув голову, я увидел, что двое из сидевших у костра незаметно подошли ко мне, воспользовавшись моим замешательством. Я увидел их лица, и мне стало дурно: они были так же безобразны и страшны, как и у первого. Все, кто сидел вокруг костра, медленно поднялись со своих мест и стали обступать меня со всех сторон. Никто из них при этом не произнёс ни слова.
   Я лихорадочно соображал, как мне поступить в подобной ситуации, когда первый поднявшийся на мой окрик "монах" открыл свой отвратительный рот, и я услышал то самое странное бормотание, которое привело меня сюда, на эту площадь. Судя по всему, он что-то говорил всем остальным, но это была ещё большая чертовщина. На каком языке они разговаривают? Я не успел сообразить этого, когда ближний ко мне "монах" неожиданно выхватил из-под полы своего балахона длинный острый нож, хищно блеснувший в лучах утреннего солнца.
      "Ого! Похоже, мной здесь хотят закусить на завтрак? - мелькнула в голове мысль. - Ну, уж нет! Такого удовольствия я вам не доставлю!"
      Изловчившись, я изо всех сил пнул ногой в грудь того, что был с ножом, и он отлетел на несколько шагов назад, упал на пыльную землю. Быстро согнув в локтях руки, на которых повисли напавшие на меня, я сделал короткий шаг назад, высвобождаясь от их захвата, и легко послал противников на пыльную землю. Но радоваться было рано. Со всех сторон меня обступали, похожие на призраков, люди в капюшонах. Судя по всему, шутить они со мной не собирались. И в это время прозвучал спасительный для меня выстрел.
   Стреляла Юли: не целясь, наугад, напуганная происходящим со мной. Пуля ударила в костёр в полуметре от меня, подняв снопы крутящихся на ветру искр и отвлекая внимание нападавших. Это дало мне возможность перехватить инициативу в свои руки. Усиленно работая ногами и локтями, я расчистил себе дорогу к спасительному отступлению.
      О! Сколько раз потом я мысленно благодарил Юли за то, что она спасла мне тогда жизнь этим своим неумелым выстрелом! Я бежал к ней со всех ног, на ходу крича и махая руками, показывая ей, чтобы она убегала прочь. А она в растерянности продолжала стоять на месте, сжимая в руках мой пистолет. За спиной у себя я слышал глухой топот тяжёлых ног - похоже, за мной гнались. Юли снова вскинула пистолет и выстрелила ещё раз, но опять не прицельно. Пуля просвистела над самой моей головой.
   Что она делает? Я же учил её стрелять!
      Наконец, я добежал до неё и, схватив любимую за руку, бросился с ней в ближайший переулок. По кривым узким улочкам города мы бежали очень долго, пока окончательно не выбились из сил. У двухэтажного полуразваленного дома остановились, переводя дух и глядя друг на друга ошалелыми глазами. Наши преследователи, кажется, отстали от нас. Убегая, мы совершенно не разбирали дороги, и сейчас заблудились в этом безмолвном лабиринте серых каменных стен.
      - Максим! Давай скорее уйдём отсюда! - взмолилась Юли. - Я больше так не могу...
      Я посмотрел на неё. Измученная, с болезненной бледностью на лице, она едва держалась на ногах. Сердце моё сжалось от сочувствия к ней. Я снова взял её за руку и наугад свернул в первый попавшийся проулок. Сверившись с датчиком движения, я понял, что погони больше не будет: вокруг нас не было ни одной живой души. Окончательно успокоившись, я пошёл медленнее.
      - Кто эти люди? - отдышавшись, расспрашивала меня Юли. - Почему они преследуют нас? Чего они хотят от нас?
      - Если бы я это знал, малыш!
      - Я же говорила тебе, что не надо ходить на ту площадь!
      Она осуждающе посмотрела на меня. Мне показалось что ещё секунда, и она снова расплачется, как ребёнок. Я нежно обнял её за плечи, прижал к себе, успокаивая.
      - Ласточка моя! В следующий раз я обязательно буду слушаться тебя. Обязательно!
      Вдруг моё внимание привлёк слабый, по-комариному назойливый, сигнал датчика излучения, тоже вмонтированного в мои наручные часы. Я взглянул на него и тут же забыл о грозившей нам только что опасности.
      - Вот это да!
      - Что? - сразу же встревожилась Юли.
      - Похоже, радиация здесь намного превышает все допустимые нормы! Но почему?
      Я остановился, озираясь по сторонам. Смутная догадка уже родилась в моей голове. Теперь я начинал понимать, почему этот город был покинут его жителями. Одной из таких причин мог послужить повышенный радиационный фон. Но откуда он взялся? Что здесь случилось много лет назад? Возможно, это свидетельство какой-то давней катастрофы произошедшей здесь? Взрыв или авария могли быть причиной губительной радиации, породившей, в конце концов, этих страшных уродцев, которых мы встретили на площади. Наверное, они подверглись сильному облучению или термическим ожогам. Только этим я мог объяснить их обезображенную внешность. Может быть, произошедшее с ними лишило их и рассудка?
   Одно теперь было совершенно ясно - нам с Юли оставаться в этом городе больше нельзя. Это становилось небезопасным. На его окраине радиационный фон был намного ниже, именно поэтому вчера мы не обнаружили ничего подозрительного, а значит не успели получить критическую для нашего здоровья дозу облучения.
      - Нужно немедленно уходить отсюда!
   Я решительно взял Юли за руку.
      - Мы можем погибнуть? - догадалась она.
      - Да, если пробудем здесь хотя бы ещё несколько часов.
      - Куда же мы пойдём?
      - Через леса, на юг, в столицу Линь-Шуй. Думаю, дня через три-четыре мы доберёмся до какого-нибудь поселения, где есть люди или же до транспортной станции... Должны же здесь ходить хоть какие-то поезда!
      - Четыре дня? - тихо повторила Юли, наверное, мысленно ужасаясь такой перспективе.
      Я снова ободряюще обнял её за плечи.
      - Успокойся! Это будет всего лишь приятная прогулка на природе. Только и всего! Здесь замечательные леса и более влажный климат. Вот увидишь, тебе понравится. Считай, что мы с тобой просто путешествуем по этой планете в поисках приключений и новых встречь.
      - Да? - Юли с надеждой посмотрела на меня. Затем глубоко вздохнула, словно решаясь на ответственный шаг. - Хорошо! Идём!
     
     
     
      ГЛАВА ЧЕТВЁРТАЯ
     
      ЛЕСНОЕ БРАТСТВО
     
     
      Громадные деревья, похожие на сосны, ровным строем поднимались на скалистое нагорье, тревожно шелестя на ветру жёсткой листвой. Я прислонился к красному смолистому стволу, вслушиваясь в голос леса. Прямо над моей головой в кривых ветвях прыгали пёстрые птахи размером с воробья, с любопытством поглядывая на меня с высоты. Густые заросли кустарника похожего на можжевельник спускались вниз, к небольшому лесному озеру с удивительно чистой для этих мест и прозрачной водой. Я слегка привстал на мысках, глядя поверх можжевеловых кустов, и увидел Юли. Сбросив с себя одежду, она осторожно входила в воду.
      Солнечные лучи широким красным веером падали на дно огромной чаши, образованной горами и озером, играли огненными зайчиками на воде. Тело Юли, наполовину погруженное в озёрное зеркало, казалось ярко-медным. Вот она мягко оттолкнулась и поплыла, наслаждаясь прохладой и ласковой приветливостью воды. Невольно, я залюбовался ею, но тут же вспомнил, зачем меня послали в лес. Нужно было раздобыть что-нибудь съестного, ведь мы ничего не ели уже почти два дня. Я осмотрелся по сторонам.
      Кусты вокруг были усыпаны сочными алыми ягодами, но ими можно было только полакомиться, но не утолить голод. Нужно было искать что-то посущественнее: какого-то зверя или птицу. Но на деревьях, кроме резвящихся в листве, "воробьёв", никакой крупной дичи не было. Вдруг в кустах за моей спиной послышался подозрительный шорох, затем раздался треск веток под чьими-то осторожными ногами, и на большой валун в двадцати шагах от меня выскочил странный зверь. Замерев на мгновение, он с любопытством уставился на меня, словно удивляясь тому, что встретил здесь человека.
      Некоторое время мы рассматривали друг друга. Я пытался понять сгодится ли этот зверь нам с Юли на обед. Он напоминал нечто среднее между лисой, барсуком и крупной кошкой. Тело его было покрыто гладким "кошачьим" мехом, хвост длинный и пушистый, как у лисы, а забавная барсучья морда была украшена широкими полосами белёсой шерсти на щеках. В общем, этот зверь выглядел весьма экзотически. Таких я ещё не видел здесь. Тёмный мех на его боках лоснился в лучах высоко стоящего солнца, отливая медной краснотой.
      Быстро, но не резко, чтобы не спугнуть животное, я поднял руку с пистолетом, целясь в свою жертву. Но никем не пуганный лесной житель и не думал убегать от меня. Он стоял на камне и смотрел на меня своими большими влажными глазами, в которых застыло любопытство. Рука моя дрогнула. Было жаль убивать его в угоду нашим голодным желудкам. У нас, на Земле уже давным-давно никто не охотился на диких животных и не разводил домашний скот, ради получения мяса в пищу. Все необходимые для производства питания белки получались из специально выведенных и разводившихся грибов, ничем не уступавших по вкусу и калорийности настоящему мясу, или же добывались из морских водорослей, выращивавшихся на огромных морских плавучих фермах. Такой способ получения продовольствия был значительно проще и экономичнее всех существовавших ранее, и позволял без особых затрат и проблем накормить всё трёхмиллиардное население земного шара.
      А в обширных заповедниках и лесах, в бескрайних степях и саваннах, на незаселенных человеком территориях нашей планеты спокойно паслись и резвились, не зная страха и забот, тысячи антилоп, оленей, зубров, бизонов, лошадей и, теперь уже полудиких, коров, овец и коз. Опытные егеря и смотрители Биологической защиты ежечасно оберегали и заботились о них, создавая все условия для их вольготного и беззаботного обитания. Земля была полна жизни и цветения, как первозданная планета.
      Воспоминания о Земле вызвали в моей душе щемящую печаль. В это время зверь, наверное наконец почувствовавший неладное, стремительно рванулся в сторону, в кусты, но пуля, выпущенная мною, настигла его в последнем прыжке. Звук выстрела разнёсся по горам многоголосым эхо, подняв с деревьев стаи перепуганных птиц. Я подошёл к убитому зверю, с тоскливым чувством рассматривая свою незадачливую добычу. Тонкая струйка крови стекала по его морде прямо на камни.
      Когда я спустился к озеру, Юли только выходила на берег - освеженная и довольная. Крупные капли воды стекали по её гладкой коже, тянулись тонкими ручейками по груди, животу и бёдрам. Она остановилась у самой кромки воды, встряхивая мокрыми волосами, собрала их набок, отжимая. Я стоял невдалеке, любуясь совершенными линиями её тела, снова и снова рождавшими во мне непреодолимое, почти животное, желание близости с ней. С трудом пересилив себя, я показал ей свою добычу. Осторожно ступая по камням босыми ногами, она подошла ко мне, и присела на корточки, разглядывая убитого зверя.
      - Какой он хороший! И ты убил его? - Юли с укором посмотрела на меня снизу вверх.
      - Но ты же сама хотела есть!
      - Да... - замялась она. - Но он такой милый... Мне жалко есть его, Максим!
      Она выпрямилась.
      - А он съедобный?
      Я пожал плечами.
      - Обычное мясо, как и любое другое. Сейчас попробуем. Другого у нас всё равно ничего нет. Вот когда мы с тобой доберёмся до столицы, тогда будем есть нормальную пищу, а пока придётся довольствоваться тем, что есть.
   - А ты хочешь его съесть прямо так - сырым и со шкурой? - Юли с сомнением посмотрела на меня.
      На минуту я задумался. Действительно, чтобы утолить голод этим зверем, нам необходимо было две вещи: снять с него шкуру, разделать тушу и разжечь огонь, чтобы приготовить на нём мясо. Но вот незадача: ножа-то у меня и не было.
   Я снова посмотрел на свою любимую, стоявшую подбоченившись и слегка наклонив голову набок. На руке у неё в жарких лучах солнца горел широкий металлический браслет - безделушка, которую она когда-то присмотрела на одном из рынков в Шэнь-Цян. Можно было бы попробовать разогнуть его и, заточив край о камни, превратить в неплохой нож. Во всяком случае, тогда у меня появится хоть какое-то подручное приспособление для разделки мяса. Не руками же его раздирать!
      - Придется пожертвовать твоим украшением.
      Я осторожно снял с руки любимой браслет, в глубине души уже чувствуя себя первобытным охотником, которому приходилось пользоваться каменным топором или костяным ножом для обработки шкур и разделки мяса убитых животных.
      - Пока я буду заниматься нашим обедом, сходи, пожалуйста, в лес и набери хвороста для костра.
      Юли не стала возражать. Она обулась и не надевая платья (бояться любопытных глаз здесь было нечего), направилась к ближайшим деревьям. Я проводил её взглядом, немного завидуя жене: сейчас я тоже с удовольствием сбросил бы с себя всю одежду и побродил бы голым по лесу, подставляя тело свежему ветру и солнцу. Но на мне лежала обязанность, как на настоящем мужчине, позаботиться о своей женщине. Поэтому я принялся усердно затачивать самодельный нож.
      На берегу лесного озера мы провели весь день. Я хотел идти дальше, как только мы подкрепились и немного отдохнули, но Юли уговорила меня остаться здесь до утра. Ей очень понравилось это место, и я уступил просьбам жены.
   Действительно, величавое спокойствие леса, наполненного радостным гомоном птиц, шумом ветра и лёгким плеском воды о прибрежные камни, успокаивало и расслабляло, рождая в душе чистые и светлые чувства. Пожалуй, впервые за время нашего пребывания здесь, на Гивее мы, наконец, смогли остаться вдвоём на природе, забыть на время и о войне, и о царящей вокруг разрухе, и о голоде, и о страданиях людей. Мысли, тяготившие нас тяжёлым каждодневным грузом с тех пор, как мы оказались на этой планете, на время ушли, и в наши души пришёл долгожданный покой. Здесь, в первозданной лесной глуши, нас окружали лишь умиротворенность и спокойствие.
   Мы любили друг друга прямо на мягкой траве, под ветвями душистого кустарника, и над нами, в высоком ночном небе, плыли вечные и безучастные звёзды, завораживая и маня с собой в неведомые глубины пространства. Это было настоящее, ни с чем несравнимое блаженство. Никогда раньше Юли не была так необузданно ненасытна в любви, как в эту ночь. Её сладостные стоны и вздохи разносились над спокойной гладью озера, будоража ночную тишину. Лишь под утро, обессиленные и счастливые, мы уснули в объятьях друг друга, укрывшись густыми травами.
      На второй день нашего пути плоское нагорье, поросшее редколесьем, сменилось густыми зарослями, почти джунглями, и идти стало значительно труднее. Душные испарения стелились над почвой, не в силах подняться выше, сквозь густые кроны деревьев. Лианы спускались с их ветвей, путались в колючем кустарнике.
      К полудню мы совершенно выбились из сил, изодрав одежду и исцарапав в кровь руки и ноги. Юли была на грани отчаяния. Сделав привал, мы присели отдохнуть на ствол поваленного дерева. Юли молчала, но её мысли без труда можно было прочитать по глазам: ничего себе приятная прогулка!
   Я прекрасно понимал её, но что я мог поделать? Ведь другого пути не было.
      Воздух здесь стал почему-то тяжелее и удушливее, и это насторожило меня. Оставив, жену отдыхать на стволе дерева, я пошёл вперёд разведать дорогу. С трудом, продравшись сквозь густой кустарник, я увидел, что лес отступает вглубь, а прямо передо мной разворачивается пустое пространство, поросшее какой-то растительностью грязно-бурого цвета. Это очень напоминало обширную лесную поляну, уходившую вправо. Противоположная же кромка леса была от меня в шагах пятидесяти. Над поляной стелилось зыбкое марево - душные испарения поднимались в небо, колыхаясь на солнце зыбким маревом. Вдруг до меня дошёл очевидный факт: это же самое настоящее болото, а вовсе не поляна! И похоже что нам с Юли не удастся пройти здесь без риска утонуть. Это неожиданное открытие ещё больше расстроило меня.
      Я вернулся к любимой. Она устало посмотрела на меня. Спросила:
      - Ну что?
      - Там болото!
   Я сел рядом с ней на дерево.
      - Болото? Как же теперь быть?
      В голосе Юли не было ни сожаления, ни отчаяния - только усталое безразличие.
      - Попробуем перейти на другую сторону... Кажется, я видел там тропу...
      - В болоте? - Юли с сомнением посмотрела на меня.
      Действительно, она права и положение наше, прямо скажем, незавидное. И самое ужасное то, что сейчас я совершенно не знал, что делать дальше. Усталость охватила и меня. Я опустился прямо на траву подле ног жены, положил голову ей на колени, и закрыл глаза. Помедлив, она нежно погладила меня по волосам. Несмотря ни на что, это её нежное прикосновение доставило мне несказанное удовольствие. Вдруг она тихо позвала меня:
      - Максим!
      Слабая тревога, прозвучавшая в её голосе, заставила меня сразу же открыть глаза.
   Солнечные лучи падали сверху, затемняя лицо Юли, склонившейся надо мной. Не произнося больше ни слова, она указала взглядом куда-то в сторону и вправо. Я удивлённо поднял голову, посмотрел в указанном ею направлении, но сначала ничего не увидел там, ослеплённый ярким солнцем. Лишь приглядевшись, я различил шагах в двадцати от нас, со стороны болота, неподвижную фигуру человека, остановившегося в кустах среди низкорослых деревьев. Я тут же выпрямился, пристально вглядываясь в незнакомца.
      Он продолжал неподвижно стоять в тени низких широких крон, наполовину скрытый густым кустарником, и, казалось, столь же пристально изучал нас. Мне была видна только его голова и часть груди. Одет незнакомец был в сильно выгоревшую на солнце холщовую рубаху. Через правое его плечо был перекинут широкий кожаный ремень от карабина или ружья. Голова человека была не покрыта. Упавший сквозь листву солнечный луч на мгновение осветил лицо незнакомца, и я сумел рассмотреть отдельные его черты: глубоко посаженные чёрные глаза под густыми нависающими бровями, выступающие скулы, густую седую бороду, скрывавшую нижнюю часть лица, и длинный рубец шрама, обезобразивший правую щеку. На вид этому человеку было лет шестьдесят, что по здешним меркам считалось уже почтенным возрастом.
      Пока я раздумывал над всем этим, незнакомец сделал какое-то неуловимое движение и неожиданно исчез среди листвы деревьев. Я порывисто вскочил на ноги. Юли тоже быстро поднялась, в нерешительности поглядывая на меня. Несколько секунд я соображал, как нам поступить. Потом решительно взял жену за руку.
      - Пошли!
      - Куда? - удивилась она.
      - За ним! Он наверняка знает дорогу и сможет вывести нас из болота.
      - А если он не захочет? - уже на ходу спросила Юли, спотыкаясь о торчавшие из земли корни.
      - Тогда мы просто проследим за ним, и сами найдём дорогу через болото.
      Юли ничего не ответила, но сомнения, видимо, не оставили её. Я раздвинул ветви в том месте, где до этого стоял загадочный старик, и тут же увидел его, удаляющегося по едва приметной тропе вглубь леса. Мне показалось странным, что он совсем не пытается скрыться от нас. Скорее наоборот. Незнакомец шёл нарочито неторопливой походкой, словно приглашая нас последовать за ним. Я хотел, было окликнуть его, но в последний момент передумал: что-то остановило мня.
      Мы с Юли прошли метров двести за нашим неведомым проводником, не произнеся при этом ни слова. Я держал жену за руку, чтобы она не отстала, попутно примечая дорогу, по которой мы шли. Тропа огибала болото пологой дугой с запада, всё глубже уходя в лес. Наверное, где-то есть более безопасный путь через трясину? Мысли о возможной опасности или ловушке почему-то ни разу не пришли мне в голову, а вот Юли наоборот с каждой минутой становилась всё более напряжённой и скованной, борясь со своими страхами. Её брови хмурились, а опасливые взгляды, которые она бросала по сторонам, становились всё более частыми.
      Лес вокруг нас был на удивление красив и свеж. Деревья с невысокими кривыми стволами и густыми раскидистыми кронами уже не походили на непроходимую чащу. Разноголосый птичий гомон нёсся из листвы, словно там был скрыт весёлый многотысячный хор. Между стволов, в высоких травах, стояли, похожие на невесомые белые шары, неведомые нам цветы. Мелкие пташки порхали среди них, иногда задевая пышные соцветия, и тогда лёгкие облачка белой пыльцы повисали в воздухе, и до нас доносился дурманящий терпкий аромат - влекущий и будоражащий. Косые солнечные лучи падали сквозь листву, искрились и переливались в облачках пыльцы, придавая окружающему пейзажу сказочную таинственность.
      Сутулая спина шедшего впереди старика мелькала среди высокой травы. Бутоны-шары, задетые им, мерно покачивались из стороны в сторону, и целый шлейф пыльцы стелился за ним, устилая тропу белёсым покрывалом. Вдруг спина старика, которую я цепко держал своим взглядом, исчезла из виду. Я резко остановился, обескуражено озираясь по сторонам. Куда он мог подеваться?
      Чуть правее тропы деревья редели совсем. Широкие солнечные лучи там смело проникали под лиственный полог и многоцветие трав представало во всём своём великолепии. Влекомый интуицией, я двинулся на свет, ободряюще улыбнувшись жене. Красные солнечные лучи слепили глаза, успевшие привыкнуть к сумраку леса. Неожиданно до моих ушей долетел глухой стук, как будто рубили деревья, и отдалённые человеческие голоса. Что это? Похоже, там были люди? Но кто они и что здесь делают? Наученный горьким опытом, я на всякий случай расстегнул кобуру с пистолетом. Этот мой жест заставил Юли стать ещё более сосредоточенной и напряжённой.
   Наконец, деревья расступились, и я к своему великому удивлению увидел обширную поляну, скорее даже вырубку, на которой расположилось нечто вроде небольшого посёлка - десяток рубленых домов с плоскими крышами, почему-то поставленных на сваи. Дома эти выстроились в один ряд по противоположной от нас кромке леса. Ещё два подобных жилища стояли поперёк общего ряда по обоим концам вырубки.
      Посреди поляны два человека рубили толстый ствол дерева и строгали доски, мастеря какой-то продолговатый ящик. Юли удивлённо посмотрела на меня. Отвечая на её безмолвный вопрос, я решительно вышел из кустов, и направился к этим двоим. Они не сразу заметили нас. Лишь, когда мы приблизились к ним на несколько шагов, один из них -невысокий, загорелый детина с широким добродушным лицом и маленькими голубыми глазками - изумлённо уставился на нас, словно не понимая, откуда мы здесь взялись. Он перевёл взгляд с меня на Юли и челюсть его отвисла от удивления. Не спуская уже с неё жадного взгляда, он протянул руку в сторону, нащупывая своего товарища. Наконец, дотянулся до его спины, обтянутой просолённой от пота клетчатой рубахой, и легонько похлопал по ней ладонью. Его напарник неохотно повернулся, явно не довольный тем, что его отрывают от работы. Заметив нас, он сразу же опустил на землю увесистый топор, окинул меня скептическим взглядом и негромко присвистнул.
      Теперь я мог хорошенько рассмотреть и его. Это был человек средних лет, худощавый и высокий, с суровым лицом, которое несмотря на загар, отдавало нездоровой бледностью. Тёмные глаза его болезненно блестели. Так мы стояли минут пять, молча, разглядывая друг друга. Потом откуда-то, словно, вырастая из земли, стали появляться другие люди, обступая нас с Юли со всех сторон. И вскоре вокруг образовалось плотное кольцо из крепких мужчин, одетых кто во что, небритых и сильно загорелых. Все молчали, с нескрываемым любопытством разглядывая нас, как будто мы были какими-то диковинными животными. Под напором нескольких десятков горящих мужских глаз, Юли потупилась и зарделась до кончиков ушей. Взглянула на меня просительно и жалобно, словно говоря: ну, сделай же что-нибудь!
      В эту самую минуту чей-то зычный и хрипловатый голос прорвался сквозь толпу:
      - Это что же здесь ещё за собрание такое, мать вашу! Уже и оставить их нельзя без присмотра, а работа стоит! Я спрашиваю, чего столпились-то, как болваны? А ну, расступись!
      Столь грубое обращение несколько обескуражило меня, но толпившиеся вокруг люди, видимо, привыкшие к подобным разговорам, поспешно стали расступаться, и через несколько секунд говоривший предстал перед нами во всей своей красе: кряжистый, с опухшим мясистым лицом и давно небритой щетиной на щеках. Волосы на его круглой голове давно выцвели от солнца, и было трудно угадать их первоначальный цвет. Чертыхаясь и отплевываясь, он пробрался сквозь толпу и остановился, как вкопанный. Зеленоватые глаза его округлились, едва он заметил Юли.
      На нём была дырявая холщовая рубаха, давно лишившаяся цвета и формы, и чёрные промасленные штаны. Левая штанина была подвернута, - человек стоял на костыле. На вид ему было лет сорок пять или пятьдесят. Меня он, кажется, и не заметил вовсе. Всё его внимание сейчас было приковано к Юли. Завидев её, он сразу же лишился своего красноречия. Потом смутился, как мальчик и, сглотнул слюну, наконец-то обратил свой взгляд на меня. Снова заговорил, с трудом подбирая слова:
      - Это... как его... ну... Вы кто?
      Пот градом катился по его лбу и толстой бычьей шее, стекал на волосатую грудь, и было трудно понять то ли это от жары, то ли от смущения, то ли и от того, и от другого сразу.
      - Откуда вы взялись-то? - снова спросил одноногий более внятным голосом.
      - Мы потерпели воздушную аварию километрах в сорока отсюда, у города под названием Аполлион. Решили идти лесом, но заблудились. Чуть было не забрели в болото и вот вышли сюда, к вам, - охотно объяснил я.
      - А-а... - рассеянно протянул одноногий, словно и не расслышал моих слов. Внимание его снова сосредоточилось на Юли.
      - Послушайте! - Я взял его за плечо. - Мы едем в Южную столицу. Может быть, вы знаете, нет ли поблизости станции, где ходят поезда?
      Одноногий повернул ко мне блестевшее от пота лицо.
      - Эва! - усмехнулся он. - Поезд! Да, здесь, считай, на сто вёрст нет никаких дорог, кроме козьих троп, а вы поезд!.. Был один, возил с прииска золото в столицу, да и того теперь нет.
      - А что случилось?
      - А кто ж его знает! - с досадой сплюнул одноногий. - Вот уже третий месяц ждём его, дьявола! Провиант кончается, да и золото, опять же, девать некуда... Раньше-то, при старых хозяевах, исправно ходил раз в месяц. Тут тебе и жратва, и выпить чего, и деньжата, опять же. А как же? Без денег кто же работать-то будет? А теперь вона - революция! Не до нас стало новой власти, видать. В столицах своих забот и без того хватает!
      - Так вы старатели? - догадался я.
      - Мы-то? - одноногий прищурился. - Ага! Старатели и будем! А это посёлок наш, стало быть. А вот вы кто такие будите? - Он недоверчиво посмотрел на меня.
      - Я, Максим Новак. А это моя жена, Юли, - представился я, добродушно улыбаясь ему.
      - Вот и имена у вас какие-то странные! - снова прищурился одноногий. - Какие-то нездешние.
      - Это верно, - согласился я. - Ведь мы прилетели к вам с Земли.
      - С Земли? - ещё больше удивился одноногий.
      Ропот удивления пробежал и по толпе. Тут одноногий, словно опомнился.
      - А вам что здесь, представление бесплатное, что ли? - гаркнул он. - Чего зенки-то повылупили? Людей не видели, что ли? Вон, девушку всю засмущали! А ну, давай, расходись! - и он угрожающе поднял над головой увесистый кулак, погрозил им кому-то невидимому в пронзительном синем небе.
      Люди неохотно стали расходиться.
      - Или же работы на вас нету? - кричал им вдогонку одноногий. - Так я вам покажу, что делать!
      Было видно, что он пользуется здесь уважением, и его даже побаиваются.
      - А тебе что, Хрящ, заняться нечем? - язвительно обратился одноногий к крепышу, который первым заметил нас. - Ты что до завтра будешь домину-то делать? Видишь, жара какая? Хочешь, чтобы стухло всё? А ну, принимайся за работу, живо! - И одноногий грубо пихнул в плечо того, кого назвал Хрящём.
      Хрящ обидчиво поджал губы.
      - Чего толкаться-то? - Он отёр кулаком пот со лба, но спорить с одноногим не стал. Молча вернулся к обструганному стволу и взял в руки виброрубанок.
      Видя, что его послушались, одноногий снова повернулся к нам.
      - Значит, с Земли, говорите? В помощь революции, стало быть? Что ж, может и так.
   Он понимающе закивал головой.
      - А вы не плохо информированы в такой-то глуши! - заметил я.
      - Чего уж! Грамотные! - обидчиво проворчал одноногий.
      - Муж просто хотел сказать, что и в столице не все знают о такой помощи, - вступила в разговор Юли, заметив, что мои слова задели старателя, и обворожительно улыбнулась ему, от чего у того даже испарина выступила на лбу.
      - А в столицу-то вам зачем? - снова спросил одноногий, косясь на меня.
      - Мы путешествуем, - опять вставила Юли, не спуская с него коварных пристальных глаз. - И потом, у мужа там какие-то дела по работе.
      - Ясно, - буркнул одноногий. - Чего уж тут не понять? Только добраться вам туда трудновато будет, пешком-то!
   Он ухмыльнулся.
      - Но вы же говорили о каком-то поезде? - напомнил я.
      - Поезд что? То ли он есть, то ли нет его! Кто знает, когда он теперь будет? Может через месяц, может через два... а может завтра придёт! - Одноногий старатель издал нервный смешок.
      - А можно мы пока у вас поживём? - попросила Юли, видимо, решившая размягчить его суровый нрав своим обаянием. - Пока поезд не придёт... Мы вас не стесним.
      - Да чего уж там! - пожал плечами одноногий, не подавая вида, что предложение Юли ему явно пришлось по душе. - Живите, коли хотите. Места всем хватит. Вон, как раз и дом для вас освободился.
      Он указал на строение, стоявшее поперёк общего ряда, слева от нас.
      - Раньше там Свистун жил, а теперь его дом пустой... Чего ж добру пропадать-то? Живите на здоровье.
      - А что случилось с этим... со Свистуном? - поинтересовался я.
   Манера давать людям вместо имен клички несколько смущала меня, но здесь, по всей видимости, никто не видел в этом ничего предосудительного.
      - Чего сталось-то? - снова прищурился одноногий. - А помер он давеча!
      - Как "помер"? - невольно вырвалось у Юли.
      - А так. Помер и всё тут! Как человек помирает? Вон, и домину ему Хрящ уже мастерит, схоронить, значит, что б... Да вы не пугайтесь, девушка! Не заразное это. Его это... деревом зашибло, вот, - помолчав, пояснил одноногий. - А хотите, я сам провожу вас туда?
      И, не дожидаясь ответа, он заковылял в указанном направлении. Мы с Юли пошли следом за ним.
      - А вас как зовут? - поинтересовалась у него Юли.
      - Меня-то? - Одноногий посмотрел на неё через плечо. - Кулаком называют.
      - "Кулаком"? - удивилась Юли. - Ну, а имя-то у вас есть?
      - Может и есть, да только зачем вам оно? Здесь меня все так называют, вот и вы кличьте так же.
      - Вы здесь, значит, главный? - спросил я, невольно перенимая его манеру говорить.
      - Ага, - кивнул Кулак. - Староста я ихний. Вон и контора моя. - Он указал в противоположный конец посёлка, где стоял дом больше всех остальных. - Золото мы здесь моем. Работа по такой жаре адская! Выгоды никакой, только хлопоты одни. Так что приходится ещё потихоньку и лес валить. Лесорубством, значит, заниматься.
      - Чего же не уедите отсюда? В столицу, например? Тем более, с золотом!
      - Э-э! - махнул рукой Кулак и с досадой сплюнул в горячую пыль. - Сейчас за золото и в каталажку угодить вся недолга. Я же говорю, хлопоты одни... Да и одинокий я. Куда мне ехать-то? Зачем? А здесь люди мои, товарищи, значит. Хорошие ребята, в общем-то, и все, как дети мне. А золото, оно что? Сегодня оно есть, а завтра нету его. А жизнь она одна!
      - А старик со шрамом тоже у вас здесь живёт? - зачем-то спросила Юли.
      - Какой старик? - Кулак подозрительно посмотрел на неё.
      - Ну, такой, с бородой и ужасным шрамом на щеке. Когда мы шли по лесу, он встретил нас и провёл через болото... Разве вы не знаете его? - изумилась Юли.
      Кулак отрицательно замотал головой.
      - Нет, такого не знаю. У нас со шрамами никого нету. А если бы кто и был, так я бы знал, непременно. Потому, как главный я здесь! Кому, как не мне знать?
      - А вы никогда не встречали его в лесу? - в свою очередь, спросил я. Мысли о незнакомце, так таинственно появившемся, и столь же таинственно исчезнувшем, не покидали меня и меня.
      - Не-е, не встречал, - снова мотнул головой Кулак. - Всякие люди по лесу шастают, а нам туда без надобности не за чем. У меня своих забот во как хватает! - И он подвёл сомкнутые пальцы под подбородок, показывая, сколько именно у него забот.
      - Ну, вот и пришли! - Кулак остановился, отирая со лба пот рукавом рубахи.
      Я окинул наше будущее жилище критическим взглядом.
      - Да вы не беспокойтесь! Дом хороший, новый, - заверил меня Кулак. - И дверь крепкая, с засовом! - почему-то он отметил эту деталь особо.
      - А это важно? - Я внимательно посмотрел на него.
      - Да как сказать... - Кулак как-то странно взглянул на меня. - В лесу живём, может и сгодиться когда... Ну, вы обживайтесь тут, а я побежал! Дел полно, да и за людьми приглядеть надо, не случилось бы чего. Нужно будет что, так вы прямо ко мне обращайтесь, значит. Я в конторе своей всегда, и живу там. Ну, пошёл я!
      Он напоследок взглянул на Юли и заковылял в противоположный конец посёлка.
      - Странный он какой-то, - задумчиво произнесла Юли, провожая его взглядом.
      - Нормальный человек! Поживёшь здесь, привыкнешь.
      Она посмотрела на меня, но ничего не ответила. Послушно поднялась по лестнице вслед за мной. Я распахнул дверь, пропуская её в дом. На пороге ещё раз обернулся.
   Посреди поляны Хрящ всё ещё мастерил гроб, с энтузиазмом мастеровитого скульптора обтёсывая толстый древесный ствол. Полуденное солнце нещадно палило, заливая поляну ослепительными красными лучами, но старатель, казалось, не замечал этого, увлечённый своей работой.
     
     
     
      ГЛАВА ПЯТАЯ
     
      ЦВЕТ КРОВИ
     
     
      "Ягуу-ууу-уу-у!" - протяжный вой шершера разнёсся над лесом, действительно, чем-то похожий на вой шакала.
      - Что это, Максим? - Юли, зябко ёжась, прижалась ко мне, подняла лицо, освещённое луной.
      - Ничего... Это шершер воет... Не бойся, сюда он не придёт.
      Я крепче обнял жену за плечи, вслушиваясь в леденящий душу вой. В сером свете луны, стлавшемся над дощатым полом, словно туман, проступал край деревянной лавки в углу, бревенчатые стены, крепкая, умело сработанная дверь, запертая на железный засов.
   Нет, сюда шершер не заберётся. В узкое, похожее на щель, окно был виден край чёрного ночного неба, залитого лунным светом. Звёзд совсем не было видно.
      Вот на фоне неба появился широкий лохматый лист, похожий на лист пальмы, и на полу, в полосе лунного света, возникла и вытянулась до противоположной стены чёрная тень. Пожалуй, эта тень - единственная реальная вещь в этом, похожем на сон, мире.
   Я снова взглянул на Юли. Она смотрела на меня, словно изучала моё лицо. Глаза у неё сейчас огромные и глубокие, как ночь за окном, и такие же серые. Сказала, как будто только что догадалась о чём-то:
      - А ведь ты тоже боишься, Максим!
      - Боюсь?.. Что ж, пожалуй, боюсь... Ты права.
      Она обняла меня за шею, уткнулась лицом мне в грудь, тяжело вздохнула:
      - Ой, Максим! Скорее бы кончилась эта ночь! Скорее бы утро!
      Да, она права, я тоже никак не могу привыкнуть к этим ночам, залитым мертвенным светом луны, к этому ужасному вою шершера.
      Полоса лунного света затрепетала, словно на ветру. Скоро уже утро! На небе начинают появляться облака, значит скоро утро. Здесь всегда так.
      - Максим! - позвала Юли. - А правду говорят, что у шершера шесть ног, грива, как у льва, а голова, как у крокодила?
      Я посмотрел на неё.
      - Где ты такое слышала?
      - Хрящ рассказывал.
      - Ерунда! Это он шутил так. Все звери здесь такие же, как и на Земле или почти такие же. И они привезены сюда с Земли... и лес этот тоже привезен с Земли. Поэтому у них не может быть шести ног! Такое бывает, наверное, только у мутантов в зонах захоронения радиоактивных отходов, но люди там не живут. А шершер... Он похож на обычную собаку, только побольше будет... Спи!
      Снова завыл шершер - протяжно и тоскливо. Я нащупал кобуру, висевшую на стене, вынул пистолет. Патрон остался всего один, последний. Я встал с топчана.
      - Ты куда? - встревожилась Юли.
      - Сейчас. Не бойся! Я сейчас, только посмотрю.
      Я подошёл к двери, отодвинул тяжёлый засов. Жалобно заскрипев, дверь отошла от толстого бревна, служившего косяком. Узкая полоса серого света проникла внутрь дома. Я раскрыл дверь совсем и остановился на пороге.
      Широкая поляна, служившая главной и единственной улицей в посёлке, была пуста. В лунном свете всё вокруг выглядело как-то нереально и нелепо, словно это была огромная театральная декорация: и бревенчатые дома на сваях, и чёрная зубчатая стена леса с обеих сторон вырубки, и луна, похожая на большой серый фонарь. В самом дальнем конце посёлка светился крохотный огонек. В этом месте стояла контора, и сейчас там, наверное, никого нет. Только Кулак сидит за столом и хлебает из глиняной кружки бродило, да иногда подходит к окну, ковыляя на своём костыле, чтобы посмотреть не наступило ли утро.
      Вот уже вторую неделю, как мы здесь, а каждую ночь повторяется одно и тоже: серый свет луны, заунывный вой шершера в лесу, и этот огонёк в конторе, словно мутный светящийся глаз самого Кулака, выискивающего в ночи неведомую опасность. С тех пор, как мы появились здесь, он, кажется, пьёт не переставая. Похоже, он кого-то боится, поэтому и не спит по ночам. Работу свою совсем забросил. Всё ждёт поезда. Старатели целыми днями слоняются по посёлку без дела. Только и слышно разговоров, как об этом поезде, а его всё нет и нет. В этой глуши с ума можно сойти! Юли с каждым днём всё больше хандрит. В Шэнь-Цян ждёт Ен с Наокой, а я застрял здесь, и не известно, когда выберусь. Провизия у старателей давно закончилась, и теперь приходится самому бродить по лесу в поисках какой-нибудь пищи. А старатели в лес не ходят, боятся, только не говорят чего. И, вообще, здесь творятся странные вещи. В лесу, около посёлка я несколько раз видел какие-то непонятные следы, но так и узнал, кому они принадлежат...
      Шершер завыл совсем уж близко, и вдруг смолк. Наступила полная тишина. Я прикрыл дверь, задвинул засов. Повернулся к Юли. Она сидела на топчане, закутавшись в одеяло, и выжидающе смотрела на меня.
      - Ну что?
      - Всё в порядке! - Я вернулся к ней, лёг рядом.
      - Максим! А старик этот, он кто?
      - Какой старик? - Я не сразу понял о чём она.
      - Ну, тот, из леса. Помнишь? - пояснила Юли.
      - Зачем тебе знать о нём?
      - Так, не зачем... Просто у меня из головы никак не идёт этот его шрам - такой ужасный! Я никогда раньше таких не видела... Как ты думаешь, откуда он у него?
      - Не знаю. Откуда мне знать? Спи! Скоро утро! - Я натянул до самых глаз одеяло и отвернулся от неё к стене.
      Вдруг снаружи донесся отдалённый, едва различимый человеческий крик, и снова всё стихло. Я вскочил, чувствуя как бешено колотится сердце в моей груди. Прислушался.
      - Что это было?
      Широко раскрытые глаза Юли смотрели на меня, не мигая. Она тоже слышала этот крик.
      - Максим! - Юли потянула меня за руку. - Мне страшно!
      - Успокойся!
      Я откинул в сторону одеяло, снял со стены кобуру с пистолетом.
      - Ты куда?! - ещё больше испугалась Юли.
      - Посмотрю, что там случилось.
      - Нет! Не ходи! Умоляю, не ходи туда! - Юли была так напугана, что не могла даже встать с лежака, чтобы остановить меня.
      - Не бойся. Это совсем не опасно.
      - Максим! - простонала она.
      Я обернулся, подбадривающие улыбнулся ей. Её лицо в сером свете луны казалось совсем бледным. Перешагнув через порог, я поднял зажатое в руке оружие, готовый к любым неожиданностям.
      Лесная поляна была всё так же освещена луной. Кругом ни души. Я сразу же заметил, что огонёк в конторе Кулака погас. Вдруг услышал справа, где-то в стороне, отдалённый хруст ломаемых чьими-то тяжёлыми шагами веток. Понял: кто-то продирается сквозь чащу вглубь леса. Обернулся, делая знак Юли, чтобы она заперла за мной дверь. Пересилив робость, она соскочила с топчана и стремительно подлетела к двери. Звякнул тяжёлый запор.
   Так, теперь всё внимание на лес!
      Я осторожно спустился по мокрым от росы ступеням лестницы. Почва на вытоптанной поляне заглушала мои шаги. Я шёл к лесу, оборачиваясь на каждый шорох, на каждую мелькнувшую тень. Напряжённые нервы гудели, словно натянутые струны. Безлюдье посёлка, чёрная нависающая стена леса, серая призрачная луна в небе - всё казалось мрачным, враждебным, предвещающим беду. Вдруг, у себя под ногами я заметил какие-то следы. Остановился, тревожно осматриваясь по сторонам: никого. Нагнулся, дотронулся пальцами до травы в этом месте и поднёс руку к самым глазам, рассматривая на свету странные маслянистые пятна. Что это? Кровь?
      Я растер липкую жидкость пальцами, понюхал - так и есть, кровь! Снова огляделся по сторонам. Кровь на траве не предвещала ничего хорошего. Метрах в десяти от этого места, у самого леса, обнаружил такие же следы, но уже не только на траве, но и на ветвях деревьев. Кто-то совсем недавно продирался здесь сквозь заросли кустарника. Что-то мешало мне войти в лес, но я пересилил себя, и шагнул в изломанные кусты, держа пистолет в вытянутой руке. Палец на спусковом крючке готов был в любое мгновение дрогнуть. Какое-то время я шёл по широкому проходу, проделанному кем-то среди колючих веток.
   Нет, здесь прошёл не шершер... Но кто? Кровь стучала у меня в висках бешеным метрономом. Пробиравшийся сквозь заросли явно обладал огромной силой и завидными размерами. Но я ни разу не слышал, чтобы здесь водились подобные звери!
      Оглушающая ночная тишина окружала меня со всех сторон. Я прислушался: хруст веток, слышимый до этого впереди, затих. Наверное, тот, за кем я шёл следом, сильно оторвался от меня. Судя по всему, он направляется в сторону болота. Я осмотрелся, пытаясь сориентироваться, и тут заметил на траве человеческое тело, полускрытое кустами. В горле у меня пересохло, сердце замерло в груди. Я стоял на месте, напрягая слух и зрение, не решаясь приблизиться. Человек не двигался и не подавал никаких признаков жизни. Я хотел окликнуть его, но язык, будто одеревенел у меня во рту. Кто бы это мог быть?
      Наконец, любопытство взяло верх над нерешительностью. Медленно, стараясь не шуметь, я приблизился к лежавшему и нагнулся, рассматривая его. Человек лежал на животе. Верхняя часть туловища была скрыта густой листвой. Я взял его за ноги, пытаясь вытянуть наружу, и сразу же понял, что тащу труп. То, что я увидел в следующую минуту, заставило меня невольно отпрянуть назад и выпустить ноги мертвеца. Труп был без головы. Она была просто жестоко оторвана. Мне вновь стало не по себе от мысли, что чудовище, проделавшее такое с этим человеком, всё ещё может находиться где-то рядом, и тогда моя судьба тоже предрешена.
      Юли открыла мне дверь сразу же, едва я постучал, и глаза её округлились от испуга. Она побледнела, как полотно.
      - Максим! Что с тобой? Ты ранен! Ты весь в крови!
      Я затворил за собой дверь, сел на лежак.
      - Успокойся! Это не моя кровь.
      Она осторожно присела рядом.
      - Что случилось?
      Я взглянул в её вопрошающие глаза.
      - Там человек... Он без головы...
      - Как?! - Огромные глаза Юли были полны ужаса.
      Я пожал плечами.
      - Кто-то просто оторвал ему голову.
      - Но кто? Кто мог такое сделать? - вскричала Юли. - Максим! Я больше так не могу! Давай уедем отсюда куда-нибудь, только бы не видеть всего этого! Я с ума сойду здесь!
      - Успокойся! - Я обнял её за плечи.
      Она прижалась ко мне, дрожа всем телом.
      - Куда мы уедем? На чём?.. Ты видишь, что этот проклятый поезд где-то застрял!
      Юли молча всхлипывала у меня на груди.
      - Ну, потерпи ещё немного, малышь. Завтра я схожу к Кулаку, и узнаю у него, что всё это значит... И только пускай он мне не ответит! Я из него всю душу вытрясу!
  
  
   * * *
  
      Солнце палило нещадно. Жаркое марево стелилось над вытоптанной поляной, мешаясь с горячей пылью. Большая группа старателей, толпившихся у сточной канавы, сразу же привлекла моё внимание. Когда я подошёл к ним, они молчаливо разглядывали что-то у себя под ногами. Потные пыльные лица их были хмуры как никогда. В глазах Худого я прочёл обречённость. Кулак стоял, опершись на свой костыль, тяжело дыша и разминая корявыми пальцами горсть сухой земли. Пот ручьями катился по его щекам, стекал за ворот рубахи. Лицо опухло больше обычного - верный признак беспробудной ночной пьянки.
      Я протиснулся к центру большого круга, образованного людьми, и только теперь увидел то, на что они все смотрели - валявшуюся в сточной канаве, оторванную человеческую голову, почерневшую от запекшейся крови. Глаза были открыты и напоминали мутные стеклянные шары, по которым ползали какие-то отвратительные зелёные жуки. От всей этой картины мне стало не по себе.
      Стаи всё тех же жуков вились над головами старателей, садясь на потные лица. Люди неохотно отгоняли их, молчаливо и мрачно разглядывая жуткий предмет в сточной канаве. Отвратительный сладковатый запах гниющей плоти вился в воздухе, всё больше привлекая насекомых.
      Я посмотрел на Кулака. Он облизнул пересохшие губы и произнёс сдавленным голосом:
      - Зык это... Его это...
      Кулак замолчал. Посмотрел на остальных. Его слова не вызвали никакого оживления среди собравшихся. Люди продолжали молча смотреть на окровавленный кусок человеческого тела. И тут мы встретились с Кулаком взглядами. Глубоко в мутных зелёных глазах его засел смертельный страх. Староста понял, что я угадал его чувства, и испуганно отвёл взгляд в сторону. Пожевав губами, глухо забормотал:
      - Ну, чего уж теперь-то глазеть? Его это... не вернёшь тепереча, Зыка-то! Нечего глазеть зазря! - и не дожидаясь реакции собравшихся на свои слова, Кулак торопливо заковылял к своей конторе.
      Люди потолкались ещё несколько минут, и нехотя стали расходиться по своим домам. Сердобольный Хрящ достал из штанов какую-то тряпку, завернул в неё голову Зыка и унёс её с собой.
     
  
      Кулак сидел за дощатым столом, и хлебал бродило из глиняной кружки. Когда я вошёл, он посмотрел на меня мутными глазами.
      - Тебе чего?
      - Я знаю, где тело Зыка.
      Кулак ничего не ответил, только безразлично пожал плечами.
      - Тебе это не интересно? - удивился я.
      - Чего теперь-то об этом? - Староста снова пожал плечами.
      Я уселся на деревянную лавку напротив него.
      - Кто это сделал?
      Кулак безразлично посмотрел на меня.
      - Ты меня об этом спрашиваешь?.. Откуда мне знать-то!
      - И, тем не менее, ты знаешь!
      - Да? - Кулак удивлённо уставился на меня. - С чего это ты взял?
      - Там, у сточной канавы, мне показалось, что ты знаешь. Может, я ошибаюсь?
      Я пристально смотрел в его хмельные глаза. Его уже порядком развезло. Это и не удивительно, по такой-то жаре! Он отвёл в сторону взгляд, в очередной раз отхлебнул из своей кружки.
      - А если и знаю, тебе-то что за дело до этого?
      - Что за дело?! - Его вопрос разозлил меня. - Я здесь у вас живу уже почти две недели и понятия не имею о том, что творится в этом вашем посёлке! А между тем, моя жизнь и жизнь моей жены, как оказывается, подвергается смертельной опасности! Согласись, получается несправедливо: ты знаешь, что тебе грозит, а я нет?
      Некоторое время Кулак молчал, видимо, обдумывая сказанное мною. Затем на его губах появилась пьяная усмешка.
      - Не бойся! Не тебя он, стало быть, ищет!
      - "Он"? - насторожился я. - И кто же этот "он"? Можно мне узнать?
      Кулак поморщился. Глухо пробормотал, опустив глаза:
      - Ревун это! Он это сделал, значит.
      - "Ревун"? - удивился я ещё больше. - Что-то я о таком раньше не слышал!
      Кулак усмехнулся.
      - Не знаю.
      - Кто он? Зверь?
      - Нет.
      - Тогда человек?
      - Не совсем... - Кулак замялся.
      Я подался к нему, опершись руками о стол.
      - Послушай! Хватит валять дурака!
      Он потянулся к кружке, но я остановил его руку.
      - И перестань пить! С тебя уже хватит! Мы не закончили наш разговор.
      - Разговор? - Кулак удивлённо воззрился на меня.
      - Да, разговор о смерти Зыка и об этом твоем "ревуне"! Ты не сказал мне кто он такой.
      - А тебе-то очень хочется знать? - В его голосе прозвучала язвительная издёвка, но я смолчал.
   Вдруг Кулак как-то странно помрачнел. Сказал:
   - Он дьявол!
      Я недоверчиво посмотрел на него: что за пьяный бред?
      - Дьявол?
      - Да! Ревун, это оборотень, нелюдь в человеческом обличье! - процедил Кулак сквозь зубы, как мне показалось, с презрением и страхом.
      - Оборотень? И ты думаешь, что я поверю во всю эту языческую чушь, в эти сказки, про вурдалаков и чудовищ? - не выдержал я и внимательно посмотрел на него: уж не свихнулся ли он?
      - Дело твоё, - равнодушно пожал плечами Кулак. - Верь или не верь, как знаешь. Но ревун, он есть!
      - Ну, хорошо. А как он выглядит? Ты его видел?
      - Не-а! - замотал головой Кулак. - Его никто не видел. А те, кому довелось с ним повстречаться, те уже давно гниют в болоте... Но я знаю, что он ужасен! Это самое мерзкое и отвратительное существо, которое видели люди. Все ночные кошмары - ничто в сравнении с ним!..
      Он замолчал. Нервно отхлебнул из кружки, уставив невидящий взор куда-то перед собой. Признаться, я не ожидал от него такой изысканности в выражениях. Может быть, это алкоголь на него так действует?
   Спросил:
      - А откуда он взялся здесь?
      - Что? - Кулак, словно очнулся ото сна.
      - Как появился здесь этот твой ревун? Ты знаешь?
      - А-а... Это давняя история... Долго рассказывать.
      - А нам всё равно спешить некуда. До ночи ещё далеко. - Я в упор посмотрел на него.
      - Ну, хорошо, - неохотно согласился он. - Если тебе так не терпится? - Кулак покосился на свою кружку, но на этот раз пить не стал.
      - Там... - Он указал куда-то в сторону леса. - За болотом, есть городишко. Аполлион прозывается... Да ты ж там был, кажется! - вспомнил он.
      Я согласно кивнул.
      - Ну и как? Никого там не встретил? - Кулак, прищурившись, посмотрел на меня.
      - А кого я там должен был встретить? - Я постарался проникнуть в самую глубь его пьяных глаз.
      - Значит, никого, - разочарованно кивнул Кулак. - Тогда, значит, и не за чем говорить об этом! - Он замолчал, бессмысленно уставившись поверх своей кружки.
      - От чего же? По-моему, как раз стоит поговорить об этом, тем более что в Аполлионе многое показалось мне странным!
   Я внимательно наблюдал за ним.
      - Ага! - встрепенулся староста. - Значится, все ж таки, видел их?
      - Видел, - кивнул я. - Это и есть твои "ревуны"?
      - Нет... Нет, что ты! - Кулак затряс головой. - Эти-то были людьми. Просто они не ушли вместе со всеми, когда, значит, время подошло...
      - А что случилось? Откуда там такая радиация?
      - В этом-то всё и дело! - Кулак лёг грудью на стол, глядя на меня снизу вверх. - Когда-то, значит, был там заводишко один... Стало быть, компания Наоки держала его там...
      - Постой-ка! Наоки, говоришь? - удивился я. - А ты, что же, и Наоку знаешь?
      Кулак самодовольно усмехнулся:
      - А то! От чего же не знать? Наока человек известный в наших краях. И прииск этот тоже его когда-то был. Только тогда заправлял всем ещё дед его. Тоже знатный был мужчина. Чем уж они занимались на том самом заводе, я не знаю... Да и никто не знает об этом поди... Только случился однажды там страшной силы взрыв...
      - А что произошло?
      - Кто ж его ведает! Авария какая-то, видать... Только началось тут такое! В окрестных лесах зверь пропадать стал, деревья на корню сохли, трава пожелтела, посевы на полях умерли совсем... Люди и те сохнуть, как деревья, стали. Те, стало быть, что при аварии этой на заводе были, и уйти не успели. Начались тут настоящие беспорядки... Тогда-то компания и прислала комиссию... экспертов, значит, всяких, чтобы проверить, что там у них в действительности произошло... Ну, есть ли заражение это. Походили они, походили с приборами какими-то около завода Наоки, в земле поковырялись, воду из ручья попробовали, а после сообщили всем, что никакого заражения, мол, нету. Что, значит, шум весь этот зря подняли и сплетни это одни. Вот... Надо успокоиться и работать, как раньше работали. Но не тут-то было! Ребята в рабочем комитете оказались смышлёными и запросили новую комиссию, из самого, стало быть, правительства! Наока-дед спорить с ними не стал. Только ночью, через пару дней понаехали в город его молодчики, собрали всех недовольных, и увезли их в неизвестном направлении. Так что, больше их никто никогда и не видел здесь...
      - А дальше?
      - А что дальше? Дальше на завод привезли новых рабочих. Кто же хочет с голоду помирать без работы? Только работа эта у них не пошла совсем. Видать, действительно сильное заражение тогда было. И в городе в этом совсем жить стало невозможно. Вот и прозвали его тогда "губителем". Народ, кто поумнее, в столицу сразу подался, а завод этот всё равно компании закрыть пришлось. Вот так-то!
      - А как же люди из рабочего комитета, которых увезли? Неужели об их судьбе так ничего и не известно?
      Кулак покачал головой.
      - Сгинули они... Только после этого, аккурат годика через три, появились в этих местах эти самые дьяволы - не люди и не звери. Народ местный, старательный, кличет их "ревунами" и в лес с тех пор ни ногой. А приходят ревуны эти откуда-то из-за болота...
      - Постой-постой! - остановил я его, охваченный внезапной догадкой. - Уж не хочешь ли ты сказать, что это те самые... Но, тогда они настоящие мутанты!
      - Я тебе сказал всё, что знал, - прищурился Кулак. - А ты уж сам решай, что к чему. Ты, видать, парень смышлёный будешь. А мы здесь люди тёмные, наукам всяким не обученные. - Он снова отхлебнул из кружки мутного бродила.
      Как он только его пьёт? Вонь стоит, как на болоте! Я поморщился. Кулак бездумно уставился в одну точку перед собой. Крупные капли пота катились по его небритым щекам, стекая за воротник рубахи на волосатую грудь, но он не обращал на это никакого внимания.
      - Так значит, ревун ищет Наоку? - нарушил я наступившее молчание.
      Кулак вздрогнул, посмотрел на меня мутными глазами.
      - Наоку?.. А! Не... Зачем ему Наока?.. Да и помер тот давно.
      - Ты имеешь в виду, деда Наоку? - уточнил я.
      - Его, а кого же ещё? - Кулак уставился на меня непонимающим взором.
      - Кто же ему тогда нужен? Может быть ты? - Я посмотрел в его пьяные глаза.
      Кулак усмехнулся.
      - Я ему что? Разве башку мне по ошибке отвернёт, как Зыку!..
      - Тогда кто? - допытывался я.
      - Хо! - неожиданно выпалил староста и зажал рот рукой, озираясь по сторонам.
      - Хо? - изумился и в тоже время обрадовался я столь неожиданному совпадению, но постарался не подать вида. - Кто это? Ты его знаешь?
      - Как будто! - ухмыльнулся Кулак. - Хо был управляющим на том самом заводе. Рабочие-то из комитета считали его и повинным в всём случившемся... Но Хо был тогда ни в чём не виноват. Даже сам он пострадал тогда во время взрыва того...
      - Пострадал?
      - Да. Его ранило осколком каким-то с дрянью этой. Долго он мучился потом. Болел тяжело. Ведь Хо и знать-то не знал о том, что делается на заводе том. Несчастный, в общем, он человек! - вздохнул Кулак и снова приложился к кружке.
      - Ну, а ты-то откуда обо всём этом знаешь? - недоверчиво спросил я.
      Кулак хмуро посмотрел на меня, словно решая, стоит ли говорить мне об этом. Сказал неохотно:
      - Хо был моим другом...
      - Был? - Я пристально взглянул ему в глаза. - Он что умер?
      - Может и так... - уклончиво ответил староста, и мне показалось, что он уже не так пьян, как прежде.
      - Так значит, ты говоришь, что Хо был управляющим на заводе Наоки в то самое время, когда там произошла эта авария? - снова заговорил я, чтобы продолжить начатый разговор. Мне хотелось, как можно больше узнать про этого самого Хо, на поиски которого я и отправился в южную столицу.
      - Верно, - согласно кивнул Кулак. - И после, когда Наока-дед отдал богам свою душу, Хо работал в их компании. Он был вхож в семью Наоки-сына. Вот только внуку чем-то не угодил. И начались тут все его несчастья и злоключения...
      - Чем не угодил?
      Кулак посмотрел на меня необычно трезвыми глазами.
      - Ясное дело чем... Хотя, ты-то об этом ничего и не знаешь! - спохватился он, и добавил: - Тут дело-то семейное!
      - Семейное? Ничего не понимаю!
      - Где уж тебе понять-то, землянину! - ухмыльнулся Кулак. - Обычные прихоти богачей, понимаешь. Вы про такое и не ведаете, поди? Когда помер Наока-дед, компания его перешла в руки его сына, стало быть, отца Наоки нынешнего. Хо и Наока-отец одного возраста, почитай, были. Да к тому ж, у обоих сыновья росли. Многие рассказывали об их небывалой дружбе, но больше всего разговоров ходило о красавице невесте сына Хо. Девушка-то та была не из простой семьи. Отец её тоже видный при прежних властях промышленник был. Но сама она не кичилась этими своими богатствами. Поговаривали даже, что тайно она имела связь с тогдашними мятежниками. Помогала, значится, им деньгами и всё такое прочее. Но потом всё это открылось и разразился страшный скандал. Папашка ейный отправил свою дочку в провинцию, с глаз долой, стало быть. Вот там-то они и познакомились - сын Хо и девушка эта. Любовь у них, значит, случилась, отношения завязались и всякое такое. А потом, получается так, что назначили они день будущей свадьбы... Но свадьбы-то так и не случилось.
      - Почему?
      - Да ты слушай, не перебивай! - обиделся Кулак. - Вот оно всё как вышло-то. Как раз перед самой свадьбой этой, незадолго совсем, послали Хо в провинцию, улаживать, стало быть, дела какие-то: то ли компания не платила старателям, то ли ещё чего, не знаю я. Только начались там беспорядки настоящие. Сам-то Хо жил тогда в Южной столице... Ну, он, само собой, поехал. А куда деваться-то? Вот тут-то, как раз по отъезду его, между отцом и сыном Наоками и произошла большая ссора. Из-за чего уж там дело всё вышло, тоже не ведаю. Никто этого не знает. Только вот наутро Наока-старший отдал богам душу...
      - Убийство?
      - Я же сказал, не знаю! - Кулак пожал плечами. - Врачи говорили, что больное сердце у него было... Только не верю я им. Видел я Наоку-отца как-то раз. Приезжал он к нам на прииск. Крепкий мужчина был! Нечисто здесь всё было, потому как дня два после этого на своём гравиплане разбился и сын Хо. Вот оно, почему и свадьбы-то не случилось этой. Вместо свадьбы, значит, поминки справлять пришлось...
      - А Хо?
      - Хо, конечно, ни сном, ни духом! Его к тому времени услали ещё дальше в леса, на отдалённые рудники, значит.
      - А ты-то сам, откуда знаешь про всё про это? - удивился я его осведомлённости.
      - Я-то? - Кулак хитро прищурился. - О чём Хо рассказывал, а что в газетах читал. Да и земля слухами полнится. Да, ты слушай! Ну вот, приезжаю я как-то в столицу. Линь-Шуй видный город! И так это, для забавы больше, покупаю газетёнку там какую-то. И что ты думаешь я там прочёл? А вот что: так, мол, и так, в будущую среду состоится свадьба уважаемого господина Наоки и девицы Кунти Садор с приглашением высоких гостей разных и всех желающих... Вот так-то!
      - Ну и что? - удивился я. - Что тут странного?
      - Да, странного, пожалуй, действительно ничего, - покачал головой Кулак. - Только лишний раз убеждаешься, что нельзя доверять обещаниям женщин, потому как коварству их, порой, нету предела! Вот оно, как получается...
      - Да, о ком ты говоришь, чёрт возьми? - не выдержал я.
      - О ком? Да, о ней, о невесте сына Хо! О ком же ещё? Ведь это она тогда вышла замуж за Наоку!
      - Как?
      - А вот так! Давно он по ней сох-то! Видать, сильно она его за живое задела, раз он и друга из-за неё предал, и отца в могилу свёл. Наока-то, отец, прознал про всё это и, поговаривали, сильно недоволен был на сына, потому как твёрдых принципов был мужчина. Видать, в тот день они и повздорили из-за этого. Хотя, конечно, и власти Наоке-младшему тоже хотелось не меньше. Вот он дорогу себе и расчищал тогда, как мог... По большому-то счёту, и её я тоже понять могу, хотя Хо мне и друг. Не имеем мы права осуждать её тепереча. Вот оно как. Тяжело ей тогда было, одной-то на всём белом свете. Опять же, и о ребёнке подумать надо было...
      - Постой! - перебил я его. - О каком ребёнке ты тут говоришь? У Наоки, что есть дети?
      - Да, дочка, - кивнул Кулак. - Славная девочка! Вся в маму - такая же красавица!.. А ты не знал как будто?
      - Нет... - Я уже совсем ничего не понимал.
      - Ей вот уже скоро девятнадцатый годок, как пойдёт. Викки её зовут. Славная девочка! - повторил он с какой-то особой теплотой, но я не придал этому значения, занятый своими мыслями. Произнёс в раздумье:
      - Странно, но я никогда не слышал о том, что у Наоки есть дочь...
      - А это и не его дочь! - неожиданно выпалил Кулак.
      - Как это? - ещё больше удивился я.
      - Ты, что плохо слушал меня? - Кулак вперил в меня мутный взор. - Я же тебе сказал, что невеста сына Хо ждала дитё! Наока взял её в жены уже в положении. Не знаю почему уж так вышло: то ли любил он её так сильно, то ли какие ещё причины были у него... Только девочку он потом своей дочкой назвал.
      - Постой! Значит дочь Наоки на самом деле ему не дочь? Она родная внучка Хо?
      - Ну да! - кивнул Кулак. - А я-то тебе, про что толкую битый час?
      - Вот это дела! А Хо знает об этом?
      - Нет, - помрачнел Кулак. - Не известно ему об этом ничего.
      - А если узнает, как ты думаешь, что он сделает?
      - Ни к чему всё это, - печально покачал головой Кулак. - Да и откуда ему узнать-то?
      - Значит, он всё-таки жив? - Я пристально посмотрел ему в глаза.
      Кулак понял, что проговорился и нервно отхлебнул из своей кружки, пряча от меня мутные глаза.
      - Послушай, Кулак! А как ты относишься к революции? - сам не знаю зачем, спросил я его.
      - К революции-то? - прищурился староста. - А никак не отношусь!
      - То есть?
      - Это у вас там, в столицах, все спорят, как власть делить. А мне и до революции жилось не плохо... Опять же, поезд ходил! А теперь нету его вон уже, почитай, третий месяц как нет! Жрать нечего! - Он снова приложился к кружке с бродилом, и глаза его опять сделались бессмысленными.
  
     
   * * *
     
      Казалось, меня опять разбудил вой шершера. Я открыл глаза и посмотрел в тёмный дощатый потолок. Юли спала, с головой укутавшись в одеяло, и тревожно вздрагивая во сне. Я повернул голову и увидел пыльную полосу серого лунного света, висевшую в воздухе посреди комнаты. Вокруг не было ни одного живого звука - мертвенная тишина нависала надо мной могильным покрывалом. Даже ветер не шелестел в листве деревьев за окном. И всё же, кто-то стоял за дверью. Я чувствовал это настолько ясно, что сомнений быть не могло никаких.
      Осторожно, чтобы не разбудить Юли, я откинул одеяло и встал. Протянув руку, вынул из кобуры пистолет. Тихо скрипя половицами, подошёл к двери. Рука легла на засов и медленно отодвинула его в сторону. Я легко толкнул дверь, впуская внутрь узкую полосу лунного света, и тут же резко распахнул её настежь. Снаружи никого.
   Мертвый лунный свет заливает поляну, на которой нет ни одной живой души. Даже огонёк в конторе Кулака не горит. Я стоял на пороге, весь превратившись в слух, но ни единого звука, по-прежнему не доносилось до моих ушей. И, тем не менее, чьё-то присутствие рядом было ощутимо столь же реально, как и эта луна в небе.
      Не полагаясь больше на слух и зрение, я весь отдался своим ощущениям. Бесшумно затворив за собой дверь, спустился на поляну. Что-то неведомое само влекло меня к лесу. На сердце не было ни страха, ни волнения - оно, словно исчезло из груди вовсе. Там, где раньше билось сердце, я ощущал лишь лёгкий холодок. Всё было точь-в-точь, как в ту ночь, когда погиб Зык, но теперь я знал, что меня ждёт в этом лесу. Зверь был где-то рядом, и я сам превратился в зверя: осторожного и чуткого. В этом даже ощущалась какая-то своя прелесть, ведь кто-то из нас двоих должен был умереть - тот, кто окажется слабее и менее проворным.
      Я тихо шёл к тёмной стене леса, в любую минуту готовый отразить неожиданное нападение. Патрон в магазине моего пистолета всё так же был один, но это мой единственный шанс, упустить который я не имел права.
   Лес встретил меня тревожным безмолвием. Настороженные терпкие запахи плыли из глубины ночной чащи, но их язык был для меня так же неведом, как и невесомые сплетения созвездий в чернеющем высоком небе над головой. Старая, хорошо натоптанная тропа петляла среди густого кустарника, быстро скрываясь из вида. Вероятно, какой-то зверь регулярно ходил здесь на водопой. Крупные капли росы, в беспорядке разбросанные по листве, серебрились в лучах высокой луны, и казалось, что кто-то расплескал здесь сосуд с ртутью.
      Вдруг едва уловимое движение воздуха долетело до меня откуда-то справа. В мгновение ока я развернулся навстречу ему, но тут же был отброшен на землю страшной силы ударом, разорвавшим мне грудь огненной обжигающей болью. Горло, словно сдавило железными тисками. Мутная кровавая пена застлала глаза. Я понял, что теряю сознание. В этот миг, разорвав безмолвие ночи, разнёсся над лесом душераздирающий рёв, от которого похолодело моё остывающее сердце. Сквозь туман я увидел склонившееся надо мной безобразное чудовище, скалящее острые жёлтые зубы. А в следующее мгновение услышал звук выстрела - такой далёкий и тихий, словно это был звук простой хлопушки. Я даже не понял, что стрелял именно я. Только увидел, как чудовище куда-то исчезло и на его месте осталась непроглядная холодная тьма. Я тонул в ней, падал в бездонную пропасть, не чувствуя ничего вокруг, не чувствуя даже самого себя...
     
      ...Что-то влажное и холодное лежало у меня на лице. Я хотел ощупать это, но чья-то нежная рука осторожно остановила меня, сама убрала с моих глаз прохладный предмет.
      Юли! Она сидела рядом на постели и смотрела на меня с беспредельной нежностью, отжимая смоченное в воде полотенце в большой жестяной таз, стоявший тут же на полу. Солнечный свет лился в узкое оконце, повисал под потолком пыльным алым заревом. Лес был где-то далеко, за стенами дома, и мерно шумел под напором неослабевающего ветра. Эта монотонная песня деревьев успокаивала и убаюкивала мою уставшую душу.
      Я снова посмотрел на Юли. На губах у неё появилась лёгкая улыбка.
      - Как ты?
      - Нормально... - собственный голос показался мне каким-то далёким и чужим.
      Юли снова ободряюще улыбнулась мне. Положила полотенце в таз и взяла со стола большую металлическую кружку.
      - Кулак принёс каких-то трав для тебя, - пояснила она, видя, что я внимательно наблюдаю за её движениями. - Ты знаешь, это действительно удивительный отвар! - Юли вылила содержимое кружки в таз, смочила в нём полотенце, слегка отжав и расправив, положила его мне на грудь.
      - Вот так!
      Она испытующе посмотрела мне в глаза. Я почувствовал лёгкое жжение, затем приятное тепло разлилось по всему телу.
      - Который теперь день? - Я прикрыл и снова открыл веки, глядя на жену. Никогда ещё она не казалась мне такой близкой, домашней и бесконечно родной.
      - Прошла уже неделя с тех пор, как ты пришёл из леса весь израненный.
      - Так значит, я сам выбрался оттуда?
      - Я нашла тебя ночью на пороге дома, едва живого и всего в крови... - В её глазах промелькнула отчаянная боль пережитого горя. Я нащупал её ладонь и нежно сжал в своих пальцах.
      - А ревун? Я убил его?
      - Не знаю. Кулак сказал, что никакого ревуна больше нет... Ты знаешь, - оживилась Юли, - он оказался очень милым человеком. Всё время заботился о нас, пока ты был без памяти.
      В дверь несмело постучали. Юли замолчала, обернулась на этот стук, и лицо её озарила радостная улыбка.
      - А вот и он сам!
      На пороге неуверенно мялся Кулак, тревожно поглядывая на меня из-за её плеча. В распахнутую дверь была видна залитая солнцем поляна, какие-то люди суетились у конторы, бегали, перетаскивая тяжёлые коробки и мешки. Я удивленно посмотрел на Кулака. Поняв мой немой вопрос, он пожал плечами, словно извиняясь за что-то.
      - Поезд пришёл... Ребята сгружают харчи. Теперь заживём! - Староста был явно рад происходящему, но не хотел показывать своего настроения в присутствии больного.
      - Ну, как ты? - спросил он участливо, подходя к столу и выкладывая на него какой-то свёрток. - Я тут ещё травки принёс и харчишек кое-каких, - обратился он к Юли. - Ему теперь надо. Пускай поправляется!
      Юли одарила его лучистой улыбкой.
      - Спасибо, Эд! Вы так много сделали для нас! Я даже не знаю, чем отблагодарить вас за спасение мужа...
      - Чего уж там! - пробурчал Кулак, явно польщённый её словами.
      Я с удивлением отметил, что моей жене каким-то образом удалось выудить из него его настоящее имя. Кулак пошарил рукой в обширном кармане своих штанов и вынул оттуда мой пистолет. Бережно обтёр его рукавом рубахи и протянул мне.
      - На вот! Кажись, твой? Я это, в лесу его нашёл, у ручья... Сгодится ещё, небось?
      - Спасибо. Только патронов у меня к нему больше нет. Так что, он мне теперь, вроде как, и ни к чему.
      - Патронов я тебе раздобыл. Здесь вот они. - Он кивнул в сторону свёртка на столе.
      - А ревун? - Я тревожно посмотрел на него.
      - Убил ты его! Наповал! Всю башку ему разнёс! - Кулак отёр рукавом вспотевший лоб. - Нету больше ревуна... И как только жив-то сам остался, ума не приложу! Ведь это ж надо такое!.. - Он сделал руками какой-то неопределённый жест: не то удивления, не то восхищения. Потом спохватился: - Ну ладно, заболтался я с вами тут! Побегу... За разгрузкой присмотреть надобно... Ты поправляйся, Максим! Зайду я ещё потом, - и он торопливо вышел, плотно затворив за собой дверь.
      Я взглянул на Юли. Казалось, она вся светилась от счастья.
  
      Прошла ещё неделя. Мало-помалу я обретал прежние силы, во многом благодаря целебным травам, которые собирал для меня в лесу Кулак. То, что долгожданный поезд ушёл в столицу без нас, теперь мало волновало меня. Внутреннее чутьё подсказывало мне, что поездка в Линь-Шуй теперь не имеет смысла. Человек по имени Хо был где-то рядом с нами, возможно, прятался в этих лесах. Теперь, после разговора с Кулаком, я не сомневался в этом. Не лез у меня из головы тот таинственный старик, повстречавшийся нам с Юли в лесу. Особенно этот его ужасный шрам на лице. Ведь, по словам Кулака, Хо тоже был когда-то ранен в голову... Нет, Кулак знает, где прячется Хо. И я обязательно выведаю у него это!
   Так думал я, но к моему удивлению и радости, ничего выведывать не пришлось. Кулак сам пришёл ко мне. Он долго сидел молча, не решаясь заговорить первым. Я не торопил его, терпеливо ждал.
      - Вот что, - наконец начал староста. - Ты это... Кажись, с Хо хотел повстречаться?
      - Разве? - хитро прищурившись, я посмотрел на него.
   Кулак не понял моей иронии и удивлённо уставился на меня. Чтобы ненароком не спугнуть его откровения, я поспешил добавить:
   - Ты прав. Хотел. Я и в Линь-Шуй для этого ехал... Ведь ты знаешь, где Хо? Так?
      - Угу! Знаю, - Кулак уныло кивнул. - Только в столицу-то тебе незачем ехать... Здесь он, в лесах прячется. Раньше-то не доверял я тебе, боялся сказать об этом. И потом, Хо мне строго-настрого приказал никому не болтать о нём... Но теперь-то можно уже. Теперь видать, что ты свой парень! - Староста немного помолчал. - Раз уж тебе так нужно повидаться с ним, покажу я потайную тропу одну. Стало быть, ничего не поделаешь... Ты пока отдохни, собери вещички какие, а завтра, как рассветёт, так и пойдём.
      - Зачем же до завтра откладывать? Собирать нам нечего. Да и засиделись мы здесь у вас. Пора и честь знать! Правда? - Я обнял за плечи Юли. Она рассеянно улыбнулась в ответ.
      - Ну, раз так... - Кулак пожал плечами. - Мне чего? Я могу и сейчас!
      - Тогда пошли?
     
      - Вот здесь, стало быть, и пойдёте, - Кулак раздвинул кусты, показывая нам узкую каменистую тропу. - Прямо в горы! Идти дня два, не более. Тут я вам харчишек на дорогу собрал кое-каких, значит... - Он протянул мне объёмистый вещевой мешок. - Только ты это, не говори ему... Ну, что это я тебе тропу-то указал эту... - Кулак замялся. - Обещал ведь я ему. Слово дал!
      - Хорошо, не скажу. - Я пожал его бугристую твёрдую руку. Посмотрел на Юли: - Пошли?
      Она подошла к Кулаку, поцеловала его в колючую щеку.
      - Спасибо вам за всё, Эд!
      - Ну, уж так и спасибо! - стушевался староста, весь обливаясь потом. - Чего спасибо-то? Ничего и не сделал я для вас... Это вам спасибо! От страха нас избавили. Вот это спасибо, так спасибо! А я чего? Будите когда ещё в наших местах, заглядывайте. Мы вам за всегда рады будем... Ну, бывайте, что ли? - Он нерешительно помялся на месте, развернулся и торопливо заковылял в сторону посёлка.
      - Какой хороший человек! - сказала Юли, провожая его взглядом.
     
  
     
     
      ГЛАВА ШЕСТАЯ
     
      Л А В А
     
     
      - Максим! - Юли потянула меня за рукав.
      Я удивленно посмотрел на неё.
      - Смотри! - Она указала куда-то влево, поверх переплетённых кривых ветвей кустарника, густо росшего на каменистых склонах холма, по которому мы взбирались.
      Вначале я ничего там не увидел. Жёлтые пятна сухой растительности почти сливались с громадными плоскими валунами, россыпью, подобно каменной реке, спускавшимися с вершины пологой горы. Кое-где их разрезали чёрные полосы, словно трещины или провалы в горной породе, отмеченные глубокой ночной тенью. Нагретые на солнце камни испускали сухой жар, поднимавшийся в небо зыбким маревом. Тропа впереди становилась совсем узкой, и вскоре вовсе исчезала среди камней.
      Рукавом я отёр с лица пот, заливавший глаза и мешавший смотреть, и тут заметил метрах в ста от тропы, укрывшийся под выступом скалы, небольшой храм. Отсюда был виден только квадратный портик с колонами, высеченный из жёлтого камня. За колонами, судя по всему, находился вход в храм или алтарь, вырубленный прямо в скале и таинственно черневший неведомой глубиной. Ошеломлённый увиденным, я замер на плоском камне, пытаясь как следует рассмотреть таинственное сооружение. Звенящая тишина нарушалась лишь сухим потрескиванием лопавшихся на жаре коробочек семян, обильно покрывавших ветви кустарника.
      В следующее мгновение у себя за спиной я услышал странный шорох, но прежде чем успел обернуться на звук, что-то твёрдое уперлось мне в спину между лопатками. Глухой, словно из подземелья, голос приказал: "Не шевелись!"
   Инстинктивно выпрямившись, я застыл на месте. В этот момент Юли, заметив моё напряжение, удивленно воззрилась на меня. А твёрдый предмет - вероятнее всего, ствол оружия - скользнул вниз по моей спине, к пояснице, и лёгкий толчок едва не вывел меня из равновесия, заставив проделать сложный акробатический маневр, чтобы удержаться на ногах. На этот раз мне удалось обернуться и рассмотреть говорившего.
      Это был старик с длинной бородой и большим шрамом на правой щеке, стоявший в двух шагах от меня и полускрытый кустарником. Ствол старого карабина теперь упирался мне в грудь. Калибр оружия и холодный решительный взгляд тёмных глаз незнакомца под низкими сдвинутыми бровями не оставляли никакой надежды на сопротивление. И тут я узнал его. Ведь это он встретился нам тогда в лесу и вывел с болота к лагерю старателей!
   Похоже, он тоже узнал нас, потому что в глазах у него мелькнуло сомнение. Его быстрый взгляд обратился к Юли, застывшей в оцепенении в нескольких шагах за моей спиной, и снова вернулся ко мне. Несколько минут мы внимательно изучали друг друга.
   На нём была надета всё та же выгоревшая на солнце рубаха, через расстёгнутый ворот которой на загорелой жилистой шее можно было рассмотреть какой-то замысловатый амулет или медальон, висевший на плетеном кожаном шнуре. Длинные седые волосы старика были тщательно собраны на затылке в тугой пучок, проткнутый острой деревянной иглой. Его скуластое, потемневшее от загара лицо выглядело спокойным, а длинный рубец шрама делал его решительном и суровым.
      Мысленно я порадовался тому, что наконец-то нашёл того, кого так долго искал. Ведь по описанию Кулака, перед нами стоял сейчас никто иной, как сам таинственный Хо. Значит, интуиция не подвела меня и на этот раз.
      Старик заметил в моих руках мешок и кобуру на ремне, и слегка качнул стволом карабина вниз. Я прекрасно понял его жест. Спокойно опустил на камни мешок, вынул пистолет из кобуры и бросил его туда же. Только после этого ствол грозного оружия медленно опустился.
      - Кто вы? - сурово спросил Хо.
      - Моё имя Максим Новак. А это моя жена, Юли.
      - Что вам здесь нужно? - Голос у старика был глухой и негромкий, как у тяжелобольного.
      Я решил не раскрываться сразу.
      - Мы ищем человека по имени Хо.
      Глаза старика сделались непроницаемыми, но дрогнувший ствол карабина сказал мне о многом.
      - Хо?.. - Пауза. - Зачем он вам?
      - Мне нужно поговорить с ним. Вы знаете его?
      Сухие губы старика вытянулись в одну линию.
      - Поговорить? - На этот раз его голос не выражал ни каких эмоций.
   Наступила долгая пауза. Только короткие, словно электрические разряды, щелчки лопающихся семян делали реальным окружающий мир. Казалось, Хо забыл о нашем существовании. Юли беспокойно заерзала на горячем камне, и я решил нарушить тягостное молчание.
      - Так как же насчёт, поговорить?
      Мои слова, словно вывели старика из оцепенения. Он посмотрел на меня тусклым взором, промолвил: "Хорошо. Идёмте". Выйдя из кустов, он направился вверх по тропе.
   Теперь я увидел, что помимо рубашки, подпоясанной широким кожаным ремнём, на нём были надеты свободные чёрные штаны, сужавшиеся к щиколоткам, и лёгкие кожаные мокасины. У ремня висел длинный нож в чехле. Карабин старик нёс в левой руке.
      Я подобрал свои вещи, взял измученную Юли за руку и последовал за ним. Через несколько минут мы достигли ровной плоской площадки на уступе скалы и остановились перед входом в храм. Изъеденный ветрами и временем камень был покрыт множеством трещинок и язвочек, и напоминал пористую губку. Из глубины пещеры исходила приятная прохлада. Я посмотрел вниз, на сплошные заросли колючего кустарника, покрытого кое-где мелкими бледно-розовыми цветами. Ниже, где пологие склоны гор переходили в горбатые каменные гряды, начинался лес. Густые лохматые кроны спускались уступами, постепенно темнея и превращаясь в сплошной зелёный полог, раскинувшийся до самого горизонта.
      Хо знаком пригласил войти внутрь храма, и мы прошли в сумрачный пантеон, за которым действительно начинался алтарь. После яркого солнечного света, царивший здесь полумрак показался непроглядной тьмой. Спустя некоторое время мои глаза привыкли к темноте, и я увидел, что мы стоим в просторном зале храма. Боковые стены его представляли собой ряды конических колонн, увенчанных замысловатой вязью сказочных драконов и змей. Куполообразный потолок в центре имел круглое углубление, от которого, словно лучи, расходились глубокие желоба, смыкавшиеся в широкое кольцо, прочерченное на уровне капителей колонн. Прямо напротив портика, на возвышении располагался круглый алтарь, к которому вели несколько каменных ступеней. Сбоку от алтаря стояла вертикальная каменная плита, полированная поверхность которой была вся испещрена иероглифами.
      Бесшумно ступая по каменным плитам пола, Хо пересёк весь зал и скрылся за этой самой плитой, даже не взглянув на нас. Я взял Юли за руку и шагнул вслед за ним. Ладонь жены была на удивление холодной. Я крепче сжал её пальцы, и она ответила мне благодарным взглядом.
      За плитой оказалось небольшое помещение, оборудованное под временное жилище. Вспыхнул огонь, - Хо зажёг старинную масляную лампу. Сухой фитиль с треском разгорался, наполняя помещение неярким дрожащим светом и терпким запахом горящего масла. Я с любопытством разглядывал лампу. Такие я видел только в музее и читал о них в старинных книгах. Хо тем временем поставил карабин к стене и сел рядом на каменное ложе, покрытое свалявшейся рыжей шкурой. Выжидающе посмотрел на меня.
      Я осмотрелся. Небольшое жилище выглядело вполне уютно. Пол был устлан пятнистой шкурой незнакомого мне зверя. Рядом с ложем располагался обтесанный камень, служивший столом, на котором была разложена небогатая утварь: вырезанные из дерева миска и кружка. Вместе с тем, в углу помещения я заметил вполне современный обогреватель на литиевых батареях и коротковолновую микрорацию. Во главе ложа был поставлен квадратный металлический ящик, назначение которого осталось для меня не ясным. Возможно, в нём хранились какие-то вещи или продукты. Слева от входа, в глубокой нише в стене, в небольшой резервуар стекала вода из потаённого горного источника.
      Я взял со стола деревянную кружку, зачерпнул кристально чистой воды из колодца и подал кружку Юли. Она выпила половину маленькими осторожными глотками и протянула кружку мне. Я выпил воду залпом, налил себе ещё, и снова выпил содержимое кружки несколькими большими глотками.
      Хо молча наблюдал за нами, сцепив на коленях узловатые пальцы. Наконец, он спросил:
      - Так о чём вы хотели говорить?
      Я поставил кружку на прежнее место, посмотрел на него.
      - А вы уверены, что знаете человека по имени Хо?
      - Знаю ли я его? - Старик усмехнулся. - Что ж, пожалуй, знаю. Вот уже скоро семьдесят... Да, да! Семьдесят лет, как я знаком с ним. Я хорошо знаю, чем он жил всё это время, о чём думал, что пережил... Конечно, память не властна, удержать в себе всё - день за днём, минута за минутой. Но самое важное я, пожалуй, смогу припомнить...
      "А он не лишён остроумия!" - подумал я.
   Что ж, играть дальше в неведение было просто бессмысленно.
      - В таком случае, может быть, вы припомните имя Наока? - Я пристально посмотрел на него. - Вы служили у него управляющим несколько лет назад.
      Реакция Хо на мои слова была неожиданной. Его глаза вцепились в меня, как когти коршуна в добычу. Он молниеносно вскочил и, схватив карабин, наставил его мне на грудь.
   Я растерялся, не ожидая такого поворота событий.
      - Успокойтесь! Я вовсе не человек Наоки! Я не причиню вам зла! Мы друзья Кулака, и вы можете нам доверять.
      - Кто вы?
      Он ел меня подозрительным взглядом.
      - Я работаю в Службе безопасности народной власти. Вот мои документы, - вынув из кармана свой жетон, я протянул ему.
      Бегло взглянув на него, Хо снова поймал меня цепким взглядом.
      - Такой ерунды люди Наоки могут наделать сколько угодно! Ещё в мою бытность это не представляло особой сложности.
      Я окончательно растерялся. Посмотрел на Юли, ища поддержки, но она была настолько напугана видом карабина в руках старика, что не могла произнести ни слова.
      - Чем же мне доказать вам, что я - это я?
      - Я не верю вам! Не верю, потому что вы пришли незваными гостями. Кулак честный человек, и был мне другом. Но он не так молод и здоров, и пытками можно было заставить его выдать потайную тропу! Я знаю, что люди Наоки идут за мной попятам, и ты вряд ли пришёл один. Ты вестник моей смерти, но ты умрёшь первым!
      - Максим! - не помня себя от страха, вскричала Юли.
      Я понял, что ещё мгновение и тяжёлая литая пуля разорвёт мне грудь, пробьёт навылет сердце. Собрав всё своё мужество, я прокричал:
      - Послушайте, наконец! Если бы я хотел убить вас, то сделал бы это ещё там, на тропе! Какой смысл мне было тащиться сюда, рискуя жизнью своей жены? Неужели страх затмил ваш разум настолько, что вы не в состоянии понять таких простых вещей?
      Яростный блеск в глазах Хо стал медленно затухать. Ствол карабина немного опустился, и я вздохнул с облегчением. Почувствовал, как от напряжения дрожат мои колени.
      - Может это и так, - снова недоверчиво произнёс старик, - но откуда мне знать, что всё сказанное тобой - правда? Даже твоё имя звучит для меня странно!
      - Всё верно. Это потому, что мы с женой не гивейцы. Мы прилетели сюда с Земли, чтобы помогать вашему народу.
      На этот раз мои слова произвели на него, казалось, большее впечатление.
      - С Земли?..
      Он с подозрением покосился на меня.
      - Что ж. Ты мне показался странным ещё тогда, в лесу... Но новой власти я доверяю не больше, чем Наоке!
      - И всё же, Наока причинил вам гораздо больше зла, нежели народная власть, - заметил я.
      - Откуда тебе это знать? Тебе, человеку Земли, для которого всё здесь чужое: и люди, и небо, и трава, и солнце. Даже воздух чужой!
      - Вы не правы в главном. В нас с вами течёт одна кровь. Вы, как и я, сын Земли, и не пытайтесь убедить меня в обратном!
      - Я родился на этой земле, и всегда считал себя гивейцем, - недовольно проворчал старик.
      - И, тем не менее, мне известно о вас и о вашей семье гораздо больше, чем вам самому!
      - Вот как? - Его пристальный чёрный взор впился в меня. - Интересно, как такое может быть?
      - Если вы позволите мне, я, конечно, объясню всё?
      Я спокойно выдержал его взгляд. Наконец, он опустил карабин, знаком предложил нам сесть.
      Юли буквально рухнула на край покрытого шкурой ложа. Я сел рядом на металлический ящик, не сводя глаз с жены. Вид у неё был изможденный. Долгая дорога по лесу, а затем по раскаленным камням, под палящим солнцем, пагубно подействовала на неё. Необычно сосредоточенная, она сидела, устало глядя перед собой, даже не пытаясь улыбнуться.
   Я снова посмотрел на Хо. Он не спускал с меня настороженных глаз и хмурил густые брови.
      - Мне известно, что вы хорошо знали Наоку, - начал я.
      - Откуда?
      - От Кулака. Он рассказал мне вашу историю.
      Хо молчал. Затем сказал, как бы в раздумье:
      - Странно... Кулак человек скрытный... Если он что-то рассказал тебе, значит поверил?
      Старик посмотрел на меня, словно ища ответа на свой вопрос.
      - Возможно, - пожал я плечами.
      Пальцы Хо, похожие на узловатые корни, нервно сжимали и разжимали цевьё карабина, лежавшего у него на коленях. После долгого раздумья, он спросил:
      - Зачем тебе Наока?
      - Он преступник и должен быть наказан по закону... Но неоспоримых доказательств его вины у меня нет.
      - По закону?
      Мне показалось, что Хо усмехнулся, услышав это слово.
      - И ты рассчитываешь получить эти доказательства от меня? - Он внимательно посмотрел мне в лицо.
      - Просто мне посоветовали обратиться именно к вам.
      - Кто посоветовал? - В глазах Хо снова появилась подозрительность.
      - Человек по имени Чен Джу.
      - Не знаю такого.
      - Я тоже виделся с ним лишь однажды, в одном из притонов Шэнь-Цян, которые тайно содержит Наока... Так считаю я.
      - А сам ты, что делал в этом притоне?
      - Мы проводили там облаву.
      Интерес, разгоревшийся было в глазах Хо, быстро угас. Помолчав, он сказал:
      - Действительно, я когда-то работал управляющим на одном из заводов Наоки, но с тех пор прошло много лет, и о его теперешних делах мне ничего не известно. Боюсь, я не смогу тебе ничем помочь.
      - А вам известно, как погиб ваш сын?
      Мой вопрос заставил его вздрогнуть. Хо быстро взглянул на меня.
      - Мой сын разбился на гравиплане восемнадцать лет назад.
      - И вам не показалось странным, что это произошло именно накануне его свадьбы?
      - Никто не может выбирать себе судьбу! Одним богам известен час нашей смерти, - убежденно сказал старик.
      - А ваша невестка? Ведь вскоре после этого она вышла замуж за Наоку? А он и ваш сын были друзьями, кажется?
      - Я не осуждаю её! - Хо посуровел. - Нельзя провести всю жизнь, оплакивая умершего. Душа - озеро, питаемое нашими чаяниями и надеждами, питаемое родниками жизни. Если засыпать родники, вода в озере станет мёртвой. Кунти сама сделала свой выбор, и не её вина, что судьба обошлась с ней так жестоко... Боги ей судьи.
      Он замолчал, опустив глаза.
      - А вы никогда не думали о том, что заставило вашу невестку сделать именно этот выбор? - Я внимательно смотрел на него. - Может быть, в тот момент она думала не только о себе? Или не столько о себе? Возможно, было что-то более важное в её жизни, что касается и вас Хо?
      - Не понимаю тебя! - В голосе Хо прозвучало раздражение.
      - У вашей невестки родилась дочь, - медленно произнёс я. - Говорят, сейчас она стала красивой молодой девушкой, привыкшей к богатству и роскоши.
      - Зачем ты мне всё это рассказываешь?
      - Зачем? - Я сделал вид, что не заметил его нарастающей раздражительности. - У вас никогда не возникало желания встретиться со своей внучкой, Хо?
      Глаза старика вонзились в меня раскалёнными стрелами.
      - Не говори ерунды! - хриплым голосом проговорил он. Ноздри его взволнованно вздрагивали.
      - Я говорю только о том, что знаю. То, что смог проследить логическим путём, анализируя факты и события, рассказанные мне Кулаком. Странно, что вы, умный человек, не смогли сделать тех же выводов из всего случившегося восемнадцать лет назад... Хотя, я совсем забыл, что вам многое было не известно! Так знайте же, что у вас есть внучка - родная дочь вашего сына и Кунти Садор. Только ради неё ваша невестка решилась связать свою жизнь с Наокой. Кунти хотела спасти её от голодной смерти и обеспечить ей достойное будущее в вашем несовершенном мире. Это была великая жертва матери во имя счастья дочери, жертва во имя любви к вашему сыну!
   А он, как и всякий влюблённый, был слеп к окружающему миру, и не разглядел в мнимом друге настоящего врага. Коварство и вероломство Наоки проявилось и здесь сполна. Обуреваемый низменными страстями, он завидовал вашему сыну - его чистой и бескорыстной любви. Он завидовал так же успеху своего отца, его положению в обществе. Завидовал вам - отцу своего более удачливого соперника. Именно поэтому он так жестоко расправился со всеми вами. Убил вашего сына и собственного отца, а вас сослал в джунгли, чтобы вы не могли помешать его грязным замыслам. Но он не знал, что любовь двух близких вам людей уже принесла свои плоды... Так разве можно винить за это вашу невестку?
      Я помолчал. Молчал и Хо, но все его чувства прекрасно читались на его лице.
      - Правда, нужно отдать должное Наоке за то, что он воспитал девочку, как свою собственную дочь. Он обеспечил её всем, чем мог. Но это вовсе не снимает с него вины за содеянные злодеяния. По большому счету, он остаётся преступником и страшным человеком, которого должно постичь справедливое возмездие!
      Хо уже не в силах был сдержать своего волнения. Он вскочил на ноги и принялся быстро ходить из угла в угол, нервно стиснув пальцы.
   Я посмотрел на Юли. Она была взволнована не меньше старика. Наконец, Хо взял себя в руки и снова опустился на край каменного ложа. Посмотрел на меня блестящими от слёз глазами. Спросил тихим, хриплым голосом:
      - Какая она... моя внучка? Такая же красивая, как она?
      Он остановил туманный взор на Юли.
      - Да, наверное, такая же красивая, - ответил сам на свой вопрос. - Её мать была красавицей!
      Я кивнул. Он надолго замолчал, предаваясь каким-то своим воспоминаниям или мечтам. Потом вдруг очнулся и посмотрел на меня.
      - Ладно. Отдыхайте. Скоро начнёт темнеть. Я приду утром.
      Тяжело вздохнув, он поднялся. Юли недоумённо посмотрела на меня, но я не стал задавать Хо лишних вопросов. Всё-таки, мы были здесь гостями, и хозяин волен был поступать так, как считает нужным.
  
