Долгова Галина: другие произведения.

1.Право выбора. Шаг.

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]

  Право выбора. Шаг.
  
  Пролог 1
  
  
  - Итак, первая, - звучный голос прокатился по залу, выбор сделан?
  - Да!
  - Способ и мир?
  - Добровольный переход, мир Ария.
  - Жизненная линия?
  - Добровольное принятие решений.
  - Приступайте!
  
  Пролог 2
  
  
  - Ты уверен, что получится?
  - А ты все еще сомневаешься? Я ведь здесь? Значит, это возможно, просто надо найти систему - и всё! Перестань, ты ведь понимаешь, что так дальше продолжаться не может!
  - Я всё понимаю, но если они узнают... это будет конец! Они объединяться, и сотрут нас с лица земли!
  - Ничего! У нас всё получится! Ты знаешь, что надо делать!
  - Ладно! Пусть Великие Боги помогут тебе! Это станет самым великим днем! Я так хочу посмотреть на них, когда они поймут...
  - А я -то как...- раздается тихий шепот.
  
  Глава 1
  
  
  Страшно. Мне было очень страшно, как никогда в жизни, сидя в уютном полутемном кафе, рядом с подругой и держа в руках горячую чашку чая. Тихая ненавязчивая музыка раздражала. Смех окружавших ненакомых людей и табачный дым вызывали стойкое желание сбежать, выбежать на улицу, под моросящий дождь и порывистый холодный ветер, туда... на свободу. Все казалось таким ненастоящим, наигранным, и от этого страх только усиливался.
   Страх был иррациональным и глупым, безпричинным... Это был не конкретный страх перед незнакомым человеком, или обоснованный чьей-то болезнью, ни даже возможностью потерять деньги или работу. Нет.
   Это был страх будущего. Страх одиночества и серых дней, погрязших в бытовых заботах. Будильник - работа - дом - ужин - звонок родителям - час перед телевизором или с книгой - сон - будильник... и так до бесконечности. Смотря на жизнь своих родителей, я не видела ничего радостного, хотя их все устраивало. Мама была практиком, отец не разгибался от проблем на работе. Они считали, что такая жизнь - это нормально, правильно. Семья, работа и ребенок. Ну и раз в год путешествие в какую-нибудь новую страну. Все идеально. Только мне от такой перспективы просто выть хотелось. Ощущение безнадежности затягивающего болота просто выжигало все внутри. Особенно после каждого неудачного расставания. Хотя, разве расстования бывают удачными? Что ж, в личной жизни мне уже давно, точнее, хронически не везет, причем это давно тянется, наверное, еще с детства. И ведь не уродина...
   Только не отчаиваться! - повторила я себе, наверно, уже в десятый раз, искося глянув на влюбленную парочку напротив. Сейчас они выглядели абсолютно счастливыми, и смотря на них мне иногда казалось, что стоит только встретить подходящего человека, как все наладиться, что моя тоска только от отсуствия личной жизни, а иногда... Додумать мне не дали.
  - Что случилось? Алина, что на этот раз, и не ври мне! - требовательные глаза подруги пытаются поймать мой взгляд.
  - Ничего, все как обычно, - я пристально смотрю на темно-шоколадную жидкость в белой фарфоровой чашке. И сейчас просто до зубовного скрежета хочется, чтобы от меня все отстали и не лезли с глупыми вопросами.
   Действительно, так происходит уже не первый раз. Вот и Надя смотрит на меня осуждающе, пытаясь вразумить свою непутевую подругу. Так и хочется закричать: 'А что я могу?'. Нет, теоретически, я могу махнуть на все рукой и пуститься во все тяжкие, но как-то не хочется, все время что-то останавливает ...
  - Это уже третий за последние полгода... - Надя демонстративно вздыхает, но пока не пытается продолжать, лишь выразительно поглядывает. Хотя нет, по глазам вижу начало лекции 'ты молодая, взрослая, красивая (хотя это комплимент сомнительный, внешность свою я знаю и недостатки тоже) - и все еще одна из-за своих комплексов!'. Она у меня психолог, правда, работает всего полгода, а я ...
   Я ее подруга. Мне через неделю исполняется 25 лет. Единственный ребенок в семье, высшее образование, работаю юристом, получаю свои законные пятнадцать тысяч рублей в месяц и живу в собственной квартире. Мне все завидуют. Хотя в принципе нечему. Подруга у меня одна, да и то в перерывах между ее очередными приключениями. Работа скучная, парня нет, и никогда не было. Нет, бывали, конечно, но ни разу ничего серьезного, да и больше месяца не задерживались, когда понимали, что на случайные отношения я не соглашусь, а более серьезные потребуют от них усилий. Да и вообще, мне обычно хватало одного свидания, чтобы понять, что это не мое. И принуждать себя, улыбаться и врать я не хочу, а просто, чтобы ради 'галочки'... не могу. 'Наивная романтическая дура', как окрестил последний бросивший меня парень буквально через неделю знакомства. Вот такая и есть, и вряд ли с этим уже можно что-то сделать. Остается только смириться и жить.
  - Ладно, Надя, мне завтра на работу рано вставать, так что я, наверно, пойду. Ты извини, что сегодня так получилось... Давай, в другой раз встретимся?
  - Угу, пока, - Надя недовольно поджала губки. Все ясно - обиделась! Я же не выслушала про ее очередное увлечение. Прости, дорогая, но сегодня нет ни сил, ни желания.
  - Звони!
  - Угу! - девушка осталась допивать свой коктейль, стреляя глазками в сторону двух симпатичных парней за соседним столиком. Она всегда так, посидит минут десять, и если они не решаться, встанет и уйдет. В отличие от меня, она ненужной моралью не отягчена.
   Выходя, я бросила быстрый взгляд на зеркало. Все в порядке, все как обычно. Высокая (все-таки метр семьдесят), светловолосая (правда крашенная, так-то я русая, но что поделаешь) девушка с зеленовато-серыми глазами под абсолютно черными бровями и бледной кожей, симпатичная как говорят, но ничего особенного. Немного полноватая, хотя это, конечно, на любителя, но я бы предпочла сбросить килограмм пять-семь, а может и десять, да и еще небольшой шрам на щеке, полученный в глубоком детстве, по поводу которого я всегда комплексовала. Но, все же, я многим нравилась даже такой, так что ладно.
   Вздохнув, сделала шаг за дверь маленького уютного кафе. Сильный порыв ветра тут же швырнул мне в лицо волосы и заставил посильнее сжать воротник куртки. Накрапывающий на улице мелкий дождик, скорее похожий на очень влажный туман, быстро намочил волосы и ресницы. В принципе, я такую погоду, как ни странно, люблю, но сейчас захотелось побыстрее добраться до дома. В этом году как-то слишком прохладно для начала октября, такая погода больше характерна концу осени. Ну и ладно, пройдусь, может, полегчает.
   Я шла по скверу. Закрывшие небо тучи приблизили вечер, сгустив сумерки, и только фонари вдоль дороги давали немного тусклого света. Пустота, редкие проезжающие вдалеке машины, тихое бульканье падающих с крыш капель, шуршание опавших листьев под ногами... Никого нет... Красота, либо медитируй, либо плачь! Захотелось залезть под теплое одеяло, свернуться калачиком и ни о чем не думать, а, может, даже немного поплакать.
   Нет, реву я не часто, но сейчас стало себя жутко жалко. Сами собой вспомнились все обиды, неудачи и разочарования последних лет. Следом возникла мысль, что в темной квартире меня никто не ждет, кроме любимой электронной книги, моей лучшей подруги и успокоительного в одном флаконе. Накатившие волной одиночество и ощущение собственной ненужности и никчемности вырвали из груди глухой стон. Еще немного, и слезы потекут сами собой, без моего участия и контроля. Я даже всхлипнула, сглатывая подступающие рыдания. Разреветься мне не дал только тот факт, что в нескольких метрах от меня между деревьев я заметила что-то странное. Словно натянутая сетка или паутинка, между двух берез что-то неярко мерцало, создавая туманную непрозрачную дымку. Любопытство, конечно, не порок, но жизнь сокращает капитально. Нет, что бы пройти мимо! Нет! Мне стало интересно...