     
   * * *
  
      Я проснулся среди ночи и не сразу понял, где нахожусь. Темнота, окружавшая нас, веяла приятной прохладой. Юли лежала рядом на мягкой шкуре - такая тёплая и влекущая. Но я не стал будить её, и без того измученную выпавшими на нашу долю испытаниями. Тихо встал и вышел в храм, к алтарю.
      Здесь было пустынно. Лунный свет почти не проникал внутрь, и драконы на капителях колонн таинственно смотрели на меня из темноты, совсем как живые. Я пересёк зал и вышел через портик на залитую луной наружную площадку перед храмом. Чёрное бездонное небо было усыпано необычайно яркими и крупными звёздами. Слабый ночной ветерок едва шевелил жёсткие листья густого кустарника под скалой, и сюда доносился тихий металлический шелест, издаваемый ими. Больше ни единого звука не нарушало ночной тишины.
      У самого края площадки, на большом валуне сидел Хо и смотрел на звёзды. Я тихо подошёл к нему и встал рядом, с наслаждением впитывая в себя свежесть и спокойствие ночи. Звёздный купол завораживал своей безграничностью. Я погружался в него взглядом, ощущая лёгкое головокружение, ослеплённый алмазным блеском звёзд. Всё окружающее, все переживания и мысли казались ничтожными и незначимыми перед этим вечным величием вселенной. Я стоял на берегу безбрежного океана, и любая, даже самая малая волна его могла смыть меня, как щепку, унести в беспредельные просторы, растворить в своей чёрной пучине.
      - Где оно, твоё солнце? - не оборачиваясь, тихо спросил Хо, и в его голосе мне послышалась печальная грусть.
      Я поискал взглядом в лабиринте созвездий. Яркий Сириус непривычно соседствовал с тускловатым Бетельгейзе, а Процион уютно расположился в Близнецах. Лебедь раскинул свои крылья над северным горизонтом, под которыми горели Альтаир и Вега. Я остановил свой взгляд на яркой голубой звезде, свет которой казался холодным и бесстрастным. Это был Хадар - Бетта Кентавра. Посмотрел в другую, противоположную сторону, где изогнувшись тонкой змеей, висела Кассиопея с необычно горевшей в ней яркой жёлтой звездой, которая светила для гивейцев так же, как Капелла на нашем земном небе .
      - Вот!
      Я указал на неё. Хо проследил направление и кивнул.
      - Совсем невзрачная... И такая далёкая! - произнёс он с той же грустью. - Неужели там может быть мир, лучше этого?
      Старик посмотрел на меня.
      - Вы никогда не были на Земле?
      - Нет.
      Хо снова устремил взгляд на звёзды.
      - Может быть, когда-нибудь, когда моя душа минует весь круговорот жизней, она и попадёт туда, но я уже ничего не буду знать об этом...
      - Вы не боитесь смерти, Хо?
      Какое-то время старик молчал, измеряя взглядом безграничность неба. Наконец, сказал:
      - Страх - это чувство присущее телу. Душа не ведает страха перед вечностью времени. Рождаясь в нашем теле, она покидает его в установленный срок, чтобы родиться заново уже в другом обличии. Как отшельник, добровольно заточающий себя в тёмной пещере ради познания Сути Мира, так и душа облекает себя в физическую оболочку, покорно перенося все тяготы материальной жизни, чтобы нести Высшую Суть людям... Мы не можем проследить её путь, ибо он, как путь птиц в небе, труден для понимания.
      - Если наши души изначально несут добро людям, почему же мир во все времена был так безысходно несчастлив? Добро было рассыпано в нём крупицами, увидеть которые дано не каждому. Зло же властвовало веками!
      Я внимательно посмотрел на него.
      - Ты не понимаешь глубинной сути вещей, и поэтому не в силах понять истинного.
      Хо поднял на меня глаза, в которых мерцали звёзды.
      - В чём же истина?
      Вместо ответа он достал из кармана зажигалку, извлёк из неё пламя и бросил на кучу хвороста, лежавшую невдалеке. Сухие смолистые ветки вспыхнули ярким дымным огнём, озарившим ближайшие скалы. Хо встал рядом с костром и простёр над ним руки.
      - Смотри! Это огонь. Он несёт тепло и жизнь людям. Он и есть то добро, о котором ты говоришь. Сила его кажется безграничной - ночная мгла и холод отступают перед ним. Он сияет издалека и его видно за многие километры отсюда... Но стоит подуть ветру или же обрушиться дождю, и могучее пламя угаснет - беспомощное и ничтожное. А вот это "звезда дьявола", - Хо извлёк из-за пояса сюрикен и положил себе на ладонь. - Она кажется совсем маленькой и незначимой, правда? Теперь выпустим её!
      Старик метнул коварное оружие, резко взмахнув рукой. Посмотрел на меня.
      - Ты можешь проследить её полет?
      - Нет.
      - Вот! - Хо поднял руку - Она невидима, но несёт с собой смерть! Так и благие люди видны издалека, как огонь. Их легко заметить, и поэтому легко уничтожить. Зло же и вблизи не всегда видно, как не видно стрел пущенных ночью!
      Я смотрел на огонь, пытаясь вникнуть в смысл его слов.
      - Но ведь революция здесь и делалась для того, чтобы торжествовало добро! Отчего же здесь так много несчастливых людей?
      - Ты просто не знаешь тех, кто делал эту революцию, - спокойно сказал Хо.
      - Я знаю многих из них и они мне кажутся честными и порядочными людьми! Вы хотите сказать, что я не разбираюсь в людях?
      - Я этого не говорил, - возразил Хо. - Но ты всю свою жизнь прожил на Земле. А здесь не Земля, Максим!
      Я посмотрел на него, не совсем понимая, что он имеет в виду.
      - Хорошо. Я объясню тебе иначе. Вон там, - простёр руку над обрывом старик, указывая куда-то в тёмную неизвестность, - есть гора. Тысячи лет она спала мирным сном. У её подножия выросли густые леса, зазеленели сочные луга, на её склонах бродили звери, в поисках пищи и предавались там любви. Там пели беззаботные птицы. Все они радовались солнцу и жизни, которой были вполне довольны. Но вот однажды, по велению каких-то неведомых сил, гора эта взорвалась и, источая огонь, поползла вниз по слонам раскалённая лава, неся всему живому смерть, сжигая на своём пути всё, что тысячелетиями создавалось природой и людьми. Она спускалась всё ниже и ниже, пока не заполнила всё пространство вокруг, и тогда начала остывать, превращаясь в мёртвую корку... Теперь там только ветер, да пыль. Лава уничтожила жизнь, не принеся новой, потому что, застыв, оказалась бесплодной.
      - Вы хотите сказать, что революция, подобно этой лаве, застыла мёртвым монолитом, уничтожив прежнюю жизнь, и не дав пробиться новой?
      Хо утвердительно кивнул.
      - Ты правильно понял меня. Сквозь лаву невозможно пробиться ничему живому. Лишь наносные пески могут покрывать её, но и они только подобие жизни и перемен!
      Я задумался.
      - Но тогда я тоже частица этой лавы?
      Хо ничего не ответил. Помолчав, сказал:
      - Иди спать! До рассвета осталось совсем немного. Нам предстоит долгий путь, а я не так молод, чтобы перенести его без хорошего отдыха.
     
     
     
  
      ГЛАВА СЕДЬМАЯ
     
      ЧЕРНАЯ ТЕНЬ
  
  
     Загородная вилла Наоки находилась в пятидесяти километрах от столицы, укрытая от любопытных глаз густой стеной леса и высоким каменным забором. Я и понятия не имел, что подобные роскошные дома ещё находятся здесь в чьей-то личной собственности. И это в то время как вокруг на планете царит полная разруха, запустение, нищета и голод. Но Хо, знавший об этом тайном доме Наоки давно, безошибочно нашёл к нему дорогу, несмотря на многолетнее отсутствие в северной столице.
      По его совету я не стал сообщать Ену о своём возвращении, хотя мы оба и не были уверены в успехе задуманного. Мы втроём сняли небольшую комнату в соседнем посёлке и установили наблюдение за виллой Наоки, используя для этого сверхчувствительную инфракрасную оптику, термограф и специальный лазерный преобразователь, который позволял записывать человеческую речь на большом расстоянии. Прибор мог считывать колебания воздуха в помещении во время разговора, записывал их на мемонограммы и при помощи специальной программы на ФВМ снова переводил в человеческую речь.
      Мой план был предельно прост. Чтобы уличить Наоку, необходимо было хорошо знать образ его жизни, его связи, следить за каждым его шагом. Тайное всегда становится явным, если уметь приоткрыть его завесу.
      Юли во время нашего отсутствия всегда оставалась в доме. Я запретил ей выходить даже в посёлок, чтобы не привлекать к себе ненужного внимания. Чужаков здесь замечали сразу. Мы же с Хо устроили наш наблюдательный пункт в ветвях раскидистого дерева, росшего в трёхстах метрах от виллы Наоки, и проводили там целые дни, прильнув к окулярам перископа и термографа. Конечно, я понимал, что Юли долго не выдержит этого вынужденного заточения и, в конце концов, когда-нибудь выйдет из дома, невзирая на мой запрет. Поэтому всякий раз мои мысли возвращались к ней, не давая мне покоя. Что-то тревожное и неясное поселилось в моей душе, мучая и терзая меня смутными опасениями и предчувствиями. Это странное ощущение не оставляло меня с тех пор, как мы покинули леса Южного материка и вернулись в Шаолинсеу.
      С нашего наблюдательного пункта вся вилла была видна, как на ладони. За те три дня, что мы находились здесь, я успел запомнить в лицо всех её обитателей. А их здесь было всего десять - все в основном плечистые и твердолобые парни из личной охраны Наоки. Их занятия на вилле сводились к игре в некое подобие костей, выпивке и бестолковому шатанию по обширной территории внутри высокого забора. Среди них был и главный - постарше и посерьёзней, с перевязанным левым глазом. Он напоминал мне небольшого бычка с мясистой холкой и выполнял на вилле роль начальника охраны или что-то на вроде того. Кроме охранников в доме жили ещё трое человек. Первым был старый садовник, терпеливо и самозабвенно ухаживавший за цветами в оранжерее. Вторым - молоденькая секретарша, та самая, с которой я разговаривал однажды по визиофону. Она частенько проводила время в шезлонге на лужайке перед домом, подставляя солнцу стройные ноги и прямые плечи. И, наконец, третьей была некая пожилая дама, редко появлявшаяся вне дома, и исполнявшая роль не то кухарки, не то гувернантки.
      Неторопливая сонная атмосфера, царившая здесь, говорила за отсутствие истинных хозяев виллы. Но если о местонахождении Наоки мне было достоверно известно, то отсутствие на вилле его дочери вызывало у меня некоторое беспокойство. Ведь основную ставку в своей игре я делал именно на неё. Но больше всего по этому поводу переживал Хо. Он сгорал от нетерпения увидеться со своей внучкой.
   В это утро всё неожиданно изменилось. Около десяти часов к воротам виллы подкатил роскошный открытый магнитор серого цвета, в салоне которого сидела столь же эффектная юная особа с пепельно-русыми, развивающимися на ветру волосами. Нетерпеливо посигналив, она въехала в поспешно распахнутые ворота и едва выйдя из машины, принялась отчитывать за что-то одного из охранников. Тот стоял перед ней, виновато потупившись, как нашкодивший школьник перед строгой учительницей.
   В одну минуту я оценил, как безусловную красоту девушки, так и её довольно взбалмошный характер.
      - Взгляните, Хо! Кажется, это и есть ваша внучка.
      Я пододвинул старику окуляры перископа, и он с жадностью прильнул к ним, следя за крохотной женской фигуркой в коротком жёлтом платье.
      - Да, это она! - наконец, прошептал Хо. - Как она похожа на свою мать!
      Хо повернул ко мне лицо, и я увидел на его глазах скупые старческие слёзы - это были слёзы радости и умиления.
      Девушка быстро взбежала по ступеням лестницы к парадному входу, и микрофоны акустической системы, которые я поспешно включил, донесли до нас её звонкий голос, отдававший распоряжения прислуге.
      В доме сразу же всё пришло в движение. Хо снова припал к окулярам, пробуя проследить за лёгкой тенью девушки в окнах комнат, но скоро она совсем исчезла в глубине дома. Мне пришлось перейти к термографу. На экране прибора, в синем поле было видно, как лёгкая фигурка девушки вспорхнула по лестнице на второй этаж, быстро миновала коридор и вошла в одну из спален. Она включила кондиционер и прошла в ванную комнату. Сбросила с себя платье и открыла воду.
      Я поспешно отвернулся от монитора. Посмотрел на Хо.
      - Что? - Он внимательно глядел на меня.
      Знаком я предложил ему взглянуть в прибор. Старик жадно пододвинул к себе монитор, но тут же смущенно отвернулся. Пояснил:
      - Она принимает ванну!
      Хо тяжело вздохнул, глядя на качающиеся под ветром верхушки высоких деревьев.
      - Не расстраивайтесь. Вы ещё увидитесь с ней, - сказал я и, чтобы отвлечь его от грустных мыслей, спросил: - Помните тогда, в храме перед тем, как уйти, вы читали какую-то молитву? Я так и не понял, кому вы молились? И вообще, что это был за храм? Раньше я никогда не видел здесь таких.
      - Это обитель Великой Матери Мира, - печально ответил Хо. - Когда-то весь Южный материк поклонялся ей - созидающей, охраняющей и разрушающей.
      - Великой Матери Мира?
      - Да. Без её чудесной энергии - шакти, которая пронизывает всю вселенную и весь космос - ничто в мире не может двигаться, не может действовать. Даже боги мертвы и недвижимы без неё. Только Великая Матерь Мира, все проникающая богиня, вливая в них живительную золотую струю Шакти, может заставить их действовать, созидать, охранять и разрушать. Она не имеет ни конца, ни начала. Истинная суть её не имеет формы. Но эта её бесформенная сущность воплощается в разные века и в разных формах, чтобы сокрушить зло.
      - Странно. Как же можно представить себе нечто бесформенное и в тоже время существующее и всеобъемлющее? - удивился я.
      - Можно, - спокойно сказал Хо и глубоко вздохнул, как перед прыжком в воду. - Представь себе тысячу лотосов, которые расцвели и заблагоухали в единый миг все сразу. Представь себе тысячу солнц, которые вспыхнули на небе в единый миг... Разве запах и свет имеют форму? Но они существуют и проникают в каждый атом вселенной! Так и Великая Матерь Мира пронизывает нас своим светом и наполняет благоуханием лотоса.
      - Свет и запах действительно бесформенны, - согласился я. - Но даже слова "Матерь Мира" уже предполагают какую-то форму!
      - Что ж, ты опять прав. Но послушай меня внимательно. Солнце и луна - её глаза; звёзды - её одежды; зелёная земля - кайма на них. Она - это цвет закатного неба и цвет крови. Она - это белые снега на вершинах гор. Она везде: и в смехе женщины, и в ярости воина, и в языках пламени, и в плеске воды... Теперь ты понимаешь, как она выглядит?
      Я задумался. Посмотрел на него.
      - Как Вселенная?
      - Как Вселенная! - кивнул Хо. - Она в проявленном и не проявленном, во множестве форм, которые создаются в Космосе. И боги, и люди живут и действуют по её воле, пронизанные её энергией. Весь мир для неё, как кукольный театр. Волшебными пальцами она дёргает за невидимые нити наших желаний, страстей и чувств. И мы, как куклы, покорны этим всемогущим пальцам. Весь мир, вся Вселенная - это лишь игра Великой Матери, и нет во всем Космосе ничего более великого, нежели она. Там, где она появляется, торжествует справедливость и добро побеждает зло. Тем, кто её почитает и молится ей, она дарует победу и исполнение желаний.
      Хо замолчал. Мне, человеку выросшему на Земле свободной от угнетения, предрассудков и религий уже не одно столетие, было трудно понять философию столь религиозного человека, - человека так глубоко верящего в свои убеждения относительно устройства мира, - как Хо. И всё-таки я проникся воодушевлением и страстной верой в добрую богиню, которые исходили от него. Спросил:
      - И что же вы просили у неё?
      - Чтобы она даровала нам победу над злом! - твёрдо ответил старик.
     Микрофоны прослушивания снова донесли до нас возбуждённые голоса, звуки торопливых шагов по каменным ступеням лестниц: в доме царило какое-то оживление. Это заставило меня вернуться к окулярам перископа. Я увидел, как к воротам виллы подъехал ещё один магнитор - крытый, воронёный, с затемнёнными стёклами окон. Интересно, кто бы это мог быть? Я подправил настройку резкости.
      На этот раз ворота открылись с ещё большей поспешностью, чем перед юной хозяйкой. Неторопливо и чинно магнитор въехал в них и остановился на лужайке перед домом. Передняя дверца распахнулась, и столь же чинно из неё вылез Наока - улыбающийся, лоснящийся, в отличном тёмном костюме. Он остановился, разминая затёкшие ноги и осматривая своё шикарное жилище, с видом человека только что вернувшегося из увлекательного путешествия. Вслед за ним из машины вылезли два его телохранителя.
      Я не верил своим глазам. Услышал какой-то шум, чьи-то радостные крики, и тотчас же из распахнувшейся стеклянной двери выбежала Викки - сияющая, радостная, в белом купальном халатике. С криком "Папа!" она с разбегу бросилась на шею Наоке. Он обнял её - нежно и в тоже время с какой-то снисходительной покровительственностью. Некоторое время они о чём-то тихо беседовали, затем направились к дому. Я услышал в наушниках их разговор.
      - Я так рада, что ты вернулся! - возбуждённо улыбаясь, щебетала Викки. - Представляешь, какая тут скука? Где же ты был? Я несколько раз пыталась связаться с тобой по визиофону, но всё напрасно! В столице никто ничего не знает о тебе. Я билась здесь, как птица в клетке! Даже стала немного волноваться, но Чен успокоил меня. Он сказал, что у тебя какие-то важные дела на Южном материке.
      - Пустое! - небрежно бросил Наока, беря девушку под руку. - Меня в самом деле не было в столице. Ездил по делам на Южный материк. Ты же знаешь, что у нас есть несколько старых приисков. А управлять людьми на расстоянии в наше время так сложно! Все жадны и невозможно ленивы. Только и думают, что о своей революции! Любой готов предать тебя ради мелочной выгоды или просто, чтобы остаться живым...
      - Ты расстроен? - Викки сочувственно и нежно заглянула ему в глаза.
      - Нет. Просто немного устал с дороги. Идём в дом!
      - Да, конечно! Теперь я тебя никуда не отпущу!
      Викки прижалась щекой к плечу Наоки. Они поднялись по ступеням лестницы и скрылись за стеклянными дверьми в глубине дома.
      - Что происходит?
      Я отодвинулся от перископа и отёр рукавом вспотевший лоб.
      - Что? Что-нибудь случилось? - встревожился Хо.
      - Там Наока!
      Я посмотрел на старика немного ошалело.
      - Как?
      Хо быстро придвинул к себе перископ, следя за удаляющимися фигурами, словно для контраста одетыми в белое и чёрное.
      - Действительно, это он... Но ведь ты говорил, что Наока арестован? - Хо вопросительно посмотрел на меня.
      - Сам ничего не понимаю!
      Я пытался осознать происходящее и не мог. Каким образом Наока оказался на своей вилле, на свободе? Почему у него такой вид, словно он сидел не в кутузке, а отдыхал на курорте? Неужели Ен не сдержал своего обещания и отпустил его?.. Сколько усилий впустую! И ради чего?.. Или же Наока бежал?.. Нет, нужно срочно ехать к Ену и во всём разобраться!
      - Послушайте, Хо! Мне необходимо съездить в город, в Шэнь-Цян. Прошу вас, не спускайте глаз с Юли. Она - самое дорогое, что есть у меня в этой жизни. Я очень боюсь за неё.
      - Случилось что-нибудь серьёзное?
      Хо внимательно посмотрел на меня.
      - Думаю, да. Когда приеду, обязательно всё расскажу.
      - Когда ты вернешься?
      - Наверное, к вечеру. Только ничего не предпринимайте без меня! Хорошо?
   - Да, разумеется.
  
  
   * * *
  
      В управлении ОЗАР царило какое-то странное оживление, сразу бросавшееся в глаза. Что-то происходило вокруг, и я никак не мог понять, что именно. Ещё по дороге сюда меня удивили военные патрули на дорогах города, которых никогда раньше не было. Мне пришлось трижды предъявлять свои документы, прежде чем я добрался до центра города. Люди на улицах испуганно шарахались от моего магнитора. Тревога, родившаяся от неизвестности, росла в сердце с каждой минутой.
      Ена я застал в его кабинете. Увидев меня, он, как мне показалось, растерялся и удивился, но через секунду обрадовано протянул мне руку, выходя навстречу.
      - Максим! Чёрт возьми! Где ты пропадал? Я уже думал, что с тобой стряслось какое-то несчастье!
      - Почему ты отпустил Наоку? - без дальних предисловий прямо с порога спросил я, пристально глядя ему в глаза.
      - Откуда тебе это известно?
      - Узнал в дежурке. Мы же договорились с тобой, что до моего возвращения...
      - Подожди! - перебил меня Ен, сразу потеряв всю доброжелательность и сделавшись строго официальным. - Тебя не было целый месяц! Кто знал, что с тобой стряслось? Я же в самом начале сказал тебе, что долго это продолжаться не может. Я не отпускал Наоку, а перевел его под юрисдикцию столичного отдела. Это, во-первых. И потом, ты знаешь, что творится в столице? На Чой Чо Рена совершено покушение! Открыт целый заговор против народной власти, и нам отдан приказ выявлять всех причастных к нему.
      - Сочувствую! - бросил я, но Ен, казалось, не расслышал моего замечания.
   Продолжал:
      - А ты знаешь, сколько заговорщиков только в нашем городе? Работы вот так! А ты говоришь, Наока! Сейчас не до уголовников, даже если он таковым и является. В столице объявлено чрезвычайное положение, так что сам понимаешь...
      - Понимаю. Значит, я могу считать себя на некоторое время свободным?
      - Вообще-то, я надеялся на твою помощь... - со странной интонацией в голосе произнёс Ен.
      - Это навряд ли!
      Глаза Ена остались непроницаемыми, но я очень хорошо почувствовал его истинную реакцию на мои слова. Тем не менее, он спокойно сказал:
      - Ну, хорошо. Отдохни пока... Я загляну к тебе дня через два.
      - Думаю, ты не застанешь меня дома. Считай, что я ещё не вернулся!
      - Да?
      Ен подозрительно посмотрел на меня, но удерживать не стал. Даже дружелюбно улыбнулся на прощание.
      В посёлок я вернулся, когда солнце уже висело у горизонта огромным багровым шаром и красные сумерки спускались на молчаливо стоявшие одноэтажные домики с плоскими крышами. Оставив магнитор в тени сухого дерева, росшего во дворе, я вошёл в дом. Юли сидела у окна, с грустью наблюдая за угасающим днём. Хо медитировал в углу комнаты.
      Неподдельная радость появилась в глазах Юли, едва она заметила меня. Моя любимая порывисто встала и подошла ко мне. Обняла меня за шею, прижимаясь щекой к моей щеке.
      - Милый! Что случилось? Тебя так долго не было!
      Она вглядывалась в мои глаза с пристальным вниманием и тревогой, и в тоже время в глубине их блуждала тёплая волна любви, изо всех сил рвавшаяся наружу.
      Хо открыл глаза и внимательно посмотрел на меня.
      - Как дела?
      - Плохо! В столице произошло покушение на Чой Чо Рена. Объявлено чрезвычайное положение. Служба безопасности занята поиском причастных к заговору. Кругом аресты и облавы.
      На лице Хо не отразилось никаких эмоций. Он снова закрыл глаза, негромко спросил:
      - Что ты намерен теперь делать?
      - Продолжать начатое! На помощь ОЗАР рассчитывать больше нечего. Придётся полагаться только на самих себя. Меня мало волнуют все эти "заговоры" и я не намерен давать спокойно жить Наоке только потому, что властям стало не до него!
      - Что ж. Это мудрое решение, - после некоторого молчания, похвалил меня Хо. - Я рад, что не ошибся в тебе. И знай - я на твоей стороне!
  
     
   * * *
  
      Ветер трепал ставню на окне, как беспомощный осенний лист. С тихим скрипом она билась об стену дома, не давая заснуть. Я встал, пересёк полосу лунного света и закрыл окно. Вернулся на прежнее место. Юли снова прижалась ко мне, положила тёплую руку мне на грудь.
      Хо спал в соседней комнате, никогда не нарушая нашего уединения. Это был замечательный человек, каких мне давно не приходилось встречать здесь, на Гивее. Безграничная мудрость и суровость удивительным образом сочетались в нём с обезоруживающей простотой и душевностью, которые он, впрочем, старался не показывать и прятал глубоко в себе. И всё же иногда они прорывались из глубин его души наружу, и тогда Хо становился сентиментальным и романтичным, к безграничной радости Юли. В такие минуты она готова была повиснуть у него на шее и облизывать его, как преданный щенок. Я чувствовал, что моя жена неосознанно тянется к Хо, словно к родному отцу, и объяснял это для себя её долгой разлукой с Владом Стивом.
      - Максим! - тихо позвала Юли.
   Я взглянул в её таинственно черневшие глаза.
   - Как ты думаешь, что теперь с нами будет?
      Её тёплое дыхание щекотало мне щеку.
      - Ничего особенного... Будем жить, как жили. Почему ты беспокоишься об этом?
      - Не знаю... Мне почему-то тревожно от всего этого. Может быть, нам всё-таки вернуться на Землю? Ты ведь не согласился помогать Ену?
      - Да. Но теперь мы должны помочь Хо. Ты же не хочешь оставить его одного?
      - Нет, конечно... - Она замолчала. Пальцы её нежно шевелились у меня на груди.
   Вокруг было тихо, и казалось что мы одни в этом мире, озарённом чужой луной.
      Я положил руку на запястье любимой.
      - Не волнуйся. Мы поможем Хо встретиться с его внучкой и потом уже вернёмся домой.
      - Правда? - Юли даже приподнялась на локте.
      - Обещаю! Мне совсем не нравится то, что начинает здесь происходить. Я не хочу участвовать во всей этой возне с заговором. Разберусь с Наокой и сразу же улетим на Землю!
      Некоторое время мы лежали молча.
      - Максим! - снова шепнула Юли.
      - Да?
      - Ты только не обижайся... Мы ведь с тобой уже давно вместе?
      - Да.
      - И я очень люблю тебя... Очень!
      - Я тоже люблю тебя!
      Она приподнялась на локте, нежно поцеловала меня в губы.
      - Что-то со мной творится такое... Я никак не могу понять. Я люблю тебя, но мне очень страшно за нас... - на минуту она замолчала, словно не решаясь сказать что-то важное. Наконец, произнесла совсем тихо, опустив глаза: - Может быть, нам с тобой подумать о ребёнке?
      - Почему бы и нет? Я был бы только рад этому!
      - Правда? - обрадовалась Юли, и глаза её засияли. - Нет, правда, Максим? Представляешь, он был бы похож на тебя! У него были бы твои глаза... твои брови... твой лоб... твои волосы... твои губы... - Её нежные пальцы медленно бродили по моему лицу. - Он был бы весь-весь похож на тебя! И я любила бы его, как тебя.
      Я ласково привлек её к себе, коснулся губами её горячих губ. Дурман, исходивший от её волос, пьянил мне голову, и я задохнулся им и этим протяжным поцелуем. Я даже не заметил, как она оказалась на мне. Мои руки заскользили по её спине, по гладкой шелковистой коже, спустились ниже, на бедра. Пальцы мои уже нежно ласкали её упругие ягодицы. Её прерывистое дыхание тонуло в моём дыхании. Наши губы ненасытно искали друг друга. Её горячее влекущее тело было таким же опьянительным, как и запах её волос, её кожи. Она неистовствовала на мне, и мне казалось, что сердце в моей груди вот-вот разорвётся от сладостной истомы. Кровь стучала в моих висках - гулко и тяжело, как удары вечевого колокола. Всё было, как в ночь нашей первой близости, перед моим бездумным и никому не нужным отлётом с Земли, когда нас ждала разлука и она показала мне всё своё искусство, почерпнутое в храмах Кхаджурахо - всё, на что была способна её душа и тело в отчаянном порыве удержать меня на Земле.
      И сейчас я опять был за гранью блаженства. Юли же и не думала униматься. она только шире раздвинула бёдра, упершись руками мне в грудь. Я обхватил её за ягодицы, помогая ей, и в этот миг почувствовал, как горячо бьётся и пульсирует её влажная плоть, как сжимает и играет моей возбуждённой плотью. Грудь мою снова захлестнула душная волна, от которой я едва не задохнулся. С её губ летели тихие прерывистые стоны и путаные слова нежности. Лунный свет плыл у меня перед глазами, растворялся в её волосах, упавших мне на лицо. Я чувствовал каждый мускул, напрягшийся в её теле титаническими усилиями достичь сладостной вершины, и отдавался ей без остатка.
      Неистовая буря захлестнула нас, кружа голову и отнимая разум. И как победоносный финал этой божественной симфонии прозвучал её крик, полный истомы безграничного наслаждения. Обессиленная, она упала мне на грудь, и лицо моё погрузилось в водопад её волос.
     
     
     
      ГЛАВА ВОСЬМАЯ
     
      ПЕПЕЛ
     
     
      - Смотри, Максим! Она снова собирается куда-то ехать.
      Хо осторожно тронул меня за руку, уступая место у окуляров перископа. Я прильнул к прибору, подстраивая резкость.
      - Да, похоже... Ну что ж, пожалуй самое время, чтобы познакомиться с ней поближе.
      - Она не одна! - заметил Хо, продолжая наблюдать за виллой в обычный бинокль.
      - Кто это с ней?
      - Наверное, охранник...
      - Ничего. Нам он не помешает.
      Я быстро спустился вниз, где в кустах был спрятан наш магнитор.
   От особняка Наоки, через лес вела только одна дорога, поэтому разминуться мы не могли. И всё же я не стал поджидать её здесь, чтобы не вызвать ненужных подозрений. По моему плану всё должно было произойти совершенно "случайно" и "естественно". Поэтому я и выбрал крутой поворот дороги у скалистой гряды, километрах в пяти от виллы.
      Всё вышло именно так, как я и планировал. Выехав ей навстречу в тот момент, когда наши магниторы уже не могли не столкнуться, я резко свернул вправо и со всего маху врезался в огромный, как скала, валун на обочине. Викки застыла на сидении, словно окаменевшая, вцепившись обеими руками в штурвал управления. Её широко открытые голубые глаза, полные ужаса, следили за тем, как я выбираюсь из покорежённой машины, чертыхаясь и отплевываясь. Чуть запоздавший в дороге охранник подкатил к нам в самый кульминационный момент этой красочной сцены, подстроенной мной. Он тут же бросился на меня с кулаками и ругательствами.
      - Ты что ослеп?! Куда прёшь?! Не умеешь ездить, ходи пешком, осёл!
      - Что? Это я-то не умею ездить? - нагло попёр на него я. - Да если бы эта юная леди не выехала на встречную полосу, я был бы сейчас уже далеко отсюда! А теперь посмотри, что она сделала с моей машиной! Кто мне заплатит за ремонт? А?
      - Я тебе покажу, кто заплатит! Убирайся с дороги, невежда!
      Он угрожающе двинулся на меня, но был удивлён, когда я без труда отбросил его назад.
      - Ну, парень, смотри! - рассвирепев, охранник кинулся на меня с кулаками.
      - Ахмед!
      Громкий оклик хозяйки сразу же охладил его пыл.
      - Оставь его! - властно приказала она. - Я действительно виновата, и он здесь ни при чём!
      - Приятно видеть такую разумность в столь юной головке! - улыбнулся я ей, и наши глаза на мгновение встретились. Я окунулся в их бездонную голубизну, словно посмотрел в сияющее земное небо.
      Викки убрала с лица волосы, сбитые ветром. Сказала, словно, извиняясь:
      - По этой дороге редко кто ездит... Я совсем не ожидала встретить здесь вашу машину! - Она открыла боковую дверцу своего магнитора и сделала приглашающий жест: - Садитесь!
      Я не стал заставлять себя долго упрашивать. Опустился рядом с ней на мягкое сидение, обтянутое лоснящейся на солнце кожей. Обернувшись, девушка небрежно кинула в сторону охранника:
      - Ты свободен, Ахмед! Сегодня я буду одна.
      Подождав, пока тот, недовольно сопя, влезет в свою машину и тронется с места, Викки снова посмотрела на меня.
      - Я причинила вам огорчение и хочу загладить свою вину. Куда вы собирались? Я отвезу вас.
      - Очень любезно с вашей стороны. Куда я ехал? К морю.
      - К морю? Интересное совпадение! Я тоже собиралась к морю, - оживилась она. - Но тогда почему мы ехали в разные стороны?
      - Дело в том, что в моём магниторе немного барахлит... То есть, барахлил, - поправился я, взглянув на свою разбитую машину, - магнитный активатор. Я как раз пытался разобраться, что с ним такое здесь, неподалеку и решил опробовать результат, прокатившись туда, сюда. А тут вы так удачно выехали мне навстречу...
      - Понятно. - Лёгкая улыбка коснулась её губ. - Значит, я виновата перед вами вдвойне: и за разбитую машину, и за напрасные старания? Что ж, придётся мне искупать свою вину тоже вдвойне!
      Викки бросила на меня загадочный взгляд.
      - Извините за любопытство, но что вы намеривались делать на море в такое неспокойное время?
      - Вообще-то, я люблю побродить по берегу океана... Под шум волн хорошо думается.
      Девушка тряхнула головой, словно стряхивая с себя задумчивость. Снова посмотрела на меня загадочно.
      - Но я не была там уже, наверное, сто лет!
      - Я и не подозревал, что в таком почтенном возрасте можно так хорошо выглядеть. Вы хорошо сохранились! - произнёс я, пристально глядя ей в глаза. - А если серьёзно, вы больше похожи на только что распустившуюся прекрасную розу, чем на засушенный лист. Откройте свой секрет!
      Викки звонко рассмеялась, блестя белизной идеально ровных зубов. Искоса посмотрела на меня.
      - Никакого секрета нет. Это так, к слову... - помолчав, добавила: - А вы льстец!
      - Вовсе нет. Если бы мне вздумалось льстить вам, я бы не нашёл стольких слов, чтобы выразить всю прелесть, какой наделила вас природа!
      Девушка наклонила голову и взглянула на меня сверкающими глазами. Мимолётная улыбка снова тронула её губы.
      - Кстати, как ваше имя, любитель роз?
      - О! Моё имя не очень благозвучно. Меня зовут Брен. Брен Маро, если угодно. Конечно, хотелось бы чего-нибудь попышнее, но, как говорится, чем богаты... Может быть, юная принцесса снизойдёт до простого смертного, и тоже сообщит ему своё прекрасное имя?
      - Викки... Но я не принцесса.
      Щёки её слегка порозовели.
      - Да? А мне всегда казалось, что на таких машинах ездят только принцессы! В сравнении с ней моя - старая разбитая колымага! И потом, если мне не изменило зрение, вы были с охраной? Или же тот вспыльчивый молодой человек ваш родственник?
      - В некотором роде... - Викки взглянула на меня долгим взглядом из-под пушистых ресниц. Спросила: - Значит, едем к морю?
  
     
   * * *
  
      Медленные тяжёлые валы густого аметистового цвета стремились к берегу бесчисленными легионами римлян, штурмующих белокаменный Карфаген. Солнечный свет плавал в них багровыми разводами, и океан казался залитым кровью, как настоящее поле битвы.
      Ветер рвал на Викки лёгкое жёлтое платье, безжалостно трепал её волосы, и она давно оставила отчаянные попытки поправить их. Мы медленно брели по берегу, задыхаясь от неожиданных порывов ветра, полных солёных запахов моря. Время от времени я украдкой поглядывал на девушку, изучая её. Она чувствовала это и слегка краснела. Отважно смотрела мне в глаза, но тут же опускала взгляд.
      - О чём же вы думаете под плеск волн? - наконец, спросил её я. - Навряд ли, о революции... Тогда о чём? Может быть о любви?
      - Почему бы и нет? - пожала она плечами. - Любовь заслуживает того, чтобы о ней думали. Так же, как и жизнь, как и смерть...
      - В вашем возрасте думать о смерти? - Я насмешливо посмотрел на неё.
      - А я думаю о ней, и очень часто! - без улыбки сказала она. - Может быть, я и не хочу этого, но мысли сами лезут в голову... Мне почему-то кажется, что я умру не сама... Ну, что смерть моя будет не от старости. Понимаете?
      - Понимаю. Странные мысли для такой милой девушки... Вам что-нибудь угрожает?
      - Не знаю... Навряд ли.
      Некоторое время мы молчали. Затем я спросил:
      - Сейчас вы тоже думаете о смерти?
      - Нет. Сейчас я думаю о вас... - призналась она.
      - О! Теперь вы льстите мне!
      - Нисколько.
      - Да? И что же вы обо мне думаете, если не секрет?
      - Думаю, что вы за человек, чем занимаетесь, как живёте? Почему сегодня я встретила вас - именно вас и никого другого?.. Может быть это судьба?
      - Вы верите в судьбу?
      - А вы нет?
      - Ну... В какой-то степени. Вообще-то, я придерживаюсь древней мудрости: "Астра регунте фатуос, сапиенс доминитбитур астрос".
      - Никогда не слышала такого.
      - Вы плохо знакомы с историей! - шутливо заметил я.
      - С историей чего? - Викки внимательно посмотрела на меня.
      - С историей вообще... Человеческая мудрость безгранична во времени и в пространстве.
      - Вы говорите слишком умные вещи. Мне трудно понять вас. Я всегда смотрела на жизнь проще: как на огромное поле цветов, залитое солнцем...
      Мне показалось, что в её голосе прозвучала обида.
      - И усыпанное пеплом? - добавил я.
      - Пеплом? Почему пеплом? - удивилась она.
      - Потому что думать о жизни, как о прекрасной сказке, вам мешают навязчивые мысли о смерти... Я не прав?
      Некоторое время Викки пристально смотрела мне в глаза. Наконец, сказала:
      - А вы очень мудрый человек!.. Сейчас мне кажется, что вы проникаете сквозь меня, в самую глубь моего сердца, и мне становится страшно от этого... Кто же вы, наконец? Провидец? Мудрец? Герой?.. Кто?
   Она вопрошающе смотрела на меня.
      - Я человек. Обычный человек, загнанный волею обстоятельств на самые крутые вершины жизни.
      - Вы всегда так красиво говорите? - усмехнулась она. - В ваших словах есть какая-то притягательная неопределённость... И, вообще, вы какой-то загадочный, как этот океан...
      Викки посмотрела на безграничные водные просторы.
      - Скорее, ваши глаза похожи на океан, в котором так легко утонуть, что я опасаюсь надолго окунаться в них.
      Девушка возбужденно взглянула на меня, но не улыбнулась. Сказала:
      - Пойдёмте назад! Здесь стало прохладно.
      Мы вернулись к магнитору, стоявшему на высоком откосе скалистого берега.
      - Хотите, я познакомлю вас со своим отцом? - неожиданно предложила Викки, немного поколебавшись.
      - А вы считаете это необходимым? Что ж, буду очень польщен.
      - Тогда садитесь! Что же вы?
      Она подняла на меня глаза, и я увидел в них столько трогательной детской растерянности, что сердце моё защемило от жалости.
  
     
   * * *
  
      Весь обратный путь Викки молчала, сосредоточенно следя за дорогой и иногда с наслаждением подставляя разгорячённое лицо ветру, ещё хранившему прохладу и солёность океана. У ворот виллы мы остановились. Я вопросительно посмотрел на неё.
      - Нужно предупредить охрану о нашем приезде, - объяснила девушка. - Оставайтесь в машине. Я скоро!
      Открыв дверцу магнитора, она ступила на песок дорожки и лёгкой походкой направилась к воротам. Я проводил её взглядом, пока она не скрылась в узкой металлической калитке. Затем мои глаза остановились на переднем сидении машины, где осталась лежать сумочка Викки, сшитая из изящно выделанной бардовой кожи. Эта сумочка давно уже привлекла моё внимание. Откинувшись на сидении и как бы невзначай положив руку на спинку соседнего кресла, я незаметно и осторожно приподнял сумочку двумя пальцами. Она оказалась слишком тяжёлой для тех безделушек, какие обычно носят с собой девушки. Похоже, я не ошибся в своих догадках?
   С тем же скучающим видом и так же незаметно, я нажал на крохотный замок, и одного беглого взгляда было достаточно, чтобы убедиться, что внутри действительно имеется встроенная кобура с никелированным пистолетом. Мелькнула мысль: "Может быть, вынуть из него обойму?". Но в это время калитка снова распахнулась и из неё выпорхнула сияющая Викки.
   Девушка, словно бабочка, пролетела над дорожкой и впорхнула в салон магнитора. Быстро взглянув на меня искрящимися глазами, она включила магнитный активатор.
      - Ну, как? - Я внимательно посмотрел на неё.
      - Замечательно! Папа будет рад вашей встрече!
      Викки легко и быстро развернула машину и въехала в широко распахнувшиеся ворота. Двое дюжих охранников тут же закрыли их за нами. Я заметил, что сегодня они были вооружены автоматами. Едва мы вышли из магнитора, как я увидел, спускающегося по ступеням лестницы навстречу нам, Наоку.
   Он был в домашнем лёгком костюме из мягкой материи кремового цвета и расстёгнутой на груди сиреневой рубашке, и совсем не походил на того грозного и властного Наоку, которого я рисовал в своём воображении. Слегка одутловатое лицо его несло лёгкую печать усталости, но в тёмных колючих глазах полыхал дьявольский огонь.
      - Пап! Вот это тот самый господин Маро, у которого я разбила машину! - с детской непосредственностью, представила меня Викки.
      - Думаю, в следующий раз ты будешь более внимательной! - сказал Наока, обращаясь к дочери, и доброжелательно улыбнулся мне, протягивая в приветствии руку. - Молодой человек! Надеюсь, вы не пострадали?
      Я почувствовал, как его холодный пристальный взгляд пронизывает меня до самых костей.
      - Нет. К счастью, всё обошлось удачно для нас обоих.
      - Сколько я вам должен за вашу машину?
      Было видно, что такой пустяк не заставит его долго торговаться. Он даже потянулся к внутреннему карману своего пиджака, словно собираясь достать бумажник и расплатиться со мной тут же, не сходя с места. Я посмотрел на Викки.
      - Ну! Не стесняйтесь! Назовите вашу цену, - словно подбадривая меня, почти беспечно произнёс Наока. Похоже, он решил, что я намерен выудить из него побольше денег.
      - Пожалуй, она стоила так мало, что нет смысла об этом даже говорить, - мягко улыбнулся я.
      Наока тоже улыбнулся тонкой, хорошо отрепетированной перед зеркалом улыбкой, но глаза его остались по-прежнему холодными.
      - Брен! Идёмте! Я покажу вам свою комнату.
      Викки взяла меня под руку, и щёки её покрылись лёгким румянцем.
      - Да, идите, - согласился Наока. - Покажи ему весь дом, дочка! Простите, что не могу сделать этого сам, - со всей любезностью обратился он ко мне. - С минуты на минуту ожидаю приезда гостей. Старые друзья всегда требуют особого внимания. Не так ли? Отдыхайте и чувствуйте себя, как дома!
      Я ответил ему любезной улыбкой и последовал за Викки, которая нетерпеливо тянула меня за руку.
      Внутри дом выглядел ещё роскошнее и богаче, чем снаружи. Почему-то у меня появилось неприятное ощущение: вся эта роскошь так не вязалась с разрухой и запустением, не редкими даже в центральных кварталах столицы. Стены зала, где мы стояли, были отделаны пластинами плавленого стекла, отливавшими нежными серебристо-розовыми переливами перламутра. Вдоль одной из стен тянулся широкий кожаный диван, плавно изгибавшийся, повторяя очертания помещения. Всю противоположную стену занимало окно, выходившее в сад. Здесь был даже крохотный бассейн с фонтаном и удивительно прозрачной голубой водой. Широкая витая лестница вела на второй этаж, отражаясь в огромном, под потолок, зеркале на противоположной стороне зала.
      - Никогда не думал, что при новой власти, возможно такое богатство! - искренне изумился я, когда мы стали подниматься наверх по мраморным ступеням.
      - Какой вы всё-таки противный! - сморщив носик, пропела Викки. Слово "противный" в её устах прозвучало комплиментом в мой адрес. - Вам так и хочется поддеть меня!
      - Вовсе нет. Просто мне давно не приходилось бывать в таких домах. Руины стали более привычны для моего взора.
      - У папы есть кое-какие знакомые в новом правительстве... - обронила Викки и тут же сменила тему разговора: - Вы сейчас очень похожи на одного моего приятеля. Он так же хмурит брови, когда ему что-то не нравится.
      - Почему вы решили, что мне что-то не нравится? У вас замечательный дом! Вполне достойный такой очаровательной принцессы, как вы.
      Викки на секунду потупилась. Сказала с улыбкой:
      - У вас на лбу появилась морщинка... Вот здесь... И вы сразу стали старше!
      - О! Я очень, очень старый и больной! - с наигранной серьёзностью воскликнул я.
      - Вы просто смеетесь надо мной! - возмущённо сказала девушка, понизив голос.
      - Вовсе нет... Но я немного теряюсь.
      Викки молчала, пристально глядя на меня. Я заметил, как туманные волны нежности вдруг поплыли в её удивительных голубых глазах.
      - От чего же? - наконец, негромко спросила она.
      - Ну... Возможно, оттого, что вокруг так много дорогих предметов. И потом...
      - Что потом? - Викки в упор взглянула на меня.
      - Нужно обладать большим мужеством, чтобы вот так вот смотреть в ваши удивительные глаза.
      Девушка ничего не ответила, только взяла меня под руку и повела по галерее верхнего этажа вглубь дома. Я бросил взгляд вниз: сквозь прозрачную стену была видна лужайка перед домом, залитая красным солнцем. Наока всё ещё стоял на ступенях лестницы и отдавал какие-то распоряжения начальнику охраны. Тот вытянулся в струну и послушно кивал головой.
   Интересно, каких гостей ждёт Наока? Судя по всему, сюда сегодня должны приехать все его подельники. Мой улов обещал быть как никогда богатым. Но меня смущала реакция самого Наоки на моё появление в его доме. Почему он так странно повёл себя со мной? Даже не поинтересовался кто я такой и чем занимаюсь... Довольствовался рассказом дочери?.. Но она знает обо мне не больше него. Не может быть, чтобы такая хитрая лиса, как Наока, был столь легкомыслен!.. Тогда что?.. Неужели он узнал меня?
      Я мысленно восстановил в памяти картину его ареста - всё, шаг за шагом. Нет, здесь ошибки быть не могло. Он не видел моего лица ни до, ни после ареста. Голос? Сомнительно. Станет ли он помнить голос какого-то проходимца, с которым дважды разговаривал по визиофону больше месяца назад?
      - Ну что же вы остановились? Вот моя комната! - удивлённый возглас Викки заставил меня вернуться к реальности.
   Я улыбнулся ей.
      - Любопытно, как живут принцессы! Что же за этими дверями? Дворец, ещё прекраснее этого?
      - Уфф! - Викки сморщила носик и почти втолкнула меня в комнату. Закрыла за собой двери. - Как видите, никакого дворца здесь нет! Самая обычная комната. И прекратите называть меня принцессой! Иначе я действительно разозлюсь на вас!
      В самом деле, комната выглядела очень просто: мягкая мебель из тёмного искусственного дерева с махровой обивкой, покрытой ярко-бордовыми цветами; пушистый ковёр на полу; несколько картин на стенах; на окнах лёгкие золотистые занавеси. Стены комнаты выдержаны в приятных нежно-розовых и кремовых тонах. Фильтры на окнах были опущены, и освещение внутри помещения казалось удивительно мягким и спокойным, почти земным. Очутившись здесь, я почувствовал себя тепло и уютно.
      Викки прошла на середину комнаты и остановилась, сложив на груди руки и глядя на меня требовательным взором.
      - Что же вы встали у дверей? Проходите, смотрите, изучайте!
      Жемчужно-розовый свет широкой рекой лился сквозь распахнутые шторы, и девушка казалась юной Афродитой, только что вышедшей из пенной морской волны.
      - Изучать? Ну что ж! Тогда, пожалуй, начну вот с этого...
      Я взял с низкого полированного столика у дивана толстый альбом в теснённом кожаном переплёте, словно специально оставленный здесь хозяйкой для меня.
      - Насколько я понимаю, в нём вся ваша родословная?
      - Да, здесь есть очень старые голограммы! - Викки взяла у меня альбом и, беззаботно усевшись на диван, раскрыла его, уложив себе на колени. - Вот эта, например... - Девушка перевернула тонкий полупрозрачный лист поликристалла. - Папа здесь ещё совсем, совсем маленький и такой толстый и смешной! Правда?.. А вот это тоже он, только уже взрослый.
      - Кто это с ним обнимается?
      Я слегка наклонился к ней, вглядываясь в объёмное изображение.
      - Это его друг. Он потом разбился... Перед самой папиной свадьбой.
      - А ваша мать? Любопытно было бы взглянуть и на неё.
      - Вот, - Викки указала на маленькую голограмму на следующем листе. - Это единственная у меня и самая дорогая!
      Из глубины плоского кристалла мне приветливо улыбнулась большеглазая девушка с распушенными чёрными волосами, совсем как живая. Слегка раскосые глаза смотрели прямо и открыто, тая в тёмной глубине гордое бесстрашие.
      - Красивая женщина, - задумчиво произнёс я. - И вы очень похожи на неё.
      Викки смущённо опустила ресницы.
      - А почему её не видно в доме? Где она?
      - Мама очень давно умерла... Мне тогда было только три года, - слегка нахмурившись, произнесла Викки. - Папа говорит, что она не любила сниматься...
      - Простите, я не знал об этом.
      - Ничего.
      Викки приветливо улыбнулась мне и даже коснулась тёплыми пальцами моей руки.
      - А кто вот этот человек, улыбающийся вашему отцу?
      Я указал на голограмму, где была запечатлена группа людей, скорее всего на каком-то торжественном приёме, среди которых я увидел Наоку и Хо. Я без труда узнал того, несмотря на моложавость и отсутствие бороды.
      - Это? - Викки взяла у меня альбом и долго всматривалась в изображение. Затем покачала головой: - Нет, этого человека я не знаю. Я никогда раньше не обращала внимания на этот снимок.
      Она беспомощно посмотрела на меня. Бедная девочка! Ясно, что в этом доме постарались, чтобы ты никогда ничего не узнала о своём настоящем прошлом.
      - Вы любите своего отца, Викки?
      Я посмотрел ей в глаза.
      - Почему вы спрашиваете? - удивилась девушка.
      - Видимо, он всегда заботился о вас? Оберегал от всяческих невзгод? Баловал?
      - Вам опять хочется задеть меня, Брен? - На этот раз Викки пристально посмотрела мне в глаза. - Но вы напрасно стараетесь! Я не обижусь, так и знайте! - Зрачки у неё медленно расширялись.
      - Да? Почему же?
      - Потому что...
      Она оборвала себя на полуслове. Резко поднялась и подошла к окну, выходившему в сад. Остановилась, задумчиво глядя на деревья. Я приблизился к ней, бесшумно ступая по мягкому ковру. Осторожно обнял её сзади за плечи. Викки вздрогнула, повернула ко мне лицо. Взглянула широко раскрытыми, растерянными глазами.
      - У вас красивый сад, - заметил я, глядя в окно.
      - Сад? - постепенно она возвращалась к реальности. - Да, пожалуй... Я люблю гулять в нём, когда тревожно на душе.
      - И когда не хочется думать о смерти? - понимающе кивнул я.
      Девушка быстро взглянула на меня. Раскрытые губы её слегка дрожали, как будто лепестки розы на утреннем ветерке.
      - Пойдёмте в сад? - негромко предложила она, судорожно глотая воздух, и решительно направилась к двери.
      Я задержал её руку.
      - Я обидел вас, Викки?
      - Нет, что вы? Просто здесь очень душно... Идёмте!
      Помедлив, я последовал за ней. Спускаясь по лестнице, Викки снова взяла меня под руку. Внизу, в холле, слышались чьи-то громкие голоса и смех. Один из голосов показался мне удивительно знакомым, но я не успел сообразить почему - мы вышли в поле зрения Наоки и его гостей.
   Их было пятеро. Они стояли около бассейна и при нашем появлении дружно смолкли. Пока мы спускались по лестнице, я успел их хорошенько рассмотреть. Двое не представляли для меня никакого интереса. Первый - низкорослый толстяк с опухшим лицом и совершенно лысым черепом, длинными, доходившими до колен, руками, делавшими его похожим на неуклюжую обезьяну. Второй, как бы в противовес ему, был худощав и высок, с рыбьими глазами и птичьим носом, таким острым, что он, наверное, мог бы без труда проткнуть им череп толстяку.
      Рядом с Наокой стоял высокий широкоплечий брюнет с проседью в волосах, на вид лет пятидесяти. Около него я заметил коренастого, тёмноволосого мужчину, лица которого я не видел - он отвернулся от нас, как только мы с Викки появились на лестнице. Поэтому моё внимание сосредоточилось на широкоплечем брюнете. Чем-то он напоминал мне самого Наоку - такой же представительный, самоуверенный и даже элегантный. Лицо его можно было бы назвать приятным, если бы не большой шрам - от виска до подбородка - портивший всё впечатление.
      - А! Вот и наш гость! Господин Маро! - радостно, как старого друга, приветствовал меня Наока. - Друзья! Прошу любить и жаловать: новый друг моей дочери. Смотрите, какая они замечательная пара!
      Викки бросила на меня быстрый взгляд, и я прочёл в её глазах растерянность.
   Действительно, Наока вёл себя, по меньшей мере, странно. Я пристально посмотрел ему в глаза. И тут, стоявший к нам спиной, человек наконец повернулся, и я понял, что же меня так беспокоило всё это время. Это был Ен Шао!
      Внутри у меня как будто всё оборвалось. Да, это был именно Ен Шао - начальник одного из отделов ОЗАР, ярый поборник революции и непримиримый борец с её врагами. Он приветливо улыбался мне, как будто мы расстались всего час назад в его кабинете.
      - Привет, Максим! - Ен протянул мне руку. - А мы уже заждались тебя!
      В горле у меня стоял противный колючий ком, мешавший говорить. Я заметил, как Викки недоумённо посмотрела сначала на меня, затем на Ена, продолжавшего нагло улыбаться. Откашлявшись, я с трудом произнёс хриплым голосом:
      - Ен?.. Что ты здесь делаешь?
      - Я? - Казалось, он искренне удивился моему вопросу. - Странно слышать от тебя подобные вещи, Максим! Где же твоя хваленая проницательность?
   Ен повернулся к остальным, словно призывая их поддержать его. Затем снова посмотрел на меня.
   - Я здесь среди своих друзей, дорогой мой!
      На губах его появилась отвратительная усмешка.
      - А с господином Наокой у нас давно сложились тесные деловые отношения. Разве ты ещё не догадался об этом?
      В голове моей роем проносились события последних месяцев, складывались в последовательную цепочку, приведшую меня, в конце концов, в этот дом - в ловушку, в западню, догадаться о которой мне следовало гораздо раньше, прежде чем я сделал свой последний шаг в пропасть.
      - Ну, вижу ты всё понял, - с удовлетворением отметил Ен, внимательно наблюдавший за выражением моего лица. - А вы, моя милая, - обратился он к Викки, и улыбка его стала ещё более слащавой и отвратительной, - не держите его так крепко за руку, словно вы уже помолвлены! У нашего с вами знакомого есть законная жена, которую он очень любит. Не правда ли, Максим? Наверное, ты соскучился по ней? Вот я и решил сделать тебе приятный сюрприз!
      Сердце моё похолодело, но не от его ледяного взгляда, а от сознания ещё более ужасной ошибки, допущенной мною - Юли в его руках!
      Ен повернулся к двери, скрытой в глубине зала, и театрально трижды хлопнул в ладоши. Двое охранников, стоявших там, послушно метнулись в темноту за дверью. Медленно, словно всё это было во сне, из тёмного дверного проёма появилась Юли, щурясь на ярком свету. Охранники неотступно следовали за ней.
   Сердце моё всколыхнулось радостью и загорелось ненавистью ко всем собравшимся здесь. Тёмная волна побежала от груди к голове, туманя взор. Кулаки мои сжались сами собой, и, не думая больше ни о чём, я развернулся и хлёстко ударил стоявшего рядом и нагло ухмылявшегося Ена в челюсть. Он отлетел на несколько шагов, не удержавшись на ногах и упал на руки своих дружков. Голова его безвольно склонилась на грудь.
      Жестокое желание добить врага толкнуло меня вперёд. Ударом в грудь я свалил на пол подскочившего сбоку охранника, и был уже близок к цели, когда предательский удар сзади в голову оглушил меня. Падая, я увидел толстяка, довольно ухмылявшегося и потиравшего ушибленную руку. И тут же несколько тяжёлых ног разом опустились на мою грудь. Дыхание моё оборвалось. Лёгкие, словно залило расплавленным свинцом.
      - Максим!
      Юли вырвалась из рук охранников и бросилась ко мне. Её тут же сбили с ног, грубо схватив за волосы, оттащили в сторону. Я рванулся ей на помощь, свалив ещё одного бритоголового, но тут же получил удар ногой в лицо. Бил очнувшийся Ен. Впервые я видел его в ярости. В исступлении, он стал избивать меня ногами. Я пытался защищаться, но нападавших было слишком много. Сознание моё медленно угасало. Юли снова с криком рванулась ко мне, но её держали крепко. И тут я увидел в руках Ена оружие.
   Злобно оскалившись и сплевывая сочившуюся изо рта кровь, он повернулся ко мне.
      - Что? Ты хочешь её спасти? Ты любишь её? - В глазах его полыхал дьявольский огонь. - Ну так получай её!
      Гулко и отрывисто громыхнул выстрел. Из последних сил я рванулся из рук державших меня бандитов, встал на колени и увидел сквозь кровавую пелену, как Юли, словно скошенный цветок, падает на каменный пол.
      - Нет! - сорвался с моих губ хриплый крик.
      Рука Ена, державшая пистолет, нацелилась на меня. Широкое хищное дуло уставилось мне в грудь, и второй выстрел заглушил слова, так и не сорвавшиеся с моих губ.
   Я почувствовал, как мощная волна бросает меня на пол, но уже не увидел, как обступили меня стоявшие вокруг люди, не услышал их голосов, одобрительно обсуждавших мою смерть, не увидел, как Наока дружески похлопывает Ена по плечу - всё это застлала тупая обжигающая боль, свинцовым огнём разорвавшая мою грудь. Какая-то неведомая сила подхватила меня, словно пушинку, и понесла в чёрную бездонную пропасть, закручивая в бесконечном водовороте, оторвав от моего искалеченного тела.
  
  
   * * *
  
     Казалось, минула целая вечность, когда где-то впереди, в бездонном мраке, забрезжил родничок света и мгновенно разлился сверкающим ослепительным морем, полностью поглотившем меня. Я, наконец, почувствовал, что падение моё окончилось. Открыл глаза, но ничего не увидел - белый свет слепил меня, проникая внутрь моего сознания. Звенящая тишина заполнила всё вокруг, но мне казалось, что она соткана из тысяч голосов - протяжных и мелодичных, словно песнопения. Я силился хоть что-то рассмотреть вокруг себя, когда почувствовал чьи-то лёгкие прикосновения.
      - Кто здесь? - испуганно крикнул я, но не услышал собственного голоса и испугался ещё больше. Рванулся в сторону и почувствовал, что снова падаю в неизвестность, в темноту и леденящий мрак.
      Выдержать такое ещё раз я был не в силах. Какая-то страшная мощь сдавила меня, комкая, словно лист бумаги. Я опять рванулся, пытаясь освободиться от неё, но чьи-то крепкие руки удержали меня на месте. Панически вглядываясь в бездонную тьму перед глазами, я барахтался в ней, словно котёнок в воде, понимая, что силы быстро оставляют меня. В это мгновение рой голосов отступил куда-то вдаль, и до меня явственно донёсся тихий голос Хо:
      - Успокойся. Не шевелись. Тихо!
      Я опять открыл глаза, но на этот раз с большим трудом, сбрасывая с век эту давящую темноту. Вокруг меня стелился лёгкий полумрак, из которого медленно выплыло лицо Хо и склонилось надо мной.
      - Где я?..
      Губы мои беззвучно пошевелились. Хо осторожно приподнял мою голову, чтобы я мог осмотреться. Мы находились в крохотной квадратной комнате с каменными стенами, низким сводом и узким зарешеченным оконцем под самым потолком. От каменного пола тянуло пронзительным холодом и сыростью подземелья.
      - Я жив?
      Хо молча кивнул в ответ и снова опустил мою голову на что-то мягкое. Глаза мои упёрлись в серый потолок, на котором лежала тусклая полоса лунного света. Руки Хо осторожно легли на мою грудь, ощупывая её. От его лёгкого прикосновения я почувствовал острую, пронизывающую боль, залившую раскалённым металлом всё моё тело. Вздрогнув, я попытался отодвинуться, но Хо удержал меня - мягко, но крепко. Негромко и спокойно произнёс:
      - Ты ранен. Очень тяжело! Пуля прошла рядом с сердцем.
      Его пальцы продолжали осторожно исследовать мою грудь. Только теперь я почувствовал, что одежда моя насквозь пропиталась кровью. Вдруг огненная стрела вонзилась в подреберье, и я едва не закричал от нестерпимой боли. Хо быстро прикрыл мне рот липкой ладонью. Мутные круги поплыли перед моими глазами, и я понял, что снова теряю сознание.
      - Вот она, пуля! - констатировал Хо, и его голос вернул меня к реальности. - Лежи спокойно и ничего не бойся! Я помогу тебе.
      Резким движением он разорвал рубаху на моей груди. В следующий миг его ладонь опустилась мне на глаза, и я погрузился в странное дремотное полуоцепенение, продолжая отчуждённо наблюдать за происходящим. А Хо в это время колдовал надо мной. Он простёр ладони над моей грудью, и лицо его сделалось сосредоточенным и отрешённым.
   Странный холод опустился мне на кожу, проник в мышцы, разлился внутри меня, притупляя боль. Ещё один миг и одним стремительным движением Хо вонзил пальцы в рану на моей груди. С изумлением я наблюдал, как они безо всякого труда погружаются в мою окровавленную плоть, не доставляя мне никаких болевых ощущений, а затем почувствовал их осторожное шевеление внутри себя. Ошеломлённый, я посмотрел на старика, но он уже извлёк свою руку из моей раны - так же быстро и безболезненно - и теперь рассматривал пулю, зловеще черневшую в свете луны. Через секунду Хо швырнул её в дальний угол комнаты.
   Я изумлённо взглянул на свою грудь, но зияющей дыры там не было. Небольшое входное отверстие от пули слегка сочилось кровью.
      Хо тем временем достал из котомки у себя за спиной маленькую коробочку и открыл крышку. Внутри была густая желтоватая масса. Смочив в ней пальцы, старик стал втирать эту загадочную массу в края моей раны. Я ощутил слабое жжение, а затем приятное тепло проникло внутрь, растеклось по всему телу. Прошло ещё минут пять. Оцепенение моё ушло столь же незаметно, как и наступило. Теперь я уже мог приподняться на локте и осмотреться вокруг.
   Хо внимательно наблюдал за мной.
   Сейчас я заметил, что прутья решетки на окне срезаны излучателем, и понял, как Хо удалось проникнуть сюда. Внезапная острая и пугающая мысль пронзила всё моё сознание: Юли! Я быстро взглянул на Хо. Старик, казалось, читал мои мысли. Нахмурившись, он посуровел. Твёрдо произнес:
      - Её больше нет...
      Внутри у меня всё оборвалось и похолодело. Небо раскололось надо мной, обрушилось и раздавило меня. Я снова провалился в чёрную пропасть, я снова падал куда-то, ничего не видя перед собой.
      - Нет! Не может быть! Вы слышите? Этого не может быть! Я знаю! - на ощупь я нашёл руку Хо и сжал его пальцы, но силы оставили меня.
      - Я сам это видел, Максим! - откуда-то издалека донёсся до меня тихий голос старика. - Как её тело увозили из дома...
      Время, словно остановилось для меня. Окружающий мир перестал существовать - его заполнила бесцветная пустота. Я понял, что умираю. Жить дальше было бессмысленно.
      Очнулся я от клацанья запоров на металлической двери. Приподнял тяжёлые веки, ещё не понимая, что происходит. Хо сделал мне знак не шевелиться, а сам метнулся в чёрную тень за дверью. Сквозь полуприкрытые веки я увидел, как та осторожно приоткрылась, и в узкой полосе света появилась стройная женская фигура. Она быстро скользнула в полумрак помещения, и сердце моё радостно вздрогнуло - Юли! Но в следующую секунду я понял, что ошибся.
      Хо отделился от стены, схватил вошедшую за плечо, и резко рванул на себя. Луна осветила испуганное лицо Викки. Девушка хотела закричать, но старик зажал ей рот ладонью, и пинком закрыл дверь.
      - Хо! - Я предупредительно поднял руку, но старик и не думал причинять боль девушке. Он отпустил Викки, и та изумлённо воззрилась на меня.
      - Максим! Ты жив?..
      - Почти...
      Викки порывисто упала на колени около меня, схватила мою руку и прижалась к ней щекой. Я почувствовал, как она дрожит всем телом. Неожиданный порыв девушки слегка обескуражил меня.
      - Прости меня, Максим! Если можешь. Я ничего не знала... Прости!
      С трудом, приподняв правую руку, я погладил её по голове. Викки тихо всхлипывала.
      - Я ничего не могла сделать... Честное слово!
      Девушка подняла ко мне залитое слезами лицо.
      - Это всё отец и его люди!
      Боль разрывала мне грудь, туманная пелена застилала глаза. Всё возвращалось снова, и я почувствовал, что опять могу потерять сознание.
      - Где Юли? - Губы с трудом слушались меня.
      Викки затрясла головой.
      - Я не знаю... Её куда-то увезли... Тот человек, который узнал тебя. Она... она погибла...
      Девушка разразилась громкими рыданиями.
      - Я ничего не могла сделать, ничего! - бормотала она сквозь слёзы. - Это отец!.. Он никогда мне ничего не говорил... Я ничего не знала про его дела... Я ему верила, Максим!
      - Наока тебе не отец! - хрипло произнёс я, отворачиваясь, чтобы она не увидела моих слёз.
      Викки изумлённо воззрилась на меня.
      - Что ты говоришь, Максим?
      - Вот твой настоящий родственник - твой родной дед! Он всё объяснит тебе.
   Я указал ей на Хо, молчаливо стоявшего в полумраке. Викки обернулась к старику, и мне показалось, что в глазах Хо тоже заблестели слёзы. Он медленно подошёл к девушке, стоявшей в нерешительности подле меня, и осторожно обнял её за плечи. Она вся напряглась, словно окаменела. На лице её была растерянность и страх.
      Около получаса тихий, дрожащий от волнения голос Хо рассказывал ничего не ведающей, потрясённой девушке историю жизни её настоящего отца и матери. А я полубредил на сыром холодном полу, стараясь ухватить ускользающий образ Юли, витавший в моём затуманенном сознании. Сердце, словно кровоточащая рана, судорожно содрогалось в груди. Наконец, Хо закончил свой рассказ, и в наступившей тишине, ошеломлённая, казавшаяся сломленной, девушка продолжала неподвижно стоять, прислонившись спиной к каменной стене.
   Старик посмотрел на меня, осторожно тронул Викки за плечо. Она вздрогнула, как будто очнулась ото сна. Рассеянно улыбнулась ему. Затем, спохватившись, поспешно заговорила:
      - Вам нужно уходить отсюда! Я помогу вам бежать. Отца сейчас нет дома. Но меня могут скоро хватиться. Вам нельзя больше оставаться на вилле. Они думают, что ты умер, Максим, и придут за тобой, чтобы закопать тело.
      - Она права, - согласился Хо. - Нужно уходить. Ты сможешь идти?
      - Попробую...
      Я с трудом поднялся на колени. Хо и Викки поддерживали меня с двух сторон, помогая встать на ноги и идти. Мы вышли наружу, к свету звёзд и свежему ночному ветру.
   Вокруг был сад. Небольшое сооружение, сложенное из неотёсанных камней, служившее мне склепом, одиноко стояло среди фруктовых деревьев. По едва приметной тропе Викки вывела нас к лесу, отделённому от сада высокой каменной оградой. Здесь, в заборе, была узкая железная калитка. Плохо смазанные петли её жалобно и протяжно заскрипели, когда Викки открывала нам дорогу к спасению.
   На лужайке в лесу стоял новехонький магнитор - тот самый, на котором Викки ехала в день нашей встречи с ней. Хо уверенно повёл меня к машине, осторожно поддерживая под локоть. Но я остановился на полпути, обернулся к застывшей у калитки Викки.
      - Разве ты не с нами?
      Девушка опустила глаза и молча покачала головой. Мы с Хо переглянулись. Заметив наше замешательство, Викки тихо произнесла:
      - Мне необходимо поговорить с отцом... - на последнем слове она запнулась.
      - Я бы не стал этого делать! - твёрдо сказал Хо.
      С трудом, переставляя ноги, я подошёл к девушке. Заглянул ей в глаза.
      - Ты должна поехать с нами, Викки! Пойми, ты здесь чужая.
      Я окинул взглядом мрачную ограду, за которой осталась невосполнимая частичка моего сердца.
      - Это не твой мир! Он погубит тебя... А мне не хочется, чтобы с тобой случилась беда!
      Я крепко сжал её плечо. Она с благодарностью посмотрела на меня. Глаза её таинственно чернели в темноте, отражая свет звёзд... Совсем, как глаза Юли!
      - Спасибо, Максим! - очень тихо произнесла Викки, но тут же твёрдо добавила: - Я должна сказать ему обо всём сама! Это нужно мне... и ему тоже... Со мной всё будет хорошо, не волнуйтесь. Он не посмеет причинить мне зло!
      - Ты его совсем не знаешь. Это страшный человек! - попробовал убедить её я, но Викки оборвала меня на полуслове. Твёрдо и решительно подтолкнула к магнитору.
      - Иди!
      Ничего не оставалось делать, как подчиниться её желанию. Хо был больше обычного хмур и суров, но всё же не проронил ни слова. Он молча сел за управление. Я уселся на сидение рядом с ним. В последний раз обернулся - тёмный силуэт девушки, подсвеченный луной, рисовался в проёме калитки, на границе высокой ограды. Через минуту она исчезла, растворившись в ночной мгле.
     
       
     
      ГЛАВА ДЕВЯТАЯ
     
      КРУГИ АДА
     
     
      Магнитор стремительно летел навстречу красной заре, затмевавшей живительный свет звёзд, угасавших на востоке одна за другой, без всякой надежды родиться снова. Прохладный ночной ветер сменялся сухим дневным жаром, обжигавшим мне лицо.
      Я ехал навстречу всходившему чужому солнцу, оставляя позади себя всю свою прошлую жизнь. Впереди была только неизвестность, в которой меня ждала лишь смерть. Но смерть не страшила меня. Душа была опустошённой и мёртвой. Все надежды, все мечты, все устремления рухнули разом, и я стоял на этой печальной груде руин - одинокий и беззащитный. Кругом был чужой, враждебный мир, и от этого моё одиночество чувствовалось более остро. Единственная нить, связывавшая меня с жизнью - моя Юли -оборвалась, а значит и сама жизнь потеряла для меня всякий смысл...
      Но разум мой продолжал отчаянно бороться, не в силах смириться с этой ужасной правдой. Он требовал от меня отмщения за смерть моей любимой. Поэтому я мчался туда, где гнездилось зло, чтобы свершить справедливое возмездие. Нужно было добраться до Шень-Цян ещё до наступления утра, но я уже понял, что не успею сделать этого. Слишком много времени ушло на то, чтобы перехитрить Хо и уехать одному, не подвергая его жизнь опасности. Этот человек и так сделал для меня очень много, вернув меня с того света и выходив после ранения, как собственного ребенка. Я был обязан ему своей жизнью и не хотел отбирать её у него.
      Уже на подъезде к городу я заметил усиленные посты Службы безопасности и круто свернул с основной дороги, поехав в объезд. Но, оказавшись на окраинных кварталах, понял, что продвигаться дальше на магниторе будет небезопасно. Поэтому машину пришлось оставить. Улицы Шэнь-Цян поражали безлюдьем: не было ни привычных митингов, ни очередей за продуктами. Даже бродячих собак и тех не было. Наглухо закрытые дома, пыльные, продуваемые ветром, улицы и вооруженные патрули в каждом квартале, встречи с которыми я старался по возможности избегать. Ветер трепал пыльные лозунги на домах, а грозная громада памятника первому вождю народа на главной площади города с какой-то обречённой неуклонностью указывала простёртой к небу ладонью в сторону, противоположную солнцу.
      Именно здесь, на площади я столкнулся с очередным патрулём, от которого мне не удалось укрыться. Я прекрасно понимал, что меня могут искать. Ен, используя своё служебное положение, вполне мог устроить на меня настоящую охоту. Но у меня было одно преимущество - мой враг не знал, что я жив. К тому же сейчас у него хватало других забот. Во всяком случае, карточка работника ОЗАР подействовала и в этот раз безотказно. Старший патруля даже слегка вытянулся и почтительно козырнул мне. Для пущей убедительности, я деловито осведомился об обстановке в городе, и услышав ответ, что всё спокойно, распорядился не терять бдительности. Распрощавшись со своими бывшими коллегами, я поспешно свернул на боковую улицу, по которой без проблем добрался до центра города, к зданию ОЗАР.
      Здесь царило заметное оживление. Большое скопление машин у подъезда наводило на мысль, что именно в этом месте сосредоточена теперь вся городская власть. Стараясь остаться незамеченным, я проник в здание через запасной вход. Впрочем, на меня никто и не обращал внимания. Вестибюль первого этажа был забит какими-то людьми, сидевшими прямо на полу, под охраной нескольких солдат. Время от времени кого-то из них выводили во двор, сажали в зарешеченные фургоны и увозили в неизвестном направлении. Судя по лицам и одежде арестованных, это были не простые рабочие, а образованные, интеллигентные люди. Среди них я заметил немало женщин, что поразило меня ещё больше.
      Похоже, машина уничтожения "врагов революции" набирала свои обороты, подминая под себя всё больше и больше безвинных людей. Если раньше мысли об этом казались мне чем-то не серьёзным, словно я наблюдал за какой-то странной детской игрой - пускай и не очень гуманной, но все же игрой - то сейчас увиденное по-настоящему ужаснуло меня. Вокруг происходило что-то неправильное, что-то жестокое - то, что не должно было происходить ни при каких обстоятельствах. Маховик смерти косил людей без разбору, без причин и оснований... Хотя, разве есть на свете какие-то основания и причины, по которым одни люди могли бы лишать жизни других?
      Внезапно я прозрел, словно сбросил с глаз пелену неведения, и ужаснулся ещё больше, поняв, наконец, что сам был всё это время частицей той огненной "лавы", про которую мне рассказывал Хо, и которая залила всю планету, сжигая всё на своём пути. Там, на Земле, мы понятия не имели, с чем столкнёмся здесь. И я сам, по своей доброй воле, стал послушным винтиком, мелкой пружинкой в этой ужасной машине смерти, бездумно повинуясь чьей-то преступной воле!
   Теперь мне стало совершенно очевидно, что весь этот исход был заранее предрешён, что кровь, страдания и слезы тысяч и тысяч людей были предопределены теми, кто задумывал всё это грандиозное действо под названием "революция". Прежнюю диктатуру сменила ещё более жестокая и беспощадная диктатура, потому что в роли тиранов теперь выступали алчные, ничтожные люди, пожелавшие вознестись над своим народом в отместку за своё былое ничтожество. И вместе с осознанием всего этого, ко мне пришла твёрдая уверенность в необходимости остановить этих людей, стоящих у власти, остановить, чего бы это мне не стоило!
      Я поднялся на второй этаж, к кабинету Ена. Порывисто распахнул дверь и быстро вошёл внутрь. Но, к моему удивлению, Ена в кабинете не было. За столом сидел знакомый мне следователь Ю Чен. Он удивлённо посмотрел на меня:
      - Максим?
      - Ен у себя?
      Я осмотрелся по сторонам, словно тот мог находиться где-то здесь.
      - Ен? - Ю Чен удивился ещё больше. - Нет. Он теперь в столице. Пошёл на повышение... Ты разве не знал?
      - Не знал...
      Я замялся у двери, соображая как поступить дальше. В голове всё смешалось. Мысли путались, не давая выстроить чёткий план дальнейших действий.
      - Ладно. Тогда я пожалуй пойду... Придётся навестить его в столице.
      Я повернулся было к двери, собираясь уйти, но Ю Чен поспешно остановил меня, словно о чём-то вспомнил.
      - Максим! Подожди-ка!
      Я посмотрел на него. Он открыл ящик стола, достал оттуда лист какой-то бумаги. Несколько секунд сосредоточенно изучал его. Затем, не поднимая глаз, произнёс:
      - Ты, конечно, извини, но уйти сейчас ты не сможешь. У меня есть приказ на твой арест!
      - Что? Ты спятил!
      Я недоумённо посмотрел в его, ставшие по-деловому холодными, глаза.
      - Взгляни сам. - Он протянул мне помятый лист бумаги.
      Я подошёл к столу, взял приказ из его рук. Пробежал глазами мелкий печатный текст: "... за связь с контрреволюционными элементами, угрозу народной власти и шпионаж в пользу врагов революции..."
      - Это же чушь!
      Я возмущённо посмотрел на Ю Чена. Тот только пожал плечами, словно говоря: ничего не могу с этим поделать - приказ есть приказ!
      - Но ты же понимаешь, что всё это полнейшая ересь? - Я швырнул бумагу ему на стол.
      Ю Чен аккуратно поднял её и убрал обратно в ящик стола.
      - Может быть, так оно и есть, - рассудительно произнёс он, сцепив пальцы рук на крышке стола. - Суд во всём разберётся. А пока я вынужден тебя арестовать. Оружие у тебя с собой?
      - Постой, постой! - жестом остановил я его. - Ты хоть понимаешь, о чём говоришь? Какой суд? О чём ты?
      - Суд народно-революционный, - вразумительно произнёс Ю Чен, поднимаясь со своего места. - Сдай оружие!
      - Стоп! - Я остановил его жестом руки. - Кем был подписан этот приказ?
      Ю Чен открыл ящик стола, кинул взгляд на бумагу, лежащую в нём.
      - Приказ подписал начальник отдела ОЗАР Ен Шао тридцатого июня сего года.
      - Две недели назад?
      Ю Чен на секунду задумался, кивнул:
      - Да.
      - Но сейчас же ОЗАР руководит кто-то другой? Верно?
      - Да, - снова кивнул следователь.
      - Значит, приказ, подписанный Еном, потерял свою силу? Так?
      Мои слова заставили Чена задуматься, но только на секунду. Затем он холодно произнёс:
      - Приказы такого содержания обратной силы не имеют. Извини.
      Его рука скользнула под крышку стола. Двери кабинета распахнулись и внутрь вошли двое конвоиров с оружием в руках. Я понял, что спорить дальше бесполезно.
      - Куда меня отправят?
      -Тут, не далеко! - Ю Чен усмехнулся. - Сдай своё оружие!
      - У меня нет оружия.
      Ю Чен сделал знак одному из конвойных. Тот быстро и проворно обыскал меня. Ничего не найдя, отступил на шаг. Скомандовал:
      - Пошли!
      Меня вывели во двор и втолкнули в зарешеченный фургон. Дверцы за мной захлопнулись, и машина сразу же тронулась с места. В узкую щель на крыше фургона проникала полоса света, вздрагивавшая вместе с машиной на крутых поворотах дороги. Я поднялся с пола, сел на металлическую лавку у стены. Глаза постепенно привыкали к полумраку, царившему здесь. Я увидел, что вместе со мной в машине находятся ещё четыре человека. Двоих из них я мог хорошо разглядеть.
      На полу у стены фургона лежал молодой парень в изодранной рабочей куртке, с опухшим от побоев лицом. Время от времени он тихо стонал и держался рукой за грудь, словно был тяжело ранен. Второй - пожилой мужчина, с обрюзгшим лицом и фигурой, большой головой и маленькими руками - сидел рядом со мной на лавке, и сочувственно смотрел на раненого парня, сокрушённо качая головой. Два других моих спутника сидели в тени у противоположной стены фургона и лиц их я не видел.
      Около получаса мы ехали молча, погружённые каждый в свои мысли. Потом пожилой придвинулся ко мне, заискивающе и растерянно заглядывая мне в лицо.
      - Вы понимаете, что с нами происходит? Нет?.. Я тоже не понимаю... - Голос у него был высокий и слегка дребезжащий. - Они говорят, что борются с каким-то заговором... По-моему, они сами не ведают, что творят.
      - Бросьте! - раздался громкий сильный голос и из темноты в полосе света появился человек лет сорока - один из тех двоих, которых я до сих пор не видел. Судя по всему, он был довольно высок. Волевое лицо его обладало отменной мужской красотой, а открытый и твёрдый взгляд располагал к себе.
      - Они знали обо всём с самого начала! - сказал высокий уверенно.
      - Вы хотите сказать, что всё было заранее предопределено? - обречёно спросил пожилой, взглянув на собеседника, и плечи его ещё больше поникли.
      - Конечно! Вспомните, как они поступили с бывшим президентом? В сущности, он был вполне безобидным человеком, даже по-своему прогрессивным... А что они сделали? Расстреляли его и всю его семью на главной площади столицы! Им не нужны рядом умные и образованные люди!
      - Да... - вздохнул пожилой и снова посмотрел на меня. - А вас за что сюда, молодой человек?
      - Не знаю... Я работал в ОЗАР, а мой начальник оказался предателем и пособником бандитов...
      - Значит, вы один из них?
   Тень отчуждения и сожаления промелькнула в глазах пожилого.
      - Нет! Я не один из них! Потому что я землянин!.. И потому что они убили мою жену...
      - Вы с Земли? - удивился пожилой. - Но ведь тогда вы должны помогать им! А они вас сюда?
      - Я и помогал им... Но, похоже, мы на Земле учим вашу историю не по тем учебникам! - грустно усмехнулся я. - Если бы только я во всём разобрался сразу!
      - О чём вы говорите! - воскликнул высокий. - Мы сами не можем разобраться в том, что здесь происходит! Народ, стремившийся к свободе и равенству, обманут и ввергнут в ещё большую нищету и унижение. Новоявленные вожди руководствуются только личной выгодой и стремлением к власти. Столько жертв, столько крови! И ради чего? Кто-нибудь из них хотя бы на секунду задумался об этом?.. Нет! Народ для них лишь инструмент, игрушка-марионетка для достижения личных целей, личной выгоды!
      Высокий замолчал, с горечью стиснув на коленях сильные пальцы. На некоторое время в фургоне снова воцарилась тишина, изредка нарушаемая стонами раненого парня, лежавшего на полу.
      - Куда нас везут? - обратился я к пожилому.
      - Кто же его знает! - удручённо вздохнул тот.
      - В лагерь смерти! - вступил в разговор высокий.
      - В лагерь?
      - Да. Они сгоняют всех недовольных новой властью - мятежников, как они нас называют - в специальные лагеря смерти. Я слышал, они находятся где-то далеко от побережья и оттуда уже никто не возвращается... Это началось уже давно, ещё до этого пресловутого покушения. Таких лагерей существует очень много. В них людей содержат, как скот и они умирают там сотнями через месяц-другой... Разве ты не знал обо всём этом?
      С лёгкой насмешкой высокий посмотрел на меня.
      - Никогда не слышал о подобном! Я не занимался делами о "заговорах", которые так любил мой бывший начальник... Теперь-то я понимаю, почему он не ловил настоящих преступников!
      Я горько усмехнулся, опёрся спиной о стенку фургона, глядя на крохотный кусочек синего неба в узкой зарешеченной щели под потолком. Некоторое время высокий молчал, внимательно всматриваясь в моё лицо. Затем протянул мне руку:
      - Меня зовут Рэд!
      - Максим.
      Я пожал его твёрдую ладонь.
  
     * * *
  
      - Всё! Приехали! Вылезай по одному! - скомандовал человек в форме армейского офицера, распахивая дверцы фургона. Снаружи доносились истошный лай собак и чьи-то злобные крики.
      Я прикрыл ладонью глаза от слепящего красного света. С трудом различил в тёмных контурах за спиной офицера двоих солдат с оружием в руках. Первым из машины вылез пожилой, ближе всех сидевший к выходу. Он с трудом распрямил согнутую спину, и держался одной рукой за поясницу, слепо щурясь на солнце. Вслед за ним вылез худощавый невысокий человек, смуглый от загара, на вид совсем не примечательный. Одет он был в старую рабочую блузу. Его я так и не смог хорошенько рассмотреть за всю дорогу. Мы с Рэдом поддерживали с двух сторон раненого парня, который едва держался на ногах.
   Оказавшись на земле, я осмотрелся по сторонам.
      На север и запад, на сколько хватало глаз, простиралась сухая песчаная степь. Настойчивый горячий ветер гнал там тучи пыли вперемешку с колючей травой, горько хрустевшей на зубах вместе с песком. На юге, километрах в пяти тёмная стена леса тянулась вдоль всего горизонта, плавно изгибаясь и почти примыкая к огромной котловине, обнесённой со всех сторон высоким земляным валом. Поверху вала тянулся забор из колючей металлической ленты. Там же расхаживали несколько солдат с собаками, истошно лаявшими на кого-то внизу, за валом, не видимого мне.
      - Ну что встали, как истуканы?
      Офицер пихнул меня в спину.
      - Не в гости приехали! Чувствуйте себя, как дома! - и он криво усмехнулся своей глупой шутке.
      - Этому человеку нужна медицинская помощь. Он ранен!
      Я указал на парня, которого мы с Рэдом поддерживали с двух сторон.
      - Помощь, говоришь, медицинская? - Губы офицера скривились ещё больше. - Ну что ж, я помогу ему сам!
      Он выхватил из кобуры пистолет и в упор выстрелил в голову раненому парню. Тот, как подкошенный упал на землю, забрызгав меня кровью и увлекая вслед за собой. Я едва удержался на ногах. Увидел, как Рэд с кулаками бросился на офицера, но его тут же остановили жестоким ударом приклада в живот. Согнувшись пополам, Рэд глухо застонал и упал на колени.
      - Ах вы, сволочи!
      Я кинулся на солдат, но получил такой сильный удар в лицо, что сразу же оказался распростёртым на земле, задыхаясь от ярости и пыли.
      - Конвой! - истошно заорал взбешённый офицер. - Всех внутрь! Живо!
      Пинками нас подняли с земли и вместе с остальными погнали прикладами сквозь узкий проход, перегороженный решетчатыми воротами, над которыми висело синее полотнище с небрежной надписью белой краской: "Работа делает свободным". Рядом с воротами была установлена смотровая вышка с вооруженным часовым. Я плёлся вслед за Рэдом, отирая с лица струившуюся кровь и оглядываясь на оставшегося лежать в пыли на солнцепеке убитого парня.
      За валом оказалось несколько десятков длинных зданий с плоскими крышами и зарешеченными окнами, стоявших по обе стороны котловины. Сама котловина тоже была разделена надвое проволочным забором. Люди самого разного возраста - такие же заключённые, как теперь и мы - сидели прямо на земле под палящим солнцем. Больше всего меня поразило то, что в лагере были и женщины-заключённые. Им отводилась специальная половина котловины, отделённая колючим забором и рвом.
      Я посмотрел на низкое ярко-синее небо. Полоса лохматых грязно-розовых облаков поднималась от горизонта с юга, пересекала небесный свод через зенит и таяла в безмерной высоте, обрываясь на полпути к северному горизонту. Красный шар солнца плыл среди облаков, обрушивая на головы людей палящий жар. Душное марево, поднимавшееся со дна котловины, делало и без того безрадостное положение людей просто невыносимым. Всё это напомнило мне нацистские концлагеря, виденные мною ещё в школе, на уроках истории в старых кинохрониках. Смерть и безысходность реяли над этим лагерем, разделённым столетиями истории и парсеками расстояния от тех лагерей, вошедших позорной страницей в историю нашей Земли. Но от этого ужасающая суть этого лагеря смерти не теряла своей страшной силы.
      Странно, но мной овладела какая-то апатия и безразличие к собственной судьбе, едва я ступил за ворота этого лагеря. Искры борьбы едва-едва вспыхивали в сознании, готовые угаснуть насовсем. И только одно чувство не давало мне покоя - жажда мести! Может быть, только эта неуёмная жажда отмщения за смерть Юли и не дала мне потерять всякий интерес к жизни?
  
     
   * * *
  
      - Максим!.. Максим!..
      Кто-то настойчиво звал меня хриплым голосом. Я лежал на боку, стараясь укрыться руками от палящего солнца и забыться тяжёлым беспробудным сном. Голова, словно высохший на жаре плод, трещала от малейшего шума.
      - Максим! - снова позвал настойчивый голос и я с неохотой повернулся на спину, щурясь от слепящего солнечного света.
      Это был Тандо Куросава - тот самый пожилой мужчина, с которым меня везли в этот лагерь три месяца назад. Он сидел на четвереньках, по-собачьи прижимаясь к земле, и смотрел на меня болезненно блестевшими, преданными глазами. Сейчас он выглядел ещё более жалко, чем во время нашего первого знакомства. В прошлом школьный учитель и образованный человек, в изодранной одежде, не мытый и не бритый, сейчас он являл собой плачевное зрелище... Впрочем, так же сейчас выглядел и я сам, и все, кто находился здесь долгие месяцы заточения.
      - Максим! - снова тихо позвал меня Куросава, и глаза его заблестели ещё сильнее.
     - Какой сегодня день? - сонно спросил я, давно потеряв счёт времени на этом солнцепеке.
      - Среда, - охотно ответил Куросава, подползая ко мне ближе.
      - А число?
      - Не знаю. - Пожилой смущенно замотал головой и облизал пересохшие губы. - Зачем тебе?.. Ты хочешь пить?
      - Вы шутите?
      Я пристально посмотрел в его загоревшиеся надеждой глаза и уже собирался отвернуться, но Куросава настойчиво затряс меня за плечо.
      - Вовсе нет! Вовсе нет! - быстро затараторил он. - Я знаю, где можно достать воды! Прямо сейчас!
      - Не говорите ерунды, Тандо!
      Я поудобнее улёгся на бок, накрываясь с головой дырявой курткой. Воду в лагере давали только с наступлением темноты - мутную и солёную на вкус. Но и такой здесь были рады. Держать людей сутками на палящем солнце, не давая им ни воды, ни еды, не позволять им даже вставать с земли, кишащей всяческими ползучими гадами, без особого приказа - всё это было здесь правилом, одним из многих издевательств, с помощью которых из людей вытравливали всё человеческое, всякое стремление к свободе. Тех, кто выдерживал все испытания, через два-три месяца заставляли работать: под охраной выводили из лагеря на постройку нового заградительного вала. Люди в ручную насыпали землю, рыли глубокий котлован для нового лагеря смерти неподалёку от нашего. Заключённые прибывали сюда ежедневно. Кто-то не выдерживал и умирал на этой стройке. Вообще, люди здесь умирали сотнями, почти каждый день. Это не считалось чем-то особенным. Никто не скорбел по усопшим. Их трупы просто сваливали в фургон и вывозили из лагеря в неизвестном направлении.
      - Максим! Не спи! Нельзя спать! - затормошил меня Куросава, но я отмахнулся от него, как от назойливого насекомого.
      - Я знаю, где взять воды прямо сейчас! Слышишь? - настойчиво повторял он мне на самое ухо.
      Превозмогая тупую сонливость, я приподнялся на локте, глядя в его мутные грязно-коричневые глаза. На его небритом опухшем лице отразилась радость. Неужели он действительно знает, где взять воду? Я внимательно разглядывал его сквозь полу прикрытые веки. Во что превратился этот человек - грязное, жалкое, забитое животное! Я, наверное, тоже стану таким. Осталось совсем немного... Нет. Никогда! Я сильнее этого!
      - Ну, хорошо, говорите!
      Вместо ответа Куросава указал глазами куда-то в сторону, где был колючий сетчатый забор, отделявший нашу половину лагеря от женской половины. Я посмотрел в указанном направлении, но ничего, кроме душных испарений сточной канавы, не увидел там. Снова взглянул на Куросаву.
      - Что там?
      - Там вода! - тихо и восторженно прошептал он и, в подтверждение своих слов, уверенно затряс головой.
      Я снова посмотрел в сторону сточной канавы и теперь действительно разглядел там узенький ручеёк мутной воды, сочившийся из земли и стекавший на самое дно канавы. Вид этого ручейка заставил меня почувствовать, как я действительно сильно хочу пить. Но я тут же оставил всякую надежду утолить свою жажду.
      - Ничего не выйдет, - повернулся я к Куросаве. - Часовой!
      - Получится, получится! - поспешно заговорил тот. - Часовой ничего не заметит!
      Я покосился в сторону смотровой вышки. Солдат, сидевший там, действительно ничего не мог увидеть, потому что спал, в обнимку со своим автоматом, разморённый на жарком солнце.
      - А где Рэд?
      Я повернулся к Куросаве.
      - Он здесь. Здесь рядом.
      Слегка приподнявшись на локте, я увидел Рэда, лежавшего невдалеке от нас. Мы обменялись с ним несколькими безмолвными жестами, и он сразу же понял, что я хочу сделать. Глаза Рэда тоже загорелись надеждой.
      - Да, но во что мы нальём воду? - спохватился я.
      - Вот! - Куросава достал из-за пазухи пластиковую банку из-под консервов, и бережно, словно это была бесценная хрустальная чаша, протянул её мне.
   Похоже, он позаботился обо всём заранее.
      Я взял у него эту обтёртую посудину, перевернулся на живот и медленно пополз в сторону сточной канавы, в любую минуту ожидая грозного окрика часового или автоматной очереди в спину. Но ничего такого не происходило и это придало мне уверенности и сил.
   Сточной канавы я достиг быстро и без особых проблем. Перевалившись через край, упал на дно узкой траншеи, прижимаясь к мокрой земле и задерживая дыхание, чтобы не задохнуться от невыносимой вони, стоявшей здесь. Стаи каких-то насекомых при моём появлении панически разлетелись в разные стороны, тут же зарываясь в сырую землю на склонах канавы. Крупные зелёные жуки плотным роем вились над моей головой.
      Выждав минуту, я переступил через нечистоты на другой край траншеи. Вода сочилась из под большого камня, торчавшего из бурой почвы. Вблизи она оказалась мутной и на вид совсем не пригодной для питья. Отогнав от себя назойливых насекомых, я накрыл банку полой куртки, и брезгливо подставил этот самодельный фильтр под тонкий грязный ручеек. Наполнив банку почти до краёв, я сделал осторожный глоток и тут же выплюнул воду. Гадость! Лучше умереть от жажды, чем пить такое!
      Отерев рукавом вспотевшее от напряжения лицо, я заметил, что за мной внимательно и испуганно наблюдают несколько десятков пар женских глаз с другой стороны забора. Невольно мой взгляд остановился на лицах этих женщин: молодые и не очень, красивые и простые - все они были низведены здесь до скотского существования, хотя были достойны совсем иной участи. В их глазах я прочёл столько боли, отчаяния и безотчётной надежды, что сердце моё сжалось от тоски и боли.
      На Земле женщин боготворили и пели им гимны. Они вдохновляли мужчин на подвиги и грандиозные свершения, при этом женщины не уступали им ни в отваге, ни в уме. Плечом к плечу стояли они вместе с мужчинами на пути покорения стихий, освоения вселенной и обновления возрожденной Земли. Здесь же на меня смотрели грязные лица, огромные печальные, полные страдания глаза, не понимавшие за что на их плечи свалилась эта страшная беда. Я переводил взгляд с одного лица на другое. И вдруг дыхание моё оборвалось, сердце дрогнуло и замерло в груди...
   Нет, не может быть! Этого просто не может быть!
   Я закрыл глаза, и затряс головой, не веря самому себе, стараясь отогнать от себя это наваждение. Должно быть, это просто от жары и голода.
      Я снова открыл глаза, но ничего не изменилось - она лежала в нескольких шагах от меня, такая же изодранная и немытая, как все остальные, ужасно бледная и осунувшаяся, но живая... Юли! Это был не сон - явь! Сердце моё подпрыгнуло к самому горлу. Я едва не задохнулся от радости: Юли! Моя Юли!
      Я был не в силах произнести ни слова. Только сдавленный хрип вырвался у меня изо рта. Обезумев от счастья, я бросился на колючую ограду, разделявшую нас, и в следующую минуту голос, наконец, вернулся ко мне.
      - Юли! Любимая! Я здесь! Посмотри на меня!
      Вздрогнув от неожиданности, она быстро села, недоумённо озираясь по сторонам. И сразу увидела меня. Я поймал её недоверчивый взгляд, через мгновение загоревшийся безмерной любовью. По щекам её покатились слёзы, при виде которых сердце моё защемило и сжалось от невыносимой боли.
   Юли порывисто вскочила и кинулась к забору, спотыкаясь и чуть не падая на непослушных ногах. У самой ограды она обессилено упала на колени, и наши лица оказались совсем рядом. Я жадно всматривался в её бесконечно дорогое лицо, я утопал в её глазах - огромных и бездонных, как озера печали. Я чувствовал её горячее прерывистое дыхание у себя на губах. Пальцы наши переплелись, не замечая боли от впившейся в них колючей проволоки. Окружающий мир перестал для нас существовать. Я впитывал в себя её счастье, её любовь, её бесконечное страдание. Слов было не нужно. Только кровь моя кипела от бессильной ярости и гнева...
      Всё оборвалось так же неожиданно, как и началось. Длинная автоматная очередь разрезала тишину и злобные пули ударили совсем рядом от нас, взрывая почву на краю канавы. Испугавшись, что я снова могу потерять её, теперь уже навсегда, я оттолкнул Юли от забора, крича ей что есть мочи:
      - Беги! Ложись на землю! Скорее ложись!
      Она испуганно кинулась в сторону и тут же упала ничком прямо в пыль, закрывая руками голову. Обернувшись к вышке, где проснувшийся часовой поливал нас свинцом, я кинулся на дно канавы, неуклюже на четвереньках отползая подальше от забора, подальше от Юли, чтобы отвести от неё смерть.
   В лагере поднялся шум, раздавались громкие крики охранников, стрельба стала беспорядочной. Выскочив из канавы в нескольких метрах от того места, где осталась лежать Юли, я понял, что мои товарищи, спасая нас, отвлекают внимание охраны на себя. В лагере творилось что-то невероятное. Осмелевшие от неожиданной надежды, люди бросились к оградительному валу и воротам, отчаянно стремясь вырваться на свободу. Но большинство тут же падало замертво под безжалостным огнём часовых. Многие, превозмогая боль, со стонами продолжали ползти к воротам, цепляясь пальцами за пыльную почву. Но поверху вала уже бежали солдаты с собаками, смыкая плотное кольцо вокруг ворот.
   Раскалённый свинец резал воздух над самой моей головой. Споткнувшись, я упал в лужу крови, с трудом отполз в сторону. Единственная мысль стучала в моём мозгу подобно автоматной очереди: только бы она была жива... только бы она была жива...
   Приподнявшись на локтях, я оглянулся назад, в сторону женской половины лагеря, но ничего не смог разглядеть. Там тоже была суматоха, стояли тучи пыли. В эту минуту кто-то грузно упал рядом со мной. Я отшатнулся и увидел перепачканное грязью и кровью лицо Рэда Вана.
      - Что будем делать, Максим? - задыхаясь от пыли, спросил он. Глаза его яростно горели.
      - Нужно остановить эту бойню! Нам не вырваться отсюда так!
      - Остановить? Как?
      Рэд Ван перевернулся на спину, озираясь по сторонам. Кругом лежали люди: кто-то был ещё жив и громко стонал и просил о помощи, кто-то был уже мёртв. Трупы лежали один на другом. Всё вокруг было залито кровью, моментально спекавшейся под раскалённым солнцем.
      - Постой! - Рэд схватил меня за руку. - Мы сможем выбраться отсюда - ты и я!
      Я недоверчиво посмотрел на него.
      - Выбраться? Как? Ты в своём уме?
      - Смотри! - вместо ответа, он указал на несколько мёртвых тел, лежавших невдалеке от нас. - Когда всё закончится, они начнут вывозить трупы... Ты понимаешь?
      Кажется, я начал понимать его план. Искра надежды всколыхнула сердце, но тут же угасла.
      - Нет, я не могу уйти без неё!
      - Брось! - Рэд Ван изумлённо воззрился на меня. - Ты понимаешь, что это наш единственный шанс? Другого такого не будет!
      Я упрямо замотал головой.
      - Я не уйду отсюда один! Здесь моя жена, которую я считал погибшей. Теперь, когда она жива, я не брошу её здесь одну. Ни за что!
      - Максим! Послушай! - Рэд снова схватил меня за руку, придвигаясь ближе.
      Пулемёты на вышке затихли. Слышался только злобный лай собак, ругань охранников и стоны раненных.
      - Нам нужно вырваться отсюда, во что бы то ни стало! Ты понимаешь? Женщин всё равно никто не тронет. А мы вернёмся сюда за твоей женой и других тоже освободим... Поверь мне! Нам бы только оказаться на свободе. Там у меня много надёжных и верных друзей. Они помогут нам... Ты веришь мне?
      Я посмотрел на его взволнованное лицо. Не доверять ему у меня не было никаких оснований. Месяцы, проведённые в лагере, сблизили нас, превратив в хороших друзей. Может быть, он и в самом деле прав? Может быть, стоит попробовать? Всё равно здесь я бессилен помочь Юли, а умирать вместе с ней под насмешки охранников - глупо и нелепо. Нужно спасти её жизнь, нужно спасти нашу любовь. Слишком дорого они мне достались!
      - Хорошо, - согласно кивнул я Рэду и посмотрел в сторону ворот, где десяток охранников с собаками уже вошли в лагерь и бесцеремонно пинали ногами раненных и трупы.
      Собаки рвались с поводков, истошно лаяли и кусали живых заключенных. Никогда раньше я не испытывал такого отвращения к этим животным. На Земле собаки были человеку другом - ласковым и преданным. Здесь же они превратились в кровожадных злобных тварей.
   Медленно охранники двигались в нашу сторону и нужно было что-то спешить. Рядом со мной, в луже крови, лежало бездыханное тело. Я перевернул его на спину и отшатнулся. Это был Куросава. Широко открытыми, полными ужаса, глазами он смотрел в нависающее пыльное небо. Руки его сжимали разорванную пулями и залитую кровью грудь. Сделав над собой усилие, я прижался к нему всем телом, чувствуя как рубаха моя намокает его кровью. Затем измазал лицо раскисшей багровой почвой. Рэд сделал тоже самое. Мы легли на животы, притворившись мёртвыми. Спустя мгновение я почувствовал как мокрый собачий нос ткнулся в мою шею. Тяжело дыша, псина неожиданно громко залаяла над самым моим ухом.
      - Эти тоже готовы! - услышал я хриплый голос охранника. Он выругался и со всего маху пнул меня тяжёлым ботинком в бок.
      Закусив от боли губу, я даже не шелохнулся. Постояв над нами с минуту, солдаты двинулись дальше. Наверное, через час в ворота лагеря въехало несколько грузовых фургонов, и охранники принялись закидывать в них трупы. Всё это время мы с Рэдом пролежали, уткнувшись лицами в окровавленную пыль и не смея даже пошевелиться. И дышали мы через раз.
   Наконец, дошла очередь и до нас. Двое солдат взяли меня за ноги и поволокли к фургону. Я старался, как мог, выглядеть похожим на мертвеца, не обращая внимание на то, что голова моя болталась по земле и билась о камни, а в нос набилось столько пыли, что дышать стало просто невозможно. Сердце уже замирало от радостного предчувствия свободы, и тут всё оборвалось в самую последнюю минуту.
      - А ну-ка, постой! - скомандовал дежурный офицер у самого фургона. - Да эти двое, похоже, живы!
      Я почувствовал, как у меня прощупывают пульс, и все надежды рухнули разом.
      - Так и есть! Живы оба! - констатировал всё тот же голос.
      Притворяться дальше не имело смысла. Я открыл глаза и увидел стоящих надо мной солдат. Один из них передернул затвор своего оружия и медленно направил ствол на меня.
      - Постой! - остановил его офицер. - Эту ошибку мы всегда успеем исправить! Похоже, этим двоим захотелось свободы? - усмехнулся он. - У нас им не нравится! Не нравится, да?
      Он повернулся к остальным, и все дружно рассмеялись.
      - Что ж, ожидание смерти страшнее самой смерти! Не так ли?
      Офицер снова взглянул на меня и прищурился.
      - В машину их, к трупам! Обоих прикончить там, на месте! Пусть увидят своими глазами, что ждёт таких, как они. Пока я здесь главный, никто не выйдет из этого лагеря живым!
      Меня подхватили с двух сторон и поставили на ноги. Теперь я мог увидеть и Рэда. Лицо его, покрытое пылью и кровью, казалось серым. Глаза наши встретились, и я прочёл в них те же чувства, что переполняли сейчас и мою душу. Нас безжалостно избили прикладами и бросили в фургон, прямо на гору трупов. Двери наглухо закрыли. Внутри стало темно и душно. Подо мной были мёртвые тела. Я искал опоры, но наталкивался лишь на чьи-то руки, ноги, головы - липкие от крови, остывающие и недвижимые. Почувствовал, как мне становится плохо, но в это мгновение рука Рэда Вана отыскала меня в темноте и его пальцы сильно сжали моё плечо. Я резко отодвинулся к дверям и прижался спиной к металлической стене фургона. Пот струился по моему лицу. Из разбитого рта сочилась кровь.
      - Что будем делать? - услышал я глухой голос Рэда над самым своим ухом.
      Я не мог ему ответить. Да я и не знал что ему сказать. В голове всё перемешалось, мысли спутались. В ушах стоял противный заунывный звон. В следующую минуту я ощутил всем телом, как фургон тронулся с места. Судя по звукам, доносившимся снаружи, нас вывезли из лагеря в степь, и фургон стал набирать скорость, удаляясь в неизвестном направлении. Немного придя в себя, я лёг на спину и со всей силы пнул обеими ногами в двери фургона. В ответ они только задребезжали, но не поддались. Я ударил их ещё и ещё раз, быстро выбиваясь из сил, но результат был всё тот же.
      - Бесполезно, Максим! - остановил меня Рэд. - Так нам не выбраться отсюда. Охранники сразу же заметят и убьют нас.
      - Что же теперь? - едва ворочая губами, спросил я. Лица его я не видел - только неясный контур в темноте.
      - Я не знаю... Прости, что втянул тебя в это!
      - Брось! Ты здесь совершенно ни при чём. Твой план был неплох, но всё с самого начала висело на волоске. Удача оказалась не на нашей стороне.
      Какое-то время мы молчали, прислушиваясь к доносившемуся снаружи шуму ветра и пытаясь определить дорогу, по которой нас везли. Отчаяние с каждой минутой всё больше охватывало меня. Весь наш план сорвался в самом начале и теперь мне уже никогда не спасти жизнь Юли! Предстоящая смерть не страшила меня. Но сознание того, что я обрёк на смерть и свою любимую, терзало моё сердце, заставляя метаться в бессильной ярости и отчаянии.
      Сейчас я живо представил себе всю нашу с ней жизнь, все радости и печали, всё хорошее и светлое, что связывало нас здесь, на Гивее, и там, на Земле - теперь безмерно далёкой и чудовищно недостижимой для нас обоих. Перед моим мысленным взором стояли глаза Юли в тот миг, когда я предстал перед ней, раздвинув ветви якоранды, склонённые к настежь распахнутому окну её коттеджа на окраине Города. Она стояла в безмолвной печали, ожидая моего возвращения... Она верила, что я вернусь к ней, несмотря ни на что!..
      Как давно это было... как далеко! Словно, и не с нами вовсе, а с кем-то другим в прекрасной несбыточной сказке... Сердце сдавила невыносимая боль. Всё моё сознание в этот миг протестовало против несправедливости судьбы и безудержно рвалось сквозь холодные просторы вселенной к заветной, родной и далёкой Земле, с которой была связана вся моя жизнь, без которой я не мыслил себя даже после смерти. Только теперь я понял давние страхи Юли, боявшейся умереть вдали от родной планеты. Только теперь ясно осознал, что тоже хотел бы, чтобы мой прах был сожжён животворным огнём Храма Памяти и разнесён ласковым ветром по бескрайним земным просторам. Я не хотел умирать так, как предрекли мне мои палачи - в чужих степях, среди крови и грязи, за чужие идеалы... Но помочь нам сейчас могло разве что чудо, а чудес на свете не бывает.
      Видимо, поглощённый схожими мыслями, Рэд Ван протянул мне руку, и я сжал его сильные сухие пальцы в немой благодарности.
      - Жестокое правление куда свирепее лютого тигра! - глухо произнёс мой друг. - Воистину древние были правы! Мы понимаем это всегда слишком поздно, когда ничего уже невозможно исправить...
      Я не ответил ему, тревожно прислушиваясь. Какие-то посторонние звуки вторглись в заунывную песнь ветра.
      - Ты слышишь это?
      - Что? - встрепенулся Рэд.
      Снова послышалась какая-то возня, приглушённые голоса, шуршание колёс по сухой земле. Неожиданно тихое урчание магнитного активатора нашего фургона прекратилось и раздались выстрелы. От неожиданности мы с Рэдом вздрогнули. Фургон резко затормозил, и мы оба полетели к противоположной стене, едва не погребённые под горой трупов. Опять выстрелы разрезали тревожную тишину, и я услышал топот убегающих вдаль ног. До боли знакомый голос громко сказал:
      - Эва, братец! Какой ты прыткий! От меня не уйдёшь! Стало быть, достал я тебя!
      От неожиданной радости сердце моё взлетело к самому горлу. В следующую минуту раздался лязг металла и двери фургона со скрипом распахнулись, впуская внутрь потоки красного света и сухой терпкий ветер.
   Прикрывшись ладонью от слепящего солнца, я с замиранием сердца всматривался в людей, стоящих перед нами. Кулак, ухмыляясь и почёсывая густую щетину на щеке, весело смотрел на меня из-под ершистых бровей, опираясь на видавший виды карабин и свой неизменный костыль. За спиной у него стоял Хрящ - хмурый и тоже небритый, но довольный, с карабином наперевес.
      - Что? Обалдели от счастья-то? Эва, как вас тут потрепало! - воскликнул Кулак, хитро блестя зелёными глазами. - Ну? Вылезайте что ли уж! - Он протянул мне руку - тёмную и бугристую, как ствол векового дерева.
      В это время откуда-то сбоку, из-за фургона появился Хо, остановился, тревожно и пристально всматриваясь в моё лицо. Перед глазами у меня всё плыло и кружилось. Я не верил своему неожиданному освобождению и тому, что передо мной стоят мои друзья. Ноги едва держали меня. Не устояв, я упал на руки своих товарищей.
      - Ну, здравствуй, Максим! - Хо крепко обнял меня, словно собственного сына. Отстранился, сурово оглядывая меня с головы до ног. - Как ты?
      - Жив... - только и мог сказать я, улыбаясь от безмерного счастья.
      Вместе с Кулаком и Хрящем было ещё человек пять старателей, тревожно и нетерпеливо сжимавших в руках своё оружие. Я узнал Крепыша, Стояна и Гвоздя. Они радостно приветствовали меня. Обернувшись к тюремному фургону, в котором нас везли, я увидел Рэда Вана, стоявшего у распахнутых дверей и изумленно озиравшегося по сторонам. Рядом на земле лежали убитые охранники. Один из них упал лицом в траву на краю лесной поляны, где мы находились, наверное, сражённый пулей Кулака. Высокие красные стволы деревьев мерно качались на ветру, шумя густой листвой, словно приветствуя наше чудесное спасение. Где-то в глубине леса, в самой чаще радостно и наперебой щебетали птицы. Мне не верилось, что всё это я вижу снова, что смерть - в который уже раз! - обошла меня стороной.
      - Но как? - только и сумел выговорить я, поворачиваясь к Хо, стоявшему рядом.
      - Ты хочешь спросить, как нам удалось спасти вас? - хитро прищурился тот.
      - Чёрт возьми, да! Как вы вообще узнали, где я? Я не понимаю, Хо! Я ничего не понимаю!.. Я не верю... Может быть это сон?
      - Хочешь, чтобы я тебя ущипнул? - ещё больше прищурился старик. - Успокойся! Ты жив и здоров, и это самое главное. Всё наяву. Можешь потрогать меня ещё раз. Мы наблюдали за тобой, всё время... Неужели ты подумал, что я брошу друга в тяжёлую минуту?
   Глаза Хо сделались необычайно добрыми и ласковыми.
      - Простите меня, Хо! Я виноват перед вами. Я совершил большую ошибку...
      - Ты ни в чём не виноват! - Он взял меня за плечи. - Ошибка, совершенная для Нового мира, превращается в цветок смелости! Эта жизнь не конец всего. Человек не исчерпывает до конца своего долга, только делая жизнь приятной...Не думай об этом сейчас. Теперь мы все вместе и способны свернуть горы!
      - Хо! Но Юли...
      - Я знаю, - перебил он меня. - Ей сейчас тяжело, но мы обязательно освободим и её! Верь мне! Не спрашивай, как... Это мы решим все вместе.
      - Друзья! Ребята! - Я пожимал руки Кулаку, Хрящу и всем остальным. - Спасибо вам! Вы спасли нам жизнь! Теперь я в неоплатном долгу перед вами...
      - Чего уж там! - засмущался Кулак. - Эка, заслуга тоже мне! Вон, ты нас всех спас тогда, вот это спас! Это да! А мы?.. Чего уж?..
      Я обнял его, как старого друга. От него пахло дымом костра и хвоей. Невольные слёзы навернулись мне на глаза.
     
     
  
     
      ГЛАВА ДЕСЯТАЯ
     
      СПАСЕНИЕ
     
     
      Горячее пламя костра неистово плясало над сухими поленьями, рвалось к высокому ночному небу, раскинувшемуся над лесом, затмевая далёкие мелкие звёзды, рассыпалось в ночи тысячами огненных искр. Языки пламени озаряли отдалённые уголки лесной поляны, мерцали бликами на лицах людей, молчаливо сидевших вокруг костра. Безмолвный ночной лес обступал поляну тёмной стеной мрака. Только изредка, в глубине его тревожно ухала какая-то птица.
      Длинной сухой палкой Кулак разворошил раскалённые угли, задумчиво посмотрел на звёзды, мерцавшие над непроглядным пологом леса. Я плотнее закутался в тёплую куртку, следя за причудливой пляской огненных искр, поднимающихся над костром. Его тепло и близость жаркого пламени рождали в душе давно умершие первобытные чувства. Было хорошо и уютно, но тревога не оставляла меня ни на секунду. Я думал о Юли, о том, как она лежит сейчас на голой земле - измученная и беззащитная - ожидая моей помощи. Счастливое спасение и присутствие рядом друзей придавало мне сил и уверенности. Я рвался в бой, но Хо остерегал меня, заставляя ждать. Наверное, он был прав.
      В который уже раз я убеждался в мудрости этого человека. Моё безрассудство чуть было не привело меня к гибели, а он, обладая холодным умом, смог разузнать обо мне всё, отыскать в степи этот страшный лагерь и, воспользовавшись моим оборудованием, терпеливо наблюдал, выжидая удобного момента, и строя план моего освобождения. Теперь все вместе мы были силой. Правда, небольшой и плохо вооружённой, но силой! Силой способной противостоять преступной власти новых вождей.
      Старатели - люди испытанные и суровые - составляли костяк нашего небольшого отряда, укрывшегося в лесах, поблизости от места моего недавнего заточения. Вчера вечером Рэд Ван ушёл в город, обещая привести своих товарищей. Значит, скоро нас станет ещё больше и мы сможем напасть на лагерь, чтобы освободить всех заключенных, томящихся там. Уже был продуман план нападения. Здесь, в лесу стоял тюремный фургон, на котором нас с Рэдом везли на расправу. С убитых охранников сняли форму: она пригодится нам потом, для прикрытия. Сердце моё горело нетерпением. Но нужно было дождаться подмоги, и я сдерживал себя, как мог.
      Хо придвинулся ко мне, некоторое время задумчиво смотрел на огонь, потом поднял лицо. В глубине его тёмных глаз, как звёзды на небе, горели искры костра. Губы его едва заметно и беззвучно шевелились.
      - Расскажите мне о себе, Хо, - тихо попросил я. - О том, что с вами было всё это время... Что стало с Викки? Я очень переживаю за неё!
      - С ней всё хорошо, - кивнул Хо и губы его тронула тёплая улыбка. - Она в безопасном месте... После твоего неожиданного отъезда мне было очень тревожно за тебя. Я прекрасно понимал твоё желание отомстить за смерть жены... Подобные чувства знакомы и мне... - Он замолчал, задумчиво глядя поверх костра в ночную мглу леса. - Когда же ты не вернулся, я понял, что случилось что-то плохое. Но, как я мог помочь тебе? Этот мир был враждебен и мне самому. Полжизни я провёл вдали от него, скрываясь от людей. Единственная надежда оставалась у меня хоть что-то узнать о твоей судьбе...
      - Викки? - догадался я.
      - Да, - кивнул Хо. - С большим трудом мне удалось пробраться на виллу Наоки и встретиться с ней. Храбрая девочка! Она всё рассказала Наоке. Он был в гневе, избил её и держал взаперти в доме, как пленницу. Однажды ей случайно удалось подслушать разговор Наоки и твоего бывшего начальника, из которого я понял, что ты жив и узнал, где тебя искать.
      - А Наока?
      Хо помедлил, глядя на огонь.
      - Когда я был у Викки, он появился в самый неподходящий момент... Он узнал меня, хотя прошло столько лет. Я видел его глаза - тот страх и ненависть, которые хотел увидеть давно! Мы боролись с яростью диких зверей... Теперь Наоки больше нет.
      Хо посмотрел на меня. В глазах его промелькнуло сожаление, но лицо осталось спокойным. Я благодарно пожал ему руку.
      - Но есть ещё один человек, заслуживающий справедливого возмездия!
      - Да, - согласился Хо. - Но он принадлежит тебе. Я же сделал своё дело - спас свою внучку, спас тебя! Теперь ты и твои новые друзья поведёте эту борьбу. А мне не под силу это бремя. Я стар и привык жить в одиночестве...
      - Так вы не с нами, Хо? Нельзя всю жизнь прятаться от мира, в котором злодейство правит над добром!
      - Этот путь я пройду с тобой до конца, - помолчав, твёрдо произнёс он. - Ты нуждаешься в помощи, и я не брошу друга! И ты прав - этот мир стонет от отчаяния! Добро принижено и унижено в нём. Я многое повидал в своей жизни и понял, что люди не должны страдать безвинно.
      Некоторое время мы молчали, затем я спросил:
      - Где же теперь Викки?
      - Она в посёлке старателей. Кулак, старый мой верный товарищ, позаботился о ней. Когда я рассказал ему твою историю, он собрал своих людей и отправился вместе со мной выручать тебя из беды... Ну, а дальше ты уже знаешь.
      Я согласно кивнул, прислушиваясь к тишине леса. Затем лёг на траву, подсунув под голову руки и глядя в высокое небо в окружении тёмных верхушек деревьев. Ночная мгла постепенно таяла, отступая к границе леса и сменяясь серыми предрассветными сумерками.
     
   Уже под утро хруст веток и стайки всполошившихся птиц выдали приближение чужих к нашему лагерю. Оставленный часовым, Гвоздь сообщил о возвращении Рэда Вана, пришедшего со своими людьми. С десяток новых бойцов выглядели вполне внушительно. Лица их были полны решимости, а глаза горели азартным огнём. Все расселись вокруг догорающего костра и принялись обсуждать план предстоящего боя. Не сговариваясь, все видели во мне руководителя. Я был не готов к подобной роли, но другого выхода не было. Никто в нашем отряде не обладал таким оперативным опытом, какой был у меня, и не имел такой спецподготовки, какая была у меня, поэтому моё руководство было для всех главным залогом нашей предстоящей победы.
      - Как вы знаете, лагерь окружён со всех сторон валом, - объяснял я, делая наброски плана лагеря тонким прутиком прямо на песке под ногами. - Вот здесь, у ворот, расположена смотровая вышка с часовым. Ещё одна вышка стоит восточнее, вот с этой стороны вала... Здесь и здесь - караульные помещения для охраны. Караул меняется каждые шесть часов.
      - Да, - вступил в разговор Хо. - А полная смена охраны у них происходит раз в две недели. Это мы совершенно точно знаем из своих наблюдений. Сегодня суббота...
      - Значит, послезавтра приедет замена, - закончил я за него. - Поэтому напасть на лагерь необходимо не позднее, чем сегодня ночью! Охранники на такой жаре за две недели устали, к тому же ожидание скорой смены расслабит их и притупит бдительность. Этим обязательно нужно воспользоваться.
      - Может быть, лучше напасть на смену караула? - предложил кто-то из людей Рэда. - Тогда мы сможем захватить ещё один фургон и оружие, которого у нас мало.
      - Нет! - отрезал Рэд Ван. - Максим прав, нападать нужно на лагерь и сегодня ночью! В степи мы будем отличной мишенью и потеряем всякое преимущество. Ночью же можно незаметно подкрасться к лагерю и застать их врасплох.
      - Да, - согласился я. - Неожиданность и стремительность - вот наш главный козырь в этой операции! Часть наших людей обойдут лагерь с юга, вот здесь, где нет вышек, и взберутся на стену вала... Их поведёт Хо. Я, Рэд, Кулак, Гвоздь и Хрящ подъедем на фургоне к воротам лагеря. Кулак и Хрящ будут изображать заключённых, а мы охранников. Операцию начнём одновременно. В этом будет залог нашего успеха. Необходимо освободить всех заключённых и до наступления рассвета отойти к лесу.
      - Понятно! - кивнул Кулак. - Чего уж объяснять-то? Понимаем, каково им там, не сладко, приходится. Я готов хоть сейчас, стало быть, в бой! Как остальные не знаю, - и он грозно сверкнул глазами в сторону Крепыша и Гвоздя.
      - Зря-то, староста, чего смотреть? - обиделся на него Крепыш. - Никогда я не ходил в пугливых! Или не так?
      - А я чем хуже? - воскликнул Гвоздь. - Я, что не старатель?
      - Будет вам! - утихомирил их Хо. - Никто никого не обвиняет. Просто нужно знать, на что идёшь, понимать важность предстоящего дела и быть готовым ко всему, даже к смерти! Это военная операция, требующая дисциплины и предельной собранности! От каждого из нас зависит предстоящий успех или поражение...
      - Правильно! - подтвердил я и повернулся к Рэду. - Твои люди не подведут?
      - Нет, - твёрдо сказал он. - Всех их я знаю не один год. Это отличные ребята. Можешь положиться на них, как и на меня самого.
      - Добро! Тогда всем отдыхать и ждать ночи.
     
       
   * * *
  
      Дымчато-серые лохматые облака стремительно бежали по ночному небу, обгоняя маленькую серую луну, пугливо озиравшуюся на своих преследователей. Тусклые звёзды над пустынной степью тревожно мигали сквозь облака, сопровождая наш путь. Я сидел за управлением, чувствуя себя очень неуютно в форме охранника. Рядом в кабине расположился Рэд Ван, тоже переодетый в форму младшего офицера.
      Полосы света и тени метались на ветровом стекле, словно рвущееся на ветру знамя. Лучи фар выхватывали из темноты островки сухой жёлтой травы, разбросанные по степи, прорезали ночную мглу острыми ножами, и она испуганно отступала к краю светового поля, затем яростно набрасываясь на машину сзади.
      За моей спиной в закрытом фургоне сидел весь наш отряд, терпеливо выжидая своего часа. Я вглядывался в ночную степь, не переставая думать о Юли и о том, как спасу её. От этих мыслей сердце наполнялось теплом любви и разгоралось огнём ненависти к моим врагам. И я сильнее сжимал штурвал управления, горя нетерпением вступить в бой. Когда впереди стали отчётливо различимы контуры лагеря, подсвеченные несколькими прожекторами, я остановил машину. Мы обменялись молчаливыми взглядами и Рэд кивнул, вылез из машины. Он постоял несколько секунд, прислушиваясь к тишине, и пошёл открывать двери фургона. Я тоже вылез из кабины. Поднёс к глазам бинокль инфракрасного видения, осматривая лагерь впереди.
      Оградительный вал с колючим забором в зелёном поле "ночных глаз" мрачно возвышался над степью. Я перевёл взгляд левее, поймал в поле зрения смотровую вышку с прожектором. Добавил увеличения: красные светящиеся цифры счетчика расстояния перескочили на несколько десятков метров. Часовой на вышке не спал, стоя в обнимку с автоматом. Луч прожектора казался колонной молочного цвета, ползающей по земле где-то внизу, за границей вала. Сзади ко мне подошёл Рэд Ван, тронул меня за локоть. Я оторвался от бинокля, посмотрел на него.
      - Всё готово, - сообщил Рэд.
      Я посмотрел через его плечо. Люди, стоявшие у фургона с оружием и в инфракрасных очках, выглядели грозно и решительно. Хо вышел вперед и подошёл ко мне. Инфраочки висели у него на груди, словно ожерелье, прикрывая бороду. В руках он держал свой старый карабин.
      - Сверим время? - спросил он.
      - Сейчас половина второго, - бросив взгляд на циферблат, ответил я. - Думаю, к двум вы доберетесь до лагеря?
      - Да, - кивнул Хо. - Будем ориентироваться на два-пятнадцать.
      - Значит, в два-пятнадцать мы должны стоять у ворот? Вышку и охрану мы берём на себя.
      Хо положил руку мне на плечо, ободряюще улыбнулся. Сейчас мы понимали друг друга без слов. Напряжённые нервы гудели, словно натянутые струны. Знакомое возбуждение уже начало охватывать меня и было даже приятным. Я чувствовал, как возвращаются прежние ощущения и мысли, что я готов к борьбе до победного конца. Рядом были товарищи, тоже полные энергии и решимости, и это вдохновляло меня, придавало мне ещё больше уверенности и сил. Спустя минуту они уже растворились в темноте стремительными тенями, а мы с Рэдом продолжали стоять около машины, вглядываясь в ночь.
      - Пора! - сказал Рэд, посмотрев на часы, и мы полезли обратно в кабину фургона.
      Магнитный активатор бодро заурчал где-то под днищем машины, и я уверенно тронулся с места, постепенно набирая скорость. Уже на подъезде к лагерю, когда до ворот оставалась последняя сотня метров, прожектор на вышке повернулся в нашу сторону, и колонна ослепительного белого света выхватила из темноты наш фургон, цепко поймав его в световой круг. Я остановил фургон у самых ворот. С минуту мы с Рэдом молча сидели в кабине, внимательно осматриваясь и выжидая дальнейшего развития событий. Сейчас нужно было собрать все нервы в кулак, сконцентрироваться, чтобы не пропустить ни малейшей детали, могущей стоить всем нам жизни.
      Часовой на вышке внимательно наблюдал за нами. Автомат его висел на плече, направленный в нашу сторону. За воротами появились двое сонных солдат. Они обменялись несколькими короткими фразами, после чего один из них остался стоять у ворот, а другой вернулся в лагерь.
      "Наверное, пошёл за дежурным офицером", - подумал я и бросил взгляд на часы. Стрелки показывали два часа десять минут. Взглянул на Рэда. Он кивнул: пора! Постучал по стенке фургона, предупреждая наших товарищей, и взялся за ручку дверцы. Я последовал его примеру и тоже вылез из машины. Остановился, поправляя мундир. Офицерская форма на мне должна была произвести должное впечатление на охранников. Спасибо Хо, что бережно сохранил её как раз для такого вот случая. Рэд встал у меня за спиной.
   Направленный на нас прожектор слепил глаза. Я махнул часовому на вышке рукой, крикнул:
      - Чёрт тебя дери! Да убери ты этот свет, идиот! Не видишь, свои?
      Помедлив, часовой отвернул прожектор в сторону. В это время, наконец, показался дежурный офицер. Солдаты поспешно распахнули перед ним ворота, и офицер вышел нам навстречу. Охрана последовала за ним, держа наготове оружие.
   Я уверенно шагнул вперёд, козырнул в приветствии подошедшим. Офицер неохотно ответил мне. Было видно, что его только что подняли с постели и это обстоятельство далеко не радовало его.
      - Какого дьявола? Что так поздно? - недовольно спросил он, продирая заспанные глаза и застёгивая на ходу помятый мундир.
      - Лейтенант Сорбо! Служба конвоирования ОЗАР, - представился я и сообщил деловито-озабоченным тоном: - Дело особой важности! Приказано срочно доставить под вашу личную ответственность!
      - Что? Важные птицы? - насторожился офицер.
      - Так точно! - кивнул я, дружелюбно улыбаясь и протягивая ему руку.
      - Ладно, - недовольно пробурчал он, пожимая её. - Показывай, кого привезли!
      Я сделал знак Рэду. Тот проворно подскочил к фургону, отомкнул запоры и раскрыл двери. Грозно гаркнул:
      - Выходи по одному!
      Кулак и Хрящ, держа за спинами руки, понуро вылезли из фургона в сопровождении Стояна и Гвоздя, одетых в форму конвойных.
      - Ну-ка, ну-ка! Дайте взглянуть! - Дежурный офицер шагнул им навстречу. - Заговорщики?
      - Самые, что ни на есть отъявленные! - подтвердил я.
      - Ну что, голубчики? Теперь я буду для вас отцом родным! Окажу вам самый тёплый приём, окружу вас заботой и лаской! А? Верно? - Он обернулся к солдатам и разразился громким неприятным смехом, задрав голову и широко раскрыв рот.
      - Вам у нас понравится! Ручаюсь! - заверил офицер, всё ещё давясь от смеха. Он остановился около Кулака, потирая руки, словно в предвкушении удовольствия.
      Я подбадривающее улыбнулся ему, скосил глаза на часы: пора! Крикнул:
      - Кулак! Давай!
      Офицер недоумённо посмотрел на меня, но в тот же миг Кулак одним мощным ударом вонзил ему в грудь острый нож по самую рукоятку. Выпучив удивлённые глаза и тяжело захрипев, офицер мешком рухнул на землю к ногам старателя. Солдаты, не ожидавшие такого поворота событий, испуганно и растерянно отступили к воротам. Пользуясь замешательством врага, я выхватил пистолет и одним выстрелом сразил часового на вышке, уже схватившегося за оружие.
      - Рэд! Охрана! - бросил я через плечо, устремляясь к воротам, но моё беспокойство было напрасным.
      Рэд Ван и четверо старателей уже сломили сопротивление перепуганных солдат и бросились вслед за мной в распахнутые ворота. Цепляясь за скользкие ступени лестницы, я быстро вскарабкался на вышку. Весь лагерь был теперь у меня, как на ладони. С другой стороны по верху вала уже бежало несколько десятков вооруженных человек, стремясь достичь второй вышки и караульных помещений. Я развернул прожектор, освещая им дорогу и ослепляя караульного на вышке. В ту же секунду град выстрелов рассыпался над лагерем, отдаваясь тревожным эхо по ночной степи. Испуганные заключенные внизу, в котловине, заметались по лагерю, сбиваясь к разделительному забору у сточной канавы. Сонные охранники, всполошившиеся и выбежавшие на шум выстрелов, принялись без разбора палить во все стороны, расстреливая беззащитных людей.
      Я схватил автомат, выпавший из рук убитого караульного, и дал длинную очередь по казарме, уложив нескольких солдат и разнеся в куски пластиковую крышу барака. В это время сверху вала, прямо на головы охранников, обрушились старатели и люди Рэда Вана, возглавляемые Хо. Не ожидая столь дерзкого нападения, охрана отступила и бросилась бежать, но у ворот их настигли неумолимые пули Кулака и его товарищей.
      Староста старателей, ловко ковыляя на своём костыле, яростно отстреливался во все стороны, стремительно продвигаясь к ближнему бараку, в котором укрылась горстка солдат из охраны. Не отставая от него ни на шаг, Хрящ, Стоян и Гвоздь прикрывали своего старосту со спины плотным огнём, с каждой минутой сражая всё больше и больше врагов. В это время Рэд Ван бежал в сторону рва, что-то крича и махая руками укрывшимся там людям.
   Сообразив, что в суматохе перестрелки могут погибнуть безоружные и беспомощные заключенные, я быстро спрыгнул с вышки, и бросился вслед за Рэдом, перепрыгивая через трупы поверженных охранников.
      Дикие тени метались по пыльной земле. Неуправляемые прожекторы, сбитые ветром, резали ночную мглу на дне котловины широкими лучами света, словно это какие-то обезумевшие гиганты вели между собой смертельную битву, размахивая огненными мечами.
      Я выстрелил два раза в солдата, неожиданно появившегося у меня на пути, и, перепрыгнув через его бездыханное тело, в два прыжка оказался у колючего забора. Луч света скользнул из-под моих ног по краю рва, и я увидел испуганные лица людей, укрывшихся здесь от шальных пуль. При моём появлении они дружно шарахнулись прочь, но я поспешно протянул к ним руки:
      - Не бойтесь! Мы не причиним вам зла!
      Поймав на себе их недоверчивые взгляды, я быстро скинул с себя ненавистный мундир и спрыгнул в ров. Вонь душных испарений, смешавшаяся с пороховой гарью, резала глаза. Я прикрыл рукой лицо, едва не задыхаясь от смрада, царившего здесь.
      - Друзья! Мы пришли, чтобы освободить вас! Я Максим Новак... Неужели вы не помните меня?
      Я подошёл ближе, всматриваясь в тревожные, испачканные грязью лица.
      - Не может быть! - воскликнул кто-то в толпе. - Максима убили охранники.
      - Да нет же! Я жив, - пытаясь рассмотреть говорившего, я подошёл ещё ближе.
      Из темноты вышел невысокий худой человек с жёлтым скуластым лицом и болезненно опухшими глазами. Присмотревшись, я узнал в нём Лао Ляна, одного из заключённых, с которым нас часто водили на земляные работы.
      - Лао? Это ты?.. Дружище! Ты не узнаешь меня? Нам с Рэдом удалось спастись и мы пришли спасти всех вас!
      - Максим?.. - Лао Лян с сомнением присматривался ко мне. - Неужели это действительно ты?.. Ну да! Точно ты!
      Он радостно обнял меня за плечи и повернулся к остальным.
      - Братья! Это Максим! Максим Новак - землянин! Помните его? Они пришли освободить нас. Слышите? Освободить!
      Радостный ропот разнёсся над головами людей. Не веря своему счастью, они обступили меня со всех сторон, пытаясь потрогать, обнять, протянуть руку в горячем пожатии. Я видел, как загорелись надеждой их глаза, давно уже с обречённостью смотревшие на этот мир. В этот миг их сердца снова обретали веру в справедливость.
      Звуки перестрелки постепенно стихали и на краю рва неожиданно появились Кулак, Рэд и Хо. Разгорячённые боем, возбуждённые, они стояли, глядя сверху на меня и всех остальных и не могли произнести ни слова. Правая рука Кулака лежала на перевязи, и тёмное пятно крови растеклось по рукаву его рубахи.
      - Что с тобой? Ты ранен? - забеспокоился я.
      - Пустяки! - отмахнулся староста здоровой рукой. - Так, царапнуло малость... Но я тому гаду тоже! - и он угрожающе потряс над головой увесистым кулаком. Посмотрел на меня.
      - Ты как?
      - Со мной всё в порядке. Хо, что с охраной?
      Старик устало оперся на ствол своего грозного карабина. Слегка наклонил голову:
      - Всё кончено! Мы победили их!
      В это время кто-то направил прожектор на вышке в нашу сторону и все мы смогли увидеть другую половину лагеря за забором, где находились женщины. Напуганные ночной перестрелкой не меньше остальных заключённых, они сбились около барака, пытаясь укрыться от пуль под шатким навесом. Я приник к колючей проволоке, с замиранием сердца всматриваясь в тёмные женские фигуры, но Юли среди них не было видно. Неужели с ней что-то случилось? Неужели она случайно попала под шальную пулю и теперь навсегда и безвозвратно потеряна для меня? Теперь, когда мы, наконец, одержали победу.
      В отчаянии, царапая в кровь руки, я принялся ломать колючую стену, стремясь перебраться через забор. Видя моё волнение, на помощь мне пришли мои товарищи и остальные заключённые. Совместными усилиями мы повалили целый пролёт забора и я, спотыкаясь и выкрикивая имя жены, бросился к бараку, чувствуя как бешено колотится моё сердце. И тут, казалось, судьба, наконец, сжалилась надо мной. Я увидел Юли - живую, испуганную и взволнованную не меньше меня. Сердце моё радостно взлетело к небу, благодаря его за чудо.
      Юли бежала мне навстречу, спотыкаясь и падая, не обращая внимания на разбитые колени. Через минуту я подхватил её в свои объятия - обессиленную, измученную, такую родную и любимую! Крепко-крепко прижал её к своей груди, зарывшись лицом в её пыльные волосы. Когда она подняла ко мне своё лицо, я увидел её глаза - море счастья и безудержных слёз.
      - Юленька!.. Милая!.. Родная моя!..
      Я целовал её лицо, её солёные от слёз глаза и горячие щёки, её дрожащие губы.
      - Жизнь моя!.. Сердце моё!..
      - Максим! - захлёбываясь рыданиями, простонала она, ненасытно всматриваясь в моё лицо, словно пытаясь раствориться в моих глазах, унестись на просторы далёкой родной планеты, где мы были так счастливы. - Максим! Я люблю тебя!
      Неожиданно тело её ослабло, и я почувствовал, как она падает без чувств. Подхватил её на руки - лёгкую, словно пушинка - и понёс к воротам, к выходу из этого ада, где ей было не место. Голова её безвольно упала на моё плечо, тёмные круги лежали вокруг глаз, сухие, потрескавшиеся на ветру, губы были плотно сжаты. Безмерная боль и страдание сквозили в каждой чёрточке её лица. И сердце моё обливалось кровью от сознания того, что нельзя повернуть время вспять, что именно я был повинен во всех её страданиях, что именно я не уберёг её от всех этих несчастий и мук. Но теперь всё будет иначе! Теперь ни один волос не упадёт с её головы! Теперь мы снова вместе и не расстанемся больше никогда, пока живительный огонь Храма Памяти не вознесёт наш прах к вечным звёздам!
      Я нёс свою любимую к воротам этого проклятого лагеря, и сотни сочувствующих глаз провожали нас. Люди, перенесшие ужасы заточения, пытки и унижения, умели сопереживать чужому горю и радоваться чужому счастью. Тяжёлые испытания, выпавшие на их долю, очистили их души, вознеся их над всем остальным миром, полным жестокой, бессмысленной борьбы и алчного стяжательства власти. Эти люди теперь были в силах изменить этот мир!
     
     
     
      ГЛАВА ОДИННАДЦАТАЯ
     
      ЛИЦОМ К СОЛНЦУ
     
     
      Десятки костров, источавших жаркое пламя, клубили над лесом смолистый сизый дым, поднимавшийся к верхушкам деревьев, залитых лучами закатного солнца. Мастеровито срубленные из коричневых толстых стволов домики с плоскими крышами занимали всё пространство обширной лесной поляны на склоне скалистого холма, с востока к которой примыкала широкая вырубка, обнесённая высоким частоколом. Дружный стук вибротопоров и визг ультрачастотных пил говорил о спорой работе старателей, возводивших на краю вырубки большие приземистые дома.
      Я остановился невдалеке, наблюдая за тем как свежеобтёсанные брёвна ложатся одно на другое, как Стоян и Гвоздь тщательно подгоняют зазоры между ними. Откуда-то с востока, перекрывая стук топоров, родился, усиливаясь с каждой минутой, низкий вибрирующий звук. Я задрал голову, глядя в сторону садящегося солнца: над лесом, блестя обшивкой, появился грузовой гравиплан, сделал круг, заходя на посадку. Топоры смолкли - старатели, задрав головы к небу, следили за тем, как серебристый каплевидный аппарат осторожно опускается на поляну. Рокот посадочных двигателей отдавался глухим эхо в глубине леса. Спустя минуту всё стихло и из распахнувшегося люка на землю соскочил довольно улыбающийся Рэд Ван.
   Я поспешил ему навстречу.
      - Ну вот, как обещал! Аппарат в твоём распоряжении! - радостно сообщил Рэд, пожимая мою руку. - Машина в полной исправности, как новенькая! - Он похлопал ладонью по обшивке гравиплана.
      - Как же тебе удалось?
      - Не просто. Но старые друзья помогли и в этом. Самым трудным было перегнать гравиплан из столицы в предместье. А дальше уже легче.
      Я осмотрел машину, заглянул в кабину, и даже посидел за управлением, борясь с искушением запустить двигатели и отправиться в путь немедленно. Но спешить сейчас было нельзя. Отослав Рэда отдыхать, я вернулся к себе в домик.
      Косые лучи солнца проникали в широкое окно, борясь с надвигающимися сумерками в углах комнаты. Пахло смолой и терпкой хвоей. На широком топчане, крытым шкурами, лежала Юли и, кажется, спала. Я бесшумно приблизился к ней по дощатому полу, осторожно опустился рядом. Долго всматривался в бесконечно дорогое, знакомое до мельчайших чёрточек лицо. В уголках её глаз и между бровей залегли крохотные морщинки - следы пережитых ею испытаний, страданий и боли. Но теперь всё было позади. Судьба, трагически поломавшая всю нашу жизнь, снова улыбнулась нам, возвратив надежду на счастье и любовь.
      После освобождения из лагеря, Юли считала чудом нашу с ней встречу, и я готов был согласиться с ней, слушая рассказ о злоключениях, выпавших на её долю. В тот трагический момент, когда продажная пуля Ена Шао пронзила её тело, пройдя навылет через левый бок, и когда я считал Юли потерянной для себя навсегда, испытания её только начинались.
   Раненную и бесчувственную, истекающую кровью её бросили в подвал виллы Наоки, как ненужную вещь. И только крепкое здоровье, взращенное многолетними занятиями спортом и сильная наследственность, заботливо очищенная генными инженерами ПОТИ - этими стражами чистоты и здоровья человеческого рода Земли - не дали ей тогда погибнуть. Обнаружив, что она жива, приспешники Наоки не стали её добивать. Её отдали Ену Шао, который отправил полуживую Юли в лагерь для политических заключенных. Здесь мы потом и встретились. Там, в лагере, сердобольные женщины-заключенные заботливо выходили Юли, залечив её физическую рану, но раны душевные им вылечить было не под силу. Бесконечная череда унижений, издевательств и страданий наложили неизгладимый отпечаток на её внутренний мир, но всё же не сломили её окончательно. Искра надежды теплилась в её сердце, согреваемом неугасимой любовью ко мне.
      Но теперь страшный сон, преследовавший её столько времени, наконец, закончился. Тень смерти, коснувшаяся нас обоих, не смогла заглушить в нас страстный родник жизни, который продолжал биться в наших сердцах. А раз так, значит, не под силу ей будет разлучить нас ни теперь, ни после!
   Полный уверенности в этом, я осторожно тронул волосы Юли, погладил её по впалой щеке. Моё лёгкое прикосновение разбудило её. Она зажмурилась, поворачиваясь на спину, и сладко потянулась. Посмотрела на меня ещё сонным, но лучистым взором. Я окунулся в её глаза, в которых отражалось земное небо в лёгких летящих облачках. Спросил:
      - Как ты себя чувствуешь, малыш?
      - Хорошо, - улыбнулась она. - Который час?
      - Уже вечер.
      - Правда? Значит, я проспала полдня, а ты даже не разбудил меня? - нотки укора проскользнули в её голосе.
      - Тебе нужно больше отдыхать, чтобы скорее поправиться! - Я снова нежно погладил её по щеке.
      - Максим! Я вполне здорова. Разве не так? Теперь со мной ты и мне больше ничего не страшно... и не нужно, - добавила она. Замолчала, прислушиваясь к шуму снаружи.
      - Всё ещё строят?
      - Да. Скоро закончат и тогда мы сможем разместить всех людей с удобствами, а не под открытым небом. Правда, припасов, захваченных в лагере, не так уж много, но вокруг нас лес. Там много дичи и съедобных плодов. Так что голодать мы не будем! Вот с оружием у нас хуже...
      - А что такое? - Юли внимательно посмотрела на меня.
      - Понимаешь, боеприпасов, изъятых у охраны лагеря, хватит нам не надолго. Это плохо. Нам нужно много оружия, чтобы сражаться!
      - Максим! - Юли взяла меня за руку. - Ты всё-таки решил остаться здесь?
      Я посмотрел в её глаза: в глубине их притаилось тревожное ожидание и горечь.
      - Ласточка моя! - Я ласково погладил её тёплую ладонь. - Обещаю тебе, что с нами ничего, слышишь, ничего не случиться! Мы обязательно вернёмся домой, вырастим с тобой наших детей и будем жить, служа нашему обществу долго-долго, пока не погаснут звёзды!.. Но разве ты не видишь, сколько горя и страданий принесла здесь многим людям эта революция? Хо сравнивал её с огненной лавой, уничтожающей всё живое на своём пути... И он был прав! Сколько надежд и человеческих судеб сожгла эта "лава" здесь, на Гивее!
      Юли опустила глаза, хмуря брови.
      - Максим! В тебе говорят месть и ожесточение. Это плохие чувства! Мы не можем позволить им завладеть нами, иначе добро наше обернётся ещё большим злом и несчастьем...
      - Это не месть, родная моя, нет! И не ожесточение! Хотя я чувствую, как меняюсь под гнетущим спудом этого мира, как в моей душе что-то непоправимо ломается, несмотря на всё хорошее, что было заложено в нас Трудовым Братством. Злая тень этого мира исподволь вползает в моё сердце, пытаясь потеснить царящее там добро. И от этого мне становится страшно! Я убиваю людей, чьи жизни на Земле считаются бесценной святыней! Я переполнен ненавистью к своим врагам, которой раньше никогда не знал... Но я не хочу, чтобы всё это завладело мной окончательно. Не хочу!
      Я стиснул кулаки, чувствуя как всё пылает в моей груди.
      - И всё же, бегство из этого мира это не лучший и не самый правильный выход для нас с тобой. Мы должны постараться исправить его. Разве не наш долг, как землян, помочь торжеству справедливости на этой планете? Разве не будет потом терзать тебя и меня сознание позорного бегства из огня и пепла сожжённой планеты в безопасное и заботливое лоно Земли?.. Разве не будут по ночам взывать к нам тысячи глаз и тысячи рук безвестно погибших, замученных людей, прося нас о помощи?
      Юли молчала, продолжая хмуриться.
      - Вспомни, чему нас учили с детства. Каждый человек уникален по природе своей, имея бесспорное право на жизнь... Каждый человек достоин счастья и процветания, а душа его священна и охраняема силой Земли от любого проявления зла в любом уголке Вселенной! А эта революция и люди, стоящие за ней? Разве ни есть они главное проявление того самого зла, с которым всё время боремся мы, которое несёт людям одни несчастья и страдания, неоправданно вознося одних над другими?
      Юли отрицательно замотала головой.
      - Всё это так, но имеем ли мы право самостоятельно принимать такие решения, не заручившись одобрением и поддержкой всего общества? - Она вопрошающе смотрела мне в глаза, терзаясь сомнениями. - Ведь речь идёт о судьбе целой планеты! Чужого народа, у которого своя история, свой путь! Вправе ли мы с тобой, Максим, вмешиваться в ход общественного развития так далеко от Земли?.. Готов ли ты взять на себя такую ответственность?
      Теперь настала очередь нахмуриться мне.
      - Во многом ты права... Но выслушай меня внимательно. Ты знаешь, лет пятнадцать назад я никак не мог понять, почему в системе ОСО вдруг появилась кажущаяся ненужность. Нет, Охранные Системы не перестали существовать вовсе. Биологическая защита и ПОТИ - оплот из оплотов безопасности земной жизни и физического здоровья людей. Они были, есть и будут. Но внезапно и как-то незаметно исчезли с Земли все старые сотрудники оперативных подразделений. Школа ОСО продолжала готовить молодежь, и считалось, что она будет резервом безопасности общества. Но, по сути, все мы были только неопытными юнцами, не имеющими ни жизненного опыта, ни профессиональной сноровки. Мы были всё ещё стажёрами, которым общество с лёгкостью доверило свою безопасность.
   От чего это произошло? От благодушия и успокоенности? Или от попустительства и халатности кого-то в Совете ОСО?.. А потом случилась эта революция на Гивее. И я, уже находясь здесь, вдруг совершенно отчётливо понял, что люди Земли принимали активное участие в её подготовке и свершении, но принимали тайно, даже от всех нас! Понимаешь? Уже тогда мы вмешивались в дела этого народа, и это выглядело само по себе неправильно и недостойно, потому что было окутано ложью с самого начала. Желая помочь людям родственного мира избавиться от деспотии и угнетения, невольно, мы создали монстра, ещё более ужасного и безжалостного, способного вызвать неисчислимые бедствия на этой планете. Это было ошибкой Земли, которую там осознали слишком поздно. Мы поставили у власти здесь, на Гивее не тех людей - людей жестоких, алчных и бессовестных. В этом целиком наша вина. Вместо цветущего рая мы получили мёртвое поле, залитое безжизненной лавой. Не уничтожив зло, мы лишь сменили его личину. Не избавив людей от горя и страданий, мы лишь принесли им новые страдания... Наше солнце ослепило нас, и мы пошли не тем путём. Это целиком наша вина - вина Земли, которую мы обязаны теперь искупить. Эту ошибку должны исправить мы - мы с тобой и другие земляне, находящиеся здесь. Потому что все мы - плоть от плоти Земля! Понимаешь? В этом наш священный долг и в этом наше предназначение...
   Возможно, Земля и не примет это наше решение... Что ж, пускай так! Но неужели ты забыла первый и самый главный постулат нашего Кодекса Чести? "Везде, где бы ни творилось зло, унижая, угнетая и заставляя страдать людей, лишая их счастья и самой жизни, наше святое право добиться восторжествования добра и справедливости!"... Разве не так?
      Я внимательно смотрел на Юли. Она молчала, глядя на полосы красного света, висевшие в пыльном воздухе под потолком. Потом вздохнула:
      - Ты, наверное, прав... Может быть, я эгоистична, но мне тяжело будет снова перенести твою гибель... И я соскучилась по Земле, Максим! Мне невыносимо хочется увидеть её просторы, упасть в траву её лугов, насладиться запахом её ветра, окунуться в её чистые воды, чтобы смыть с себя всю эту кровь и грязь, которыми пропиталась эта планета!.. Но я люблю тебя и не могу оставить одного на растерзание врагам. Я верю тебе!
      Она прижалась к моей груди. И я крепко обнял её, чувствуя неодолимое желание раствориться в ней без остатка.
  
     
   * * *
     
      Стремительно наступившая ночь окутала лес глухим непроницаемым мраком, разбросала на небе крупные горошины звёзд. Высоко над лесом серый абрис одинокой луны просвечивал сквозь пелену облаков тусклым фонарём, не способным бороться с темнотой у подножья деревьев, дружными рядами поднимавшихся к вершине скалистого холма.
      Некоторое время я стоял на краю скалы, под пологом звёздного неба, всматриваясь во тьму и прислушиваясь к тревожным звукам ночи. Слабый ветерок нёс из темноты приятную прохладу и сухие запахи степных трав. Безграничный звёздный простор надо мной манил своей необъятностью и глубиной, завораживал, рождал в душе привычные ассоциации и чувства. Многое я отдал бы сейчас, чтобы снова испытать непередаваемую радость полёта среди звёзд, радость звездопроходца, открывающего новые миры и снова возвращающегося на родную Землю после долгих скитаний...
      Земля! Сколько дорогого, близкого и бесконечно прекрасного таило в себе это слово! Сколько мечтаний, надежд, переживаний и счастливых минут было связано с ним!.. Вся моя жизнь - от начала и до конца - была посвящена Земле. Даже здесь, на чужой планете, за бесконечной бездной мрака и холода, разделившей Землю и Гивею, пройдя по огненной тропе безвременья и ужаса нуль-пространства - даже здесь я чувствовал заботливые руки Земли, и служил Трудовому Братству!
      Утро нового дня обещало принести с собой коренные перемены во всей моей прежней жизни, но сейчас думать об этом мне не хотелось. Душа и тело требовали покоя и отдыха. Я повернулся и пошёл по узкой тропинке, возвращаясь в лагерь. Осторожно ступая по камням и всматриваясь в темноту, достиг высокой стены частокола. У ворот, сидя на камнях, дремали, обняв оружие, двое часовых: Стоян и Хрящ. При моём появлении они встрепенулись.
      - Что, тревожно? - сонно щурясь, поинтересовался Хрящ, приветствуя меня.
      - Есть немного, - кивнул я в ответ.
      - Зря! Утро будет доброе! - сообщил Стоян, взглянув на звёзды и по-собачьи принюхиваясь к ветру.
      - Тебе бы отдохнуть, - сочувственно посоветовал Хрящ, внимательно взглянув на меня. - Исхудал ты весь, осунулся вовсе...
      - Ну, что ж, пожалуй, я так и сделаю. А вот вам спать на посту не следует!
      - Что ты, Максим! Это мы так, немного присели, - заверил меня Стоян. - А спать и не думали вовсе! Можешь не беспокоиться, свой пост мы знаем.
      Он по-солдатски сжал в руках оружие, вытягиваясь во весь рост.
      - Ладно, верю, - дружески похлопал я его по плечу, уже собираясь идти спать.
      - Послушай, Максим! - остановил меня Хрящ. - Вот тут промеж нас спор вышел... Никак не можем мы разрешить кто прав. Рассуди ты нас, если сможешь.
      - Попробую, - улыбнулся я. - А о чём ваш спор?
      - Да вот, никак не верится нам, что у вас, на Земле все люди считают себя братьями и нет промеж ними вражды и злобы... Неужто, и в правду такое возможно? - Хрящ посмотрел на меня доверчиво и просящее, словно ученик на учителя.
      - Сколько живу на свете, - продолжал он, - всегда знал, что каждый человек строит своё счастье в одиночку, своими собственными руками. Другие ему в этом не подмога. Каждый за себя и все врознь! И отец мой так жил, и дед, и прадед...
      Он замолчал, недоумённо пожимая плечами.
      - Да, на Земле люди живут по-иному, - помедлив, согласился я. - Трудовое Братство объединило всех в единую семью, вселило в людей веру в необходимость совместного труда, через который достигается благосостояние всего общества, всей планеты. Но произошло это не сразу, не вдруг, а через тяжёлый путь борьбы, потерь и находок. Не одно столетие минуло на Земле, прежде чем мы стали такими, какие мы теперь... Вот ты сказал, что каждый человек должен строить своё счастье в одиночку. Иными словами, каждый человек - кузнец своего собственного, маленького счастьица? В этом и есть твоя главная ошибка! Счастья нельзя добиться в узком мирке одного или нескольких человек, в мирке своего одинокого "Я", в отрыве от всего остального мира. Ни к чему иному, как к чёрствости и равнодушию это не приведёт. Настоящее счастье нужно строить всем вместе, ибо только общими усилиями можно изменить к лучшему мир вокруг. Разве ты сможешь быть счастливым, когда вокруг тебя кто-то страдает, льются чьи-то слёзы, кто-то голоден и умирает от болезней и нищеты, кто-то унижен и ввергнут в рабство?.. Неужели ты сможешь веселиться и наслаждаться полнотой жизни, зная что такое творится вокруг?
      Я пристально посмотрел ему в глаза.
      - Нет, конечно, - сконфужено потупился Хрящ. - Что я, зверь какой-то что ли?
      - Вот тебе и ответ на твой вопрос! Если в обществе правит несправедливость, если только единицы способны вкушать жизнь полной чашей, а тысячи других прозябают в нищете и бесправии, значит, такое общество необходимо исправить, потому что все люди, без исключения, имеют право на счастье! Как этого добиться?.. Не просто. Прежде всего, необходимо ещё с детства, с самого младенчества, приучать людей к осознанной необходимости самодисциплины и самопожертвования ради общего блага. Два-три поколения правильно воспитанных детей дадут новые ростки новой жизни и дело сдвинется с мёртвой точки. Процесс пойдёт дальше, раскручиваясь, как тугая пружина.
      У нас, на Земле, этим занимается широкая сеть воспитательных школ, научных институтов и академий, к решению этой задачи подключены Советы Экономики и Планирования Материальных и Духовных Ресурсов Общества. Сотни тысяч людей - опытнейших учителей и чутких воспитателей - растят будущие поколения землян. Благодаря неусыпной заботе Трудового Братства наши дети вырастают благодарными, отзывчивыми, честными героями, неустанными тружениками и строителями нового общества, отважными звездопроходцами, несущими свою доброту и заботу на просторы Вселенной. Они готовы защитить любого нуждающегося в безграничном хаосе звёзд и галактик... Теперь вы понимаете, какой это грандиозный и кропотливый труд? Но ради всеобщего счастья стоит жертвовать собой, своим личным счастьем и благополучием.
      - М-да... - задумчиво протянул Хрящ, после продолжительного молчания. - Нам до такого ещё далеко! Да и под силу ли нам такое? - Он вопрошающе посмотрел на меня.
      - Под силу! Ты же видишь, я здесь, перед вами! Нужно только начать, сделать первый шаг. Ведь всё, что делалось на Гивее до сих пор: и эта революция, и все, кто стоял за ней - те, кто обманывал народ, суля ему сказочные богатства в одночасье, просто так, ни за что - всё это произошло с одной единственной целью: вознести над вашим народом маленькую кучку олигархов, бесталанных и никчемных людей, чем-то обиженных на прежнюю власть. Они сами сделали из себя "великих вождей" и присвоили себе все привилегии прежних диктаторов. Но они не хотят и не могут дать своему народу счастья и процветания, потому что народ для них - безликие винтики в бездушной машине, созданной для личного обогощения, власти и стяжательства!
      - В чём же выход? - взволнованно спросил Стоян и глаза его загорелись, словно угли растревоженного костра.
      - В борьбе! - уверенно ответил я. - Вот почему мы с вами сейчас здесь, с оружием в руках! Мы первыми ступили на правильный путь и обязаны повести за собой всех остальных. Отступать нам уже нельзя, каких бы жертв и лишений не потребовала от нас эта борьба, потому что только от нас с вами будет зависеть судьба этой планеты! Поверьте мне, если не у ваших детей, то у ваших внуков и правнуков обязательно будет достойная жизнь и светлое безоблачное будущее.
      Я вернулся к себе в домик. Здесь было темно и тихо. Иногда, когда далёкая луна вырывалась из плена облаков, в воздухе повисали полосы тусклого серого света, проникавшего в окно. Они ложились на дощатый пол призрачной дорожкой. Прислушавшись, я быстро разделся и лёг на топчан рядом с Юли, осторожно нащупав в темноте её горячее мягкое тело. Сонно замурчав, она повернулась ко мне, уютно устраиваясь на моём плече. Я обнял её - самое дорогое, что было в моей жизни - чувствуя, как мерно бьется её сердце там, где гулко и тревожно стучит моё.
  
     
   * * *
  
      Громады облаков плыли по небу, то сплетаясь сказочными замками и снежными вершинами, то дробясь и растекаясь зыбкой туманной пеленой, в которой плавился огненно-красный шар гивейского солнца. Гравиплан легко и плавно скользил над равниной, взмывая вверх и опускаясь ниже в восходящих токах воздуха.
      Я сидел за управлением, молча взирая на пробуждающийся внизу мир, по иронии судьбы так много теперь значивший для меня. Справа и чуть сзади от меня расположился Хо, молчаливо созерцавший неведомые дали восточного горизонта, ещё скрытые в сером предутреннем мраке. Сухой жар, сменивший приятную прохладу ночи, почти ощутимо обдувал купол кабины, стекая по каплевидному корпусу аппарата к жерлам хвостовых стабилизаторов. Спустя минуту где-то на севере, ещё едва различимо, забрезжили алые всполохи переливавшейся под лучами всходившего солнца воды - это безграничные океанские просторы неторопливо и неуклонно разворачивались перед нашими глазами, стремясь предстать во всей своей красе и величии. Ещё немного и изогнутой подковой белоснежная громада Шаолинсеу всплыла из трепещущего жаркого марева, чернея провалами разрушенных кварталов, словно пустыми глазницами черепа.
      Я уменьшил скорость аппарата почти наполовину, выравнивая его и опускаясь на несколько сот метров ниже. Затем взглянул на Хо. Тёмные угольки его глаз казались непроницаемыми, а плотно сжатые губы, в обрамлении седых усов и бороды, говорили о безмятежном спокойствии и душевной силе. Сейчас он был похож на статуэтку древнего китайского мудреца, вырезанную из твёрдой жёлтой кости, какие я видел во множестве на Земле, в Музее Истории Религий и Традиций.
      - О чём задумались, Хо? Какие мысли терзают вас в столь ранний час?
      Старик оторвал взор от далёкого горизонта и внимательно посмотрел на меня. Спокойно произнёс:
      - Мои мысли легки и прозрачны, как утренние облака над океаном... А вот что тревожит тебя? Твоя душа томится сомнениями и они сгущаются, словно тучи в ясный день, омрачая твои мысли.
      - Неужели это так заметно со стороны? - усмехнулся я, пытаясь казаться беззаботным, но это у меня плохо получилось.
      - Послушай, Максим! Путь мести никогда не бывает прямым. Он подобен лесу, в котором легко заблудиться и забыть зачем ты пришёл сюда. Подумай, что движет тобой, прежде чем принять окончательное решение...
      Хо положил сухую ладонь на мою руку и заглянул мне в глаза.
      - Нет, это не месть, - покачал я головой. - Я не стал бы идти туда только ради мести, потому что это приведёт меня к ещё одной трагедии. Подобное уже случалось в моей жизни и я не хочу повторения старых ошибок! Но я хочу понять имею ли я право вершить правосудие от своего имени?
      Я с надеждой посмотрел на него, ожидая поддержки.
      - Мне понятны твои сомнения, - помолчав, кивнул Хо. - Легко увидеть чужие грехи, тогда же как свои увидеть очень трудно. Потому что чужие грехи рассеивают, как шелуху, свои же, напротив, скрывают, как искусный шулер скрывает несчастливую кость... Ты честен и открыт душой, ибо видишь все её изъяны и тёмные стороны. Ты стремишься бороться с ними, поэтому я поддержу тебя в твоём стремлении наказать чужое зло... Я одобряю тебя. Ты мудр, потому что готов отказаться от личного счастья, ради счастья других людей! Твой порыв заслуживает похвалы и почтения. И я, старый человек, готов склонить перед тобой голову и следовать за тобой до конца, ибо твой путь - это путь справедливости!
      - Хо! Вы слишком преувеличиваете мои достоинства. Право же, не стоит приравнивать меня к праведникам и святым! На Земле есть много более достойных людей, чем я.
      - Тогда вы все - боги и я преклоняюсь перед вами!
      И он слегка склонил свою седую голову.
      - Богами быть трудно! Хотя наше общество и старается вложить в нас всё самое лучшее, что накоплено человеческой культурой и историей за многие тысячи лет. Поэтому я безмерно рад, что родился именно на Земле и познал счастье всеобщего братства. Но и здесь, на Гивее, найдётся немало достойных людей - честных и открытых - способных повести остальных к торжеству справедливости, способных зародить в душах людей семена доброты и отзывчивости... Таких, как вы, как Рэд Ван, как Кулак. Вы и только вы можете сделать для своей планеты гораздо больше, чем могу сделать для неё я или кто-то другой с Земли! Это ваш мир и только от вас зависит, каким ему быть через десять, сто лет!.. Но вас мало, катастрофически мало.
      На губах Хо появилась лёгкая усмешка.
      - В непроглядной тьме даже самый слабый свет освещает дорогу.
     Он замолчал. Молчал и я, погрузившись в созерцание белоснежных контуров северной столицы Гивеи, всё отчетливее вырисовывавшихся в лучах восходящего солнца. К ней лежал сейчас наш долгий путь. Там я надеялся найти успокоение своей мечущейся душе, переполненной гневом. Мысль покарать Ена Шао за его предательство и вероломство не покидала меня с момента моего "второго рождения", когда заботливые руки и умения Хо вернули меня из-за черты безвременья. Нет, я вовсе не хотел его смерти только лишь ради мести. Это поставило бы меня в один ряд с такими людьми, как он сам. Я жаждал справедливого суда над Еном Шао, хотя в глубине души и понимал, что подобный суд вряд ли возможен здесь и сейчас. Ведь если люди, поставленные революцией защищать интересы народа, оказываются предателями и бандитами, то чего можно было ожидать от её вождей, приведших свой народ к краю этой пропасти?
      И, тем не менее, в моих руках была запись всего происходившего на вилле Наоки в тот роковой для нас с Юли день, сделанная Хо остававшимся на свободе. Эта запись была неопровержимым доказательством измены Ена Шао своему долгу и его тесной связи с преступным миром Гивеи. Я всё же надеялся, что попав в руки высокого начальства ОЗАР, запись эта положит конец дальнейшей карьере Ена Шао. Ведь изменников и предателей не жаловали во все времена и у всех народов. Конечно же, моя затея была сопряжена с большим риском, но рядом со мной был верный товарищ, готовый в минуту опасности прийти мне на выручку, а в сердце моём пылала неугасающая любовь к Юли, которая придавала мне сил и уверенности.
      Я взглянул на Хо.
      - Пора! - кивнул он.
      Мы посадили гравиплан в сорока километрах от столицы, прямо в раскалённой степи, где ветер гнал тучи пыли и волны иссушающего жара. Переодевшись в форму офицера-конвойного, оставшуюся ещё со времени нашего нападения на лагерь смерти, я помог Хо выкатить из грузового отсека магнитор и закрыл за собой люк.
      Наш план был прост и уже однажды испытан на деле. Хо будет исполнять роль арестованного заговорщика, а я буду изображать из себя конвоира, которому приказано доставить бунтовщика в Главное Управление ОЗАР столицы. Единственно что беспокоило меня - удастся ли нам беспрепятственно миновать многочисленные посты охраны на подступах к городу и уйти от патрулей, не вызвав подозрения. Но, пройдя первый кордон, я понял, что моя тревога была неоправданной. У заградительной баррикады, сооруженной из груды металлических балок и битого камня, грозно высилась стальная громада боевой машины, молчаливо и тупо уставив перед собой раструбы нескольких излучателей. Она преграждала дорогу множеству повозок и машин, на которых приехали в столицу в поисках лучшей жизни сотни людей со всех концов планеты. Подобное можно было встретить почти на всех дорогах, ведших в Шаолинсеу.
      Ни чему не удивляясь, я смело и решительно подъехал прямо к узкому проходу в баррикаде, где несколько солдат в странной синей форме томились от жары на гусеницах танка.
      - Сержант! Мне необходимо срочно проехать в столицу! - вылезая из машины, окликнул я старшего из них, козыряя ему на ходу, и небрежно показывая своё старое удостоверение сотрудника ОЗАР.
      - Для проезда в столицу нужно особое разрешение... - взглянув в мои документы, неуверенно возразил сержант и покосился на мои офицерские нашивки.
      - Какого чёрта? - огрызнулся я, заглядывая в его прищуренные глаза. - По-вашему, я ехал сюда сотню миль, чтобы услышать, что мне нужна какая-то бумажка?
      Сержант безразлично и устало пожал плечами.
      - Вы хотя бы понимаете, насколько важно доставить этого человека в Главное Управление ОЗАР? - кивнул я в сторону магнитора, где понуро сидел Хо.
      Сержант недоверчиво посмотрел через моё плечо в указанном направлении. Робко произнёс:
      - Но лейтенант, у меня приказ...
      - А вы, наверное, думаете, что я притащился сюда по своей собственной воле? У меня тоже есть приказ защищать революцию от её врагов и изменников!
      - Конечно... - промямлил сержант, виновато опуская голову под моим пристальным взглядом.
      - Ладно, - примирительно сказал я. - Свяжитесь со своим начальством и сообщите обо мне. Я не хочу, чтобы вам влетело из-за меня.
      Сержант растерянно оглянулся назад и снова попытался вытянуться по стойке "смирно".
      - Виноват! Связаться нельзя. Нет связи со штабом... Уже третий день.
      - Замечательно! И что же теперь прикажите делать мне? Торчать здесь неизвестно сколько, пока не восстановят связь? Где находится ваш штаб?
      - В пяти кварталах отсюда, к югу, - охотно сообщил сержант, явно обрадованный возможностью избавиться от меня. - Нужно ехать в этом направлении...
      Он указал дорогу, облизывая пересохшие губы. Крупные капли пота катились по его лбу, разъедая глаза, но он не решался отереть лицо.
      - Хорошо. Я сам поеду в штаб и получу это ваше разрешение! - решительно заявил я, внимательно наблюдая за его реакцией. Но он, судя по всему, и не собирался возражать мне.
      Вернувшись к магнитору, я быстро сел за управление и резко взяв с места, промчался под услужливо поднятый шлагбаум. На экране заднего обзора было видно, как сержант из охраны облегчённо отирает рукавом вспотевшее лицо, провожая меня долгим взглядом. Сделав для видимости небольшой крюк в указанном направлении и миновав несколько полуразрушенных кварталов, я, наконец, выехал на пустынный проспект Цы-Син, выходивший прямиком к центру города.
   Позади остались мрачные развалины приземистых одноэтажных домиков на узких улочках, заваленных битым камнем, искорёженным железом и всевозможным мусором. Здесь же, на проспекте, чудом уцелевшие дома, сложенные из ноздреватого белого камня, одиноко возвышались вдоль дороги, кое-где обнесённые изгородями из корявых колючих кустов. Чёрные свечи обугленных деревьев, когда-то стоявших в тенистых аллеях, вздымали в пышущее жаром небо сотни кривых ветвей, словно прося о помощи. Неослабевающий ветер гнал вдоль улиц сорванные с домов лозунги. Голубые ленты их застревали в ветвях мёртвых деревьев и змеились в конвульсивных судорогах на ветру. Нигде не было видно ни одной живой души.
      Я посмотрел на Хо. Он сидел молча, печально взирая на арочные окна домов, черневшие непроглядной темнотой. Когда-то за этими окнами цвела жизнь, слышались голоса и смех детей, было чьё-то счастье и печаль... Сейчас же они были безжизненно пусты.
   Седые брови Хо с каждой минутой хмурились всё больше.
      - Печальное зрелище, - наконец, тихо произнёс он. - Когда-то этот город был красивейшим на планете. Здесь прошла моя молодость... И что я вижу теперь? - Он недоуменно посмотрел на меня.
      - Вы слишком много времени провели в своём затворничестве, - сказал я. - Мир сильно изменился со времени вашей молодости.
      - Да, - вздохнул Хо. - И не в лучшую сторону! Вся планета лежит в руинах, как одно большое пепелище... Города сожжены и покинуты, люди ввергнуты в нищету ещё большую, чем когда-либо при прежних режимах. И ради чего всё это было? Ради каких великих идеалов нужно было уничтожать всё, что создавалось кропотливым трудом множества поколений, на протяжении сотен веков? Кому всё это было нужно? Чья бездумная рука направляла всё это безумство?
      - Вот им! - сказал я, указывая вперёд, где посередине проспекта высился громадный постамент, на котором рука об руку шествовали трое революционных вождей.
      Хо взглянул в указанном направлении.
      Кровавый отлив высоко стоявшего солнца, полыхавший в отшлифованной черноте металла только подчёркивал грозную непреклонность литых фигур. Голубые ленты лозунгов беспомощно трепались на ветру у огромных ног вождей, а ниже, прямо на чёрном камне пьедестала, какой-то отчаянный смельчак начертал белой краской слово: "Палачи!"
      - Вы же сами сравнивали эту революцию с испепеляющей лавой, - снова заговорил я, видя как Хо нахмурился ещё больше. - И вы были тысячу раз правы! Мы на Земле не представляли себе, что всё может так обернуться для народа Гивеи. Слишком огромные расстояния - пространственные и временные - разделяют нас. Слишком по-разному мы смотрим на мир и на своё место в нём. Я и сам, находясь здесь, до последней минуты был уверен, что всё произошедшее и происходящее на Гивее делается ради блага людей. Считал, что мой долг всемерно помогать революционным преобразованиям на этой планете... Только теперь я понял, как глубоко заблуждался в своих взглядах. Мне нужно было гораздо раньше рассмотреть за показными лозунгами и речами, страшное лицо вашей революции...
      - Вы, на Земле как большие дети, - грустно заметил Хо, выслушав меня. - Вы живёте в счастливом и светлом обществе, считая, что мир вокруг должен быть таким же прекрасным и добрым. Вы верите в честность и благородство людей, потому что сами честны и благородны. Но другие миры не всегда такие, какими их хотелось бы видеть вам...
      Он был прав и я не нашёлся, что ему ответить. А через полчаса, удачно миновав ещё два поста охраны, мы, наконец, выехали на центральный проспект Свободы, где царило некоторое оживление. Правда, прежних митингов и манифестаций с зажигательными речами фанатичных ораторов, призывавших своих слушателей к солидарности и революционной сплоченности, уже нигде не было, но очереди понурых людей в пропылённой одежде у продовольственных ларьков стали намного длиннее и, казалось, безысходнее.
      Я медленно проезжал мимо них, ощущая на себе затравленные людские взгляды, со страхом взиравшие на мою форму. Сердце ныло в моей груди от тревоги и тоски, от сознания того, что я пока ничем не могу помочь этим людям. С каждой минутой я всё больше ощущал себя чужим в этом мире. А сколько ещё таких же землян, как и я откликнувшихся на страстный призыв Трудового Братства помочь молодому гивейскому государству, затерялось на просторах этой планеты? Теперь, после всего случившегося здесь, у нас не было между собой никакой связи, и о судьбах друг друга мы могли только догадываться. Может быть, многие уже канули в неизвестность, пав от рук палачей истребительных отрядов ОЗАР, шнырявших по планете в поисках "врагов революции"? Ведь мы, земляне, теперь представляли для них особую опасность, потому что могли зародить в гивейском народе семена неповиновения и свободомыслия, повести его против революционных тиранов.
  
      Главное Управление ОЗАР северной столицы располагалось в здании, где когда-то размещалась секретная служба Сообщества. Массивное мрачное сооружение из серого камня затерялось в глубине жилых полуразрушенных кварталов, обнесённое высокой оградой из витых металлических прутьев и чудом уцелевшим чахлым садом из корявых пыльных деревьев. С обеих сторон широкой лестницы, ведшей к главному входу, стояли молчаливыми стражами изваяния оскалившихся мифических чудовищ, когда-то символизировавших мощь и силу всепланетного гивейского государства. Ныне же в разинутые пасти грозных драконов были вдеты голубые полотнища, изрекавшие мудрость народных вождей: "Революция должна защищать себя любыми способами!"
      Двор и сад перед зданием были забиты арестантскими фургонами и карателями из истребительных отрядов. Тут же, ожидая своей участи, на палящем солнце томились несколько сот людей из самых разных слоев гивейского общества. Время от времени кого-нибудь из них уводили внутрь здания, откуда они уже не возвращались. Иногда группы арестованных из трех-пяти человек увозили со двора в зарешеченных фургонах в неизвестном направлении, и насчёт их дальнейшей судьбы у меня не было никаких сомнений.
      Поручив присмотр за своим магнитором заросшему щетиной лысому сержанту-карателю, я повёл скованного наручниками Хо к главному входу, внимательно осматриваясь вокруг. Мрачный, плохо освещённый холл первого этажа так же, как и двор перед зданием, был забит людьми в форме ОЗАР и солдатами в синей форме карательных отрядов. Последние томились в ожидании приказов начальства, расположившись вдоль стен и у грязных запылённых окон, громко смеясь, ругаясь и смачно сплёвывая прямо на каменный пол, который давно потерял первоначальный блеск и чистоту. Со стороны все эти вооруженные люди больше напоминали банду отъявленных убийц и головорезов, нежели защитников революционной законности. Несколько лестниц, расположенных с трёх сторон холла, вели на верхние этажи здания. По ним так же беспрестанно сновали вверх-вниз сотрудники в форме, конвойные и вечно спешащие рассыльные.
      Оглядевшись по сторонам, я уверенно подошёл к дежурному, приютившемуся на небольшом круглом "пятачке" прямо около входа.
      - Добрый день! Лейтенант регионального отдела ОЗАР города Шэнь-Цян, Вэл Чен! - представился я, козырнув ему.
      - Чем могу быть полезен, лейтенант? - поинтересовался он, ответив на моё приветствие.
      - Где я могу видеть капитана Ена Шао?
      - У вас к нему дело? - осведомился дежурный, внимательно осмотрев меня и стоявшего за моей спиной Хо.
      - Да. Я имею приказ доставить этого арестованного лично на допрос к товарищу Шао. Это касается дела о заговоре, которое он вёл ещё будучи начальником местного отдела ОЗАР. Мы все очень сожалеем, что товарищ Шао покинул нас, - добавил я, напуская на себя лёгкую грусть, но тут же бодро отчеканил: - Но мы рады его повышению и переводу в столицу. Это достойный человек.
      Моя осведомленность произвела на дежурного должное впечатление, но всё же он предложил:
      - Одну минуту. Я вызову конвой.
      Я и глазом не моргнул.
      - Это излишне. У меня приказ лично доставить арестованного на допрос. К тому же, - доверительно добавил я, - мне хотелось бы самому повидаться с Еном Шао и поболтать о наших прежних делах. Какой у него кабинет?
      - Комната двести тридцать шесть, - сообщил дежурный, заглянув в какой-то список.
      - Да, вот ещё что, - спохватился я, доставая из внутреннего кармана кителя пакет с мемонограммой. - Вот это мне поручено доставить для генерала Бао. Надеюсь, вы сделаете мне одолжение? Думаю, генерал по достоинству оценит ваши старания.
      - Конечно, лейтенант! - Дежурный с лёгким трепетом принял у меня пакет и осторожно убрал его в стол. - Не сомневайтесь, я лично передам его генералу с остальной почтой.
      - Замечательно, - улыбнулся я. - Приятно было с вами познакомиться, сержант!
      Я ещё раз козырнул ему и грубо пихнул Хо в спину.
      - Пошли!
      - Что ты задумал? - негромко спросил у меня старик, когда мы уже поднимались по лестнице на третий этаж, к кабинету Ена.
      - Ничего особенного. Хочу напоследок повидаться со своим старым знакомым... Ну, двигайся живее, сволочь! - Я снова сильно толкнул Хо в спину, козыряя идущим навстречу офицерам ОЗАР. Но как только они прошли мимо нас, я незаметно расстегнул наручники на руках Хо.
      - Я бы не стал этого делать, Максим! - предостерёг меня он. - Мы и так неоправданно рискуем своими жизнями. Ты представляешь что будет, если тебя здесь кто-нибудь узнает?
      - Успокойтесь, Хо. Доверьтесь моей счастливой звезде! Пока всё идёт, как нельзя лучше.
      Суматоха, царившая в здании, придала мне уверенности в успехе задуманного. Никому вокруг не было до нас никакого дела. В воздухе стоял монотонный гул голосов и тяжёлый запах немытых тел, табачного дыма и пыли. Миновав с десяток тесных, плохо проветриваемых и освещённых коридоров, и отсчитав не одну сотню ступеней по крутым лестницам (лифты в здании не работали), мы поднялись на нужный этаж. Я почувствовал, как лёгкое волнение охватывает меня, как учащённее начинает биться сердце в моей груди. Внимательно всматриваясь в лица шедших навстречу людей, я опасался только одного - увидеть среди них Ена Шао. Встреча с ним где-нибудь в коридоре означала бы провал всего моего замысла, построенного на неожиданности нашего появления здесь. Но удача, в который уже раз, не оставила меня.
      Дойдя до дверей комнаты двести тридцать шесть и не встретив никаких препятствий, я остановился на минуту, прислушиваясь. За дверью было тихо.
   "А что если его там нет?" - мелькнула в голове мысль и для большей уверенности я постучал в дверь.
      - Да? Входите! - уверенно ответили с той стороны, и я толкнул дверь ногой, пропуская вперёд Хо.
      - В чём дело? - недовольно спросил знакомый голос, как только мы вошли.
      Я быстро обежал взглядом комнату. Справа большое, крутой аркой окно, пропускавшее широкие полосы красного света, повисавшие в пыльном воздухе. У дальней стены, прямо напротив входа, массивный стол из натурального дерева, отделанный замысловатой резьбой и заваленный грудами каких-то бумаг и серых папок. Вдоль левой стены стоял ряд шкафов, доверху забитых всё теми же бумагами и папками. Больше в кабинете никого, кроме нас и Ена Шао не было.
      Он поднялся нам навстречу из глубокого с высокой спинкой кресла, отделанного лоснящейся на солнце кожей, вопрошающе и недовольно глядя на понурого Хо.
      - Лейтенант Вэл Чен! - бойко представился я хрипловатым голосом, подражая южному акценту и надвигая козырёк форменной фуражки ещё ниже на глаза. - Приказано доставить арестованного в ваше распоряжение!
      - Какого чёрта? - ещё больше разозлился Ен Шао. - Кем приказано?
      - Лично генералом Бао! - невозмутимо отрапортовал я, внимательно наблюдая за ним.
      - Генералом Бао? - В голосе Ена послышались благоговейные нотки.
   Он вышел из-за своего стола, поправляя мундир.
      "А он совсем не изменился, - подумал я. - Разве что стал ещё лощенее и самоувереннее".
   Новенький китель, застегнутый на все пуговицы, поблескивал на Ене капитанскими значками и орденскими планками на груди. Короткая стрижка сильнее выделяла его выступающие скулы, на которых даже играл лёгкий румянец. Тёмные узкие глаза смотрели, как всегда, холодно и властно.
      Я выступил вперёд, отстраняя к двери Хо и сбрасывая с головы фуражку. Глаза мои не отрывались от его глаз. Ради этого момента стоило рисковать своей жизнью! Стоило, чтобы сейчас увидеть в глазах своего врага всё: и смятение, и замешательство, и испуг, и ярость, и ненависть - всё это смешалось в них в эту минуту. В следующее мгновение его рука дернулась вниз, к ремню, где висела кобура, но я оказался проворнее и первым выхватил оружие.
      - Даже не думай об этом! - предостерегающе сказал я, наставляя ствол пистолета ему на грудь.
      Поняв, что я не шучу, Ен послушно опустил руки. Губы его сжались, прищуренные глаза с ненавистью следили за мной.
      - Я вижу, ты удивлён, увидев меня здесь? А, Ен? Ты, наверное, давно похоронил меня в своих мыслях? И напрасно! Как видишь, я жив и вполне здоров, и ничего не забыл... Ты слышишь? Ничего!
      - Что тебе надо? - сдавленным голосом произнёс он, заметно бледнея. - Ты убьёшь меня? Вы же сложили оружие тысячу лет назад!
      - Мы сложили оружие, но не разучились им пользоваться, - холодно бросил я, глядя ему в глаза. - Но я не хочу проливать кровь. Я хочу правосудия и справедливости!
      - Справедливости? - неожиданно усмехнулся Ен, словно издеваясь над этим словом. - О какой справедливости ты говоришь?
      - Ты предал меня, ты предал свой народ, которому должен был служить, ты предал свою революцию, о которой так много говорил!
      - О боги! Максим! - снова усмехнулся Ен. - Ты, как и прежде, неисправимый идеалист! Народ, революция... К чему все эти громкие эпитеты? - Он внимательно посмотрел на меня. - Скажи прямо, что хочешь отомстить мне за себя и свою жену! Зачем же прятаться за никчемными и пустыми лозунгами, которыми завешан весь город? Я прекрасно понимаю тебя и даже, если хочешь, не осуждаю... Только избавь меня от своей человеколюбивой философии. Меня от неё уже тошнит!
      - Ошибаешься! Я пришёл сюда не ради личной мести. Это слишком банально и пошло для меня, землянина.
      - Землянина? - презрительно воскликнул он, подходя к окну. - А чем вы лучше меня? Чем?.. Вся эта ваша сладкая сказочка про счастливое общество равных, где правит братская любовь, которой вы потчевали глупых и тёмных людишек здесь, на Гивее, что она в сравнении с властью над ними? Властью безграничной и беспредельной, которая делает властителя живым богом в глазах его рабов, ставит его в один ряд с могучими правителями планет и народов! И эта власть без особых усилий приходит вот в эти руки! - Он вытянул перед собой обе ладони, блестя глазами, в которых горело возбуждение и самодовольство.
      - И ты хочешь, чтобы я добровольно отказался от всего этого? Да ради этой власти я готов убить сотню, тысячу, миллион таких, как ты и твоя жена!
      - Ах, вот ты куда замахнулся! - покачал я головой. - Мечтаешь стать новым богом и тираном в одном лице? Управлять людьми, как марионетками, дёргая за ниточки их судеб?
      - А почему бы и нет? - уже совершенно спокойно спросил Ен Шао. - Кто мне помешает в этом? Может быть ты?.. А ты знаешь, кем я был до революции? Никем! Мелкой букашкой, которой помыкали, как хотели, сильные мира сего. Ну и где они теперь? Кто был построптивее, тех давно пустили в расход. А те, кто захотел сотрудничать с революцией и вовсе толстолобые идиоты, решившие, что за деньги они смогут купить себе спокойную жизнь и снова продолжать управлять нами! Таким был и Наока. Он думал, что может приказывать мне, что я буду служить у него на побегушках!
   Ен гадко усмехнулся.
      - Он и не догадывался, что сам был лишь ступенькой на моём пути восхождения к вершинам власти. Я исправно помогал ему уничтожать конкурентов, устраивая погромы в принадлежащих им притонах, брал у него деньги, но он никогда не думал, что его время давно отмерено мною. А твоя возня вокруг его имени, твоё желание во всём разобраться и докопаться до истины, добившись справедливости, могли разрушить все мои планы. Что же мне оставалось делать, как не убрать тебя со своей дороги, Максим? Разве это такое уж большое преступление?
      Он внимательно посмотрел на меня.
      - А ты оказывается ещё больший подонок, чем я думал! К счастью, у тебя и таких, как ты, нет будущего...
      - Это у тебя нет будущего! - воскликнул Ен. - Таких, как я, здесь уважают гораздо больше!
      - Они уважают не тебя, а твой пистолет! Нельзя приучать людей к страху, потому что потом не разберёшь, где страх, а где правда!
      - Да кому нужна твоя правда? - усмехнулся он. - И о какой правде ты говоришь? Деньги и сила, сила и деньги - вот наша правда на все века!
      Ен Шао громко рассмеялся и вдруг неожиданно выхватил свой пистолет. Я замешкался на какую-то долю секунды, но Хо, стоявший за моей спиной, оттолкнул меня и резко взмахнул рукой. Я только успел заметить стремительную искру, вспыхнувшую в лучах солнца, и в тот же миг Ен Шао выронил своё оружие и схватился руками за горло, куда вонзился смертоносный сюрикен. Удивлённо глядя на меня, он захрипел и упал прямо на стол. Кровь хлестала из его горла, заливая бумаги.
   Ошеломлённый, я повернулся к старику и благодарно пожал его руку.
      - Спасибо, Хо! Вы снова спасли мне жизнь!
      - Перестань, Максим! Нужно скорее уходить отсюда, пока нас не застигли врасплох!
      - Да, конечно! Ещё минуту.
      - Что ты делаешь?
      Я порывисто подошёл к столу, брезгливо оттолкнул мёртвое тело Ена Шао, грузно рухнувшее на пол. Осмотрел бумаги, лежавшие здесь. Это были приказы об арестах и расстрелах каких-то людей, подписанные капитаном Шао. Не раздумывая, я сгрёб всё это в кучу и сунул под мундир.
      - Теперь всё! Уходим!
      Мы поспешно вышли в коридор. Осмотревшись по сторонам, я одёрнул свой мундир, нацепил фуражку и запер кабинет на ключ, который сунул в карман. В это время в конце коридора показалось несколько озаровцев.
      - А ну, давай, пошли! - Я грубо толкнул в плечо Хо. - Шагай веселей! Скоро из тебя выбьют всю твою спесь!
      Озаровцы, проходя мимо, одобрительно посмотрели на меня и козырнули в приветствии. Через минуту они уже скрылись за поворотом коридора. Подходя к лестнице, ведшей вниз, к выходу, я остановился в нерешительности. На десяток ступеней ниже нас, на площадке остановились четверо конвоиров. которые вели двух мужчин со скованными за спиной руками. В их лицах было что-то особенное, отличавшее их от всех остальных арестованных. Сердце подсказывало мне, что эти двое - земляне.
      В этот момент один из них - молодой высокий атлет-блондин - обернулся и мы на мгновение встретились с ним взглядами. Я увидел, как в его серых печальных глазах промелькнуло удивление, но уже в следующую минуту шедший сзади конвоир грубо пихнул его между лопаток, подгоняя вперёд.
      - Чего рот раззявил? Шагай!
      Блондин был вынужден сделать несколько неловких шагов вниз по лестнице, чтобы не упасть, но тут на помощь ему пришёл его товарищ - смуглый и тёмноволосый, лет сорока мужчина, который подставил другу для опоры своё плечо. Обернувшись к охраннику, он метнул на него гневный взгляд.
      - Давайте, давайте! Не останавливаться! - снова подогнал их конвоир.
      Кулаки мои сжались, сердце наполнилось негодованием и яростью. В этот момент тихий голос Хо прозвучал над самым моим ухом:
      - Что случилось, Максим? Нас могут заметить!
      Я посмотрел на него.
      - Те двое, перед нами. Они земляне! Хо, они мои братья! Мы должны освободить их, во что бы то ни стало.
      - Ты сошёл с ума! - прошипел Хо сквозь зубы. - Это полное безрассудство!
      - Идёмте за ними.
      Мы спустились в холл первого этажа, следуя на некотором отдалении от двоих землян и их конвоя. Вышли вслед за ними во двор. Мужчин усадили в зарешеченный фургон, стоявший у самых ворот, который сразу же тронулся с места. Боясь потерять их из вида, я поспешно распрощался с сержантом-карателем, присматривавшим за нашим магнитором. Усадив Хо на задние сидение, я дал с места полный ход. Вскоре мы нагнали их и, держась на некотором отдалении, двинулись по пустынным улицам города на север.
      Я напряжённо обдумывал план дальнейших действий. Прямое нападение на фургон - проигрышный вариант. Оно вызовет много шума и привлечёт внимание множества озаровцев и карателей и тогда перевес сил будет не на нашей стороне. Нужно было как-то отвлечь внимание конвоиров или обмануть их. Но как?..
   И тут неожиданная мысль пришла мне в голову.
      - Хо! Посмотрите, нет ли среди этих бумаг приказов, в которых говорится о людях с необычными для вас именами?
      Я протянул ему смятую пачку бумаг, взятых из кабинета Ена Шао. Старик поспешно взял их у меня и принялся вчитываться в каждый лист. Наконец, он поднял на меня глаза.
      - Здесь есть приказ об аресте двух инженеров двадцать пятой энергетической станции Шаолинсеу, - сообщил Хо. - Их обвиняют в контрреволюционной деятельности... Полная ерунда!
      - Как их имена?
      - Артур Ларсон и Эон Талл.
      - Когда подписан приказ об их аресте?
      - Вчерашним числом... Что ты задумал, Максим? - Хо внимательно посмотрел на меня.
      - Я хочу спасти своих братьев, используя эту бумагу!
      - Но это могут быть не обязательно они. Почему ты решил, что нам поможет эта бумажка?
      - Как бы то ни было, иной возможности у нас нет! Нужно попробовать, а там посмотрим... Возьмите оружие и будьте готовы к любой неожиданности. Ваша задача прикрывать меня.
      - Как всегда, - кивнул Хо.
      Я быстро передал ему свой пистолет и свернул в узкий переулок вслед за тюремным фургоном. Попетляв по центру столицы, мы, наконец, выехали к руинам северной окраины и я решил, что пора действовать. Впереди начинались многочисленные заградительные посты охраны и можно было наткнуться на патрули. Поэтому, как только мы поравнялись с остовом большого разрушенного здания, от которого остались лишь груды битого красного камня и искорёженные металлические балки, я резко набрал скорость и выехал наперерез тюремному фургону. Конвоиры были вынуждены резко затормозить и остановиться, настороженно следя за моим неожиданным манёвром. Я увидел, как двое озаровцев в кабине быстро взялись за оружие, готовясь к нападению. Распахнув дверцу своего магнитора, я спокойно вылез наружу, поправляя фуражку и одёргивая свой китель. Увидев офицера в форме ОЗАР, конвоиры заметно успокоились, и я уверенно направился в их сторону. Один из конвоиров с нашивками старшего сержанта на рукаве вышел мне навстречу.
      - Служба дознания, пятый отдел! - отрекомендовался я, отвечая на его приветствие. - Вы везёте двоих землян?
      - Так точно, товарищ лейтенант! - бодро отрапортовал старший сержант, вытягиваясь по струнке. - Доставляем их в исправительный лагерь номер двадцать шесть!
      - Хорошо, что я вас догнал! Я в курсе. Приказываю отставить транспортировку заключённых. Я забираю их у вас. Вот приказ, подписанный капитаном Шао.
      Я протянул ему слегка помятую бумагу, подходя ближе к фургону. Теперь я смог рассмотреть в кабине ещё троих охранников, один из которых водитель, а двое других внимательно наблюдали за нашим разговором. Старший сержант взял у меня приказ и углубился в чтение. Краем глаза я заметил, как опустилось боковое стекло нашего магнитора и в образовавшемся просвете показалось лицо Хо.
      - Да, но, товарищ лейтенант... - неуверенно произнёс сержант, поднимая на меня глаза. - Здесь не сказано о том, что вы должны забрать арестованных! Это приказ об их аресте.
      - Всё верно, - доверительно улыбнулся я ему. - Было устное распоряжение лично от товарища Шао. Не стали тратить время на бумажную волокиту. Этих арестованных нужно срочно доставить в Управление на повторный допрос! Подробности вам знать не обязательно.
      Сержант недоверчиво покосился на меня, неуверенно переминаясь с ноги на ногу. Его спутники тоже беспокойно заёрзали в кабине фургона.
      - Хорошо! - Я дружески похлопал сержанта по плечу. - Вы правы в своих сомнениях и отлично несёте свою службу! Вам был отдан приказ, доставить заключенных по назначению, и я не вправе отменить этот приказ. Но могу я хотя бы допросить их прямо здесь, если нет другой возможности? Это очень важно для дела.
      На лице старшего сержанта появилось заметное облегчение. Он шумно вздохнул, видимо, обрадованный тем, что не придётся ни за что отвечать самому. Согласно кивнул:
      - Конечно. Раз это так важно, сколько угодно. Они в вашем распоряжении, товарищ лейтенант.
      - Отлично! Тогда вы не откроете мне фургон?
      - Да, да! Сейчас, - заторопился сержант, доставая ключи и явно желая угодить старшему офицеру.
      Я сделал незаметный знак для Хо, призывая его быть готовым действовать. Последовал за сержантом. Через минуту металлические дверцы фургона распахнулись, и озаровец грозно скомандовал:
      - Арестованные встать!
      Я отстранил его, пролезая внутрь фургона, где царил серый полумрак. При моём появлении двое людей, сидевших здесь на низкой железной скамье, даже не попытались подняться. Блондин презрительно прищурился, встретив меня холодным взглядом, а брюнет даже не посмотрел в мою сторону. Я повернулся к сержанту:
      - Сделайте так, чтобы пять минут нам никто не мешал.
      - Слушаюсь! - козырнул тот и удалился, старательно прикрыв за собой дверцы фургона.
      Я снова посмотрел на землян.
      - Кто из вас Артур Ларсон? Есть такой?
      - Допустим, это я, - неохотно ответил блондин, окидывая меня безразличным взглядом.
      - Значит вы - Эон Талл? - обратился я к брюнету.
      Он пожал плечами и насмешливо спросил:
      - В чём дело, офицер? Вы не выяснили ещё какие-то детали нашего "преступного сговора"?
      - Я здесь не для этого.
      Сняв фуражку, я придвинулся ближе к ним. Негромко сказал:
      - Мы с товарищем пришли, чтобы освободить вас... Ребята! Я, как и вы, с Земли и хочу спасти вас от этих палачей!
      Ларсон и Эон Талл недоверчиво смотрели на меня, переглядываясь между собой. Было видно, что мои слова ошеломили их.
      - Верьте мне! На объяснения нет времени. Мое имя Максим Новак, - быстро заговорил я. - Совсем недавно я ещё помогал гивейской революции, как и вы, по призыву Всеобщего Народного Совета. На Земле я работал в ОСО, а здесь служил в их Службе безопасности, но меня предали и отправили в заточение в лагерь, как и вас. Оттуда меня спасли друзья. Теперь мы хотим вызволить и вас.
      Я замолчал, выжидающе глядя на них. Они молчали, обдумывая сказанное мною, и веря, и не веря мне. Было видно, что мои слова повергли их в смятение.
      - Значит, ты наш, "лиловый"? - наконец, спросил Ларсон.
      Я согласно кивнул.
      - А ведь я сразу приметил его! Ещё там, в здании ОЗАР, - лукаво сощурился Эон Талл. - Мне ещё подумалось: как странно, что такое земное лицо и здесь. Значит, не ошибся?
      Он широко и добродушно улыбнулся мне, показав ровные белые зубы. В следующую минуту мы уже крепко обнимались, как старые и хорошие друзья.
      - Мы с тобой, брат! - заверил меня Артур Ларсон. - Но как мы освободимся? Ведь у них оружие!
      - Это я беру на себя. Сейчас мы попробуем избавиться от вашей охраны, но только нужно действовать быстро и слаженно. Под пули зря не лезть! Вы мне нужны живые. Понятно?
      Мои новые товарищи согласно кивнули.
      - Сержант! - крикнул я, открывая двери фургона и спрыгивая на землю. - Можете забирать их! Теперь мне всё ясно.
      Сержант, куривший, прислонившись к дверце кабины, поспешно подскочил ко мне, собираясь запереть фургон. Коротким ударом ребра ладони в шею я оглушил его и, подхватив обмякшее тело, затолкнул в фургон, где бесчувственного охранника приняли из моих рук Ларсон и Талл. Расстегнув кобуру, я вышел из-за машины и двинулся в направлении кабины. Трое сидевших там охранников вопросительно посмотрели на меня.
      - Выйти из машины! - приказал я им, направляя пистолет в голову сидевшего за управлением озаровца. - Всем: оружие на землю, три шага в сторону и без глупостей!
      Помедлив минуту, конвоиры вылезли из фургона. Глухо брякнув, упало на землю их оружие. Но в это время сидевший за управлением конвоир неожиданно резко рванул ручку магнитного активатора, и фургон ринулся с места, качаясь из стороны в сторону, быстро набирая скорость. В последний момент из распахнутых хлопающих дверей успели выскочить Артур Ларсон и Эон Талл. Они не удержались на ногах и покатились по пыльной дороге.
   Я прицельно выстрелил несколько раз, но пули лишь злобно лязгнули по стальной обшивке фургона. В этот момент тонкий голубой луч стремительно нагнал удаляющуюся машину. Фургон тут же превратился в огненное облако. Он стремительно взлетел на несколько метров над дорогой, перевернулся и со страшным грохотом упал среди каменных развалин, объятый пламенем.
      Я обернулся. Хо стоял около нашего магнитора и сжимал в руке излучатель. Возбуждённые и перепачканные в пыли, Ларсон и Эон Талл, хромая, подошли к нам.
      - Что будем делать? - спросил Ларсон, косясь на невозмутимого Хо.
      - Едем к нашим друзьям! Они давно ждут нас.
      - А как поступить с этими? - Эон Талл кивнул в сторону конвоиров, переминавшихся невдалеке.
      - Думаю, их брать с собой не будем, - усмехнулся я. - А вот их оружие нам ещё пригодится! Хо, позаботьтесь об этих троих. Только не нужно никого убивать. Хватит с нас бессмысленного насилия и жестокости!
      Старик согласно кивнул. Сделав несколько шагов в направлении охранников, он направил на них свой излучатель и знаком приказал бежать. Перепуганные конвоиры бросились врассыпную. Через минуту о них напоминало только небольшое облачко пыли.
      - Теперь в путь! Нужно выбраться из города - незаметно и без потерь.
      Мы уселись в магнитор и я нажал стартер магнитного активатора, поднимая машину над землей.
     