   Правда, очень интересно! Я осторожно сделала пару шагов вперед, даже забыв, как мне себя жалко. Слезы, как по команде, куда-то пропали, видимо, решив подождать более подходящего момента, и я подошла практически вплотную к этому непонятному мареву.
   Между двумя стволами берез было серебристое нечто. Высотой метра в два и шириной в полтора, оно мерцало и слегка колебалось! Словно сотканное из капелек тумана, оно испускало неяркое холодное сияние. Страха не было, точнее он внезапно отступил и пропал. В голове было вообще довольно пусто и темно. Я, как под гипнозом, практически впечаталась всем телом в мерцание, сумев остановиться только в паре миллиметров. Единственное, что я понимала, что этого тут быть не могло. А еще, откуда-то из глубины, поднималось стойкое ощущение, что это шанс. Единственный и неповторимый, упустив который я буду жалеть всю свою оставшуюся жизнь. Только вот шанс на что, я понять никак не могла. Может, возможность изменить свою серую и скучную жизнь? Все то, что годами давило на меня, отпуская только во время чтения и погружения в иные миры. И вот сейчас я оказалась на пороге. О том, что сказка может быть не такой уж доброй и светлой, я даже не задумалась.
   Дыхание сбилось, сердце забилось чаще. Что делать? И тут я додумалась до гениальной вещи - протянула палец и коснулась марева! Ничего! Палец прошел туда и обратно, обдав руку холодком, словно успокаивая. Обнадеженная, я протянула вперед руку, и погрузила ее по локоть! Результат был тот же! Может шажок? И тут проснулись чувство самосохранения и интуиция! Если про первое я всегда знала - оно никогда не дремало и строго за мной бдело, не давая совершать необдуманные или опасные поступки, то вот у первого случились роды, правда, несколько запоздалые. Моя впервые поднявшая голову интуиция буквально требовала от меня этого шага.
   И если так, то надо сделать ей подарок! В голове зашумело, и где-то на краю сознания послышался тихий мужской голос, подталкивающий меня вперед, убеждающий, что моя жизнь изменится, что все будет просто замечательно, я буду счастлива. Не понимая толком, что же все-таки делаю, я шагнула вперед...
   А точнее полетела, потому что с той стороны не было ничего твердого, и моя нога, упершись в пустоту, скользнула дальше. А если еще точнее, то твердое встретилось с моим телом где-то в полете. Падать - это больно! И врут те, кто говорит, что трава смягчает падение. Ничего подобного! Даже ощущения от падения на мягкую траву или кусты могут понравиться только законченному мазохисту.
   К моему облегчению, полет был не долгим. Застонав, я тряхнула головой, проясняя темноту перед глазами, которая к моему испугу исчезать и не думала. Приподняв вмиг потяжелевшую голову и оглядевшись, я поняла, что навернулась с небольшого холма, у подножия которого я сейчас собственно и лежала в позе морской звезды, выброшенной штормом на берег. А на его вершине продолжало мерцать тонкое кружево марева. Шок был настолько сильным, что я даже не сразу поняла, что окружающая меня обстановка, если мягко сказать, не совсем соотвествующая тому, где я была пару секунд назад. Темное синее небо озарялось миллиардами незнакомых звезд и созвездий, а яркая серебристо-розовая луна с голубоватым гало освещала мягким светом темные очертания леса и небольшой поляны, на которой собственно и находились я, холм и марево. И этого уж никак не могло быть на темной аллее моего родного города.
   Я попала в другой мир! Иного объяснения я просто не видела, как бы неправдоподобно это не звучало. Первозданная нетронутая цивилизацией природа, тишина и невероятно чистый воздух с ароматом трав, от которого слегка кружилась голова, не позволяли усомниться в выводе. А то марево, скорее всего, было чем-то вроде портала, по какой-то прихоти судьбы возникшего передо мной. Нет, я, конечно, всегда мечтала попасть в сказку, представляя себя на месте героинь-попаданок, но сейчас реально испугалась. Я же ничего не умею, ничего не знаю и никому не нужна в этом незнакомом мире... И в появление доброй феи или прекрасного принца, в виду реализма и опыта прожитых лет, как-то верилось не особо. А еще в мою голову пришла не очень радостная, но вполне разумная мысль. Если до сих пор никто даже не слышал о 'двери' между мирами на обычной улочке города провинциального города, то появилась она там, скорее всего, совсем недавно, возможно, буквально за пару секунд до моего прихода, и существует большая вероятность того, что этот портал исчезнет также внезапно. Может быть, буквально через несколько мгновений. А меня запишут в колонку 'пропавщих безвести', как и сотни других пропавших.
   Эти мысли пронеслись в голове, как вихрь. Вскочив на ноги, я тут же зашипела, как рассерженная кошка, от стрельнувшей щиколотку боли. Похоже, падение прошло не столь успешно, как хотелось бы. Но все же довольно быстро поковыляла наверх. Точнее попыталась. Трава под ногами, мокрая от росы, скользила, заставляя падать на четвереньки и врезаться пальцами в землю. Уже через пару минут я почувствовала, как от маникюра не осталось ничего, и два ногтя, сломанные до основания, кровоточили и саднили (еще не хватало какую-нибудь заразу подцепить), коленка содрана, а щиколотка болела все сильнее. Наплевав на чистоту и внешний вид, я уже даже не пыталась встать на ноги. Пусть в грязи, пусть на четвереньках, цепляясь за комьи и траву, но главное я доберусь до этого призрачного портала.
   Последний победный рывок, и я, наконец-то, на вершине холма. Удовлетворенно вздохнув, я выпрямилась и сделала пару шагов вперед, остановившись прямо перед 'дверью' домой. Почему-то сделать последний шаг вперед, к прежней жизни, было невероятно тяжело, словно сам воздух сгустился, не пускал меня вперед.
   Зажмурив глаза, я досчитала до десяти, пытаясь успокоиться и собраться. Вдолбленная с детства ответственность перед родителями, работой, учебой, друзьями и всеми-всеми все-таки победила. Оглянувшись последний раз на незнакомый мир, который я так никогда и не узнаю, я решилась. Внутри все разрывалось от ощущения, что я делаю ошибку, что больше мне так никогда не повезет, что это практически сбывшаяся мечта... Но, это было не важно. Не имеет значения, что я сейчас чувствовала, как ломаются крылья моей мечты, но выбора у меня нет. Либо мечта, либо жизнь и здоровье моих родителей. Тут выбора просто не было. Вернуться я обязана. Повернувшись лицом к порталу, я задержала воздух, как перед прыжком в воду, когда непонятно откуда налетевший порыв сильного ветра толкнул меня назад. Он возник ниоткуда, точнее, казалось, что он вырвался прямо из портала, из моего родного мира, словно сама планета не хотела пускать меня обратно. На лицо спланировал красноватый кленовый лист, закрывший глаза. Неудержавшись, я дернулась назад, и с визгом полетела по скользкому склону вниз, туда, откуда я с таким трудом выбралась.
   На этот раз падение прошло не так удачно. Больно ударившись затылком, я на пару секунд зажмурилась, разглядывая цветные пятна перед глазами и чувствуя пульсирующую в затылке боль. До сотрясения вроде не дошло, но шишка будет точно. Да еще и щиколотку прострелило, вдобавок ко всем синякам и травмам. Представляю, как перепугаются дома, когда я заявлюсь, вся такая красивая. Постепенно боль начала отступать, и я наконец-то смогла приподнять голову. Да твою же!... Цензурных слов не было. Похоже, судьба решила насильно меня одарить. Воистину говорят 'бойтесь своих желаний'. Точно, они могут начать сбываться. Под мой судорожный вздох, серебристое нечто беззвучно исчезало. А, вслед за ним, так же беззвучно, исчезло мое сознание, не выдержав ударевшей по затылку действительности... Я в другом мире, и возвращение на горизонте даже не маячит!
  