  
   * * *
  
      Лагерь гудел, как встревоженный улей. Все выбегали нам навстречу, приветствуя наше возвращение. Приковылявший к гравиплану Кулак даже прослезился, крепко обнимая меня, как старого доброго друга. Я поприветствовал подходивших к нам Рэда Вана, Хряща и Стояна. Представил им своих братьев-землян и тут увидел Юли.
      Она бежала по откосу холма, вдоль вырубки, маша мне рукой. Я радостно помахал ей в ответ, спеша навстречу любимой. Около большого, нависающего над обрывом камня мы встретились. Я подхватил её на руки, кружа и не отрываясь от её сияющих радостью и любовью глаз.
      - Ты жив? Ты жив! - радостно пропела она, опуская голову мне на грудь.
      - Разве ты сомневалась во мне? - лукаво прищурился я.
      - Дурачок! - шутливо воскликнула Юли, стукнув кулачками меня в грудь. - Я так боялась за тебя! А что это за люди пришли вместе с тобой?
      - О! Это наши друзья, земляне! Представляешь? Мы с Хо спасли их в столице, и теперь они готовы бороться вместе с нами. Пойдём, я познакомлю тебя с ними. Отныне мы с тобой не одни в этом чужом мире!
      Я поставил жену на землю, обнял её за плечи и отвёл к своим новым товарищам, видя как потеплели их глаза, словно добрые руки Земли дотянулись и до этого крохотного островка свободы, затерявшегося в густых лесах чужой планеты.
      Что ждало нас впереди? Я обернулся. Бесконечный полог леса простирался до самого горизонта, к всходившему над далёкой столицей солнцу. Люди из лагеря всё подходили и подходили к нам, с надеждой и трепетом взирая на четвёрку землян, гордо стоявших у серебристой крылатой машины. Удивительно, как близки и дороги стали мне все эти люди, которых ещё недавно я совсем не знал.
      Я взглянул на твёрдый профиль старого Хо, на неказистое лицо Кулака и мужественный лик Рэда Вана. Взгляды их тоже были устремлены на всходившее солнце. Лучи его мерцали в их глазах всполохами предстоящих битв. Но я знал, я твёрдо верил, что ничто уже не сможет остановить их на избранном пути, как ничто не в силах остановить рождающийся новый день.
      Над планетой Гивея вставало новое солнце - солнце свободы. Мы были лицом к нему, уверенно и бесстрашно встречая неведомое будущее. Наш небольшой отряд это лишь первый ростк, из которого разрастётся впоследствии могучее древо освободительной армии гивейского народа. Эта армия проложит дорогу к новой жизни на этой многострадальной планете.
      Юли взяла меня под руку, прижалась ко мне, заглядывая в глаза.
      - Ты уверен?
      - Да! Вместе мы - сила Земли!
  
  
  
  
   ЧАСТЬ ВТОРАЯ
  
   ЩИТ АХИЛЛА
  
  
  
   "...В оны дни из Евбеи богини моря
   с наковальни Гефеста златой,
   дивный труд оружейный любя, несли...
   щит твой, о сын Нереиды..."
  
   Еврипид "Электра"
  
  
   "...Множество дивного бог по замыслам творческим сделал.
   Там представил он землю, представил и небо, и море,
   Солнце, в пути неистомное, полный серебряный месяц.
   Все прекрасные звёзды, какими венчается небо..."
  
   Гомер "Илиада"
  
  
   "Утрите слёзы благости, нам нужны искры возмущения духа!"
  
   Агни-Йога
  
  
   "Долог и труден путь, который ведёт из ада к свету"
  
   Д.Мильтон "Потерянный рай"
  
  
  
  
  
  
   ГЛАВА ПЕРВАЯ
  
   ДОЛГАЯ ЗАРЯ
  
  
   Тьма... Вокруг была только тьма, из которой я выплывал, как из глубины чёрного колодца - тяжело, медленно, рывками. Сознание возвращалось, заполняя беспомощное тело, одеваясь в него, как в изношенные одежды.
   Я с трудом приоткрыл веки: перед мутным взором появилась серая плоскость, уходившая в бесконечность, на которой в луже крови неподвижно лежала Юли. Спутанные волосы её были сбиты на лицо, и я не мог его увидеть. Я видел только раскинутые в стороны руки любимой, словно, пытавшиеся ухватиться за гладкий пол застывшими в предсмертной судороге пальцами.
   Моя щека лежала в её крови, и я чувствовал запах этой крови, но я не чувствовал её тепла - тепло ушло...
   Душа моя была пустой и холодной, а сердце казалось тяжёлым куском льда, тяготившим грудь.
   Кто-то ещё был рядом. Я с трудом оторвал голову от липкого пола и покосился вправо.
   На своём подобии трона восседал Крода и терпеливо ждал. Его землисто-зелёные глаза под взъерошенными бровями насторожились, когда он заметил, что я пришёл в себя.
   Чуть склонившись вперёд, он воскликнул с нескрываемой издёвкой:
   - С возвращением, Камал!.. Или правильнее Максим?
  
  
   * * *
  
  
   - Камал!.. Проснись!..
   Я с трудом очнулся ото сна, но глаза открывать совсем не хотелось. Наверное, было ещё очень рано. Я почти ощутимо чувствовал это.
   - Камал!.. - снова позвал тихий женский голос.
   Промелькнула радостная мысль: "Юли?.. Это же она!". И тут же пришло огорчение: "Нет, не может быть!". Юли сейчас далеко отсюда, в Шеньчжоу. Это в шестидесяти километрах на север, на берегу океана. И она не могла называть меня этим именем...
   Похоже, я так и не проснулся до конца. Недовольно поморщившись, я попытался снова закутаться во влажную простыню, но журчащий, как горный ручеёк, женский голос не отпускал меня:
   - Камал! Камал!
   Я неохотно открыл веки. Надо мной склонилось смуглое, слегка вытянутое женское лицо: широкий лоб, высокие скулы, маленький твёрдый подбородок, пухлые губы. В чёрных миндалинах огромных глаз застыло любопытство, смешанное с ироничной весёлостью и лёгкой грустью.
   Вибха Дуян ?.. Что она здесь делает?
   Я порывисто сел на постели, недоумевающее глядя на девушку. Она пришла в Тяньгун полгода назад, как и многие здесь, услышав о землянах, стремящихся сделать жизнь гивейцев счастливой, и осталась, помогая нам в местной больнице.
   Вибха подняла руку и провела тёплыми пальцами по моему лицу.
   - Что ты делаешь? - изумился я.
   - Ты был забавный, когда спал, - без тени смущения произнесла она нараспев.
   - Что ты делаешь? - в замешательстве спросил я и пояснил, видя непонимание в её глазах: - Что ты делаешь здесь, в моём доме?
   - Жарко. Ты весь вспотел. Я принесу воды, - вместо ответа, уверенно промолвила она и гибко поднялась, направляясь в дальний угол комнаты.
   На ней была короткая серая блузка, оставлявшая открытыми живот и спину. Бёдра девушки прикрывала голубая свободная юбка, шелковисто шелестевшая от её плавных, словно танцующих, шагов.
   Солнце в окне озаряло Вибху алой дымкой, и одежда на ней почти не скрывала её тела. Глядя на неё, я почувствовал невольную неловкость.
   Остановившись около небольшого стола, грациозным движением моя незваная гостья собрала волосы с шеи и спины на левое плечо. Браслеты на её тонком запястье вспыхнули ослепительными гранатовыми искрами и погасли. Девушка взяла медный сосуд с водой, стоявший на столе, и так же неспешно вернулась ко мне, присела рядом на постель.
   Обмакнув в воду пальцы, она отёрла моё лицо, вдохновенно следя за своими движениями. Поставила сосуд с водой на пол и стала медленно склоняться ко мне, продолжая неотрывно рассматривать моё лицо.
   Я без труда угадал её намерения и осторожно, но решительно взял Вибху за плечи.
   - Нет. Не стоит этого делать.
   - Почему? - искренне удивилась Вибха. - Я тебе не нравлюсь?
   - Дело совсем не в этом. У меня уже есть любимая, и я не могу... Это будет нечестно. Извини.
   - Разве ты не можешь любить двоих? - изумилась девушка, выпрямляясь и кладя руки на колени.
   В глазах её стояло неподдельное, почти детское, недоумение.
   - У моего старшего брата четыре жены, а у другого брата три любимых! - сообщила Вибха. - Только младший пока один, - вздохнув, добавила она.
   - А сколько всего у тебя братьев?
   - Четверо.
   - Большая семья... - понимающе кивнул я и тут же отрицательно покачал головой. - Нет. У нас не принято иметь много жён. У каждого может быть только одна жена... Хотя это скорее не жена в вашем понимании, а любимая и друг. На Земле давно нет обрядности и всех тех условностей, которые заставляют мужчину и женщину быть вместе, когда их чувства уже угасли.
   - Одна? На всю жизнь? - ещё больше удивилась Вибха.
   - Ну, это как кому повезёт, - пожал я плечами. - Всё зависит от чувств и привязанности друг к другу. Если душевная близость проходит, иссякая, как вода в колодце, зачем обременять друг друга взаимными обязательствами? Нужно идти вперёд самому и не мешать другому, раскрывать себя, совершенствовать свою душу.
   - Странно, - промолвила девушка.
   - Что странно? - не понял я.
   - Странно всё у вас... У нас женщина должна принадлежать мужчине - всегда!
   - Нет. Наши женщины свободны и независимы. Вместе с мужчинами они летят в космос, отправляются в рискованные экспедиции, строят города и совершают открытия. На Земле женщина равноправный партнёр мужчины в том грандиозном труде, которым охвачена вся планета. И это для неё самая увлекательная игра, которую только можно вообразить.
   - А как же дети? - скорее не поняла, чем удивилась Вибха.
   - Забота о детях с давних пор лежит на специальных людях, душевные качества которых позволяют им быть воспитателями и наставниками... Но это вовсе не означает, что у нас нет больше семьи, - добавил я. - Есть, только она шире традиционной, такой, как у вас. Наша семья - это всё человечество и в ней отношение с ребёнком прямое, не опосредуемое женой или мужем.
   Некоторое время Вибха молчала, глядя в пространство перед собой и что-то обдумывая. Затем снова посмотрела на меня.
   - Значит, ты отвергаешь меня?
   - Почему бы тебе не найти себе другого избранника... свободного от чувств к женщине? - осторожно предложил я ей. - Кого-то из ваших, из местных.
   - Но мне нравитесь вы, земляне, - откровенно призналась девушка. - Вы как боги: такие необыкновенные и такие далёкие от нас!
   - Ты ошибаешься. Мы вовсе не боги. И в нас с тобой не так уж много различий.
   - Нет. Я часто слышала, что Бог спускается на землю в облике человека, чтобы помочь кому-то. Здесь я увидела это своими глазами... Для меня вы боги! Я хотела бы иметь мужа-землянина, иметь от него много детей. Это было бы здорово и мне бы все завидовали, - мечтательно произнесла Вибха, глядя куда-то под потолок.
   Я задумался. Полушутливо предложил:
   - Ну, тогда ты можешь поискать свою любовь среди землян. Их много на Гивее и сердца некоторых свободны... Вот, например, Дев, - вспомнил я о своём друге. - Возможно, он нуждается в подруге, такой, как ты.
   - Твой друг? - оживилась Вибха. После некоторого раздумья, подтвердила: - Он хороший... Да.
   Глаза её загорелись радостным ожиданием.
   - Хорошо, я пойду к нему. Спрошу, любит ли он меня, - сообщила она, порывисто вставая и направляясь к выходу. Уже на пороге, она обернулась и с грустью посмотрела на меня.
   - Но ты для меня всё равно лучший. Я люблю тебя!
   Вибха смутилась и, опустив глаза, быстро выбежала из комнаты.
   Я откинулся на подушке, вздохнув с облегчением. Подумалось: "Наверное, зря я сказал ей о Деве. Будет жаль девушку, если он тоже ей откажет... Впрочем, как знать. Возможно..."
   Я прикрыл глаза рукой. Ладно, не стоит больше фантазировать на эту тему. Дев Рошан сам во всём разберётся. Правда, ещё со времён нашей учёбы в Школе ОСО, он всегда любил сверять свои эмоции с моими эмоциями. Наверное, от того, что мы с ним стали тогда так близки, что чувствовали себя почти родными братьями...
   Святое небо! Сколько же времени прошло с тех пор! Как давно были эти годы - годы нашей юности, полные радостных ожиданий и смелых надежд! Тогда, на выпускном мы все расставались навсегда, даже не подозревая, что судьба сведёт ещё не раз всех нас на нашем жизненном пути. И так действительно случалось. Но вот с Девом нам суждено было увидеться только сейчас, спустя пятнадцать лет с того памятного дня. Всего месяц назад я даже не подозревал, что случайно встречу его на одной из пыльных дорог отдалённой южной провинции Гивеи.
   Заматеревший, потрёпанный судьбой, он совсем не был похож на того наивного светловолосого юношу, который стоял рядом со мной в одной шеренге, слушая последние напутственные слова наставников Школы. Но его глаза были прежними - тёмные, словно спелые вишни, они хранили в себе всё туже юношескую веру в непобедимую силу добра. Это были глаза мечтателя и романтика.
   Оказалось, что он попал на эту планету почти в одно время со мной и работал, как и я, в ОЗАР, в одном из провинциальных отделов на Южном материке. Но за все эти годы нам так и не довелось, ни разу пересечься с ним по работе. И вот теперь случай или, может быть, судьба свели нас вместе, и он почти сразу стал моей "правой рукой". Казалось, прежние времена - времена нашей юношеской душевной близости - вернулись, хотя по дороге я и растерял большую долю своего романтизма и мечтательности.
  
  
   * * *
  
   Зайдя к Деву около полудня, я застал своего друга в его доме в полной растерянности.
   - Представляешь, приходила эта девушка из больницы... Вибха! Предлагала стать моей возлюбленной. Сказала, что хочет от меня - землянина - родить ребёнка!
   Дев смотрел на меня почти с отчаянием.
   - Каково! У них здесь так принято: предлагать себя незнакомому мужчине?.. Я даже не знал, что ей на это ответить.
   Он выглядел обескураженным и расстроенным.
   - И что ты ей сказал?
   - До того ли мне сейчас, Максим?! - В глазах Дева застыло почти детское удивление. - Нет, ты скажи! Как я могу предать тебя, наше дело, отдавшись чувствам, когда идёт такая битва за умы и сердца людей?!
   - Разве это предательство? Любовь к женщине?
   Я внимательно посмотрел на друга.
   - Что может значить любовь к женщине по сравнению с нашей целью? - горячо возразил Дев. - Да, это предательство!.. Или, по крайней мере, преступная беспечность.
   - Выходит, я тоже предатель? Ведь я люблю свою женщину. Люблю больше жизни!
   Я снова взглянул во вспыхнувшие негодованием глаза Дева. Тот потупил взор, произнёс виновато:
   - Ты... ты совсем другое дело! Я не видел более сильной женщины, чем твоя Юли. Только такая, как она, могла осознанно пойти за тобой в этот ад!.. Нет, это не предательство. Это совместный путь к общей цели, путь двух равных! Мне даже кажется, что без неё ты бы не стал тем, кем стал сейчас.
   Дев открыто посмотрел на меня.
   - А кем я стал?
   Я слегка прищурился, глядя на друга. В его словах мне послышалась некоторая двусмысленность.
   - Разве ты сам не знаешь? - спокойно пожал он плечами.
   Да, он прав. И разве может быть какая-то двусмысленность в его словах? Это же Дев!
   - Ты прав, - кивнул я. - Именно поэтому мы с ней сегодня вместе... Ладно, не будем об этом. Лучше скажи, как отнеслась к твоему отказу Вибха?
   - Как... По-моему, она обиделась и даже разозлилась на меня, - пробурчал Дев, зябко передёргивая плечами. - Чувствую себя просто ужасно! Никогда мне не приходилось так обращаться с женщинами.
   Я дружески похлопал его по плечу.
   - Не расстраивайся. Хочешь, пойдём, поговорим с ней? Ведь она и ко мне сегодня приходила, утром.
   - Как? - ещё больше удивился Дев. - Но ты же... у тебя же есть Юли!
   - Видимо, её это обстоятельство не смутило... Да, точно, не смутило, - улыбнулся я. - Женщины - загадочные существа! Согласись. А женщины с чужой планеты тем более!
   От моих слов Дев немного повеселел. Мы вышли из его дома под ослепительное полуденное солнце, пахнувшее в наши лица палящим душным жаром, и направились в сторону центра города, где в этот час шла оживлённая торговля на местном рынке.
   Под холщёвыми навесами ютились заезжие рыбаки, рано утром вернувшиеся с промысла и к обеду добравшиеся до Тяньгуна со своим уловом. Торговцы овощами и фруктами пытались составить им конкуренцию, но их здесь было значительно меньше. Всё-таки сказывалась близость океана: простые люди добывали себе пропитание в основном за счёт рыболовства - доступного и не столь изнурительного и затратного в здешнем климате, как сельское хозяйство.
   Правда, это было вынужденной необходимостью, так как с нашим приходом сюда общественные распределители Народного Фронта перестали снабжаться продуктами. Революционные власти во главе с Чой Чо Реном выставили кордоны на дорогах, ведших на Северный материк, к столице, откуда доставлялось продовольствие, устроив таким образом "мятежным" южанам настоящую блокаду.
   Мы ожидали худшего, но части народно-революционной армии, ввиду их плохой организованности и оснащённости, в южные провинции пока не совались. Нас спасало и то, что у режима Чой Чо Рена были серьёзные проблемы с высокотехнологичной техникой. Большинство заводов, производивших такую технику при прежних режимах, были разрушены во время революционных боёв, а специалисты-земляне, способные восстановить это производство и поддерживать его на нужном уровне находились в опале и преследовались по всей планете. Поэтому каждый гравиплан, каждый магнитор, каждый излучатель были у народной власти на особом счету.
   Основную угрозу для нас представляли каратели Чой Чо Рена, отряды которых регулярно совершали вылазки за пределы кордонов. Но всякий раз мы отбивали их атаки, пополняя свои запасы трофейным оружием, средствами связи, военной техникой и амуницией. Хотя я прекрасно понимал, что бесконечно так продолжаться не может.
   Что-то зрело в глубинах неповоротливой административной машины, созданной Чой Чо Реном, - какие-то перемены, и эти перемены грозили нам серьёзными последствиями. Боязнь потерять власть над планетой толкала вождя ко всё большему ужесточению преследования инакомыслящих и оппозиционеров, желавших перемен для гивейского народа, обещанных ещё тридцать лет назад его предшественниками, когда революция всеразрушающим огнём прошлась по всей планете. Эти мои предчувствия подкреплялись и сведениями, получаемыми от наших людей в северной столице.
   По слухам, несколько военных заводов в Шаолинсеу были восстановлены, и сейчас там активно производилось оружие, шедшее на перевооружение гивейской армии, которая к тому же активно пополнялась за счёт принудительного набора среди гражданского населения планеты. Всё это однозначно свидетельствовало о подготовке революционных властей к широкомасштабному наступлению на Юг. А к такому повороту событий мы пока были не готовы. В прямом столкновении мы бы заведомо проиграли битву с обновлённой армией Чой Чо Рена, случись она завтра.
   Хотя численный перевес, скорее всего, был бы на нашей стороне, ведь по всему Южному материку действовали многочисленные боевые отряды повстанцев. Но главная наша проблема - отсутствие единства среди сопротивления - сводила это преимущество на нет. Во главе этих отрядов зачастую стояли амбициозные и малограмотные лидеры, взгляды и убеждения которых сильно отличались не только от наших планов, но и противоречили друг другу в своей основе. Каждый из таких лидеров стремился, как говорится, перетянуть одеяло на себя, порождая тем самым разрозненность, непонимание, и даже откровенную вражду среди повстанческих сил. И это беспокоило меня больше всего.
   Даже в людях, стоявших на нашей стороне, я не был до конца уверен. Одни из них устали от войны и многочисленных невзгод, ведь многие участвовали ещё в революционных боях, и со временем потеряли веру в справедливость. Другие же были одурманены революционной пропагандой, представлявшей народного вождя Чой Чо Рена великим спасителем нации и борцом за Добро - единственным, кто может вывести Гивею из тьмы инферно. Борьба за умы и сердца этих - самых многочисленных - была особенно тяжёлой.
   Здесь, на Южном материке, за последние три года нам удалось собрать сотни землян, кочевавших по планете ещё со времён революции или приехавших сюда уже после неё, по призыву Всеобщего Народного Совета и велению своего сердца. Именно из этих людей сформировалось мощное идейное ядро, возглавившее сопротивление режиму Чой Чо Рена, а так же занимавшееся просвещением и обучением населения планеты. И хотя в своей прошлой жизни эти земляне были в основном техническими специалистами, но смена сфер деятельности в течение жизни была для них обычным делом. Так что многим из них довелось поработать и воспитателями, и медиками, и учителями ещё на Земле, в бытность их стажёрства, когда каждый искал своё предназначение в этой жизни.
   Во многих городах и посёлках мы открывали больницы и школы для местного населения, ведь медицина и образование были доступны здесь только в столице, а в остальных уголках планеты почти полностью уничтожены стараниями продажных сановников. Но школы были нужны не только маленьким детям. Взрослые куда больше них нуждались в просвещении и в духовном совершенствовании. Изменив себя и свою жизнь, они могли затем воспитать и своих детей, так, чтобы их будущее было достойным, а жизнь счастливой.
   В заброшенных хранилищах южной столицы Линь-Шуй мы смогли отыскать фильмы о Земле и её людях, завезённые на Гивею ещё на заре революционных событий, но забытые или просто запрещённые в последние годы, когда установилась единоличная власть Чой Чо Рена. В провинциях, городах и посёлках, где нам удалось утвердить своё влияние, мы организовывали массовые просмотры этих фильмов, чтобы гивейцы искали в них силу, которая даст им убеждения и идеи, несовместимые с подчинением властям.
   Для большинства из них картины нашей далёкой планеты и жизнь её людей - яркая, наполненная творческим трудом, жадным познанием тайн природы и человеческой сущности, терпеливым совершенствованием себя и отважным продвижением вглубь вселенной, куда земляне несли торжество Добра - казались сказкой: прекрасной, но совершенно недоступной.
   Кто-то при виде этих фильмов был пленен ранящей печалью, кто-то испытывал недоверие или недоумение, но всепланетный масштаб зрелища не давал усомниться в подлинности наших фильмов. К тому же, мы ничего не скрывали от них. Любые специальные постановки были бы здесь не допустимы, потому что недоверие и недоумение может быть разрешено только познанием. И только знающие люди могут выбирать свой путь.
   Вот почему в глазах зрителей, смотревших наши фильмы и слушавших наши рассказы о Земле, постепенно разгорался огонь страстного желания перемен и в своей жизни. Это заставило меня увериться в правильности избранного нами пути, хотя некоторые мои соратники изначально сомневались в необходимости подобных демонстраций: "Не нарушим ли мы исторического развития, если попытаемся соединить разорванные путеводные нити?" - спрашивали они.
   Но я отвечал им всегда одинаково: "Нет, мы способны исправить злонамеренно приостановленное течение исторического процесса, способны вернуть его к нормальному пути, дающему каждому человеку право на знание и красоту. И тем важнее было показать как можно больше, и как можно большему количеству людей, задавленных неустроенной повседневностью и страхом перед будущим".
   Поглощённый этими мыслями, я брёл среди торговых рядов. Под ногами бегали чумазые, полуголые дети, занятые своими играми и не обращавшие никакого внимания на взрослых. Худые собаки вяло трусили вдоль прилавков в поисках пищи. К детскому гомону и собачьему лаю, добавлялись громкие призывные возгласы торговцев, раздававшиеся отовсюду:
   - Господин! Господин! Купите сакана! Очень свежие сакана!
   - Идите сюда! Возьмите моих хайже! Это лучшие хайже на всём Южном побережье!
   - Тако! Тако! Свежие тако и кани! Покупайте! Скорее! Не пожалеете!
   На прилавках лежали распластанные груды пёстрых головоногих, комки разноцветной, скользкой на вид слизи, и, похожие на тонких чёрных змей, рыбы. Большие плетёные корзины были доверху наполнены какими-то ракообразными гадами, напоминавшими длинноногих крабов. Они шевелили красными клешнями и выпучивали округлые глаза на бегавших неподалёку детей и собак, словно, удивлялись тому, почему они лежат здесь, на этом солнцепёке, среди непонятных им существ.
   Для детей эти "крабы" были предметом особого внимания. Из любопытства и забавы ради, каждый пробегавший мимо ребёнок пытался ухватить такого "краба" за клешню и громко смеялся, когда тот прищемлял ему пальцы. А вот собаки опасливо сторонились этих жутковатых созданий, явно не видя в них лакомой добычи. Они довольствовались рыбьей требухой, сваленной в кучи поодаль, которую охотно и жадно поедали вместе с жуками и мухами.
   Многие из торговцев и рыбаков знали нас с Девом в лицо. Они почтенно склонялись в приветственных поклонах при нашем появлении или одобрительно кивали нам вслед:
   - Добрый день, Камал!
   - Здоровья тебе, Камал! Долгих лет жизни!
   - Удачи, тебе, Камал и твоим друзьям!
   Я отвечал на их приветствия, пожимая руки или склоняясь в ответных поклонах, как здесь было принято.
   Миновав рынок, мы с другом вышли на боковую улочку, ведшую на западную окраину города, где располагалась единственная больница. Здесь же находилась и школа, в которой по утрам шли занятия для детей, а ближе к вечеру собирались их родители и все желающие, чтобы послушать рассказы о Земле и поговорить "за жизнь" с землянами. Жаркие споры и дискуссии затягивались порой до поздней ночи, а то и до утра.
   В тени под развесистыми деревьями прямо на траве сидели малыши лет десяти и заворожено слушали своего учителя - женщину-землянку средних лет, вдохновенно объяснявшую что-то своим ученикам. Она держала в руках толстую раскрытую книгу и, когда мы проходили мимо, до меня донеслись обрывки её фраз. Учительница рассказывала гивейским детям о добре и сострадании, о жизни без бед и вражды, о жизни, где каждый человек наполнен заботой о других, а вместе такие люди становятся дружной счастливой семьёй, бесстрашно устремляющейся к самым сказочным целям.
   Её слова разбудили во мне острую, небывалую тоску. Впервые я отчётливо осознал, что отрезан от родины невообразимой бездной пространства, впервые мне невыносимо захотелось домой. Я снова почувствовал, как сильно устал, смертельно устал от всего: от борьбы, от постоянного напряжения всех сил, от этой планеты, даже от жизни. Эта тяжёлая усталость копилась во мне давно. Она порой накатывала на меня, отнимала уверенность в себе, вызывала апатию и тоску. Всякий раз мне удавалось собрать волю в кулак и отогнать её прочь от себя. Но с каждым разом это давалось мне всё тяжелее и тяжелее. Теперь я начал понимать мою Юли: её метания, её частую грусть по дому, её мучительные сомнения.
   - Что с тобой, Максим? - спросил Дев, внимательно наблюдая за мной.
   Я заметил, что мы остановились на ступенях лестницы, ведшей к главному входу в больницу.
   - Со мной? Да так, особого ничего... Просто устал... Эх, Дев! Разве не хочется тебе оказаться сейчас на Земле, лечь где-нибудь посреди её лугов, глядя в солнечное небо? Так, чтобы душа твоя наполнилась безбрежной радостью? Знаешь, той радостью, что рождается от чувства свободы - свободы от страха, от всех тревог и переживаний: о куске хлеба, о завтрашнем дне, о судьбе своих детей? Разве ты не хочешь этого, как я?
   Я с жадностью всматривался в лицо друга.
   - Максим, Максим! - тяжело вздохнул он и сокрушённо покачал головой. - Ты же знаешь, как далеко от нас сейчас Земля - гораздо дальше любой из планет или звёзд этой галактики! Ты же знаешь, что за нами никто не прилетит, не заберёт нас отсюда, пока что-то не изменится на этой планете. Трудовое Братство не станет совершать новых ошибок, пока мы не исправим прежние.
   - Но это не наши с тобой ошибки! - жарко воскликнул я. - Мы искупаем здесь чужие грехи, Дев! Разве это справедливо? Разве тебе не обидно за себя?
   - Нет, - снова покачал головой Дев. - Это и наши ошибки тоже! Это и наши грехи тоже! Иначе нас с тобой здесь попросту не было бы сейчас. Разве не так?
   Он положил руку на моё плечо, заглядывая мне в глаза.
   - Мы с тобой защищаем здесь честь Земли, друг!
   - Да, ты прав, - уныло согласился я. - И я знаю, что так оно и должно быть... Но от этого не становится легче!
   На крыльцо больницы вышли две женщины, с грудными детьми на руках. Я задержал на них свой взгляд: обветренные смуглые лица; волосы в тугих пучках; на тонких шеях невзрачные дешёвые украшения; натруженные руки, привыкшие к тяжёлой работе в поле, привычно прижимают младенцев к груди.
   - Добрый день, Камал!
   - Да, и вам добрый! - кивнул я, пытаясь улыбнуться в ответ на их приветствие.
   Они спустились по лестнице, с интересом поглядывая на нас с Девом, и направились вниз по улице, о чём-то оживлённо беседуя.
   - Ладно, пойдём уже.
   Я взял Дева под руку и направился к дверям больницы.
   Внутри было светло и на удивление прохладно. Красный солнечный свет, лившийся сквозь узкие высокие окна, превращал медицинскую утварь в музейную бронзу. Знакомые запахи больницы витали в воздухе, наполняя длинные коридоры, где сновали санитарки в серых медицинских одеждах и платках, покрывающих головы. Люди, нуждавшиеся в помощи, сидели тут же: кто-то на стульях, кто-то прямо на полу. На лицах у всех было одинаково тревожное ожидание. Только дети, не знавшие уныния, галдели, умудряясь даже больницу превратить в место для увлекательных игр.
   Я остановил одну из санитарок, проходивших мимо нас, и спросил у неё, где сейчас главный врач. Невысокая смуглая девушка, явно из местных, застенчиво кивнула в дальний конец коридора и снова заспешила по своим делам.
   Анджали Пашупата была землянкой, как и мы с Девом. Женщина лет сорока, статная и подтянутая, при первой встрече она производила впечатление суровой властительницы древности, не терпящей неповиновения. Но стоило заглянуть в её глубокие чёрные глаза, и ты сразу понимал, что за этой внешней строгостью кроется человек бесконечной доброты и мягкости, отзывчивый и чуткий к чужим бедам и горестям.
   Едва я подумал о ней, как она неожиданно появилась перед нами в обычной медицинской одежде, выйдя из бокового помещения в сопровождении одной из санитарок. Заметив нас, Анджали Пашупата обрадовано вскинула руки:
   - А, Максим! Рада вас видеть у нас! - Её грудное меццо-сопрано привлекло внимание окружающих, но земная речь осталась не понятной для них, как и для её помощницы, которая с любопытством поглядывала на нас.
   Плотно уложенная причёска делала правильное лицо земной женщины, с характерной лепкой структуры сильного костяка, широким лбом, твёрдым вырезом губ и широко расставленными большими глазами, похожей на легендарную апасару. А едва уловимый оттенок той невыразимо завораживающей прелести, которая присуща только зрелой женской красоте, как бы ставил между ней и всем остальным миром непреодолимую преграду, едва приоткрывая завесу, за которой, казалось, таилась неизведанная пропасть безумных страстей и наслаждений.
   - Мы к вам, за помощью, - улыбнулся я в ответ, приходя в её нежные материнские объятия. От неё исходил аромат свежести и сладкого цветочного нектара.
   - Ты болен, дорогой мой? - удивилась и встревожилась Анджали Пашупата, слегка отстраняясь и пристально вглядываясь в моё лицо.
   - Со мной всё в порядке, как и с Девом. Мы хотели справиться об одной из ваших помощниц.
   - О ком же? - заинтересовалась врач.
   - Нам бы повидать Вибху Дуян, - отозвался Дев, немного нервничая.
   - Понимаю. Кажется, тут замешаны дела сердечные? - Анджали Пашупата лукаво взглянула на моего друга и развела руками: - Увы. Здесь я бессильна. Вам, мальчики, придётся решать свои проблемы самим.
   - Мы, собственно, и пришли сюда за этим, - пожал плечами Дев. - Так, где можно найти Вибху?
   Анджали Пашупата повернулась к своей помощнице. Странный цвет волос - чёрный с пепельной подцветкой - выделял эту девушку среди обычных чёрных с красноватым отливом голов гивейцев и гармонировал с её серыми глазами.
   - Гае! Ты не видела Вибху?
   - Она ушла... сегодня утром, - сообщила помощница высоким звонким голосом.
   - Ушла? Куда? - удивилась Анджали Пашупата.
   - Не знаю. Ушла из города. Забрала свои вещи и ушла. Она ничего не объясняла, а я... - смущаясь, стала объяснять Гае.
   - Хорошо, хорошо, - остановила её Анджали Пашупата. - Будь добра, иди в хирургию. Я сейчас подойду.
   Когда девушка ушла, врач обескуражено посмотрела на нас.
   - Ничего не понимаю. Вот так вот, ни с того, ни с сего, уйти, не сказав никому ни слова... Ох, уж эти гивейцы! Никак я не могу привыкнуть к этой их поголовной дремучести, что ли...
   Анджали Пашупата сокрушённо покачала головой, явно расстроенная полученным известием.
   - Кажется, я догадываюсь, в чём причина её ухода, - медленно произнёс я, поглядывая на друга. - Ладно. Мы пойдём, пожалуй. Не будем больше отвлекать вас от работы.
   - Эх, дорогой мой Камал! - вздохнула Анджали Пашупата. - К счастью, моей работы здесь гораздо меньше, чем вашей! Ребята! Я прекрасно понимаю, как вам тяжело приходится сейчас, но...
   Она не договорила. Оглушительный грохот заставил её оборвать себя на полуслове, и всех нас вздрогнуть от неожиданности. Здание больницы содрогнулось, словно от страшного землетрясения. Со звоном посыпались разбитые стёкла окон, осыпая и раня осколками людей. Громкий детский плач разнёсся по коридорам больницы.
   - Что происходит? - Анджали Пашупата с недоумением смотрела на меня.
   Но если бы я знал это!
   - Взрыв! - воскликнул Дев. - Это был взрыв! Совсем рядом!
   - Школа! - тут же сообразил я и кинулся к дверям выхода.
   В это мгновение снова раздался грохот, звон бьющегося стекла и испуганные крики - ещё один взрыв! Выскочив на крыльцо больницы, я остановился, бешено озираясь по сторонам. До конца не понимая, что происходит, я уже сожалел о том, что у нас с Девом нет с собой оружия. Прилив адреналина стремительной рекой наполнял меня, подстёгивая психическую энергию, мобилизуя все резервы моего организма и одновременно проясняя сознание, в глубины которого Модулятором Случайностей были когда-то заложены все мои боевые навыки.
   Реакция обострилась до предела, а зрение сделалось панорамным, и я теперь видел сразу во всех направлениях. Вот трое вооружённых людей в чёрных одеждах перебегают улицу слева, метрах в двадцати от нас, как раз там, где только что прозвучали взрывы... Вот ещё двое уверенно двигаются им навстречу, в направлении школы со стороны узкого проулка... Мысль о детях, находившихся там, заставила меня максимально сконцентрироваться, и тогда время остановилось для меня.
   Я закрыл глаза, глубоко дыша и мысленно возносясь над землёй: неясные психические сигналы, приходившие отовсюду, превратились в образы, из которых сложилась чёткая картина окружающего пространства.
   - Трое справа! - над самым моим ухом прозвучал далёкий голос Дева Рошана.
   - Вижу, - спокойно кивнул я, отмечая и этих троих на своей мысленной карте. - Они твои. Я беру тех, что у входа в школу.
   - Понял.
   Не произнося больше ни слова, Дев стремительной бесшумной тенью скользнул вдоль фасадов ближних домов, а я устремился в противоположную сторону, ни на мгновение, не упуская из вида свои цели. Через пару минут между нами уже осталось меньше пяти метров. Заметив моё приближение, один из неизвестных вскинул оружие, но тут же стал дико озираться по сторонам, не понимая куда я исчез.
   Это была обычная психологическая игра в исчезновение, известная на Земле даже детям. Нужно было лишь отвлечь внимание противника, сосредоточив его на чём-нибудь постороннем, что я и сделал. Оказавшись за спиной бородача в чёрном, я несколько секунд оставался в секторе невидимости. Открытое пространство без труда позволяло сделать это, предугадывая все движения моего противника, тем более что тот был массивен и неповоротлив.
   - Ага! Не уйдёшь! - завопил бородатый громила низким голосом, когда я снова появился в поле его зрения.
   Его загорелое до черноты лицо с тёмными круглыми глазами засияло от радости. Он, было, вскинул оружие, но выстрелить так и не успел. Коротким стремительным движением я выкинул правую руку вперёд, и мои пальцы сомкнулись на шее врага, впиваясь в мышцы, передавливая сосуды и парализуя нервы. Колени громилы подогнулись. Задыхаясь и обезумев от боли, он бросил свой автомат, пытаясь освободиться от моего захвата. Но его схватила не человеческая рука, а стальная машина.
   В эту секунду яростный зверь уже выполз наружу откуда-то из глубины моего нутра - не ведающий сострадания и сомнений, не знающий пощады - испугав меня, но отступать, было уже поздно.
   Рванув теряющего сознание громилу на себя, я закрылся им и тут же ощутил содрогания его обмякшего тела, в которое ударил град пуль. Выстрелы прозвучали глухо и отрывисто. Пули пронзали плоть моего живого щита, рвали её на куски. Но это продолжалось пару мгновений, не больше.
   Пихнув мёртвое тело на стрелявшего, я свалил своего ошарашенного противника на землю коротким ударом основания ладони в переносицу. Он упал, как подкошенный в горячую пыль, заливая её своей кровью.
   Третий - такой же коренастый и широкоплечий, как остальные - кинулся на меня с ножом, злобно сверкая глазами и скрежеща зубами. Но он пронзил лишь воздух там, где только, что стоял я. Легко перехватив его руку, я позволил ему продолжить движение вперёд, развернулся на опорной ноге и сразу резко рванул его запястье обратным рычагом вниз. Грузное тело взлетело в воздух и глухо упало к моим ногам. Кости сустава нападавшего с хрустом переломились. Закричав от боли, он забился, как рыба, выброшенная на берег. Я навалился на него всем весом сверху, придавливая к земле коленом и ломая ему шейные позвонки.
   В это мгновение за моей спиной послышался топот чьих-то тяжёлых ног. Резко развернувшись и поднимаясь с колен, я нанёс сдвоенный удар кулаками в грудь налетевшему на меня бородатому здоровяку с огромным тесаком в руках. Он споткнулся на ровном месте, выпучил глаза и стал хватать ртом воздух. Гримаса нестерпимой боли исказила угловатые черты его широкого обветренного лица.
   Выхватив у него оружие, я нанёс по телу врага рассекающий удар сверху вниз и сразу же ещё один удар - секущий по дуге - в сторону, почувствовав запястьем, как острый металл разрубает чью-то плоть. Два тела повалились на пыльную землю навзничь, истекая горячей кровью.
   За моей спиной раздались выстрелы. Я обернулся. В нескольких десятках шагов от меня Дев, с автоматом в руках стоял над поверженными противниками. Он уверенно поднял вверх руку, давая понять, что у него всё в порядке.
   Горячка боя постепенно проходила. Я возвращался в себя, тяжело дыша и осматривая убитых мною людей. Душу наполняла холодная отчуждённость. Я всё ещё пытался поймать того самого внутреннего зверя, так удивившего и напугавшего меня, рассмотреть его получше, но он изворотливой змеёй уполз обратно в темноту моего подсознания.
   Мне снова стало страшно за себя, страшно и неуютно в этом теле, так легко проливавшим чужую кровь, но непреложный закон зеркального отражения зла давал мне право противодействовать ему равной силой в критических обстоятельствах. Это не давало спокойствия душе, но снимало сомнения, избавляя на время от сожалений.
   Внутренне встряхнувшись и окончательно придя в себя, я бросился вместе с Девом к зданию школы, в окнах которой всё ещё полыхал огонь. Боковая стена здания была полностью разрушена. На грудах камней и обгоревших деревянных балок лежали почерневшие тела: четверо детей и двое взрослых. Площадка перед школой была засыпана листами исписанной бумаги и обгоревшей, искореженной мебелью. В дальнем конце площадки, у невысокой каменной ограды, сбились перепуганные дети. Две женщины-воспитательницы с растрёпанными волосами и перепачканными сажей лицами старались прикрыть их своими телами, глядя на меня и моего друга широко раскрытыми от ужаса глазами.
   - Всё хорошо! - успокоил я их. - Всё уже позади! Не бойтесь. Мы защитим вас. Уводите детей в безопасное место... Вот туда, в больницу. Там вам окажут помощь.
   Со всех сторон к зданию школы уже сбегались взволнованные, перепуганные люди. Кто-то пытался потушить пожар, другие помогали раненным, уводя их подальше от разрушенного здания.
   - Кто это был? - спросил у меня Дев, казалось, ещё не пришедший в себя от адреналинового возбуждения. - Каратели?
   - Нет, - покачал я головой, - это не каратели. Эти одеты не по форме и вооружены плохо... Но они пришли сюда с определённой целью. Это не обычные бандиты. И это беспокоит меня больше всего!
   - Но как они прошли через наши посты? - недоумевал Дев.
   - Вот это и надо выяснить! Займись этим немедленно! Проверь все посты, весь периметр охраны!
   - И на Амено-Хоко?
   - Да, и там тоже. Возможно, кому-то из этих "чёрных" бородачей удалось уйти от нас. А может кто-то из них всё ещё готовится напасть на город. Возьмите оружие и будьте готовы к бою!
   - Хорошо, - решительно кивнул Дев.
   - А я постараюсь поговорить с местными. Возможно, кто-то из них что-нибудь знает об этих людях, - сказал я.
   Дев закинул автомат на плечо и торопливо зашагал вниз по улице. Проводив его взглядом, я вернулся к месту нашей схватки, где уже собралась большая разномастная толпа.
   Моё внимание привлёк седой старик в широкополой плетёной шляпе с длинным посохом в сухих жилистых руках. Я хорошо знал его. Томбогори - так звали старика. Он был местным долгожителем и люди относились к нему с почтением, даже почитанием. Причиной тому была мудрость и рассудительность этого убелённого годами человека.
   Некоторое время Томбогори задумчиво смотрел на трупы бандитов, затем сокрушённо покачал головой. Уверенно сказал:
   - Это люди Кроды. Точно, его люди!
   Голос у него был глухой и тягучий.
   "Крода? - удивился я. Никогда раньше я не слышал этого имени. - О ком он говорит?"
   Я посмотрел на Томбогори. Его по-старчески выцветшие глаза прятались в глубоких морщинах и были полны спокойного безразличия.
   - Почему вы думаете, что это люди Кроды? - спросил я у него.
   - Только они носят красные подошвы на обуви, - проникновенная убеждённость звучала в его словах. Он ткнул своим посохом в сапог одного из убитых. - Это их отличительный знак, чтобы узнавать своих.
   - А кто такой этот Крода?
   Щёлочки глаз Томбогори, казалось, сделались ещё уже.
   - Он такой же отважный, как ты, - указал он на меня сухим узловатым пальцем. - Крода считает себя борцом за справедливость. Он и его братья.
   - Борцом за справедливость? - невесело усмехнулся я. - Убивая людей?
   - Они убивают солдат и чиновников из новой власти, за то, что те притесняют простых людей и потому что они обманули свой народ, захотев власти.
   - А как же убитые его людьми дети и женщины?
   Я пристально посмотрел на старика.
   - Крода убивает всех, кого посчитает недостойными сожаления, - равнодушно пожал плечами Томбогори.
   - Вот как? Выходит он простой бандит и разбойник?
   Старик отрицательно покачал головой.
   - Нет. Разбойники грабят, отнимая у людей их деньги и жизни. Они не задумываются. Крода не грабит. И у него есть цель. Он не слеп в своих поступках.
   Собравшиеся вокруг нас люди одобрительно закивали в ответ на слова Томбогори, как будто знали что он прав.
   - Цель? Какая цель у человека, который убивает других не испытывая сожаления? - нахмурился я.
   - Сегодня ты убил одного из братьев Кроды. Разве ты испытываешь сожаление? - мудрая печаль светилась в глазах Томбогори.
   - Брата? - изумился и заинтересовался я. - Кто... который из этих пятерых его брат?
   - Вот этот, - указал своим посохом старик на лежащего подле моих ног человека, которому я рассёк тесаком грудь.
   - Да, да! Это он, Гаддара! - с опаской на лицах, уверенно закивали другие.
   Я нагнулся и заглянул в тёмное от загара одутловатое лицо мертвеца, застывшее в предсмертной судороге. Желтоватые зубы его были обнажены в хищном оскале и торчали из черной курчавой бороды острыми кинжалами.
   - У Кроды есть и другие братья? - спросил я, выпрямляясь.
   - Есть, - кивнул Томбогори. - Двое: Юн Хи и Мизу.
   - А ещё я слышал о его сестре! - с важным видом воскликнул желтолицый человек в длинном синем одеянии. - Говорят, она чертовски хороша собой! И Крода любит её больше всех своих жён!
   Человек в синем сложил руки на объёмистом животе, слегка покачиваясь из стороны в сторону. Его маленькие глазки на круглом лице сально заблестели.
   - А где можно найти этого Кроду? - спросил я, обращаясь к Томбогори, который казался мне более осведомлённым и заслуживающим доверия.
   Старик задумчиво посмотрел вдаль. Сказал неспешно:
   - Поговаривают, он живёт со своей семьёй на островах Южного побережья. Может быть, где-то в Чанчжен. Точно тебе не скажет никто. Крода скрывается от своих недругов.
   - Я слышал, что он собрал большую армию и хочет пойти на Линь-Шуй, чтобы сделать его главной столицей Гивеи! - сообщил невысокий худощавый человек в кожаном фартуке рыбака, надетом поверх выгоревшей на солнце майки и широких по щиколотку штанов.
   - Ого! А у этого Кроды большие планы! - невесело усмехнулся я. - Что ж. Пожалуй, настало время нам с ним познакомиться. Вдруг он окажется нам другом, а не врагом?
   - Друзей не приводят издалека, - покачал головой Томбогори. - Крода может принимать разные облики. Тебе следует проявлять осторожность, ища в нём союзника!
   - Спасибо за совет, отец! - Я благодарно положил руку на его плечо. - Ты действительно мудр, как многие здесь говорят.
   - Мудрость не сестра старости, - пожал плечами Томбогори. - Если я стар, не думай, что я познал все истины на этом свете. Всё известно лишь Богу.
   - Богу? - усмехнулся я. - Какому из богов? Ведь у каждого он свой.
   - Какой нужен тебе решаешь ты сам.
   Глаза Томбогори хитровато блеснули.
   - Я не верю в богов. Я верю в людей. Только они способны стать выше богов.
   - Тогда ты силён своей верой и не нуждаешься в чужих советах, - заключил Томбогори, одобрительно кивая в ответ на мои слова.
  
  
  
   ГЛАВА ВТОРАЯ 
  
   ТЕНИ ИЗ ПРОШЛОГО
  
  
   Степное разнотравье мерно клонилось на ветру, разбегаясь золотистыми волнами по склонам редких холмов, похожих на уснувших в пологах трав исполинов. Глубокие чёрные тени отмечали каждую складку на их неподъёмных телах, словно скрывая от глаз путника сокровенные тайны.
   Я взобрался на широкую спину одного из них, и остановился около покосившейся, изъеденной ветром и временем серой каменной плиты, вдыхая распалённого солнцем воздуха.
   Пахло сухой травой, терпкими полевыми соцветиями и соленым океанским простором, который уже брезжил впереди зеленоватой дымкой, колыхавшейся в мареве жарких испарений. При виде её даже палящий полуденный жар уже не казался мне таким изнурительным, а спуск с холма стал приятной прогулкой, в отличие от долгого и утомительного подъёма.
   Из-под моих ног тучи стрекочущих насекомых, похожих на земных кузнечиков или цикад, бросались врассыпную, повисая в недоумении на мохнатых метёлках трав. Сухие семена трескались и лопалась под моими подошвами. Назойливые жуки кружили над головой, норовя забраться в нос или уши, но я не обращал на это особого внимания, торопясь скорее добраться до воды. И только когда степной простор закончился обрывистым спуском в широкую бухту, я позволил себе отдых, усевшись в траву прямо на краю обрыва и любуясь открывшимся мне видом.
   Внизу набегающие на берег пенные волны лениво колыхали лохматые водоросли, точили песок глубокими бороздами. Вдали, на морском просторе, маленькое рыбацкое суденышко, отважно разбивая водяные валы, медленно, но упорно двигалось в сторону тёмной земли, горбившейся унылыми склонами синих холмов на границе неба и океана. С вершины одного из этих холмов через всё небо протянулась к солнцу широкая полоса дымных облаков, словно, кто-то выстрелил оттуда светилом из невиданной пушки, и сейчас оно действительно походило на огромное, раскалённое докрасна пушечное ядро.
   Громада океана выгибалась шершавой спиной навстречу небу, становясь густо-зелёной у самого горизонта; размеренно наваливалась на обрывистый берег, дробясь брызгами и обрывками пены. Нескончаемый шелест волн, резкие вскрики птиц и шум ветра - казалось, что больше ничего не существует в этом удивительном мире. Хотелось бесконечно долго сидеть вот так вот, на берегу и слушать эту вечную песнь природы, забыв обо всём на свете. И чем дольше я сидел здесь, тем явственнее чувствовал, как с каждым новым ударом волн о прибрежную гальку душа моя успокаивается, освобождаясь от всех печалей, от всех тревог и сомнений.
   Но я знал, что это моё спокойствие не будет долгим. Случившееся два дня назад в Тяньгун - гибель ни в чём неповинных людей от рук наёмников какого-то Кроды - не могло быть простой случайностью. Теперь я понимал, что у нас на пути неожиданно появилась какая-то новая сила - неизведанная и жестокая, возможно, грозившая опасностью всему нашему делу. У этой силы были свои цели. Её действия были не слепы, и это особенно беспокоило меня. И осознание неожиданно изменившейся реальности омрачало всю мою радость от близости с природой.
   Вместе с этим в душе появилась подспудная тревога за Юли. Хотя она и была сейчас в безопасности, в Шеньчжоу, под присмотром моих давних товарищей: Рэд Вана и бывших старателей, друзей Кулака, теперь можно было ожидать любых неожиданностей.
   Мы с Девом до недавнего времени тоже думали, что находимся в безопасности, ожидая лишь открытого боя с врагом. Но кучка бандитов, тайно вырезав один из наших охранных постов, проникла в наш город, чтобы вершить своё чёрное дело. И мы оказались не готовы к этому. А ведь такое может повториться и в Шеньчжоу, может повториться в любом другом городе или посёлке! Что если Юли пострадает?
   Мысль об этом была для меня самой тяжёлой. Я должен был находиться рядом с женой. Дев, конечно же, вызвался лететь со мной, но я убедил его в необходимости оставаться в Тяньгун и быть начеку. Друг согласился со мной, хотя я видел, как тяжело ему даётся это решение.
   Преодолев большую часть пути по воздуху, я оставил свой гравиплан в безлюдной степи, в десяти километрах от Шеньчжоу. Осторожность никогда не помешает. Лучше появиться в городе под покровом ночи, ведь ищейки ОЗАР всё ещё снуют по селеньям Южного материка. В любом окрестном посёлке можно было наткнуться на доносчика, а цена за мою голову здесь была высока.
   Я снова посмотрел на океан, плескавшийся внизу, под моими ногами.
   "Искупаться? - промелькнула мысль. - Да, пожалуй, стоит!". До заката ещё несколько часов, и океаническая прохлада снимет усталость от пути по жаркой степи.
   Я скинул с себя всю одежду, приборы и оружие, и стал спускаться по крутому берегу к воде. Ноги скользили по осыпающейся горячей гальке, порывы ветра обдували обнажённое тело, вновь заставляя почувствовать себя сливающимся с природой. Я зашёл в воду по пояс и бросился в набежавшую волну, отдаваясь воле всесильной стихии, чувствуя знакомый солёный вкус на губах.
   Качаясь на волнах, то поднимавших меня к небу, то бросавших в пенные пропасти, я отплыл от берега метров на сто и повернулся на спину. Взгляд мой упёрся в низкое синее небо, подёрнутое прозрачной алой дымкой.
   Нет, это было совсем не земное небо - бесконечно высокое, пронизанное солнечным светом, манящее своей ослепительной голубизной, за которой, казалось, скрываются далёкие неведомые страны и целые миры.
   Небо Гивеи было чужим, тяжёлым и мрачным. Может быть потому, что сама жизнь у людей здесь была иной, чем у нас, на Земле?.. И эту жизнь нам необходимо исправить, нужно непременно помочь гивейцам изменить её к лучшему! Приложить все усилия, рвать жилы... а, возможно, и отдать свои жизни, но изменить!
   И бунт против тирании не должен преследовать целью захват власти, ведь на смену старым всегда могут прийти новые проходимцы, у которых атрофировалась совесть, которые не испытывают сожалений и чувства вины... Пожалуй, одной веры в людей и воспитания здесь недостаточно. Гнилое человеческое нутро всегда может вырваться наружу. Уж это я знаю по собственному опыту!.. Значит, целью борьбы должен быть суд над провинившимися. Только так! Суд жестокий, но справедливый. А иначе не будет никакого воздаяния за прежнее, когда уже нельзя ничего исправить! Необходимо соблюдать равновесие, баланс сил. Недостойное действие всегда должно быть уравновешено противодействием...
   Может быть, этот Крода не так уж далёк от истины? Ведь я, пожалуй, тоже мог бы убивать всех, кто причиняет страдания, всех, кто ложью ведёт людей в бездну жестокости, всех, кто учит убивать и разрушать, прикрываясь словами о человеческом благе. А таких за пятнадцать лет правления Чой Чо Рена скопилось безумно много.
   Чой Чо Рен лишь усугубил моральную катастрофу, пережитую народом Гивеи за тридцать лет революции. Он лишь продолжил дело двух своих предшественников, не исправив их ошибки, а возведя ложь и лицемерие в норму, сделав их удобным инструментом для управления народом - массами, как здесь принято говорить.
   Деморализовав, дезориентировав людей ложью, он превратил их в массу - в безликое множество. Спросите здесь любого можно ли воровать или убивать ближнего, и он не ответит вам, засомневается в выборе правильного ответа, потому что вопрос о добре и зле - самый очевидный вопрос для любого цивилизованного человеческого общества - здесь, на этой планете оказывается неразрешимым!
   И вот это всё нужно было исправить... Но под силу ли такое кучке землян?.. Ведь здесь необходима длительная и тяжёлая работа по превращению того, чем является народ Гивеи сегодня в то, чем он должен стать завтра. И никакого "беспристрастного подхода", никакого "стороннего наблюдателя" здесь быть не может! Зло всегда и везде нужно принимать во внимание, не рассматривать его как "норму". Поэтому-то пять долгих лет мы вынуждены бороться здесь с ложью, жестокостью и безразличием, преследуемые властями, попадая за колючую проволоку лагерей, принимая смерть от рук агентов ОЗАР, лопаясь, как туго натянутые струны, неизбежно и быстро выгорая при любом столкновении со злом.
   Мы вынуждены браться за оружие, вступая в кровавые битвы с армией и отрядами карателей, вынуждены переступать через все моральные и этические нормы земного общества, но главная битва - битва за умы и сердца гивейского народа - пока ещё не выиграна нами. Хотя знамя свободы и знания уже поднято. Оно уже развевается над пустынями духа и одинокими тайниками прекрасного, но ещё только предстоит сделать так, чтобы в душах и сердцах людей оно не было опущено, чтобы зёрна прозрения, брошенные нами, дали процветание этой пустыне. И только сами жители Гивеи смогут сделать это. А мы должны раскрыть им глаза на то, что все они - жертвы, находящиеся в незримой тюрьме, воображающие себя свободными и слепо влачащиеся за лживыми обещаниями материального успеха. Ведь все эти люди даже не знают, что такое истинная свобода, подкреплённая верой в здравую человеческую натуру и огромные её возможности!
   До сих пор все неудачи революционных вождей здесь прямо или косвенно оплачивались народом, но уже давно стало ясно, что под новыми масками затаилась прежняя сущность угнетения, подавления и эксплуатации. Она умело прикрывалась пропагандой, внушая народу примитивные шаблоны восприятия действительности, завлекая его в цепкую паутину иллюзий. И теперь вопрос о том, кто должен отвечать за это у многих уже не вызывал никаких сомнений. Но заря новой жизни лишь разгоралась над этой планетой, а дорога из мрачной тьмы к свету по-прежнему была бесконечной...
   Я перевернулся и поплыл обратно к берегу.
  
  
   * * *
  
  
   Ночь нахлынула неожиданно и стремительно, рассыпав по небу бескрайнее великолепие звёзд. Лишь едва заметная полоса оранжевого света у далёкого горизонта оставалась напоминанием о прошедшем дне. В прохладном мраке ожили новые звуки - таинственные шорохи и скрипы, глухие усмешки и приглушённые всхлипы. Широкая полоса редкого леса, стоявшая на восточной окраине города, была наполнена ими до краёв. Тёмные стволы деревьев неумолимыми стражами обступили меня со всех сторон.
   Я вышел на знакомую мне широкую тропу и посмотрел на небо.
   Над самой моей головой огромный звёздный Лебедь раскинул свои крылья, словно прикрывая ими две яркие звезды - Альтаир и Вегу. Чуть в стороне, ему навстречу нёсся мифический Кентавр, сверкая холодной голубой звездой - Хадар был как всегда далёк и бесстрастен. Но он указал мне путь к другой звезде, светившей знакомым жёлтым светом в изогнувшейся тонкой змеёй Кассиопее - Солнце. При виде его сердце моё снова сжалось тоскливой болью, но тепло родного светила, казалось, грело душу даже здесь.
   - Стой на месте и не шевелись, а то башку снесу! - раздался за моей спиной тихий уверенный голос.
   Я улыбнулся, узнав его. Поднял для убедительности руки и стал медленно поворачиваться к говорившему.
   - Эй-эй! Ты глухой что ли?! Стой, не шевелись! - прикрикнул человек за моей спиной и ткнул мне в шею что-то твёрдое и холодное, наверное, ствол оружия.
   - Ну, если тебе станет от этого легче, тогда стою, - пожал плечами я, окончательно повернувшись лицом к говорившему.
   - Погоди-ка! - взволнованно воскликнул тот. - Неужто... Максим! То есть, Камал!
   Обрадованный и обескураженный неожиданной встречей, Хрящ раскинул в стороны жилистые руки, крепко, по-дружески обнимая меня.
   - Рад, что ты не снёс мне голову по ошибке! - весело рассмеялся я и серьёзно добавил: - Но за бдительность хвалю! Сейчас она очень даже кстати!
   - Чего уж там! - насупился Хрящ. - Мы с ребятами службу свою знаем!
   Из ближайших кустов вышли ещё три человека. Я плохо видел их лица в темноте, лишь оружие в их руках грозно поблёскивало в свете звёзд.
   - Доброй ночи, Камал! - приветствовали они меня.
   - И вам доброй!.. А она добрая?
   Я снова взглянул на Хряща, который, видимо, был старшим в этом карауле.
   - Да, у нас, вроде, всё спокойно пока, - пожал плечами он. - Чужих мы за версту чуем, а своих завсегда пропускаем.
   - Это хорошо. Ладно, возвращайтесь на свой пост, а я пойду дальше, в город.
   - К жене? - понимающе кивнул Хрящ.
   - Ага.
   Я ободряюще легонько стукнул его кулаком в грудь.
   - Смотрите в оба!
   - Не беспокойся! - заверил Хрящ и по-хозяйски посоветовал: - Ты края опушки держись. Скоро луна взойдёт. Тебе сподручнее идти будет.
   - Хорошо.
   Я махнул ему на прощание рукой и уверенно зашагал дальше.
   Скоро деревья стали заметно редеть и впереди уже забрезжили одинокие огоньки окон домов с окраины города. Тут и луна показалась из-за облаков, залив всё вокруг мертвенным серым светом и превратив окружающее в подобие театральной декорации.
   Одноэтажные домики с выгнутыми к небу черепичными крышами и узкими высокими окнами, как в большинстве провинциальных городов Гивеи, льнули друг к другу, выстраиваясь в короткие пыльные улицы, которые сходились к главной городской площади. Здесь обычно располагалось несколько административных зданий, а так же неизменный рынок с его дневной толчеёй и гамом.
   Но в ночные часы маленькие городки Гивеи, словно, вымирали. Даже бродячих собак на их улицах было не встретить. Лишь изредка они оглашали окрестности своим заунывным лаем, о чём-то переговариваясь между собой в ночи.
   Я легко отыскал нужный мне дом. Под деревом у входа, в обнимку с карабином, дремал утомлённый дневной жарой Стоян. Бесшумно приблизившись к нему почти вплотную, я осторожно взялся за ствол его оружия и легонько потянул на себя. Стоян тут же встрепенулся, вскочил на ноги, ошарашено озираясь по сторонам и передёргивая затвор.
   - Кто здесь?!
   Он вскинул оружие, уже готовый выстрелить, но я оказался быстрее, зажав его пальцы на спуске.
   - Тише! Тише! Весь город разбудишь!
   - Максим? - Стоян слепо щурясь, всматривался в моё затенённое листвой лицо.
   - Максим! - обрадовался он, наконец, очухавшись ото сна, и шумно выдохнул воздух. - Максим! Как я рад тебя видеть, дружище!
   - А ты спишь на посту! - укоризненно покачал я головой. - А ведь я доверил вам самое дорогое, что у меня есть!
   - Ты думаешь я... Да что ты такое говоришь! Чтобы я проглядел твою Юли? Да никогда! - Стоян обиженно насупился.
   - Стоян! Что там за шум? - послышался за дверью своеобразный женский голос, знакомый мне каждой своей ноткой. - Что происходит?
   В туже секунду дверь распахнулась и на пороге дома появилась Юли: босая и растрёпанная со сна. Луна ещё резче углубила черноту её волос, рассыпанных по плечам, пронизала лёгкую длинную рубашку, надетую на ней. Несколько вьющихся прядок упали ей на лоб, мешая смотреть. Она недовольно убрала их и тут заметила меня, стоящего рядом со Стояном.
   - Максим!
   Юли бросилась мне на шею, переполненная счастливой радостью. Жадно прильнула к моим губам, не обращая внимания на слегка смущённого Стояна.
   - Вы бы это... шли в дом что ли, - растерянно пробурчал он. - А то ещё дитя ненароком застудите!
   Юли отстранилась от меня, несколько секунд всматривалась в моё лицо. А я не мог оторвать взгляда от её светящихся любовью глаз. Подхватив любимую подмышки, я отнёс её в дом, бросив напоследок Стояну:
   - Иди, отдыхай. Сегодня я подежурю.
   Стоян нехотя закинул карабин за плечо, опустил голову и побрёл прочь.
   Я поставил Юли на пол посреди комнаты и плотно запер за нами дверь.
   - А тебе идёт материнство! - осторожно погладив живот жены, я снова поцеловал её.
   - Как и любой другой женщине, - прищурилась Юли, убирая с лица волосы. - А вот какой из тебя отец получится, скоро увидим!
   - Надеюсь, хороший... Но я немного волнуюсь на этот счёт.
   - Правда?
   На лице Юли появилось умиление. Она положила руки мне на плечи и игриво наклонила голову.
   - Не бойся! Мы справимся, - промолвила вкрадчиво, затем осторожно присела на край постели. Посмотрела на меня снизу вверх.
   - Завтра в городе большой весенний праздник. Будет много гостей из окрестных посёлков... Ты вовремя приехал! У тебя тонкое чутьё!
   - Да. Только причина не в празднике, про который я совсем забыл, а в тебе.
   Я склонился к ней, окунул пальцы в волны её волос. Она притворно наморщила носик.
   - Обманщик! Столько времени не вспоминал обо мне в этом своём Тяньгуне, а тут вдруг захотел меня увидеть?
   Юли покачала головой.
   - Разве такой Камал? Разве он может позволить себе слабость вот тут?
   Она приложила ладонь к моему сердцу.
   - Да, здесь у Камала почти ничего не осталось, - признался я и добавил: - Но у Максима тут - ты и только ты!
   На этот раз Юли долго, без улыбки всматривалась в моё лицо. Наконец, спросила:
   - Что-то случилось, Максим? - Голос её зазвучал лёгкой тревогой.
   - Случилось, - вздохнул я. - В Тяньгуне погибли люди... несколько детей и женщин. На нас напали.
   - Кто?
   Глаза Юли наполнились болью.
   - Какие-то наёмники. - Я присел рядом с ней на постель. - Говорят, что это были люди некого Кроды, который, как и мы, борется здесь с властью Чой Чо Рена... Вот только представление о справедливости и счастье у него весьма своеобразное.
   Я невесело усмехнулся.
   - И что? Что дальше? - Юли судорожно сжала пальцы. - Вы остановили этих людей?
   - Мы убили их... вместе с Девом.
   Юли помрачнела.
   - А иначе... иначе было нельзя? Я помню о воздаянии за зло, но... Разве ты рождён убивать, Максим?
   Она порывисто взяла меня за руку. Я снова усмехнулся, не решаясь заглянуть ей в глаза. Сказал с наигранной беспечностью:
   - Ты же знаешь, я родился жаркой июньской ночью на девятый день после новолуния, когда Рак только-только восходил на небе. Мать даже хотела назвать меня санскритским именем "тьма", но отец решил, что не стоит искушать судьбу... Хотя что-то, видимо, всё же осталось во мне от этой материнской задумки. Какая-то зыбкая связь с темнотой... Может быть, она ещё тогда предугадала мою судьбу? Ведь эта "тьма", как оказалось, до сих пор сидит во мне!
   Я посмотрел на Юли, словно она могла что-то знать об этом.
   - Не нужно, Максим! Не говори так! - Моя любимая приложила тёплые пальцы к моим губам. - Не только тебе одному тяжело. Нам всем тяжело.
   - Ты боишься? - удивился я.
   - Нет. Я не боюсь, - мотнула она головой. - Но что проку от твоих сожалений? Прошлое не вернёшь и ничего в нём не исправишь!
   - Вернуть нельзя. Но помнить-то надо! Чтобы исправить настоящее... Иначе, как я могу жить, как смогу идти дальше, забыв своё прошлое?.. Как ты можешь?
   Я вопрошающе посмотрел на неё. Её янтарные глаза были широко раскрыты, зрачки расширились.
   - Ты прав, - согласилась она. - Помнить надо, потому что сегодня у нас с тобой не лучшие дни...
   - Хорошо, - глубоко вздохнув, словно, решившись, сказала она. - Давай поговорим об этом!
   Я немного удивился неожиданной перемене в ней, но видя её решимость, продолжал:
   - С детства мне говорили: прежде, чем сделать шаг, подумай, не наступишь ли ты на кого-то другого. В школе меня учили, что каждый человек свободен, но свобода это не вседозволенность. Истинно свободный человек всегда соотносит каждое своё желание, каждый свой поступок или действие с возможными последствиями для других людей. Свобода должна подпитываться стремлением обуздать своё собственное "Я" ради общего блага. Только так можно достичь гармонии и счастья в мире... А ведь это тяжёлая работа - обуздание своего эго! Но она совершенствует нас, очищает и возвышает нашу душу...
   Я помолчал, глядя перед собой и вспоминая своё земное прошлое. Юли слушала меня с напряжённым вниманием.
   - Мне всегда казалось, что я поступаю правильно, что мои мысли, мои действия и поступки верны, ведь я всей душой всегда стремился к утверждению в мире Добра и полному уничтожению Зла! Пока... пока я вдруг не понял, что слеп и не вижу вокруг других людей, а вижу только себя... А это значило, что я вовсе не свободен, как другие, что я раб своих амбиций, что я закован в свои иллюзии, как узник в кандалы. Понимаешь?..
   Я посмотрел в тревожные глаза жены. Она кивнула, крепко сжала мою руку.
   - Подобные мне люди всегда причиняли затруднения человечеству. По природе своей они обычно сильные и энергичные, но абсолютно безжалостные к чужим страданиям. Главная их цель - удовлетворение собственных потребностей. Поэтому-то они всегда провозглашают себя единственно знающими истину. Поэтому-то в различных обличиях они подавляют любые несогласные с ними мнения, стремятся искоренить отличные от них образы мышления и жизни. Такие люди не думают о будущем, потому что живут лишь настоящим моментом... И я должен был защищать от них общество, но сам стал таким же, как они! Уверовав в свою высшую и единственную правоту, я переступил черту, за которой ошибка становится преступлением...
   Я помолчал, собираясь с мыслями. Юли не перебивала меня, терпеливо слушала мою исповедь.
   - Ты же знаешь, чего стоило мне искупление, - продолжал я. - Но сегодня, здесь я вновь ощущаю себя в плену у майи, потому что любая моя попытка соотносить свои действия с их последствиями для остальных людей - и близких мне, и совсем незнакомых - не может привести ни к торжеству добра, ни к гармонии, ни к всеобщему счастью... Даже к всеобщему взаимопониманию и взаимному уважению не приведёт... Потому что здесь применим только один закон, единственно верный на этой планете - "Аз воздам!". Незамедлительное противодействие всякому злу равной силой и в равной степени - вот что здесь реально действует во благо и ничего другого не дано... пока здесь не искоренен главный источник Зла.
   - Но ведь здесь есть и добро! - не согласилась со мной Юли, кладя руки на свой живот, словно защищаясь от моих слов. - Как ты можешь этого не видеть? Оглянись вокруг! Его не так уж мало. Искры любви, гуманности, знания хоть и изредка, но загораются в этой тьме! Они медленно, по чуть-чуть изменяют этот мир, создают основу для более частого проявления высших качеств в людях. И чтобы они не были уничтожены этой тьмой, добро это нужно множить, бережно взращивать его новые побеги!
   Глаза Юли были переполнены горького сожаления и негодования.
   - Хищники, люди со звериными качествами выигрывают только в короткой перспективе, - взволнованно продолжала она. - Да, они легко занимают вершину общественной пирамиды, но это же не означает проигрыш Добра на глобальном уровне! Выжирая всё вокруг, элита всегда обрушивает общественную систему и погибает вместе с ней... А затем приходит новая жизнь. Наступает рассвет! И если в этой новой жизни не будет таких людей, как мы, как наши друзья, эта заря никогда не разгорится новым, лучшим днём. Наступит снова ночь...
   Юли болезненно поморщилась, словно, произнесённые ею слова причинили ей боль.
   - Для того чтобы этого не произошло, мы и собрали всех этих людей. Для этого создали наши школы! Для этого нужны все наши усилия и труды! Разве не так?.. А, иначе, зачем мы сгораем в огне чужой для нас войны на чужой планете? Зачем эти жертвы? А, Максим?
   Она требовательно и тревожно посмотрела на меня, напрягшись всем телом.
   - Не ведая границ своему воздаянию, ты можешь, уничтожить то хрупкое добро, что есть здесь. Я всё больше пугаюсь за тебя. Ты становишься другим и снова можешь ступить на неверный путь. Ты взял себе чужое имя, словно спрятал за него свою совесть. Ты снова стал одержим своими идеями и беспощаден в их достижении. Твоя неумолимость с каждым днём растёт и всё больше страшит меня! Разве этого ты хотел пять лет назад... мы хотели?
   - Глупенькая! Ну что ты напугалась? Я такой же, как и прежде. Поверь!
   - Нет! - твёрдо и уверенно произнесла Юли. - Человек не может не меняться, оставаясь всю жизнь одним и тем же. И это зависит не только от обстоятельств, но и от его воли... прежде всего от неё. Сейчас ты другой и...
   - И? - невольно я напрягся от её слов. - Ты больше не любишь меня... таким?
   Сожаление и разочарование отразились в её глазах.
   - Максим! О чём ты говоришь?! Если бы я не любила тебя, мне было бы всё равно. Разве меня интересовала бы твоя судьба? Разве стала бы я носить в себе твоего ребёнка?
   Помолчав, она добавила:
   - Я тоже меняюсь. Этого трудно избежать... особенно в таком мире, как этот... особенно сейчас, в моём положении... Все здесь зовут меня Бхуми, - мечтательная улыбка появилась на губах Юли. - Я рада этому, потому что это имя заставляет меня чувствовать себя настоящей дочерью Земли. А если я потеряю это чувство, то я потеряю сама себя...
   Юли снова взяла меня за руку, тревожно заглядывая мне в глаза.
   - Максим! Пожалуйста, не теряй себя! Вспомни, кто мы такие и почему пришли сюда. Иначе... иначе я не смогу оставаться с тобой до конца! - тихо, но твёрдо добавила она.
   Я окунулся в её огромные молящие глаза и прижал любимую к своей груди.
   - Обещаю! Я убью в себе этого зверя! Он никогда не сможет нас разлучить.
   Она отстранилась от меня и несколько секунд всматривалась в моё лицо, словно, ища подтверждения каким-то своим мыслям. Затем уверенно сказала:
   - Тебе нужно обязательно поговорить с Онами!
   - Кто это? - удивился я.
   - Один почтенный старик. Он появился здесь два дня назад и рассказывает удивительные вещи: о революции, о вожде Чой Чо Рене, о народе Гивеи. Может быть, вы найдёте с ним общий язык и ты даже научишься чему-то у него?
   Юли с надеждой посмотрела на меня.
   - Хорошо. Я поговорю с ним... Завтра.
   - Да. А теперь давай спать. Я устала.
   - Давай.
   Я снова обнял жену, ложась рядом с ней на постель.
   Подумалось: "Удивительно, но против силы зверя сила мужчин абсолютно бессмысленна. Выиграть битву с ним можно только полным пониманием того, как действует твой враг. Малейшее стремление вывести борьбу в "силовую сферу" неизбежно будет означать гибель. Именно поэтому диалектика состоит в том, чтобы выставить против зверя противника, которому даже бессознательно не придёт в голову мысль мериться с ним силой - то есть женщину".
  
   * * *
  
   С приходом утра Шеньчжоу ожил и преобразился. Дома украсились разноцветными фонариками; с крыши на крышу протянулись связки цветочных гирлянд, наполнивших улицы буйством живых красок и дурманящими запахами. Красный, оранжевый, жёлтый, белый, лиловый, синий - немыслимые сочетания и оттенки их в цветочной пудре усыпали землю и стены домов. От обычной монотонности и унылости не осталось и следа.
   Со всех сторон слышалась музыка: гулкие барабаны отбивали стройный ритм; звонкие рассыпались в нём энергичной радостью, увлекая в круговерть безумного танца. Им вторили голосистые трубы и задиристые трещётки, звуки которых разбивали и дробили на мелкие кусочки безумные литавры.
   Улыбки светились на лицах людей. И стар и млад, казалось, переполняло мимолётное счастье. Все радовались приходу весны, когда в Южном полушарии на короткое время устанавливалась прохладная дождливая погода. Особенно преобразились женщины. Невзрачные повседневные одежды сменились яркими нарядами сочных расцветок, искусно расшитыми золотыми и серебряными нитями. Украшения сверкали на солнце в высоких причёсках и на тонких шеях ослепительным разноцветьем поддельных драгоценных камней и дешёвого жемчуга.
   Одни представительницы прекрасного пола степенно прогуливались под руку со своими важными мужьями. Другие - незамужние - сбивались в хихикающие стайки, озорно и кокетливо поглядывая на потенциальных женихов - серьёзных и чинных, как римские патриции, одетых в белые без ворота просторные рубахи, подпоясанные красными или чёрными поясами.
   Пожилые женщины с широкими корзинами полными цветов сидели прямо на обочине и усердно плели венки и гирлянды, нанизывая оранжевые и белые бутоны на длинные тонкие нити. Дети носились по улицам, озорно крича и улюлюкая, запускали юрких воздушных змеев, или посыпали друг друга цветочной краской и заливаясь при этом радостным смехом.
   Мы с Юли шли по городу, осыпаемые лепестками цветов и радостными приветствиями.
   - Бхуми! Бхуми! Катеи де хару! Камал! Шиавасе то ясаши! - неслось со всех сторон.
   Отвечая на приветственные поклоны и протягивая руки жаждущим прикоснуться к нам людям, мы направлялись в сторону городской площади. Компанию нам составили две местные девушки, с которыми успела подружиться Юли - Омэ и Мико. Невысокие и смуглые, они походили на двух сестёр - округлые лица, высокие скулы, узкие, светящиеся задором чёрные глаза. Пухлые губы маленьких ртов застыли в кротких улыбках.
   В это утро Рэд Ван тоже был с нами. Он шёл чуть позади, кивая всем встречным:
   - Тайё! Тайё!
   Мой товарищ выглядел особенно торжественно в национальном одеянии, напоминавшем длинный, свободно сидящий сюртук пунцового цвета. Он был застёгнут до воротника-стойки на золотые пуговицы, и Рэд - высокий и сосредоточенный, с твёрдым точеным профилем - в нём чем-то походил на ведийского бога, только блестевшие волнением и радостью глаза выдавали в нём обычного человека.
   Прислушавшись к его советам, я надел такое же одеяние, только нежного кремового цвета, расшитое по плечам и груди золотом. Юли решила одеться на праздник в свободную тунику с рукавами, по крою похожую на длинный расклешённый сарафан. Её наряд был заботливо сшит местными мастерицами из серебристого муслина с ярким набивным цветочным рисунком по подолу.
   Такие наряды здесь обычно надевали на праздники городские жительницы Гивеи, которым не приходилось трудиться в поле или помогать мужьям во время рыбной ловли. Сейчас этот наряд был особенно удобен для неё. Моя любимая дополнила его палантином из яркой цветной ткани бандхни, который добавил её образу особой прелести.
   - Максим! - неожиданно Юли стала теребить меня за рукав.
   - Что любимая?
   - Онами!
   Она указала куда-то в сторону. Я посмотрел в указанном направлении.
   На небольшом пятачке, в тени развесистых деревьев группа молодых людей - человек десять, пятнадцать - обступила какого-то старика, опиравшегося на иссохший посох: длинная седая борода, широкая плетённая шляпа, защищавшая лицо от палящих лучей солнца и любопытных взглядов. Издалека он напомнил мне Томбогори.
   - Онами! - окликнула старика Юли, когда мы подошли ближе.
   Тот повернул голову в нашу сторону, и на губах его появилась тонкая улыбка.
   Сейчас я смог получше рассмотреть его. Одет он был в объёмный пыльный балахон, почти утративший на солнце свой первоначальный цвет. Это странное одеяние делало Онами похожим на старого монаха-отшельника или мудреца, но мне почему-то показалось, что оно лишь скрывает от посторонних глаз настоящий облик этого человека. Покатая спина и по-старчески опущенные плечи могли в любой момент распрямиться, и перед нами стоял бы мощный, сильный воин, а не чахлый старец. Это впечатление только усилилось, когда я взглянул в его глаза. На изборождённом морщинами лице они казались совершенно чужими - живые, пронзительные, полные скрытых страстей и холодного тёмного огня.
   - А, Бхуми! - произнёс старик низким скрипучим голосом, отвешивая моей жене низкий поклон.
   - Онами! Познакомься. Это мой муж, Камал, - представила меня Юли, и я заметил, что она слегка взволнована. Слабые пятна румянца проступили у неё на щеках.
   - Тот самый Камал? - понимающе закивал старик, издав непонятный звук: то ли глухой кашель, то ли приглушённый смех.
   - Да, тот самый, - улыбнулся я, протягивая ему руку.
   Секунду он смотрел на неё, затем сложил ладони перед грудью в традиционном приветствии.
   - Почему вы здесь, а не на празднике, вместе со всеми? - удивилась Юли.
   - Да, вот, беседую с молодёжью.
   Онами простёр руку в сторону, указывая на собравшихся около него людей.
   - Пытаюсь научить их как жить в нашем жестоком мире.
   - И как, получается?
   Я внимательно посмотрел на него.
   - Они мне верят, - покачал головой Онами и снова улыбнулся, одними губами.
   - Вера это хорошо, - кивнул я. - Но она сильное оружие в умелых руках!.. Так чему же вы учите молодёжь? Надеюсь, тому, как стать честным и справедливым?
   Онами от моих слов весь затрясся в беззвучном смехе.
   - Сынок! Ей, богу, не смеши меня! Как можно быть честным и справедливым в мире, где правит подлый тиран? Слова о честности и справедливости вызывают у него только смех!
   Я заметил, как Омэ и Мико боязливо поёжились от его слов. Уверенно сказал:
   - Значит, нужно установить такие законы, которые возведут честь и равенство в норму.
   - Все здешние законы принимаются и исполняются под полным и безусловным контролем Чой Чо Рена, - покачал головой Онами. - И всё равно даже эти законы не исполняются его сановниками до конца! Всякий раз возникают какие-то обстоятельства, которые оказываются выше любого закона. Воля нашего вождя всегда сильнее любого закона!
   Старик насмешливо оглядел собравшуюся молодёжь. Его слова были встречены одобрительными возгласами.
   - Вожди приходят и уходят, а народ остаётся, - спокойно возразил я.
   - О, да! - кивнул Онами. - Но плохой вождь это лишь полбеды. Ведь его волю покорно и беспрекословно исполняют перепуганные государственные сановники, которые тоже часть народа, поэтому должны служить своему народу. Только заботятся они не о народе, а о сохранении насиженных мест и потому готовы на любые гнусности и даже преступления! К тому же волю Чой Чо Рена ревностно охраняют тысячи циников в погонах ОЗАР и в военной форме так называемой "народной" армии. И чем гибче будут хребты всех этих прислужников Чой Чо Рена, тем спокойнее будет его жизнь. Но для народа ровным счётом ничего не изменится. Наша жизнь будет становиться только хуже, изо дня в день!
   - Верно! Правильно говорит! - послышалось со всех сторон.
   - Так что, дорогой Камал, о законности на Гивее приходится только мечтать, - снова усмехнулся Онами, глядя мне в глаза. - Но и это можно было бы не принимать во внимание. Страшнее другое - кругом одна гниль! Люди, как труха истлевшего пня. Им не нужна законность. Они готовы сносить любое беззаконие.
   - Разве в этом их вина? Они лишь жертвы, не способные протестовать, - вступил в разговор Рэд Ван. - Ведь для того, чтобы люди не выражали протеста, нужно не так уж много - всего лишь отучить их мыслить критически. Для этого необходимо, чтобы народ в основной своей массе был малообразованным. Ведь у малообразованных людей запросы к жизни довольно примитивные: наличие еды, мнимого комфорта и столь же мнимого ощущения защищённости.
   И, конечно же, развлечения - столь же непритязательные и доступные, как и дешёвая еда. Всё это позволяет властям манипулировать общественным мнением, зомбировать людей, делая из них равнодушных тупых обывателей, безразличных ко всему на свете, кроме самих себя - любимых и дорогих.
   - Ты прав, - согласился я с ним. - Вот почему здесь так много тех, кто любит порассуждать о том, что "главное внутри", что "бог у каждого свой". Для таких людей действительно главное - то, что внутри них. И бог у них свой, собственный - утроба! Вот их бог, и иного бога у них нет. Один древний земной писатель написал о таких людях: "Заметь, что не Богов я мясом угощаю, а сам себя. Утроба - вот наш бог, и главный бог при этом". Все эти люди - рабы существующей власти... даже хуже того - они почти животные, скоты, в головы которых вбита одна единственная мысль: мысль о том, что только существующая власть является источником всех благ и гарантом их безопасности, и смена этой власти приведет к всеобщему хаосу, к катастрофе всемирного масштаба.
   И для полного и окончательного закрепления этой мысли власть старательно рождает уродливые образы мнимых врагов, выбрасывая их в окружающий мир, и они отравляют его, затмевая действительность и порождая иную - параллельную - реальность, не имеющую ничего общего с настоящей жизнью. С этими образами можно вести долгую и непримиримую борьбу, выставляя их страшными пугалами на всеобщее обозрение и таким образом до бесконечности растягивая иллюзорное покрывало майи над общественным сознанием.
   Собравшиеся вокруг нас молодые люди притихли. Я заметил на их взволнованных лицах удивление и сомнение, словно они начали примерять сказанное мной на себя.
   - Вот так вот для слабых, равнодушных ко всему людей иерархический мир становится самым привлекательным, - продолжил я. - Пока каждый из миллионов таких "маленьких людей" убеждён в возможности для себя подняться над остальными, отхватить лишний кусок благ и получить возможность повелевать теми, кто этого не смог сделать, ничто на этой планете не изменится к лучшему!
   Но, как только всем станет ясно, что они живут иллюзиями, вся эта чудовищная система угнетения утеряет свою опору. И никакая репрессивная машина не сможет помешать этому. Она может некоторое время удерживать систему, но на штыках нельзя сидеть - никогда!
   - И что же предлагаете вы? - спросил Онами, и я заметил в его глазах искренний интерес.
   - Когда придёт освобождение от необходимости вырывать для себя место в иерархии, люди обретут неслыханную свободу и огромные возможности. Ваше общество неожиданно провалилось во тьму, когда люди, выгрызающие себе место в иерархии на этой планете, захватили всё и вся, пожирая и растаптывая всех остальных. Но это вовсе не норма исторического развития. Это временная флуктуация, ничтожное по историческим меркам отклонение от истинного пути. Настоящая история Гивеи начинается только сейчас, и она должна начинаться с истории свободных людей.
   - А откуда возьмутся эти свободные люди, если кругом одна дрянь и нечесть? - усмехнулся Онами.
   - Зачем вы так говорите?! - взволнованно воскликнула Юли. - Есть и другие, на кого не действует "сонное" зелье пропаганды и лжи. Пусть их не так уж много, пускай они выбиваются из общей массы, становясь изгоями, но они есть. Да, их преследуют, сажают в лагеря и тюрьмы, или попросту уничтожают. Они остаются непонятыми и отвергнутыми всеми остальными, потому что рабы всегда ненавидят тех, кто стал свободным, пускай это только свобода разума и суждений. Ненавидят даже больше, чем своих жестоких хозяев. Но эти люди не труха. Они - искры, искры пламенеющего духа и за ними будущее этой планеты!
   - И если вы по-прежнему будите считать их изгоями, это приведёт к ещё большему разобщению гивейского народа, - добавил я. - А разобщённость народа только на руку преступной власти. Ведь любое объединение людей страшит её своей потенциальной возможностью протеста, и чтобы избежать революций и социальных потрясений, сохранить свой статус-кво такая власть пойдёт на всё, даже на тиранию. Потому-то, чтобы сломить тиранию, и необходимы новые справедливые законы - для защиты достоинства людей, их чести. Законы, дающие каждому веру в себя, возможность возвеличиться духом.
   - Вы живёте в сказочных фантазиях, - сокрушённо покачал головой Онами. - Вы, как наши властители, которые изолировали себя в придуманном ими же самими мире, которые отгородились непроницаемой стеной от своего народа. Оглянитесь вокруг, Камал! Сановники, которых назначил Чой Чо Рен управлять провинциями, погрязли в стяжательстве и мздаимствовании. Он ставит к власти своих друзей, знакомых и даже бандитов, только лишь потому, что те лично преданы ему.
   Между тем, народ получает от революционной власти лишь крохи, которых едва хватает, чтобы не умереть с голода. Избранные же тратят на себя миллионы - золото! Они скупают земли по всей планете, строят на ней дворцы себе и своим семьям. Таких дворцов не было даже у прежней власти, даже у самых богатых! Они погрязли в суеверии и мистицизме, превратившись в тоталитарную секту, в которой правит уголовная этика и мораль. Так какой закон их сможет излечить? И кто создаст эти законы?
   - Вы сами должны создать такие законы и распространить их по всех планете, чтобы люди жили только по ним! Нужно развивать общественное мнение, опираться на него в принятии важных для общества решений, не подчиняясь правилам, установленным властью. Мы помогаем вам добиться этого, делаем всё возможное, чтобы помочь вам построить самим иную жизнь - без крови и убийств, без насилия и угнетения, и главное безо лжи! - горячо воскликнула Юли.
   Онами взглянул на неё и снова покачал головой.
   - Чой Чо Рену не нужны изменения на этой планете, поэтому он не допустит распространения влияния Земли повсеместно. Земли он страшиться больше всего, потому что Земля принесла сюда иные ценности, иную справедливость.
   - Каков же, по-вашему, выход? - с интересом спросил я.
   - Если бы я был всё ещё молод и силён, как ты, я бы убивал по десятку негодяев каждый день. Убивал бы всех подручных Чой Чо Рена. Их бесславная гибель отвадит у других желание занять высокое положение в государстве и стремление поддерживать тирана. А затем, собрав силы, я бы смёл с лица Гивеи и самого Чой Чо Рена, и установил бы свою власть - справедливую и честную, основанную на наших традициях. Только так можно очистить эту планету от любого зла!
   Я пристально посмотрел ему в глаза.
   - Вы говорите не как мудрец.
   - А ты принял меня за мудреца?
   В глазах Онами появилась холодная весёлость.
   Откуда-то издалека раздались призывные звуки труб и бой барабанов.
   - Представление начинается. Вам лучше вернуться на городскую площадь, - равнодушно сказал старик. Он поклонился нам на прощание и побрёл прочь, горбясь и опираясь на свой посох. Красные подошвы его стоптанных сапог тяжело взбивали дорожную пыль.
   - Максим! Идём же!
   Юли потянула меня за руку. Я в последний раз бросил взгляд на удаляющегося старика и послушно последовал за взволнованной женой.
   - Какой-то он сегодня странный, - сообщила на ходу Юли, хмуря брови.
   - Почему? - поинтересовался я.
   - Раньше он никогда не говорил таких вещей, - объяснила она. - А сегодня он был похож на тебя, хотя ты был сегодня совсем другим... Не понимаю.
   Юли наморщила лоб в напряжённом раздумье.
   - Люди меняются, - пожал я плечами. - Ты сама мне вчера об этом говорила.
   - Перестань! Здесь что-то серьёзное. Нужно обязательно с ним встретиться после праздника и поговорить.
   - Хорошо. Надеюсь, твоя проницательность и ум помогут понять причину этих перемен и наши надежды не останутся пустыми. Без тебя я просто бессилен!
   - О! Мой Камал! Я люблю тебя!
   - Я тоже люблю тебя!
   Я крепко обнял её за плечи, прижимая к себе.
   Под сенью цветочных гирлянд, растянутых на высоких шестах над всей площадью, была выстроена круглая импровизированная сцена так, чтобы со всех сторон можно было увидеть представление. Вокруг неё собрались сотни людей в радостном предчувствии предстоящего действа.
   С правой стороны от нас стоял высокий треножник с огромным барабаном, обтянутым тугой потемневшей кожей. Двое коренастых мужчин в набедренных повязках, со сплетёнными в пучки волосами синхронно ударили в барабан короткими деревянными стержнями и принялись выбивать глухой дробный ритм, пританцовывая под него на месте.
   И тут же ожили два десятка танцоров и танцовщиц, неподвижно стоявших на сцене с опущенными головами. Они вытянулись широкой дугой, в центре которой неожиданно появились четыре артиста в страшных косматых масках, с шестами и палками в руках. Энергично притоптывая и подпрыгивая на месте, они стали отбивать новый слаженный ритм своими бесхитростными инструментами и ногами.
   Я заметил, что на всех участниках этого представления была надета особая обувь - открытые сандалии с плоскими деревянными накладками на пятке и мыске. Чувствовалось, что незамысловатые па артистов в масках имеют какой-то свой, скрытый смысл, как и весь этот танец. В нём было что-то древнее, мистические, пробуждающее в душе давно забытые мотивы.
   В слаженный ритм ударных влились громкие хлопки в ладоши и радостные выкрики танцоров массовки, простые движения которых казались удивительно гармоничными и красивыми. Люди в масках то сходились в центре сцены, то расходились в разные стороны, принимаясь безумно кружиться. Удары палок о шесты становились всё интенсивнее и быстрее, и вдруг все четверо замерли на самом краю помоста, и вместе с ними смолк большой барабан.
   Юли взволнованно схватила меня за руку, поражённая и захваченная оборвавшимся зрелищем. Но уже в следующее мгновение слева от сцены важный невысокий бородач в зелёной накидке принялся отбивать новый ритм, не щадя тугие тела пяти пузатых барабанов. Ему на подмогу пришёл хор звонких труб и низких смычковых.
   Ряды танцоров снова ожили. В центре сцены появились трое молодых мужчин, легко и непринуждённо извлекавших из своей необычной обуви дробную чечётку. Фоном им выступали танцовщицы в нарядных жёлтых одеяниях, подпоясанных широкими чёрными поясами. Причёски их были убраны цветами, а на губах и в раскосых глазах играли задорные улыбки. Слегка наклонившись вперёд, они отбивали ногами зажигательный ритм, при этом раскачиваясь из стороны в сторону и хлопая в ладоши.
   Задор и веселость танцоров на сцене быстро передались зрителям, и первые ряды их тоже пустились в пляс, наполняя воздух радостными выкриками и смехом.
   В это мгновение я заметил в толпе взволнованного и запыхавшегося Хряща. Он напористо пробирался к нам, интенсивно работая локтями. Наконец, остановился, переводя дух.
   - Камал! Камал! Там тебя ищут... Трое! - выпалил он, пытаясь перекричать музыку и шум толпы.
   Я в недоумении посмотрел на него.
   - Кто ищет? Зачем?
   - Говорят, давно ищут, - замотал головой Хрящ. - Я как услыхал, что они с Земли, так сразу же к тебе!
   Хрящ бродил возбуждённым взглядом по сцене, переминаясь с ноги на ногу.
   - С Земли?.. Что с Земли прилетел какой-то корабль? - ещё больше удивился я и посмотрел на стоявшего рядом Рэд Вана.
   Он недоумённо пожал плечами и нетерпеливо спросил, обращаясь к Хрящу:
   - Да говори же яснее! Откуда здесь эти земляне?
   Хрящ слегка опешил, боязливо вжимая голову в плечи.
   - Вроде шли сюда трое суток... Голодные, чумазые, просто жуть! Может в лагере в каком были, как остальные, да сбежали... А может... Кто ж их знает? Они не говорят, а я не знаю.
   - Ладно, - махнул я рукой. - Посмотрим. Где они у тебя?
   - Они не у меня, - снова растерянно пожал плечами Хрящ. - Они у Стояна сидят. Он их подкармливает там понемножку. Больно жалко на них смотреть, на таких!
   - Что случилось? - удивилась Юли, захваченная представлением и сразу не заметившая появления Хряща.
   - Ничего страшного, - успокоил я её. - Тебе нравится праздник?
   - Да.
   - Тогда ты оставайся здесь, вместе с Омэ и Мико, а мы с Рэдом отлучимся ненадолго. Хорошо?
   - Хорошо.
   Я крепко сжал её пальцы в своих руках, заглядывая в саму глубину её глаз, где увидел безграничное доверие и любовь.
   - Идём! - кивнул я Хрящу и пошёл вслед за ним вместе с Рэдом.
  
  
  
   ГЛАВА ТРЕТЬЯ
  
   ЗНАМЯ ЦВЕТА КРОВИ
  
  
   В доме Стояна толпились люди, пришедшие поглядеть на незнакомцев, явившихся в город в самый разгар праздника. Мы с Рэдом протиснулись на свободное пространство и остановились около массивного стола, за которым сидели трое мужчин с небритыми, тёмными от загара и пыли лицами. Они жадно ели дымящуюся кашу из закоптелого котелка, заботливо поставленного перед ними Стояном, который сидел тут же, подле стола на деревянной лавке.
   Этих троих вполне можно было бы принять за обычных гивейцев. И только приглядевшись повнимательнее, становилось ясно, что это земляне. Сила доброты, светившаяся в глазах, выдавала их.
   При нашем появлении один из них - на вид самый старший по возрасту - поднял рыжеволосую голову и принялся внимательно рассматривать меня. Наконец, на его вытянутом лице появилось удовлетворение, словно, он узнал во мне старого знакомого.
   Рыжеволосый мужчина взглянул на сидевших рядом товарищей, и все трое поднялись со своих мест, шагнув нам навстречу.
   - Так ты и есть тот самый знаменитый Камал? - спросил рыжеволосый.
   - Такой уж и знаменитый? - растерянно улыбнулся я.
   - А он действительно похож! - с лёгким удивлением в голосе сказал второй мужчина. Его, казавшиеся выгоревшими на солнце, белёсые брови слегка приподнялись, словно от удивления, но серые глаза остались спокойными и внимательными.
   - Похож на кого? - не понял я. - Может быть, вы объясните нам кто вы и зачем здесь?
   - Не сердись, - улыбнулся первый и дружелюбно похлопал меня по плечу. - Ты похож на своего отца, конечно.
   Я почувствовал, как ёкнуло сердце в моей груди.
   - Отца? Вы знаете моего отца?!
   - Знаем, - уверенно кивнул мужчина с белёсыми бровями. - Ведь ты - Максим? Максим Новак? Верно?
   Я ощутил ещё большее волнение. Покосился на стоявших поблизости людей и, понизив голос, сказал:
   - Да. Но вы...
   - Моё имя Юлий Торрена, - охотно представился рыжеволосый, протягивая мне в приветствии руку.
   - О! Я вас знаю! Слышал ваше имя... от друга моего отца, - взволнованно признался я, пожимая его обветренную узкую ладонь.
   - Точно, - кивнул Торрена, улыбаясь. - От Влада Стива разумеется?
   Высокий лоб, прямой крупноватый нос и морщинки в уголках глаз делали его походим на древнегреческого философа.
   - Тогда тебе должны быть знакомы и имена моих товарищей. Это Тадеуш Сабуро, - представил Торрена сероглазого блондина. - А это Артур Порта - ещё один давнишний друг твоего отца.
   Торрена указал на высокого сильного человека, всё ещё не утратившего былой стати и мощи атлета. Артур Порта протянул мне могучую руку, блестя зеленоватыми глазами и добродушно улыбаясь.
   Признаться, я был ошеломлён. Передо мной стояли люди, ставшие знаменитыми в системе ОСО ещё до моего рождения, но о судьбе, которых давно никто ничего не знал. Для меня они всегда были лишь героями изустных легенд. И вот я вижу их здесь, так далеко от Земли - моих старших товарищей и коллег по общему делу, ставшему смыслом всей нашей жизни!
   Волнение снова подкатило к моему горлу, и вместе с тем я ощутил радость и небывалый подъём сил.
   - Но как вы оказались здесь, на Гивее? Как нашли меня? - задыхаясь от нахлынувших чувств, воскликнул я.
   - Об этом-то мы и хотели с тобой поговорить, - сказал Юлий Торрена. - Но это разговор не для всех...
   Он посмотрел через моё плечо на собравшихся в доме людей.
   - Понимаю, - кивнул я и повернулся к Рэд Вану. Тот сразу же угадал в чём дело, хотя и не понял ни слова из нашего разговора.
   - Так, друзья мои! Давайте-ка освободим помещение. Видите, людям нужно поесть и отдохнуть, а вы набились тут, как семена в спелом кьюре! Не продохнуть!
   Собравшиеся любопытные зеваки стали неохотно расходится, обсуждая между собой увиденное.
   Я поймал настороженный взгляд Стояна и сделал ему знак: ты тоже! Стоян неохотно, но послушно поднялся со своего места и вышел вместе с Рэдом.
   Когда в доме остались только мы вчетвером, Торрена предложил:
   - Присядем?
   Я опустился на лавку, где до этого сидел Стоян. Торрена некоторое время ковырял ложкой в котелке, задумчиво глядя на поднимающийся из него пар. Все молчали.
   - Так вот, - наконец, медленно произнёс Юлий Торрена. - Думаю, ты в курсе того, что происходит на этой планете?
   - Разумеется, - кивнул я, удивлённый таким началом разговора. - Всё-таки я здесь уже пять лет и не просто наблюдаю за всем происходящим со стороны.
   - Да, мы знаем, - закивал Торрена. - Мы много слышали о тебе и о твоих делах. Как говорили у нас в старину: земля слухом полнится. Тебе удалось распространить влияние Земли на многие города и посёлки Южного полушария этой планеты. Ты смог собрать вокруг себя многих землян, заброшенных долгом в этот мир. Просвещение и обучение масс великое дело, заслуживающее уважения и поддержки.
   Нам до сих пор не понятно, как тебе так долго удаётся избегать масштабных столкновений с республиканской армией, сберегая жизни своих товарищей и простых гивейцев, доверившихся вам. Я знаю, что Чой Чо Рен многое отдал бы за твою жизнь и жизнь твоих соратников.
   - Мы умеем себя защищать, - спокойно ответил я. - Их армия не настолько сильна и организована, чтобы вести сейчас серьёзные боевые действия против нас. Чжан Фэй бездарный генерал. Правительственные войска способны охранять только обе столицы, но за их пределами простираются провинции, где, по сути, правит даже не "революционная законность", а так называемое "местное самоуправление". На востоке от Линь-Шуй создана Южная Народная Республика, которая постоянно конфликтует с прилегающими территориями то на религиозной, то на идеологической почве. На севере есть самопровозглашённая "Приморская республика". На больших же территориях и вовсе процветает простой бандитизм и беззаконие.
   Время от времени в эти районы заходит народная армия и пытается навести там порядок, но никакого реального эффекта их вылазки не имеют. А вот теперь есть основания полагать, что где-то у побережья, в островном районе Чанчжен появилась новая сила, цели которой мне ещё неясны... Нет, пока правительственным войскам не до нас, - уверенно покачал головой я. - Гораздо опаснее для нашего дела Мурамаса Иайто, который руководит действиями карательных отрядов. Сегодня они для нас самая реальная угроза: беспощадны и жестоки даже к женщинам и детям.
   - А как же служба безопасности? - напомнил Тадеуш Сабуро.
   - ОЗАР? Методы их работы известны мне изнутри. Так что мы, как правило, всегда на шаг впереди них. Хотя их ищейки порой доставляют нам немалое беспокойство... Нет, всё это не столь критично сейчас. Меня больше беспокоит именно разрозненность сил сопротивления, которые действуют несогласованно и хаотично, не имея ни общей стратегии, ни единых целей. Зачастую многие ограничиваются лишь силовыми акциями против представителей власти Чой Чо Рена... Думаю, это главная наша проблема. Необходимо объединить усилия всех недовольных этим режимом под одними знамёнами, и тогда победа станет возможной.
   - Да, это правильно, - согласился Торрена. - И всё же сейчас намного важнее школы, организованные тобой и твоими людьми. Сила духа в людях всегда превыше просто силы, а понимание и осознание важнее слепого следования... К сожалению мы сами этого не поняли вовремя и рассвет высшего общества на этой планете стал слишком затяжным. В этом есть наша прямая вина.
   - Ваша вина? - удивился я. - Но в чём ваша вина?
   - Ты ведь знаешь, что несколько лет назад с Земли вдруг исчезли многие сотрудники Охранных Систем? - вступил в разговор Артур Потра.
   - Да. Тогда я никак не мог понять, что же происходит. Мне даже показалось, что необходимость в людях - таких, как мы - отпала навсегда.
   Юлий Торрена печально усмехнулся в ответ на мои слова.
   - Видимо, я сильно ошибался на этот счёт...
   - Ошибался, - согласно кивнул Торрена. - Никто тогда не собирался распускать Охранные Системы Общества. Просто возникли задачи, решение которых потребовало задействовать большую часть их ресурсов и задействовать за пределами Трудового Братства, но во благо Земле...
   - Революция на Гивее? - догадался я. - Да, я давно подозревал, что мы, так или иначе причастны к происходящему здесь. Значит, я был прав в своих догадках?
   - Прав, - подтвердил Тадеуш Сабуро. - Тогда нам поручили особое задание, которое потребовало от каждого из нас согласия покинуть надолго Землю с риском никогда не вернуться домой.
   - И что же это было за задание? - мрачно спросил я.
   - Это была масштабная операция, разработанная Советом ОСО и нашими учеными-генетиками из ПОТИ пятьдесят лет назад, - начал свой рассказ Артур Порта. - Суть её состояла в том, чтобы воздействовать на один из генов человека, который регулирует выработку гормона дофамина. Вызвав мутацию этого гена, нам удалось добиться его специфичной вариации, которая влияла на политические и мировоззренческие предпочтения человека. Как оказалось, особенно ярко это проявлялось на женщинах.
   Я смотрел на него, и мог поверить своим ушам.
   - Получив необходимые препараты, Совет организовал их доставку в Сообщество, где наши люди тайно распыляли их в общественных местах, - спокойно продолжил Юлий Торрена. - Как ты сам понимаешь, спустя некоторое время это дало желаемые результаты, которые послужили катализатором революции на Гивее - восстанию народа против правящего режима... Хотя само восстание тоже не было спонтанным, - добавил он.
   - Но что-то пошло не так, - вмешался Тадеуш Сабуро. - Неосторожные манипуляции с генами - опасная вещь. А тогда всё делалось поспешно. Со стороны Сообщества исходила реальная угроза развязывания военного конфликта, в котором могли пострадать тысячи, миллионы наших людей! Вот почему Совет был склонен к принятию плохо продуманных решений, ведь ситуация большинству казалась безвыходной.
   - Почему казалась? - удивился и нахмурился Юлий Торрена. - Она и была такой! Мы стояли на грани большой войны, не имея возможности защитить Трудовое Братство доступными нам средствами. Любой, на ком лежит ответственность за миллиарды жизней, может ошибиться, поддавшись минутной слабости в стрессовой ситуации... Не подумай, что я кого-то оправдываю, - предупредил он, взглянув на меня. - Вот твой отец был всегда против подобных решений, за что, можно сказать, и пострадал.
   - Что вы имеете в виду? - насторожился я, окончательно запутавшись в своих чувствах.
   - Я говорю о его отправке на Терру, - пояснил Юлий. - Хотя, я, наверное, неправильно выразился. Ты не пугайся... В действительности, это назначение было не наказанием для твоего отца... Скорее желанием уберечь его от него самого.
   Я быстро взглянул на говорившего. Спросил:
   - А что случилось здесь, на Гивее?
   Торрена усмехнулся одними кончиками губ, даже не пытаясь скрыть печаль в глазах.
   - Прошло время и родилось новое поколение от матерей с теми самыми изменёнными генами... Эти люди изменились и изменились не в лучшую сторону. Мне думается, именно они причастны к происходящим здесь сегодня бедствиям!
   - Мы сами, своими руками открыли запретный "ящик Пандоры", - угрюмо вздохнул Артур Порта. - Это мы выпустили наружу отвратительных монстров, изувечивших жизнь и простым гивейцам, и нам самим ... вернее, мы пострадали от своих же необдуманных действий.
   - Преступных... преступных действий! - твёрдо произнёс я, холодно глядя ему в глаза.
   Потра расправил крепкие плечи и спокойно выдержал мой взгляд.
   - Что ж, ты прав... Хотя здесь и не было ни чьего злого умысла. Люди, принимавшие решения, хотели только блага для нашей Земли. И когда их ошибка стала очевидной, они поступили достойно: один погиб, защищая Трудовое Братство, другой покинул свой пост и отправился в добровольное изгнание.
   - Всё это печально, - после некоторого молчания, сказал я. - Но всё это было в прошлом. А что же вы хотите сейчас? Что вы намерены делать?
   - Мы пришли, чтобы помочь тебе, потому что путь, на который ты вступил, долог и труден, но это единственно верный путь.
   Юлий Торрена посмотрел на меня открыто и уверенно.
   - Хорошо. Я рад, что нашёл здесь друзей своего отца.
   - И твоих друзей, Максим! - добавил Тадеуш Сабуро.
   - Для всех здесь я - Камал. Зовите меня этим именем... Пока мы не победим и не вернёмся на Землю.
   - Добро!
   Мы пожали друг другу руки, как старые друзья.
   - Позволь сделать тебе один подарок, - сказал Торрена, протягивая мне странную короткую трубку с замысловатым механизмом.
   - Что это? - удивился я.
   - Это такое оружие, - пояснил Торрена. - Им в своё время пользовались агенты спецслуб Сообщества. Тебе оно может пригодиться. Надевается на руку, вот так, под рукав одежды, - показал он. - Стреляет специальными стрелами с ядом. Достаточно лишь направить в нужную сторону и поднять ладонь к верху. Смерть мгновенная, от паралича сердца. Только осторожнее! Потренируйся, прежде чем использовать его.
   - Хорошо. Спасибо!
   Я с интересом рассматривал причудливое приспособление на своей ладони.
   Дверь за нашими спинами с шумом распахнулась, и в дом вбежал взволнованный Стоян. За ним вошёл Рэд Ван, поддерживавший заплаканную Омэ. Жёлтое праздничное одеяние девушки было перепачкано кровью. Омэ взглянула на меня и разрыдалась.
   Я подскочил к ним, чувствуя, как бешено колотится сердце в моей груди.
   - Что случилось?
   Я посмотрел на Стояна.
   - Юли... Она пропала, - едва смог промолвить он.
   - Что? Как? Когда?
   - Она знает, - Рэд Ван указал на Омэ.
   Я повернулся к девушке, встряхнул её за плечи. Она вся дрожала от нервного напряжения.
   - Как это случилось? Говори!
   - Максим! - Тадеуш Сабуро положил руку мне на плечо. - Успокойся! Ты же видишь, она едва держится на ногах.
   Я усадил Омэ на лавку, дал ей воды. Немного успокоившись, та принялась рассказывать. После представления, по старинному обычаю незамужние девушки выпускали в лес аримасу - местного оленя, заранее отловленного взрослыми мужчинами и выкрашенного золотой краской. Юноши, желающие жениться, должны были отправиться в лес и тот из них, кто принесёт отпущенного оленя, получает право выбрать себе невесту.
   - И что было дальше? - напряжённо спросил я.
   - Бхуми понравился этот обычай, - глотая слёзы, продолжала Омэ. - Но, когда она узнала, что олень должен быть убит и съеден за праздничным столом, она пожалела животное и захотела сохранить ему жизнь. Мы с Мико отговаривали её, но она была непреклонна и отправилась в лес за мужчинами...
   - Постой! А где Мико? - вдруг сообразил я.
   Омэ поперхнулась слезами, опустила голову и снова зарыдала.
   - Её... её... убил... - с трудом выдавила она из себя.
   - Кто убил? - мрачно спросил Юлий Торрена.
   - Онами... - всхлипнула девушка. - Это её кровь...
   - Что? Этот старик? - удивился Стоян.
   - Да. Он вызвался помочь твоей жене... - Омэ подняла залитые слезами глаза ко мне. - Мы пошли с ней, а когда зашли в лес, Онами что-то сделал с Бхуми. Она сразу потеряла сознание. Мико закричала и кинулась ей на помощь, но Онами перерезал ей горло... Он хотел убить и меня, но я смогла убежать от него...
   - Что было дальше? - холодно спросил я.
   - Последнее, что я видела - гравиплан... Он взлетел над лесом и исчез. Полетел на север...
   - Кто этот Онами? - удивился Тадеуш Сабуро.
   - Один старик, - растерянно промолвил Стоян. - Он пришёл в Шеньчжоу пару дней назад. Сказал, что на праздник весны. Твоя жена часто беседовала с ним, приглашала к себе в дом.
   Стоян понуро посмотрел на меня, словно это он был повинен в случившемся.
   - И вовсе никакой он не старик... - утирая слёзы, всхлипнула Омэ.
   - Не старик? А кто же? - изумился Рэд Ван.
   - Думаю, это был Крода, - уверенно сказал я.
   - Крода? - переспросил Артур Порта. - А кто такой Крода?
   - Пока не знаю. Позавчера я убил его брата и, по-моему, знаком с его сестрой...
  
  
  
   ГЛАВА ЧЕТВЁРТАЯ 
  
   ДА, ВОЗГОРИТСЯ ПЛАМЯ!
  
  
   Весенний ливень обрушился неожиданно и стремительно. Порывы западного ветра нагнали лилово-серые тучи. Солнце померкло, и стена дождя пролилась на иссохшую почву, принося в этот изнывающий от жары мир живительную прохладу, наполняя его сочными красками тёмно-красных бутонов и оранжево-рдеющих соцветий. Пение птиц разносилось повсюду.
   Но эти краски лишь досаждали мне своим блеском, казались неуместными, а несмолкающий птичий хор наполнял душу жестокой тоской, навевал не радость, а отчуждение. Мысли о Юли тяготили моё сердце тяжёлой тревогой.
   Дождевые капли ударяли в оконное стекло, стекали вниз змеящимися ручейками. Я тоскливо наблюдал за ними и за тем, как на улице за окном промокшие до нитки дети прыгали по лужам, радуясь долгожданной влаге, как и вся природа вокруг. Я завидовал их искреннему веселью, потому что не мог, как они, беззаботно наслаждаться жизнью, хоть эта жизнь и была для этих гивейских детей тяжела и невзрачна.
   На крыльце кто-то зашаркал ногами, отирая с ботинок налипшую грязь. Дверь распахнулась, и на пороге появился Дев. Он скинул с плеч промокший мешковатый плащ, бросил его на лавку, стоявшую около двери.
   - Ну, и хлябь кругом! Всё никак не могу привыкнуть к тому, что здесь в провинциальных городках совершенно не мостят улицы? Казалось бы, чего проще: идет себе специальная дорожная машина, выравнивает грунт, проливает его связующим раствором и сразу же укладывает дренажную систему. А на песчаной почве обжигает её до состояния стекловидной массы. Быстро, безопасно и никакой тебе грязи.
   - Такие здесь тоже были, до революции, - безразлично произнёс я. - Все, что осталось от прежнего режима, давно износилось и пришло в негодность. А нового никто давно не строит. Заводы разрушены. Опытные инженеры и механики за тридцать лет или повымерли, или потеряли всякий интерес к любой работе по принуждению. Некому больше передавать опыт и знания молодому поколению... Да, и не хочет здешняя молодёжь учиться.
   - Это верно.
   Дев выжидательно посмотрел на меня.
   - Как ты, Максим?
   - Никому здесь ничего не нужно, - не отвечая на его вопрос, печально вздохнул я. - Огонь полыхает повсюду, обжигая не только землю - сжигая самих людей, превращая их в бездушные головешки!
   Мой друг потупил взор, разглядывая мыски своих ботинок. Неуверенно произнёс:
   - Ты думаешь, Юли всё ещё жива?
   - Конечно, жива! - вспыхнул я. - Что за мысли приходят тебе в голову?! Если бы Крода хотел её убить, то убил бы ещё там, в лесу, как Мико, но он забрал её с собой!
   - Но тогда зачем... почему он похитил её? - искренне удивился мой друг.
   - Не знаю. Возможно, ему нужна не она... может быть ему нужен я... Мне думается, что к этому похищению может быть причастна и Вибха.
   - Вибха? - ещё больше удивился Дев. - Она-то здесь при чём?
   - Эта девушка рассказывала мне о своих братьях. Их у неё четверо. Правда, имён она мне не называла. И у Кроды тоже есть братья - трое. Судя по всему, он старший среди них. А ещё, по слухам, у него есть красавица-сестра, в которой он души не чает... Совпадение? Может быть. Но слишком уж всё вяжется друг к другу. Подумай сам: Вибха неожиданно уходит из Тяньгун, и в Шеньчжоу почти сразу появляется старик по имени Онами. Он и есть Крода. Под видом мудрого старца он входит в доверие к моей жене разговорами о необходимости переустройства этого мира и о злодеяниях его правителя... Снова совпадение? Откуда тогда Крода мог узнать о моей жене и о том, где она находится?
   Я вопрошающе посмотрел на Дева.
   - Только Вибха могла сообщить ему о местонахождении Юли и её связи со мной! Она знала об этом!
   - Ты думаешь, это обычная женская ревность?
   Тень сомнения появилась на лице Дева.
   - Как знать. Ведь мы с тобой оба отказали ей во внимании... А если серьёзно, то мне кажется, что причина здесь в борьбе за власть, за влияние на этой планете. Юли лишь инструмент в руках Кроды в этой борьбе.
   - Чтобы манипулировать тобой? - понимающе закивал Дэв. - А для тебя?.. Что она для тебя?
   Он проникновенно посмотрел мне в глаза. Я невесело усмехнулся.
   - Ты это серьёзно? У него моя жена и мой сын! Что для меня может быть важнее этого?
   Дев спокойно выдержал мой взгляд. Неопределённо пожал плечами.
   - Долг... Желание истребить зло... любым путём. Помнишь: сливовое дерево жертвует собой ради растущего рядом с ним персикового дерева, отдав за него свои корни на съедение насекомым? Ты же знаешь об этом, не хуже меня!
   - Да, нас обоих учили этому древнему искусству: с помощью обманного манёвра пожертвовать собой или другим, чтобы спасти кого-то третьего - пожертвовать малым, чтобы выиграть нечто ценное... Только Юли - не "малое"! Она и есть для меня самое ценное! Ясно?
   Я грозно посмотрел на друга, но он не смутился.
   - Но она сильная женщина, правда? - Дев, казалось, заглядывал в самую мою душу. - Она сильна своим духом, своей верой в добро. И ты знаешь об этом... Она могла бы победить зло?
   - Ты спрашиваешь или утверждаешь? - нахмурился я в ответ на его слова.
   - Спрашиваю, - спокойно ответил Дев. - Мне почему-то кажется, что всё произошедшее - лишь исполнение твоей воли. Что всё было заранее известно тебе... Меня гложут сомнения на этот счёт. Мой разум противится этим мыслям. Но... Возможно ли, чтобы мои догадки были верны? Скажи мне правду, Максим! Скажи, как другу. Успокой мой разум и моё сердце!
   Я почувствовал, как закипавший в груди гнев отпускает меня. Улыбнулся ему.
   - Дев! Мы же с тобой, как братья. Разве я могу что-то скрыть от тебя? Ты прав и не обманулся в своих догадках.
   - Но почему? - изумился Дев.
   - Подумай сам, чтобы успокоить плачущего ребёнка, сделать его безмятежным и весёлым, нужно прибегнуть ко множеству уловок: уговоры, игры, песни, цветные игрушки, мягкая колыбель. Для этой цели они просто незаменимы. А что нужно, чтобы восстановить справедливость и уничтожить зло, чтобы накормить всех голодных и успокоить всех страждущих? Так же необходимо использовать всевозможные способы и игры! Только ход игры необходимо наметить заранее, чтобы выйти из неё полным победителем.
   - Получается, Юли знает о своей роли? - догадался Дев. - Вы заранее договорились с ней?
   - Да.
   - Но это же огромный риск! Как ты мог пойти на него? - изумился Дев.
   - Друг! - Я положил руку ему на плечо. - Поверь мне, происходящие события для меня не пустая забава! Я не нахожу себе места, всякий раз, когда думаю о жене... А думаю я о ней постоянно, с того дня, как она пропала. Но ты сам говорил мне, что долг должен быть превыше любви к женщине. И, наверное, ты был прав, ведь наша общая цель здесь - избавление людей от страданий и обретение ими счастья в новом мире. Что может быть превыше этого?..
   Я грустно усмехнулся.
   - Только все наши усилия по пути к этой цели пока что тщетны. Ты знаешь это не хуже меня. Где-то мы допустили просчёт, не поняли чего-то очень важного. И теперь я, кажется, начал понимать что именно. Подумай сам, простой народ здесь строит своё поведение, ориентируясь на идеалы, которые ему внушают его вожди. Гивейскому народу внушили, что его нынешний вождь - Чой Чо Рен - желает всем гивейцам только добра и благоденствия. Но даже слепцы однажды могут усомниться в правдивости картины мира, которую им поведал кто-то из зрячих. И тогда в среде самих слепцов появятся бунтари, которые в неистовом желании справедливости, волей неволей станут новыми вождями. Но они по-прежнему будут погружены в иллюзорные представления о мире, потому что так и останутся незрячими. И дорога всегда будет вести их к краю пропасти.
   - Ты говоришь о Кроде?
   - О нём. Но таких, как он, здесь могут быть десятки и даже сотни! Просто Крода на данном этапе гивейской истории, как мне кажется, является наиболее дееспособной силой. Но он не ведает истинного пути к всеобщему счастью. Его путь - это не путь праведника, как здесь говорят. Вот почему мы должны противостоять ему, не дать укрепить своё влияние на людей и стать сильнее нас! Когда появляются такие "вожди" и "учителя", недостойные зваться таковыми, и захватывают власть, справедливость приходит в упадок.
   - Что же, по-твоему, теперь нужно делать? - спросил Дев.
   - Мы всё время показывали себя здесь равными простым людям, пытались не выделяться среди них, надеясь, что так они скорее поверят нашей правде и пойдут за нами. Мы пытались убедить их поверить нам и доказывали им свою правоту... Мы поступали глупо!
   - Почему? - удивился Дев.
   - Потому что доказанная правда это не правда, а всего лишь сумма доказательств. Потому что поверить - это заменить одну веру другой. Вот почему нам так тяжело даётся борьба за сердца и души этих людей. Народу Гивеи жизненно необходима вера - вера в вождя! И нам нужно явить гивейцам образец такого вождя - нового лидера, если хочешь, нового наставника, авторитет которого будет нести людям самые высокие истины. Этот вождь должен быть способен продемонстрировать образец всего лучшего, к чему необходимо стремиться. Он должен открыть им глаза, показав на деле, что здесь есть Добро, а что Зло.
   Но сделать это, - внушить им на практике эти истины, донести до них созданные нами нормы и нами же проповедуемые здесь, - можно только личным примером. Иначе мы не сможем помочь им уверовать в идеалы, которые мы провозглашаем. Нужно активно и искренне бороться с любым злом, прилюдно срывая с него маски даже ценой собственной жизни! Это единственный путь заслужить доверие этого народа. Доверие - это главное! И тогда доказанная правда станет не просто суммой доказательств, а суммой правд, к которым у них будет доверие, про которые они будут думать, что могут их проверить.
   - Значит, ты думаешь, что череда разыгранных тобою сцен может привести нас к намеченной цели? - спросил Дев. - И Юли справится и поможет нам одолеть зло?
   - Да, она справится... Она выдержит, пока я не приду за ней!
   Глаза Дева снова загорелись огнём.
   - Так что будем делать, друг?
   - Исполним наш долг, друг!
   - Хорошо. Но как нам сорвать маски со зла?
   - Дать ему проявить свою истинную сущность, а затем нарушить его планы, показав всем его порочность и нашу силу.
   Я положил руку на плечо Дева, распорядился:
   - Собери наших инженеров - всех, кого сможешь здесь найти. Нам понадобится оборудование и оружие: много нашего оружия!
   - Значит, идём в бой? До самого конца?
   - До победы!.. Или до смерти.
   - Разве может бесславная забота о жизни остановить нас? - усмехнулся Дев. - Если я паду в бою, моё имя не погибнет вместе со мной. Оно останется потомкам, пришедшим в Храм Славы!
   Он гордо посмотрел на меня.
   - Да, ты прав.
   Дев ушёл, а через пару часов в моём доме уже собрались двое инженеров-землян и один гивеец. Землян я знал хорошо. Это были те самые инженер-электронщик и инженер-механик, работавшие на двадцать пятой энергостанции Шаолинсеу, которых однажды мы спасли вместе с Хо от верной смерти.
   Артур Ларсон и Эон Талл приветствовали меня, как старого друга. Инженер-гивеец был хорошим знакомым Рэда Вана, поэтому не доверять ему у меня не было никаких причин. Он совсем недавно прибыл к нам из северной столицы, и оказался толковым специалистом, который был на "ты" с любой техникой. Таких здесь осталось совсем мало. К тому же он неплохо знал земной язык, что облегчало наше общение с ним. Звали инженера Хаято.
   - Друзья! - обратился я к ним. - Перед нами сегодня стоит тяжёлая задача. Мы должны подготовиться к большой битве с нашим врагом, и от вас во многом зависит наш успех в предстоящем сражении.
   Мои слова вызвали оживление на лице Хаято. Лица же землян после такого вступления сделались хмурыми и сосредоточенными.
   - Что мы должны будем делать? - спокойно спросил Эон Талл.
   - Прежде всего, мне необходимы "жуки" - автономные роботы-разведчики. Десяток штук. Половину из них нужно будет послать в Линь-Шуй. Нам необходима подробная ортофотографическая проекция местности в окрестностях города и эйдопластическая съёмка самой столицы.
   - Какова необходимая ширина охвата картографирования и съёмки? - поинтересовался Эон Талл.
   - Сто километров вокруг Линь-Шуй и километр вглубь столицы.
   - Хорошо, - кивнул инженер-механик. - Куда послать оставшуюся половину "жуков"?
   - Их необходимо отправить на север в режиме "поиск", настроив сенсоры на параметры биополя моей жены. Вы сможете это сделать?
   Я посмотрел на Артура Ларсона.
   - Думаю, да, - ответил тот. - Если у тебя имеется мнемозапись её "тензорного скрина".
   - Они есть у каждого из нас, - напомнил я. - Без таких записей сюда никого просто не отпустили бы с Земли. Вот. - Я достал из-за пазухи висевший на шее плоский вольфрамовый медальон, в котором была скрыта крохотная кремниевая пластинка с записью. Протянул его инженеру-электронщику.
   На лице того появилось лёгкое удивление.
   - Мы обменялись своими записями сразу же по прибытии на Гивею, - пояснил я. Спросил:
   - Сколько понадобится времени, чтобы сделать "жуков"?
   - Дня три, - пожал плечами Эон Талл.
   - Хорошо, - кивнул я и повернулся к Деву. - Тогда через неделю соберёмся здесь же и обсудим вопрос об оружии и нашей стратегии. Нужно поставить в известность Юлия Торрену и остальных.
   - Да, я сообщу им, - кивнул Дев.
  
  
   * * *
  
  
   "Жуки" вернулись с подробной информацией о столице, но ни один из них не нашёл никаких следов Юли. Как такое могло случиться, я не понимал. Тревога больше не покидала меня ни на минуту, сдавливая сердце колючим холодком страха - страха за жизнь моей любимой. Неужели я просчитался в своих ожиданиях? Если рискуя двумя родными мне жизнями, я не спасу ни одной чужой, я больше не в праве буду жить сам! Но я не уйду из жизни так просто! Я разрушу этот мир, потоплю его в огне и крови, ибо, переполненный пороками и тёмными страстями, он недостоин, существовать в этой вселенной!..
   Голос Юлия Торрены отвлёк меня от этих мыслей.
   - Время ли сейчас для такого сражения? - засомневался он. - Может быть, стоит подождать и скопить сил, обучить больше людей?
   - Нельзя полагаться на то, что противник не придёт, - уверенно сказал я. - Нужно думать о том, чем мы можем его встретить. Нельзя рассчитывать на то, что враг не нападёт. Разумнее полагаться на то, что мы сделаем такое нападение на себя невозможным для него.
   - Допустим, - вступил в разговор Тадеуш Сабуро. - Но ведь там укреплённая линия обороны! Огневые точки по всей протяжённости. Мы попадём под прицельный обстрел и не сможем подойти достаточно близко. Будут огромные потери.
   - А защитные поля? - Хаято с надеждой посмотрел на сидевшего рядом Эона Талла.
   - Мы не сможем сгенерировать достаточно мощное и протяжённое поле, чтобы укрыть всех, - покачал головой тот. - У нас попросту не хватит для этого энергии. Пожалуй, мы могли бы создать отдельные локальные очаги защиты для небольших групп - по сорок-пятьдесят человек - но на непродолжительное время. Энергии хватит на полчаса, максимум на час.
   - Ну, что же, это хотя бы что-то, - закивал Артур Порта, задумчиво потирая твёрдый подбородок.
   - Что для этого понадобится? - спросил я, обращаясь к инженеру-механику.
   - Несколько генераторов защитного поля... Но как их собрать - вот задача! - Эон Талл посмотрел сначала на Артура Ларсона, затем перевёл взгляд на Хаято.
   - У нас нет всех необходимых компонентов, - покачал головой Ларсон. - И взять их негде! Здесь никто не производит ничего подобного уже давно.
   - Действительно - задача! - озабоченно вздохнул Хаято.
   - В ста километрах от Линь-Шуй есть заброшенный космодром, - размышляя, произнёс Дев. - Там стоят с десяток старых ракетопланов. Они хорошо видны на снимках, полученных "жуками". Это военные машины и, скорее всего, они были оборудованы защитой. Если это так, то можно снять с них генераторы защитного поля и установить на несколько наших бронемашин. Тогда мы получим подвижные защитные поля, с которыми можно будет маневрировать на поле боя.
   - Отличная мысль! - похвалил я друга, радуясь его сметливости.
   - Всё равно останется угроза прицельного обстрела, - покачал головой Юлий Торрена. - Часа явно будет недостаточно, чтобы выдвинуться на позиции атаки и преодолеть заграждения вокруг столицы. У нас не обученная армия - слаженный и манёвренный механизм. У нас ополченцы, ещё вчера не державшие в руках оружия. Чтобы управлять ими во время большого сражения, нужны огромные усилия!
   - Мы выиграем время и преимущество другим путём, - уверенно сказал я. - Мы уничтожим всю переднюю линию их обороны и подавим все огневые точки!
   - Но как? - Юлий Торрена с сомнением посмотрел на меня.
   - Сокрушительным ударом по передовой линии их обороны!
   Я повернулся к Эону Таллу и Ларсону.
   - Что у нас есть из оружия для этого? Что мы сможем создать в короткий срок?
   - Ультразвуковые или акустические излучатели? - размышлял инженер-механик. - Но их радиус действия не более двухсот метров. Слишком близко, если по вам будут стрелять из всех калибров...
   - Может быть, вакуумные или термоболические заряды? - отозвался Хаято. - Облако распылённого метана способно затекать в сооружения и подземные укрытия, и тогда взрыв произойдёт не только вовне, но и внутри. Только нужны очень мощные заряды, чтобы создать давление порядка ста тысяч...
   - Это слишком жестокое оружие! - покачал головой Ларсон.
   - Нельзя устраивать резню и зверства, иначе наша война обратится нам же во вред! - твёрдо сказал Артур Порта.
   - Даже не в жестокости дело. Нам не достать столько метана для реактивных снарядов, - отозвался Эон Талл. - Да и практическая польза от них будет незначительна. Мы будем иметь лишь вторичные разрушения, ведь бризантность у термоболических зарядов очень низкая. А при сильном ветре степень рассеивания будет очень высокой.
   - У меня есть другое предложение.
   Я подошёл к столу, где лежал мнемокристалл, создававший в пространстве перед нами эйдопластичекую проекцию окрестностей южной столицы Гивеи и самого Линь-Шуй, полученную по данным наших роботов-разведчиков.
   - Вот здесь, в горах Кирокава, окаймляющих побережье с юга, есть старая КОРАСС (контрольно-распределительная станция связи), замаскированная под обычную метеорологическую станцию. А на орбите над Гивеей всё ещё летают два военных спутника, запущенные ещё во времена Сообщества. Они оснащены новейшей по тем временам военной разработкой: радонным излучателем большой мощности.
   - Откуда тебе об этом известно? - удивился Юлий Торрена.
   - Я видел данные об этих спутниках в архивах ОЗАР.
   - Значит, для нашего противника это тоже не является тайной? - понимающе кивнул Тадеуш Сабуро. - Тогда станция должна охраняться.
   - Скорее всего, - согласился я.
   - И в чём твой план? - спросил Артур Порта.
   - Мой план прост. Покорять войска противника нужно не сражаясь с ним, а крепости брать не осаждая. Побеждают те, кто знает, когда можно сражаться. Чтобы победить противника, превосходящего нас в живой силе, нам нужно подавить его психологически ещё до начала сражения. Поэтому я поведу небольшую группу в эти горы. Мы захватим станцию, активируем один из спутников и с помощью излучателя создадим последовательный каскад разрушительных смерчей, которые сметут переднюю линию оборонительных сооружений, разметают бронетехнику и уничтожат огневые точки. Наш противник будет повержен в хаос, и тогда мы сможем пойти в наступление без значительных потерь для себя.
   - И мы сможем начать наступление под прикрытием силового поля, а ещё гравипланов, на которые можно установить излучатели! - обрадовано воскликнул Дев.
   - Да, - согласно кивнул я и обратился к нашим старшим товарищам. - Вам лучше возглавить наступающие силы. Две группы могут нанести лобовой удар с юга, который будет одновременно отвлекающим манёвром. Основной же удар, думаю, следует наносить вот отсюда, с запада, тремя группами в обход флангов. Он отсечёт передовые силы противника от основного гарнизона, который расквартирован на окраине города. Если мы будем действовать быстро и слажено, то сможем взять их в кольцо. Главное - нарушить их средства коммуникации и захватить или уничтожить старших офицеров, без которых они потеряют управляемость и деморализуются ещё больше.
   - Что ж, план с психологическим воздействием на противника вполне обоснован, - задумчиво закивал Артур Порта. - Люди в обществах с социальной организацией низкого уровня в большой степени подвержены стадному инстинкту. Если побежит один, побегут и остальные. Ты прав, если нам удастся вызвать панику и ужас у передовых частей, это будет хорошим залогом победы в целом.
   - Но хватит ли у нас сил для столь масштабной операции? - засомневался Тадеуш Сабуро.
   - По нашим данным, столичный гарнизон насчитывает около семи с половиной тысяч человек, - сказал я. - Непосредственно на демаркационной линии, где расположены заграждения и укрепления, постоянно находятся до двух с половиной тысяч наёмников - карателей Мурамаса Иайто. Если мы оперативно соберём все наши мобильные отряды, то наши силы составят около четырёх тысяч человек - почти по тысячи человек в каждой группе.
   - Маловато, - покачал головой Тадеуш Сабуро. - Если они получат подкрепление, наша атака может захлебнуться. Будут потери - большие потери! Нужны союзники.
   Я согласно кивнул.
   - Да. Придётся искать союзников среди наших соседей, но так, чтобы не выдать им всех наших намерений. Необходимо соблюдать полную секретность, ради успеха предстоящей операции.
   - А каковы наши намерения? - поинтересовался Артур Порта, хитровато прищурившись.
   - Мощным упреждающим ударом отбить у Чой Чо Рена, да и у других, желание испытывать нас на прочность, - с готовностью ответил я. - К тому же захват южной столицы упрочит наше положение и влияние на всём Южном материке.
   - Да, это стоит того, - согласно кивнул Юлий Торрена. Сказал задумчиво, рассматривая карту местности, висевшую в воздухе над столом: - Местоположение Линь-Шуй очень выгодно для проведения подобной операции. Столица расположена на обширном мысе, глубоко вдающемся в океан. Жилые кварталы практически выходят к воде. Океан окружает город с севера и востока.
   - Недаром, его называют "Храм у воды"! - вставил Дев.
   - Да. Подходящее название, - согласился Юлий, продолжая изучать карту. - На юго-востоке, вот здесь, побережье океана подпирает горная гряда - горы Кирокава. Она так же частично прикрывает подступы к столице с юга. Отсюда уходит и дорога, ведущая вглубь материка, к отдалённым южным провинциям. Здесь же начинается и линия оборонительных заграждений, которая тянется с южных окраин города на запад, снова выходя к побережью океана. До жилых кварталов пожалуй не больше двадцати километров... Получается, меньше всего город прикрыт именно со стороны воды. Может быть лучше нанести удар отсюда? - Торрена вопросительно взглянул на меня.
   - Не получится, - отрицательно покачал головой я. - Для этого нужны быстроходные суда, способные перевозить тяжёлую технику и людей, а таких у нас нет. Всё, на что мы можем рассчитывать, - рыбацкие судёнышки, которые гарнизонная артиллерия потопит за полчаса.
   - Да, он прав, - согласился Артур Порта.
   - Что ж, - пожал плечами Юлий. - Тогда твой план выглядит самым рациональным.
   - А если нам не удастся активировать спутник и взять управление им в свои руки? - задался вопросом Дев.
   - А ведь он прав! - оживился Тадеуш Сабуро. - Что нам делать тогда?
   Я посмотрел на Ларсона.
   - Вероятность этого исключать нельзя, - хмуро кивнул инженер-электронщик. - Мы не знаем ни кодов запуска, ни паролей для активации каналов связи со спутником. Если это военные объекты, все данные наверняка зашифрованы. На расшифровку понадобится время - много времени - и оборудование... Но ничего гарантировать я не могу. Всё станет понятно только по месту.
   - Хорошо. Тогда нам необходим запасной вариант... Мы должны будем создать смерчи с поверхности планеты.
   - Да, такое возможно, - закивал Тадеуш Сабуро.
   - Возможно, - согласился с ним Эон Талл. - Но для этого нам понадобятся метеотронные заряды ВПС. Если их взорвать над прибрежными областями океана, можно создать раскалённые воздушные купола насыщенные водяными парами. Соприкоснувшись с холодными поверхностями океана или суши эти купола начнут конденсировать ливневые потоки. Произойдёт ещё большее выделение тепла и энергии. Нагретый воздух устремится вверх, навстречу ниспадающему холодному воздуху, создавая мощную зону разрежения... Только это в теории. Мы никогда не использовали их в военных целях. Ведь мы ни с кем не воюем более шести веков! - добавил он.
   - Я бы на вашем месте использовал свои знания и талант конструктора, чтобы подготовить всё необходимое для создания таких зарядов. Остальное же наша забота, - твёрдо сказал я. - Вы сможете сделать их мобильными, чтобы можно было произвести запуск с переносной установки?
   - Вполне, - кивнул инженер. - Можно, например, использовать обычные метеорологические ракеты для их запуска.
   - Прекрасно! Судя по снимкам, на станции как раз есть две стартовые площадки для запуска таких ракет и даже сами ракеты, - обрадовался я.
   - Но как вы хотите управлять этими смерчами? - удивлённо спросил Хаято.
   - Погода поможет нам. Ведь смерч всегда движется за образовавшим его грозовым облаком?
   - Да, - кивнул Эон Талл.
   - В это время года здесь устойчивые ветра дуют с востока, со стороны океана. Они и направят наше оружие в нужную сторону!
   - А если не получится? - засомневался Артур Ларсон.
   - Тогда будем принимать решения по обстановке, - сказал я. - Итак, у нас много работы! Нам нужны будут ещё и излучатели, заряды к ним, и исправные гравипланы. Это всё на вас, - обратился я к Ларсону и Хаято.
   - Понятно.
   - Дев. Ты возьмёшь небольшую группу для прикрытия и вместе с Эоном на гравипланах отправишься сюда, на космодром, за генераторами защитного поля.
   - Хорошо, - кивнул Дев.
   - Ну, а мы с Артуром Порта составим тебе компанию в поиске союзников на соседних территориях, - улыбнулся Юлий Торрена. - Тадеуш пускай займётся организацией и подготовкой людей здесь. Это не менее важная работа.
   - Я не возражаю, - с готовностью кивнул Сабуро.
   - Отлично. Тогда за дело!
  
  
  
   ГЛАВА ПЯТАЯ
  
   ПО ЛЕЗВИЮ БРИТВЫ
  
  
   Две бронированные машины преграждали дорогу, обочины которой были засыпаны крупными каменными глыбами. За ними можно было рассмотреть каких-то людей с оружием, сидевших прямо на земле вокруг импровизированного очага и что-то варивших в дымящемся котелке.
   Я взглянул на Юлия Торрену. Он уверенно кивнул: пошли! Мы приблизились к блок-посту, и нам навстречу сразу же вышло несколько человек.
   Мрачные лица, словно, вырубленные топором из корявого дерева, ничего не выражающие глаза. Разнородная униформа: что-то от народной армии, что-то от карателей. В дополнение к этому на головах у всех были странные округлые приплюснутые шапки из шкур животных, придававшие им ещё большей воинственности.
   - Кто у вас старший? - спросил Юлий Торрена.
   - А что? - пренебрежительно сплюнул в пыль мордатый здоровяк с близко посаженными маленькими глазками на бритой голове.
   - Нам нужно проехать в Сюйгжун, на переговоры, - спокойно сказал я. - Так кто главный на этом посту? Кто может провести нас в вашу столицу?
   Мордатый обернулся к бронемашинам и лениво крикнул:
   - Эй, Зуб! Кликни Чижа! Тут какие-то пришлые хотят проехать в Сюйгжун.
   На его зов откуда-то прибежал суетливый человек с небритым лицом землистого цвета, нашивками сержанта и автоматом через плечо. Он принялся деловито расхаживать перед нами, задавая вопросы.
   - А что, что такое тут?
   - Мы хотели бы проехать в Сюйгжун, - повторил свою просьбу я.
   - Проехать? А документы у вас есть, чтобы тут проезжать?
   - Какие документы? - насмешливо спросил Артур Порта.
   - Известно какие - обычные документы. Здесь так просто проезжать нельзя. Для этого документы нужны, - язвительно скривился человек, которого назвали Чижом, важно отирая усы под тонким крючковатым носом.
   - Мы же ваши соседи, со "свободных территорий"! - дружелюбно улыбнулся Юлий Торрена. - Хотим встретиться с вашими вождями. Кто здесь у вас самый главный?
   - Главных у нас нет, и вождей нет, - усмехнулся Чиж. - У нас все сообща решается. Совет решает: Гиря, Борода, Пурга и Болт.
   - Вот с Советом-то нам и нужно поговорить! - обрадовался я.
   - А они вас приглашали к себе? - прищурился Чиж.
   - Нет.
   - То-то! Без документов нельзя! - отрезал Чиж, важно поглаживая свой автомат.
   - Да, поймите же, мы с Земли! У нас важное дело к вашим лидерам! - нетерпеливо воскликнул Артур Порта.
   - Эва на! С Земли! Ты посмотри на них, Коряка! - повернулся Чиж к мордатому здоровяку. - Оказывается это знатные гости здесь у нас! И каким это ветром только их занесло в наши края?
   - Таким это ветром! Зови старшего офицера! Пускай отведёт нас к самым главным! - грозно прикрикнул Артур Порта. - С тобой нам не пристало подобные вопросы обсуждать. Если не хочешь себе проблем нажить. Мы к вашему Совету по важному делу приехали, а не лясы тут с тобой точить!
   Чиж немного пригорюнился
   - Да, ладно, ладно! Чего уж вы так? Ты это, Коряка, пропусти их. Пускай едут, - снова повернулся он к бритоголовому товарищу. - И сопровождающих им дай - Зуба дай и Юджина. Пускай дорогу им покажут, чтоб не заблудились! - Он ехидно хмыкнул.
   Нас пропустили за заграждения, где стояли отслужившие свой век вездеходы с закрашенной армейской символикой. В компании двух вооружённых провожатых мы сели в один из них, на жёсткие металлические сидения, и нас повезли по пыльной дороге через неприметные селения, где на улицах небритые мужчины в изношенной одежде шатались без дела или распивали бродило, а полные женщины с красными мясистыми лицами курили на лавочках у своих домов, скалясь в щербатых ухмылках.
   Сидевший за рулём ополченец в лихо сдвинутой на ухо меховой шапке гнал по ухабистой дороге так, что машина натужно ревела на поворотах, и её подбрасывало на каждой яме или бугре. Горячая пыль летела в кабину, лишённую стёкол, и мы едва могли дышать.
   Чрез час нас привезли в небольшой городок, по дороге в который мы миновали ещё два поста, где дежурили такие же мутные личности, как и наши сопровождающие. Вездеход остановился около большого белого здания, фасад которого был украшен вычурными пузатыми колонами, а над входом развевался сине-чёрный флаг - символ Южной Народной Республики.
   - Всё! Приехали! - сообщил ополченец, которого называли Юджином. - Вылазьте!
   Мы вылезли из машины, разминая ноги. Я осмотрелся.
   Чуть поодаль стоял деревянный помост с низкими стойками и поперечной перекладиной на них. К перекладине был привязан тщедушного вида человек, раздетый по пояс. Двое небритых молодцов секли его тонкими хлыстами, и человек извивался и громко кричал от нестерпимой боли, безвольно повиснув на державшей его верёвке. Угрюмая толпа собралась вокруг поглазеть на это зрелище.
   - Что они делают? - изумился я, обращаясь к одному из ополченцев.
   - Это вор, - безразлично бросил Зуб. - Они учат его, что красть нехорошо.
   Ополченец презрительно сплюнул.
   - У нас здесь тюрем нет! - ухмыльнулся Юджин. - Накладно содержать всякую мразь! Да и ни к чему это. Никто в тюрьмах всё равно ничему не учится.
   Его колючие глаза под низкими бровями на приплюснутом лице презрительно смотрели на меня.
   Торрена выглядел мрачным и сосредоточенным. Порта был спокоен и с виду даже холоден. Казалось, прилюдное издевательство над человеком не трогает его.
   - А программа действий у вас имеется? - поинтересовался я у ополченца.
   - А как же! - Юджин сдвинул стволом автомата шапку на затылок. - Что мы бандюги с большой дороги? У нас командиры идейные!
   - И за кого же вы стоите?
   - Все мы стоим за свободную личность! - гордо ответил ополченец.
   "Значит, грабят", - подумал я и переглянулся со своими товарищами.
   - Ладно, пошли что ли! - сказал Юджин, перекидывая через плечо автомат.
   - Думаю, зря мы сюда приехали, - опустив голову, негромко сказал Торрена.
   - Почему? - так же негромко спросил я.
   - Ты видел военные грузовики на въезде в город? Как ты думаешь, откуда они здесь?
   - Не знаю.
   - Я уверен, что они приехали сюда из северной столицы. Это помощь от Чой Чо Рена! Он использует этих людей и эту территорию, как буферную зону. Ему выгодна дестабилизация в этих провинциях, чтобы сюда не пришли мы и не склонили местное население на свою сторону. Понимаешь?
   - Да. Поэтому вести с ними какие-либо переговоры о поддержке военной операции против режима Чой Чо Рена бесполезно? Они останутся, преданы ему.
   Торрена согласно кивнул.
   - Что будем делать? - поинтересовался Порта.
   - Нужно выбираться отсюда! - оглядываясь назад, сказал Торрена. - Но просто развернуться и уйти мы теперь не сможем. Будем предлагать им организовать здесь наши школы и больницы, как оказание гуманитарной помощи. Про военное сотрудничество ни слова!
   - Хорошо.
   За тяжёлыми входными дверями здания открывался просторный холл со стрельчатым крестовым сводом, в который выходило четыре высоких арочных проёма. Верхняя треть их была украшена полуистёртыми витражами. Судя по всему, когда-то здесь располагалось городское управление или резиденция городского бургомистра. Теперь же в этом здании обосновались новые хозяева, бряцавшие оружием на заплёванном мраморном полу.
   В холле было душно и сильно накурено. Юджин уверенно подошёл к двери под одной из арок и осторожно постучал.
   - Кто? - раздалось с той стороны.
   Ополченец поправил ремень и автомат, распахнул дверь и по-солдатски вытянулся на пороге светлой комнаты. Отрапортовал:
   - Прибыли гости со "свободных территорий"! Хотят видеть вас!
   Минуту за дверью молчали, потом тот же уверенный голос с лёгкой хрипотцой сказал:
   - Ладно, заводи!
   Юджин отступил в сторону и сделал нам приглашающий жест. Я вместе с товарищами переступил через порог.
   У стены справа, рядом с широким окном, в пирамиде стояли несколько автоматов и ящики с боеприпасами. В стене напротив входа располагалась ещё одна дверь, ведшая в соседнее помещение.
   Половину комнаты занимал массивный деревянный стол, за которым сидело три человека - один в резном кресле и двое по бокам от него, прямо на крышке стола. С нескрываемым любопытством все трое принялись разглядывать нас. Я тоже не без интереса смотрел на них.
   Сидевший за столом человек был одет в армейскую униформу с завёрнутыми до локтя рукавами и распахнутым воротом. На нём не было никаких знаков различия, но почему-то мне показалось, что его голос здесь решающий. Его вытянутое лицо с узким подбородком и тонким носом выглядело осунувшимся и усталым. Трёхдневная щетина серебрилась лёгкой сединой, а в глазах застыла какая-то безысходность.
   Сидевший справа от него человек заставил меня сразу же насторожиться. Одутловатое небритое лицо его с пустыми плошками глаз производило странное впечатление, словно, этот человек был немного психически нездоров. Его, не выражающий ничего, взгляд скользил где-то поверх наших голов, а движения были нервозно резкими.
   Второй, сидевший на крышке стола слева, был не менее примечательной на вид личностью. Его яйцеобразное лицо напоминало довольного своей сытостью грызуна. Мясистые щёки были отодвинуты в стороны тонкогубой улыбкой, а заплывшие щёлочки глаз светились шальным весельем. Короткая рыжеватая борода скрывала тяжеловатый подбородок и была хорошо ухожена. На груди у него висели орденские планки - то ли революционные, то ли местного изготовления.
   Оба были так же в униформе народной армии без знаков отличия.
   - Ну, рассказывайте, кто вы такие и зачем пожаловали? - наконец, сказал сидящий за столом.
   - Может быть, вы для начала назовётесь сами? - предложил Юлий Торрена. - Чтобы мы знали, с кем беседуем. Потому что нам необходимо обсудить ряд вопросов с представителями местного Совета.
   - Мы и есть Совет! - слегка раздражённо бросил человек справа. - Я Борода. Это Гиря, - указал он на сидящего за столом. - А вот он Пурга.
   - Странные у вас имена для здешних мест, - заметил Артур Порта.
   Борода упёр в него стеклянный взгляд.
   - Это не имена. И для здешних мест как раз подходяще!
   - Но нам сказали, что вас в Совете четверо, - засомневался я.
   - Четверо, - кивнул человек, названный Гирей. - Болт сейчас в отлучке. Так что вас привело сюда?
   Он поднялся со своего места и, опёршись кулаками о стол, слегка наклонился вперёд.
   - Вы, должно быть, слышали о том, что мы занимаемся на Гивее организацией детских школ и открываем больницы для нуждающихся? - начал я. - Гивейские дети достойны хорошего образования, а народ медицинского обслуживания. Как нам известно, у вас здесь с этим тоже большие проблемы. Поэтому мы хотели предложить вам сотрудничество.
   - Мы готовы открыть у вас свои школы, - подхватил Артур Порта, - а так же снабдить ваши больницы необходимым оборудованием, лекарствами и специалистами, если нужно.
   Все трое переглянулись.
   - А что взамен? - напряжённо спросил человек с псевдонимом Пурга, заботливо оглаживая короткими толстыми пальцами автомат у себя на коленях.
   - Взамен? - не понял Порта.
   - Ну, да! Что вы хотите от нас за своих медиков и учителей? - раздражённо спросил человек с псевдонимом Гиря.
   - Ничего, - пожал плечами я. - Это будет безвозмездная помощь, в надежде на наши добрососедские отношения в будущем.
   - А-а! - протянул Пурга, успокоившись и снова усаживаясь на крышку стола.
   - Что скажите? - Гиря оглядел своих подельников.
   - По мне, так ни к чему это нам, - пожал круглыми плечами Пурга. - Зачем нам эти школы? Что мы сами не выучим своих детей? Да ещё и неизвестно, чему там они их учить будут!
   Он недружелюбно покосился на нас.
   - Да, ты уж научишь! - устало вздохнул сидевший за столом. - Тебе бы новых детей настрогать от чужих жён. А учить - это не твоё.
   - А что, настрогать я всегда "за", особенно с чужими жёнами! - развеселился толстяк с псевдонимом Пурга и заёрзал на столе.
   - Ну, а ты что скажешь, Борода?
   Тот соскочил со стола и принялся нервно прохаживаться по комнате.
   - Мне думается, что здесь не всё так просто, Гиря! С чего бы такая забота о нас? А? Что-то им нужно от нас! Только что? Вот вопрос!
   - Ладно, ладно! Не нагнетай! - одёрнул его товарищ. - Дружить они с нами хотят, вот что. Сказали же!
   - А мы в друзья никому не набиваемся и друзей себе не ищем!
   Борода почти вплотную приблизился ко мне и заглянул мутным взором в мои глаза. Но я даже не шелохнулся и спокойно выдержал его странный взгляд.
   - Вот что! - наконец, сказал Гиря, словно, что-то окончательно решив для себя. - Мы, конечно, обдумаем это ваше предложение и дадим вам знать о своём решении. Такие вопросы не решаются вот так вот, с кондачка.
   - Конечно, - согласился с ним Юлий Торрена. - Будем с нетерпением ждать вашего решения. А пока разрешите откланяться.
   - Э, нет! - остановил его Пурга, снова неуклюже соскакивая со стола и беря автомат подмышку. - Пока мы будем кумекать, вы останетесь здесь, у нас! Таково наше правило. Мало ли чего.
   Я переглянулся со своими товарищами. Это был плохой поворот событий.
   - Не хотелось бы вас огорчать, - спокойно сказал Юлий. - Но нас ждёт ещё немало дел и дальняя дорога. Спасибо за ваше гостеприимство, но мы не можем принять его.
   - Ты что, не понял, что он сказал, рыжий? - Борода остановился около Торрены. - Вы останетесь здесь! И точка! - Он наклонил голову набок, и на его лице появилось холодно-презрительное выражение.
   Ни один мускул на лице Юлия не дрогнул. Я понял, что пора действовать.
   Ближе всех ко мне был толстяк Пурга. Быстрым и точным движением я выбил из-под его руки автомат и оглушил его ударом приклада в затылок. Артур Порта, стоявший с боку от нервного Бороды, легко смял того и крепко прижал его к полу. Задыхающийся ополченец, быстро потерял сознание.
   Я заметил, как замешкавшийся Гиря лезет в ящик стола за оружием. Одним прыжком преодолел разделявшее нас расстояние и двумя ногами пнул Гирю в грудь. Тот глухо охнул и повалился назад вместе с креслом. Я успел подхватить его, нанося противнику молниеносный парализующий удар в один из нервных узлов. Недвижимый, Гиря распростёрся на полу под столом. На всё про всё у нас ушло не больше минуты.
   - Что теперь? - негромко спросил Порта.
   Я взял один из автоматов, стоявших в пирамиде у окна, кинул ему. Другой подал Торрене. Осторожно выглянул в окно, выходившее на улицу с боковой части здания.
   Вездеход, на котором мы приехали, стоял по-прежнему недалеко от входа. Внутри никого не было.
   - Идём! - скомандовал я, распахивая створки окна.
   Мы выбрались наружу и уверенно двинулись к вездеходу, держа в руках оружие. Экзекуция на площади закончилась. У входа в здание под сине-чёрным флагом курили несколько ополченцев. Чижа и Юджина среди них я не заметил. Это было нам на руку. Значит, нас никто не узнает.
   Ополченцы проводили нас любопытными взглядами, о чём-то переговариваясь между собой. Мы, втроём не спеша забрались в пыльную машину. Торрена сел за руль. Порта сразу же перебрался назад к бойницам для стрельбы. Я сел на переднее сидение, рядом с Юлием, внимательно следя за происходящим на улице через боковое окно.
   - Давай, трогай! - нетерпеливо поторопил Юлия Артур Пота, передёргивая затвор автомата.
   - Не торопи! Дай сообразить, что здесь к чему. Эдакая древность! Я такие, пожалуй, только в музее техники и видел!
   Я посмотрел на Торрену.
   - Ага! Вот! Понял! - воскликнул он, запуская стартёр.
   Бронированная машина закряхтела, задрожала и тронулась с места, быстро набирая ход по пыльной улице.
   - Как там? Погони нет? - спросил Юлий.
   - Пока не видно, - отозвался Порта. - Те трое очнутся ещё не скоро. Пока шум подымут, пока поймут куда мы подевались... Думаю, минут сорок - час у нас есть. Только съезжай с этой дороги, Юлий! Поедем через степь, в объезд всех постов. Максим! Ты место, где мы оставили гравиплан засёк по координатам?
   - Уже загружаю поиск, - ответил я, нажимая крохотную кнопку на своих наручных часах. - Вот, есть! Сигнал датчика пойман! Нам строго на северо-восток.
   - Эх, братцы! Ну и влипли же мы, не подумав хорошенько! - воскликнул Артур, продолжая всматриваться назад. - Не хотелось бы мне сложить здесь голову по глупости!
   - Ничего, выберемся! - успокоил его Торрена, пуская вездеход по жаркой степи. - Эх! Сейчас бы хороший магнитор вместо этой развалюхи!
  
  
   * * *
  
   - Куда теперь? - спросил Торрена, усаживаясь в кресло пилота нашего гравиплана.
   - На север, в Цзюньмынь - столицу "Прибрежной республики". Думаю, стоит попытать счастья там.
   - Не боишься, что и там нас встретит всё тот же сброд - до конца не навоевавшиеся наёмники, бывшие уголовники или просто психически неуравновешенные искатели лёгкого счастья? - поинтересовался Артур Порта.
   - Нет, не боюсь. Там контингент другой. В "Прибрежной" раньше находились промышленные территории, было много научных и технологических центров. Её население - это бывшие квалифицированные рабочие, инженеры, учёные, ну, и культурная прослойка.
   - Что же они не поделили с Чой Чо Реном? - усмехнулся Порта.
   - Сам подумай: на планете, где наука и промышленность пришли в упадок, где большинство населения отброшено чуть ли не в первобытную архаику, в которой царствует аграрное хозяйство и натуральный обмен, будут ли нужны кому-то люди, жизнь которых всегда была полностью привязана к научным и промышленным центрам?
   Торрена посмотрел на Артура.
   - Они-то здесь и пострадали больше всего! Максим прав, в "Прибрежной" можно найти союзников... А кто у них главный? - повернулся он ко мне.
   - У них там нечто вроде коммуны, возглавляемой бургомистром Чэнь Хао, - сообщил я. - Мы наведывались к ним несколько раз, демонстрировали наши фильмы. В целом, приём был довольно тёплым.
   - Значит, тебя там знают? - уточнил Торрена.
   - Да.
   - Это хорошо, - кивнул Юлий.
   - Ребята! - окликнул нас Артур Порта. - Пора взлетать! Кажется, у нас гости!
   Он указал за стекло бокового окна. Я увидел, как в полукилометре от нас по степи мчаться два вездехода. Вот и ожидаемая погоня! Они всё-таки догнали нас!
   - А они упорные! - ухмыльнулся Торрена, запуская стартовые двигатели.
   - Включи внешнее отражательное поле! - предупредил Артур Порта, перекрикивая однообразный рёв моторов.
   Торрена щёлкнул тумблером на пульте управления. Гравиплан стремительно подпрыгнул вверх, поднимаясь над степью на добрую сотню метров. Я почувствовал лёгкую дурноту внизу живота и заложенность в ушах. Но неприятные ощущения от резкого манёвра быстро прошли. Юлий уже запустил дисперсионные диски на полные обороты, и наш гравиплан, словно, потеряв свой вес, бесшумно заскользил в воздухе, постепенно набирая высоту и скорость.
   Неожиданно ослепительная вспышка рыжего огня блеснула за выпуклым стеклом пилотской кабины.
   Гравиплан вздрогнул. Мы с Артуром мгновенно припали к боковому окну.
   - Что? Нападение? - отрывисто спросил Торрена, сосредотачиваясь на управлении гравипланом.
   - Да! Стреляют ручными ракетами! - сообщил я, наблюдая за тем, как чёрные точки людей, высыпавших из вездеходов, суетятся на фоне грязно-жёлтой степи под нами. - Внимание!
   Новая вспышка озарила кабину. Мы почувствовали ещё одно лёгкое содрогание корпуса аппарата.
   - Эх! Жахнуть бы по ним сейчас излучателем! - в сердцах воскликнул Артур Порта.
   - Повреждений нет, - сообщил Торрена, бросая взгляд на приборы. - Мы оторвались от них! Оставим это недружелюбие на их совести. Не воевать же нам с ними, в самом деле?
   - Боюсь, как бы они сами не пошли на нас войной! - засомневался Порта. - Раз это прихвостни Чой Чо Рена, они вполне могут исполнять любые его приказы.
   - Когда мы возьмём Линь-Шуй, у них пропадёт всякое желание воевать с нами! - уверенно сказал я.
   Артур Порта пристально посмотрел на меня.
   - Посмотрим. Пока что об этом говорить рано.
   Цзюньмынь встретил нас совершенно иначе, чем столица Южной Народной Республики. Хотя оборонительные сооружения и оберегали город от незваных гостей, на его улицах не было праздно шатающихся боевиков с оружием в руках. За соблюдением правопорядка здесь следили народные дружинники с жёлтыми повязками на рукавах. Они были единственными людьми, у кого я здесь увидел оружие, за исключением, конечно, ополченцев, охранявших подъезды к городу.
   Аккуратные двухэтажные дома выглядели ухоженными, улицы были чистыми. Здесь было немало доброжелательных лиц и открытых улыбок, несмотря на то, что у продовольственных ларьков стояли длинные очереди, напоминавшие о том, что вокруг разруха и нехватка самого необходимого.
   Молодой дружинник, вызвавшийся нас проводить до здания городского Совета, оказался разговорчивым. С неизменным энтузиазмом и юношеским задором в глазах он охотно рассказывал нам о своей жизни и планах на будущее.
   Да, сейчас тяжело и многого нет. Продовольствие приходится привозить из соседних провинций, где люди занимаются сельским хозяйством или рыбной ловлей, обменивая его на различные технические изделия, металлы и всё, что когда-то в избытке производилось и использовалось на местных заводах и фабриках, а теперь пылится на многочисленных складах, не находя себе применения. Ведь денежный обмен давно прекратили, карточки Народного Фронта не имеют никакой ценности, а иных способов получить всё необходимое для жизни, пока нет.
   Люди здесь все сплошь не богатые, золота и в былые времена мало кто видел. Но тогда, хотя бы государство было заинтересовано в квалифицированных рабочих руках, регулярно выплачивало им довольствие, давало жильё и предоставляло разные социальные льготы. Всего этого при новой власти нет и в помине. Забота о простых людях давно перестала волновать народных вождей. Вот и пытается каждый, кто живёт на этой планете, выжить любым способом. Только многие это делают в одиночку, а в одиночку сделать такое просто невозможно. Поэтому люди - те, что поумнее, кто не потерял ещё человеческий облик и совесть - стали объединяться в коммуны, заводя общее хозяйство, помогая друг другу и решая все проблемы сообща. Так и появилась их республика.
   Конечно, они все слышали о землянах и не раз смотрели фильмы о прекрасной далёкой Земле. В общем-то, она и была для них во многом примером для подражания, той заветной мечтой, к которой хочется стремиться. Не следует думать, что их коммуна единственная на планете. Он знает ещё несколько коммун, которые расположены дальше, вглубь материка. Вот бы было здорово объединиться с ними и создать одну сильную республику, которая послужит примером всей планете!
   - Представляете, - жарко говорил молодой дружинник, активно жестикулируя руками, - если всё Южное полушарие превратится в единую свободную территорию, где реально воплотятся в жизнь идеалы революции и чаяния людей?.. Пускай даже на севере всё и останется по-прежнему. Сообща мы могли бы возродить эту планету, подарив нашим детям надежду на лучшую жизнь!
   - Необходимо объединение всей планеты, - покачал головой Артур Порта. - Нельзя оставлять на её теле незалеченные язвы. Иначе, рано или поздно, противоречия между вами снова обострятся, возникнет рецидив болезни, и все ваши усилия и надежды обернуться прахом.
   - Но как это возможно? - нахмурился юноша. - На севере совсем другая жизнь! Все ресурсы планеты стекаются туда, от того там столько богатых, которые наживаются на горе гивейского народа.
   - Решить это можно в борьбе! - сказал я, глядя в его глаза, наполнившиеся светлой грустью. - Нужны совместные усилия тех, кто не хочет жить по-старому. Вот зачем мы здесь.
   - Вы говорите о новой революции? - догадался дружинник. - Но остались ли у народа для неё силы? - засомневался он.
   - Если в народе будет силён дух, то и силы для борьбы найдутся, - уверенно произнёс Юлий Торрена. - А силу духа нужно подкреплять личным примером - героическими поступками и отвагой тех, кто всё ещё готов бороться с несправедливостью и любым угнетением. Вы не согласны со мной? - Он пристально посмотрел в глаза юноши.
   - Нет, от чего же? - медленно произнёс тот. - По-моему, вы правы. Должно быть ядро, которое сплотит народ вокруг себя и поведёт в бой... Вот только у нас вы вряд ли найдёте столь сильные личности. Мы - мирные работяги, привыкшие к труду, а не к войне... Разве что вы?..
   Его лицо озарилось неожиданной догадкой. Торрена молча кивнул в ответ на его немой вопрос.
   - Тогда я и мои товарищи готовы идти с вами! - торжественно произнёс молодой дружинник, гордо поднимая твёрдый подбородок.
   - Не боитесь смерти? - лукаво прищурился Артур Порта.
   - Нет! - уверенно мотнул головой юноша и покраснел до кончиков ушей.
   - И много здесь найдётся таких, как вы? - поинтересовался я.
   - Думаю, немало.
   - Это хорошо, - одобрил Юлий Торрена.
   Оказалось, что бургомистр со своей семьёй живёт в том же здании, где располагался и городской Совет, на втором этаже в двух небольших комнатках с крохотной кухней и окнами, выходившими в уютный сад за низкой каменной оградой.
   Чэнь Хао немало удивился нашему неожиданному визиту, но был приветлив и гостеприимен.
   - Спасибо, Анару, что проводил этих людей, - поблагодарил он нашего провожатого. - Думаю, теперь ты можешь вернуться к исполнению своих обязанностей.
   Молодой дружинник попрощался с нами и ушёл. Чэнь Хао сложил на животе руки и выжидательно посмотрел на нас.
   - Итак. Чем могу быть вам полезен?
   Он был не очень высокого роста, слегка полноват. Широкое лицо его, с глубокими складками около губ, морщинами на лбу и вдумчивым взглядом зеленоватых глаз под припухшими веками, походило больше на лицо старого университетского профессора, чем на лицо важного сановника.
   - Хотелось бы обсудить с вами ряд вопросов, касающихся наших общих интересов и судеб гивейского народа, - начал Юлий Торрена.
   - Ого! Какой серьёзный разговор! - сдержанно усмехнулся Чэнь Хао. - Может быть, чаю с дороги? - любезно предложил он.
   - Если это не затруднит вас, - вежливо кивнул Торрена.
   - Ну, что вы! Какие трудности? Мы всегда рады добрым гостям! Цю! - позвал он. - Выйди к нам, пожалуйста!
   В соседней комнате послышалась негромкая возня и раздались шаркающие шаги.
   - Это моя жена, Цю Хао, - пояснил бургомистр, подходя к добротному круглому столу, стоявшему возле окна. В движениях его тоже просматривалась сдержанная неторопливость и даже кошачья вкрадчивость.
   В комнату вошла уже не молодая женщина с глубокой проседью в густых волосах, собранных на затылке в тугой пучок, и живым огоньком, светившимся в узких глазах.
   - Дорогая! У нас гости с Земли. Приготовь нам, пожалуйста, чаю, - попросил Чэнь Хао и повернулся к нам. - Вы пьёте с молоком?
   - На ваше усмотрение, - наклонил голову Юлий Торрена.
   - Тогда с молоком! - улыбнулся Чэнь Хао. - Признаться, люблю такое сочетание.
   Он снова посмотрел на жену.
   - С молоком, дорогая!
   Женщина ушла на кухню.
   - Присаживайтесь! - любезно предложил Чэнь Хао, опускаясь на стул с высокой спинкой.
   Мы расселись вокруг стола на таких же старинных стульях.
   - Так что вы говорили о судьбах гивейского народа? - напомнил Чэнь Хао, переводя взгляд с меня на Торрену, а затем на Артура Порта.
   - Их пора менять к лучшему, - твёрдо сказал Юлий.
   - Это да, - вздохнул бургомистр и посмотрел в окно. - Вот только как это теперь сделать?
   - Необходимо установление справедливых законов, которые бы защищали достоинство и жизнь людей, - вступил в разговор я. - Законы, опирающиеся на общественное мнение и ведущие к истинному общественному самоуправлению - без вождей, без царей и тиранов, узурпировавших власть во все времена.
   - Вы предлагаете открыто вступить в борьбу с властью Чой Чо Рена? - прямо спросил Чэнь Хао. - Пойти на него войной?
   - Вы правильно поняли наши намерения, - подтвердил я. - Хотя мы уже давно вступили в эту борьбу.
   - Я знаю, что ваш Камал приложил много сил, проводя здесь просветительскую работу, - задумчиво произнёс Чэнь Хао. - Но я не слышал, чтобы он стремился к войне.
   - Камал - это я!
   Бургомистр посмотрел на меня с лёгким недоумением.
   - Так вот вы какой? Тогда позвольте выразить вам моё почтение!
   Мы обменялись крепкими рукопожатиями.
   - Вы правы, раньше я не стремился к большой войне с режимом Чой Чо Рена. Но сейчас ситуация изменилась. По нашим данным, ваш вождь сам готовится к такой войне и вскоре может отправить свои войска сюда, на Южный материк, чтобы положить конец всем свободным территориям. Под его удар попадём не только мы, но и ваша республика в том числе.
   Чой Чо Рену совсем не нужны ростки свободомыслия и неповиновения его воле, чудом сумевшие прорасти на этой планете. Поэтому он будет стремиться сделать всё, чтобы уничтожить их, уничтожить полностью и как можно скорее. Сейчас у него для этого недостаточно сил и средств. Его армия пока слаба. Но мы знаем, что богачи Севера готовы вложить большие средства в оснащение этой армии, сделав её максимально боеспособной.
   Ведь Чой Чо Рен - всего лишь верхушка пирамиды, в основании которой стоит прослойка людей, сумевших за годы революции нажиться на беде народа, не только сохранив, но и преумножив свои прежние богатства. Именно их интересы защищает ваш вождь, топя в крови и унижении свой народ.
   Чень Хао согласно закивал в ответ на мои слова.
   - И вот пока его армия слаба, мы должны нанести Чой Чо Рену упреждающий удар, - продолжал я. - Такой удар, который заставит его поверить в нашу силу. Ведь мы пока что тоже слабы, слабы своей разобщённостью. Нанеся же поражение армии Чой Чо Рена, мы покажем и всем остальным нашу силу и побудим их к объединению под общими знамёнами. Это и будет началом пути к объединению всей планеты, к разрастанию отдельных мелких коммун до размеров всеобщего бесклассового мира, основанного на социальной справедливости и вере в людей.
   - Я всегда считал, что противодействовать открыто силе врага не очень разумно в нашем положении, - размеренно произнёс Чэнь Хао, когда я закончил. - Разумнее ослаблять его опору постепенно. Если знаешь себя, а противника нет, один раз победить можно. В другой раз потеряешь много. Без опасности для себя можно сражаться лишь с противником, которого знаешь.
   - А вы не знаете, с кем должны сражаться? - Торрена пристально посмотрел ему в глаза. - Вопрос в другом: знаете ли вы себя, уверены ли в своих силах, в своей решимости что-то изменить на этой планете? Если не знаешь ни себя, ни противника, всякий раз будешь терпеть поражение. Если знаешь противника и себя, сражайся хоть сто раз, опасности не будет.
   - Но сможем ли мы победить? - засомневался Чэнь Хао. - Хватит ли у нас сил?
   - Побеждают, когда умеют пользоваться и большими и малыми силами, - сказал я. - Непобедимость заключена в себе самом, а вот возможность победы в противнике. Когда он обороняется, значит, есть в чём-то недостаток. Тот, кто хочет обороняться, прячется в глубины преисподней, тот, кто хорошо нападает, действует с высоты небес. Когда поднимают лёгкое пёрышко, это не считается большой силой. Когда видят солнце и луну - это не острое зрение, а услышать раскаты грома не означает иметь тонкий слух. Хорошо сражается лишь тот, кто стоит на почве невозможности своего поражения и помнит о возможности поражения противника!
   - Вы убедительны, - печально улыбнулся Чэнь Хао. - Поймите меня правильно. Мне не хотелось бы напрасно рисковать жизнями людей, доверившихся мне.
   - Речь не идёт о принуждении, - покачал головой Артур Порта. - Люди должны идти на битву осознанно и по доброй воле. Поговорите с ними, расскажите о том, о чём мы беседовали с вами. Только выбирайте самых надёжных и обученных. Наши планы не должны стать известны нашему врагу. Помните об этом!
   - Хорошо, - после некоторого раздумья, кивнул Чэнь Хао.
   В комнату снова вошла его жена, неся на подносе чашки с чаем.
   - А вот и наш чай! - обрадовался бургомистр. - Угощайтесь!
   Чай действительно оказался вкусным, с лёгким оттенком ванили. Я пил его маленькими глотками, исподволь наблюдая за Чэнь Хао, который погрузился в глубокие раздумья, подолгу держа свою чашку около рта. Похоже, мы действительно нашли здесь союзника.
  