  ***
   'Больноооо! И вроде вчера с Надей особенно не пила, а голова раскалывается, в горле пересохло, тело ныло, будто по мне танк проехал! Все - бросаю пить, видимо, возраст уже сказывается!' Следующая мысль была еще более неприятной. 'Блин! Я же на работу опаздываю!'.
   Прыжок на месте из положения лежа! Хотя нет, прыжок не получился, поэтому падаю многострадальной спиной обратно. Лежать, кстати, тоже не очень удобно. Твердо, узко и как-то странно пахнет. С трудом приоткрыв глаза, понимаю, что что-то не так. Небольшая комната, деревянные полы и стены, на которых весят охапками травы. Массивный дубовый стол и лавка, небольшое окно, печь. Что-то среднее между сказочной избушкой и средневековым домом крестьянина. Кажется, я сошла с ума! Точно, я ведь вчера головой ударилась! Кстати, а почему...
   Попытка вспомнить вчерашние события удалась в полной мере, поэтому остается всего два варианта. Первый, меня сбила машина, и мое бессознательное тело куда-то везут, второй, я все-таки куда-то попала. Но все же, я почему-то была абсолютно уверена, что я действительно в другом мире, а не сплю, или сошла с ума... Хотя в этом случае у всех такая уверенность.
   Вопрос 'куда' и 'что теперь делать' оставляю открытым. Сбылась мечта идиотки. Начиталась в детстве фэнтези и мечтала попасть в параллельный мир? Получите и распишитесь. Еще эльфийского принца и будет полный набор. Зато, от вчерашней хандры не осталось и намека. Желание жить и двигаться просто зашкаливает.
  'Так, ладно, Алина, давай думать, что делать. Другой мир - это здорово, но на Земле, у тебя остались родители, которые сойдут с ума, если ты не объявишься', - эта мысль ударила, словно ножом по сердцу. Я правда всегда мечтала попасть в какое-нибудь приключение, потому что моя жизнь казалась мне скучной и пустой, но мысль о семье тормозила, заставляя быть хорошей и правильной девочкой, а теперь... Теперь надо думать, как вернуться или хотя бы подать знак, что жива. И лежать, конечно, можно до бесконечности, но надо вставать и разбираться со своими проблемами, которые никуда не денутся. С трудом оторвав голову от подушки, я опустила ноги на пол и попыталась встать. Что мне, удивительно, но удалось. Правда, я тут же, шипя сквозь зубы, уселась обратно. Боль в ноге никуда не делась.
  - Встала, девочка? Как ты себя чувствуешь?
   Резко повернув голову, я увидела сухонькую старушку в сером платье до пят, подпоясанную фартучком в голубой цветочек. Седые волосы были забраны под такой же серый платок. Смуглая, с темными глазами, она внимательно рассматривала меня, так, что мне захотелось снова залезть под одеяло, да и еще закрыться с головой.
  - Здравствуйте. Спасибо, вроде ничего, - голос оказался как у вороны - хрипой и с надрывами. Старушка медленно кивнула головой, и отвернулась, занявшись своими делами. И это всё? Или она каждый день таких, как я, откачивает? - Меня Алина зовут.
  - Лина? - переспросила старушка. Подумав, кивнула. Какая собственно разница?- помолчала, но, не дождавшись больше никаких слов, решила спросить. Может хоть объяснит чего. - Извините, а вы не объясните мне, пожалуйста, где я и как сюда попала?
   Так, вроде бы правила этикета я не нарушила: поздоровалась, ответила, представилась, спросила...А чего она тогда на меня так смотрит?
  - Хм... Ну, здравствуй! А меня Залитой кличут. Ты у меня дома, и принес тебя сюда мой внук. Да ты садись за стол, чаю с травками выпей. Много ведь спросить хочешь, да?
  - Да, - улыбнулась я, доковыляв до стола и присаживаясь на лавку. Чего скрывать, вопросов в голове и вправду куча. - Спасибо.
  - Чудно, все время благодаришь, как принцесса какая. Из аристократов что ли? - Залита быстренько поставила две деревянные кружки и налила в них какой-то отвар.
  - Да нет. У нас аристократии, вроде, как и нет. Просто так принято по этикету.
  - Да что ты? Аристократии нет, а этикет учишь? А где это у нас?
  - На Земле, в России - страна моя.
  - Чужачка! Это я сразу поняла, когда тебя увидела: одежда ненашенская, да и бормотала все время по-чудному.
  - Как по чудному? Мы сейчас с вами на каком языке говорим?
  - На всеобщем, то есть на людском. Ты пока без сознания лежала, я над тобой немного поворожила, чтоб ты язык наш понимала, а если и грамоте была обучена, то и читать и писать на всеобщем будешь.
  - Ого, как у вас просто, - пробормотала, чувствуя облегчене. Хоть в чем-то повезло. - Спасибо, обучена.
  - Да не просто, - улыбнулась она, - просто любой мало-мальский маг и ведун первым делом учит заклинание, позволяющее понимать и разговаривать на всеобщем. У нас довольно долгое время в каждой стране свой язык был, а когда лет двести назад произошло объединение в одно королевство, то и пришлось придумать способ, чтоб даже в деревнях все понимали новые указы короля. А у тебя нога болит, да?
  - Да, наверно, вчера подвернула, - поморщилась, глянув на припухшую ногу.
  - Снимай вещи, я посмотрю.
  Я так понимаю, она еще и знахарка? Это хорошо, можно сказать, мне очень и очень повезло, что наткнулась на нее, точнее, что именно ее внук наткнулся на меня. Залита кинула мне широкое покрывало, которым я прикрылась, а сама начала осматривать щиколотку. Теплые пальцы невесомо порхали по коже, пока она резко не сжала и быстро вправила щиколотку. Взвизгнув, я инстинктивно дернулась, но у бабули руки были как тески.
  - Вот и все, сейчас мазь наложу и повязку тугую. Походишь так пару дней, и все пройдет.
  - Здорово. Спасибо. А что, здесь еще какие-то языки есть, кроме людского? - пока она бинтовала ногу, я решила узнать что-нибудь еще, а странное выражение резануло слух, заставив сердце забиться сильнее. Вот точно, сейчас скажет про эльфов!
  - Конечно! Кроме людского, на котором говорят все, у всех нелюдей есть и свой! У эльфов и дроу - илле (ВОТ!!!), у драконов - аррет, у эссиров - калахнэ, у гномов - гатуррат, ну и прочих нелюдей свои наречья.
  Красота!!!!!!! Раз мечта идиотки сбылась, значит, я кто? Правильно - идиотка!!!
  - А что, у вас и правда эльфы и драконы есть? - глупый вопрос, знаю! Но бабуля продолжать видно не собирается, надо всё клещами вытягивать.
  - Есть, а как им не быть! - Залита поморщилась, а затем посмотрела на меня как-то странно. - Только я бы не советовала с ними встречаться, да и с остальными нелюдями. И что ж вы всегда про этих эльфов спрашиваете?!
  Тааак... Что-то мне это не нравится. Эльфы у нас в книжках красивые, умные и добрые, а здесь какой-то напряг намечается. А кстати, кто это мы...?
  - Залита, а кто это мы?
  - Так ты ж не первая, кто здесь объявился из чужих. Лет тридцать назад ко мне парень молодой забрел. Красивый, одет чудно, не по-нашему, и говорит странно, ранен он был. Говор чем-то на твой похож. Он у меня около полугода прожил. И тоже всё про эльфов спрашивал.
  Вот это да! Значит я не первая. Кажется, глаза у меня становятся очень большие, раз бабуля начинает так улыбаться.
  - А где он сейчас? - спрашиваю я. Вот он - мой билет домой! Если кто и знает, как вернуться, то точно он!! А потом, до меня доходит гениальная мысль - если бы он знал, то уже вернулся бы...
  - Так ушел он! - прерывает мои размышления Залита. - Говорю же, пожил, и ушел! Где он сейчас не знаю, но собирался идти в Тиаллен.
  - Тиаллен? Это что?
  - Тиаллен - это столица эльфийского государства Эльлейорании. Только тебе туда нельзя. Лучше иди в Карфалин - это столица объединенного королевства людей Арсалии. Там маги есть и ученые, может они помогут чем. При дворе, маг есть, говорят, много чего может. Сходила бы к нему.
  - А почему к эльфам нельзя? У вас что, сейчас война идет? - мои попытки разобраться в местной политике стремительно тают.
  - Нет, пока что нет! Слава великим богам! Но последние годы... Знаешь, нелюди и так нас не очень-то уважали, считая чуть лучше животных, а сейчас вообще... Да что это я заговорилась! Ты же голодная! И внук скоро придет!
  Залита проворно вскочила и кинулась к печке, ворожить что-то над котелком. А я задумалась...
  Если действительно отношения с нелюдьми такие непростые, то делать мне у эльфов и прочих нечего. Значит, надо идти к людям. Хотя, если честно, людей я и сама не очень уважаю. Все-таки живу в начале 21 века, и ничего хорошего я там не вижу. Вот Залита - действительно Человек! Не побоялась, приютила у себя, и внук ее тоже - принес домой незнакомую девушку без сознания. У нас бы сейчас прошли мимо, да и еще бы обокрали. Хотя, правда, жалко, что к эльфам нельзя - они ведь, скорее всего, побольше об этом знают!
  - Залита, а эссиры - это кто? - ну не могу я молчать, мне же интересно!
  - Это демоны, - Кто??? А ангелов у них нет? - Их так называют из-за того, что они могут становиться чудовищами. А так они - Повелители стихий. Рождаются с властью над какой-нибудь стихией или природным явлением. Их легко отличить - у них волосы всех цветов бывают, глаза и когти такого же цвета, а еще есть хвост!
  - Круто! - говорю, а перед глазами картинка мальчика-одуванчика! Волосики желтые, и хвостик как львенка, а в голове песенка из мультика 'я на солнышке лежу...' Да весело. Только не зря их, наверно, демонами называют, не все там так позитивненько...
  - Привет! Я вернулся, принимай добычу!
  Опа! Это я так задумалась, что не услышала, как дверь открылась? Повернулась, и с интересом уставилась на новое действующее лицо. На пороге стоял парень, видимо, это и был тот самый внук, что принес меня. А он ничего, симпатичненький... Высокий, смуглый, черные волосы и глаза, накаченный. Амм!!! Ну почему мне дома такие не попадались? Все-таки, правда, что у нас мужики перевелись. Тут парень замечает меня и слегка бледнеет. Не поняла? Я что такая страшная? Нет, конечно, не красавица, но что бы так!
  - Здравствуйте, а Вы уже проснулись?
  А у парня с мозговой деятельностью проблемы, однако! Нет, блин, я сплю, а глаза как у зомби, сами собой открылись! Хм... что-то я слегка раздражительная сегодня, обычно более терпима к людям. Правда в ответ я мило улыбаюсь и как можно приветливее говорю:
  - Привет! Да проснулась! Меня Лина зовут. И кстати, это ты меня нашел? Спасибо!
  А парень ничего, уже отошел, улыбается. Залита тоже глазками стреляет. Неужели уже сноху из меня сделать решила?
  - Да не за что. Не мог же я тебя там бросить, - пожимает плечами, как само разумеющееся, и садится рядом со мной. Мда... не жил ты на Земле в мое время. Залита быстро ставит перед ним тарелку с каким-то варевом и мне пододвигает такую же. - А меня Калим зовут.
  Наш конструктивный диалог прерывает дружный процесс пищеварения. Залита, действительно, вкусно готовит, а я очень проголодалась. По-видимому, остальные тоже. Так и проходит где-то минут двадцать. Только когда Залита подает на стол свой травяной отвар, парень поднимает голову.
  - Лина, - Калим внимательно смотрит на меня своими темными глазами, - я так понял, ты не из нашего мира. Мне бабушка рассказывала про... другого человека, его одежду, говор... - ухмыляясь, сразу пояснил парень, видя, как у меня глаза округлились. Это хорошо, а то я уж подумала, что у меня на лбу печать поставили по прибытии: 'Осторожно! Иномирный организм!' - так вот, я спросить хотел, что ты теперь делать будешь?
  И смотрит на меня внимательно. Даже с каким-то подозрением.
  - А что делать? Буду пытаться домой вернуться, что же еще?
  
  Глава 3
  
  - Домой значит...- Калим на меня так странно посмотрел, что даже неловко стало.- И как ты намерена вернуться?
  - Не знаю, - пожимаю плечами, - для начала попытаюсь добраться до столицы. Залита сказала, что там маги живут, может, кто способ знает.
  - Да, да конечно. Лина, я понимаю твое желание вернуться домой, но возможно это будет не так просто сделать,- парень внимательно и так серьезно на меня смотрит, что у меня невольно побежали мурашки.
  - Что ты имеешь в виду? - да, а голосок то задрожал
  - Во-первых, хоть ты не первая иномирянка на Арии, но все же вас тут не так уж много. Более того, за последние четыреста лет ты только вторая, кто здесь появился.
  - Ну а не здесь...
  - Подожди, - Калим быстро перебивает меня, не дав закончить. - Дело в том, что место, где я тебя нашел - это эшарт, естественный магический туннель, точнее было им лет сорок назад. И не понятно, почему он снова активировался. Раньше их много было, но сейчас остались единицы.
  - Почему? - вопросы невольно вырываются сами собой, но ничего не могу поделать.
  - Потому что четыре тысячи лет назад, во время очередной магической войны, какой-то умник додумался через эти туннели призывать из темных миров всякую гадость, монстров, нечисть, нежить... Много тогда погибло и людей, и нелюдей. Тогда все нелюди объединились и закрыли одномоментно все порталы, о каких знали или ходили слухи. Остались лишь такие как этот. На задворках, в лесах, горах... Деревня-то здесь образовалась гораздо позже, да и портал этот маленький. Скорее как окно, чем дверь. Те туннели были наоборот, как двери, нелюди ходили в другие миры целыми группами, путешествовали, изучали. А через этот только пара человек пройти может. Да местные знахари и ведьмы от него хорошо подзаряжаются, так что никто о нем не сообщал.
  Так вот. Если даже учесть, что такие порталы еще есть, то вряд ли многие выжили при переходе. Тебя я вот без сознания нашел. А если эшарты и остались, то при переходе многие либо погибали, либо оказывались в безлюдных местах, где водятся хищники и разбойники.
  Да, про переход он удачно напомнил. А ведь правда, если бы такой туннель был бы где-нибудь в горах, то при полете я бы себе шею точно свернула. От таких мрачных раздумий меня отвлек Калим, продолжавший говорить.
  - О других иномирянах сейчас практически ничего не известно. Человеческие маги вряд ли действительно способны помочь. Нелюди строго следят за использованием эшартов, так что, если кто и в состоянии помочь и знает, как это сделать, то только они. А это проблема два.
  - Почему проблема? Залита начала говорить, что у вас сейчас натянуты отношения, но я не поняла почему...
  - Почему? Да потому что мы для них животные, рабы! - опа, а это уже серьезно, в рабство как-то не хочется. - После той магической войны, нелюди объединились и поставили людям кучу условий и ультиматумов, которые мы должны выполнять. Видите ли мы разумом как дети и должны отчитываться перед взрослыми дяденьками, чтобы в случае чего те нас не отшлепали по ...
  - Калим! - Залита слегка покраснела и виновато взглянула на меня.
  - Извини,- Калим тоже слегка смутился и опустил глаза.
  Да, сильно парня задело. А я задумалась. С одной стороны моя человеческая гордость была бы тоже задета, но с другой... Я слишком хорошо знала людей. Ведь если я правильно поняла, то та магическая война была спровоцирована именно человеческим магом, раз нелюди ставили условие. Хотя это мог быть сложная комбинация, для подавления людей и закрытия им доступа к туннелям, а у самих остались по два-три эшарта, которыми они пользуются... Да, куда это я не туда забрела. В любом случае нелюди живут дольше, знают больше. Хотя надо бы сначала с ними самими встретиться, чтобы судить.
  - Так что, вы уже четыре тысячи лет в состоянии затяжного перемирия живете? - спрашиваю, чтобы хоть как-то нарушить эту гнетущую тишину.
  - Да нет, - Калим нехотя отвечает, поднимая на меня взгляд. - После первой сотни они особо в наши дела не вмешивались. А вот последние лет тридцать стали предъявлять претензии... Закрыли границы, говорят что мы какие-то соглашения нарушили. Да и между собой у них что-то не ладится. Пусть хоть поубивают друг друга...
  - А для людей чем это конкретно грозит? - я, конечно, понимаю, национальная гордость и так далее, но мне-то что делать? - если я встречу какого-нибудь нелюдя, что делать?
  - Да ничего!- Калим как-то криво ухмыляется и снова смотрит на меня оценивающе. - Они людей не замечают, особенно женщин. Ну, если только кому-нибудь захочется развлечься...
  Ну и что ты на меня так смотришь? Намекаешь? Ведь не постесняюсь по роже съездить! Ладно, держи себя в руках, главное сейчас - информация, а он что хочет то пусть и думает! Видать какая-то девица его променяла на какого-нибудь эльфа...
  - То есть, если я приду в эту их столицу и попрошу меня домой отправить, меня пошлют? Так?
  - Куда пошлют? - Калим вопросительно поднимает брови, - тебя вообще на их земли не пустят, и разговаривать с тобой никто не будет. В лучшем случае не тронут и отправят к человеческим магам.
  - А в худшем? - затаив дыхание, спрашиваю.
  - Оставят у себя, сначала изучат, а потом в рабы. Ну, или выгонят на территорию людей.
  Плохоооо! Что же делать?
  - Так, а какие еще неприятности меня поджидают? - ну давай, родной, расскажи мне еще страшилок!
  - Еще? - усмехается он. - Еще у тебя нет денег, чтобы переночевать по дороге и купить еду. Еще тебе нечем заплатить караванщику, что бы дойти до столицы, потому что одной опасно. Еще тебе нужны средства, чтобы прожить в столице, потому что даже вход платный. Еще у тебя нет родных и знакомых в этом мире, а здесь часто похищают людей. Мало? - милая добрая улыбка, и почему мне хочется выбить ему зубы?
  - Достаточно, - усмехаюсь, - но в любом случае выхода у меня нет, так что... - замолкаю на невеселой ноте.
  - Лина, - Залита впервые за всю беседу обращается ко мне, - а ты действительно так хочешь уйти, ведь Калим прав, скорее всего, пути назад нет.
  - Возможно, - вздыхаю, - но что делать?- понимаю, что вопрос риторический и что в принципе я все уже решила, - я должна хотя бы попытаться.
  - Это очень опасно... - Залита бросает быстрый взгляд на внука и, набрав воздуха, быстро продолжает, - может тебе лучше остаться у нас?
  Я удивленно поднимаю голову от созерцания крышки стола и замечаю два напряженных взгляда. Так... Видно, я была права, Залита решила сделать меня снохой. Перевожу взгляд на Калима, и тот опускает глаза. Да, и что дальше? Остаться здесь навсегда? Собирать травки и доить коз? А через годит выйти замуж за Калима, если тот еще захочет жениться на мне? Он конечно симпатичный, но все же сразу так определиться... Да и потом...
  - Спасибо, Залита, - говорю, стараясь сказать одновременно и правду и не обидеть, - но я не могу. Знаешь, я всегда мечтала попасть в волшебный мир, где есть магия и сказочные существа, но там, дома, у меня остались родители, и я их единственный ребенок. Они уже не молоды и больше детей у них не будет, да если бы и были... Я боюсь, Залита, очень боюсь, что вернувшись, я обнаружу что-то страшное. Я знаю, как они меня любят, и если я не вернусь, они сойдут с ума. Они ведь живут только ради меня...
  Я замолкаю, потому что уже не в силах продолжать. Мама точно может покончить с собой, а у отца слабое сердце. Он просто не вынесет. Правда, я не знаю, как течет здесь время по отношению к нашему, может уже поздно, и дома прошли пару десятков лет... Кажется, у меня из глаз полились слезы. Я, правда, не плачу! Никогда при посторонних, но сейчас... Залита быстро меня обняла, а Калим протянул кружку с отваром.
  - Не волнуйся, девочка, все будет хорошо, - Залита, кажется, начала меня укачивать, приговаривая, - все будет хорошо.
  - Спасибо, Залита, но я, правда, должна, - я уже немного пришла в норму.
  - Хорошо, - Калим, смотрит на меня с сочувствием, - я собирался в следующем месяце идти в столицу, наниматься в армию, - заметив мой изумленный взгляд, он ухмыльнулся и пояснил, - сейчас всех призывают. Так вот, пожалуй, месяц ждать не будем, я тебя провожу.
  - Спасибо, - бормочу растроганно, действительно, мне повезло, - но мне даже нечем вас отблагодарить и денег местных нет...
  - Не надо, - Залита обрывает меня, - деньги нам не нужны. Не оскорбляй нас, - и улыбается.
  - Слушай, Калим, - обращаюсь я к парню, - я ведь с сумкой была, - он медленно кивает, - а ты ее принес?
  Еще кивок, он встает и уходит, правда через минуту возвращается с сумкой.
   - Вот, держи. А зачем она тебе?
  - Посмотри, может, можно что-нибудь из этого продать? И вот еще, у меня есть немного золота, - начинаю снимать кольца и браслет. Цепочку с крестиком и серьги пока не трогаю.
  - Да, ты права, таких вещиц у нас нет,- Калим внимательно разглядывает мои сокровища: пару ручек, калькулятор, сотовый, косметику, плеер, зажигалку (я не курю, но спички и зажигалку всегда ношу), блокнот с белой бумагой, мелочь, да и саму сумку, - только лучше это в городе продать, там больше получим. Ладно, давай так, - взглянув на меня, Калим продолжил, - завтра я соберу вещи в дорогу, а через день выходим. Идет?
  - Идет,- улыбаюсь, даже настроение поднялось. Да, надежда великая вещь!
  - Ну и отлично, - Залита, поднялась и улыбнулась, - а теперь спать. Завтра день тяжелый будет.
  