  
  
   ГЛАВА ШЕСТАЯ
  
   ОБНАЖЁННЫЙ КЛИНОК
  
  
   С каждым днём в Тяньгун прибывали всё новые бойцы, откликаясь на брошенный нами зов. Подготовка к предстоящему сражению за Южную столицу теперь шла полным ходом. Привезённые Девом генераторы защитного поля были установлены инженерами на тяжёлые бронемашины, которым предстояло идти впереди нашего наступления, защищая передовые отряды от пуль и снарядов. Этот авангард первым завяжет сражение и прикроет развёртывание главных сил для битвы.
   Большое здание старого завода на окраине города было превращено нами в место для сборки излучателей и плазменных зарядов к ним, а также боевых экзоскелетов для командиров отрядов, которые поведут людей в сражение. Здесь же изготавливалась и защитная броня для наших бойцов - лёгкие антиинерционные жилеты шились из сверхпрочного волокна, по составу аналогичного обычной паутине. Ведь паутина - самое прочное природное волокно - давно применялась в промышленных технологиях на Земле. С помощью генной инженерии гены пауков вводились тутовым шелкопрядам, которые плели удивительные волокна, которые использовали для изготовления искусственных сухожилий и мышечных волокон. Но как оказалось, волокно, сотканное из таких нитей, было просто незаменимо и в изготовлении высокопрочной военной амуниции.
   Его соединяли с плечевыми и нагрудными накладками из молекулярно перестроенного титана - тонкими и эластичными, как человеческая кожа, но не пробиваемыми для пуль и осколков. Такие жилеты делали солдат практически неуязвимым и позволяли активно маневрировать на поле боя без излишнего физического напряжения. Для нашей небольшой армии, состоявшей из простых людей, а не профессиональных военных, подобная амуниция была настоящей находкой.
   Все необходимые материалы нам посчастливилось обнаружить на одном из складов в столице "Прибрежной республики". Оказывается, туда их завезли с Земли ещё два десятка лет назад в качестве помощи народной власти и оснащения сотрудников ОЗАР. Наш новый знакомый, бургомистр Чень Хао сообщил нам об этом и любезно предложил забрать все запасы себе, прекрасно понимая важность подобной находки в сложившихся обстоятельствах.
   Давно заброшенные цеха вновь ожили, и в них закипела неустанная работа. Все имевшиеся у нас гравипланы были переоборудованы в боевые: на них установили выносные системы огня и усилили мощность отражательных полей.
   Но главной нашей силой, конечно же, были люди. Со всех концов Гивеи не один год стекались к нам опальные земляне, среди которых были не только инженеры или учителя, но и бывшие сотрудники Охранных Систем Земли. Все эти люди оказались здесь, как и я, по зову своего сердца, и именно они составили теперь ударный костяк нашей небольшой армии - армии, которой предстояло большое сражение.
   Делясь своим опытом и знаниями, мои товарищи обучали военному делу гивейцев, многие из которых впервые видели боевое оружие. В степи за городом для этих целей был оборудован специальный полигон, на котором денно и нощно проводились стрельбы и тактические учения. Основной задачей была отработка слаженных действий в бою. Необходимо было приучить людей к беспрекословному подчинению приказам своих командиров. Без этого на успех наступления рассчитывать было нельзя. Нам нужен был легко управляемый отлаженный механизм и усилия наши оказались не напрасными. К исходу третьей недели наши добровольцы превратились в четыре тысячи достаточно дисциплинированных, нацеленных на выполнение общей цели бойцов, уверенно державших в руках своё оружие.
   - Ты же понимаешь, в сражении важен дух солдат, которые желают сражаться вопреки опасности, - говорил я Деву, когда мы проходили по полигону, наблюдая за обучением новобранцев.
   - Да, только желание это должно быть искренним, - согласился он.
   - Безусловно! Те, кто сражается за правое дело, обязательно победят, в отличие от тех, кто не готов сражаться. Поэтому-то нам и удалось так легко распространить своё влияние здесь, на Южном материке!
   - Меня смущает лишь одно - вправе ли мы распоряжаться жизнями всех этих людей? - Дев с сомнением посмотрел на меня. - Ведь они не солдаты, Максим!
   - Эта битва может стоить жизни каждому из нас, - нахмурился я. - Если они идут за нами по доброй воле, значит это их личный выбор, как и наш с тобой. Ведь мы тоже оказались здесь, не случайно, хотя с самого начала эта война была чужой для всех для нас.
   - Что ж, спорить с тобой не буду, - мотнул головой Дев. - Возможности большинства на этой планете определяются системой, установленной одним человеком. Пожалуй, мы - земляне - первые, кто пытается вывести границы этих возможностей за пределы любой системы и дать каждому человеку почувствовать себя Человеком... За это можно и умереть!
   - Ты прав! - Я положил руку на плечо друга. - Жизнь, нацеленная лишь на личное благополучие, не имеет никакой ценности. Только отдав жизнь за общее благо, понимаешь, что прожил её не зря.
   Дев хотел сказать ещё что-то, но дорогу нам преградил один из командиров сводных отрядов Виктор Ордон. Сейчас он выглядел взволнованным и слегка растрёпанным из-за закатанных до локтя рукавов военной рубахи и распахнутого ворота.
   - Максим! Прибыли люди из "Прибрежной республики"! - сообщил Виктор, отирая рукавом вспотевшее на жаре лицо. Его карие глаза смотрели на меня с неподдельной радостью.
   - Наконец-то! - обрадовался я неожиданному известию. - Признаться, я уже начал сомневаться, что помощь от них придёт! Сколько их?
   - Точно не могу сказать, - замялся Ордон. - Но не меньше пятисот! Сорок грузовиков стоят около нашего штаба.
   - Хорошо. Пошли, посмотрим.
   Втроём мы направились к штабу, который располагался неподалёку от заброшенного завода в одном из производственных помещений. Вскоре отсюда Торрена, Порта и Сабуро начнут руководить всей наступательной операцией, поддерживая связь с командирами сводных отрядов, которые будут отвечать за взаимодействие всех наших сил на поле боя.
   Несколько десятков "жуков" зависнут над местом сражения, передавая в командный пункт ход битвы в режиме реального времени. Это позволит оперативно вносить необходимые коррективы в наступление наших отрядов. Те же роботы-разведчики создадут для нас мобильную сеть радиосвязи, через которую будут отдаваться все приказы командирам.
   Ещё издалека я увидел десятки людей в зелёной рабочей униформе, неуклюже выпрыгивавших из кургузых грузовиков и неуверенно выстраивавшихся около здания штаба. Юркий молодой человек в рабочем комбинезоне с жёлтой повязкой на рукаве и капитанскими нашивками на плечах расхаживал перед ними, время от времени выкрикивая отрывистые команды. Вихрастая голова молодого командира была покрыта кепкой, изломанной на манер военной фуражки, которую он то и дело сдвигал на затылок, но она непокорно снова сползала ему на глаза.
   Я окликнул командира дружинников "Прибрежной республики" и махнул ему рукой, подзывая к нам. Он приблизился бодрым шагом и неумело отдал честь, приложив пальцы к козырьку своей кепки.
   - Вы здесь старший? - спросил я его.
   - Так точно! Я - Сайго Райтаро, капитан добровольческой дружины "Прибрежной республики"! - представился молодой человек. - Чэнь Хао направил нас для оказания вам военной помощи!
   Весь его вид сейчас выражал радостную мальчишескую гордость, которую он, должно быть, испытывал от осознания собственной значимости для революционного дела. Он был на вид совсем ещё юн и неопытен, но старался держаться уверенно и важно, чем вызвал мою улыбку. Мне почему-то вспомнилось, что я был в его годы почти таким же, и это заставило меня проникнуться к молодому капитану симпатией.
   - Вы прибыли вовремя, - кивнул я, проходя вперёд и осматривая вновь прибывших бойцов. - Все с оружием?
   - Так точно!
   - Сколько вас?
   - Восемьсот человек! - так же бодро отрапортовал Сайго Райтаро. - Все обучены и готовы сражаться!
   - Это хорошо, - похвалил я. - Время нас поджимает. Капитан! Постройте своих людей. Я хочу поговорить с ними.
   - Разумеется, - снова козырнул молодой доброволец и, повернувшись к своим товарищам, срывающимся фальцетом крикнул: - Всем строиться! Быстро!
   Повинуясь его приказу, люди, уже успевшие рассесться на земле на отдых, стали торопливо подниматься и становиться в нестройные шеренги. Когда все, наконец, построились, я вышел вперёд и оглядел ряды дружинников.
   - Я - Камал, - обратился я к ним. - Рядом со мной наши командиры: Дев Рошан и Виктор Ордон. Теперь они и ваши командиры! Для начала хочу сказать вам три вещи. Первое: теперь я единственный для вас, кто командует всеми повстанческими силами в этом регионе планеты! Второе: мы требуем от всех, и от вас, в том числе, суровой дисциплины и беспрекословного подчинения приказам назначенных вам командиров. Я не хочу проиграть эту войну из-за отсутствия дисциплины в ваших рядах! И третье: предстоящий бой будет для всех нас нелёгким и, возможно, не единственным в ближайшее время. Поэтому те, кто не готов жертвовать собой ради своего народа, может положить на землю оружие и выйти из строя. Сделайте это сейчас, потому что больше выбора не будет. Нужно быть честными перед собой и перед своими товарищами с самого начала.
   Я внимательно осмотрел ряды дружинников. Немного встревоженные лица людей были обращены ко мне в напряжённом внимании. Но никто не осмелился покинуть своего места, никто не дрогнул от моих слов.
   - Прекрасно! Рад, что мы друг друга поняли, - одобрил я. - Я хочу увидеть в вас настоящих мужчин, готовых идти до конца. Тех, кто вернётся домой только после общей победы. Некоторые из вас могут думать, что мы здесь собрались просто так. Нет. Мы на войне и поэтому вам нужно быть солдатами. Это главное! Нам необходимо быть единым целым. Скажу вам вот ещё что: никто из вас не должен бросать раненного товарища на поле боя! Если кто-то оставит где-то своё оружие, то вернётся за ним. Без оружия вы беспомощны в бою и бесполезны для нашего дела. Это всем понятно?
   В ответ на мои слова люди понимающе закивали головами.
   - Я хочу сказать вам ещё кое-что, чтобы вы меня полностью понимали. Мы уважаем право на жизнь каждого человека. Наш враг - правительственная армия Чой Чо Рена и каратели его верного пса Мурамасы Иайто. Мы не воюем с простыми горожанами или крестьянами и рыбаками. Поэтому никому из вас не позволено трогать их имущество, или их самих, или их семьи! Если кто-то осмелится сделать это, он будет изгнан из наших рядов. Всем понятно? Наказание за предательство, если оно повлечёт за собой страдания других людей - смерть!
   Мои последние слова произвели должное впечатление на слушателей - лица добровольцев из "Прибрежной республики" помрачнели, но никто из них снова не осмелился возразить мне.
   - Если всем всё понятно, тогда с сегодняшнего дня все вы поступаете под командование Виктора Ордона. Всем вам выдадут отличительные красные повязки, необходимые в бою вместо тех, что у вас сейчас. Отличительные знаки должны быть у всех одинаковыми. Так же вы получите продовольственный паёк на три дня. А теперь вольно и всем отдыхать с дороги! - закончил я.
   - Разрешите обратиться? - поспешно приблизился к нам Сайго Райтаро, снова неуклюже козыряя.
   - Обращайтесь, - благосклонно кивнул я.
   - Вы всё правильно говорили про мародёрство, - волнуясь, начал молодой капитан. - Такое недопустимо даже на войне! Но разве горожане помогают вам в вашей борьбе?
   - У нас не должно быть конфликтов с жителями столицы! - отрезал я. - Хотя мы и идём разными путями. Они так же, как и мы, сражаются против режима Чой Чо Рена, но только при помощи протестов и забастовок. Мы же будем биться с ним при помощи оружия. Наш путь более короткий и действенный. Но, несмотря на это, нас с этими людьми объединяет наш общий враг.
   - Нет, это вы сражаетесь, а они ведут переговоры с режимом! - горячо возразил Сайго Райтаро.
   - Не судите их так строго, - с укором покачал головой Дев. - Их путь тоже имеет право на существование. К тому же у них много последователей по всей планете и это нельзя сбрасывать со счетов. Нельзя идти против народа! Вы-то сами, почему решили прийти сюда?
   Мой друг с интересом посмотрел на молодого человека.
   - Меня ищет ОЗАР за организацию протестов в северной столице, - смело ответил доброволец, гордо подняв голову. - Мне некуда было идти, потому я и перебрался в "Прибрежную республику". Но их коммуна ведёт слишком осторожную политику в надежде, что когда-нибудь всё само собой образуется на этой планете и жизнь вернётся в прежнее русло. Я в это не верю! Да и жизнь наших отцов и дедов меня не привлекает. Что хорошего было у них? Ничего! Нам нужно строить свою жизнь по-другому, по-новому! Вот почему я хочу пойти с вами на Линь-Шуй. Я уверен, что вы можете принести на Гивею нечто иное, отличное от всего, что мы и наши родители знали раньше. Поэтому я не намерен отсиживаться в стороне, когда вокруг разгорается пламя новой революции! Я хочу быть в её первых рядах!
   - И много среди вас таких же? - поинтересовался Дев.
   - Много! - уверенно мотнул головой Сайго Райтаро.
   - Вы мне нравитесь, Сайго! - улыбнулся я ему. - Я даже готов взять вас с собой для выполнения особо важного задания. Что скажите на это?
   Молодой капитан невольно вытянулся во весь свой небольшой рост, взволнованно блестя загоревшимися радостью глазами. Щёки его от волнения покрылись пунцовыми пятнами.
   - Почту за честь, командир Камал! - по-солдатски выпалил он, снова козыряя и лихо, пристукивая каблуками.
   - Можешь называть меня просто Камал, - снисходительно разрешил я. - Ладно, Сайго!
   Я положил руку ему на плечо.
   - Пока отдыхай. Когда придёт время, мы найдём тебя в лагере.
   - Слушаюсь! - снова козырнул молодой капитан и, развернувшись на каблуках, бодро зашагал прочь.
   Проводив его взглядом, Дев посмотрел на меня.
   - Что будем делать?
   - Думаю, теперь нужно вплотную заняться подготовкой к операции по захвату горной КОРАСС.
   Я повернулся к другу.
   - Найди Стояна и Гвоздя. Возьми ещё пять человек - самых смышлёных и обученных.
   - А нашего нового знакомого? - Дев кивнул в сторону удаляющегося Сайго Райтаро.
   - И его тоже. Только пока никому ничего не говори: ни куда идём, ни зачем! Подготовь всё необходимое: снаряжение, боеприпасы, оружие и обязательно микрорации для связи! Заряды ВПС уже собраны?
   - Да. Вчера закончили сборку последнего.
   - Прекрасно! Тогда забирайте их, и будьте наготове. Я поговорю с Торреной, обсужу с ним детали операции. Потом найду Артура Ларсона. Узнаю готов ли он. А послезавтра мы вылетим на место.
   - Идёт, - согласно кивнул Дев и попрощавшись, направился в лагерь.
   Торрену я застал в штабе. Вместе с Тадеушем Сабуро они сосредоточенно изучали карту окрестностей южной столицы. Оба обменивались негромкими репликами и выглядели уставшими и хмурыми.
   При моём появлении Юлий поднял голову и внимательно посмотрел на меня. Спросил:
   - Что? Прибыло пополнение?
   Я утвердительно кивнул в ответ.
   - Из "Прибрежной республики"? - задал вопрос Тадеуш Сабуро.
   - Да, - снова кивнул я.
   Оба моих товарища переглянулись.
   - И сколько их? - спросил Юлий.
   - Восемьсот человек.
   - Неплохо, - одобрительно покачал головой Тадеуш.
   - Что думаешь делать? - спокойно спросил Торрена, выпрямляясь.
   - Пора вступать в бой! - отозвался я.
   Юлий бросил беглый взгляд на висевшую в воздухе карту. Сказал серьёзно и печально:
   - Да, пора. Оттягивать дольше нельзя, иначе кто-нибудь может проболтаться о наших планах, и тогда мы потеряем главное преимущество - неожиданность. Так, когда будем выступать?
   Он пристально посмотрел на меня.
   - Через четыре дня, - твёрдо сказал я. - Послезавтра мы отправимся в горы - я и Дев. На двух гравипланах. Возьмём с собой небольшую группу и вторую, для прикрытия.
   Я подошёл к столу, над которым мерцала карта. Лёгким движением развернул проекцию и добавил увеличения в нужном месте.
   - Сядем вот здесь, в предгорье, в квадрате пятьдесят семь. Мы с Девом двинемся на север, в горы. Вторая же группа вернётся назад и будет ждать нас в двадцати километрах южнее. Вот здесь, - показал я место на карте.
   - Думаю, будут проблемы со связью, - отозвался Тадеуш Сабуро, с сомнением качая головой. - Здесь кругом горы, да к тому же лес! Как нам тогда согласовать свои действия?
   Он задумчиво почесал правую бровь и проницательно посмотрел на меня.
   - Для этого и нужен второй гравиплан. Как только мы закончим со спутником, один из нас спустится по восточному склону - он более крутой, но путь здесь значительно короче - и доберётся до второй группы. Они и сообщат вам о начале наступления.
   - А если со спутником ничего не получится? - с сомненьем спросил Торрена. Он наморщил в раздумье лоб и потёр твёрдый подбородок.
   - В этом случае мы запустим метеотронные заряды. Тогда вы и без радиосообщения поймёте, когда выдвигаться на исходные позиции для наступления. Две трети наших сил нужно направить в обход, на левый фланг их обороны, чтобы отрезать её от города. Остальные двинуться во фронтальную атаку здесь, ближе к горам Кирокава.
   - Это понятно, - серьёзно сказал Тадеуш Сабуро. - А почему ты не хочешь высадиться тут, прямо на площадке около станции? К чему такие сложности с двумя группами?
   - Так нельзя, - возразил я. - Нам важна скрытность нашей операции. Мы не можем до конца быть уверенными в том, что эта станция до сих пор не охраняется. А если там действительно есть охрана, то она, наверняка, имеет связь со столичным гарнизоном. Напади мы на них открыто, охранники смогут успеть сообщить о нас, как только мы "свалимся" на них с неба. К ним прибудет подкрепление, мы вынуждены будем ввязаться в бой, и потеряем время и людей, поставив под угрозу срыва всю операцию. Если же мы подойдём к станции скрытно, со стороны гор и леса, откуда нас никто не ждёт, у нас будет возможность изучить обстановку и больше шансов быстро обезвредить охрану, не привлекая к себе лишнего внимания.
   - Что ж, толково! - похвалил меня Тадеуш Сабуро.
   - Тогда так и поступим, - подытожил Юлий Торрена. - Желаю вам удачи, и берегите себя!
  
  
   * * *
  
  
   Чёрные базальтовые уступы, уположенные каменными осыпями - голые и безжизненные - постепенно переходили в поросшие густым лесом невысокие хребты, с вершин которых, стелясь над верхушками деревьев, спускались вниз белёсые туманы. Казалось, что само небо стекает на склоны гор, тая на жарком солнце, и превращается в бурные водные потоки в неглубоком сумрачном ущелье.
   Толстые замшелые стволы деревьев тянулись к низкому небу, карабкаясь по широкой спине горы, усыпанной огромными, вросшими в почву валунами. Сочные стебли высокой травы и густой подлесок из колючих кустов, усыпанных мелкими бирюзовыми соцветиями, затрудняли наше передвижение вверх по склону. Растянувшись длинной цепочкой, мы упорно карабкались вверх, не обращая внимания на жару и жажду.
   Я и Дев шли впереди, взяв на себя обязанности авангарда нашего небольшого отряда. Стоян с Гвоздём с автоматами наперевес, обливаясь потом, карабкались по камням вслед за нами, таща на себе метеотронные заряды. Время от времени я оглядывался назад и видел, как среди кустарника мелькают их тяжёлые рюкзаки. За ними следом, метрах в двадцати взбирался на гору Артур Ларсон, неся с собой алюминиевый чемоданчик дешифратора и перекинутый через правое плечо автомат. Хотя инженер и не хотел брать с собой оружие, убеждая меня в том, что у него в нашем походе чисто техническое предназначение, я настоял на том, чтобы он, как и остальные, был вооружён. Трудно было предвидеть, как обернуться для нас обстоятельства, поэтому каждый боец был у нас на счету. Замыкал нашу растянувшуюся по склону горы колонну молодой капитан добровольческой дружины Сайго Райтаро, которому я доверил роль радиста и арьергарда нашего отряда.
   Бросив в очередной раз взгляд назад, на уставших товарищей, я остановился около потрескавшегося на солнце валуна, покрытого ржавыми проплешинами сухого мха, и сверился с данными курсового навигатора. Крохотный экран, вмонтированный в широкий эластичный браслет на моём левом запястье, спроецировал походную карту, замерцавшую зеленоватыми контурами окружающего рельефа. До цели оставалось меньше километра строго на север. Я поднял голову и бросил взгляд на вершину горы, по которой мы карабкались. Густой полог леса заметно редел там, отмечая начало открытой площадки, на которой, должна была располагаться та самая метеостанция.
   Необходимо было передохнуть перед последним броском к вершине, сделать короткий привал. Я спрятал навигатор под защитную накладку рукава и нажал кнопку вызова своей микрорации. Микрофон её крепился прямо на моей шее.
   - Дев! Остановись! Спускайся ко мне. Сделаем небольшой привал... Остальные меня слышат? Поднимайтесь на отметку полторы тысячи. Ждём всех здесь. Всё, конец связи!
   Я отключил рацию и огляделся. Невысокие деревья с развесистыми кронами в десятке метров от меня расступались в стороны, образуя уютную полянку, на которой не было ни камней, ни колючего кустарника. Трава там была не такой высокой и жёсткой, как на остальном склоне. Отличное место для отдыха!
   Я отстегнул магнитные защёлки защитного жилета, снял и бросил его под дерево. Автомат прислонил к стволу. Расстегнул ремень с обоймами и излучателем, положил его на траву рядом с защитным жилетом. Оставил только кобуру с пистолетом на правом бедре. Освободившись от оружия, я уселся в прохладной тени, прислонившись к шершавому стволу и поджидая своих товарищей.
   Ноги гудели от долгой ходьбы по камням. Пот струился по лбу и шее, стекая за ворот рубахи. Я отёр рукавом лицо и услышал, как сверху шуршат камни, осыпающиеся под чьими-то тяжёлыми ногами. Через минуту, спустившийся с горы, Дев появился передо мной. Он тоже сбросил с себя оружие и амуницию и уселся рядом, разминая уставшие ноги.
   Спустя некоторое время на поляну вышли наши товарищи-старатели. Оба выглядели утомлёнными. Рубахи на их спинах промокли насквозь от пота. Стоян тяжело опустился на траву под ближайшим деревом и жадно припал к своей фляге с водой.
   Некоторое время я наблюдал за тем, как при каждом новом глотке ходит вверх-вниз кадык на его горле. Тонкие струйки воды стекали по его подбородку и загорелой шее на бугристую грудь в распахнутом вороте выгоревшей рубахи.
   Гвоздь старался держаться бодро: пил воду из фляги небольшими глотками и с продолжительными перерывами. Глаза его светились обычной весёлостью на загорелом лице. Мы встретились с ним взглядами, и он устало улыбнулся мне.
   - Давненько я не ходил в такие походы! Почитай, с самой школы!
   - Что? Тяжело? Справитесь? - спросил я его и взглянул на Стояна.
   - А то! - усмехнулся тот и громко хмыкнул, отирая рукавом губы и закручивая флягу с водой. - Ты за нас не переживай, Максим! Мы люди бывалые. Не молодые, правда, уже. Но силёнки-то ещё есть! О-го-го, сколько!
   Он похлопал себя по крепким плечам и весело подмигнул мне. Лицо его, лоснящееся от пота, стало хитровато-лукавым.
   - Это хорошо, - удовлетворённо кивнул я. - Вы мне нужны полные сил. Без вас я буду, как без рук!
   Я посмотрел на Дева. Тот согласно кивнул и, сняв флягу с ремня, сделал несколько глотков. Протянул флягу мне. На поляну вышли мрачный Артур Ларсон, а вслед за ним появился и запыхавшийся Сайго Райтаро.
   Помочив горло водой, я вопросительно посмотрел на инженера.
   - Как ты?
   - Тяжеловато по такой жаре да в горы! - признался он, усаживаясь в тень под крону дерева и ставя в ногах свой заветный чемоданчик. - Климат здесь, конечно, отвратительный! Не располагает к пешим подъёмам на такую высоту. Внизу, на равнине хотя бы воздух был сухой. А здесь такая влажность, что дышать просто невозможно при таких физических нагрузках! На мне одежду можно смело выжимать!
   - Это от того, что сейчас дождливый сезон, да и океан близко. На этой высоте в горах почти субтропики. Ничего. Наверху полегче будет и значительно прохладнее. Осталось совсем немного - семьсот метров до вершины. Потерпите.
   Я подбадривающее улыбнулся ему и посмотрел на нашего гостя из "Прибрежной республики".
   - Ну, а вы как, капитан? Держитесь?
   - Я в полном порядке! - заверил он, склонившись вперёд, опершись руками о колени и переводя дух.
   - Тяжело она даётся - борьба за справедливость, за народ? - беззлобно усмехнулся Гвоздь, глядя на молодого дружинника сквозь весёлый прищур припухших от недосыпания век.
   - Борьба никогда не бывает лёгкой, - серьёзно ответил тот, усаживаясь на примятую траву и заботливо обнимая свой автомат. - Но трудности закаляют настоящих бойцов!
   - А ты настоящий боец, капитан? - спросил Стоян, с интересом поглядывая на него.
   - Думаю, да, - уверенно мотнул головой Сайго Райтаро. - Жаль, что не многие, как я, готовы мириться с трудностями и лишениями ради борьбы за счастье народа.
   - Ну, это ты брось! - отмахнулся Гвоздь. - Дай людям оружие, да растолкуй хорошенько, что к чему, любой пойдёт воевать за счастье для своих детей! Вот, к примеру, возьми нас! А, Стоян? Я прав?
   Гвоздь посмотрел на своего товарища.
   - Верно, говоришь! Самую суть! - согласно кивнул тот.
   - К сожалению, это не так, - устало покачал головой Сайго Райтаро. - Даже если вы вооружите большую часть населения Гивеи, не все смогут воевать. Это же очевидно! Я думаю, что люди не хотят присоединяться к вам, потому что знают, что могут умереть, - убеждённо сказал он.
   - Это понятно. Умирать никому не охота, - хмуро согласился Стоян. - Кто-то считает, что можно вернуться домой и спокойно доживать свои дни. Кому-то этого достаточно - поесть, поспать, девок потискать. Но кто-то же должен воевать за будущее! Ты-то сам чего взялся за оружие? Смерти, не боишься что ли? Храбрый такой?
   Старатель насмешливо посмотрел на молодого добровольца.
   - Да нет, я не герой. Но я и не глупец, - пожал плечами молодой человек. - Я с детства работал и уже тогда хотел изменить этот мир, положить конец несправедливости. А когда вырос, то понял, что нужно браться за оружие, потому что никто не поможет нам, кроме нас самих.
   - Про боязнь смерти это вы правильно заметили, Сайго, - спокойно заметил я, наблюдая за их разговором. - Многие люди в этом мире готовы страдать вечно, терпеливо снося беды и несчастья, чтобы не страдать один единственный раз, как страдает мужественный и решительный герой, который готов отдать свою жизнь ради избавления других от слепоты перед действительностью.
   - Как вы хорошо и правильно сказали! - воскликнул доброволец и глаза его загорелись взволнованной радостью. - В саму точку! Эх! Жаль, что не все это понимают!
   - А чем ты по жизни занимался? - спросил у него Гвоздь. - Ну, до того, как стал таким идейным?
   - Я учился, но школу так и не закончил, - охотно начал рассказывать Сайго Райтаро. - После трудился на земле, ещё развозил молоко. Потом работал механиком два или три года... А ещё я подрабатывал волшебником в цирке, - скромно добавил он.
   - В цирке? Волшебником? - недоверчиво покосился на него Стоян. - Сколько ж тебе лет будет?
   - Двадцать, - смело ответил Сайго.
   - Ну, ты парень даёшь! - рассмеялся старатель. - Волшебник!
   - А сам-то ты откуда будешь? - поинтересовался Гвоздь.
   - Моя мать отсюда, с юга. А отец приехал с Северного материка. Когда он встретил маму, то жил на ферме землевладельца Чжан Фэя. Тот дал ему землю, чтобы родители выращивали на ней юми. Они должны были обрабатывать землю, сажать семена и отдавать Чжан Фэю треть своего урожая. Однажды Чжан Фэй решил выгнать нас со своей земли. Когда отец узнал об этом, он пришёл к нему и сказал: "Я уйду, если ты хочешь. Но ты должен заплатить мне за четыре года, когда я работал на тебя". И знаете, сколько Чжан Фэй заплатил отцу за четыре года работы? Сто биджей! Мой старик получил сто биджей за четыре года!
   Сайго Райтаро оглядел присутствующих и горько усмехнулся.
   - Да, твой отец получил сущие гроши за свою работу, - понимающе закивал Гвоздь.
   - Что ж, таковы были правила - кто хозяин, тот и назначает цену, - философски заметил Стоян. - Правила всегда устанавливают те, у кого есть деньги или власть. А ты вынужден подчиняться им или умирать с голода и в нищете.
   - Правила нужно создавать самим, а не подчиняться чужим правилам, - уверенно сказал я. - Если необходимо, то нужно воевать за свои законные права с оружием в руках.
   - Разве мы можем спасти весь мир? - засомневался Гвоздь. - Мне думается, Камал, ты замахиваешься на слишком многое.
   - Есть разные виды войны. Наша война - справедливая война! Если хотите, это освободительная война от ваших поработителей. Только в этой войне нельзя полагаться на одну силу оружия. Нужно всегда верить в свои силы и тогда вы победите любого врага! Вот так вот.
   Я посмотрел ему в глаза и поднялся на ноги.
   - Ну, что отдохнули? Тогда в путь! Скоро начнёт темнеть, а нам ещё нужно преодолеть самый трудный участок пути.
   Люди неохотно поднялись с земли, недружелюбно поглядывая на вершину горы.
   С наступлением сумерек подул холодный ветер, нагнавший с востока стада лохматых облаков, сквозь которые уже начали проглядывать первые звёзды. Температура воздуха значительно упала, и идти стало легче. Теперь мы двигались плотной цепочкой, помогая друг другу карабкаться на серые каменные глыбы, торчавшие повсюду. Деревья совсем поредели и жались к скальным ярусам, походя на высохших, скрученных хворями старцев. Зато корявый колючий кустарник разросся здесь вдоволь, оплетая каменные уступы и преграждая дорогу не хуже ограды из колючей ленты, с которой мы столкнулись у самой вершины. Она тянулась вдоль склона в обе стороны от тропы, по которой мы шли, и терялась в ночи где-то среди камней и деревьев.
   Я вместе с Девом взобрался на высокий плоский камень, нависавший над тропой. Видимо, когда-то он был срезан на вершине и затем сброшен вниз за ненадобностью. Отсюда открывался прекрасный вид на спрямлённую стараниями людей вершину, где располагалась метеорологическая станция. Вооружившись биноклями-термографами, мы принялись изучать местность впереди за оградой.
   В зеленоватом поле окуляров отчётливо просматривалось округлое приземистое здание станции со сплошным остеклением стен и крышей похожей на перевёрнутую плоскую чашу. Оно прилепилось, словно ласточкино гнездо, на склоне горы над самым обрывом, опираясь на фундамент, сложенный из массивных неотёсанных камней. На приподнятой квадратной площадке в центре крыши на фоне звёзд вырисовывалась какая-то толстая цилиндрическая труба, торчавшая точно воткнутое в неё гигантское копьё.
   За зданием станции, широко расставив коленчатые стальные ноги, возвышалась пирамидальная навигационная башня. На её усечённой вершине покоилось, похожее на тарелку, основание смотровой площадки и поста управления, который тоже был застеклён по периметру и накрыт чашеобразной крышей. На её плоской вершине был виден ограждающий барьер из металлических трубок, за которым топорщились приборные стойки и какие-то решётчатые конструкции.
   Чуть поодаль от этой вышки располагалась обширная плоская площадка, скорее всего, предназначенная для посадки гравипланов. За ней я заметил несколько прямоугольных металлических боксов и ещё одну площадку, поменьше, на которой стояли две пусковые установки для запуска метеорологических ракет. Они представляли собой нацеленные в небо под небольшим углом вышки ферменной конструкции со спиральными направляющими. В стороне от них я даже разглядел стеллажи с ракетами, выкрашенными в жёлтый цвет. Ещё дальше, на самом краю обрыва возвышалась другая башня - круглая и каменная. На вершине её в сером свете взошедшей луны поблёскивал серебристый купол небольшой обсерватории.
   - Что думаешь?
   Дев опустил бинокль и посмотрел на меня.
   - Вроде бы, всё чисто... Ни одного огонька... В инфракрасном диапазоне тоже никого не видно... - медленно произнёс я, продолжая изучать территорию станции в свой прибор. Оторвавшись от окуляров, повернулся к другу.
   - До ближайшего здания сто шестьдесят метров. Одним броском мы с тобой успеем секунд за двадцать...
   - Полминуты, не меньше, - покачал головой Дев и посмотрел на свои ноги. - После такого подъёма, мышцы просто одеревенели. Извини.
   - Хорошо. Полминуты. Добираемся до главного здания. Всё тщательно осматриваем. Если там никого, значит, станция заброшена.
   - А если они просто спят? - спросил Дев.
   - Тогда вырубаем их электрошоковыми пулями. Перезаряжай оружие! Не хочу пока никого здесь убивать.
   - Да.
   Мы съехали с камня вниз, где притаившись за стволами деревьев, нас ожидали остальные.
   - Ребята! Вы останетесь здесь, для прикрытия, - сообщил я им. - В случае тревоги, вы успеете отойти ко второй группе и привести сюда подмогу. Всем всё понятно?
   Я осмотрел тёмные лица старателей. Взглянул на нашего инженера. Он кивнул.
   - Ясно.
   - А можно мне с вами? - вызвался Сайго Райтаро.
   - Сиди здесь, с остальными! На тебе наша связь! - погрозил я ему пальцем.
   - Понятно, - вздохнул доброволец и понуро опустил голову.
   - Дев! Режь проволоку!
   Я подтолкнул друга к ограде, на ходу меняя обойму в своём пистолете. Дев закинул за спину автомат и достал нож. Проржавевшая лента поддавалась с трудом, но нам всё-таки удалось проделать в заграждении отверстие, достаточное для того, чтобы в него пролез взрослый человек.
   Пробравшись сквозь него на территорию станции, мы с Девом быстрыми перебежками двинулись к своей цели, держа оружие наготове и внимательно озираясь по сторонам. У главного здания станции мы остановились, не встретив по пути ни души. Я попытался заглянуть в тёмные окна, но ничего не увидел там. Дев, ушедший чуть вперёд, сделал мне призывный знак рукой. Я быстро приблизился к нему.
   - Двери заперты! - сообщил он шёпотом.
   Сейчас и я увидел, что сквозь массивные ручки продета цепь, замкнутая тяжёлым замком. Сомнений больше не оставалось - на станции никого нет кроме нас.
   - Что будем делать? - так же шёпотом спросил Дев.
   - А что ты шепчешь? - удивился я.
   - Так, по привычке, - развёл руками он.
   - Где-то здесь должна быть КОРАСС, откуда управляли спутниками! - нетерпеливо воскликнул я, оглядываясь по сторонам.
   - Может она здесь? - Дев кивнул на двери, перед которыми мы стояли.
   - Не похоже. Сам что ли не видишь? Всё вокруг действительно напоминает обычную метеостанцию!
   - А там? - Дев указал на пирамидальную башню в отдалении.
   - Вряд ли, - с сомнением покачал головой я. - Это тоже обычная навигационная башня. А вот обсерватория здесь неспроста! Зачем она на метеостанции? Но, чтобы наблюдать за положением спутников, без неё не обойтись! Значит, связь с космосом у этого места всё же есть!
   - Связь есть, а вот КОРАСС я, хоть убей, не вижу! - проворчал Дев.
   - Постой-ка! - перебил я его. - А это что такое?
   Только сейчас я заметил чуть ниже по склону, метрах в двадцати от нас две торчащие над поверхностью горы подпорные стенки.
   - Идём!
   Я направился в ту сторону, чувствуя невольное волнение. Между выложенных из камня стенок вглубь горы опускался узкий тёмный пандус.
   - Что? Что там такое? - нетерпеливо спросил Дев, выглядывая из-за моей спины.
   Я посветил фонарём и увидел в конце короткого спуска металлическую дверь.
   - Зови остальных! Мы нашли её! - обрадовано сообщил я другу.
   Дев быстро выпрямился и включил свою микрорацию.
   - Всем, всем! Двигайтесь к нам! Мы у нашей цели!
   Спустя несколько минут в ночи послышалось топанье тяжёлых ног. Запыхавшиеся и взволнованные, наши товарищи остановились подле нас.
   - Что? Что тут у вас такое? - с интересом спросил Стоян, осторожно заглядывая в тёмный подземный проход.
   - Вход в волшебную пещеру с сокровищами! - пошутил Дев, радостно улыбаясь.
   - Скажешь тоже - "волшебную пещеру"! - выпрямился Стоян, оценив его шутку, и глаза старателя заискрились возбуждённым весельем.
   - Это здесь? - взволнованно поинтересовался Артур Ларсон. - Там вход в КОРАСС?
   - Да, - утвердительно кивнул я и повернулся к остальным. - Вот что! Мы втроём спустимся вниз. А вы: Стоян, Гвоздь и Сайго останетесь здесь. Будите охранять вход и наблюдать за периметром. В случае опасности поднимайте тревогу. Ясно?
   - Чего уж тут не ясного? - устало проворчал Гвоздь, усаживаясь на выступающие из земли камни.
   - Хорошо. Пошли ребята!
   Дверь внизу оказалась крепко запертой. Когда-то внутрь можно было попасть, только открыв электронный замок, но сейчас он не работал. Правда, у нас с собой был универсальный ключ от всех замков и дверей. Я снял с ремня на поясе излучатель и, добавив мощности, направил его на стальные створки. Раздался мощный хлопок. Темноту озарила ослепительная вспышка огня, и в воздухе запахло горелым железом. В туже секунду тяжёлая дверь с грохотом рухнула на каменный пол подземного коридора.
   Мы включили фонари и двинулись дальше. Через десяток метров нас ждала ещё одна дверь, которую мы открыли тем же способом, что и первую. За дверью располагалось небольшое помещение доверху забитое аккумуляторами. Здесь же находился распределительный энергетический щит.
   Дев включил подачу электричества, и на потолке низкого арочного коридора загорелись длинные продолговатые лампы, светившие мутным жёлтым светом. Оказалось, что коридор полого уходит ещё дальше вглубь скалы. Нам пришлось пройти не меньше полусотни метров, пока, наконец, мы не оказались в просторном овальном помещении.
   В центре его размещался широкий подковообразный пульт с несколькими экранами визиофонной связи и мониторами следящей аппаратуры. Ряды кнопок и всевозможных тумблеров на нём были покрыты толстым слоем пыли. Два больших обзорных экрана свисали прямо за пультом с низкого каменного потолка, и, видимо, предназначались для вывода всей необходимой информации от работающей вычислительной техники, а так же карт и снимков из космоса.
   Вдоль стен помещения стояли высокие металлические шкафы с аппаратурой, походившие на молчаливых стражей - всеми забытых и уснувших на своём неизменном посту под слоем пыли.
   Оглядевшись, Артур Ларсон решительно подошёл к пульту и положил на него свой чемоданчик.
   - Что ж, посмотрим, как у них здесь всё работает! - деловито сказал инженер, сосредоточенно осматривая запылённые панели и мониторы.
   - Работает ли? - Дев с сомнением посмотрел на него.
   - Если есть энергия, должно работать, - улыбнулся Ларсон.
   Он щёлкнул несколькими тумблерами на выпуклом щитке в дальнем конце пульта и шкафы вдоль стен неожиданно ожили, засветились сотнями горящих жёлтым пламенем глазков; в узких шкалах нервно забегали алые трепетные цифры. Помещение наполнилось приглушённым низким рокотом включившихся охладителей мощных серверов ФВМ. Проснулись и шкалы на приборах пульта, забегали перебежки разноцветных огней, оповещая о готовности тех или иных систем навигации и связи.
   - Ну, вот, кажется, всё работает! - с улыбкой сообщил наш инженер, продолжая манипулировать клавишами на пульте.
   В проснувшихся мониторах побежали бесконечные строки каких-то цифр и наборы непонятных знаков и вместе с ними вспыхнули тонкие прозрачные экраны, свисавшие с потолка помещения. На одном из них появилось изображение какой-то эмблемы - зеленоватый шар планеты, окутанный светящимся белым ореолом и опоясанный надписью: "Левиафан".
   - О! Я знаю это название! - обрадовался я, чувствуя, как волнение охватывает меня. - Это секретная программа Сообщества по выводу в открытый космос сверхмощного излучателя нового поколения! Значит, мы не ошиблись и пришли сюда не зря!
   Я посмотрел на Дева. Он тоже выглядел взволнованным.
   - Получается, мы близки к нашей цели, - напряжённо кивнул Артур Ларсон, продолжая изучать информацию на мониторах перед собой. - Посмотрим, насколько хорошо они умели охранять свои секреты.
   Пальцы инженера, подобно пальцам виртуозного пианиста, замелькали над клавишами пульта управления.
   - Триста тысяч страниц кодов... - пробурчал он себе под нос, почёсывая белёсую голову и хмуря брови. - Неплохо!
   - Это займёт какое-то время, - сообщил он через минуту, поворачиваясь к нам. - Придётся повозиться... Хотя гарантировать ничего не могу.
   Ларсон пододвинул к себе ближайший стул и, опустившись на него, углубился в изучение цифровых сообщений на мониторах.
   Я повернулся к Деву.
   - Оставайся здесь. А я поднимусь наверх и осмотрю пусковые установки. Если вдруг придётся ими воспользоваться, нужно быть уверенным в их исправности. Как только что-то прояснится, сразу же зови меня.
   - Хорошо, - согласно кивнул Дев.
   Снаружи было всё по-прежнему - тихо и спокойно. Это спокойствие разливалось внизу под горой в едва колыхающейся громаде океана, омывавшей далёкий невидимый горизонт. Этим извечным спокойствием дышал надо мной звёздный полог, раскинувшийся над тёмными водами. Даже огни близкой столицы, светившейся на западе тусклым заревом, казались мне сейчас мерцающим в ночи костром, около которого тебе будет тепло и уютно. Ничто не предвещало предстоящей грозной бури, и погружённый в это зыбкое спокойствие мир тихо дремал под равнодушными звёздами.
   Стоян и Гвоздь в обнимку с автоматами сидели на камнях перед входом в подземный бункер. Оба тревожно озирались по сторонам, напряжённо всматриваясь в темноту на границе леса и защитного забора из колючей ленты. Нашего молодого капитана-добровольца нигде не было видно.
   - А где Сайго? - спросил я, оглядываясь по сторонам.
   - Он пошёл туда. - Стоян махнул рукой в сторону каменной башни обсерватории. - Любопытный мальчонка! Всё-то ему интересно, что здесь к чему! И не боится ведь ничего, чертяка!
   Старатель по-доброму усмехнулся, мотая головой.
   - Иди, приведи его, - обратился я к Гвоздю. - Нечего здесь шататься без дела! Мало ли чего там ещё натворит.
   - Спокойно же всё кругом! - удивился Стоян.
   - Не нравится мне это спокойствие.
   - Иди, Гвоздь, приведи нашего "волшебника"!
   - Я мигом, Максим! - сорвался с места тот и трусцой побежал к темнеющей на фоне звёзд башне.
   - Ну, а мы с тобой осмотрим пусковые установки, - сообщил я Стояну. - И заряды с собой захвати.
   - Угу! - мотнул головой старатель, взваливая на себя тяжёлые рюкзаки.
   В это время за нашими спинами раздался приглушённый металлический скрежет. Я быстро обернулся и увидел, как на крыше станции медленно поднимается та самая цилиндрическая труба, назначение которой оставалось для меня загадкой. Её телескопические штанги выдвигались вверх, словно растение, тянущееся к небу. Вот последнее колено этой неведомой конструкции неожиданно развернулось наподобие веера сетчатыми сегментами и сомкнулось "соцветием" чёрного железного "цветка".
   "Антенна! - обрадовался я. - Это же антенна для дальней связи!".
   Ракет оказалось не так много - всего четыре. Но и этого нам было предостаточно. Я осмотрел две из них. Тонкие сигарообразные корпуса с аэродинамическими стабилизаторами по бокам и на хвосте выглядели совсем как новые. Разгонные блоки были исправны и заряжены топливом. А вот с головной частью ракет предстояло поработать.
   Я вынул нож и быстро выкрутил винты, крепившие защитный колпак. Снял его и положил на землю. Под колпаком находились контейнеры с аппаратурой, которая нам сейчас была совсем не нужна. Я извлёк их оттуда и повернулся к Стояну.
   - Давай свой рюкзак!
   Старатель бережно поставил свою ношу к моим ногам. Я осторожно достал из рюкзака тяжёлый плотно запаянный цилиндр зеленоватого металла с блестящими золотом язычками контактов вдоль нижнего сферического раструба. Соединил их с разгонным блоком и так же осторожно закрепил метеотронный заряд в головной части ракеты. Затем прикрутил назад защитный колпак. Теперь одна ракета была готова к запуску.
   В темноте послышались торопливые шаги, глухо ступавшие по бетонной площадке. Я обернулся и увидел запыхавшегося Гвоздя и раскрасневшегося от волнения Сайго Райтаро.
   - Ну, и что там интересного в этой обсерватории? - строго спросил я.
   - Так... особо ничего. Всё закрыто.
   Молодой человек виновато потупил взор, разглядывая носки своих пыльных ботинок.
   - Сайго! Хочу тебе напомнить, что мы здесь - одна команда! От нашей сплочённости и слаженности наших действий зависит успех всей операции. Если кто-то из нас будет, не подчиняясь приказам, поступать необдуманно, как ему захочется, он может поставить под угрозу жизни остальных. Тебе это понятно?
   - Да.
   - Тогда больше без моего разрешения никаких действий! Ни шагу без моего приказа! Так получилось, что я здесь главный. Если это кого-то напрягает...
   - Извините меня, - поднял голову молодой капитан, и взгляд его сделался молящим. - Больше такое не повторится. Честное слово!
   - Надеюсь, - кивнул я. - А теперь помогите нам перенести эту ракету к стартовой установке.
   Вчетвером мы сняли тяжёлую пятиметровую ракету со стеллажа и отнесли её к ближайшему пусковому станку, где при помощи механического подъёмника установили в стартовое положение. Затем повторили те же операции и со второй ракетой, снарядив её метеотронным зарядом. Когда и вторая ракета заняла своё место на пусковой установке, я оставил двоих старателей охранять их, а сам вместе с капитаном добровольцев направился к навигационной вышке.
   Мы поднялись наверх по винтовой лестнице и остановились около запертых дверей. Здесь должен был располагаться пост управления всем оборудованием, установленным на метеорологической станции. Не долго думая, я достал свой излучатель и срезал цепь и висевший на двери замок. Затем мы с Сайго вошли внутрь. В помещении было темно и тихо. В мутном свете луны за окнами угадывались очертания каких-то предметов и столов. Нащупав справа от входа на распределительном щитке рубильник, я включил его. Вспыхнул неяркий белый свет, и мы смогли осмотреться.
   Внутри находился широкий пульт, занимавший почти половину округлой комнаты. Он очень походил на пульт в подземном бункере, только здесь не было больших экранов на потолке. Судя по всему, к этому пульту сходилась вся информация, получаемая от установленных снаружи приборов. Их экраны занимали всё пространство приборной панели. И приборов здесь было немало: соляриметры, барографы, аквинометры, гигрометры, гелиографы, лидары и даже погодный радар, который, скорее всего, был установлен прямо на крыше навигационной вышки. Кроме того, несколько столов с массивными самописцами стояли прямо вдоль высоких окон.
   - Итак, посмотрим, как тут всё устроено!
   Я подошёл к пульту и щёлкнул несколькими тумблерами на приборной панели. Вспыхнули экраны и ожили мониторы. Я внимательно осмотрел показания, появившиеся на них. Запуск всей системы требовал какого-то времени. Кажется, эту станцию давно не использовали по её прямому назначению.
   - Для запуска ракет нам необходимы данные по текущему состоянию атмосферы - температура, давление и плотность, - между делом объяснял я своему спутнику цель нашего визита сюда. - Это позволит рассчитать нужную баллистическую траекторию.
   - А как мы это сделаем? - осторожно спросил Сайго Райтаро, опасливо поглядывая на обилие экранов и шкал на управляющем пульте.
   - Это не так сложно. Если отсюда метеорологические ракеты запускались и раньше, то в ФВМ обязательно должна быть заложена программа численного интегрирования дифференциальных уравнений движения снаряда в стандартной атмосфере. Без специальных таблиц нельзя осуществлять никакие запуски. Нам нужно будет лишь ввести реальные параметры атмосферы, чтобы скорректировать стандартные значения. Для этого необходимы барометрические данные с установленных здесь приборов. Если, конечно, они работают и всё здесь не ради маскировки подземной КОРАСС...
   Я пробежался пальцами по клавиатуре, отыскивая необходимые данные.
   - Ага! Вот! Оказывается, всё работает. Значит, что мы имеем: давление воздуха на среднем уровне океана семьсот двадцать единиц шкалы. Это при температуре в двадцать два градуса. Так, понятно... Плотность воздуха у поверхности воды чуть больше килограмма на кубический метр... Замечательно! Введём эти данные в программу...
   Я выпрямился и бросил взгляд на стоявшего рядом добровольца. Он смотрел на меня с нескрываемым восторгом. Похоже, сейчас в его глазах я выглядел каким-то выдающимся учёным, объяснения которого он с трудом понимает.
   - А зачем это всё? - наконец, осмелился спросить молодой капитан.
   - Нам необходимо разогреть участок атмосферы над океаном ниже верхней границы образования кучевых облаков, где температура воздуха будет составлять примерно плюс шесть градусов. Температура атмосферы уменьшается по вертикали с увеличением высоты на семь градусов на каждый километр. Значит, высота апогея нашей ракеты, где должен произойти взрыв метеотронных зарядов должна составлять... - Я взглянул на ближайший монитор. - Две тысячи метров над уровнем океана! Теперь введём координаты нашей станции и координаты предполагаемой точки взрыва, чтобы машина смогла просчитать нужные параметры дуги эллипса для запуска наших ракет...
   Сверившись с данными полевого курсографа на своей руке, я ввёл необходимые значения и запустил программу вычислений.
   - Вот! И последнее: введём в память высотомера нужное значение... Теперь всё готово к пуску.
   Бросив взгляд вниз, за прозрачную стену, я увидел, как две пусковые установки одновременно послушно развернулись в нужную сторону и изменили угол наклона стартовых направляющих.
   - Извините, Камал! - робко позвал меня Сайго Райтаро. - Но я так и не понял, что нам всё это даст? К чему запускать эти ракеты?
   Я приобнял молодого человека за плечи, подводя его к окну, за которым расстилался бескрайний океан и светился в ночи далёкий город.
   - Понимаешь, Сайго. Эти ракеты выведут на нужную высоту специальные заряды высокотемпературной плазмы. Мы принесли их с собой. Сгустки этой плазмы в атмосфере спровоцируют определённые изменения, которые породят один или несколько мощных смерчей. И эти смерчи позволят нам разрушить оборонительные укрепления вокруг столицы. Вон она, видишь? Каратели, охраняющие её, даже не догадываются, что у нас есть такая возможность. Но она у нас, к счастью, есть. Так мы сможем спасти очень, очень много жизней наших с тобой товарищей, которые этой ночью пойдут в наступление на Линь-Шуй. Понимаешь?
   - Понимаю, - кивнул юноша. - Значит, вы можете по своему желанию управлять смерчами? - Глаза его округлились от изумления, и в них появился благоговейный ужас.
   - Отчасти. Если честно, то мы достоверно, не знаем, сработает ли наша затея. Ведь мы давно ни с кем не воевали. Но я надеюсь, что теория всё же нас не подведёт.
   Молодой капитан в ответ на мои слова нервно сглотнул слюну. Наверное, в горле у него от волнения пересохло. Чтобы подбодрить его, я снова подвёл добровольца к пульту и строго сказал, пристально глядя ему в глаза:
   - Так вот, Сайго! Теперь твоя первостепенная задача по моему сигналу, по моей команде - и только по моей команде! - нажать вот эту вот красную кнопку на пульте. Ты понял меня? Сайго?
   Молодой доброволец растерянно закивал головой, заворожено глядя мне в глаза. Я слегка встряхнул его за плечи.
   - Сайго! Ты меня понял?
   - Так точно! - выкрикнул он, машинально вытягиваясь по струнке. - Вы отдаёте приказ - я нажимаю кнопку!
   - Хорошо. Садись здесь и жди. Если нам удастся активизировать спутник, то никакие ракеты не понадобятся. Тебе не нужно будет ничего нажимать. Не выключай рацию и слушай радио!
   - Да, я понял, - взволнованно кивнул молодой капитан, усаживаясь на стул возле пульта и кладя автомат себе на колени.
   Я оставил его и спустился вниз, где меня поджидали старатели.
   - Пошли!
   Мы вернулись к поземному бункеру. Я оставил Стояна и Гвоздя около входа, а сам спустился вниз.
   Озабоченное выражение лица Артура Ларсона мне сразу же не понравилось.
   - Как у вас дела?
   - Мы не сможем взломать их систему, - устало покачал головой инженер. На столе перед ним лежал раскрытый чемоданчик с дешифратором. На выдвинутой прозрачной панели экрана беспрерывно мелькали столбцы каких-то цифр.
   - Единственное, что мне удалось, это активизировать передающую антенну.
   - Да, я это видел.
   - Но связаться со спутником не получится.
   - Ты уверен?
   - Здесь четыре составляющих кода, - объяснил Ларсон. - Их нужно вводить одновременно. Эти коды имеют по шесть знаков из десяти возможных - это миллионы комбинаций! Для такой системы шифрования должны быть предусмотрены специальные генераторы. Возможно даже, они располагаются в разных местах, а эта станция лишь одно из звеньев в этой цепи управления... Скорее всего, так и есть. Нам не хватит ни мощности, ни времени, чтобы перенастроить спутник.
   - Почему?
   - Потому что при ошибочном вводе одного из паролей, система автоматически перестраивается, меняя коды доступа. Это я теперь знаю точно.
   Инженер отёр рукавом вспотевший лоб и бессильно опустил руки.
   - Если существует такая сложная система шифрования, и она состоит из нескольких звеньев, значит, где-то должен существовать единый центр управления, - вслух подумал я. - Войдя в систему и допустив ошибку при вводе пароля, могли мы привлечь к себе внимание тех, кто отслеживает систему в этом центре управления?
   Я внимательно посмотрел на Ларсона.
   - Вполне, - закивал головой тот. - Если существуют каналы связи, идущее от этой станции, то они обязательно где-то сходятся.
   - Значит, в скором времени мы можем ожидать здесь незваных гостей?
   Я бросил взгляд на часы.
   - Времени больше нет! До рассвета осталось всего три часа. Нужно запускать ракеты!
   Я ринулся к выходу.
   - Постой, Максим! - вслед за мной бросился Дев.
   Он нагнал меня уже снаружи и остановил, дёрнув за плечо.
   - Что ты намерен делать?
   - Будем запускать метеотронные заряды! Разве ты не понял? Время уходит.
   - Но там люди - мирные жители! Целые кварталы! Мы не сможем управлять смерчем, ты же знаешь! Погибнут тысячи! - воскликнул Дев.
   - А вот там, на равнине пять тысяч наших товарищей по оружию - бывших крестьян, рабочих, рыбаков, которые поверили нам, решившись идти в бой за наши с тобой идеалы! И против них семь с лишним тысяч хорошо обученных и вооружённых головорезов, не знающих сострадания и жалости! Ты готов пожертвовать жизнями наших людей? А? Я не готов, потому что тогда мы проиграем эту битву, даже не начав её! А я пришёл сюда за победой! В ней наше прощение и искупление перед этой планетой!
   - Нельзя получить прощения и искупления за одни ошибки и преступления, совершая другие, ещё большие злодеяния! - выкрикнул Дев. - Опомнись! Ты же хотел дать им нового вождя: справедливого и праведного, дарующего жизни, а не сеющего смерть! Что с тобой, Максим? Я не позволю тебе разрушить всё, что мы сделали здесь общими усилиями!
   Он решительно встал у меня на пути, преграждая дорогу к пусковым установкам.
   - Опомнись ты! Что такое происходит с тобой? - крикнул я другу. - Ты сам всегда мечтал, что выполнишь свой долг, даже если погибнешь при этом! Откуда теперь в тебе эти сантименты? Борьба за новое не может быть бескровной! Если не мы, то завтра они уничтожат нас без всякой жалости и сострадания. На войне жертвы неизбежны! Почему жертвовать должны только мы?
   - Так нельзя! - твёрдо сказал Дев, опустив голову и стоя на моём пути, как скала.
   - Отойди! - процедил я сквозь зубы. - Дев, ты мне друг, но это не остановит меня! Не заставляй меня забыть о нашей дружбе!
   - Я всегда выполнял твою волю, Максим, - спокойно промолвил он, глядя на меня исподлобья. - Но только не в этот раз!
   - Максим! Дев! Что с вами, ребята? - опасливо окликнул нас Стоян, не понимая, что происходит. - О чём вы спорите? Сейчас не время для ссор!
   - Стойте там и не вмешивайтесь! - холодно отрезал я, предупредительно подняв руку, и оба старателя попятились под моим взглядом.
   - И как ты всё объяснишь им? - спросил Дев, кивая в их сторону. - Потом, когда уже ничего нельзя будет исправить.
   - Никак. Мы и так слишком долго втолковывали им прописные истины о добре и зле. Я пожертвовал самым дорогим для себя - женой и сыном - ради их спасения от зла. Чего же больше? А что отдали все они за свою свободу?.. Что они готовы отдать ради неё? Чем готовы пожертвовать, чтобы изменить этот мир и измениться самим?.. И ты будешь, говорит мне про жертвы?!
   - На наших руках будет кровь невинных! Нельзя насильно делать людей счастливыми!
   Дев рассёк воздух между нами решительным жестом.
   - Можно! Только насилием! Если они хотят вечно жить в страхе и унижении, то пускай лучше боятся нашей силы! Может быть, так они, наконец, поймут, что это зло им же во благо. Не мы с тобой начали эту войну! Сколько наших братьев полегло в этой земле? Помнишь? И миллионы загубленных жизней гивейцев не на нашей с тобой совести!
   - Так пускай так и остаётся! Навсегда! - твёрдо сказал Дев. - Лучше погибнуть самим, чем нарушить Закон!
   - Только не сегодня! Наши законы здесь не действительны! - Я покачал головой и хлёстко ударил друга кулаком в челюсть.
   Не ожидавший подобного, Дев рухнул на землю, выронив из рук оружие. Не теряя больше времени, я включил рацию и прокричал:
   - Сайго! Нажимай кнопку! Слышишь меня? Жми её!
   В ту же минуту одна из ракет стремительно взвилась в небо, оставляя за собой огненно-дымный след. За ней устремилась в небо и вторая, укрыв стартовую площадку клубами пыли и едкого дыма.
   Стоян и Гвоздь тревожно наблюдали за полётом ракет. Лица старателей совсем перекосились от страха, когда над океаном высоко в небе вспыхнул огромный огненный шар, словно, кто-то зажёг там второе солнце. Следом за ним, чуть в стороне засверкал ещё один плазменный сгусток. Эти два "солнца" озарили мертвенным белым светом поднявшиеся над морской равниной высокие волны, а через несколько мгновений небо над океаном потемнело, сгустилось плотными чёрными тучами, скрывшими звёзды и луну. И тотчас тяжёлая стена дождя обрушилась на берег, затопляя улицы спящей столицы.
   Я заворожено наблюдал за тем, как из чёрных туч, разрастаясь с каждой секундой, спускается к воде громадная белая воронка, при виде которой в груди у меня растёкся тревожный холодок. Навстречу этой чудовищной воронке с поверхности океана начал подниматься каскад бурлящей воды, который через мгновение уже охватил нижнюю часть воронки. Ураганный ветер ударил с боку, снося страшный разрушительный смерч, ставший одним целым с грозовым облаком, на набережные южной столицы, ломая стены домов, круша парапеты мостов и арки аллей.
   Пройдя по касательной, этот смерч медленно двинулся в сторону окраинных кварталов, испуская из своего тела тонны воды и вздымая в воздух тучи обломков и пыли. А вслед за первой воронкой уже вытянулась и расширилась вторая, чуть поменьше. Она завертелась бешеным волчком совсем близко от береговой линии и кинулась на город голодным хищным зверем, разметая в стороны то, что не смог разрушить первый смерч.
   Ураганный ветер теперь добрался и до вершины горы, на которой стояли мы. Он гнул деревья на её склонах, едва не вырывая их с корнями.
   И тут над взлохмаченными кронами деревьев в свете далёкого зарева я увидел поднимающийся откуда-то снизу, из-под скалы одинокий гравиплан. Он завис над смотровой площадкой, и я отчётливо различил за стеклом кабины людей в жёлтой форме карателей. Два излучателя, прикреплённые на специальных шасси по бокам каплевидного корпуса, сейчас были угрожающе нацелены на меня и моих товарищей. У меня больше не оставалось никаких сомнений в том, что произойдёт в следующую минуту.
   - В укрытие! Все в укрытие! - закричал я старателям, сам бросаясь к Деву, уже пришедшему в себя, и помогая ему подняться на ноги.
   Стоян с Гвоздём кинулись назад, к пандусу, ведшему в подземный бункер, на ходу передёргивая затворы своего оружия. И в ту же секунду хлёсткий свистящий звук разрезал воздух совсем рядом от нас. Обжигающая струя огня ударила в скальную породу, превращая камни под моими ногами в раскалённые добела угли. Дев, не устояв на ногах, снова упал, таща за собой и меня. Падая, я выронил свой излучатель, но всё же успел перевернуться на спину и выхватить из кобуры пистолет.
   Но выпущенные мной пули не достигли своей цели - гравиплан оказался защищённым отражательным полем, и лишь яркие искры разрывались вокруг него. Пули старателей, открывших из своего укрытия беспорядочный огонь, тоже не могли поразить наших врагов.
   Расстреляв всю обойму, я откатился в сторону, поспешно перезаряжая оружие. Дев в десятке метров от меня, встав на одно колено, прицельно расстреливал нависающего сверху врага из своего автомата, словно хотел найти брешь в его защите. Когда патроны в обойме закончились, он отбросил в сторону бесполезное оружие и выхватил пистолет, продолжая отчаянные попытки найти слабое место в защитном поле.
   Гравиплан с карателями завертелся на месте, стремясь накрыть огнём излучателей сразу всех своих противников. Уходя от убийственных огненных стрел, я катался по земле, ища защиту среди валявшихся повсюду валунов, но они плавились под неумолимым огнём, словно, восковые свечи.
   В пылу боя, я совсем забыл про Сайго Райтаро, оставшегося в навигационной башне. А он помнил о нас: разбив окна поста управления, молодой капитан открыл отчаянную стрельбу по незваному гостю. Длинные очереди из его автомата свистящими огненными росчерками сыпались на юркую машину, висевшую в воздухе.
   Быстро сообразив, что по ним стреляют ещё из одной огневой точки, каратели развернули гравиплан и выпустили по навигационной башне убийственный залп сразу из двух излучателей. Воздух наполнили звуки лопающегося стекла и глухие разрывы. Пламя на мгновение озарило ночь, слепящим шаром накрыло башню, не оставляя никакой надежды на спасение моему молодому товарищу.
   - Нет! - в отчаянии выкрикнул я, вскакивая на ноги и расстреливая очередную обойму по неуязвимому для пуль аппарату. Как я сейчас жалел, что в руках у меня не смертоносный излучатель!
   И вдруг ослепительный огненный шар взорвался прямо у меня под ногами. Невероятная сила подбросила меня в воздух и швырнула на кроны ближайших деревьев, толпившихся на краю обрыва. Обжигающая боль ударила в лицо, и я не смог сдержаться от крика, перешедшего в глухой хрип. Последнее, что я увидел - луч излучателя лижет землю под ногами у моего друга. В следующее мгновение Дев исчез в облаке белёсого дыма и жёлтого огня.
   Моё падение под обрыв было стремительным и страшным. Броня защитного жилета не могла сдержать множественных ударов о толстые ветви деревьев и острые камни. С каждым новым ударом страшная боль пронзала моё тело, сковывала мышцы и волю к сопротивлению ей.
   Наконец, я упал в белые кипящие буруны, несущиеся с вершины горы, выточившие ступеньки в твёрдой гранитной толще. Каскад ступенчато низвергающейся воды понёс меня по ревущему потоку, плюща о тёмные камни. Окружающий мир погрузился в мутную тёмную воду, и через мгновение моё сознание погасло, как угасшие надо мной звёзды.
  
  
  
   ГЛАВА СЕДЬМАЯ
  
   СКОВАННАЯ ВЕРА
  
  
   Сознание вернулось неожиданно, как от резкого толчка, выбросившего меня на берег пылающей огненной реки, в которой я барахтался не знаю сколько времени. Я с трудом открыл глаза, но темнота, пышущая жаром, не отступила. На лице лежало что-то прохладное и влажное. Я поднял руку, чтобы убрать это и услышал приглушённый шорох совсем рядом с собой.
   - Кто здесь?!
   Ответа не последовало. Я сорвал с лица мокрую тряпку и порывисто сел на своём ложе. В глазах снова потемнело, на этот раз от нестерпимой боли. Всё тело пронзили тысячи раскаленных кинжалов. Я едва сдержался, чтобы не закричать. Лицо горело и казалось чужим, как будто это была деревянная маска, а не моя живая плоть. Моя правая нога, словно, превратилась в камень. Я с изумлением взглянул на неё и увидел некое подобие бандажа из полос грубой ткани и тонких деревянных палочек, туго перетягивавших моё бедро.
   Оказалось, что я нахожусь в тесной комнатке с неровным деревянным полом, часть которой была отгорожена простой занавеской. Справа у стены стоял стол, грубо сколоченный из струганных досок и пара таких же лавок. На стене висели полки с металлической посудой. Под ними стояла примитивная плита для приготовления пищи.
   Небольшое окно у входа было прикрыто деревянными жалюзи, зато сама дверь была распахнута настежь и из неё лился призрачный красный свет, делавший всю обстановку какой-то нереальной, похожей на театральную декорацию или музейную экспозицию.
   У двери в красном мареве стоял щуплый человек невысокого роста, словно это был ребёнок. Я не видел его лица, но чувствовал, что сейчас он с интересом разглядывает меня.
   - Кто здесь? - снова спросил я, и опять мой вопрос остался без ответа.
   Неожиданно я сообразил, что говорю на земном языке и меня, скорее всего, не понимают. В это время снаружи раздались чьи-то неспешные шаги, и за спиной "малыша" появилась сгорбленная тень, превратилась в худощавого мужчину неопределённого возраста с редкими волосами на непокрытой голове и узком подбородке. Он погладил "малыша" по голове, спросил его глухим голосом, в котором зазвучали заботливые отцовские нотки:
   - Чего же ты испугался Джиро? Это наш гость. Он болен и его не нужно бояться.
   Малыш поднял голову, посмотрел на говорившего мужчину. Кивнул.
   - Я знаю, отец. Я не боюсь его совсем. Просто смотрю.
   Голос у него был тонкий и хрипловатый, как у простуженного ребёнка. Он подошёл ко мне, и я, наконец, увидел, что это действительно ребёнок - мальчик лет двенадцати. На нём были короткие рваные шорты и выгоревшая на солнце майка. Тонкие чумазые ручонки и такие же босые ноги, не раз сбитые на камнях и ободранные колючками, делали его слегка забавным и каким-то беззащитным. Но не это удивило меня в нём больше всего. В первый момент меня поразило его лицо, вернее та часть его головы, которая была сплюснута с правой стороны так, что на лбу образовывалась глубокая складка или впадина. Она как бы выдавливала надбровную дугу вперёд корявым наростом, который почти закрывал правый глаз мальчика, уродуя его невинное детское личико, делая его похожим на персонажа из страшных сказок прошлого.
   Джиро осторожно приблизился ко мне почти вплотную и снова принялся пристально разглядывать моё лицо. Затем осторожно поднял руку, указывая пальцем на мою щёку.
   - Что? Что там такое? - спросил я, не понимая, чем вызван его интерес.
   - Аюми! - громко позвал отец Джиро, проходя в дом и садясь на лавку возле стола. - Аюми! Он пришёл в себя. Наконец-то!
   Отец Джиро взглянул на меня и сокрушённо покачал головой. Неожиданно занавеска за моей спиной распахнулась и из-за неё порывисто появилась невысокая девушка, выглядевшая усталой и заспанной. Собрав с лица растрёпанные волосы и поправив помятую короткую блузку, открывавшую её плоский загорелый живот, она быстро взглянула на меня, и в глазах у неё появилось смущение.
   - Это моя дочь, Аюми, - сообщил отец мальчика.
   Девушка поспешно подошла к столу, промелькнув мимо меня лёгкой тенью (я уловил лишь легкий запах рыбы, исходивший от неё) и принялась торопливо искать что-то среди посуды на полках у плиты.
   - Где я? - спросил я.
   - Ты в Циньлио, рыбацком посёлке. Мы живём рядом с океаном, - сообщила Аюми, продолжая возиться с посудой. - Это мой отец, Лю Инь. Он рыбак, как и многие здесь. А это мой брат, Джиро.
   Она погладила подошедшего к ней мальчика по голове, и тот крепко прижался к её бедру, продолжая с любопытством посматривать на меня.
   "Так вот откуда этот запах рыбы! - догадался я. - Должно быть, здесь все так пахнут?". Спросил:
   - А как я оказался здесь?
   - Отец нашёл тебя в реке, когда возвращался с лова, - охотно ответила Аюми. - Тебя, наверное, принесло течением откуда-то с гор.
   Я уловил некоторое напряжение в её голосе, словно, она чувствовала себя неуютно в моём присутствии. Снова спросил:
   - Что со мной?
   - У тебя лицо обожжено, - буднично сообщила Аюми, подходя ко мне с небольшим медным тазиком в руках. - Я делаю тебе примочки из отвара лечебной травы хэ. Она помогает заживить твои раны. Ложись. Я сделаю тебе новый компресс.
   - Обожжено лицо?
   Я быстро поднял руки к своему лицу, чувствуя под пальцами волнистые бугры на лбу и правой щеке. Так вот откуда эта ужасная боль!
   - Зеркало... у вас есть зеркало? Я хочу посмотреть на себя.
   Аюми подозвала своего брата. Тот принёс из-за занавески небольшое зеркальце, протянул его мне. Я заглянул в него не без волнения. Вся правая сторона моего лица была похожа на запекшийся кусок мяса, едва-едва затянувшейся молодой тонкой кожей.
   О небо! Я с трудом узнавал самого себя. Вернул мальчику зеркало, лёг на постели. Хмуро усмехнулся:
   - Ужасно выгляжу! Что же со мной произошло?
   Я посмотрел на Аюми.
   - Ты ничего не помнишь? - удивилась девушка, осторожно протирая мои раны смоченным в лечебном отваре куском мягкой ткани.
   У неё были умелые и нежные руки. Я заметил, что она слегка поджимает пухлые губы маленького рта, словно опасается причинить мне боль. Искоса Аюми поглядывала на меня из-под упавших на лицо прядей, и всякий раз отводила взгляд.
   Её нельзя было назвать красивой. Скорее милой. Высокие чёрные брови очерчивали широкий, слегка покатый лоб. Глаза у неё были пронзительно чёрные и глубокие, как речные омуты. Чуть раскосые, как у многих в южных провинциях. Она выглядела совсем юной - лет на шестнадцать-восемнадцать не больше. Наверное, поэтому лёгкий румянец смущения окрашивал её высокие скулы всякий раз, когда она невзначай касалась меня своей грудью, смело просматривавшейся в округлом вырезе её блузки.
   - Кое что помню... Но смутно, - устало сказал я.
   - На равнине под Линь-Шуй было большое сражение, - печально отозвался Лю Инь. - Может быть, тебя ранило там?
   - Почему вы так решили? - удивился я.
   - Твои вещи, - Лю Инь кивнул в тёмный угол комнаты, где я заметил сложенное на полу снаряжение и оружие. - Они похожи на вещи солдата.
   - А сражение? Как оно закончилось? Вы не знаете, кто там победил?
   - Точно не знаю, - пожал сухими плечами Лю Инь. - Люди говорят, там был страшный огонь с неба родивший ураганы. Они сломали много домов, и много людей погибло от них... Ещё говорят, что Линь-Шуй сейчас похож на обмелевший от зноя поток. Многие уезжают оттуда в северную столицу. Похоже, буря закончилась недобрым затишьем. Там, где бушевало пламя, улицы теперь покрыты мертвенной серостью пепла. Даже храмы покинуты жрецами! Наверное, это сами боги за что-то прогневились на нас. Только чем мы провинились перед ними я никак в толк не возьму...
   Лю Инь сокрушённо покачал головой и развёл худыми руками. Аюми закончила процедуры со мной и вернулась к столу, где на лавке сидел Джиро. Теперь я начал догадываться, чем вызвал такой интерес у мальчика. Возможно, он увидел во мне товарища по несчастью, понял, что ни один он такой на свете - ни как все остальные.
   Аюми снова погладила брата по голове, сказала с улыбкой:
   - Иди, погуляй. Нечего тебе сидеть в доме. Интересного здесь ничего больше не будет.
   Джиро неохотно сполз с лавки и, оглядываясь на меня, вышел из дома.
   - Что это с ним такое? С его лицом? - осторожно поинтересовался я у Лю Иня и заметил, как тот помрачнел ещё больше. Глубокие морщины избороздили его лоб, залегли около губ.
   - Родовая травма, - ответила за отца Аюми. - Отец очень любит Джиро и винит себя за его уродство. Но в этом совсем нет его вины.
   - Аюми, Аюми! - снова сокрушённо покачал головой Лю Инь, стискивая на коленях узловатые пальцы.
   - Да, отец! В этом нет ни чьей вины! Разве я не права? - Девушка взяла в руки тазик с примочками, быстро подошла к открытой двери и выплеснула воду прямо на улицу. - Хвать уже изводить себя! Скоро ты совсем высохнешь, как то сухое дерево возле реки!
   Она вернулась на прежнее место, и её изогнутые тугим луком губы сжались в упрямой решимости.
   Наступило тягостное молчание.
   - И давно я здесь? - снова спросил я, пытаясь восстановить в памяти картину произошедших событий.
   - Уже две луны, - сообщила Аюми. - Сегодня восьмой день шестого месяца.
   - Две луны? - переспросил я, порывисто приподнимаясь на постели. - Это же больше двух месяцев!
   - Да, так и есть, - спокойно пожала плечами девушка.
   "Два месяца! - ужаснулся я про себя. - Так долго я лежу в бреду в каком-то рыбацком посёлке и ничего не знаю о судьбе Юли! Жива ли она?.. Если жива, то, что с нашим ребёнком? Ведь теперь он уже должен был родиться!.. Мне нужно спасать жену, а я даже не знаю, где она! И я ничего не могу поделать с этим! Я беспомощен и жалок!.. А что с моими товарищами, вступившими в бой?.. Жив ли Дев?.. Излучатель задел нас обоих, но возможно Деву удалось спастись, как и мне? Жив ли Стоян и другие?.. О небо! Как же мне быть? Что делать?".
   - Вэйкурэн! - позвала меня Аюми, тревожно переглядываясь со своим отцом. - Что с тобой? Тебе снова плохо?
   - Меня зовут... Моё имя Камал, - отозвался я.
   Аюми задумчиво вытерла руки о подол длинной коричневой юбки. Сказала:
   - Сначала ты был совсем плох. Мы даже думали: выживешь ли? У тебя было сломано много костей. Лицо обожжено. Сам видишь. Могло начаться заражение крови. Ты постоянно бредил и совсем не мог двигаться. Мы совсем не знали, что с тобой делать. Боялись, что умрёшь. Но потом из соседнего посёлка пришла тётушка Мэй. Она и помогла нам.
   - Тётушка Мэй? - переспросил я.
   - Да. Она собирает разные травы и лечит людей, - пояснила Аюми. - Совсем задаром. Ей нравится помогать людям. Её отвары помогли и тебе. И вот ты, наконец, пришёл в себя!
   Аюми искренне улыбнулась, и лицо её на мгновение прояснилось.
   - Вы правы, - печально произнёс я, - в том сражении под Линь-Шуй был и я... и я действительно чужеземец - прилетел сюда с Земли. Я не знаю, что случилось с моими друзьями... Живы ли они? И я не знаю, что с моей женой... Её похитил Крода.
   - Крода? - удивился Лю Инь.
   - Да. Вы слышали о нём? - встрепенулся я.
   Лю Инь посмотрел на свою дочь, словно опасался говорить со мной об этом.
   - Ну же, Лю! Ответьте мне! Это очень важно для меня!
   - Здесь многие слышали о нём, - глухо сказал Лю Инь, опуская глаза. - Только никто тебе не скажет, где его найти. Крода появляется и исчезает, как ветер с гор - всякий раз, когда того захочет сам и где захочет...
   - Значит, мне нужно уходить отсюда! Скорее!
   Я попытался встать и снова стиснул зубы от обжигающей боли. Переполненный отчаянием, воскликнул:
   - Неужели здесь нет больницы? Мне нужна квалифицированная медицинская помощь: биокерабиды, инъекции "конструктивных материалов", лекарства стимулирующие рост костной и мышечной тканей!
   - Лекарства, чтобы срослись кости, и я мог встать на ноги, - пояснил я, видя непонимание на лицах отца и дочери.
   - Больница была у нас в посёлке, - понуро опустил голову Лю Инь. - Но хагетама ещё год назад убили всех врачей. С тех пор здесь стало совсем некому лечить людей, - вздохнул он. - Только тётушка Мэй помогает нам, но она не всесильна. Ты же говоришь непонятные мне вещи.
   - Хагетама? Кто это? - удивился я, всё ещё морщась от боли в ноге и правом боку.
   - Это очень плохие люди! - с отвращением и гневом выпалила Аюми, и щёки её запылали. - Они приходят в наши селения, когда хотят, и забирают себе всё, что хотят - еду, женщин, скот. А тех, кто противится им, они убивают. Никого не щадят!
   - Дикость какая! Почему же вы позволяете им делать это с вами? - недоумевал я. - Почему вы не объединитесь и не защитите себя от этих "хагетама"?
   - Люди боятся, - печально вздохнул Лю Инь. - Они боятся теперь всего. Кому нас защищать, если даже наш староста Цао-гун ничего не может поделать с этим? Мы маленькие люди... совсем маленькие. До нас нет никому дела. Мы можем рассчитывать только на самих себя, но мы не солдаты и не воины. Мы умеем ловить рыбу или растить овощи, чтобы хоть как-то прокормить свои семьи и не дать им умереть с голоду. Мы не умеем сражаться. Да, и нет ни у кого больше сил, чтобы бороться. У каждого здесь свой ад и каждый терпит его в одиночестве...
   Лю Инь сокрушённо покачал седой головой.
   - Но ведь такого не должно быть! - воскликнул я и твёрдо сказал: - Мне нужно поговорить с этим вашим старостой, Цао-гуном. Где его можно найти?
   - Он живёт в своём доме, недалеко от храма. Только чем он поможет тебе? - удивился Лю Инь.
   - Я хочу попросить его послать кого-нибудь в Шеньлун, предупредить моих друзей. Рассказать им, где я. Мне нужна помощь или хотя бы информация!
   - В Шеньлун? - испугался Лю Инь. - Дорога туда лежит через земли хагетама... Нет-нет, никто не пойдёт туда, чтобы помочь чужеземцу!
   Я взглянул на Аюми.
   - Он говорит правду, - подтвердила девушка, скорбно сводя брови и стискивая пальцы. - Люди боятся ходить в те земли. Там нет законов. Любого там ждёт поругание или смерть. Рыбаки не станут помогать тебе даже за золото.
   - У меня нет золота, - грустно усмехнулся я. - Мне даже нечего предложить вам за заботу обо мне, кроме своей благодарности.
   - Как ты можешь говорить такие вещи?! - возмутилась Аюми, вскакивая со своего места. Щёки её запылали негодованием. - Разве мы заботились о тебе ради денег? Кто ты нам? Родня? Брат, сын, муж? - сверкала глазами девушка. - Но мой отец тащил тебя израненного на себе пять миль до посёлка, а я ночей не спала, залечивая твои раны!
   - Прости. Я сказал глупость!
   Я молитвенно сложил руки перед грудью.
   - Вы хорошие люди, и я обязан вам своей жизнью. Но поймите и вы меня. Близкий мне человек сейчас находится в большой беде. Четыре месяца прошло с тех пор, как похитили мою жену, а я ничего не знаю о её судьбе! Она ждёт моей помощи, а я лежу здесь с переломанными костями, не имея возможности даже позвать на помощь своих друзей!
   - Хорошо, - помолчав, сказал Лю Инь. - Я отведу тебя к Цао-гуну. Но это твоё желание, так что не обессудь, если он откажет тебе, вэйкурэн.
   - Дочка, помоги мне поставить его на ноги! - обратился он к Аюми, подставляя мне своё острое плечо.
   Девушка принесла с улицы самодельный костыль - корявую палку с рогатиной на конце. Лю Инь осторожно поддерживал меня с боку, пока я вставал с плетёной лежанки, служившей мне все эти месяцы постелью. В глазах у меня на мгновение потемнело, голова закружилась. Я схватил костыль из рук Аюми и крепко вцепился в него, чтобы не упасть на пол.
   - Как ты? - спросила девушка, тревожно заглядывая мне в лицо.
   - Нормально... сейчас... сейчас всё пройдёт. Мышцы затекли от долгого лежания, и кровь застоялась в жилах.
   Я криво улыбнулся ей.
   - Ты уверен, что сможешь идти? - засомневался Лю Инь, внимательно наблюдавший за мной.
   - Попробую.
   Приволакивая ногу, я сделал несколько неуверенных коротких шажков, отдававшихся острой болью во всём теле. Стиснув зубы, я с трудом доковылял до двери и, припав плечом к дверному косяку, выглянул наружу.
   На улице было шумно и солнечно. Чумазые детишки постарше гонялись друг за другом, играя в озорные игры. Голые малыши возились в пыли на обочине, с любопытством взирая на окружающий мир и, казалось, не ведали никаких забот.
   Квадратные домики с неизменными выгнутыми к небу черепичными крышами над тёмными деревянными балками сходились к пыльной площади. Там, в тени развесистого дерева стояла узкогорлая башня храма, составленная из повторяющихся прогрессивно сужающихся горизонтальных ярусов, придававших зданию приземистость. Башня была покрыта многогранным куполом, составленным из нескольких слоёв архитектурных элементов.
   Когда-то белый камень храма пожелтел от времени, солнца и дождей, покрылся глубокими язвами и сколами. К воротам входа, за которыми скрывалось святилище, вела широкая лестница, на верхней площадке которой был установлен пьедестал для жертвенных приношений, усыпанный красным порошком и цветами. Рядом стояло несколько медных урн и флагшток, на котором развевался оранжевый флаг с грозной львиной мордой.
   Жилые дома кое-где были огорожены невысокими оградами, сплетёнными из сухих корявых веток. Эти ограды походили на загоны для скота, но нигде не было видно никаких домашних животных. Вдоль площади на тонких шестах, крепко связанных в треножники, висели рыбацкие сети, большие, потемневшие от воды, поплавки и другие рыболовные снасти.
   Смуглые женщины - в большинстве своём худые и низкорослые, с невзрачными обветренными лицами - были одеты в одинаковые серо-коричневые одежды, состоявшие из коротких блузок с рукавами и широких юбок до пят. Многие из женщин подворачивали эти юбки между ног, превращая их в свободные удобные шаровары. В таком виде селянки разделывали рыбу на шершавых досчатых столах, латали дырявые сети своих мужей, стирали одежду у колодца или возделывали землю на крохотных огородах.
   В посёлке было много пожилых и совсем старых людей. Они сидели без дела в тени навесов возле своих домов или собирались небольшими группами, о чём-то беседуя и прикрываясь от солнца плётеными шляпами или плотными накидками. Сухие лица, обтянутые морщинистой кожей, сгорбленные немощные тела, цепляющиеся сухими костлявыми руками за самодельные посохи... От этих стариков ощутимо веяло безысходностью близкой смерти, которая станет для них избавлением от тяжёлой жизни, наполненной таким же безысходным страданием.
   Молодых мужчин в посёлке не было видно. Наверное, в это время дня большинство из них были заняты рыбной ловлей где-то в океане. Шум его волн и солёные запахи доносились даже сюда.
   Тяжело ступая, я шёл по улице к дому старосты посёлка, выделявшемуся среди остальных своими размерами и деревянными резными колоннами перед входом, на которые опирался широкий навес от солнца. Любопытные глаза смотрели на меня отовсюду, а моё появление вызывало оживлённые разговоры и жесты удивления.
   Лю Инь не отходил от меня ни на шаг, готовый в любую минуту прийти мне на помощь.
   - А почему в вашем посёлке совсем нет собак? - удивился я, всё ещё пытаясь приноровиться к ходьбе с костылём.
   - Их давно съели, - печально объяснил Лю Инь. - Даже крыс ты здесь не найдёшь. Их тоже съели в годы большого голода, чтобы хоть как-то прокормиться... Когда еда закончилась, многие стали строить лодки. Выходили на них в океан и научились ловить рыбу. Страшно сказать, но только это и спасло нас от совсем уж ужасных вещей, которые творились в некоторых провинциях. Теперь наш улов, да ещё скудный урожай корнеплодов позволяют нам не умереть с голоду...
   - Вот там, на поле мы совместно выращиваем рут и гэн, - Лю Инь указал рукой на восток, где за расступившимися домами открывалась залитая солнцем опушка леса. - Но урожай в здешних местах небогатый и его едва хватает, чтобы дотянуть до следующего. Хорошо бы возить рыбу в город и продавать там на рынке. На деньги, вырученные с продажи, можно было бы купить много другой еды, одежды и даже моторы для наших лодок! Раньше мы так и поступали, пока здесь не появились эти проклятые хагетама. Они захватили много окрестных посёлков, выгнали из своих домов людей, а кого-то просто убили... Теперь все дороги, ведущие в ближайший город и даже в столицу, проходят по их территориям, и никто не осмеливается проехать по ним. Они занимаются разбоем и насилием, и чувствуют себя здесь хозяевами...
   - А правительство? - удивился я. - Неужели оно не может защитить вас? Ведь Линь-Шуй совсем рядом!
   Лю Инь поднял на меня тоскливый взор и сгорбился ещё больше.
   - Зачем мы им? Они сами боятся беззакония, творящегося вокруг. Окружили себя высокими стенами, отгородились от всей планеты... Будто бы эти стены и солдаты-наёмники спасут их! - печально усмехнулся рыбак. - Вот, Линь-Шуй уже пал, и никакая стена не спасла никого. Скоро и в Шаолинсеу придёт та же беда, и нашего дорого Чой Чо Рена разорвут в клочья. Если не вы это сделаете, то какие-нибудь хагетама доберутся до него. Этим ведь никакой человеческий закон не страшен, потому что они и не люди вовсе!.. Или найдётся ещё кто-то отчаянный и напористый, кто сумеет захватить здесь власть...
   Лю Инь тяжело вздохнул.
   - Раньше люди были другими, они были добрее, а теперь весь мир окутан мраком. Скоро останется только лечь и смиренно умереть, чтобы не видеть всего этого ужаса и не переносить всех этих унижений!
   - Вы не верите в победу справедливости? - удивился я. - К чему все эти печальные мысли?
   - Эх, вэйкурэн! - снова вздохнул Лю Инь, скорбно качая головой. - А где она, твоя справедливость? Разве не обещали нам её тридцать лет назад, когда повели народ под бело-синими знамёнами революции против прежней власти? И тогда полегло не мало!.. Но что это дало нам, простым гивейцам? Ничего! Ни Чой Чо Рен, ни его предшественник, старый пьяница Цин Бо, получив власть в свои руки, не сдержали данных ими обещаний. Всё разрушено, всё вокруг пришло в упадок... и ничего не изменилось на этой планете! Кто был богат, тот и остался богатым, как прежде, получив от новой власти намного больше, чем имел до революции. Богачи лишь сменили свою личину, чтобы не попасть под горячую руку новых вождей, но и эти вожди со временем сами превратилась в таких же бездушных богачей, алчущих выкачать из этой земли, из своего народа последнее! Наверное, даже сам Майкеру Горо, затеявший эту революцию по заветам легендарного Квой Сена, не думал, что всё так обернётся для народа Гивеи спустя годы...
   Лю Инь остановился и тоскливо посмотрел назад, словно ища там подтверждения своих слов.
   - Вы участвовали в тех событиях? - догадался я.
   - Участвовал, - кивнул в ответ старый рыбак. - Даже был легко ранен в боях за Шаолинсеу. Но скоро я понял, что наши предводители не желают менять этот мир к лучшему - лучшему для народа Гивеи. Тогда я ушёл из армии и уехал в провинцию, на Южный материк, где жила моя семья... Тяжело было сознавать, что твои предчувствия с каждым днём всё больше становятся явью. Поэтому я перестал надеяться на лучшее, забыл обо всём. Посвятил себя жене и детям... Но и здесь мне не повезло. Похоже, боги за что-то гневаются на меня, только вот не пойму за что...
   Лю Инь опустил глаза, потом добавил:
   - Верно, сказал древний поэт:
   "Я жалею людей.
   Я презираю людей.
   Я отчаялся думать
   О печалях этого мира
   И в свою печаль погрузился"
   У дома старосты в тени навеса сидели какие-то люди, в белых одеждах и оживлённо беседовали.
   - Цао-гун! - Лю Инь обратился к одному из них - пожилому мужчине с седой головой и густыми белёсыми усами под тяжёлым мясистым носом.
   Староста поселковой общины, восседавший на крепком резном стуле с высокой спинкой, не без интереса взглянул на Лю Иня, затем перевёл взгляд на меня. Его чёрные глаза, полу прикрытые опухшими веками, смотрели изучающее и холодно. Цао-гун был довольно тучен и, судя по всему, неповоротлив. Наверное, поэтому он носил просторную длинную рубаху на голое тело, которая совсем не сковывала движений, и свободные широкие шаровары.
   - А! Это ты Лю Инь! - приветливо воскликнул староста. - Проходи, проходи к нам! Не стой там, как гость! Что привело тебя сюда в столь ранний час?
   Лю Инь подошёл ближе, смиренно сложив руки и приветствуя собравшихся здесь людей.
   - Достопочтенный Цао-гун! Я пришёл просить вашей помощи, - сказал он, останавливаясь подле старосты.
   - Помощи? Ты же знаешь, уважаемый Лю Инь, что я мало что могу теперь, - развёл руками Цао-гун. - Разве под силу мне открыть здесь больницу или школу для твоих детей?
   Он вполне искренне опечалился и покачал тяжёлой головой.
   - Я знаю, что ты хочешь, чтобы твои дети получили хорошее образование. У тебя славная дочь... и сын. Но я не всесилен! Может быть, тебе перебраться на свободные территории или в столицу? Говорят, теперь там люди с Земли учат наших детей в своих школах и заботятся о больных.
   Староста снова взглянул на меня, словно, последние его слова были обращены именно ко мне. Моё ухо даже уловило в его голосе лёгкую насмешку.
   - Всё это так, достопочтенный Цао-гун. Но как я могу уехать отсюда? - печально развёл руками Лю Инь. - Да и не с этим я пришёл к вам сегодня.
   - Чего же ты хочешь?
   Цао-гун с интересом посмотрел на него.
   - Мой гость... - Лю Инь обернулся ко мне. - Он был тяжело ранен. Я нашёл его на берегу реки, в сорока милях отсюда. Этот вэйкурен говорит, что попал в большую беду и хочет позвать на помощь своих друзей, так как сам ещё не здоров. Его друзья находятся сейчас в Шеньлун...
   - И? - Цао-гун выжидательно посмотрел на Лю Иня.
   Видя, что тот неловко переминается с ноги на ногу, я решил взять инициативу в свои руки и объяснить старосте чего хочу от него.
   - Уважаемый Цао-гун! Мне необходимо дать знать о себе моим товарищам, которые, возможно, считают меня погибшим. Но я едва стою на своих ногах и не могу пойти к ним сам. Я хотел просить вас послать кого-нибудь в Шеньлун или в Линь-Шуй с весточкой от меня. Кого-то из ваших доверенных людей. Мне очень нужна ваша помощь, уважаемый Цао-гун! Мне больше не к кому обратиться здесь. Моя беременная жена попала в беду, и я должен спасти её.
   - Всё это печально, вэйкурэн, но ты хочешь от меня невозможного! - снова покачал головой староста. - Как я могу помочь твоей беде, навлекая ещё большие бедствия на своих односельчан? Разве ты не знаешь, что все дороги вокруг нас находятся во власти безжалостных хагетама? Кто из нас отважится помогать тебе, рискуя собственной жизнью?
   Он развёл руками и обвёл взглядом присутствующих людей. Те одобрительно закивали головами.
   - Я знаю это, но я думал, что...
   - Нет, нет! - перебил меня Цао-гун, решительно поднимая руку. - Разговаривать об этом бесполезно! Спроси у любого в посёлке, будут ли они рисковать ради тебя? У всех есть жёны, дети. Мы мирные люди, и твоя война - не наша война!
   - Значит, вы не поможете мне?
   Я в последний раз взглянул ему в глаза. Они сделались непроницаемыми.
   - Нет.
   Цао-гун перевёл взгляд на своих гостей, всем видом давая понять, что разговор на этом окончен. Охваченный ещё большим отчаянием и печалью, я развернулся и заковылял обратно к дому Лю Иня. Рыбак догнал меня на середине площади. Он тяжело дышал и стыдливо опускал глаза.
   - Не обижайся на него, Камал, - промолвил он. - Цао-гун сказал правду.
   - Неужели нет какой-нибудь лесной или горной тропы, по которой можно безопасно добраться до города? - в сердцах воскликнул я.
   Лю Инь ничего не ответил, лишь беспомощно развёл руками.
  