  Глава 4
  Спала я плохо. Полночи я вообще не могла уснуть, а вторую меня мучили кошмары, в которых я убегала от чудовищ, разбивалась о скалы и попадала в рабство. Но самым страшный приснился под утро: я прохожу сквозь портал и оказываюсь в своем мире, только вокруг уже не 2011, а 2111 год. А потом я оказываюсь на кладбище перед могилами своих родителей...
  Проснулась я от собственного крика, благо, что в доме никого не было. Некоторое время я просто лежала, тупо смотря в потолок, пытаясь успокоиться и собраться с мыслями. Но успокоиться никак не получалось, только голова начала болеть, поэтому я решила все-таки встать и умыться. Медленно поднявшись и оглядевшись, я заметила на столе оставленный завтрак и воду в тазике для умывания. Приведя себя в человеческий вид и наливая чай, я выглянула в окно. Как раз в этот момент на дорожке к дому показалась Залита с большим мешком. Быстренько дожевав оладья и запив их чаем, я поспешила встать и открыть хозяйке дверь.
  - Доброе утро! - радостно улыбнулась я. По правде сказать, утро было не очень добрым, во всяком случае, для меня, но зачем портить его остальным.
  - Доброе утро, деточка! Проснулась уже? Я думала ты позже встанешь, всю ночь ведь ворочалась, - Залита испытующе посмотрела на меня. В ответ я только неопределенно повела плечами. А что говорить?
  - Да ладно, я понимаю... Смотри, я вот тебе кое-что принесла, может подойдет что.
  С этими словами она начала разворачивать свой мешок. Я с интересом следила за процессом извлечения каких-то вещей. Первым номером Залита вытащила простую льняную рубашку, со шнуровкой впереди, затем вытянула коричневые кожаные штаны и такую же кожаную курточку и мягкие кожаные сапожки. Из другого мешка она выудила что-то вообще непонятное. Присмотревшись, я поняла, что это должно быть нижнее белье, и чуть не задохнулась от смеха. Да, такое я видела впервые! Панталоны почти по колена с кружевами, страшно представить, как они будут смотреться под этими кожаными штанами, и тоненькая льняная ночнушка, видимо, вместо ливчика. Блеск!
  Залита, видя, что я ничего не отвечаю, начала оправдываться:
  - Я тут вчера посмотрела, - вещи у тебя странные, да и в дорогу не подходящие (что правда, то правда - шорты по колено с капроновыми колготками и атласная рубашка, плюс сапоги на высоком каблуке и куртка кожаная), вот и подумала, что ты в них будешь слишком выделяться, многие догадаются что ты чужачка, вдруг кто воспользоваться решит... Ну я и поискала что-нибудь более подходящее. Платья я тебе не принесла, а вот это... Тут к нам пару лет назад ведьмочка одна странствующая приезжала, да так и осталась, а это ее. В этом тебе и идти будет удобнее, да и, может, кого отпугнет. Правда она поменьше тебя была...- Залита задумчиво окинула меня взглядом.
  - Спасибо, - говорю, - вы правы. Я к штанам больше привыкла, у нас в платьях теперь редко ходят, да и дорога... Только, я вот это не одену, - показываю ей на белье, - у нас такое не носят, мне в моем удобнее.
  - Да? А какое у вас?
  Понимая, что объяснить я вряд ли могу, быстро начинаю раздеваться. А что? Все равно померить обновки надо. У Залиты округляются глаза, а когда она увидела мое белье, так и вообще за сердце схватилась. И что в нем такого? Вполне приличное: черное, кружевное, трусы-шортики, а не стринги какие-нибудь.
  - Стыд какой! - еле шепчет Залита, - и что у вас так ходят?
  - Ходят, - усмехаюсь,- это еще не самое откровенное. У нас так и на пляж летом ходят.
  Залита что-то еще бормочет про стыд и разврат, но я уже не слушаю, а натягиваю вещички.
  - Нет, так не пойдет! Срам какой, они все-таки тебе малы!
  Я обсмотрела себя. И ничего не мало, наоборот, все как влитое сидит: брюки в обтяжку, но ходить и присаживаться не мешают, кофта свободна, куртка правда в груди тесновата, ну и ладно, не буду верхние пуговицы застегивать, так даже стильненько.
  - Да нет, Залита, все нормально.
  - Не нормально! Стыдобень да и только! Ноги обтянуло, грудь выпирает! - похоже, у нас с Залитой разные критерии приличия, - так не пойдет, - продолжает она между тем, - все таки придется тебе в платье идти.
  - Не надо платья, - еще чего не хватало! И как она себе это представляет? Да еще если на лошадь лезть придется. Я, правда, никогда на них не ездила, но что-то сомневаюсь, что у них тут предусмотрены автомобили и лифты, - Залита, эти вещи действительно мне как раз! Мне в них удобно и я привыкла ходить так, а если кому не нравится, то это их проблемы!
  - Я понимаю, что для тебя это норма, - вздыхает Залита, - но ты пойми, что у нас это не так. Так выглядеть могут позволить себе только магички и воительницы, а ты слаба и беспомощна как котенок! Тебя могут не правильно понять или просто ..., ну ты понимаешь, - Залита слегка замялась, но, увидев мое непреклонное выражение лица, продолжала, - ты хотя бы о Калиме подумай!
  - А он- то при чем?- это заявление слегка выбило меня из колеи
  - А при том! Во-первых, ему самому будет с тобой неудобно, - выразительно глянула на мои вторые девяносто, ну или чуть больше, эта поборница морали. Упс! Об этом я не подумала!- А во-вторых, я не хочу, чтобы он из-за тебя пострадал, ведь если что, защищать кинется...
  Да, все понятно, но с другой стороны эта одежда действительно оптимальна для меня, к тому же она мне понравилась, всегда хотела походить в коже. Должен же быть выход...
  - Залита, послушай, а что если оставить мне это, но прикрыть чем-нибудь. Плащом, например?
  Старушка на миг задумалась, а потом расцвела.
  -Ты права! Плащ-то тебе действительно нужен, а под ним не видно, что на тебе одето. У меня где-то был хороший такой, эльфийский...
  Залита, продолжая бормотать, полезла искать по полкам и коробкам, а я еще раз оглядела себя. Нет, эти вещи я не променяю.
  - Залита, -позвала я.
  -Что?
  -А почему ты мне помогаешь?- вопрос долго вертелся у меня на языке.
  - А ты против? - лукаво улыбаясь, спросила старушка, протягивая мне темно-серый плащ с капюшоном.
  - Да нет чтобы, но все-таки? - не отступала я.
  - Не знаю как у вас, но у нас принято помогать нуждающимся. Во всяком случае, когда-то давно моему предку помогли просто так, и он выжил, завещав не отказывать в помощи, даже если ее не просят. Да и потом, я редко в людях ошибаюсь. Добрая ты, справедливая, может, добра и в наш мир принесешь, не зря же ты к нам попала.
  Опа! Так значит, от меня великих подвигов ждут! Смешно, для человека без способностей, попавшего в мир магии и воинов! Смущение, вызванное первыми словами, прошло, оставив удивление и возмущение. Видно, это отразилось у меня на лице, потому что Залита усмехнулась и, покачав головой, сказала:
  - Да не волнуйся! Добро разным бывает.
  А понятно! Раздавишь бабочку - вымрут люди, и наоборот, пожалеешь котенка - спасешь динозавра.
  - Залита, - немного смущенно позвала я, да видно спокойствия сегодня ей не видать, но у меня же насущные проблемы,- скажи, пожалуйста, а как тут у вас с личной гигиеной?
  - С чем?
  - Ну... бреете вы ноги, подмышки, потеете, ну.. критические дни...
  Так, я совсем засмущалась...
  - Какие дни? - Залита смотрит на меня с недоумением, но потом, кажется, до нее доходит,- ах это...
  Ну, как тебе сказать. У нелюдей таких проблем нет, уж не знаю, рождаются или ворожат чего... Но в деревне волосы с тела не удаляют. Только в городе, да и то, аристократия. Потные места травкой натирают, ну чтобы запах отбить, а про дни - тряпочки...
  Залита тоже смущается, а я, кажется, впадаю в депрессию. Волосатая, потная, без смены белья... Да тут не то что эльфы, люди близко не подпустят.
  - Хотя, - Залита отрывает меня от раздумий, - пойдем, есть у меня кое-что.
  И встает. Я поднимаюсь за ней и впервые выхожу во двор. Воздух у них... Такого у нас и в деревнях уже нет. А красиво кругом! Никаких ЛЭП, проводов, труб... Чистая природа, все зелено, птицы поют, трава, если только не хрустит.
  Залита подводит к какой-то небольшой избушке, позади дома и я понимаю, что это баня, ну или что-то похожее... Заходим, так и есть! Предбанник с травками, полками и чайным набором. А в следующей комнатке печь небольшая и бадья.
  - Я когда-то в городе жила и помогала делать разные снадобья, так что кое- что осталось. Держи, - Залита протягивает мне небольшую баночку с мазью, - это удалит все волосы, где тебе не надо. Хватит не меньше, чем на три лунных цикла, - понятно, значит на три месяца. Ну что ж, не плохо. - Этим, - следом идет кувшин с жидкостью, - помоешь волосы...
  Потом идет еще ряд банок и флаконов. В общем около месяца я буду ходить как человек, а потом либо покупать, либо бомжевать... Ну хоть так! Залита оставляет меня и уходит.
  Да, это блаженство! Сколько уже не мылась? Дня три не меньше! Дома как раз воду отключили, плюс, потом попала дома под дождь, провалилась непонятно куда, покаталась по земле, пропотела, пока бредила, и все это не снимая своих вещей. Не знаю, сколько я там пробыла, но когда вернулась в дом чистая и счастливая, Залита с внуком уже обедали.
  - Привет! - радостно восклицаю. - Как дела?
  - Привет, - Калим хмыкает, оглядывая меня. Ну и что, халат, который в бане висел вполне приличный, все закрыто, ну не хочется на мокрое тело капрон натягивать, - нормально. Я все собрал, что нам в дорогу надо, так что завтра выступаем.
  - Отлично!
  - Да, Лина, я тут кое-что продал из твоих вещей, на первое время в дорогу, а остальное, как и договаривались, в городе сдадим.
  - Да, спасибо, ты молодец, - я немного растерялась, подумав о завтрашнем. Кажется, я даже знаю, какие ужасы мне сегодня будут сниться.
  - Лина,- Залита протянула мне кружку, - вот выпей, это чтобы тебе уснуть сегодня.
  Напиток действует практически мгновенно, и я, кажется, отрубаюсь прямо за столом.
  Открыв глаза, я поняла, что сейчас раннее утро и Залита меня будит.
  - Лина, пора! - она тяжело вздохнула, - Калим уже оделся и ждет тебя. Вставай, позавтракай.
  - Да, Залита, спасибо.
  Оделась я быстро, затем причесала волосы в тугую косу и села за стол.
  - Лина, я тут собрала твои вещи, а еще положила кое-какие зелья, вещицы в дорогу и поесть.
  - Спасибо, Залита. Я даже не знаю, как вас отблагодарить...
  Я взглянула на женщину и вдруг отчетливо поняла, что, скорее всего, мы уже никогда не встретимся. Судя по ее глазам, она это тоже понимала. Пытаясь скрыть смущение, я быстро доела завтрак и встала, прихватив сумку. Так, молча, мы и вышли на крыльцо, где уже ждал Калим.
  - До свиданья, - пробормотала я, обнимая женщину.
  - До свиданья, девочка, - Залита судорожно сжала меня в объятиях, - Лина, запомни, если тебе не удастся вернуться домой, ты должна прийти сюда. Слышишь, этот мир жесток, а ты к нему не приспособлена, тебе будет тяжело, очень тяжело...
  Женщина замолчала, внимательно глядя на меня, видимо ожидая ответа. Но я твердо была уверена, что не вернусь. Даже, если я не попаду домой, то жить в деревне я вряд ли соглашусь. Конечно, зарекаться нельзя...
  - Еще раз, спасибо тебе. Бог даст - свидимся, - так и не ответив ей, еще раз обняла ее.
  - Ладно. Калим, будь осторожен!
  - Да, бабушка, до свиданья!
  Калим порывисто обнял старушку и, развернувшись, пошел к калитке. Еще раз махнув женщине, я поспешила за ним.
  