  
  
   ГЛАВА ВОСЬМАЯ
  
   ТРОПОЙ МОТЫЛЬКА
  
  
   Дни потекли неспешной чередой - один походил на другой. Я метался в отчаянном бессилии, кляня себя за излишнюю самонадеянность. Засыпая с тревогой за Юли, я просыпался с мыслями о ней. Возбуждённое воображение рисовало самые мрачные картины, которые повергали меня в ещё большее уныние.
   А вокруг меня проходила жизнь рыбацкого посёлка - размеренная, неторопливая, наполненная повседневными заботами, печалями и бесхитростными радостями. Время шло, и, присматриваясь к этой жизни, я стал замечать в её вынужденной архаике, казавшейся совсем неуместной среди современных достижений науки и полётов к звёздам, отдельные, выхваченные моим взглядом, яркие штрихи. Они вспыхивали в серой повседневности, наполненной усилиями борьбы за выживание, ослепительными искрами, заставляя меня взглянуть на этот мир, на этих людей совершенно по-иному.
   Вот стоят у храма молодые женщины, принесшие цветочные воздаяния богам, и весёлая беседа, завязавшаяся между ними, заставляет светиться добрыми живыми эмоциями их загорелые лица. Тёмные глаза их поблёскивают лукавым огнём, скрывающим заветные мечты и неизбывные надежды. И я, вдруг, вижу как, на самом деле, эти женщины прекрасны - каждая по-особенному, по-своему, и нет среди них ни одной похожей, хотя раньше я даже не различал их лиц!
   Вот одна из них будничным жестом поправляет волосы, и браслеты на её тонкой загорелой руке вспыхивают на солнце поддельным золотом, скатываясь к локтю, на миг, превращая простую селянку в чарующую богиню. Вот её подруга привычно поправляет низко сидящую на бёдрах юбку, и это незатейливое движение исполнено такой артистичной лёгкости и эротичной грации, что я начинаю сожалеть о том, что не способен выразить всё это в красках или в камне!
   А вот суровые на вид рыбаки, кропотливо и усердно конопатящие свои утлые судёнышки на берегу океана, или же забрасывающие свои сети в воду, качаясь на волнах - сколько в них самозабвенной радости труда и вдохновенной увлечённости своим делом! И их лица... Они так похожи на лица землян: вдумчивые, умные, открытые, несмотря на всю кажущуюся неказистость черт!
   Даже юный Джиро немало удивил меня. Вооружившись отцовским рыбацким ножом, этот мальчик самозабвенно вырезал из обычных деревяшек портреты своих друзей и односельчан. Эти поделки заботливо складывались им под кроватью, втайне от посторонних глаз, и лишь случайно однажды я застал его за этим занятием и попросил показать мне остальные его творения.
   Сначала он отказывался, смущаясь моего присутствия, но потом не удержался и показал мне всю свою небольшую коллекцию, среди которой меня больше всего поразил вырезанный Джиро портрет сестры. Он сделал его из куска красноватой древесины, и миниатюрная головка Аюми выглядела совсем, как живая.
   Оказалось, что за хрупким тельцем и изуродованной головой этого мальчика скрыт настоящий талант - дарование, наделённое тонким художественным вкусом, недюжинным мастерством резчика и отличной зрительной памятью!
   Я не мог сдержать своего удивления и восхищения перед ним. В ответ Джиро скромно протянул мне свою поделку:
   - Возьми! Она понравилась тебе больше остальных.
   Мальчик смущённо улыбнулся.
   - Нет, нет, что ты! - поспешно остановил я его руку. - Оставь её у себя!.. А ты показывал это своей сестре?
   Джиро отрицательно покачал головой.
   - Нет.
   - Почему? - ещё больше удивился я.
   - Ей не понравится, - коротко сказал Джиро.
   - Что ты! Как такое может не понравиться? - горячо воскликнул я. Предложил: - Хочешь, я поговорю с ней, и ты подаришь ей это сам?
   Немного подумав, Джиро согласно закивал головой. Я обернулся, выискивая взглядом Аюми, которая возилась в огороде около дома. Громко позвал её:
   - Аюми!
   На мой оклик девушка быстро подняла голову и откинула назад чёрные косы. Я жестом попросил её подойти к нам. Она неохотно оставила свою работу и поспешно приблизилась, отирая тыльной стороной запястья капли пота со лба.
   - Смотри, что твой брат сделал для тебя!
   Я протянул ей деревянную камею. Изумлённая Аюми осторожно взяла в руки свой портрет, и я увидел, как на лице у девушки отразился калейдоскоп эмоций, а на глазах у неё навернулись слёзы. Аюми заботливо спрятала камею в карман своей юбки и привлекла к себе Джиро, крепко обнимая и гладя мальчика по волосам. Тот обхватил её бёдра своими ручонками, и на какое-то время оба безмолвно замерли так.
   Не желая им мешать, я вернулся в дом.
   Мои раны постепенно заживали, кости срослись, и чтобы хоть как-то отблагодарить Лю Иня и Аюми за их гостеприимство и помочь им добывать себе пропитание, я вызвался ходить с рыбаками в море. Отказывать мне Лю Инь не стал, прекрасно понимая, что лишние руки ему не помешают, хоть эти руки и не были такими же умелыми и ловкими, как у него.
   Мы садились в лодку моего гостеприимного хозяина после полудня, уплывали подальше в океан и рыбачили обычно до самой темноты, когда стаи рыб поднимались к поверхности остывшей воды, и сети обычно приходили полными.
   Часто Лю Инь брал с собой и Джиро, поручая ему сидеть на берегу и поддерживать огонь, на свет которого возвращалась наша лодка. Вот и в этот раз Джиро ожидал нас около потрескивающего костра, перебирая толстой палкой раскалённые угли и выпуская в небо снопы красных искр.
   Тёмная громада океана лениво ударялась о песчаный берег, тая где-то в темноте за нашими спинами, где россыпи звёзд поднимались вверх, укрывая нас безграничным искрящимся пологом.
   Мы с Лю Инем вытащили тяжёлую лодку на берег, забрали из неё вёсла и сети, и расселись вокруг огня, глядя на звёзды и слушая плеск волн, доносившийся из темноты за границей освещённого костром круга. Джиро уселся в ногах у своего отца и попросил:
   - Отец! Расскажи мне сказку.
   - Я давно рассказал тебе все, что знал, - неохотно ответил усталый Лю Инь.
   - А ты расскажи новую! Пожалуйста! - снова попросил мальчик.
   Лю Инь некоторое время задумчиво смотрел на огонь, потом тепло улыбнулся сыну.
   - Хорошо. Пожалуй, ещё одну я знаю...
   - Ну, так вот, слушай, - начал он свой рассказ, усаживая мальчика к себе на колено. - Только не спрашивай меня, когда и где это случилось! Может быть - на краю света, а может быть - рядом с нами. Жил-был красивый юноша по имени Виру Тамаши, и он очень страдал от того, что мир вокруг был так несовершенен. Люди в своей деревне казались ему такими некрасивыми, что он не мог долго находиться среди них. Вот почему он часто уходил к реке, чтобы остаться наедине с собой и полюбоваться своим отражением в воде. Только это одно и приносило ему успокоение. Однажды увидел Виру Тамаши на берегу реки старика. Тот удил рыбу и к нему подплывали самые крупные рыбы, словно сами хотели попасться на его крючок.
   "Какой удачливый старик, - подумал юноша. - Наверное, он знает какой-то секрет? Вот бы и мне узнать его!". Он подошёл к старику и обратился к нему с такими словами: "Дед, научи меня удить, так же, как ты. Я во сто крат красивее и моложе тебя, но, ни одна рыба не попадалась мне, с такой же охотой, как отдаётся она твоему удилищу. А ведь ты некрасив, да к тому же немощен и стар. Зачем тебе такая удача? Неужели этот мир создан только для несправедливости и уродства, и таким, как я, в нём нет места? От этих мыслей моя жизнь становится просто невыносимой, ведь я красивее, любого из моих сородичей! Моим отражением в воде любуются даже облака и звёзды, но я так одинок в этом мире!".
   "Зачем тебе, сынок, учиться у меня? - подняв голову, ответил ему старик. - Сдаётся мне, ты хороший парень. Послушай-ка: иди вдоль берега этой реки и встретишь своё счастье".
   Говоря так, старик смотал свою удочку, по воде пошли большие круги и он исчез, словно и не было его вовсе. Удивился юноша и подумал: "Не иначе, как дух какой-то со мной разговаривал. Пойду-ка я вдоль реки, как он велел, и посмотрю, что получится!"...
   - А что случилось потом? - нетерпеливо заёрзал на коленях у отца Джиро, и глаза мальчика загорелись ожиданием сказочного чуда.
   Лю Инь улыбнулся, погладил сына по голове, и его освещённое костром лицо наполнилось безграничной любовью и нежностью.
   - А случилось вот что, - неспешно продолжал он. - Долго шёл юноша по берегу - с полудня до вечера. Вот и ночь уже пришла и звёзды высыпали на небо. Вдруг откуда-то налетели светящиеся мотыльки, подул лёгкий ветерок, и мотыльки полетели в ту сторону, куда дул ветер. Юноша тоже решил пойти в этом направлении и вскоре он оказался около речного залива, заросшего лотосами. Над заливом ярко светила луна, и казалось юноше, что это не луна светит, а светятся цветы лотоса на воде.
   А вокруг залива стояла густая роща. Мотыльки голубыми звёздочками поблёскивали в ветвях деревьев, как будто показывали дорогу, и юноша увидел, что в роще виднеется домик. К нему вела узкая тропа. Юноша пошёл по ней и вскоре увидел, что в окне дома мерцает огонёк. Он подошёл ближе и через приоткрытую дверь заметил в доме девушку, которая ткала шёлк при свете лампы, а в волосах у неё был свежий бутон лотоса...
   - А что это за место такое и кто эта девушка? - снова нетерпеливо спросил Джиро, в мечтательном взгляде которого уже витали картины, рассказываемой отцом сказки.
   - Ты слушай, не перебивай, - мягко одёрнул его Лю Инь. - Так вот, войдя в дом, юноша спросил: "Что это за место?". Девушка отложила в сторону свою работу и подняла голову. Она была так красива, как бывает красив только цветок лотоса в лунном сиянии.
   "Это место зовётся деревня Лотоса, а моё имя Хэхуанюй, - ответила девушка. - Если ты устал с дороги, оставайся здесь и отдохни", - предложила она и снова склонилась над ткацким станком.
   Она работала так быстро, что не было видно, как бегает челнок.
   "Вот бы мне найти такую чудесную жену", - подумал Виру Тамаши. Не в силах больше терпеть своё одиночество, он обратился к Хэхуанюй с такими словами: "Я совсем одинок! Я готов жить где угодно - на высоких горах, или в дремучих лесах, лишь бы быть с тобой вместе!".
   "Почему ты хочешь жениться на мне?" - спросила его Хэхуанюй.
   "Потому что я не видел в своей жизни никого прекраснее тебя! - ответил ей юноша. - Все люди вокруг алчны, хитры и ужасны на вид. И только ты одна - само совершенство!".
   "Я не могу пойти с тобой и жить, как твоя жена, - печально сказала Хэхуанюй. - Мой отец никогда не разрешит, чтобы я жила с простым смертным. Ведь я не обычная девушка - я лотосовая фея!".
   Виру Тамаши обрадовался и огорчился от её слов, потому что он уже догадался, что Хэхуанюй не простая девушка.
   "Но я могу дать тебе нечто большее, чем женитьба, - добавила лотосовая фея, видя, как опечален юноша. - Вот, возьми этот лотос, - сказала Хэхуанюй, вынимая из волос цветочный бутон и протягивая его Виру Тамаши. - Носи его всегда около своего сердца. Если ты поступишь так, то сможешь видеть в людях всю их красоту, какими бы ужасными на вид они тебе не казались. Потому что ты будешь видеть своим сердцем, а не глазами. Так ты сможешь различать добро, отсеивая его от зла. Это сделает тебя счастливым".
   "А этот лотос - это ведь ты?" - догадался юноша.
   "Да, это я, - согласно кивнула Хэхуанюй. - И я всегда буду находиться рядом с твоим сердцем, а это значит, мы будем вместе, как муж и жена. Наши сердца будут биться, как одно сердце и ты никогда не познаешь разлуки со мной".
   Юноша послушался лотосовую фею, и вернулся в свою деревню. И на утро мир вокруг уже не казался ему таким мрачным и безрадостным. Люди улыбались ему и были милы и добры, потому что в его сердце теперь жила любовь...
   Лю Инь замолчал, окончив свой рассказ.
   - Хорошая сказка, - одобрил я. - Мудрая.
   - Да, очень хорошая! - обрадовано воскликнул Джиро. - Я тоже когда-нибудь встречу лотосовую фею и тогда никто больше не будет смеяться надо мной!.. Вот только бы узнать, где она живёт! - досадливо добавил мальчик.
   - Узнаешь, - улыбнулся Лю Инь, потрепав сына по волосам. - В своё время, когда станешь постарше... Ладно, - вздохнул он, поднимаясь со своего места. - Давайте возвращаться домой! А то Аюми будет беспокоиться о нас.
   Затушив огонь и взвалив на себя улов, мы двинулись в сторону посёлка. Джиро шёл впереди, освещая нам дорогу тусклым фонарём, и поминутно поглядывал на звёзды, словно надеялся увидеть там загадочную и прекрасную фею, исполняющую заветные желания.
   Аюми сидела у порога своего дома и задумчиво смотрела на выплывавшую из-за облаков серую луну. Девушка тихо напевала какую-то песню, и в ночной тишине её глубокий голос звучал тоской и призывом. Она пела о несбывшейся мечте.
   Остановившись невдалеке, я невольно прислушался к словам.
   Я соберу и спрячу жемчуг белый,
   Что рассыпает шумный водопад.
   В минуты грусти в этом бренном мире
   Он мне заменит те потоки светлых слёз,
   Что проливаю я, когда увижу,
   Как под деревьями ложатся
   Охапки листьев, красные, как кровь.
   Я знаю: тщетно подношенье осени смиренной.
   И верно молвят, что в луне десятой боги
   Навечно покидают этот мир.
   Так пробудись, проснись скорее
   И стань товарищем моим, ты, спящий мотылёк!..
   Песня умолкла на высокой ноте, словно стихший в ночи лёгкий ветерок. Аюми заметила нас и поспешно поднялась на ноги, смущённо потупив взор.
   - Что ты сидишь здесь одна, дочка? - удивился Лю Инь.
   - Жду вас.
   - Уже поздно. Девушке не безопасно оставаться здесь одной! - покачал головой Лю Инь. - Пойдём в дом. Мы принесли тебе славный улов!
   - Хорошо отец.
   Аюми бросила на меня быстрый взгляд и покорно последовала за своим отцом, взяв брата за руку.
  
  
   * * *
  
   В этот день шёл проливной дождь, и рыбная ловля была невозможна. Потоки воды обрушивались на землю серой стеной, стекали звенящими водопадами с крыш домов. Делать было особо нечего, и я сидел у окна, тоскливо взирая на промокший мир.
   Лю Инь возился с прохудившейся сетью. Джиро пристроился под навесом у входа и что-то вырезал отцовским ножом. Аюми занималась готовкой у плиты.
   Какой-то шум раздался снаружи, когда она проходила мимо меня, чтобы выплеснуть грязную воду в лужу на улице.
   - Что там? - спросил я.
   Аюми замерла на пороге дома, всматриваясь куда-то вдаль, и вдруг на лице её появилось напряжение.
   Шум на улице усилился, послышались чьи-то отдалённые голоса, приближавшиеся с каждой минутой. Я быстро поднялся со своего места и вышел на крыльцо. Слева, со стороны храма, бежали двое мальчишек, испуганно вопя на всю улицу:
   - Хагетама! Хагетама! Спасайтесь! Спасайтесь все!
   - Хагетама? - Лю Инь вскочил с лавки, как ошпаренный, и подбежал к двери, высовываясь наружу и опасливо озираясь по сторонам.
   Мальчишки пробежали мимо нас, не замечая луж, грязные и мокрые от дождя. Джиро посмотрел им вслед и нерешительно оглянулся на отца.
   Лю Инь испуганно схватил Аюми за руку и торопливо заговорил:
   - Дочка, дочка! Скорее прячься! Скорее за дом, в потайную яму, чтобы они не увидели тебя!
   - Отец! Я не боюсь их! - презрительно воскликнула девушка.
   - Родная! Ради Всевышнего, не противься мне! Ты и Джиро - это всё что осталось у меня в этом мире!
   Лю Инь молитвенно сложил руки и на глазах у него появились слёзы.
   По улице в рассыпную уже бежали испуганные люди, торопливо прятались по своим домам, поспешно запирая двери и ставни на окнах.
   - Что происходит? - не понимал я.
   - Это хагетама! - воскликнул Лю Инь. - Они снова пришли к нам! Камал! Умоляю! Убеди Аюми, спрятаться! Если они найдут её... - Губы его задрожали, и он замолчал, не в силах произнести больше ни слова.
   Я посмотрел на девушку. Брови её нахмурились.
   - Хорошо! Я спрячусь, отец. Не бойся за меня. Подумай лучше о Джиро.
   Аюми решительно направилась за угол дома, а Лю Инь схватил сына за руку и увёл с его улицы.
   В это время на площадь, перед храмом, грохоча, выехали две машины армейского типа. Из них выпрыгнули девять крепких молодцов. Все они были с обритыми наголо черепами, голыми мускулистыми торсами, разукрашенными устрашающими татуировками. У многих в ушах и носах блестели серьги или кольца. Потрясая широкими плоскими клинками с загнутыми книзу остриями, какими здесь обычно рубили хворост, и громко выкрикивая непристойные ругательства, они уверенно разбрелись по посёлку и принялись бесцеремонно вламываться в рыбацкие дома и избивать их жителей.
   При виде происходящего в сердце моём начал закипать гнев и негодование. Я по-прежнему стоял на пороге дома Лю-Иня, раздумывая, как поступить, когда заметил появившуюся на ступенях храма сгорбленную старуху с палкой в руках. Казалось, она совсем не боится происходящего вокруг. Хромая, она спустилась на улицу и направилась в нашу сторону, не обращая внимания на двух наглых бандитов, бесцеремонно потрошивших храмовые урны для подаяний у неё за спиной.
   Бритоголовые здоровяки сразу заметили старую женщину. Громко хохоча и отпуская непристойности в её адрес, они нагнали старуху метрах в двадцати от дома Лю Иня. Один из бандитов с силой пнул ногой её в спину. От его удара беспомощная женщина тяжело упала в грязную лужу, раскинув руки в стороны и выронив свою палку.
   - Куда так спешишь, старая? Решила поиграть с нами в прятки? - выкрикнул другой бандит, скалясь в довольной наглой ухмылке.
   Первый бандит встал подбоченившись над старухой, охавшей от боли, и спокойно наблюдал за тем, как она пытается подняться на ноги.
   - Гнусный ублюдок! - прохрипела та, с трудом вставая на колени. - Твоя мать, должно быть, рожала тебя в сточной канаве рядом с червями и дохлыми собаками, раз ты не ведаешь уважения к людям!
   Старуха замахнулась на бандита своей палкой, но он с лёгкостью выхватил её у неё из рук и переломил через колено. Презрительно и гневно бросил:
   - Ах ты, мерзкая ведьма! Ты посмела коснуться своим поганым языком имени моей матери?! Да я отрежу тебе этот язык и заставлю его сожрать! А затем выпущу тебе кишки и брошу их на съедение здешним крысам!
   - Правильно, Хэг! - поддержал его намерения второй бандит. - Давай, прикончи эту гадюку! Сдерём с неё мерзкую кожу и натянем на пугало в поле! Вот смеху то будет!
   Оба громко и отрывисто рассмеялись. Тот, кого назвали Хэгом, выхватил из-за пояса свой тесак и замахнулся им на старуху.
   Неожиданно около него появилась промокшая до нитки Аюми. Я даже не заметил, как она оказалась там.
   - О, нет! - жалобно простонал у меня за спиной Лю Инь. - Я же велел ей спрятаться! Девочка моя...
   Аюми бесстрашно бросилась на бритоголового здоровяка, пытаясь оттолкнуть его от немощной старой женщины.
   - Не трогайте её! - гневно выкрикивала она, решительно закрывая собой старуху. - Она полоумная! Отпустите её!
   Аюми быстро повернулась к старухе и крикнула:
   - Уходи отсюда Мива! Скорее!
   Старая женщина удивлённо взглянула на девушку, но спорить с ней не стала. Поспешно заковыляла прочь, произнося проклятия в адрес бандитов. Но те даже и не думали преследовать её. У них теперь появился новый объект для нападок, куда привлекательнее прежнего.
   - Ого! Да тут у нас нарисовалась защитница обиженных и обездоленных! - ухмыльнулся второй бандит, бесцеремонно и грубо хватая Аюми за руки, и пытаясь обнять девушку, сопротивлявшуюся ему.
   - Смотри Хэг, какая красотка!
   - И то верно! Оказывается, от нас скрывали здесь настоящий бриллиант! Ты погляди, какая сочная! Хочешь её, Брут?
   - Да!
   - И я хочу! Держи её крепче, Брут! - скомандовал Хэг.
   Его подельник заломил Аюми локти назад, так что девушка страдальчески выгнулась, вся пунцовая от гнева.
   - Так что, милашка? Я у тебя буду первым или как? - развязно и нахально спросил Хэг, и резко разорвал блузку Аюми. Затем он жадно схватил девушку за грудь и сильно сдавил, громко смеясь в ответ на её крики и рыдания.
   Аюми рванулась из последних сил, но бандит по имени Брут держал крепко. Сопротивление и слёзы девушки лишь раззадорили бритоголовых татуированных здоровяков.
   Не в силах справится с ними, Аюми укусила за руку державшего её Брута. Грозно вскрикнув, тот с размаха ударил Аюми по лицу. Оглушённая, она упала на землю.
   - Ах ты, дрянь! - злобно и раздосадовано завопил Хэг, снова хватаясь за свой тесак. - А ну-ка, держи эту суку Брут!
   Его подельник вцепился девушке в волосы и заставил её подняться на ноги. Перепачканная грязью, испуганная, полная отчаяния Аюми схватилась за руку бандита, крича от боли и выкрикивая проклятия в адрес своих мучителей.
   Теперь уже Джиро, не выдержав издевательств над своей сестрой, выбежал из дома, вопреки предостерегающим выкрикам своего отца. Мальчик подскочил к бандиту по имени Хэг, державшему наготове острый тесак. В руке Джиро блеснул отцовский нож. Отважный ребёнок со всей силы вонзил его в бедро бритоголового бандита, крича и захлёбываясь рыданиями:
   - Пусти! Пусти мою сестру! Проклятый хагетама! Я убью тебя, если ты сделаешь ей больно! Я убью тебя!
   Не ожидавший такого нападения, Хэг зарычал от боли, выдернул нож из своей ноги и отвесил Джиро увесистую затрещину, от которой мальчик упал ничком в грязь, рыдая и тряся головой от бессилья.
   Разъярённый видом собственной крови, Хэг схватил Джиро за шиворот и поднял перед собой, разглядывая его, словно диковинного зверька.
   - Ты посмотри, Брут, какой уродец! И что, эта красотка твоя сестра?
   Он кивнул в сторону рыдающей Аюми.
   - Неужто вы двое родились от одной матери?
   - Хэг! Похоже, они неродные! - весело выкрикнул Брут. - Эта красуля, похоже, нашла его на помойке и решила пожалеть, как безродного пса!
   Оба бандита громко загоготали, отпуская непристойные шуточки в адрес Аюми, её брата и их родителей.
   - Камал! Умоляю! Спаси их! Умоляю! - раздался за моей спиной дрожащий голос Лю Иня.
   Не в силах больше видеть, как издеваются над его детьми, он упал передо мной на колени и схватил мою руку, прижимая её к своему лбу.
   - Моё оружие! - сквозь зубы коротко бросил я.
   Лю Инь на ходу вытирая слёзы, послушно кинулся в дальний угол комнаты и поспешно подал мне жилет с кобурой и обоймами. Я выхватил тяжёлый "Вектор-Агрэ", быстро вставил обойму и передёрнул затвор.
   - А что, Брут! - тем временем продолжал веселиться Хэг. - Эта красотка для нас будет славным трофеем! Правда? Заберём-ка её с собой! А ещё я, пожалуй, возьму себе голову этого уродца! - Он с садистским наслаждением на лице затряс телом Джиро, который беспомощно висел на его руке. - Я высушу её и поставлю у себя перед домом, чтобы она отпугивала от него злых духов! Знатный будет сувенир из этой поганой деревеньки!
   - А девчонку мы поделим на всех, по-братски! - ему в тон воскликнул Брут.
   - Верно!
   Хэг снова загоготал, довольный своим остроумием. Затем легко перекинул Джиро через колено и с остервенелым выражением на лице вскинул тесак, уже намереваясь отрубить мальчику голову.
   - Нет! - в отчаянии вскричала Аюми, пытаясь вырваться из рук, оскалившегося с ухмылке, Брута.
   "Ну, всё, довольно!" - решил я и нажал на спуск.
   Выстрел прозвучал, как глухой резкий хлопок. Пуля раскроила череп Хэга, словно спелую тыкву. Он рухнул, как подкошенный, в лужу грязи, наполняя её своей кровью. Опешивший Брут выпустил Аюми и схватился за свой тесак, испуганно озираясь по сторонам.
   Моя вторая пуля поразила его в левый глаз. Бритоголовый здоровяк упал, как срубленное под корень дерево. Перепуганная, забрызганная его кровью Аюми схватила брата, прикрывая его своим телом. Она тоже не понимала, что происходит.
   Я быстро сошёл с крыльца и вышел на улицу, держа оружие на изготовку и высматривая по сторонам остальных хагетама, шнырявших по окрестным домам. Теперь я не страшился таившегося во мне "зверя". Я жаждал его появления. И он не заставил себя ждать - осторожно показав свой омерзительный лик, он стремительно выпрыгнул наружу, безоговорочно завладев моей душой.
   Зверь против зверей - это была схватка равных, но холодная ярость, овладевшая мной, придавала мне сил и уверенности в этой битве.
   На шум стрельбы из соседнего дома выбежал один из бандитов. Я тут же уложил его выстрелом в голову, не дав сделать и двух шагов. В следующую минуту ещё двое выскочили из-за угла дома справа от меня. В руках их были всё те же остро отточенные грозные тесаки.
   Струи дождя разделяли нас зыбкой завесой, но это совсем не мешало мне прицелиться. Я снова видел всё вокруг себя; психика моя была прозрачна и чиста, как хрустальный поток. Я чувствовал злобу и страх своих противников - они витали в воздухе, подобно зловонным запахам. Адреналин стучал в моих висках, наполняя мышцы силой, пробуждая в них память отточенных до автоматизма движений.
   Время плыло, подобно неспешной реке, замедляя всё вокруг. Я уверенно двигался навстречу своим врагам и так же уверенно выпустил две пули точно в цель - в бритые головы, в перекошенные злобой и звериной яростью лица. Безжизненные тела моих врагов рухнули в грязь, окрашивая её своей кровью.
   "Разрывные... это хорошо, что в обойме оказались разрывные! - вертелась в голове мысль. - Так значительно быстрее и проще! И никакой жалости!.. Ещё один, слева! Выстрел!.. Пуля разорвала бедренную артерию... Дать бы ему истечь кровью... Но нет, для этого поддонка такая смерть будет слишком гуманной!"
   Раненный бандит, испуганно таращась на меня, завопил во всё горло, призывая на помощь своих друзей:
   - Мол! Таш! Лони! Рэдж! Сюда! Меня убивают!.. Чёрт, как больно! Скорее, мать вашу!
   Я не дал ему договорить: стремительно приблизившись, выстрелом в голову снёс ему полчерепа. Мёртвый хагетама завалился на бок, в ужасе выпучив остекленевшие глаза.
   "Так, хорошо! Вас стало на пять меньше, - довольный, подумал я. - Осталось только четверо... Ну, где же вы, где вы прячетесь? Вам всё равно от меня не скрыться!..".
   Я двинулся влево, опустив пистолет к поясу.
   - Камал! Сзади! - вдруг крикнула у меня за спиной Аюми.
   Она прижимала к груди голову брата, чтобы тот не видел происходящего, но Джиро не слушался её. Он вырывался, желая видеть, как я убиваю обидчиков его сестры.
   Резко развернувшись, я припал на одно колено, вскидывая оружие. По лужам мне навстречу шлёпали чьи-то тяжёлые шаги - кто-то бежал ко мне, испуская мерзкий запах тупой злобы. Я успел заметить лишь перекошенное бородатое лицо с большим кольцом в носу.
   Затвор незаметно отскочил назад, выбрасывая стреляную гильзу, и лицо свирепого хагетама в одно мгновение превратилось в кровавое месиво. Бородатый здоровяк подлетел над землёй, словно, на крыльях дракона, наколотого на его груди, и рухнул в грязную лужу, поднимая тучи брызг.
   "Ещё один. Неплохо, для человека, едва вставшего с костылей!" - мысленно похвалил я себя.
   Метрах в двадцати от меня за дождевыми струями уже суетились какие-то люди. Трое. Они двигались мне навстречу короткими перебежками, петляя, как зайцы, пытаясь обойти меня со всех сторон. Это меня даже позабавило. Взяв их на прицел, я выбирал с кого первого начать отстрел этой распоясавшейся мрази.
   Первым выстрелом я сбил с ног ближнего ко мне бандита, а затем двумя выстрелами свалил на землю двух оставшихся. Но я не убил их сразу. Я только ранил их. Теперь мне тоже стало интересно почувствовать себя охотником на этом жестоком сафари. Безжалостные хищники, наводившие ужас на своих беспомощных жертв, теперь, поверженные, лежали в грязи, корчась от боли и истекали кровью. Из охотников за лёгкой добычей они сами превратились в добычу, и, в испуге за свою никчёмную жизнь, изрыгали проклятия в мой адрес, чувствуя, что близится их конец.
   Я подошёл к ним, чтобы взглянуть в их глаза, но они были пустыми - за ними не было души, только страх смерти и бессильная звериная злоба.
   - Что, скоты? - холодно крикнул я им. - Не ожидали такого? Да? Теперь я охотник, а вы - моя добыча!
   - Не убивай нас! - испуганно взмолился один из них, но я не слышал его. Не целясь, расстрелял три патрона - по пуле каждому в грудь.
   Всё. Теперь, кажется, всё...
   Опустив пистолет, я огляделся по сторонам. Струи дождя стекали по лицу, мешали смотреть. Аюми, подхватив Джиро, бежала ко мне. Из своего дома, молитвенно сложив руки, вышел бледный Лю Инь. Створки окон в соседних домах и двери начали осторожно открываться, и испуганные люди стали выходить на улицу, опасливо косясь на мёртвые тела бандитов и тревожно переглядываясь между собой.
   Многие недоумённо восклицали, словно удивляясь этому факту:
   - Вэйкурэн убил их! Убил всех!
   - Вэйкурэн убил всех хагетама!
   - Слава Всевышнему! Хагетама больше нет!
   - Вэйкурэн убил всех наших врагов!
   Сгорбленные старики, мужчины, женщины, дети обступили меня со всех сторон и кланялись мне, словно, богу. Обескураженный этим неожиданным массовым проявлением благодарности, я невольно попятился назад, чувствуя себя неловко и неуютно под благоговейными взглядами десятков глаз.
   Оружие всё ещё было в моих руках. Я поспешно спрятал его под рубаху.
   Одна женщина отделилась от толпы и слёзно заговорила со мной:
   - О вэйкурэн! Я простая женщина, и поэтому с трудом решилась обратиться к тебе со своей просьбой, боясь показаться излишне назойливой. Прошу, не гневайся на меня! Мы простые люди и не умеем произносить замысловатые речи. Твой облик, словно, озарён изнутри волшебным светом, похожим на блеск чистого золота. Милостиво просим тебя, скажи, кто ты такой и почему заступился за нас?
   - Я - Камал, землянин. В вашем посёлке я по воле случая. Добрый Лю Инь и его семья на время приютили меня и вылечили мои раны. И хотя я здесь один, в других городах есть много таких же, как я. Мы пришли на эту планету, чтобы избавить вас от страданий и сделать вашу жизнь счастливой!
   - Хвала Всевышнему! - низко поклонившись мне, воскликнула женщина. Она повернулась к остальным, вознося руки к струям дождя. - Небеса, наконец-то, обратили на нас свой взор! Прекрасный вэйкурэн - глава небесного воинства - спас нас от ужасных хагетама!
   В толпе раздались восторженные крики, и она заколыхалась радостным возбуждением, как от налетевшего весеннего ветра.
   Вдруг сзади кто-то положил руку мне на плечо. Я обернулся и увидел Цао-гуна, старосту посёлка. Его намокшие от дождя усы уныло повисли на щеках. Цао-гун, как и остальные, молитвенно, сложил перед собой руки, и склонил передо мной седую голову.
   - Камал! Хвала небу! Ты спас нас от этой напасти!
   - Да, что вы кланяетесь мне, как богу? Я вовсе не бог! Я сделал лишь то, что сделал бы любой на моём месте.
   - Нет, нет! - затряс головой Цао-гун. - Ты теперь для нас настоящий бог! Правильно сказала Амида: ты вождь воинства света! Кто ещё защитил бы нас от этих созданий тьмы?
   - Но я не истребил их всех! И они снова могут прийти сюда, - напомнил я. - Вот о чём вам нужно думать и чего опасаться. Теперь вам необходимо искать сильную защиту или самим становиться сильнее!
   - Но кто же нам даст такую защиту? - печально вздохнул Цао-гун. - Неужели Чой Чо Рен пошлёт сюда свои войска, чтобы охранять нас от этих проклятых хагетама? - Он сокрушённо покачал мокрой седой головой. - Нет, такого не будет, не будет никогда! Мы никому не нужны, кроме самих себя. И как нам стать сильнее, если мы простые люди?
   Цао-гун развёл руками, показывая на своих односельчан, толпившихся вокруг.
   - Ваша сила заключена в вашем объединении! Мы, земляне, можем помочь вам в этом. Пошлите своего человека в Шеньлун за моими товарищами, как я просил вас прежде, и тогда вы увидите, что помощь может прийти оттуда, откуда её совсем не ждёшь.
   Цао-гун задумался. Затем смиренно опустил голову.
   - Я это уже увидел, благородный вэйкурэн... Хорошо. Я пошлю гонца, как ты просишь. Но и ты не обмани нас!
   - Даю вам слово!
  
  
   * * *
  
   Вечерело, когда на пороге дома Лю Иня раздались чьи-то осторожные шаги. В оконную створку негромко постучали. Хозяин дома с опаской взглянул на дверь и перевёл взгляд на меня. Я уверенно кивнул в ответ, но, на всякий случай, положил пистолет себе на колени. Хотя вряд незваные гости станут проявлять такую вежливость, желая вломиться в дом.
   Лю Инь отодвинул засов и отошёл в сторону. В дверном проёме на фоне звёзд стояли двое: Хо и Кулак. На Хо была широкая плетёная шляпа и свободный плащ без рукавов, похожий на индейское пончо. Кулак по обыкновению носил коричневую холщёвую рубаху, подпоясанную ремнём и широкие чёрные шаровары. Но на этот раз правая штанина у них не была подвёрнута, как прежде - Эд уверенно стоял на двух ногах и растерянно улыбался мне.
   Я знал, что наши медики сделали для него удобный биопротез, чему мой старый товарищ и бывалый старатель был несказанно рад. Порывисто встав им навстречу, я обнял Хо и по-дружески пожал крепкую руку Кулака.
   - Эд! Хо! Рад вас видеть здесь, друзья мои! Вы даже не представляете, как я рад этому!
   Кулак недоверчиво рассматривал меня и, казалось, не знал, что сказать. Наконец, промолвил:
   - Эка, тебя потрепало-то! Еже ли бы не знал к кому иду, так и не узнал бы тебя, пожалуй! Вот какие дела...
   Он озадаченно посмотрел на Хо.
   - Перестань! - одёрнул его тот. - К чему сгущать краски там, где и без того темно? Здравствуй, Максим! Ну, давай, рассказывай, что с тобой стряслось?
   - Что же вы стоите там? Присаживайтесь! - Аюми по-хозяйски заботливо протёрла лавки у стола. Спросила: - Может быть, вы голодны?
   - Не стоит беспокоиться о нас! - остановил её жестом Хо. - А вот за заботу о нашем друге вам большое спасибо!
   - Водички бы попить, - скромно попросил Кулак.
   Аюми принесла ему воды. Эд пил жадно, но расчётливо, словно, отмерял каждый глоток. Наконец, утолив жажду, он отставил глиняную кружку в сторону и отёр рукавом рубахи губы. Наблюдавший за ним, Хо нетерпеливо постучал костяшками пальцев по крышке стола. Покачал головой, затем посмотрел на меня.
   - А где твоя Юли? Почему она не с тобой?
   Он огляделся по сторонам.
   - Это долгая история, - вздохнул я.
   - Мы так-то не торопимся никуда, - пожал плечами Кулак. - Валяй, рассказывай всё по порядку!
   Я поведал им события последних месяцев, рассказал без утайки о своих сомнениях, душевных терзаниях и надеждах на будущее. Они слушали внимательно, не перебивая меня. Я видел, как Хо мрачнеет с каждой минутой всё больше. Кулак задумчиво почёсывал щетину на щеке и поминутно тяжело вздыхал.
   - Опасную игру затеял ты, однако, - сказал он, сокрушённо качая головой, когда я закончил. - Не кого-то отдал в руки врага, а собственную жену! Почитай, как от сердца оторвал кусок!.. Эх, не смог бы я так, наверное, Максим, точно не смог!
   - Иногда приходится погасить свет в своём доме, чтобы осветить тысячи чужих домов, - глухо произнёс Хо. - А свет надежды всегда подобен свету лампады в храме. И тот, кто во тьме зажигает эту лампаду, делает благое дело для каждого приходящего в храм... Твои намерения заслуживают похвалы, но готов ли ты взвалить на себя столь непосильную ношу?
   Он пристально взглянул мне в глаза.
   - Вы спрашиваете, готов ли я стать во главе новой революции, сделаться её вождём?
   Я посмотрел на него.
   - Не знаю... Я никогда не стремился к этому всерьёз. Я лишь желал разжечь в людях искры возмущения духа. Подать им пример жертвования личным во благо общего счастья. Я надеялся, что это пробудит их от благостного сна, в котором они пребывают долгие годы. И теперь я понимаю, что это действительно работает... Но цена моего успеха оказалась для меня, пожалуй, слишком высокой. Я боюсь за Юли, боюсь, что могу потерять её уже навсегда! Этот страх делает меня слабее с каждым днём, и я не могу ничего с этим поделать...
   Я печально опустил голову.
   - В твоём страхе нет ничего постыдного. - Хо положил руку мне на плечо. - Ты обычный человек, а не бог. Это боги не различают добра и зла, поэтому они безразличны к чужим страданиям и радостям. Мы - другие. Наши привязанности - наша слабость, но они и наша сила, которая делает человека выше всяких богов! Она вот здесь, в твоём сердце, в твоей душе! - Он приложил руку к моей груди. - И пока там горит живой огонь, ты остаёшься непобедим! Не гаси его, не страшись его, и ты осилишь любого врага, лишённого этого огня!
   Хо выпрямился.
   - А теперь расскажи, где можно найти твою жену?
   - Мне известны только слухи о том, что Крода обитает где-то в Чанчжен. Не знаю, город ли это, или остров...
   - Я знаю это место, - закивал Хо. - Но туда будет непросто попасть. Это старинный город на острове. Я думал, что там давно никто не живёт.
   Он посмотрел на Кулака. Тот наморщил лоб. Сказал:
   - Сколько себя помню, про этот остров ходили разные легенды. Говорят, люди ушли оттуда, почитай, лет сто назад. Почему ушли и зачем, никто теперь не знает, но на острове этом больше никто не жил с тех пор. Даже рыбаки его стороной обходят! А ещё поговаривают, что место там необычайно красивое. Я слышал, водопадов на том острове не счесть! Леса стоят зелёные, а дворцы и храмы все сплошь из белого камня, с вензелями и драконами разными, как в старину строили.
   Он мечтательно поднял к потолку глаза.
   - Утром я отправлюсь в дорогу, - решительно сказал Хо, выслушав друга. - Что бы там не случилось, я разыщу твою Юли и дам тебе об этом знать!
   - А я? - расстроено воскликнул Кулак, поднимаясь со своего места. - Мне-то что делать? Какая моя задача будет? Оставаться здесь, с тобой?
   Эд посмотрел на меня.
   - Нет. Для тебя есть более важное дело, - сказал я. - Чтобы одолеть Кроду нас троих будет мало. Я слышал, что он собрал большую армию, собираясь, напасть на Линь-Шуй.
   - Эва! Армию! - воскликнул Кулак. - Ты хочешь, чтобы я привёл тебе целую армию? Трудновато мне будет армию собрать!
   - Нет. Ты должен будешь отправиться в столицу и найти там землян - Юлия Торрену, Тадеуша Сабуро или Артура Порта. Запомнил? Если они, конечно, там... Расскажи им про меня, что я жив и что мне нужна их помощь... Ну, а если не найдёшь моих товарищей в столице, тогда попробуй сам собрать отряд, хотя бы человек сто-сто пятьдесят, - добавил я, печально опуская глаза.
   - Ты это, вот что, не переживай насчёт меня, Максим! - деловито сказал Кулак. - Я, знамо дело, не генерал, какой, но людей я тебе подходящих соберу. Обещаю! Об этом даже говорить нечего! Правда, недельки две подождать придётся. Ты только весточку мне с собой черкани, чтобы, значит, поверили мне товарищи твои. Не подумали, что я провокатор какой или лазутчик вражеский. Стало быть, так вернее будет.
   - Хорошо. Напишу, - кивнул я.
   - Ну что ж. А теперь давайте спать ложиться, - сказал Хо. - Завтра трудный день предстоит.
   - И то верно, - согласился с ним Кулак. - Выспаться перед дальней дорогой было бы неплохо.
  
  
  
   ГЛАВА ДЕВЯТАЯ
  
   ЛЕБЕДИ И ВОРОНЫ
  
  
   Дожди прекратились. Пришло лето. Земля, пробуждённая влагой, засияла великолепием свежей зелени, чтобы спустя месяц снова изнывать от зноя и жажды - близился сезон Сарад.
   Мой рассудок теперь был светел и ясен, как реки, вновь обретшие чистоту и прозрачность. Иллюзии давно исчезли. Теперь я видел свою цель, как никогда раньше, ясно и отчётливо. Сидя на окраине посёлка в сторожевой башне, специально сколоченной для меня по распоряжению старосты Цао-гуна и напряжённо всматриваясь в окрестности, я не переставал обдумывать возможные пути достижения этой цели с наименьшими потерями для себя и своих товарищей.
   Очень скоро Кулак приведёт людей для решающей битвы. Эд молодец! У него действительно всё получится. Со дня на день должен был вернуться и Хо с известиями о Юли. Только бы рассказы о Чанчжен не оказались вымыслом! Если в этом Чанчжен действительно логово Кроды, то я обязательно доберусь до него, чего бы мне это не стоило, и спасу свою любимую!.. А если в Чанчжен никого нет?.. Тогда исчезнет последняя надежда на спасение Юли, ведь искать её по всей планете, всё равно, что искать иголку в стоге сена!
   Есть правда один сомнительный путь, по которому мне совсем не хотелось идти. Но древняя мудрость гласила: "Когда мы стеснены в позиции и скованы в действиях, нужно извлекать выгоду из слабостей противника вблизи и избегать ведения войны против противника вдали". Ведь Крода угрожал не только нам. Он был опасен и для режима Чой Чо Рена. А ради спасения жены я был готов пойти даже на временный союз с "народным" вождём в борьбе против Кроды, хотя прекрасно осознавал, чем это может грозить лично мне. Но иного выхода я сейчас просто не видел. Когда будут исчерпаны все другие возможности, я, не задумываясь, пожертвую собой, ради спасения Юли.
   Достав оружие, я проверил обойму, гоня от себя тяжёлые мысли.
   - Вэйкурэн! - позвал меня снизу голос Аюми. - Спускайся! Я принесла тебе поесть.
   Я посмотрел сверху на девушку.
   - Лучше ты поднимайся сюда. Сможешь?
   Аюми фыркнула и, ловко подвернув между ног юбку, принялась быстро карабкаться по шаткой лестнице. Оказавшись на верхней площадке башни, она довольная протянула мне завёрнутый в тряпку тёплый котелок.
   - Вот. Это рыбный суп. Сегодня приготовила. И хлеба немного. Отец где-то раздобыл.
   - Спасибо, Аюми! Должно быть он очень вкусный. Ты здорово готовишь, учитывая скудность здешнего рациона! - улыбнулся я ей.
   Усевшись на краю площадки и распеленав котелок с супом, я снова посмотрел на девушку. Она села рядом, скрестив ноги. Кивнула мне:
   - Ты ешь, ешь! Пока ещё не остыло. А то сидишь здесь целый день, как сторожевой пёс. Наверное, все глаза проглядел?
   Аюми улыбнулась - лучисто и открыто.
   Суп и в самом деле, оказался наваристым и ароматным, хотя кроме рыбы, корнеплодов и каких-то трав в нём не было ничего особенного. Я с аппетитом опустошил котелок и отставил его в сторону.
   Аюми заботливо наблюдала за мной, подперев рукой подбородок. Когда я взглянул на неё, она смутилась и принялась поправлять блузку и разглаживать складки на своей юбке.
   - Послушай, Аюми! Почему твой отец винит себя в недуге Джиро? - как бы невзначай спросил я её.
   Брови девушки нахмурились, обозначив на лбу две вертикальные морщинки.
   - Джиро родился в плохие времена, - неохотно ответила она. - В годы большого голода... Наша мать сильно болела и была очень слаба, чтобы родить ещё одного ребёнка. Никто тогда не думал о детях. Каждый хотел просто выжить и сохранить то, что имеет. Всем было тяжело...
   Аюми задумчиво посмотрела вдаль.
   - Наша мать умерла во время родов, - через некоторое время продолжала она. - Отцу самому пришлось спасать Джиро от смерти. Но он не был врачом или повитухой. А наши соседи отвернулись от него, обвиняя отца в беспечности.
   Она взглянула на меня, и я прочёл в её глазах скорбный укор.
   - Но Богу было угодно, чтобы Джиро остался жить, хотя он и не был таким, как все. Что мы могли с этим поделать? У отца после всего случившегося руки просто не поднялись, чтобы избавиться от такого сына, как это делали другие. Он полюбил его всей душой... Порой мне кажется, что он любит его даже больше меня.
   Аюми замолчала, и губы её тронула печальная полуулыбка.
   - Но в изъяне Джиро не было ни чьей вины! - уверенно добавила девушка. - На всё воля богов. Ведь каждый приходит в этот мир таким, каким его замыслил Всевышний.
   - Ты, в самом деле, веришь в то, что некий Бог может быть как-то причастен к судьбам простых людей?
   - А ты разве нет? - искренне удивилась девушка. Её миндалевидные глаза наполнились сомнением. - Ты не веришь в силу и могущество Всевышнего?
   - Если честно, нет. На Земле люди давно верят только в науку и в способности самого человека стать равным любым богам. Мы знаем, что никакая абстрактная высшая сила не способна держать в повиновении целую Вселенную... Но это не означает, что ты должна перестать верить в это! - добавил я, видя, что девушку одолевают противоречивые чувства.
   После долгого молчания, она, наконец, решительно сказала:
   - Я хочу пойти с вами! - Она с надеждой посмотрела на меня. - Можно мне пойти с вами?
   Её намерения немало удивили меня.
   - Но ты девушка! Это будет военный, опасный и трудный поход. Зачем тебе рисковать собой?
   Аюми гордо подняла голову. Щёки её пылали румянцем.
   - Я видела, как ты сражался за нас - за жизнь Джиро и мою честь. И я хочу отплатить тебе за твою милость к нам!
   - Это не было милостью, - покачал я головой. - Это был мой долг - защищать слабых и униженных, бороться со злом в любом его проявлении. Понимаешь ли ты, зачем мы пришли в ваш мир? Зачем я снова готов пойти на смерть?
   - Чтобы спасти свою любимую? - с надеждой произнесла Аюми.
   - Не только за этим. Главная беда вашего общества в том, что оно утеряло нравственность. Не ту, о которой здесь ещё можно услышать - нравственность в её примитивном толковании, основанную на слепом следовании ритуалам и традициям. Я говорю о подлинной нравственности, обязательным условием которой является осознанность. Если гивейский народ обретёт её и восстановит мораль, то он сможет остановить саморазрушение, которое длится последние десятилетия. Понимаешь?
   - Да, - кивнула Аюми, заворожено глядя на меня.
   - Но такое возрождение нравственности возможно лишь при изменениях самого общества - глубоких и кардинальных. Ни одно человеческое существо не может пребывать во благе при неблагополучии окружающей среды. Так или иначе, эта среда заставит человека ощутить на себе последствия своих проблем. Именно социальная среда порождает тиранов, с диким стремлением к власти над людьми, насильников, стремящихся возвысить себя через унижение других, людей с искривлённой психологией и архаическим пониманием доблести. А они в свою очередь рождают новых, подобных себе призраков. И так продолжается до бесконечности, пока кто-нибудь не разорвёт эту цепь зла.
   Вот и Крода, похитивший мою жену, - он тоже один из таких призраков, одно из звеньев в этой цепи. Сам он ни есть абсолютное зло, нет. Он лишь порождение социальной системы, до краёв наполненной инферно. Именно инферно порождает людей, подобных Кроде или Чой Чо Рену, а они в свою очередь плодят и питают его страданиями других людей. И рождение инфернальных призраков здесь будет неизбежным и непрерывным, потому что общество, которое существует сегодня на Гивее, отрицает любовь. Вот почему оно неминуемо обречено на разрушение.
   - Инферно? - удивилась Аюми. - Но что это?
   - Это и есть абсолютное Зло - скопление безысходного страдания, ужаса и горя, делающее жизнь всего живого невыносимой и бессмысленной.
   - Как же быть? - ужаснулась Аюми.
   - Уничтожать инферно - безжалостно и неумолимо во всех его проявлениях, в любом уголке Вселенной! А для этого нужно построить у вас иное общество - общество, основанное на нравственности и прямом народовластии, общество безо лжи и лицемерия, общество дающее свободу для развития личности каждого жителя этой планеты, общество, наполненное добром, состраданием и открытостью.
   Но только теперь я начинаю понимать, что такое общество можно создать здесь лишь через прямое вмешательство извне. Сами вы уже не в силах победить поработившее вас инферно. Поэтому вам необходимы учителя и наставники, которые поведут вас по верному пути, которые помогут разогнать тьму, чтобы долгожданная заря, наконец, воссияла над этой планетой. Сегодня я ясно вижу, как вы нуждаетесь в этом.
   - Ты говоришь о Земле? - догадалась девушка.
   - Да, о ней, - кивнул я. - И для таких грандиозных преобразований необходимо время - время для изменения ценностей и мышления масс. Нужно, чтобы критичность мышления и глубокая осознанность поведения стали массовым явлением на всей планете. А это очень и очень долгий путь! Того времени, что мы находимся здесь, для него совсем недостаточно. Нам приходится растрачивать свои силы на борьбу с инферно, и поэтому мы терпим, столько неудач, стремясь подстегнуть процесс переустройства на неподготовленной почве.
   - Ты думаешь, что люди здесь когда-нибудь изменятся? - Аюми с сомнением посмотрела на меня.
   - Да, но этот процесс нужно постоянно направлять, направлять с помощью тонкой инженерии! Мы лишь вначале пути, но до его завершения ещё далеко! Вот почему, чтобы история на этой планете снова не качнулась в сторону, процесс изменений должен сопровождаться строгим контролем, опять же, извне в течение всего переходного периода. И кроме Земли сделать это будет больше некому.
   Вот почему здесь мы - земляне. Но мы лишь передовой отряд, форпост будущих преобразований. Когда-нибудь всё изменится, и сюда потекут полноводные реки добра и знания, смывая с лица этой планеты всю грязь. А пока мы вынуждены воевать с Чой Чо Реном и с людьми, подобными Кроде, которые несут разрушение этой планете, чтобы остановить их и расчистить дорогу для прихода других. В этом наш долг перед Гивеей - младшей сестрой Земли. И никакая смерть на этом пути не страшит нас. Но ты... Разве ты не боишься смерти?
   Я проникновенно посмотрел в тёмные глаза Аюми.
   - Нет, - твёрдо ответила девушка и отрицательно покачала головой. - За вами я готова идти даже на смерть!
   - Но почему? - изумился я.
   - Ты всё правильно говоришь про необходимость изменений. Возможно, я не очень умна, чтобы понять всё, что ты сказал, но я чувствую сердцем твою правоту! И люди не зря теперь говорят, что вы, земляне - живые боги, спустившиеся с небес, чтобы сеять здесь добро и вершить справедливость. Вы настоящие хикари-тенши, а ты - их предводитель!
   Я посмотрел на девушку.
   - И ты веришь в это?
   - Если вы посланы защищать и направлять нас, - уверенно сказала Аюми, - то вас, должно быть, послал сам Всевышний - вы и есть его посланники!
   От её слов мою душу наполнила невольная радость, и вместе с ним пришло смущение.
   - Пусть будет так, - кивнул я в ответ на её наивное объяснение. - Но как же твой отец? Он вряд ли отпустит тебя с нами. Неужели ты ослушаешься отца?
   - Отец не будет против, - покачала головой Аюми. - Он верит в вас, как и все остальные здесь... К тому же, у него останется Джиро, - тихо добавила девушка, опуская глаза.
   - Хорошо, - помолчав, сказал я. - Я возьму тебя с собой. Только обещай мне, что будешь беспрекословно выполнять все мои приказы и не отходить от меня ни на шаг!
   - Клянусь! - обрадовано воскликнула Аюми, хватая меня за руку. Глаза её сияли от счастья.
   Неподвижный вечерний воздух вдруг ожил порывами ветра и наполнился тонким нарастающим свистом, заставившим меня обратить свой взор на запад. Там, на фоне тёмно-синего неба появились четыре серебристые точки - гравипланы. Через минуту они превратились в сверкающие на солнце крылатые каплевидные машины, которые стали не спеша заходить на посадку на окраине рыбацкого посёлка.
   - Кто это? - взволнованно спросила Аюми, тревожно следя за посадкой четвёрки летательных, аппаратов, закручивавших высокое степное разнотравье крутыми водоворотами.
   - Не бойся. Это мои товарищи! - успокоил я её, чувствуя, как волнение охватывает меня. - Идём со мной!
   Мы быстро слезли со сторожевой башни и побежали навстречу садящимся гравипланам. Аюми, взволнованная не меньше меня, запыхалась от бега по высокой густой траве, но не отставала от меня, ни на шаг. Привлечённые рёвом посадочных двигателей, люди, жившие на окраине посёлка, выбегали из своих домов, возбуждённо жестикулируя и громко обсуждая прилёт неожиданных гостей.
   Я увидел, как из ближнего к нам гравиплана с подножки трапа в траву спрыгнул радостно улыбающийся Кулак. Эд торопливо пошёл нам навстречу, разгребая траву широкими махами рук, словно воду в реке. Вслед за ним наружу вылезли Артур Порта и Тадеуш Сабуро. Последними из гравиплана появились два старателя - Стоян и Гвоздь, живые и здоровые. Радость вспыхнула в моём сердце при виде их. Я уже собирался броситься к ним, чтобы расспросить их о судьбе Дева, но Кулак первым подошёл к нам. Пожимая мне руку, он сказал не без гордости:
   - Глянь, кого я тебе привёл! А? Что скажешь?
   - Я всегда верил в тебя! - улыбнулся я ему, благодарно принимая в свои объятия и прижимаясь к его колючей щеке.
   - Так-то это, конечно, не армия, - слегка смущаясь, пожал плечами Эд. - Но ребята твои собрали славный отряд. С ними будет дело!
   - Ещё бы!
   В это время к нам подошли Тадеуша Сабуро и Артура Порта. Я радостно обнял обоих. Взволнованно спросил:
   - Сколько вас?
   - Сорок человек, - буднично ответил Порта, отстраняясь и жадно всматриваясь в моё лицо. В глазах его светилась неподдельная радость от встречи со мной. - Это немного, но мы отобрали самых опытных и проверенных землян. Сам понимаешь, после взятия столицы, забот у нас через край и каждый человек теперь на счету.
   - А где Юлий?
   Я огляделся по сторонам, не находя Торрену среди прибывших землян. Все они были одеты в защитную броню и вооружены излучателями. Их возбуждённые лица светились радостными улыбками.
   - Ему пришлось остаться в Линь-Шуй, - сообщил Тадеуш Сабуро. - Там теперь приходится налаживать новую жизнь. Восстанавливать разрушенное ураганом, оказывать помощь пострадавшим. Мы начали формировать комитеты общественного самоуправления из местных активистов. Устанавливаем потихоньку контакты с представителями местного протестного движения. Их поддержка поможет нам добиться доверия у простых горожан, которым замутили головы пропагандой, и которые готовы видеть в нас коварных захватчиков, желающих только зла этой планете. Мне даже страшно подумать, что творится в северной столице, раз уж в провинции всё так плачевно! - вздохнул он и сквозь прищур посмотрел на меня.
   - Ты-то как? Вижу, что жив, но, кажется, тебя сильно потрепало? А мы-то уже были готовы оплакивать тебя!
   - Разве я похож на мертвеца?.. Хотя часть меня всё же умерла. Но я не сожалею об этом! - уверенно покачал головой я.
   Люди обступили нас со всех сторон. Многих ребят я знал ещё на Земле: Рича Остина, Тима Ларо, Ахмеда Кади, Яна Тайсона. С кем-то познакомился уже здесь: Рас Чадд и Тахей Ваташи прибыли к нам два года назад с Северного материка, сбежав из заключения; Виктор Ордон, Алан Харис и Винит Кумар встретились мне в южных провинциях несколько месяцев назад.
   Загорелые почти до черна, небритые старатели выглядели на фоне бронзоволицых землян немного странно. Стоян с Гвоздём и сами чувствовали это, нерешительно переминаясь в стороне с ноги на ногу. Я подошёл к ним, по-дружески обнял старых товарищей.
   - Ребята! Вы живы! Как я рад вас видеть! Но что с Девом? Где он? Ему удалось спастись?
   На мои расспросы Стоян виновато опустил глаза.
   - Погиб он... товарищ твой.
   От этих слов сердце моё похолодело. Надежда, до сих пор теплившаяся в душе, сменилась безмерной печалью.
   - Где его похоронили?
   Я снова посмотрел на старателей.
   - Да от него, почитай, ничего и не осталось, - неуверенно пожал плечами Стоян. - Так, горстка пепла... Про тебя-то мы тоже думали, что погиб! Разве среди огня такого разберёшь чего? А ты вот - жив-здоровёхонек!
   - Вот. - Гвоздь протянул мне небольшую запаянную урну из меди. - Мы так посчитали, что тебе виднее будет, как упокоить своего друга.
   - Спасибо.
   Я принял урну из его рук, борясь с подкатившим к горлу комом.
   - Спасибо, что не оставили его там. Он достоин лучшей участи. Надеюсь, этот прах когда-нибудь займёт достойное место в Храме Славы, как и имя Дева.
   Я посмотрел на Артура Порта и Тадеуша Сабуро.
   - Почтим его память! - печально наклонил голову Порта. - Дев Рошан был землянином, достойным звания героя!
   Люди, стоявшие вокруг нас, скорбно склонили головы и приложили к сердцу правую ладонь. Почувствовав неладное, Аюми потянула меня за рукав. Тревожно заглянула в моё лицо.
   - Мой друг умер, - объяснил я ей, борясь с накатившими чувствами.
   Тревожное волнение на лице девушки сменилась горечью. В глазах у неё заблестели крупные детские слезы. Она опустила голову и украдкой смахнула их рукой.
   - А как же удалось спастись вам? - обратился я к Стояну, который хмурил брови.
   - Да, как вас с Девом накрыло огнём, те каратели посадили свой гравиплан. Хотели, видать, поглядеть остался кто живой или нет. Тут Гвоздь их гранатой и угостил! А тех, которым удалось выжить, мы потом уже добили.
   - Этих гадов четверо осталось! - сообщил Гвоздь, играя желваками. - Только без защитного поля они против наших пуль, что юнцы супротив опытной девки! Мы их со Стояном там всех и положили, аккурат, на той самой горке!
   - Ясно, - печально кивнул я.
   - А потом, - продолжал рассказывать Гвоздь, - мы вместе с твоим товарищем-землянином, ну тем, который инженер, с гор спустились к запасному гравиплану, значит, где другая группа ожидала нас. Они нас всех в Тянгун и доставили!
   - Мальчонку жалко... - ещё больше нахмурился Стоян и тяжко вздохнул. - Капитана нашего... Вишь ты, волшебником работал, а от смерти не спасся! Сильнее его волшебства, видать, смерть оказалась...
   - Да, разве ж от неё убережёшься! - досадливо проворчал Гвоздь.
   Оба понуро опустили головы. В это время я почувствовал, как кто-то положил мне на плечо тяжёлую руку. Обернулся и увидел Артура Порта.
   - Итак. Каковы твои ближайшие планы? - задал он вопрос. - Я спрашиваю, потому что нам нужно будет где-то разместить людей. Если мы здесь надолго. Если же нет, мы, конечно, можем разбить лагерь прямо в степи.
   - На какое-то время придётся задержаться, - сказал я. - Необходимо дождаться возвращения ещё одного моего гонца. Я жду от него вестей о моей жене. Но есть и ещё одно важное дело. Я обещал жителям этого посёлка защиту от жестоких бандитов в обмен на помощь мне. В окрестностях бесчинствуют банды законченных отморозков. Они нападают на местное население: убивают, насилуют, занимаются грабежом. В общем, наводят настоящий ужас на близлежащие посёлки. Эти подонки способны поднять руку даже детей и стариков! Нескольких таких нелюдей я уже отправил к их праотцам, но, думаю, таких здесь не один десяток, а, то и больше! Они в любое время могут снова нагрянуть сюда, чтобы отомстить за убитых мною дружков. Поэтому необходимо нанести им упреждающий удар и уничтожить всю эту мразь раз и навсегда!
   - Понятно, - кивнул Артур Порта. - Значит, не зря мы захватили с собой одну из разработок наших инженеров. Её готовили для штурма Линь-Шуй, но там применить так и не решились. Теперь же, думаю, для неё самое время и место.
   - О чём вы? - не понял я.
   - Он говорит о "бомбочках" ИЗП, - пояснил Тадеуш Сабуро.
   - Об акустическом оружии? - обрадовался я.
   - Именно, - спокойно кивнул Порта. - Низкочастотные акустические колебания, насколько я понимаю, будут для нас в данном случае просто незаменимы.
   Он взглянул на Сабуро.
   - Это верно, - согласился тот. - Мы можем сбросить с воздуха несколько пьезоэлектрических кристаллов-преобразователей из титанита бария. Они превращают электрическую энергию в звуковые волны низкой частоты. Инфразвук при этом будет безопасен для нас самих. Думаю, при достаточно широкой диаграмме направленности, удельном звуковом давлении где-то в сто пятьдесят децибел и несущей частоте в восемнадцать-двадцать герц всё завершиться в считанные минуты. Их мозги просто закипят от неодолимого животного ужаса!
   - А дифракция позволит инфразвуку проникать в помещения и преодолевать любые преграды, так что укрыться от возмездия им будет негде? - понимающе закивал я. - А что если увеличить мощность преобразователей до двухсот децибел?
   - Зачем? - не понял Сабуро. - При такой мощности это будет однозначно летальный исход для любого оказавшегося в зоне действия инфразвука.
   - Этого-то я и хочу! Ведь с этими нелюдями не стоит церемониться! Они не достойны жизни! Их нужно уничтожать, как мы уничтожаем опасных животных или ядовитые растения!
   - Такие действия будут незаконными с нашей стороны! - покачал головой Артур Порта.
   - Почему? - удивился я. - Разве может быть незаконным уничтожение зла?
   - Воздаяние всегда должно быть отражательным! - убеждённо сказал Артур Порта. - Недостойное или преступное действие вызывает равное по силе противодействие, направляемое обратно виновнику такого действия. Так требует Закон! Ты же знаешь. Значит, эти, как ты говоришь, нелюди, порождающие в нормальных людях ужас, являющиеся источником страданий и мучений невинных, должны испытать на себе такие же страдания и такой же ужас. Если это закончится для них смертью, значит, так тому и быть! Только так наше воздаяние будет справедливым и законным!
   Он спокойно посмотрел на меня.
   - Да, вы правы, - согласился я с ним, опуская голову. - Хотя, если уж мы затеяли войну со злом, то говорить об аморальности методов борьбы с ним трудно. Идя по такому пути, мы можем навлечь на свою голову несчастья.
   - Не забывай, что в любой ситуации мы должны оставаться людьми с Земли, - напомнил Артур Порта, уверенно глядя мне в глаза. - На нас должны равняться, а не страшиться нашего присутствия здесь. Всякое перегибание палки при выборе методов борьбы со злом одинаково опасно. Опасно наравне со слабостью или нерешительностью. Взятие нами южной столицы прекрасно доказало эту старую истину. На наше счастье, жители Линь-Шуй до конца так и не поняли, кто именно стал виновником всех этих разрушений и смертей ни в чём не повинных людей... Вот только как теперь нам смотреть всем им в глаза? Как вести их к свету, когда сами мы ступили одной ногой на "тёмную сторону"?
   Артур Порта вздохнул и опечалено покачал головой.
   - Мы давно ступили на эту "тёмную сторону" - пятьдесят лет назад, когда начали распылять здесь экзогенные мутагены, - напомнил я. - Но вы правы, в гибели мирных жителей была и моя вина, моя ошибка. Находясь в отчаянии, на самой грани, я позволил себе поспешность в принятии сложных решений. Чувства взяли во мне верх над рассудком... Но эта моя ошибка всего лишь одна из многих совершённых нами в этом мире!
   - Не будем сейчас выносить никому окончательных вердиктов, - предупреждающе поднял руку Артур Порта. - Впереди у нас долгая и трудная дорога и всем нам сейчас нелегко... Хотя ты, пожалуй, больше остальных нуждаешься в помощи и поддержке. Именно поэтому все мы собрались здесь, с тобой!
   - Спасибо!
   Я смиренно склонил перед ним голову. Затем повернулся к Аюми.
   - Как ты думаешь, Цао-гун сможет помочь моим товарищам разместится на время в посёлке? А то они собираются ночевать прямо в степи.
   - Нет, нет! Что вы! - взволнованно встрепенулась Аюми, выступая вперёд и краснея от волнения. - После того, что сделал для нас Камал, любой в посёлке будет рад приютить землянина в своём доме! Наш староста - Цао-гун - всё организует, обещаю! Я сейчас же пойду и расскажу ему о вашем прилёте!
   Она быстро посмотрела на меня и, смущённо опустив глаза, побежала в сторону дома Цао-гуна.
   Проводив её взглядом, Артур Порта одобрительно наклонил голову:
   - Славная девушка! Твоя знакомая?
   Он с лёгкой лукавицей взглянул на меня.
   - Я живу в их доме. Её семья спасла мне жизнь... Ну, а я спас жизнь её брату и защитил её от бандитов.
   - Молодец! - Порта одобрительно похлопал меня по плечу. - Ну, а теперь рассказывай, что с тобой здесь ещё стряслось.
   - Сначала вы! Я хочу знать, как прошло сражение, как вас встретили в городе? Много ли среди наших погибших?
   - Тогда давай присядем, - предложил Артур.
   Когда все расселись на траве, он неторопливо начал:
   - Битву мы выиграли, хотя всё пошло совсем не так, как задумывалось сначала. Уже к концу ночи смерч, вместе с частью жилых кварталов, уничтожил и большой участок оборонительной стены на окраине города. В эту "дыру" мы и бросили все свои силы. Наш противник оказался настолько напуган и деморализован нежданным страшным ураганом, что практически не оказал нам серьёзного сопротивления.
   Мы отсекли их передовые линии от столицы, а когда наши ударные отряды взяли в кольцо столичный гарнизон, наше появление там стало полной неожиданностью для командиров карателей. Они постыдно сдались нам без боя, сложив своё оружие. Хотя нашлись среди них и упорные фанатики. С небольшим отрядом они забаррикадировались в одной из казарм, и нам пришлось больше двух часов штурмовать её. Не обошлось и без потерь с нашей стороны. Раненных несколько сотен. Убитых два десятка. Когда наступило утро, мы уже заняли все ключевые точки в Линь-Шуй, коммуникации и связь были в наших руках. Думаю, это настоящий военный успех - неожиданно скорый и почти бескровный для нас. Вот дальше будет намного сложнее...
  
   * * *
  
   Посовещавшись, мы решили вылететь рано утром, чтобы застать хагетама врасплох. Прихватив с собой одного пилота, мы взяли курс на юго-запад, а спустя полчаса наш гравиплан уже подлетал к ближайшему посёлку, где со слов Лю Иня обосновалась одна из банд хагетама.
   Редкие перелески, пересекавшие просёлочную дорогу, разрезали степные просторы на правильные квадраты и прямоугольники. Я быстро сообразил, что это заросшие, давно не возделываемые поля, на которых теперь не встретишь ни души. Лишь кое-где ещё попадались здесь на глаза полуразрушенные одинокие сельскохозяйственные постройки, приуроченные к бывшим угодьям, да брошенные навечно никому не нужные механизмы, торчали ржавыми скелетами среди степной травы. Эта удручающая картина упадка и разрухи встречалась повсюду, и лишь поблизости от нашей цели мы вдруг увидели вспаханное и засеянное чем-то поле.
   - Что такое? - изумился Артур Порта, склоняясь к стеклу кабины и всматриваясь в местность, пролегавшую под нами.
   - Это же плантации хемпа! - через минуту воскликнул он. - Это местная мутация конопли, когда-то завезённой сюда первыми поселенцами... Да здесь целые поля этой "дурман-травы"!
   - Так вот кто снабжает наркотиками весь Северный континент! - сокрушённо покачал головой я и посмотрел на товарищей. - Нельзя оставлять здесь эти посадки! Нужно уничтожить их - выжечь всё излучателем!
   - Смотрите! Вон и их логово! - Тадеуш Сабуро указал в сторону крохотных белых домиков, видневшихся на краю конопляного поля.
   - Тормози! - Порта положил руку на плечо пилота.
   Тот понимающе кивнул и заставил аппарат зависнуть над узким перелеском.
   - Ну, что, подходящее место? - Артур посмотрел на Сабуро, который пересел за приборы.
   - Вполне, - ответил тот. - До посёлка чуть больше двух километров. Место вполне безопасное. Сбросим на их головы наши "бомбочки", а потом сожжём это поле ко всем чертям!
   - Да, хорошо, - согласился Порта.
   - А как мы сбросим заряды? - спросил я.
   - Пошлём туда "жука", - уверенно сказал Сабуро. - Его подъёмной мощности вполне хватит, чтобы перенести два преобразователя. А заодно и убедимся, что всё кончено: посмотрим прямую трансляцию с места праведного суда!
   Тадеуш решительно мотнул головой.
   - Идёт! - одобрил Порта и взглянул на пилота.
   Тот понимающе кивнул и пробежался пальцами по кнопкам настройки.
   - Заряды! Заряды не забудьте! - напомнил Сабуро, поворачиваясь к ним.
   - Не забудем! - отозвался я.
   Мы с Артуром закрепили спрятанные в цилиндрическую стальную оболочку кристаллы в корпусе "жука" и осторожно вложили робота-разведчика в отсек стартовой катапульты. Через минуту та бесшумно отстрелила "жука" от правого борта гравиплана - металлический шар, поблёскивающий на солнце белым глянцем, стремительно полетел в сторону виднеющегося вдалеке посёлка, проворно расправив свои острые "крылья" и "усы" антенн.
   Сабуро пододвинул к себе пульт управляющего блока, внимательно следя за пустым монитором.
   Прошло несколько тягучих минут.
   - Есть картинка! - радостно сообщил Тадеуш. - Так! Посмотрим, что мы здесь имеем...
   Мы с Артуром склонились к нему, заглядывая на экран передающего устройства.
   Робот-разведчик, подчиняясь командам Сабуро, короткими плавными скачками набрал необходимую высоту, работая маневровыми моторами, и сфокусировал свою широкоугольную камеру, передавая нам кадры панорамы посёлка. На ожившем экране появились черепичные крыши домов, стоявших вдоль узких улочек, которые выходили к небольшой площади. На ней было видно скопление каких-то машин и шевелящихся тёмных точек.
   - Добавь увеличения! - попросил Порта.
   Сабуро покрутил крохотное колёсико на панели управления, и на экране стали отчётливо видны полуобнажённые сплошь бритоголовые люди. Несмотря на ранний час, их здесь было несколько десятков. Одни из них бесцельно бродили по улицам, другие сидели около дымных костров на площади, распивая хмельные напитки, и веселя друг друга примитивными забавами. Третьи окуривали себя наркотическим дымом, впадая в безвольное беспамятство. Много хагетама сидели по домам, развлекаясь там азартными играми и упиваясь всё тем же бродилом. Инфракрасный глаз камеры отыскивал их без труда по всему посёлку.
   - Сколько их? - спросил Артур Порта.
   - Судя по термографическому сканированию, около ста человек, - неторопливо сообщил Тадеуш Сабуро. - Точнее девяносто шесть.
   - Женщины? Дети?
   - Сейчас... Робот формирует данные... - отозвался Тадеуш и отрицательно покачал головой. - Нет, сканирование показывает наличие только особей мужского пола.
   - Откуда там взяться детям! - недоумённо воскликнул я. - Теперь мне понятна их жестокость, их бездушие и тупое упорство: видимо, они постоянно находятся под воздействием психотропных веществ. Это же отъявленные наркоманы! Их мозг затуманен наркотиками, а психика давно разрушена, поэтому-то в них и не осталось ничего человеческого! Робот прав - это не люди, а всего лишь "особи" мужского пола!
   - Чтобы понять их, нужно самому начать курить хотя бы лёгкие наркотики, - заметил Сабуро.
   - Думаю, мы не станем этого делать, - в ответ на его слова, отрицательно покачал головой Артур Порта. - Давай, сбрасывай заряды! Нечего тянуть с этим! Нам ещё зачищать другие посёлки.
   Тадеуш согласно кивнул и щёлкнул переключателем. Вслед за этим я увидел, как сверкающий цилиндр отделился от корпуса "жука" и полетел вниз, упав на одной из улиц посёлка. Затем робот-разведчик пролетел к центральной площади и сбросил там второй цилиндр акустического преобразователя.
   А дальше нам открылась поистине страшная картина. Не прошло и нескольких секунд, как включился инфразвук, а обезумевшие бандиты уже выбегали из своих домов на улицы, не понимая, что происходит. Те, что уже находились там, в ужасе метались от дома к дому, хватаясь за бритые головы, словно, пытаясь сорвать их с плеч. Шатаясь, кто-то падал на пыльную землю в приступах неудержимой рвоты. Другие, корчась от нестерпимой боли, бились в судорогах, подобно зверям, охваченным предсмертной агонией.
   Это мрачное видение продолжалось несколько минут. Затем многие из бандитов схватились за оружие и с безумной яростью и исступлением принялись набрасываться друг на друга. Вскоре улицы посёлка побагровели от пролитой крови. Кругом валялись отсечённые конечности и мёртвые изрубленные тела. Когда это безумие закончилось, оставшиеся в живых всё ещё бродили по округе, подобно призракам или слепцам, вытягивая перед собой руки.
   - Довольно смотреть на это! - брезгливо сказал Тадеуш Сабуро. - Думаю, наше присутствие здесь больше не требуется. Теперь они получили по заслугам и сами довершат наше возмездие.
   - Да, - согласился с ним Артур Порта. - А те, что ещё останутся в живых, уже не будут представлять ни для кого никакой угрозы. Если наше оружие и не убило всех, то однозначно повредило молекулы их ДНК, вызвав тем самым необратимые мутации в их организмах. Можно сказать, сейчас мы дистанционно уничтожили на корню весь их род.
   Он посмотрел на меня.
   - Сколько ещё здесь таких банд?
   - Насколько я знаю, три или четыре. Хотя территории, где бесчинствует беззаконие, гораздо обширнее. Люди там поистине находятся, как в аду.
   - Да, я знаю, - склонил голову Артур Порта. - Но ими займёмся позже. На этой планете придётся ещё не один год разгребать скопившееся за десятилетия человеческое дерьмо. Так куда теперь?
   Он внимательно посмотрел на меня.
   - Если мы полетим вдоль дороги, ведущей в Линь-Шуй, думаю, не ошибёмся. Они контролируют всю прилегающую территорию километров на пятьдесят. Мирных жителей здесь совсем не осталось.
   - Хорошо. Тогда спустимся вниз и завершим начатое. Берите излучатели! - скомандовал Артур Порта, делая знак пилоту опустить аппарат.
   * * *
   Ночь была наполнена тихим стрекотанием насекомых, прохладным дуновением восточного ветра и полной луной. Я сидел около дома Лю Иня и смотрел на яркие звёзды. Какая-то птица, а может летучий зверёк настойчиво билась в деревянные жалюзи на окне. Я рассеянно прислушивался к этим ночным звукам, погружённый в свои мысли.
   Впервые за последнее время звёздный простор над головой манил меня своим извечным покоем, дразнил сердце своим безграничием и неизведанностью, рождая в душе давно забытые переживания.
   Равнодушные ко всему звёзды, взиравшие на меня из неведомых глубин, не знали ни страхов, ни печалей, ни ненависти, ни любви. Эпоха за эпохой протекали у их подножья, а они оставались всё такими же безмолвными и холодными ко всем человеческим страстям...
   Не от того ли пытливый человеческий разум испокон веков стремился постичь их величавую тайну, насладиться этим вечным покоем и неземной красотой, отводя в небесах место всем своим богам и оставляя его для своего посмертного существования, как величайшую награду за праведную жизнь на Земле?..
   И теперь, изнывая от боли, истосковавшись по покою, моя душа тоже рвалась ввысь, желая обрести там долгожданную свободу... Может быть, это моё желание было лишь иллюзорной мечтой?.. Как я могу думать о покое, когда мир вокруг меня стонет в отчаянии?..
   В ночи послышались чьи-то приближающиеся шаги, отвлекшие меня от этих мыслей. Я встрепенулся, а через минуту из-за угла дома уже появились две высокие фигуры. Они вышли в полосу лунного света, и я узнал в них Тима Ларо и Рича Остина. Они должны были стоять сегодня в карауле на окраине посёлка, поэтому их появление здесь среди ночи насторожило меня.
   - Что случилось? - встревоженный, я быстро поднялся им навстречу, и тут же заметил за спинами товарищей ещё двух человек.
   - Максим! Тут к тебе какие-то путники попасть хотят! - сообщил Ларо, постукивая пальцами по излучателю, который висел у него на шее. Титановые наплечники его защитного жилета слабо поблёскивали в сером свете луны. - Говорят, что ты их знаешь и давно ждёшь. Похоже, добирались они издалека.
   - Кто там?
   Я подошёл ближе, всматриваясь в тёмные фигуры. Ближний ко мне человек вышел на свет луны и я сразу же узнал в нём Хо.
   - Заждался? - весело спросил он, снимая свою шляпу и оглаживая седую бороду.
   Я взволнованно схватил его за руки. Эмоции переполняли меня до краёв.
   - Хо! Вы нашли её?! Вы виделись с Юли?!
   - Виделся, - спокойно кивнул Хо.
   В призрачном свете луны шрам на его лице казался ещё глубже и ужаснее, но хитровато поблёскивавшие в глазах звёзды делали его похожим на доброго волшебника.
   На мой молчаливый вопрос, Хо протянул мне круглый вольфрамовый медальон с моим именем на земном языке. Сердце моё вспыхнуло обжигающей радостью. Я снова взволнованно схватил старика за руки.
   - Хо! Я не знаю, как выразить вам свою благодарность!
   - Это не моя заслуга, - покачал головой он и указал на стоявшего за его спиной человека.
   Тот был высок и статен, на вид, и, судя по всему, совсем ещё молод по здешним меркам. Его, казавшееся бледным в свете луны, лицо выглядело встревоженным и несло в себе что-то неуловимо знакомое. Возможно, его глаза напомнили мне кого-то? Я никак не мог понять этого и удивлённо посмотрел на Хо.
   - За всё ты должен благодарить брата Мизу, - улыбнулся тот.
   - Мизу? - услышав знакомое имя, я насторожился.
   - Да. Это брат Кроды, - спокойно ответил Хо.
   "Ну, конечно же! Брат Кроды! Я слышал его имя тем памятным утром от старика Томбогори!" - обрадовался я и насторожился ещё больше.
   - Он брат Кроды?
   - О! Не беспокойтесь! - вышел вперёд Мизу, жестом успокаивая меня. - Кроме кровного родства нас ничего не связывает с моим братом. Это наше родство - моя несчастливая судьба, преследующая меня с самого детства! Я вынужден быть рядом со своим братом, хотя сердце моё жаждет иных истин, которые Крода не приемлет. Вот почему, когда здесь появились вы, моё положение стало ещё более затруднительным и плачевным. Ведь всей душой я понимал, что именно с вашим приходом у нас появился шанс к реальным переменам на этой планете. Но долг перед семьёй и родственные узы крепко держали меня в своих объятиях.
   - Похоже, вы друг друга знаете, - заключил Рич Остин, внимательно наблюдавший за нами. - Тогда мы, пожалуй, вернёмся на свой пост?
   - Да, возвращайтесь, - кивнул я и снова повернулся к Хо и его спутнику. - Что же мы стоим на улице! Идёмте в дом. Только, пожалуйста, потише. Там все давно спят.
   - Тогда сядем вот здесь, под звёздами, - предложил Хо.
   Никто не стал возражать ему. Мы уселись на камни недалеко от дома Лю Иня, и я снова нетерпеливо воскликнул:
   - Рассказывайте же, Хо! Рассказывайте! Как же вам удалось познакомиться с братом Кроды?
   - Я встретил его в одном из прибрежных посёлков, в шестидесяти милях на север, - сообщил Хо, указывая в ночи направление на сверкающую змею Кассиопеи. - Там он утешался дешёвым бродилом, пытаясь успокоить свою метущуюся душу. Поначалу он принял меня за агента ОЗАР, но потом мы разговорились и я узнал, что он брат того самого Кроды, которого ищешь ты. Тогда мне показалось, что сам Всевышний благоволит ко мне! - Хо с благодарностью возвёл руки к тёмному небу.
   - Мизу поведал мне, как он жаждет встречи с землянами и с их лидером Камалом, - продолжал свой рассказ старик. - Но у него нет для этого достаточной свободы. К тому же, будучи отпрыском своего рода, он боится, что не заслужил права на достойную судьбу и даже не может надеяться на подобную встречу. Он был уверен, что его встретят, как врага, особенно после того, как его брат Крода вероломно похитил жену Камала.
   Я посмотрел на Мизу. Тот понуро опустил голову, страшась смотреть мне в глаза. Заметив это, Хо заговорил снова:
   - Но я заверил его, что Камала заботит лишь то, что живёт в сердце у человека. Что ему безразличны родственные связи, религиозные убеждения или достижения в материальном мире. Я верно сказал?
   Хо проникновенно посмотрел мне в глаза.
   - Верно, - наклонил голову я и обратился к Мизу: - Если человек стремится к возвышенным идеалам, если душа его чиста, не важно, где и кем он родился. Важно лишь то, кто он есть на самом деле, и что несёт в себе другим людям.
   Мизу с благодарностью пожал мою руку.
   - Но зачем Крода похитил мою жену? - спросил я у него. - Он хочет принудить меня к чему-то или мстит мне за что-то?
   - Нет, нет! - покачал головой Мизу. - Месть здесь ни при чём! Со стороны Кроды нет мести к тебе. Скорее во всём повинна мстительность нашей сестры Вибхи, рождённая обидой оскорблённой женщины. Она рассказала брату о том, как отвергли её земляне и посмеялись над её чувствами. Подвластная обиде и задетому самолюбию, она, желая навлечь беды на твою голову, разожгла в Кроде интерес к твоей жене, Бхуми. И мой брат тут же отправился в Шеньчжоу, чтобы увидеть её своими глазами. А когда увидел и поговорил с ней, то так воспылал страстью, что решил принудить её стать одной из его жён, несмотря на то, что Бхуми тогда носила твоего ребёнка.
   - А ребёнок? Мой сын? Что с ним? - насторожился я, с тревогой глядя на Мизу.
   - С ним всё хорошо, - успокоил меня он. - У тебя родился замечательный сын! О нём заботятся, как о наследнике трона - моя сестра, а так же жёны Кроды.
   - Почему они? Почему не моя жена - его мать? С ней всё в порядке? Она жива?
   Я взволнованно схватил Мизу за руку.
   - Не волнуйся, - успокоил меня Хо. - Юли жива. Я видел её собственными глазами два дня назад. И даже разговаривал с ней.
   - Но как вам это удалось? - изумился я.
   - Во всём заслуга его, - Хо кивнул в сторону Мизу. - Именно он провёл меня в Чанчжен - город, который стоит на трёхглавом холме, на острове посреди океана. Втайне от его брата мы пробрались в один из его дворцов, где Крода держит твою жену. Если бы не статус Мизу, мне бы самому ни за что не попасть туда! В том дворце я и увидел Юли - худую и бледную, истощённую голодом и бессонными ночами.
   - Её там мучают?! - Сердце моё наполнилось нестерпимой болью.
   - Нет, - отрицательно покачал головой Мизу. - Она сама отказывается от еды, протестуя против домогательств моего брата. Хотя его телохранители, следуя приказу, постоянно угрожают и запугивают её, пытаясь сломить её волю и склонить к повиновению. Да и брат, потеряв надежду и терпение, зачатую устрашает её угрозами скорой расправы.
   - Так оно и есть, - подтвердил Хо. - Я сам был тому свидетелем. Как раз, когда мы проникли во дворец, в покои, где держат твою жену, явился с визитом сам Крода. Мольбами и уговорами он пытался вырвать у Юли согласие и добиться её любви, при этом угрожая суровым наказанием, если она не подчиниться ему. Но твоя жена - эта хрупкая слабая женщина - даже не подняла на него глаз. Она не произнесла ни слова. Лишь когда Крода исчерпал всё своё красноречие, она сказала ему: "Глупец! Ты подлый и порочный человек! Неужели ты думаешь, что можешь после всего, что сделал, вызвать во мне ответные чувства? Только Камал, мой муж, имеет право прикасаться ко мне. Ни у кого больше нет такого права, пока я сама не захочу иного. Ты мнишь себя великим, но для меня ты не более велик, чем любой человек на этой планете! Я люблю только Камала! От разлуки с ним моё тело горит в пламени скорби! Я никогда не отступлюсь от своего решения! Помни об этом и берегись!". Так сказала она, - печально вздохнул Хо.
   - Да, Бхуми сильная женщина! - восхищённо заметил Мизу, и его глаза наполнились грустью. - Я не встречал в своей жизни таких же, как она... Да и вряд ли на нашей планете найдётся кто-то равный ей.
   Он опустил голову.
   - Думаю, это и заводит твоего брата, Кроду больше всего - её непокорность, - наклонил голову Хо, задумчиво оглаживая бороду. - Я понял это, когда он пришёл в ещё большую ярость от её слов. Должно быть, ярость наполняет его силой. В ярости, как в бездонном источнике, он черпает энергию для своих недостойных дел.
   - Вы правы, - согласился с ним Мизу. - Крода импульсивен и быстро выходит из себя, когда теряет над чем-то контроль. Это всегда шло ему не на пользу. Хотя, бывает Крода способен обуздать себя, и тогда он становится особенно опасен, ведь коварство и хитрость, на время укрощённые им, начинают сочиться из него в такие минуты, как яд из притаившейся змеи. Вот и в тот день он предупредил Бхуми, что даёт ей последний срок - один месяц, с тем, чтобы она одумалась и покорилась ему.
   Мизу сокрушённо покачал головой.
   - Однажды я пытался помочь Бхуми. Хотел вывести её из дворца под покровом ночи, но она, к моему удивлению, категорически отказалась идти со мной, сказав, что её муж скоро придёт за ней и освободит её. Тогда я пошёл к брату и пытался вразумить Кроду, вернуть Бхуми мужу. Но он остался глух к моим речам, ослеплённый своей гордыней и преступной страстью. Он назвал меня своим врагом и осыпал проклятиями. Тогда я ушёл из Чанчжен и несколько дней скитался по рыбацким посёлкам, обдумывая, как мне поступить дальше, пока не встретил уважаемого Хо.
   Мизу с благодарностью посмотрел на старика.
   - А почему Крода не возьмёт мою жену силой? - хмуро спросил я. - Ведь сила сейчас на его стороне.
   - Он не может, - покачал головой Мизу. - Ни одной женщиной он не может овладеть помимо её воли, потому что в юности гадалка предрекла ему смерть, если он осмелится на это. Будучи чрезмерно впечатлительным, мой брат так проникся этим пророчеством, что долгое время вообще сторонился женщин. Мысль о смерти глубоко засела в его голове. Его честолюбие не допускало для него подобного исхода, ведь он всегда считал, что его ожидает великое будущее.
   - Но что если твой брат всё же решится убить мою жену, не сумев сломить её непреклонность? - засомневался я, пристально глядя на Мизу.
   - Нет, - покачал головой тот. - Скорее он захочет убить тебя, чтобы завладеть сердцем Бхуми.
   - Любопытно, - в раздумье произнёс я, потирая подбородок. Затем снова обратился к Мизу:
   - Расскажи мне о Кроде. До сих пор, твой брат остаётся для меня таинственным призраком, то и дело возникающем на моём пути, - призраком, цели которого для меня совершенно не ясны.
   - Что ж, изволь, - пожал плечами Мизу. - Возможно для тебя это покажется странным, но в своё время мой брат был известным человеком на Гивее, почти таким же, как вождь Цин Бо. Пятнадцать лет назад они даже соперничали на выборах... Да, да! Тогда ещё у нас вождей выбирали на основе свободного волеизъявления народа, за их заслуги и достоинства, а не из страха или жажды денег. Люди тогда ещё не стали такими же безразличными и одурманенными ложью, как сейчас.
   У нашей семьи было много сторонников, но Цин Бо хитростью и обманом назначил своим приемником никому тогда не известного Чой Чо Рена. Говорят, тот чем-то отличился перед революцией, служа в ОЗАР, и, возможно, даже однажды спас жизнь самому Цин Бо. Вот за это-то тот его и приветил, сделав главой народного правительства. Не знаю, как там было на самом деле, но так закончилась для Гивеи время свободы. Идеалы революции померкли. Настало время разочарований и утрат.
   Мой брат, оскорблённый вероломностью Цин Бо, поклялся тогда до конца жизни бороться с любой властью на этой планете, пока сам не получит эту власть - власть над всеми остальными. Он перестал чтить и народ, потому что тот, поверив в ложь, не поддержал моего брата на выборах и тем самым предал его... Так считает Крода.
   - Получается, его борьба с режимом всего лишь банальное столкновение амбиций? И никаких там идей? - усмехнулся я.
   - В какой-то мере, да, - пожал плечами Мизу. - Но идеи у моего брата всё же есть. Крода считает, что богами на него возложена великая миссия преобразований на этой планете. Считая так, он упорно идёт к поставленной цели.
   Мизу помолчал, собираясь с мыслями, затем продолжил:
   - На нашу удачу или на наше несчастье, Крода имел в прежние времена доступ к древним историческим архивам. Там он вычитал историю о неком таинственном острове, куда сто лет назад якобы свозили свои богатства тайные заговорщики, намеревавшиеся свергнуть действовавшего тогда правителя Гивеи, властью которого они были недовольны.
   Эти сокровища нужны были заговорщикам для того, чтобы собрать армию наёмников и пойти войной на обе столицы. Но тот давний заговор был раскрыт. Всех его участников показательно казнили, а вот спрятанных ими сокровищ так тогда и не нашли. С тех пор люди рассказывали друг другу истории о том, как город, в котором хранились сокровища - Чанчжен, а вместе с ним и весь остров, на котором этот город был построен, с помощью колдовских чар казнённые заговорщики сделали невидимыми. Сокровища же те бедолаги перед смертью навеки прокляли своей кровью, так чтобы они приносили людям, нашедшим их, одни несчастья. Мы с братьями потратили пять лет на поиски этого легендарного острова и клада, хотя в успех этой затеи верил только один из нас...
   - Крода? - догадался я.
   - Да, он, - кивнул Мизу.
   - Получается, вы всё-таки нашли Чанчжен и спрятанные там сказочные богатства?
   - Нашли, - снова кивнул брат Кроды. - Только оказалось, что никакого колдовства нет. Просто вблизи острова проходит разлом океанической коры, который порождает мощное электромагнитное излучение. Оно-то и выводит из строя все навигационные приборы. К тому же вокруг острова отмечаются особые природные явления - густой туман постоянно окутывает его плотной завесой, скрывая от глаз путников.
   - Одним электричеством здесь не обходится, - хмуро покачал головой Хо. - Есть там что-то ещё, какая-то тёмная сила... Она тяготит душу людей, приближающихся к этому месту. Можешь мне поверить, я испытал это на себе. Когда мы приближались к острову, необъяснимая тревога угнетала меня, и страх объял мою душу. Такого со мной никогда прежде не было.
   - Что верно, то верно, - согласился с ним Мизу. - Наверное, поэтому все рыбаки издавна обходят это место стороной.
   - Если поблизости находится геологический разлом, то там наверняка происходят тектонические процессы, в ходе которых планетарная кора может генерировать инфразвук. Возможно, он и воздействует на всё живое вокруг. Такое явление называется инфразвуковым аэродинамическим шумом. Заслышав его, сухопутные и морские животные обычно спешат уйти подальше от источника инфразвука. Человек тоже испытывает синдром резко выраженного инфразвукового дискомфорта. Скорее всего, в случае с этим островом интенсивность кратковременного воздействия инфразвука не превышает предел переносимости. Это где-то сто пятьдесят четыре децибела. Отсюда и все неприятные ощущения, - объяснил я.
   - Возможно так оно и есть, - согласился со мной Мизу.
   - А что случилось с теми сокровищами? - поинтересовался я.
   - Они находятся там и по сей день, - охотно ответил Мизу. - Не скажу, что я отказался от всего, что мы нашли. Нет. Богатство затягивает, подобно трясине, пьянит слабые души и умы неожиданными возможностями, даёт определённую власть над людьми. Особенно в таком мире, как наш. Вот и Кроду найденные нами сокровища опьянили надеждой исполнить, наконец, свою мечту о власти. Они замутили его рассудок, дав иллюзорное ощущение собственного всесилия и величия.
   Уверовав в своё могущество, он устроил для себя, подобно царям древности, тайную резиденцию во дворцах Чанчжен, откуда и совершает набеги на остальной мир, лежащий за границей океана. Он заимел себе много красивых жён, падких до золота, драгоценностей и лживых похвал. Он собрал вокруг себя наёмников для охраны и совершения отмщения правительственным сановникам и всем, кто по его мнению, недостоин лучшей жизни. Ими руководит другой наш брат - Юн Хи. Этим наёмникам Крода платит золотом за их верность и они исправно служат ему уже не первый год.
   - Говорят, у него там огромная армия. Это правда?
   Я внимательно посмотрел на Мизу.
   - Не скажу, что это настоящая армия, - пожал плечами тот. - Но в Чанчжен сейчас около пятисот наёмников находятся в услужении у моего брата. Все они вооружены до зубов и обучены военному делу. Кто-то из них пришёл туда из преступного мира, кто-то раньше был солдатом и кроме как убивать людей больше ничего не умеет в жизни.
   - Понятно. Значит, выходит по десять человек на одного нашего бойца... Ты сможешь провести меня и моих людей в Чанчжен? - Я снова посмотрел на Мизу. - Только скрытно от своего брата и его наёмников!
   - Это будет сложно, но я попробую, - неуверенно произнёс тот. Спросил: - А сколько вас будет?
   - Около пятидесяти человек.
   Мизу тяжело вздохнул.
   - С уважаемым Хо было проще... Но столько человек не смогут высадиться незамеченными на острове. Вдоль берега полно караулов. Гравиплан тут не подойдёт. Нас сразу заметят и поднимут тревогу.
   - Лишний шум нам ни к чему, - согласно кивнул я. - В моих планах попасть в город скрытно и нанести Кроде неожиданный удар. А что если рыбацкие лодки? Мы можем подойти к острову по воде?
   - Это возможно, только не на рыбацких лодках, - покачал головой Мизу. - Остров находится в сорока километрах от берега и единственно возможный для вас путь туда лежит по узкой песчаной отмели. Она соединяет Чанчжен с материком. Глубина воды там не выше пояса, а ширина отмели всего десяток шагов. Под покровом ночи по этому "мосту" можно незамеченными добраться до берега.
   - Прекрасно! - удовлетворённо мотнул головой я. - Значит, нужно идти налегке. Экзоскелеты и тяжёлое оружие придётся оставить на берегу... Это плохо, но иначе просто не получится. Сорок километров по пояс в воде преодолеть будет сложно. Думаю, понадобится около шестнадцати часов. Получается, что выдвигаться к месту нужно в полдень, чтобы с восходом солнца добраться до острова.
   - Да, пожалуй так, - согласно кивнул Хо.
   - Что ж, тогда необходимо хорошенько отдохнуть перед предстоящей дорогой, - поднялся я. - Идёмте спать!
  
  
  
   ГЛАВА ДЕСЯТАЯ 
  
   ПАДЕНИЕ СПЯЩИХ
  
  
   Утро выдалось на удивление прохладным и свежим. Птицы заливались радостной трелью, казалось, не ведая никаких забот, и мне оставалось только позавидовать им.
   На пороге дома Лю Иня появился сам хозяин с перекинутой через плечо тугой связкой сетей. Наверное, он собирался на побережье и потому прихватил с собой Джиро. Ещё сонный мальчик путался у него под ногами, безразлично озираясь по сторонам, но, завидев меня, радостно побежал мне навстречу.
   Улыбаясь, я потрепал его по голове и подошёл к его отцу.
   - Где ваша дочь?
   - Она пошла в храм поднести воздания богам, - сообщил Лю Инь.
   Старый рыбак сильно изменился за последние дни: плечи его снова расправились, осанка сделалась более уверенной, а глаза наполнились надеждой.
   - Да, вот и она идёт! - обрадовался Лю Инь.
   Я посмотрел в сторону храма, со ступеней которого не спеша сходила Аюми, держа в руках поднос с цветочными гирляндами.
   Лю Инь осторожно потянул меня за рукав.
   - Я слышал ты покидаешь нас? Настало время?
   - Да, - кивнул я. - Сегодня мы отправляемся в Чанчжен, на поиски моей жены.
   Лю Инь порывисто схватил мою руку, взволнованно глядя мне в глаза.
   - Камал! Я столь многим обязан тебе и твоим братьям-землянам! Не знаю смогу ли я когда-нибудь отплатить вам за то добро, что вы сделали для меня... для нас для всех. Ведь вы избавили нас от страха! Впервые за долгие годы мы смогли почувствовать себя свободными. Вы вселили в нас надежду, дали нам возможность снова стать людьми. Это великий дар, достойный богов! Поверь.
   - Хорошо, - понимающе наклонил голову я и положил свою ладонь на шершавую руку рыбака. - Это хорошо. Значит, я не зря провёл эти месяцы в вашем посёлке, не зря ел ваш хлеб.
   - Что ты! Что ты! - воскликнул Лю Инь, испуганно вскидывая руки, словно, отмахиваясь от моих слов.
   - Увидимся ли мы ещё? - Он с надеждой посмотрел на меня.
   - Не знаю, - покачал я головой. - Но у вас замечательные дети! Берегите их, Лю! Они достойны лучшего будущего, того, о котором когда-то мечтали и вы. Оно придёт, обязательно наступит на вашей планете! Это так же верно, как восход новой зари.
   - Да, - кивнул Лю Инь, благодарно прикрывая веки. - Я всё ещё верю в это. Особенно теперь, после встречи с тобой.
   - Папа?! - раздался у меня за спиной удивлённый голос Аюми. - Куда ты собрался в такую рань?
   - Да вот, хочу подлатать нашу лодку, - ответил Лю Инь, опуская голову и украдкой смахивая с глаз навернувшиеся слёзы. - Ты бы простилась с нашим Камалом. Ведь он сегодня покидает нас. Свидимся ли мы с ним ещё одному Всевышнему известно!
   - Да, я знаю, - ответила Аюми, бросив на меня быстрый взгляд. - Ладно. Иди уж, раз собрался. А то вон Джиро совсем заскучал.
   Она погладила брата по волосам и ненадолго прижала его к себе. Я заметил, как глаза её блеснули слезами.
   - Иду, иду, - вздохнул Лю Инь и, взяв сына за руку, направился прочь.
   Когда они скрылись из вида, я посмотрел на Аюми. Щёки её зарделись радостным румянцем.
   - Мне идти собираться? - взволнованно спросила девушка, одаряя на меня преданным взором.
   Я осторожно взял её крохотную тёплую ладонь в свои руки.
   - Аюми! Погиб мой друг и теперь я не могу допустить, чтобы пострадал кто-то ещё, доверившись мне. Идёт война - жестокая и кровавая. Женщине не место на этой войне. Когда-нибудь ты это поймёшь.
   Я видел как меркнет взор девушки от моих слов, как начинают хмурится её брови, а кончики губ печально опускаются.
   - И ты совсем не права, считая, что не нужна своему отцу, - продолжал я. - Он любит тебя не меньше, чем Джиро... Он любит вас обоих. Поэтому ты не можешь вот так вот покинуть его. Ты должна быть ему опорой. И тебе, как и Джиро, необходимо учится. Вам нужно устраивать свою жизнь по-новому. Теперь, когда дорога в столицу для вас открыта, это будет не так сложно сделать. И я надеюсь, что вскоре на этой планете многое измениться к лучшему. Так что тебе не стоит рисковать своей жизнью ради какого-то чужеземца. Не позволяй себе подобную роскошь. Ты должна жить - жить счастливо!
   Девушка понуро потупилась и какое-то время молчала. Затем она упрямо вскинула голову и грустно усмехнулась.
   - Ладно, вэйкурен! Не бойся больше за меня. Я с этим справлюсь. И не такое повидала. Ты всё верно сказал: у каждого человека своё место в жизни, назначенное ему свыше. Не правильно нарушать установленный порядок. Но нужно стараться самому сделать свою жизнь наполненной смыслом. Я права?
   Она посмотрела на меня из-под упавшей на лицо прядки волос: открыто и смело.
   - Правда, - согласно кивнул я и улыбнулся ей.
   - Ты береги себя, Камал! - Аюми надела мне на шею цветочную гирлянду, осторожно погладила меня по щеке и смущённо опустила глаза.
   В это утро я простился и со своими старыми друзьями: с Хо, с Эдом, со Стояном и Гвоздём. Я не мог им позволить идти со мной, как не позволил это Аюми. Теперь это была не их война. Они были нужны своему народу, своей планете. Мой отказ подействовал на них удручающе, и всё же они приняли его безоговорочно.
   Я обнял каждого из них, как в последний раз, потому что не знал вернусь ли назад, встречу ли их снова. В глазах Эда даже блеснула скупая мужская слеза, а Хо провожал меня мудрым отцовским напутствием быть верным избранному пути Добра. Мне было тяжело покидать их всех, ведь они так много сделали для меня, но иначе теперь было нельзя. Я прекрасно понимал это, и они тоже понимали, потому и не стали противится моему решению.
   В полдень четыре гравиплана поднялись в небо на окраине посёлка и взяли курс на север, к побережью океана, откуда должен был начаться наш путь к таинственному острову Чанчжен.
  
  
   * * *
  
   Простор океана, ещё несколько часов назад изумрудно-прозрачный и невесомый, превратился в непроглядную тяжёлую стекловидную массу, подёрнутую лёгкой рябью волн - молочно-белых и трепещущих от холодных ласканий ночного ветра. Волны выстилались длинной дорожкой, покрытой лунным светом в сторону взлохмаченной, дрожащей на ветру туманной завесы, просвеченной сверху тусклым фонарём луны. Стена тумана поднималась здесь над водой к темнеющему над нашими головами небу, скрывая собой висевшие над далёким горизонтом звёзды. На высоте примерно двадцати метров она опадала назад, заворачиваясь в бездонную воронку, в которой, казалось, таилась неведомая угроза.
   Это впечатление подкреплялось и родившимся в душе ощущением смутного страха, перемешанного тревожным и тягостным волнением: необъяснимым, неподвластным воле, и от того ещё сильнее пугающим.
   Я заметил, как шедший впереди меня, Юрас Тойво застыл на месте, исступленно озираясь по сторонам. Похоже, "зов океана" подействовал на него больше, чем на меня. Тяжело переставляя в воде ноги, я добрался до него и похлопал остановившегося товарища по плечу.
   Кажется, это помогло привести его в чувства: Юрас энергично затряс головой и, зачерпнув пригоршню морской воды, размашисто плеснул её себе в лицо. Затем посмотрел на меня округлившимися глазами и шумно выдохнул.
   - Чёрт знает, что такое! Из меня, словно, всё нутро наружу выворачивают, и страх такой, что колени трясутся! Не думал, что со мной такое возможно. Проклятый инфразвук! Ты-то как, Максим?
   - Я в порядке... почти, - заверил я его, кисло улыбнувшись, и посмотрел назад.
   Длинная цепочка людей, тёмными силуэтами двигавшихся по пояс в воде, растянулась на добрую сотню метров. Дальше, на границе тёмного неба и чернеющего океана тускло светились одинокие огоньки прибрежного посёлка, откуда мы начали свой путь несколько часов назад. Эти тусклые огоньки сливались с такими же тусклыми звёздами.
   Я щёлкнул переключателем микрорации:
   - Внимание! Мы приближаемся к границе тумана о котором предупреждал Мизу. Инфразвуковой аэродинамический шум усиливается. Всем быть начеку и не терять над собой контроль!
   На моё предупреждение отозвалось сразу несколько голосов:
   - Всё понятно, Максим!
   - Будем стараться!
   - Наш провожатый говорит, что до берега осталось совсем немного!
   Последним говорил Артура Порта. Его слова обнадёжили меня, ведь Мизу знал эту дорогу не понаслышке. Мы двинулись дальше и, быстро преодолев призрачную туманную стену и теснящий душу страх, снова оказались перед океаническим простором, посреди которого неожиданно вырос неведомый остров. Поросший густым тёмным лесом, он высился над водой угловатой громадой, похожей на горб на спине сказочного великана, уснувшего в полукилометре от нас.
   Я хотел было рассмотреть его получше и уже поднёс к глазам бинокль, но луна, только что скользившая среди звёзд, словно, царственно бесстрастный лебедь по воде, скрылась в нутре лохматой чёрной тучи, погрузившей всё вокруг в кромешную тьму.
   Спустя полчаса я и несколько человек, шедших вместе со мной впереди, под покровом мрака вышли на берег, всматриваясь в окружающую темноту, в которой был слышен только шелест волн о прибрежные скалы, да шуршание мокрого песка под нашими ногами.
   Остановившись у кромки воды и переводя дух, я тут же встрепенулся. До моего уха донеслись какие-то посторонние звуки. Прислушавшись, я понял, что это была человеческая речь: кто-то приближался к нам с востока вдоль полосы прибоя, шурша камнями под тяжёлыми ногами и тихо бряцая оружием.
   - Похоже, патруль? - прошептал над самым моим ухом Ахмед Кади.
   - Все вышли на берег? - встревожено спросил я.
   - Нет. Ещё не все, - тихо отозвался справа из темноты Тим Ларо. - Человек десять. Остальные на подходе.
   - Внимание! - Я снова включил рацию и быстро заговорил, прикрывая рот рукой: - Мы наткнулись на вооружённый патруль! Всем оставаться на месте! Себя не выдавать. Мы разберёмся с ними сами.
   Ребята, стоявшие рядом со мной, тут же вскинули своё оружие.
   - Эх! Сейчас бы немного света! - с сожалением пробормотал Юрас Тойво.
   - Да, где ж эта треклятая луна?! - в сердцах воскликнул Ахмед Кади.
   - Рассредоточиться! - тихо скомандовал я.
   - Приближаются! - сообщил Рич Остин.
   - Сколько их? - спросил Лам Хонг.
   - По голосам человек пять... - отозвался Алан Харис.
   Ветер уже доносил до нас обрывки фраз нестройной гивейской речи.
   - ... А я ей тогда и говорю: "Да, я таких, как ты, в Шэнь-Цян сотнями имел!", - похвалялся грубый хрипловатый голос.
   - О! Так-то её! - одобрительно отозвался второй патрульный и заискивающе поинтересовался: - Ну, а она чего?
   - Она-то? Она мне в морду съездить хотела! - В голосе говорившего прозвучала холодная злоба.
   - Да, ну! А ты? - изумился третий голос: сиплый, будто простуженный.
   - А я ей... - начал было объяснять повеселевшим голосом первый и тут же оборвал себя на полуслове:
   - Постой-ка! Кто это там впереди?
   - Похоже люди какие-то! - отозвался ещё один патрульный.
   - Нас обнаружили! - сквозь зубы процедил Ахмед Кади.
   - Вижу. Готовьтесь! - скомандовал я, припадая на одно колено и поднимая излучатель. По звукам понял: ребята сделали то же самое.
   - Да кто ж это может быть? - громко удивился один из патрульных.
   - Какая разница! - оборвал его первый, видимо, старший среди них. - Нечего им здесь делать ночью! Чужие это! Вали этих гадов! Вали их!
   Послышались звуки поспешно передёргиваемых затворов и ночную тишину разорвали беспорядочные выстрелы. В их вспышках нам стали видны сгорбленные тёмные фигуры в нескольких десятках шагов от нас.
   - Огонь! - коротко скомандовал я.
   В ответ десяток излучателей выстрелили разом, озаряя ночь молниями убийственного огня. В его свете стало видно, как падают на пенящийся песок обугленные тела. Кто-то из патрульных, бросив своё оружие, бросился наутёк в ночную темноту, громко голося от страха.
   - Похоже один ушёл! - досадливо сообщил Ахмед Кади.
   И тут же раздался тревожный выкрик Тима Ларо:
   - У нас раненный! У нас раненный!
   - Кто? - резко обернулся я, включая фонарь.
   - Лам Хонг! - сообщил Тим, падая на колени около лежавшего на песке товарища.
   К счастью, в эту минуту луна вырвалась из плена растаявшей тучи, и побережье озарилось её сероватым светом. Из воды уже выбегали остальные ребята, готовые к бою.
   Я подскочил к Тиму и раненному Ламу Хонгу.
   - Что?! Рана серьёзная?!
   - Да. Шальная пуля кажется пробила сонную артерию! - Тим старался ладонью зажать рану на шее Лама Хонга, хлеставшую тёмной кровью, которая заливала песок у его ног.
   Я поспешно расстегнул медицинский подсумок у себя на ремне, лихорадочно отыскивая в нём заветный тюбик СКРа.
   - Всё... Он умер... - печально сообщил Тим.
   Я поднял голову. Тело Лама Хонга обмякло, остекленевший взгляд упёрся в звёздное небо. Губы его замерли в беззвучных словах. Ребята взволнованно обступили нас со всех сторон. Наступило тягостное молчание.
   Я выпустил из рук уже не нужный тюбик с жидким бинтом и взял ампулу с голубоватой криожидкостью. Склонился над мёртвым телом и осторожно раздавил ампулу на груди у Лама Хонга. Криожидкость сохранит тело от разложения на несколько дней.
   - Нужно похоронить его, - негромко произнёс Тадеуш Сабуро, задумчиво глядя на окровавленное тело погибшего товарища, уже начавшее покрываться синеватым инеем криозаморозки. - Нельзя оставлять его здесь, на берегу!
   - Подождём рассвета, тогда и похороним, - предложил Артур Порта и посмотрел на стоявшего неподалёку Мизу.
   - В какую сторону нам идти, чтобы попасть в Чанчжен?
   - Похоже, что туда, - Мизу неуверенно махнул рукой куда-то в темноту. - Утром я сориентируюсь лучше... Здесь должна быть одна тропа. Она через лес прямиком приведёт нас к городу. До него не больше пяти миль.
   - Хорошо, - удовлетворённо кивнул Артур.
   - А что если тот, что сбежал, приведёт сюда к утру подмогу? - засомневался Ахмед Кади.
   - Ну, приведёт и приведёт! - ворчливо отозвался Ян Тайсон. - Что с того? Разделаемся с ними так же, как с этими! - Он кивнул в сторону обгоревших тел убитых нами патрульных Кроды.
   - Ой ли? - с сомнением покачал головой Ахмед Кади. - Нас всего-то сорок с небольшим... - и покосившись на мёртвое тело Лама Хонга, поправился: - Теперь уже стало на одного меньше... А сколько их придёт к утру? Несколько сотен?.. На открытой местности, при свете дня нам туго придётся...
   - Всё! Хватит! - оборвал я их спор. - Ждём утра, хороним Лама и отправляемся дальше! Мизу нас поведёт к городу, как проводник. А пока укроемся в лесу. В темноте нас никто не обнаружит, если сами себя не выдадим.
   Со стихшим ночным ветром, смолк и неустанный говор лесных крон. Он сменился звонким птичьим разноголосьем, приветствовавшим наступление нового утра. Румяный бок солнца уже выполз из-за морского горизонта, налился густым багрянцем и задышал привычным жаром.
   Заложив камнями могилу Лама Хонга, мы молча стояли вокруг, отдавая последние почести погибшему товарищу. Каждый в эту минуту, наверное, думал о своём, а я не мог отделаться от навязчивых мыслей о возможной неудаче нашего опасного похода. Мы ещё не достигли главной цели, а уже понесли потери в своих рядах. Сейчас я боролся с желанием оставить своих товарищей здесь, на берегу, и отправиться в логово Кроды в одиночку, прихватив с собой его брата Мизу.
   Словно, угадав мои мысли, стоявший рядом Артур Порта положил тяжёлую руку мне на плечо. Негромко, но убеждённо сказал:
   - Не думай об этом, как о своём поражении. Здесь не было ни чьей вины. Каждый из нас может сложить свою голову на этом острове... Но мы пришли сюда не горевать об этом, а спасти твою жену и победить то зло, что затаилось за этими лесами. Каждый из нас знает, что его ждёт, и потому мы сейчас, как один организм, не ведающий страха и усталости. Веди нас вперёд и будь уверен в нашей победе! Иначе никак нельзя. Иначе мы все погибнем в этих лесах напрасно!
   Я благодарно пожал его руку и вдохнул полной грудью терпкого лесного воздуха.
   - Да, вперёд! Время не ждёт!
   Местность с каждым новым шагом становилась всё глуше и мрачнее. Казалось мы попали в самое сердце диких непроходимых джунглей. Вздымавшиеся вверх крутые скалистые склоны, сомкнувшаяся вокруг нас сплошная стена леса с густыми зарослями колючего кустарника, оглушительный рокот бурных потоков - всё было пронизано тревожным ожиданием близкой опасности. Пройдя пару километров, мы вышли на обширную прогалину и остановились, переводя дух и осматриваясь.
   Чуть в стороне от тропы, в глубине леса затаился красивый водопад. Совсем невысокий, но шириной не менее семидесяти метров, он ниспадал вниз каскадом струй разной насыщенности и толщины, которые колебались на ветерке, создавая впечатление падающих с горы белых шёлковых нитей. Судя по всему, этот водопад был рождён грунтовыми водами, нашедшими выход из каменных трещин. Эти же воды образовывали в нижней части водопада небольшой водоём, который, растекаясь, превращался в речушку, крутые берега которой продолжали струиться игривыми водными потоками.
   Мы перешли по небольшому мостику, проложенному через эту речку, и остановились, любуясь водяным пейзажем, навевавшим теплоту и умиротворённость.
   - Какой красивый водопад! - восхитился Артур Порта.
   - Да, - сказал Мизу. - Этот водопад называют Шираито - "Белые нити". Удивительное место! Из него вытекают две реки - эта и ещё одна впереди, метров через двести.
   - Место удивительное, - согласился с ним Тадеуш Сабуро, поднимая голову и осматривая обилие сытой зелени леса, окружавшей водопад со всех сторон. - И просто идеальное место для засады! - добавил он, и проникновенно взглянул на меня.
   Он оказался прав. Достигнув междуречья двух рек, мы неожиданно встретились с большим отрядом хорошо вооружённых бородатых людей, одетых в чёрную униформу. Завидев нас, они открыли яростный огонь, и мы были вынуждены сходу вступить с ними в неравный бой.
   К счастью, наша позиция оказалась более выгодной - мы находились на небольшой возвышенности, в то время, как наёмники Кроды наступали со стороны низины речной поймы.
   Гром беспрерывных выстрелов огласил лес, пороховая гарь наполнила воздух, сушила горло и неприятно резала ноздри. Пули свистели у нас над головами, разбивали в щепки толстые стволы деревьев, за которыми мы находили укрытия, взрывали мшистую почву под нашими ногами, рикошетили от торчащих повсюду валунов.
   Обстрел был столь плотным, что нам пришлось выжидать несколько минут, пока у нападавших не закончились патроны и они не принялись перезаряжать своё оружие. Тогда мы ответили им лавиной смертельного огня, плавившего камни и воспламенявшего деревья, словно, охапки сухого хвороста.
   Стремительные жёлтые стрелы излучателей лились на головы наших противников неумолимой лавиной. Оглушительные разрывы плазменных зарядов вселяли в их души животный ужас. Пламя вспыхнувших пожаров охватило сумрачную чащу леса: горела трава, горели кусты и деревья, горели человеческие тела. Люди падали на землю с душераздирающими предсмертными криками и превращались в обугленные головешки.
   Через полчаса всё было закончено. Вновь воцарившаяся тишина понемногу наполнилась голосами леса. Только повисший в воздухе неприятный запах сожжённой плоти, да мёртвые тела повсюду всё ещё напоминали о произошедшем здесь сражении. Оставшиеся в живых наёмники Кроды, перепуганные нашим сокрушительным натиском, позорно разбежались кто куда, как тучи разорванные океанским штормом, побросав оружие и трупы убитых товарищей.
   Но этот бой принёс очередные потери и нам: семеро убитых и трое раненных землян - таков был итог этого скоротечного боя. Мы вынуждены были снова прерывать свой путь, чтобы похоронить убитых и помочь раненным залечить их раны. Разбив лагерь примерно в километре от Чанчжен и, выставив по периметру дозорных, я со своими товарищами принялся обсуждать план дальнейших действий.
   - Нас осталось тридцать пять, - хмуро сказал Тадеуш Сабуро. - Ещё один такой бой, и тебе придётся в одиночку идти к этому Кроде!
   - Что ж, если останусь в живых, пойду один, - тяжело вздохнул я.
   - Ты это серьёзно? - Тадеуш внимательно посмотрел на меня.
   - Вполне.
   - При таком положении дел штурмовать город бессмысленно, - покачал головой Артур Порта. - Это верная смерть!
   - Если штурмовать нельзя, нужно заставить их, тех что внутри, поверить в нашу силу, - неторопливо произнёс Рич Остин. - Так же, как мы это сделали в Линь-Шуй.
   Он с надеждой оглядел остальных.
   - Мы не сможем применить здесь метеотронные заряды, - покачал головой Сабуро. - Ситуация не та. Ведь так? - Он обернулся ко мне.
   - Так, - согласно кивнул я. - Повторять прежние ошибки не стоит. Но Рич прав. Мы можем вызвать у них панику и страх, и принудить их сдаться без кровопролитного боя. Они уже почувствовали на себе силу нашего оружия и теперь должны бояться прямого столкновения с нами.
   - Каким образом мы сможем напугать их ещё больше? - удивился Тадеуш.
   - У нас ещё остались плазменные заряды! - напомнил я. - Мы обстреляем ими город, спровоцировав повсеместные пожары. В горящем городе люди Кроды, наверняка, запаникуют и начнут спасать свою жизнь за его стенами. Вот здесь мы их и встретим! Наше оружие сильнее во сто крат их автоматов и пулемётов. Мы сможем нанести им значительный урон и ещё больше ослабим их дух. Тогда оставшиеся в живых или сами сдадутся нам, или выдадут нам Кроду.
   - Допустим, - наклонил голову Артур Порта. - Только ты не забывай, что его наёмники - в основном обученные и бывалые люди. Будет не так просто напугать их...
   - Здесь я их бесстрашия что-то не заметил, - невесело усмехнулся я.
   - Хорошо, - не стал со мной спорить Артур. - Конечно, воюют они не за идею, а за деньги, и менять их на жизнь вряд ли станут. Это нужно учитывать... Но новых жертв не избежать и нам! Что если погибнем мы все, как сказал Тадеуш? Тогда наша миссия останется не выполненной и попусту бессмысленной, ведь твоя жена так и останется в руках у Кроды!
   - Нет, - покачал головой я. - Этого не будет, потому что в этом бою я сдамся им в плен. Назовусь Камалом, и сдамся!
   - Ты не шутишь? - Артур Порта с сомнением посмотрел на меня.
   - Отнюдь, - снова покачал я головой. - Только так я смогу попасть в логово Кроды и увидеть свою жену. И Мизу поможет мне в этом.
   Я взглянул на взволнованного брата Кроды.
   - Наёмники его знают в лицо, поэтому он сможет без труда провести меня в город под видом пленника. И подручные Кроды сами отведут меня к своему хозяину, ведь я нужен ему! А Мизу этим поступком снова заслужит доверие брата и тогда поможет мне спасти мою жену.
   - Максим! Подумай хорошенько над своим решением! - призвал меня Тадеуш Сабуро. - Это очень рискованный план!
   - Тут нечего думать, - улыбнулся я ему. - Другого способа у нас просто нет! Только так, хитростью обманув противника, можно заставить его самого привести в исполнение наш приговор!
   - Что ж, - устало вздохнул Артур Порта. - Возможно, ты и прав. Попробовать можно. Пожалуй, это единственное, что мы сейчас можем сделать...
   Он не договорил, потому что в это время из кустов вышли двое: Ахмед Кади и Рас Чадд. Они вели с собой какого-то незнакомого связанного человека.
   - Максим! Мы тут лазутчика поймали! - сообщил Ахмед Кади, подталкивая пойманного стволом излучателя вперёд.
   Человек сделал несколько неуверенных шагов и остановился. Он был невысокого роста, с лохматой, давно немытой головой, и смотрел на нас испуганными глазами, блестевшими на тёмном лице розоватыми белками.
   При виде пленника, Мизу поспешно поднялся со своего места. Я с интересом посмотрел на него. Спросил, кивая на незнакомца:
   - Ты знаешь его?
   - Да. Это Шиу, человек Кроды, - охотно ответил Мизу и обратился к пленнику: - Зачем ты пришёл сюда, Шиу?
   Темнолицый человек неожиданно бросился ко мне и простёрся у моих ног, сбивчиво моля не убивать его. Шокированный таким поведением, я отступил на шаг назад, обескуражено глядя на Мизу. Тот поспешил поднять на ноги молящего о пощаде Шиу, заверив того, что его жизни здесь ничто не угрожает. Тогда обрадованный этим известием Шиу стал страстно молить меня принять его, как был принят Мизу, и оставить под своей защитой.
   - Так зачем ты пришёл в наш лагерь? - теперь уже я спросил у него.
   - Крода послал меня разузнать сколько силы у пришедших сюда землян и зачем они пожаловали в Чанчжен, - доверительно сообщил Шиу.
   - Понятно, - кивнул я и посмотрел на своих товарищей. Поразмыслив, сказал, снова обращаясь к пойманному лазутчику:
   - Вот что. Отправляйся назад и скажи Кроде, что все до одного земляне не имеют и тени сомнения насчёт своей победы. Все они готовы набросится на его город, ожидая лишь знака Камала - их предводителя и вождя, который пришёл сюда за своей женой и привёл с собой несметные силы землян, которые сметут его с лица этой планеты, не оставив даже памяти о нём! Камал - это я. Запомни!
   При этих словах Шиу благоговейно склонил передо мной голову.
   - И ещё в точности передай ему мои слова, которые я сейчас тебе скажу, - продолжал я. - "Ты разрушитель судеб своего народа ничем не лучше того, против кого ты борешься. Очисти своё сердце хотя бы сегодня и верни мне то, что подло украл у меня. Тогда я прощу тебя и уйду отсюда. Не допускай полного истребления своих людей только лишь ради потакания собственным прихотям. Знай, что у тебя нет иного способа спасти свою жизнь, как выполнить мою волю. Иначе твоя смерть будет неизбежной". Ступай, и скажи всё это своему хозяину и тогда мы примем тебя в свои ряды, как нашего брата. Я даю Кроде время до заката. Потом мы войдём в Чанчжен и уничтожим всех, кто там есть!
   - Отпустите его! - приказал я Ахмеду Кади и Расу Чадду.
   Они развязали своего пленника и тот, боязливо озираясь, бросился в ближайший кустарник, вскоре скрывшись из вида.
   - Смело это ты: про "войдём и уничтожим"! - усмехнулся Тадеуш Сабуро, когда удаляющиеся шаги Шиу стихли в глубине леса.
   - Пришлось схитрить, - пожал я плечами. - Пускай Крода думает, что нас много и страшится этого.
   - Хороший способ! - одобрил Ян Тайсон. - А, может быть, есть какой-то потайной ход, ведущий в город? Тогда бы мы все могли проникнуть туда незамеченными. Сила против силы! Так лучше, чем в одиночку.
   Он вопросительно посмотрел на Мизу. Тот отрицательно покачал головой.
   - Нет. Я про такой не знаю. Чанчжен построен на берегу океана, на скалистом холме. Наверное, его строители и не собирались делать из города крепость. Хотя городские стены высоки и толсты, они не для защиты и не для войны. Да и какие стены теперь защитят от разрушительного оружия? - Он опасливо покосился на мой излучатель. - Но если наверху таких стен сидят стрелки с пулемётами и гранатами, то решившимся проникнуть внутрь придётся не сладко.
   Мизу сокрушённо покачал головой.
   - Верю, - кивнул я. - Потому и не собираюсь идти на штурм. Чанчжен это не Линь-Шуй.
   - Медлить тоже нельзя, - размышляя, сказал Тадеуш Сабуро. - Вскоре они могут заподозрить, что твоё послание Кроде всего лишь блеф. Захотят проверить так ли нас много. Выйдут наружу, окружат наш отряд, и тогда...
   - Тогда нам всем придётся туго! - закончил за него Артур Порта.
   - Верно, - кивнул Сабуро.
   - К заходу солнца станет ясно. А пока нужно выдвигаться ближе к Чанчжен, чтобы нас не застали врасплох, - подытожил я.
   - Да, это дельная мысль, - согласился со мной Сабуро и решительно поднялся со своего места.
   Громадный лесистый холм с двух сторон был окружён широким рукотворным рвом, на противоположном берегу которого из каменистого подножья вырастала толстая наклонная стена, зубчатой лентой уходившая вверх по спине холма и спирально опоясывавшая его тело с востока.
   Прямо перед нами зиял тёмный провал квадратных ворот, увенчанных мощными перекрытиями с тяжёлыми ступенчатыми башнями по краям. Широкий мост, перекинутый через ров и отмеченный двумя белыми обелисками с острыми шпилями, на которых развевались полотнища с львиными головами, подходил к воротам, а за ними отчётливо просматривалась просторная площадь, отгороженная от остального города плотной стеной мрачных колоннад.
   За колонами, как густые облака в осеннем небе, толпились невысокие многоярусные дома, тянувшиеся к небу узорными башнями и шатровыми крышами. Городские улицы поднимались к самой вершине холма, на которой среди крон деревьев возвышалось величественное здание - то ли храм, то ли дворец. Окружённое с трёх сторон мощной стеной, подпиравшей каменные уступы, оно главенствовало над городом, и его царственное величие подчёркивал ниспадавший вниз водопад, рокочущей стремниной врезавшийся в обширное озеро, чаша которого переливалась через край и стекала по склону холма игривой рекой, впадавшей в океан на юге.
   - Вот там, в том дворце и держат твою жену, - сказал Мизу, заметив, что я осматриваю вершину холма в свой бинокль. - А этот водопад издавна считался божеством. Люди верили, что в нём обитает священный дух Хиро-гонгэн, и у подножья в древние времена был возведён храм Хиро-дзи.
   - Вижу, - кивнул я и перевёл взгляд на крепостную стену, наверху которой суетились люди в чёрной униформе.
   Среди них я заметил человека свирепого вида и мощного телосложения, который энергично размахивал руками, отдавая какие-то приказы.
   - Кто это?
   Я добавил увеличения и передал бинокль Мизу.
   - Это мой брат, Юн Хи, - мрачно сказал Мизу, припадая к окулярам. - Смотри, как старается угодить Кроде! Похоже, они действительно не на шутку напуганы вашим появлением на острове.
   - Да, похоже, - согласился я, принимая назад у него бинокль. - И, похоже, они бросили на стену все свои силы.
   Я снова заглянул в окуляры, осматривая приземистые башни, в которых были установлены пулемёты и сложены ящики с боеприпасами.
   - Вооружил их твой брат неплохо! - заметил я и взглянул налево, где в укрытии за угловатыми каменными глыбами затаились мои товарищи, готовые к бою.
   Там Артур Порта и Тадеуш Сабуро тоже изучали город через свои бинокли. Я включил рацию, спросил в эфир:
   - Как? Начинаем?
   - Да, - отозвался Артур. - Тянуть больше не имеет смысла.
   - Тогда орудия к бою! - скомандовал я. - Огонь из всех стволов!
   В ответ на мой приказ Тахей Ваташи, Винит Кумар и Илай Даян вскинули на плечи телескопические трубы ручных пусковых установок, и прозвучал первый залп. За ним последовал второй и третий. Плазменные заряды взрывались в воздухе, рассыпались десятками раскалённых сгустков-шаров, которые падали на город стремительными шипящими метеорами. Порождённый ими огонь разгорался всё яростнее. Страшный пожар охватил все дома, вспыхивавшие ярким пламенем. Через полчаса пожар уже бушевал на каждой улице, переметаясь с крыши на крышу, и не было никакой надежды, что он погаснет.
   В бинокль я видел, как люди в отчаянии мечутся по городу, покидая горящие дома, пытаясь спасти свою жизнь. Невольно подумалось: "Нет, никакой дождь не сможет погасить это пламя - разбушевавшееся пламя моего гнева!". И тут же я услышал, как Мизу, стоявший рядом со мной, сокрушённо шепчет:
   - Это гнев против Кроды... Это проклятие в образе огня, через которое Кроде суждено пройти... Оно обратит оплот его силы в груду пепла...
   Но наёмники его брата и не думали сдаваться. Подгоняемые командами рассвирепевшего Юн Хи, они открыли по нам ураганный пулемётный огонь. Их снаряды и гранаты рвались повсюду. Клубы едкого дыма и пыли заволокли всё пространство за городским рвом.
   В оглушительном громе боя я не слышал собственного голоса, призывая Мизу укрыться за громадным валуном. Свирепые пули сразили Юраса Тойво. Он упал навзничь и больше не поднялся. Затем, истекая кровью, упали Рич Остин и Тим Ларо. Мои товарищи гибли один за другим у меня на глазах, отчаянно отвечая нашим врагам залпами излучателей, плавивших камень крепостных стен, с которых валились вниз обгоревшие тела.
   С каждой минутой нас становилось всё меньше и меньше, хотя и наш противник нёс немалые потери - десятки обожжённых и раненных искали спасения во дворце на вершине холма. Несколько пуль ударили мне в грудь. Я упал на пыльную землю, испытав тупую боль в мышцах: титановый нагрудник не подвёл. Поднял голову и увидел, как падает навзничь Артур Порта, сражённый пулей в голову. Вслед за ним рухнул на колени Тадеуш Сабуро с прострелянной правой ногой, но всё ещё продолжая отстреливаться огненными стрелами своего излучателя. Его перекошенное болью и яростью лицо стояло у меня перед глазами.
   Я понял, что пора действовать по задуманному плану. Медлить больше было нельзя. Схватив за руку оглушённого боем, напуганного Мизу, я потащил его к городским воротам, старательно прикрываясь валявшимися повсюду камнями и корягами. Когда до цели оставалось не больше полусотни метров, я отдал Мизу свой излучатель и смиренно сложил за спиной руки, чтобы наш спектакль выглядел достоверно.
   Мизу отчаянно замахал руками, призывая людей в башнях над воротами не стрелять по нам. Те заметили нас и сразу же узнали его.
   - Не стрелять! Не стрелять! - донеслось сверху. - Это брат Кроды, брат Мизу!
   Мой провожатый почувствовал себя увереннее. Крикнул в ответ:
   - Я взял в плен землянина! Пропустите меня к брату! Я веду ему Камала!
   - Да, да, брат Мизу! Проходи! Скорее сюда, к нам!
   Мы с Мизу переглянулись. В его глазах я увидел загоревшуюся радость. Но подбежав к воротам, мы остановились как вкопанные, потому что навстречу нам неожиданно вышел Юн Хи. Он встал пред нами, преграждая нам дорогу, широко расставив ноги и напрягая бугры мышц. Глаза его горели гневом и яростью.
   - Мизу! Жалкий перебежчик! Как ты посмел снова появиться здесь? - гневно прокричал он, играя желваками.
   - Я привёл нашему брату вожака землян, Камала! - дрожащим от волнения голосом произнёс Мизу.
   - Что?! - презрительно прищурился Юн Хи. - Ты сумел пленить Камала?
   Он громко расхохотался и быстро приблизился к нам, сверля меня пронзительным тёмным взором.
   - Вот этот вот?.. Это и есть хвалёный Камал?
   Юн Хи с ещё большим презрением посмотрел на брата.
   - Так зачем ты привёл его сюда? Почему не убил? Что? Духу не хватило? Или решил похвастаться перед Кродой своей доблестью?
   - Крода хотел видеть его живым, - сглотнув слюну, сказал Мизу, глядя в смеющиеся глаза брата.
   - Живым! - пренебрежительно бросил тот. - Крода порой излишне мягкотел! Он должно быть забыл, как этот вот убил Гаддару? Так я сам воздам за его смерть смертью этого землянина!
   Юн Хи быстро выхватил из-за пояса острый тесак и замахнулся им на меня. Но ударить не успел, потому что Мизу решительно отпихнул его моим излучателем, который всё ещё держал в руках. Обескураженный Юн Хи, пошатнувшись, отступил на шаг назад и его глаза налились ещё большей яростью.
   - Ах ты, предатель!
   Размашисто полоснув Мизу своим тесаком, Юн Хи рассёк ему шею и грудь. Громко охнув, Мизу рухнул к его ногам, выронив оружие. Безразлично переступив через его мёртвое тело, Юн Хи угрожающе двинулся на меня, снова замахиваясь тесаком.
   Пригнувшись и уходя от этого удара, я успел выхватить из ножен свой нож и приготовился встретить новую атаку разъярённого, как бык, Юн Хи. Он накинулся на меня, нанося размашистые удары, один из которых достиг своей цели - острое лезвие резануло моё правое плечо, и из глубокой раны хлынула кровь.
   Пересиливая боль, изловчившись, я выбил из рук нападавшего его оружие и тут же нанёс ему несколько стремительных ударов: в бедренную артерию, в пах, в шею и последний смертельный удар, рассекающий его тело от ключицы до пояса. Хрипя и захлёбываясь собственной кровью, Юн Хи грузно рухнул наземь.
   Я выпустил из рук нож и упал на колени, тяжело дыша и зажимая рукой сочащуюся кровью рану. В это время из ворот выбежали трое вооружённых людей. Их недоумённые лица были черны от пороховой гари. Завидев мёртвые тела Мизу и Юн Хи, один из наёмников вскинул свой автомат, целясь мне в голову.
   - Нет! - Я быстро поднял руку, пытаясь остановить его. - Не убивай меня! Я Камал! Крода ждёт меня! Если ты приведёшь меня к нему живым, он щедро вознаградит тебя. Поверь, это правда. Я сдаюсь в ваши руки... сам!
   Я смотрел на бородатого громилу, тяжело дыша и морщась от боли. На лице у того появилось сомнение. Он неуверенно опустил автомат и обратился к одному из своих подельников:
   - Вот что, Чэнь! Похоже, он говорит правду... Я пойду, доложу Кроде, что его братья мертвы и что мы взяли в плен самого Камала!
   - Ага! Это ты здорово придумал, Акампа! - насупился наёмник по имени Чэнь. - Значит, награда одному тебе достанется? А мы?
   - Болван! - беззлобно усмехнулся Акампа. - Вы поведёте его следом за мной, и награду мы поделим на троих! Понятно? Я друзей не обижаю!
   - Ладно, так и быть! - согласился Чэнь.
   Акампа поспешил в город, а оставшиеся наёмники грубо подхватили меня подмышки.
   - Давай, вставай, землянин!
  
  
  
    ГЛАВА ОДИННАДЦАТАЯ
  
    ИНФЕРНО
  
  
   Я поднял голову, всматриваясь в огненное зарево. От вздымавшихся вверх клубов дыма почернело всё небо. Куда бы не падал мой взгляд, повсюду плясали бешенные языки пламени. Пожар пожирал город. Меня вели среди пылающих домов по мощённой жёлтым камнем улице, поднимавшейся круто в гору, на вершине которой среди густой зелени высился тот самый дворец, до которого ещё не добрался всё пожирающий огонь.
   Фасад дворца истрескался от солнца и солёного морского ветра, но всё же не потерял былого великолепия белоснежного мрамора, украшенного резными гирляндами каменных лотосов. Массивное прямоугольное основание дворца, украшенное по углам сводчатыми башенками, несло на себе верхние этажи, поднимавшиеся семью уступами к мрачному синему небу. Этажи венчались длинными, выдававшимися вперёд балконами и открытыми террасами. В проёмах высоких арочных окон виднелось золотое литьё и серебряная ковка, а за витражными стёклами таились дворцовые покои.
   Стены дворца почти вплотную подходили к краю отвесной скалы, где бурлил тот самый водяной великан. Его поток был окружён десятками живописных струй, которые оттачивали огромные валуны, поросшие изумрудным мхом. Тучи водных брызг взлетали в небо, окрашиваясь багровым заревом пожара, и казалось, что это потоки крови обрушиваются вниз, питая ею океан.
   Кровь сочилась и из раны на моём плече. Она стекала по рукаву на каменные уличные плиты, и за мной тащился приметный тёмный след. Я брёл, не обращая на это внимания, подгоняемый бородатыми вооружёнными людьми, и думал лишь об одном: "Где-то здесь, в этом дворце Крода скрывает мою Юли. Только бы она была жива!". Надежда на её спасение не угасала в моём сердце ни на минуту.
   Меня провели по широкой каменной лестнице между притаившихся каменных драконов и через высокие двери с резьбой завели во дворец. Широкий коридор венчался высоким расписным потолком, поддерживавшимся чёрными колонами с навершиями в виде позолоченных голов мифических гадов, и терялся где-то в глубине здания. По бокам в него выходили узкие аркады, ведшие в просторные залы, устланные мрамором, на котором валялись сотни обожжённых и истекающих кровью раненных бойцов из армии Кроды, оглашавших своды залов стонами и криками о помощи. Вид их заставил содрогнуться моё сердце. Послушные воле Кроды, они пошли за него на бой, не ведая последствий своего опрометчивого поступка.
   Мои конвоиры остановились у входа в самый дальний зал, откуда доносились громкие голоса: мужчины и женщины. Я без труда догадался, что говорившими были Крода и, вероятно, одна из его жён.
   Голос женщины звучал осуждением и обидой. Она громко восклицала:
   - О, гора свирепости и злобы! Пока твои враги сжигают наш город и рушат его стены, ты восседаешь здесь, как последний трус, восхваляя сам себя и свою неуязвимость! Как ты можешь после этого садиться на свой излюбленный трон, который достоин только бесстрашных царей?! Ты думаешь, что твои сторонники не предадут тебя, видя всё это? Да, они разбегутся, когда стены Чанчжен падут под напором землян! Раз уж твой родной брат перешёл на сторону твоего врага, как ты можешь надеяться на верность своих подручных, думать, что они не предадут и не свергнут тебя? Где твоя мудрость, которая когда-то прельстила меня? Ты растерял её от жажды признания и славы! Ты потерял даже чувство стыда, возжелав чужую жену, приведя её сюда, в свой дом и поселив рядом со своими законными жёнами!
   - Замолчи, Падма! - ответил ей раздражённый мужской голос. - Не заставляй меня потерять к тебе уважение! Ты глупая женщина и не знаешь о причинах моего поступка!
   - Любые причины не способны оправдать твоего недостойного деяния! - горячо возразила жена Кроды. - Людская молва подобна ветру, разносящему опавшие листья. Вести о твоём гнусном поступке уже гуляют по материку. Когда они разрастутся до гигантских размеров, то нанесут тебе непоправимый вред! Ты с пренебрежением относился к своему врагу и напрасно! Даже огнём, или болезнью, или змеёй на земле нельзя пренебрегать! Земляне взяли столицу, и пришли сюда. Что теперь остаётся тебе?.. А ты по-прежнему сомневаешься и медлишь, и в этом твоё грядущее поражение!
   - Поражение?! - грозно воскликнул Крода. - Мои враги повержены под стенами города! Даже мой брат сложил там голову за своё предательство! И ты говоришь о моём поражении?
   - Битва ещё не закончилась, - возразила ему Падма. - И снаружи ещё слышны её раскаты, ещё полыхает огонь. Твой дворец переполнен раненными и умирающими солдатами! А, сколько полегло там, на берегу океана! И кто остался у тебя? Горстка твоих телохранителей?
   - А, брось! - отмахнулся от жены Крода. - Судьба землян всё равно предрешена и погибших среди них не меньше. Теперь я уничтожу их всех и покажу всей Гивее свою силу! Мои люди захватили их лидера - Камала! Он теперь в моих руках, как и его жена! Что они могут после этого сделать мне? Сейчас его приведут ко мне, и ты увидишь, как он жалок и беспомощен. Вы все увидите!
   - Я не собираюсь смотреть на это! - отрезала Падма. - Он пришёл сюда за своей женой, и справедливость на его стороне!.. Ах, как бы я хотела, чтобы он победил тебя - твою гордыню, твои безмерные амбиции и твою алчную спесь! - добавила она, и голос её наполнился нервным весельем.
   - Ты смеешь желать мне смерти, Падма?! - крикнул, вскипая, Крода. - Мне, кто заботился о тебе все эти годы, кто привёл тебя в свой дом - в этот дворец, достойный богинь?! Это твоя благодарность? Прочь! Убирайся прочь с моих глаз! Я не желаю больше видеть тебя! Вон из моего дома! Иди туда, где ещё бушует битва, и пускай Всевышний решает твою судьбу!
   Я услышал женский плач и лёгкое позвякивание браслетов от быстрых удаляющихся шагов. Затем раздался грозный окрик Кроды:
   - Эй, вы! Кто там есть? Приведите ко мне Камала!
   На его зов один из конвоиров сильно толкнул меня в спину. Я вошёл в зал, сводчатый потолок которого ещё не потерял своего великолепия.
   Арочное окно занимало одну из стен зала, выходя на балкон и плоскую площадку на вершине скалы, и заглушало мерный шум падающей со склона воды. Справа на стене располагалось огромное мозаичное панно, изображавшее сцены какой-то древней битвы. Под ним на возвышении стояло глубокое деревянное кресло с золочёными подлокотниками в виде оскалившихся львиных голов. Оно действительно походило на царский или княжеский трон.
   Около кресла остановился хмурый человек, квадратное лицо которого выглядело грозным из-за сдвинутых низких бровей и хищного крючковатого носа. Лицо это обрамляла курчавая борода больше похожая на многодневную щетину. Человек был широк в плечах, но ниже меня ростом. Тяжёлая голова его с большими отвислыми ушами покоилась на короткой мускулистой шее, а в широко расставленных узких глазах таился какой-то дьявольский огонь.
   На нём была надета длинная чёрная рубаха армейского кроя с накладными карманами и оборванными погонами. Она была подпоясана кожаным ремнём с висевшей на нём кобурой и ножнами большого ножа. Сквозь распахнутый ворот просматривалась могучая волосатая грудь. Обут человек был в ботинки со шнуровкой на толстой рифлёной подошве.
   Я видел этого человека впервые, но мне казалось, что я знаю его давно. Так вот он какой, Крода на самом деле!
   При моём появлении он раздражённо выкрикнул:
   - Я сказал привести ко мне пленного Камала! А вы кого привели, ослы!
   Крода порывисто подошёл к бородатому наёмнику, тому, что поспешил к нему с известием о моей поимке, и, выхватив из кобуры увесистый пистолет, приставил ствол к виску бородача.
   - Акампа! Неужели так сложно исполнять мои приказы?
   Крода взвёл курок, скалясь в ехидной усмешке.
   - Что там у тебя, в голове? А? Давай взглянем вместе!
   - Господин! Это и есть Камал! - испуганно пролепетал бородач, покрываясь от страха испариной.
   - Что? Что ты несёшь?!
   Крода опустил пистолет и отступил на шаг, всматриваясь в моё лицо.
   - Камал?.. А ведь и в правду, это ты! - обрадовался он, и грозное лицо его наполнилось весельем.
   - Ужасно выглядишь! - сообщил Крода, оглядывая меня с головы до ног. - Снимите с него защитный жилет! - приказал он. - Почему наш пленник до сих пор в нём? Вы бы ему ещё оружие оставили!
   Охранники поспешно сорвали с меня защитную броню, швырнули её на каменный пол. Морщась от боли, я схватился за раненную руку.
   - Ну вот, так значительно лучше, - удовлетворённо кивнул Крода. - Как видишь, ты полностью в моей власти! - сообщил он, усаживаясь на свой импровизированный "трон" и оглаживая резные головы львов.
   Лицо его светилось самодовольной радостью.
   - Где моя жена? - скрежеща зубами от боли, грозно спросил я.
   - Жена? - Крода приподнял одну бровь. - Бхуми? Она здесь, рядом, в покоях вместе с моими жёнами. Там и твой сын. За ним присматривает моя сестра, Вибха. Помнишь её?
   Он пристально взглянул мне в глаза. Сообщил:
   - У тебя родился славный мальчик, Камал! Настоящий красавец! Думаю, его ждёт большое будущее.
   - О чём ты? - не понял я. - Разве ты не собирался убить их обоих?
   - Убить? Ну, что ты!.. Хотя за жизни трёх моих братьев и оскорбление сестры это было бы неплохой ценой! А? Как ты считаешь?
   Крода склонился ко мне, поигрывая пистолетом. Глаза его сузились и стали холодными.
   - Но нет, я не так дик, как, наверное, думаешь ты. Разве можно убивать такую красоту? Её так мало в этом мире! Так мало! - повторил он с искренним сожалением. - Кругом одни ущербные уроды!
   - Ошибаешься, - сквозь зубы процедил я. - И на этой планете, среди этих людей достаточно красоты. Нужно лишь суметь увидеть её.
   - Брось, Камал! - презрительно отмахнулся Крода, вальяжно откидываясь в своём "троне" и закидывая нога на ногу. - Подумай, откуда ей здесь взяться? Уродство способно плодить только уродство! А то в свою очередь рождает новое уродство. И оно размножается с невиданной быстротой. За последние сто лет людей на Гивее стало в семь раз больше, чем было раньше и они не стали лучше или красивее! Так протягивается бесконечная цепь постепенной и неуклонной деградации нашего народа.
   Эти уроды только жрут и гадят, желая для себя лёгкой жизни и развлечений. Каноны истинной красоты утрачивают в их глазах былую ценность. Любая красота или совершенство воспринимается ими как угроза для себя. Они корчатся в гримасах отвращения и глотают слюни зависти, глядя на по-настоящему красивых людей, которые странным стечением обстоятельств иногда всё же появляются в этом мире, но которых с каждым днём становится здесь всё меньше и меньше.
   Крода поморщился, словно, его мучила застарелая рана.
   - Единственное желание, рождающиеся в убогом мозгу уродов при виде настоящей красоты - уничтожить, растоптать её, облить грязью, чтобы хоть как-то возвыситься над ней: через унижение, через боль и страдания, - продолжал он. - Красота им не нужна, по-тому что она требует сил и воли хоть как-то изменить самого себя. А это, самое страшное для них - осознать себя неполноценным и неспособным ни к каким переменам! Поэтому красота для них вредна, как заразная болезнь. Оттого-то среда уродов, борясь с красотой и пытаясь избавиться от чувства собственной ущербности, и создаёт себе новые извращённые каноны красоты, основанные на принципе: красив тот, кто менее уродлив среди других уродов. Так на пьедестале славы со временем оказывается самое мерзкое уродство, которое у тебя бы не вызвало ничего, кроме рвотных рефлексов и чувства омерзения... Разве ты не заметил этого сам в своих школах, которые вы открыли по всему Южному материку? Не заметил, глядя на людей, окружающих тебя?
   - Я вижу возможность исправить их, раскрыть им глаза, заставить задуматься и увидеть прекрасное и в себе и в ближнем. Это тяжелый и долгий путь, но это путь к свету! Нет ничего важнее, чем сделать человека лучше!
   Крода брезгливо усмехнулся, но в его усмешке снова проскользнула печаль сожаления.
   - Перестань пороть чушь, Камал! Этого не будет никогда! - уверенно сказал он. - Увещеваниями и личным примером ничего и никого не изменишь! Ты не поверишь, но мне тошно жить в таком мире, - доверительно сообщил он, склоняясь вперёд. - Ведь Чой Чо Рен достал из людей всю мразь, всю ненависть, всю агрессию - самые поганые, самые низменные, самые чёрные черты человеческой натуры. И вместе с тем он свёл образованность этих людей до нуля, заставив их верить во всяких шарлатанов-знахарей и псевдо-провидцев. Вот почему они смотрят на него чуть ли не как на бога, внимая любой его лжи, произносимой с трибун или экранов, принимая её за откровение с небес, за истину в последней инстанции!
   Губы Кроды снова скривились в брезгливой усмешке.
   - Он говорит им, что еда, которую они ели последние десятилетия, вредна для их здоровья. Он говорит, что она вызывает смертельные болезни, и они верят ему! Они готовы смиренно поедать траву и коренья, или отправляться ловить рыбу и всякое зверьё, но верят всей этой лжи! Им даже невдомек, что на самом деле правительству просто нечем кормить свой народ. Ведь всё продовольствие после революции производилось из сырья, поставляемого с Земли и по земным технологиям.
   А теперь, когда Чой Чо Рен твердит о том, что Земля хочет захватить эту проклятую планету, - планету, так и не ставшую искуплением за грехи наших предков, - твердит, что Земля и земляне стали для нас главными врагами, производить продовольствие стало не из чего и некому! А выращивать что-то самим, чтобы прокормить всё население, уже не получится: поля заросли травой, скот давно перебит и съеден. И кто будет этим заниматься теперь здесь? С самой революции все только и делали, что торговали завезёнными с Земли товарами и продовольствием. "Освобождённый труд" отучил народ зарабатывать себе на хлеб честным трудом. Теперь же, когда торговать стало нечем, большая часть населения влачит нищенское существование... Но всё равно все эти людишки по-прежнему верят своему лживому вождю! Они продолжают упорствовать в своих примитивных мечтаниях и устремлениях, надеясь на сказочное возвращение былых времён!.. Тупые ублюдки! И это их нужно жалеть и выводить за руку к свету?
   - Они не виноваты в том, что они такие, - убеждённо сказал я. - Дай им устроенную, сытую жизнь, и они больше не станут тратить её на борьбу за выживание. Они начнут развиваться духовно, стремиться к новым целям, познавать мир и себя.
   - Ты думаешь, сытая жизнь заставит их стремиться к высотам духовности? - Крода отрывисто расхохотался. - Да сколько ты не насыщай их ненасытные утробы, всё равно им будет мало! Ты сам прекрасно знаешь об этом, потому что осуждал их тогда, на празднике. Уже забыл?..
   Он пристально посмотрел на меня.
   - И ты думаешь, каждый из них способен приложить хоть каплю усилий для индивидуального роста? Как бы, не так!
   - По отдельности нет, не приложат. Должно быть коллективное стремление, общие усилия, общее движение к единой цели! Только так возможны изменения в лучшую сторону.
   - Камал! Ты сам загоняешь себя в тупик: нельзя дать благополучия всем, прежде чем люди изменятся в лучшую сторону, но и изменить людей невозможно, пока существует неравенство, нищета и голод! Где же выход? Это замкнутый круг! Так как же ты хочешь выводить этих людей за руку к свету?
   Крода смотрел на меня смеющимися глазами.
   - Да они отрубят тебе эту руку при любом удобном случае, если кто-то посулит им больше, чем сможешь обещать ты, и для достижения этого не нужно будет прикладывать никаких усилий, и не нужно будет менять самого себя - любимого и неповторимого! Вот почему такой народ, народ который позволил себя соблазнить сладкими речами своего правителя и стал таким, каким он стал сейчас, обязан нести ответственность наравне со своим вождём! И я очищу эту планету и дам ей новое будущее!
   - Каким образом? - мрачно усмехнулся я.
   - Ты напрасно смеёшься надо мной! - презрительно прищурился Крода. - Здесь нужно действовать по-другому, не так, как вы. Все эти школы, фильмы, разговоры о светлом будущем - всё пустое! Этот путь требует времени - тридцать-сорок лет потребуется, чтобы перевоспитать существующее поколение, приложив громадные усилия. И это без всякой гарантии успеха. У меня нет времени на всё это!
   - Чего же хочешь ты?
   - А! Стало интересно? - расплылся в довольной улыбке Крода и погрозил мне пистолетом. - Я не зря обратил свой взор к вам, к землянам! Вместе с тобой мы могли бы дать начало новым поколениям гивейцев, породить здесь новую жизнь - совершенную в своей красоте и гармонии, такую же, как у вас, на Земле. Даже лучше!.. Но ты отказал моей сестре: ты и твой друг отвергли её! - Он нахмурил брови. - А ведь она из тех немногих, кто может гордиться своей красотой и не бояться быть растоптанной завистниками!
   - Твоё желание искусственно создать совершенных людей неизбежно приведёт к банальному отделению этих "совершенных" от всех остальных, к их замыканию в своём узком мирке, который, в конце концов, превратится в секту, где все "совершенные" неизбежно деградируют. Любое действие таких людей в несовершенном мире станет направлено не на улучшение этого мира, а на стремление занять более высокое положение в социальной иерархии пользуясь своими способностями. Змея снова укусит свой хвост и ничего не изменится.
   Вот почему и необходимо вначале изменить социальные отношения в обществе. Необходимо добиться некого минимума, при котором появится возможность раскрытия самых высших качеств каждого человека. А этот минимум возможен только при наличии неотчуждённого труда, снимающего с человека давление конкурентной борьбы за выживание. Для этого и совершалась здесь революция, ради этого были принесены все жертвы... И раз эта революция не привела к желаемому результату, сейчас прежде всего необходимо объединение всех единомышленников, заинтересованных в усовершенствовании человека - его сознания и его тела, чтобы общими усилиями зародить и направлять коллективные устремления гивейцев в лучшее будущее. Только так и никак иначе.
   - Все религии мира учат нас, что персональная победа над злом возможна! - убеждённо воскликнул Крода. - Каждый может достичь личного спасения и стать совершенным в любом несовершенном обществе! Я верю мудрецам древности, верю, что оптимальной стратегией для достижения всеобщего счастья является личное совершенствование! Только совершенные физически люди, способности которых неподвластны обычному человеку и кажутся ему чудом, размножившись и достигнув перевеса среди остальных по своему количеству, смогут создать совершенное общество... Да, оно тогда станет совершенным автоматически!
   - Это не так, - покачал я головой. - Необходимы общие усилия по изменению этого мира, а не усилия одиночек, стремящихся вывести некую совершенную породу человека, создать сызнова новую по своей природе жизнь. Нужно выработать особый способ воспроизводства общественной жизни, такое социальное состояние, при котором возможно будет уравновесить на острие лезвия две противоположности: стремление к социальному равноправию всех членов общества с желанием к духовно-элитарному возвышению тех из людей, кто обладает творческими способностями. Но при этом никогда нельзя отказываться от усилий по развитию личности каждого. Только так и никак иначе! А не так, как хочешь ты. Даже если твои усилия увенчаются успехом, что делать со старой жизнью? Как быть с ней?
   - Уничтожать! - убеждённо и спокойно сказал Крода. - Выкашивать, как сорную траву, которая мешает цвести саду или убивает плодородные всходы. Сначала истребить самого Чой Чо Рена - если бьёшь змею, бей её по голове! Потом перебить всех его сановников и приспешников - потеряв своего вождя, они станут бессильны. А уж затем раздавить хвост самой змее!
   Он посмотрел на меня и глаза его вспыхнули дьявольским огнём.
   - И только я смогу это сделать! И только террор обеспечит успех преображению этой планеты - тотальное уничтожение всей этой мрази, чтобы раз и навсегда очистить здесь поток жизни! Три года назад у меня уже получилось подойти к Чой Чо Рену достаточно близко. Правда, тогда возмездию помешала моя дрогнувшая на мгновение рука, и нашему любимому вождю повезло остаться в живых. Но больше такого не будет!
   - Так это был ты?! - воскликнул я. - То покушение на Чой Чо Рена, три года назад, после которого запустился весь этот ужасный маховик репрессий против землян и противников режима?
   - Да, это был я и мои люди! - гордо сообщил Крода, снова разваливаясь на своём "троне". - Ваш идеализм меня жутко раздражал тогда... Да и сейчас тоже раздражает не меньше! Мне захотелось преподать вам урок, показав истинное лицо того, кого вы так заботливо опекали все эти годы. Надеюсь, мой урок пошёл вам на пользу?
   - Ты не менее глуп, чем те, с кем хочешь бороться, раз говоришь и думаешь так! - покачал я головой, насмешливо глядя на него. - Настоящим революционером движет не ненависть, а чувство любви - любви к человечеству. А ещё желание справедливости и правды. Без этого невозможно устроить подлинную революцию.
   Крода усмехнулся, выслушав меня, и надменно сдвинул брови.
   - Тогда я приехал в Шеньчжоу, чтобы посмотреть, кого же ты предпочёл моей сестре, - медленно произнёс он, выпрямляясь. - Увидев твою жену и беседуя с ней, я понял, что она достойна такой верности. Бхуми достойна даже большего - почитания! Я бы дорожил такой женой, как самой большой драгоценностью на свете... А вот ты решил рискнуть её жизнью. Почему? Ведь ты тогда догадался, кто я такой на самом деле. Я хотел, чтобы ты догадался! Ты понял, и смело оставил жену одну, в опасности!
   Крода пристально посмотрел мне в глаза, оглаживая свою бороду.
   - Неужели твой долг перед кем-то превыше твоей любви к этой женщине?.. Или у тебя был какой-то план? А, Камал?.. В чём был твой план? Расскажи мне, расскажи сейчас! Мне интересно узнать это.
   - Вначале я надеялся, что моя жена сможет убедить тебя.
   - Убедить в чём? - не понял Крода.
   - Присоединиться к нам.
   - Присоединиться к вам? - Крода поднял одну бровь в искреннем удивлении. - Ты считаешь, что у меня и у вас есть что-то общее? Ты действительно так считаешь?
   Его охватило неожиданное веселье.
   - Тогда мне показалось, что есть. Мне казалось, что выбранный тобой путь террора единственно возможный на этой планете.
   - А теперь ты так не думаешь? - Глаза Кроды вспыхнули недобрым огнём.
   - Нет. Я ошибался... из-за своей слабости. Мне не хватило тогда терпения и духа, чтобы понять, что это дорога в никуда. Террор - это путь в пропасть, откуда уже не будет возврата! Тогда я захотел показать это всем, сорвав с тебя маску благочестия, показать опасность вступления на путь преступлений и убийства, избранный тобой!
   - Значит, ты считаешь меня убийцей? И ты не такой, как я? Да? - с издёвкой спросил Крода и усмехнулся.
   - Я - другой!
   - Ей, Акампа! - неожиданно резко выкрикнул Крода. - Позови там кого-нибудь! Пускай приведут его жену! Быстро!
   Гневно сверкая глазами, он вскочил со своего места и подошёл ко мне. Наёмник поспешно выбежал из зала.
   - Что ж, сейчас мы выясним, кто из нас лучше! - с ехидством сказал Крода, прохаживаясь передо мной.
   Я не слушал его. Сердце в моей груди неистово забилось в волнительном ожидании встречи с любимой. Наконец-то я увижу её после шести месяцев разлуки!
   В коридоре раздались тяжёлые шаги нескольких человек и лёгкая поступь женских ног. Через минуту в зал вошёл всё тот же охранник, которого Крода послал за Юли. Он встал на прежнее место рядом со мной. Вслед за ним в зал вошли двое бородатых здоровяков, которые привели мою жену.
   Сердце моё сжалось от боли при виде её осунувшегося, переполненного горькой печалью лица.
   - Что тебе нужно от меня, Крода?! - с надрывом воскликнула она. - Когда ты перестанешь терзать меня своими домогательствами?! Неужели ты до сих пор не понял, что я люблю только своего мужа, и тебе нет места в моём сердце?!
   - Бхуми! Бхуми! К чему эти стенания? Ты должна радоваться и быть счастлива, ведь я привёл к тебе твоего любимого мужа! - Крода подошёл к Юли, встал у неё за спиной и, крепко схватив её за плечи, развернул в мою сторону. - Вот, смотри сама!
   Несколько мгновений в глазах Юли смятение мешалось с сочувствием и болью. Затем они наполнились радостью и засветились, как прежде.
   - Максим! Ты пришёл за мной! Любимый!
   Она попыталась броситься ко мне, но Крода держал её крепко. Видя это, я стиснул кулаки.
   - Что? Что ты сказала? - не понял Крода. - А! Ты, наверное, думаешь, что твой муж явился сюда, чтобы спасти тебя? Нет, нет! - покачал он головой. Склоняясь к самому её уху, вкрадчиво произнёс: - Это не он пришёл к тебе! Это я привёл его сюда, чтобы ты увидела, как он слаб и беспомощен перед моей силой!
   Юли бросила на него презрительный взгляд.
   - Да, моя дорогая Бхуми! - тем же тоном продолжал Крода. - Твой муж мой пленник, как и ты!
   - Это я пришёл к тебе! - сказал я, глядя на него. - Пришёл за своей женой!
   Лицо Юли засияло радостью от моих слов.
   - Что? - Крода надменно взглянул на меня.
   - Он правду говорит, хозяин! - боязливо произнёс один из телохранителей Кроды. - Мы никогда не смогли бы пленить его, даже раненного! Но он сам сдался в наши руки, назвался Камалом и потребовал привести его сюда.
   Крода грозно посмотрел на говорившего.
   - А вы поспешили приписать себе заслугу его пленения! Жалкие ничтожества! Какая от вас польза, если вы не можете справиться даже с одним человеком?! За что я плачу вам деньги?
   Мне показалось, что Крода сейчас взорвётся от негодования, но он сдержался и, взяв себя в руки, снова повернулся ко мне. Хмуро сказал:
   - Пускай так. Но ваша жизнь сейчас зависит только от моей воли, как и жизнь вашего ребёнка... Но не бойтесь - я не убью его!
   Он посмотрел на меня.
   - Твой сын выполнит то, чего не захотели сделать ни ты, ни она.
   - Нет! Мой сын никогда не будет служить чёрному делу! - гневно воскликнула Юли, снова пытаясь вырваться из его рук.
   - Глупая женщина! - усмехнулся Крода, продолжая крепко держать её за плечи. - И ты, и твой сын, и твой муж - все вы в моих руках! И ты думаешь, что как-то сможешь повлиять на моё решение? Теперь настало моё время, и только я буду решать судьбы людей на этой планете! Любовь это проявление слабости, Камал. Слабые никогда не поднимут головы и не станут сильными! Лишь презирая слабых и убивая уродов, можно стать по-настоящему сильным и единым народом. И я сделаю народ Гивеи великим народом! А ваша Земля пускай завидует нам издалека!
   - Глупец! Собственными руками ты прокладываешь путь к своей гибели! - презрительно бросила ему в ответ Юли, не переставая сопротивляться. - Сейчас ты торжествуешь временную победу, совершая злодейства, но эта победа - пустая иллюзия! Ты слеп и не видишь, как сам, по своей воле навсегда стираешь с лица Гивеи своё имя! Тебе придётся платить за свои злодеяния слезами, жалкое ничтожество! Твоя спесь обернётся для тебя же крахом всех твоих надежд. Похищение чужой жены - тягчайший грех на этой планете! Люди узнают, что твоё сердце изъедено пороком, что оно жаждет овладеть чужой женой! Кто тогда пойдёт за тобой? Только грубое животное, которое хуже трусливого пса, может пасть так низко!
   - Заткнись! - озлобленно выкрикнул Крода, но это нисколько не смутило Юли.
   - Не будь слепым безумцем, не ведающим, что его ждёт впереди! - продолжала она. - Всё, что у тебя есть сейчас, может сгореть в одночасье в жарком пламени мести, обратившись в горсть пепла! Мой муж вырвет меня из твоих рук и тогда тебе не жить! Подумай сам, как повёл бы ты себя, если бы кто-то похитил твоих жён и домогался бы их любви? Остался равнодушен?.. Лишь тот, кто чтит и уважает женщину, независимо от того, чья она жена, никогда бы не навлёк такой позор на свою голову!
   - Крода! Отпусти её! - грозно сказал я.
   - А то что? - усмехнулся он, и в глазах его появилось дьявольский огонь. - Что ты сделаешь?.. Что ты можешь сделать теперь?! - надменно спросил Крода, выпрямляясь.
   Он рассмеялся - громко и отрывисто - и медленно достал из ножен нож. Так же медленно приложил его к горлу Юли.
   - Нет! Стой! Не делай этого!
   Я рванулся вперёд, собираясь броситься на него, но стоявшие рядом со мной головорезы крепко стиснули меня с обеих сторон. Один из них впился пальцами в рану на моём плече.
   Жгучая боль захлестнула тело огненной лавой. Сквозь туман я видел только глаза Юли, в которых застыла безграничная тоска. Отчаяние охватило меня. Едва держась на ногах, я почувствовал себя беспомощным и слабым перед грозящей моей любимой смертельной опасностью.
   "Нет, этого не может быть! Неужели всё снова повторяется? Неужели я опять потеряю её, но на этот раз навсегда?" - неустанно проносилось в моём мозгу.
   Крода внимательно наблюдал за мной. Я видел, что моё замешательство доставляет ему несказанное удовольствие. Дьявольский огонь в его глазах разгорался всё сильнее. Он вкрадчиво произнёс:
   - Ты думаешь, это я убиваю её?
   Я не слышал его. Я видел только глаза своей любимой.
   - Максим! - позвала она, протягивая руку в мою сторону, словно в прощальном жесте.
   - Нет, это ты убиваешь её! - холодно усмехнулся Крода и резко провёл рукой вниз. - Ни тебе и не мне!
   - Нет!!!
   Я рванулся из последних сил из рук державших меня охранников, пытаясь дотянуться до любимой. В это мгновение её горячая кровь брызнула мне в лицо. Помертвелый взор затуманился и спустя мгновение погас. Юли медленно осела на каменный пол, к ногам своего убийцы, который с нескрываемым торжеством смотрел на меня.
   Сердце моё упало в какую-то тёмную пропасть, куда провалился и я, больше не видя ничего вокруг. Затем что-то тяжёлое ударило меня сзади в затылок, окончательно гася сознание. Потеряв равновесие, я полетел в беспросветную тьму...
  
  
  
   ГЛАВА ДВЕНАДЦАТАЯ
  
   ДЕСЯТАЯ СТУПЕНЬ
  
  
   ...Тьма. Вокруг была только тьма, из которой я выплывал, как из глубины чёрного колодца - тяжело, медленно, рывками. Сознание возвращалось, заполняя беспомощное тело, одеваясь в него, как в изношенные одежды.
   Я с трудом приоткрыл веки: перед мутным взором появилась серая плоскость, уходившая в бесконечность, на которой в луже крови неподвижно лежала Юли. Спутанные волосы её были сбиты на лицо, и я не мог его увидеть. Я видел только раскинутые в стороны руки любимой, словно, пытавшиеся ухватиться за гладкий пол застывшими в предсмертной судороге пальцами.
   Моя щека лежала в её крови, и я чувствовал запах этой крови, но я не чувствовал её тепла - тепло ушло...
   Душа моя была пустой и холодной, а сердце казалось тяжёлым куском льда, тяготившим грудь.
   Кто-то ещё был рядом. Я с трудом оторвал голову от липкого пола и покосился вправо.
   На своём подобии трона прямо передо мной сидел Крода и терпеливо ждал. Его землисто-зелёные глаза под взъерошенными бровями насторожились, когда он заметил, что я пришёл в себя.
   Чуть склонившись вперёд, он воскликнул с нескрываемой издёвкой:
   - С возвращением, Камал!.. Или правильнее Максим?
   Крода снова откинулся на спинку своего "трона", вальяжно закинул нога на ногу и, постукивая никелированным дулом пистолета о колено, погладил курчавую бороду.
   - Ты мертвец... - прохрипел я, едва шевеля распухшими губами.
   - Что?.. Мертвец?.. Я?..
   Крода порывисто склонился в мою сторону, и глаза его наполнились жутковатым весельем.
   - Брось, Максим! - отмахнулся он, скалясь в улыбке. - Оглянись вокруг: бескрайнее море мертвецов разлилось по всей планете! Нет, не тех мертвецов, что упокоятся в могилах, а тех, что всё ещё живы, но души их давно мертвы... Да, они и не были никогда живыми, они родились такими! Ты забыл о них?.. А?..
   Он сел в прежнюю позу, продолжая поигрывать пистолетом.
   - Ты же знаешь, сколько у нас, на Гивее накопилось всей этой человеческой дряни! Кто-то из них много веков творил здесь беззаконие и бесчестие, сеял ложь вокруг себя. Другие, просто молча, внимали этой лжи, покорно принимали это беззаконие, ставя выше чести сытую жизнь и кажущееся благополучие...
   Эти были, пожалуй, куда страшнее первых, потому что своим бездействием и равнодушием усиливали власть скверных людей... Но и те, и другие по-своему умножали зло, копили его, все больше погружая эту планету во мрак безысходности. Поэтому и выживали в этом мире только мелкодушные приспособленцы, доносчики, палачи и угнетатели. А все хорошие люди сникали и умирали, как цветы в темноте. Мне снова приходится тебе рассказывать об этом! Зачем?
   Крода сокрушённо покачал головой, словно учитель, наставляющий неразумного ученика.
   - Значит, ты хочешь помочь хорошим? - сплюнув кровь, с безразличием спросил я. - Помочь одним, убивая других... тех, кого посчитаешь плохим?
   - Именно! Зачем жалеть эту дрянь, этих ничтожных людишек с их мелкими чувствами? Что от них проку? Неужели ты так и не понял, чего я здесь добиваюсь?
   Крода снова порывисто наклонился вперёд и, опершись локтями о колени, стал играючи помахивать пистолетом. Сейчас он казался мне излишне порывистым, даже нервозным, и это особенно отталкивало в нём.
   - Вы же сами на своей Земле творите справедливость, действуя по закону немедленного противодействия любому злу: "Мне отмщение, и аз воздам!"... Так, кажется? - прищурился он и сплюнул в сторону прямо на мраморный пол. - И это правильно, это справедливо! Только так можно искоренить все подлости и мучения в этом мире! Палачи и всякая нечесть, которые необычайно размножились в последнее время, должны получать воздаяния всегда! - рассуждал он, потрясая в воздухе оружием. - Только террором можно изменить этот мир! Не единичными акциями против власти, нет - только массовым истреблением вредоносных и равнодушных людей! Так чего же ты воротишь от меня своё лицо, словно я говорю о чём-то сверхъестественном для тебя?
   - Мы никого не убивали... Никогда!
   Я с трудом повернулся на спину, и, опираясь на локти, попытался сесть.
   - Искоренять вредоносных людей можно только подведя их к осознанию и раскаянию. Нельзя уничтожить зло механически. Просто глупо... Это борьба с призраками, которая сделает их только сильнее. Они создадут новых призраков: преступлений, материальных богатств и опасностей. Ложь и беззаконие будут плодиться нескончаемо. Равновесие... необходимо равновесие, а не террор с его слепыми нападениями.
   Я сел и холодно посмотрел ему в глаза. Крода усмехнулся, но в глубине его зрачков затаилось любопытство и настороженность.
   - Твой террор вызовет рост страдания народа Гивеи и ничего больше... Любая борьба должна быть сбалансирована... Я же говорил тебе об этом. Необходимо непрерывное движение к счастью, восхождение к добру. Иначе ты потеряешь путеводную нить, и заслуживающие наказания останутся жить и продолжать свою мерзкую деятельность... Так было всегда. Подобные тебе мстители предавали смерти совсем не тех, кого следовало бы наказать... Я сам едва не ступил на этот путь.
   Я протянул руку и положил её на холодное запястье Юли, липкое от крови. Лёд в моей груди медленно растекался по всему телу. Хотелось убрать волосы, чтобы увидеть её лицо, но я страшился этого, боялся не увидеть в её глазах жизни.
   Сказал с сожалением и печалью:
   - Борьба вовсе не обязательно требует уничтожения. Если ты идёшь по пути Добра, нужны особые средства - безо лжи, мучений, убийства и озлобления. А иначе твоя победа будет означать для народа лишь смену угнетателей. И тогда тебя самого нужно будет уничтожить...
   Я взглянул на него, борясь с застывшим в горле колючим комом. Крода облокотился на львиноголовый подлокотник и посмотрел на меня сквозь презрительный прищур.
   - Мы могли бы разработать программу действий... такую, которую поймут все... Вам нужны справедливые законы... Не те, что установили здесь для охраны власти, собственности и привилегий... Законы для соблюдения чести и достоинства людей, для роста их духовного богатства, потому что психическое богатство человека - главная ценность, как и его жизнь!
   Крода усмехнулся, но ничего не сказал, продолжая настороженно слушать меня.
   - Вам нужны библиотеки, музеи, картинные галереи, скульптуры, музыка... И пресловутое неравенство распределения материальных вещей совсем не главная беда на пути к лучшей жизни... С законов... начинать нужно с законов, с подлинного общественного мнения и веры людей в себя...
   - Но это не террор! - раздражённо бросил Крода, и в глазах его блеснул холодный огонь озлобленности.
   - Да. Это революция.
   - Знаешь, я тебе вот что скажу...
   Он снова склонился вперед, помахивая пистолетом перед моим лицом.
   - Ты хочешь, чтобы я слепо подражал вам?.. Нет, Максим, способы борьбы уж позволь выбирать мне самому! Я многому научился у вас, но это наш мир, и ты забыл об этом!..
   - Хотя, конечно, ты можешь пойти со мной до конца, - щедро предложил он. - Твой ум, твои знания, твой авторитет бесценны. Вместе мы могли бы изменить этот мир, сделав его лучше. Из нас получился бы неплохой союз. - Крода пристально посмотрел мне в глаза сквозь презрительный прищур и покачал головой.
   - Но ты так не считаешь. Верно?
   - И что? Ты убьешь меня? Убьешь, как её...
   Я кивнул на бездыханное тело Юли. В ответ Крода равнодушно пожал плечами.
   - Выбор за тобой, Максим. Я не буду настаивать.
   С холодной улыбкой он поднял свой пистолет и направил его мне в лицо, взводя курок.
   Вот и всё... Сейчас он нажмёт на спусковой крючок и свет навсегда погаснет для меня... Жаль, что я так мало успел сделать для этого мира. Жаль, что больше никогда не увижу Земли.
   - Стой! - пересиливая боль, я поднял окровавленную руку. - Стой!
   В глазах Кроды появилась неподдельная заинтересованность. Он слегка опустил оружие и с любопытством посмотрел на меня.
   - Передумал? Это правильное решение! Я знал, что ты совсем не глупый человек!
   - Да... Пожалуй, я передумал... - медленно произнёс я. - Нельзя оставлять тебя здесь одного!
   Я резко согнул запястье поднятой руки и тут же раздался глухой, едва слышный хлопок.
   Пистолет выпал из рук Кроды и скатился к моим ногам. Выпучив от изумления и ужаса глаза, мой враг грузно повалился на позолоченный подлокотник своего "трона", издав тяжёлый предсмертный хрип. Голубая отравленная стрела в его горле на мгновение сверкнула ослепительной искрой.
   "Вот и пригодился мне подарок Торрены!" - подумал я, снимая с руки не нужное уже приспособление.
   На шум из коридора прибежали взволнованные телохранители Кроды. Подхватив с пола оружие, тремя выстрелами я свалил двоих из них на мраморный пол. Третий громила упал на колени около входа, схватившись за прострелянную грудь.
   Стрелять с левой руки мне было не совсем удобно. Тяжело поднявшись на ноги, я приблизился к поверженному телохранителю Кроды и добил его выстрелом в упор. Прислушался: из коридора доносились лишь стоны и крики раненных солдат, но никто больше не бежал в сторону этого зала.
   Я медленно вернулся к телу Юли, опустился рядом с ним на колени и осторожно убрал с лица жены слипшиеся кровью волосы. Её безжизненные глаза неподвижно смотрели в высокий потолок. Я провёл пальцами по лицу любимой, закрывая ей веки. Взяв на руки её неподвижное тело, поднял его с пола, чувствуя, как слабеют мои колени.
   Шатаясь, я двинулся к выходу, но не успел сделать и нескольких шагов, как моё внимание привлёк негромкий детский плач, доносившийся со стороны боковой залы. Дверь в него располагалась прямо за "троном" Кроды, там, где заканчивалось мозаичное панно.
   "Наш сын!" - вспыхнула в голове радостная мысль, и в туже минуту я услышал громкие женские голоса, доносившиеся из того зала. Оба голоса были мне знакомы.
   - О, горе нам! - с печальным надрывом восклицала жена Кроды Падма. - Грядут несчастные дни! Глупое упрямство твоего брата приведёт к истреблению всей нашей семьи! Нам всем суждено будет погибнуть в пожаре этой битвы! Солдатам Кроды не удалось сломить духа землян и ослабить их упорства. В их сердцах нет и тени страха! Зато наши воины напуганы и беспомощны перед их смертоносным огнём. Пожар бушует над Чанчжен. Даже этот дворец уже захлёстывают волны невыносимого жара!
   - Мы слабые женщины быстро сдаёмся, - возразил ей певучий голос, звучавший сейчас холодной уверенностью. - Это заложено в самой нашей природе. Наши слова, порождённые страхом, способны обратить удачу в злой рок! Ты, Падма, слаба и к тому же глупа!.. Вы все не верите в Кроду, хотя он ваш муж и повелитель! У меня же нет сомнений в том, что наши отважные воины справятся с кучкой землян. Даже боги содрогаются от смертельного ужаса, заслышав имя моего брата! Почему же ты, Падма, боишься? Устыдись своего страха!
   - Это не я глупа, - возразила ей Падма. - Это ты слепа в своей мстительной обиде, Вибха! Даже если твой брат убьёт предводителя землян Камала, который не возжелал тебя, за ним придут другие и приведут с собой миллионы воинов! Нам ли тягаться с Землёй? Неужели ты не видишь, что над нами нависла злая судьба? Сколько раз я просила Кроду вернуть Бхуми её мужу, отправить её назад под охраной брата Мизу!
   - Не упоминай при мне имя этого предателя! - пренебрежительно воскликнула Вибха. - Он сполна получил то, что заслужил!
   - Мизу оказался умнее своего брата, - возразила ей Падма. - Он понял, что Бхуми необыкновенная женщина. Она чиста и добродетельна. Она - воплощение высшей духовности и праведности! Причинение вреда такому существу не приведёт тебя к добру!
   - Ты пытаешься напугать меня? - изумилась Вибха. - Почему? Ты знаешь, что у нас их ребёнок. Вот он - их сын - лежит в этой колыбели и ждёт своего часа! Мой брат видит в нём наше будущее! Взгляни на это прекрасное дитя!
   Снова раздался детский плач. Я шагнул через порог в высокий арочный проём, прикрытый тяжёлыми занавесями. За ними моему взору открылись просторные покои.
   Высокий расписной потолок поддерживали колонны с крылообразными оглавьями. Казавшийся хрустальным пол с разноцветными вкраплениями был устлан коврами, а стены драпировками. Золотые светильники склонились в раздумье вокруг просторного, словно озеро, ложа, по изголовьям которого были разбросаны подвески из тёмно-зелёных камней, браслеты и ожерелья, слепившие лебединой белизной жемчуга. Тяжёлый шёлковый полог был украшен гирляндами благоухающих оранжево-рдяных цветов. Цветочное дыхание веяло в сонном воздухе, маня к сладостному отдохновению.
   Три женщины возлежали на этом царском ложе. Поясные повязки их переливчатых, почти ничего не скрывавших одежд висели, подобно поводьям распряжённых, отпущенных на волю кобылиц. Их лица походили на благоухающие лотосы, к которым стремятся пчёлы, чтобы упиться нектаром и охмелеть их цветеньем. Но их красота сейчас была омрачена тревогой. Все трое обратили свои взоры к двум другим женщинам, стоявшим около высокого створчатого окна рядом с детской колыбелью.
   Я без труда узнал в одной из них Вибху, хотя сейчас она и не походила на ту простую девушку из провинции - роскошный, шитый золотом наряд, массивные украшения на шее, в ушах и причёске делали её похожей скорее на сказочную принцессу или знатную княгиню древнего Востока.
   Не менее выразительной и слепящей богатыми старинными украшениями была и молодая статная большеглазая женщина, стоявшая рядом с ней. Интуитивно я догадался, что это, должно быть, жена Кроды по имени Падма. Заметив моё неожиданное появление на пороге этого величавого зала, она испуганно вскрикнула, и взоры остальных женщин тоже обратились ко мне.
   Но я больше не обращал на них внимания. Мой взор сейчас был прикован к шевелящемуся кулёчку из белоснежного шёлка в руках у Вибхи, из которого высовывались крохотные ручки и ножки.
   Тяжело ступая по гладкому полу, я подошёл к ложу, на котором возлежали жёны Кроды, и осторожно положил на него мёртвое тело Юли. Женщины боязливо отпрянули от него, испуганно забившись в подушки у изголовья.
   Я посмотрел на Вибху. В её глазах мешались изумление, тревога, отчаяние и гнев. Взгляд то останавливался на мне, то возвращался к бездвижному телу моей любимой, залитому кровью, которая стекала на шёлковые простыни и кружева этого порочного любовного ложа, где совсем ещё недавно развлекался поверженный мною несостоявшийся властитель Гивеи.
   - Твой брат мёртв! - безразлично бросил я, холодно глядя в глаза Вибхе.
   Жёны Кроды громко вскрикнули и залились рыданиями. Я заметил, как тонкие ноздри Падмы задрожали от волнения, а сузившиеся глаза Вибхи наполнились слезами.
   Она инстинктивно прижала большую голову моего малыша, которого всё ещё держала на руках, к своей груди. Сказала:
   - Мой брат защищал меня от вас! Это вы погрузили меня в необозримый океан скорби... Теперь же ты населил его крокодилами отчаяния и увенчал волнами ужаса!.. Это и есть выше добро, которое вы принесли нам?
   - Я предупреждала тебя! - сдавленным голосом произнесла Падма, поворачиваясь к ней. - Всё должно было закончиться так! Всё к тому шло, и вот оно свершилось!
   Падма прошла мимо меня, бросив в мою сторону взгляд полный скорби и отчаяния, и остановилась около тела Юли, страдальчески заломив руки.
   - Мадхава, Наянтара, Пурнима! - дрожащим голосом воскликнула она, обращаясь к остальным жёнам Кроды. - Посмотрите, какого ангела погубил наш муж!
   - В твоей груди сердце холодной змеи, Падма! - гневно воскликнула Вибха, сверкая глазами полными слёз. - Камал отнял жизни у трёх моих братьев и погубил твоего мужа, а ты заботишься о его мёртвой жене?
   Раскинутые, словно крылья птицы, брови Падмы нахмурились, твёрдый подбородок задрожал. Она сорвала массивное золотое ожерелье, висевшее на её шее, и швырнула его к ногам девушки.
   - Вот, возьми! Забирай своего брата! Он никогда не любил никого из нас. Мы все были для него только красивыми игрушками, тешившими его самолюбие. Даже той, к которой он воспылал преступной страстью, твой брат не дал ничего, кроме смерти! Поэтому не кори меня за моё равнодушие и холодность! Не кори!
   - Смерть... - рассеянно, словно в забытьи, повторила Вибха, медленно отступая назад, к окну и продолжая прижимать к груди моего ребёнка. - Она бродит по этому дворцу, ещё вчера наполненному радостью и счастьем...
   - Вибха! Отдай мне моего сына! - твёрдо сказал я, делая шаг в её сторону.
   Опустошённый взгляд девушки остановился на мне, казалось, не замечая меня.
   - Это вы принесли смерть в этот дворец! - медленно произнесла она. - Вы отняли у меня счастье!
   - Вибха! - окликнула её взволнованная Падма, тоже почувствовавшая неладное. - Верни Камалу его сына! Слышишь?
   Но в ответ девушка лишь отчаянно затрясла головой, словно защищаясь от её слов. Она продолжала пятиться назад, подходя всё ближе к распахнутой створке окна, за которым виднелся край обрыва, и глухо шелестела вода в невидимом водопаде.
   - Вибха! - снова позвал я. - Не заставляй меня отнимать жизнь и у тебя! Я не хочу этого. Отдай мне сына, и я уйду отсюда.
   Девушка взглянула на меня так, словно, мои слова пробудили её ото сна.
   - Жизнь... - медленно выговорила она. - Жизнь твоего сына...
   Она осторожно подняла ребёнка на руках перед собой.
   - Теперь она не нужна моему брату... И мне она тоже ни к чему...
   - Вибха! - вкрадчиво повторил я, делая в сторону девушки ещё несколько осторожных шагов. - Просто верни мне сына... Дай мне его... Ну же... Будь умницей...
   Я протянул к ней свои руки, но она испуганно прижала ребёнка к своей груди и проворно выскочила в распахнутую створку окна.
   - Нет, Вибха! Не делай этого! - крикнула ей вдогонку Падма, и её возглас подхватило сразу несколько испуганных женских голосов за моей спиной
   Я выпрыгнул в окно вслед за Вибхой, которая остановилась на краю обрыва. Выхватил из-за пояса оружие, направляя его на девушку.
   - Стой! - предостерегающе воскликнула она, подняв плачущего малыша перед собой.
   Сердце моё похолодело. Я взвёл курок, готовый выстрелить.
   - Стой, Камал! - решительно повторила Вибха. - Стой, где стоишь! Иначе... иначе не станет его! Может, тогда ты почувствуешь боль, которая переполняет меня до краёв!
   Она бросила быстрый взгляд вниз, под обрыв, где рокотал водопад. Затем посмотрела в сторону охваченного пожаром города. Сказала печально, с надрывом:
   - Чанчжен сгорает... сгорает дотла! Что останется нам?.. Только пепел!
   Она перевела взгляд на меня, и глаза её до краёв наполнились слезами. Глотая их, она произнесла дрожащим голосом:
   - Вы отняли у меня всё! Но и я отниму у тебя последнее!
   Девушка быстро вытянула руки над пропастью, держа в них плачущего малыша.
   - Нет, Вибха! Нет! - предостерегающе поднял я руку. - Отдай мне ребёнка! Пожалуйста, отдай его!
   - Возьми его... возьми, если сможешь! - Вибха развела в стороны руки и, закинув назад голову, разразилась громким нечеловеческим смехом.
   Крохотный кулёчек из белоснежного шёлка стремительно полетел вниз. Всего лишь мгновение понадобилось мне, чтобы отбросить в сторону оружие и кинуться вниз, под грозный грохот водопада и надрывные рыдания Вибхи, упавшей на колени на краю обрыва. Ещё несколько мгновений головокружительного падения, и я подхватил драгоценный дар, который оставила мне Юли, и крепко прижал хрупкое тельце младенца к своей груди.
   В следующий миг я с головой погрузился в белую кипень грохочущего потока, бросившего меня на скользкие скалы, а затем понёсшего вниз, к подножью горы, нещадно ударяя о торчащие из воды камни и бросая в лицо охапки клокочущей воды.
   Тупая боль разлилась по всему телу, но я не обращал на неё внимания. Мой сын - моя душа - был со мной! Я держал его - живой, трепещущий, комочек родной плоти - на поднятой над головой руке, спасая от стремительной воды, и сердце моё наполняла светлая радость, пришедшая на смену тоскливой печали. Ничто другое сейчас уже не было важно. Даже то, что скорая смерть ожидала меня.
   Я быстро терял силы, видя как вокруг нас, в воде растекается тёмное пятно моей крови, которое с каждой минутой становилось всё больше, превращая мутные воды в багровую пену. Ноги немели. Я с трудом удерживал своё тело над водой, погружаясь в накатывавшую бурлящую пучину, захлёбываясь, но из последних сил стараясь сохранить в неприкосновенности свой бесценный груз.
   "Не паниковать!.. Нельзя паниковать!.. Нужно, расслабиться... тогда я смогу продержаться в воде дольше... Моё тело станет опорой, живым плотом для моего ребёнка... Мой сын будет жить... Кто-нибудь спасёт его... Кто-нибудь придёт на помощь...".
   Я замер, широко расставив ноги и закрыв глаза.
   Последний глубокий вдох... Последний прощальный взгляд на мир вокруг...
   - Не плачь мой мальчик!.. Твой отец с тобой!..
   Набежавшая волна упала сверху холодной тяжёлой стеной. Я погрузился в призрачный голубой мир, пронизанный кровавыми солнечными бликами, и почувствовал, как мои лёгкие наполняются водой.
   Дыхание остановилось. В глазах потемнело.
   Я понял, что это конец, что я умираю...
   Всё завертелось вокруг, как будто на волшебной карусели, испускающей яркий белый свет. Этот свет теперь заполнял всё вокруг, но он совсем не слепил меня, а окутывал нежной завесой...
   Сквозь её пелену прорывались какие-то звуки, проступали неясные контуры, выплывали из небытия невесомые образы...
   Кто-то тихо звал меня из глубин светоносного океана, и я покорно поплыл на этот зов, больше не чувствуя своего искалеченного тела...
  
  
  
   ГЛАВА ТРИНАДЦАТАЯ
  
   ОСТРОВА В ОКЕАНЕ
  
  
   Я очнулся и понял, что лежу на чём-то мягком, и это нечто облегает моё тело со всех сторон. Световая пелена померкла и затем и вовсе спала с моих глаз. Я ясно увидел вокруг себя зеркальные стены, в которых медленно гасли картины бурлящего водопада и закатного неба над чужим мрачным пейзажем.
   В следующее мгновение металлически звучащий голос произнёс, казалось, прямо в моей голове: "Оперативный сотрудник Максим Новак! Ваше испытание прервано из-за перегрузки системы генератора чувственных ощущений... Цепь передачи данных разомкнута... Происходит отсоединение от центрального процессора в соответствии со штатной процедурой... Оставайтесь на месте и соблюдайте спокойствие...".
   Голос смолк. С трудом приподняв голову, я понял, что лежу на анатомическом белом ложе из пористой губки. Понадобилось усилие, чтобы сесть и опустить ноги на гладкий пол. Я всё ещё не понимал, где я нахожусь, и что со мной происходит. На мне совсем не было одежды, и это только усиливало ощущение беззащитности и беспомощности, переполнявшее меня.
   Тонкие провода опутывали моё тело и голову, тянулись к каким-то пластиковым "кубам" с мигающими разноцветными огоньками внутри. Эти "кубы" были расставлены вокруг моего ложа на невысоких металлических подставках и толстые рифлёные трубки с проводами тянулись от них к молочно-белой колоне ФВМ, возвышавшейся посредине зеркального помещения. В окошках на корпусе вычислительной машины неярко светились какие-то шкалы, слышался едва различимый гул охладителя.
   Я постепенно возвращался к реальности: "Жив... Неужели жив?.. Но как такое возможно?!"
   В зеркальной стене напротив бесшумно открылась овальная дверь, и в помещение вошёл человек в серебристом комбинезоне с лицом полуприкрытым защитной маской. Он уверенно подошёл ко мне и, не говоря ни слова, стал со знанием дела отсоединять от меня провода и контакты нейро-электронной сети и медицинских датчиков.
   Вдруг я вспомнил: "Моё лицо!". Поднял руки, чтобы ощупать его, но меня остановил взгляд человека в маске.
   - Шрам от ожога? Его нет, и никогда не было, - спокойно сказал он. - Как и всех ранений с переломами. Всё было инсценировкой, виртуальным моделированием, совмещённым с воспроизведением тактильных ощущений... Впрочем, остальные четыре чувства были тоже не настоящими, - добавил человек в маске, и мне показалось, что он улыбается.
   "Модулятор! Это же Модулятор Случайностей! - наконец, сообразил я, и всё сразу же встало на свои места. - Значит, я где-то на Учебном полигоне! Всё было только сном - тяжёлым, нескончаемым сном, но я, наконец, проснулся! Это было испытанием, испытанием психики через глубокое погружение в эйдопластическую ирреальность!".
   И тут же, как вспышка молнии возникла в мозгу другая, радостная мысль: "Юли! Она жива! Ничего не было: ни смертей, ни боли, ни потерь, ни войны... Ничего?"
   Я снова встретился взглядом с человеком в медицинской одежде. Его глаза выражали лишь сосредоточенное внимание к своей работе.
   - Значит, со мной ничего не происходило? - недоверчиво спросил я у него. - Всё было лишь виденьем?
   - Разница между чем-то и ничем - лишь вопрос восприятия, - пожал плечами человек в одежде медика и добавил: - Ваши вещи в соседней комнате. Я бы посоветовал вам принять ионный душ. Плохо выглядите. Давление вот подскочило. В вашем-то возрасте и с вашим здоровьем!
   Я усмехнулся. Хотел ему посоветовать самому пройти подобное испытание, но не стал. Спросил:
   - Который сейчас час?
   - Без четверти три, - бесцветным голосом сообщил медик, взглянув на часы.
   - А день... какой сегодня день?
   - Восьмое сентября. Год шестьсот семьдесят пятый, если запамятовали. Вы у нас пробыли пять дней.
   Я почти не видел его лица, но по морщинкам вокруг глаз понял, что он снова улыбается.
   - Мы с вами на Земле и здесь всё по-прежнему прекрасно, как и все последние шесть веков. Снаружи отличная погода, светит солнце, а в холле вас ожидают ваши друзья и коллеги.
   - А как испытание? Я прошёл его? - насторожился я.
   - Об этом судить не мне. Я лишь систематизирую показания приборов по вашим психо-физиологическим тестам и вывожу сводные данные. Принимать решение о вашей пригодности будет ваше руководство... Но вы держались молодцом! - искренне похвалил он меня и крепко пожал мою руку. - На моей памяти таких испытаний мы ещё не проводили. Это был самый сложный сценарий, который мы когда-либо моделировали здесь. Нам даже пришлось специально заглянуть в реальные исторические периоды Земли, чтобы сделать события более достоверными и реалистичными. Конечно, и без погружения в культурное наследие прошлых эр тоже не обошлось... Признаюсь, я вами по-настоящему восхищён!
   - Спасибо.
   Я улыбнулся в ответ на его похвалы и встал на ослабшие ноги.
   - Тогда я пойду?
   - Да, конечно. Надеюсь, больше вас здесь не ув