  Глава 5
  
  Мы шли уже несколько часов по безлюдной тропе сквозь заросший лес. Солнце уже давно встало, однако здесь было сумеречно, и, наверно, тут было так всегда. Высокие деревья, казалось, цеплялись кронами за небо, вокруг пели птицы, в общем - красота, если бы тропа не была такой заброшенной, и повсюду не раздавались шорохи. На вопрос 'почему мы пошли именно здесь, а не по нормальной дороге', уходящей в обход леса, Калим, нехотя, пояснил, что она короче. Но только этот ответ меня не сильно впечатлил. Попытав его минут десять, парень сознался, что тут практически не бывает людей, а, следовательно, в нашем случае для нас безопасно. Ну, вот в это скорее вериться. Только я открыла рот для следующего вопроса, как Калим меня прервал и заявил, что в лесу шуметь негоже и больше не открывал рта. Так мы и шли молча. Лес уже начал меня конкретно нервировать, все-таки я городской житель, а молчаливый парень рядом злить. Видно же, что он о чем-то задумался и просто не хочет со мной говорить. Ну и ладно!
  Кстати, у меня, как не странно, мыслей не было никаких. Точнее те, что были, я отгоняла от себя, а другие не хотели заходить в гости. Так я и шла, ни о чем не думая, пока не в резалась в спину Калима.
  - Ты что?
  Парень мельком взглянул на меня и вздохнул.
  - Лес кончился. Через пару часов выйдем на большой тракт, так что будь поосторожнее.
  И снова отвернулся, намереваясь, молча идти. Нееее! Так не пойдет! Благо теперь тропинка расширялась, и я могла пойти рядом.
  - Слушай, Калим, - обратилась я к парню, состроив щенячьи глазки, - может, ты мне что-нибудь расскажешь?
  - Что? - да что-то он сегодня не многословен.
  - Да что угодно! Я же в первый раз в другом мире. К тому же, - ехидно стрельнула я глазками, - если ты хочешь меньше проблем, может, стоит сделать так, чтобы я не задавала глупых вопросов, которые знают даже дети.
  Не знаю, оказался ли этот довод решающим, или ему самому уже надоело молчать, но, вздохнув, он предложил:
  - Спрашивай.
  Так, и чем спросить? Ладно, начнем с географии.
  - Куда мы сейчас направляемся?
  - В Колдий. Это небольшой городок, стоящий на большом тракте, связывающем Карфалин с Громнарогом, столицей гномьего государства Грохнет. Там продадим часть твоих безделушек и кое-что из моих поделок. Этого, я думаю, должно хватить, чтобы заплатать караванщику, и дойти с ним до Карфалина.
  - А долго идти до Карфалина?
  - На лошадях неделю-полторы, а так, пешком, не меньше двух-трех.
  - А лошадь купить дорого?
  - Смотря какую, - пожал плечами парень, - старенькую кобылу - нет, не дорого, только от такой проку мало, а хорошая лошадь внимание привлекает. А нам лучше сейчас с большой группой идти, а там все почти пешие, да с обозами. Да и деньги лучше сэкономить, ведь неизвестно, что в городе получиться, - и смотрит на меня. Вот чувствую, что ему что-то покоя не дает, а спросить не решается. Ну и ладно, может, и я отвечать не захочу.
  - А у вас опасно на трактах?
  - Как повезет. Раньше гораздо безопаснее было, а сейчас из-за напряжений с эльфами и драконами, король патрули с трактов отозвал, так и разбойники развелись.
  - Калим, - осторожно начинаю я, - мне показалось, что ты не очень эльфов любишь?
  - С чего ты взяла?- ого какой взгляд, - я всех нелюдей не люблю. Вам хорошо, у вас их нет, только люди. Думаешь приятно, когда на тебя смотрят как на грязь!
  Да, сильно его задело!
  - Нет, конечно, ты прав, просто мне показалось, что эльфов ты больше всех не любишь.
  - Ты права, - ответил он, хоть я уже не надеялась на ответ, - они холодные и эгоистичные.
  -То есть?
  - А то и есть! Такие прекрасные и совершенные эльфы в душе холодные и жестокие. Они не способны ни на какие чувства. Они руководствуются только высшими целями. Так они говорят, а на самом деле только удовлетворяют свои потребности!- глаза Калима уже сверкали, а он еще сильнее распалялся, - человечки для них все на один раз! Развлеклись, и хватит, а если мужчина попытается заступиться за свою женщину, то его просто убивают за оскорбление перворожденного!
  Парень вдруг резко замолчал, словно подавившись воздухом. Губы поджаты, желваки ходят. Кажется, это уже личное. Видимо, его девушка сбежала к эльфу или кто-то еще из близких родственников.
  - Знаешь,- задумавшись, я вздрогнула от его голоса, - тебе лучше держаться от них подальше. Особенно тебе!
  - Почему? - недоумение так и сквозило в моем голосе.
  - А что, уже хочется попробовать? - ехидно осведомился Калим.
  - Да нет... Просто ты сказал особенно мне. Что это значит?
  - А... Ну как тебе сказать. Ты необычна. Ты человек, но из другого мира, если они узнают, то им будет любопытно, и чтобы удержать тебя, они используют все средства. Потом ты красива, - тут я смущенно потупилась, - а нелюди любят развлечься со смертными. К тому же твоя внешность и манеры больше похожи на аристократические, чем на деревенские, но при этом ты живая, эмоциональная. А у эльфов женщины очень сдержаны и холодны. Говорят, после рождения детей они не допускают своих мужей к себе... - он сконфуженно замолчал, но потом, резко набрав воздух, закончил, - так что, увидишь эльфа, уходи.
  - Ладно, - растерянно пробормотала я, - а как их определить и остальных тоже?
  - Ну, отличить то их легко, - хмыкнул Калим,- начнем с эльфов. Во первых, уши, - в этом месте я хмыкнула, - слегка заостренные, рост не меньше 1,8 м но не больше 2м, длинные светлые волосы, прямые, глаза раскосые, но большие - синие, зеленые, серые, миловидные, с бледной кожей, стройные. Потом драконы. Эти тоже ростом около двух метров. Кожа у них загорелая, бронзовая, может даже слегка красноватая, глаза обычно темные или желтые, как и волосы, да еще, когда нервничают или испытывают сильные эмоции, то могут появляться когти, зрачки вытягиваться и язык становится как у змеи. Кстати, не путай с эссирами. У них тоже при частичной трансформации язык раздваивается, правда зрачки и когти у них всегда остаются, ну еще есть рожки и хосты. Эти вообще до 2,5 м ростом бывают. Есть еще гномы, ну их, я думаю, ты сразу отличишь, - тут он ухмыльнулся, заметив мою рожицу, - есть еще метаморфы, не путай с оборотнями, но их отличить от людей практически нельзя, разве фигуры более поджарые. Только маги способны почувствовать. Есть вампиры, но они редко покидают свои земли, орки есть, русалки...
  - Понятно, - протянула.
  Калим взглянул на меня, вздохнул и огляделся
  - Ладно, давай здесь переночуем.
  Разводить костер Калим не стал, сославшись на то, что толку от него мало, и так тепло, а лишнее внимание привлекать не стоит. Как мы поужинали, я не помню, просто провалившись в сон.
  Калим
  
  Девушка уснула мгновенно, по-видимому, заснув еще во время еды.
  'А она молодец, - невольно подумалось, - попасть в такую ситуацию и вести себя как ни в чем не бывало... Хотя, - внезапно в голову пришла идея, - скорее всего, она просто не верит, что все это серьезно. Думает, что просто легкая прогулка, после которой она вернется домой. А она не вернется...'
  Удивляясь собственным порывам, я встал и подошел к спящей девушке, рассматривая ее. Милая, но нельзя сказать, что красавица, особенно по сравнению с нелюдями, да и многим человеческим девушкам она уступает. Но есть в ней что-то такое... Она живая, нет, энергия из нее не хлещет, наоборот, она показалась спокойной и рассудительной, но она действительно живая, добрая, а когда улыбается, словно солнышко выглядывает, становясь просто прекрасной. Что же с ней будет, когда она поймет?
  Вздохнув, я прилег рядом. В тот же миг Лина во сне повернулась и обняла меня, прижавшись словно котенок. Это оказалось неожиданно приятно. Впервые за долгое время я засыпал улыбаясь.
  
  Лина
  
  Калим разбудил меня непростительно рано. Быстро позавтракали и продолжили путь.
  Некоторое время мы шли молча. Я переваривала вчерашнюю информацию, а о чем думал Калим, не знаю. Незаметно погода испортилась, и начал моросить дождик, постепенно все усиливаясь. Ко всему откуда-то подул холодный ветер. Идти становилось все труднее, в основном из-за отсутствия нормальной асфальтированной дороги, а то, что здесь ее заменяет, превратилось в сплошное месиво. Я уже не поднимала голову, мрачно бредя след в след за идущим впереди парнем. В очередной раз споткнувшись, я стукнулась лбом ему в спину.
  - Ничего, - мягко прошептал Калим, осторожно обнимая меня, - чуть-чуть осталось, потерпи. Вон и ворота. Минут через пятнадцать будем на месте, - приговаривал он, продолжая уже волочь меня на себе.
  - Ну, вот и дошли! - Калим встряхнул меня, заставив поднять глаза на деревянные ворота в два человеческих роста.
  Правда, пройти ни он, ни я не успели. Откуда-то взявшие всадники пронеслись мимо нас, обдав грязью и водой из лужи.
  - Эй! ..
  - С дороги! - и Калим падает от удара плетью.
  Боже! Да что это! Разве так можно? Сама не понимаю, как оказываюсь на коленях рядом с ним.
  - Калим, Калим, ты меня слышишь? Ты как?
  - Все в порядке, Лина! - Калим медленно встал и оглядел себя. Слава Богу, удар пришелся не по лицу, парень успел загородиться рукой, на которой осталась алая полоса. - Ну вот, - с усмешкой прошептал он, - ты и познакомилась с эльфами.
  - Это были они?
  - Да, пошли в трактир.
  До трактира мы шли молча. Я видел, как он потирает руку, видно, что она причиняет ему боль, но молчал. Я тоже не знала, что говорить. Наши добрые фэнтезийные эльфы в реальности оказались совсем не такими. Что еще преподнесет мне этот сказочный мир?
  
  Глава 6
  
  Ну что же, трактир меня не разочаровал! Однозначно!!! Темно, грязно и воняет! Небольшое деревянное строение, с тяжелой деревянной же мебелью, факелами и маслеными лампами. Кое-где, наверно в качестве декораций, висели какие-то веники и связки с чесноком. За барной стойкой стоял мужичок лет пятидесяти, толстый, с неприятными чертами лица и грязном фартуке. Я только надеюсь, что готовит не он, потому что даже с расстояния в несколько метров видно, что руки он не мыл последние лет десять. Антисанитария жуткая. Даже аппетит пропал. Духота в сочетании с неприятным запахом и гомоном начинают действовать на меня удручающе. Вот она - мигрень! Здравствуй, родная! Кажется, меня сейчас вырвет.
  Не выдержав, я выбежала на улицу. Стоя на крыльце, я вдыхала самый прекрасный запах - запах воздуха. Чистым эго тоже было назвать трудно, но по сравнению с трактиром просто шанель номер 5. Резкий звук копыт вывел меня из состояния релаксации. К трактиру подъехали пятеро всадников, в которых без труда угадывались давешни хамы. Значит это эльфы? Ну, посмотрим.
  Один из них быстро спрыгнул с коня и пробежал мимо меня в трактир. Четверо остальных остались в седлах. К ним моментально подбежал молодой паренек лет тринадцати и прихватил коней под уздцы. Черные плащи полностью скрывали и лица, и фигуры всадников. Признаться меня стало съедать любопытство. В первый раз вижу живого эльфа, если Калим не ошибся, а они, сволочи, не спешат показывать свою неземную красоту. Словно в ответ на мои мысли, всадники синхронно скинули капюшоны. ДАААА!!!!
  Красота! Других мыслей у меня не осталось. Абсолютно совершенные лица, с таким отстраненным выражением лица, будто спят на ходу. Самые красивые картинки эльфов вообще никуда не годятся. У людей просто нет фантазии. Я внимательно начала их осматривать. Мало ли когда еще случай представится. Первый, который был ближе всего ко мне, на вид был лет двадцати, с нежными, утонченными чертами лица и фарфоровой кожей. Слегка рыжеватые волосы и такие брови и ресницы, невероятно голубые глаза. Трудно было даже понять парень это или девушка. Такое эфемерное создание, что, казалось, моргнешь, и оно развеется. Вторым был такой же молодой парень, но этого уже с девушкой не спутаешь. Платиновый блондин с глазами цвета ртути. Третий, явно был постарше - лет двадцати пяти. Его определенно можно назвать уже мужчиной. Волосы были пепельные и темно голубые, почти сапфировые, глаза. У всех троих на голове было какое-то сложное плетение косичек и заколок. Юные и совершенные создания - почти боги, однако их холодные и равнодушные взгляды выдавали возраст. Невольно поежившись от этого дикого коктейля, я отвела от них взгляд и тут же наткнулась на четвертого. А о вас-то я и забыла. Однозначно он был старшим. Такая сила и уверенность исходили от этого существа, что невольно чувствовал себя мелким недоразумением. В отличие от остальных его кожа имела чуть заметный золотистый оттенок. На ее фоне серебристые волосы выглядели крайне эффектно. Нет, даже не серебристые, металлические, или словно первый снег. А при этом черные угольные брови ресницы. Вау! Его глаза были непонятными, трудно передаваемого цвета. Единственно, что я поняла, что они были темные. Мы смотрели друг другу в глаза, и я не могла оторваться. Странно, но, глядя на такое совершенство, я думала только об одном вопросе: Какие у него глаза?
  Черный жемчуг! Точно - этот непередаваемый цвет, темно синий, зеленый, фиолетовый и черный - все смешалось и мне начало казаться, что тону. Пока эти прекрасные глаза чуть не сощурились. Это вывело меня из ступора, и я смогла заметить легкую презрительную усмешку на красивых губах. Ушат холодной воды вылился мне на голову. Его презрение больно резануло по самолюбию, и я, гордо задрав подбородок, постаралась также холодно и презрительно глянуть на него. Не знаю, получилось у меня или нет, но, кажется, его зрачки чуть удивленно расширились.
  - Любуешься? - спросил ехидный голос за спиной. Резко повернувшись, я увидела Калима, мрачно наблюдающего за мной.
  Как можно безразличнее пожав плечами, постаралась холодно ответить:
  - Есть немного, все-таки впервые вижу персонаж из сказок.
  - Да? - кажется, Калим мне не сильно поверил, - и что, никакого восхищения?
  - Почему никакого? Они очень красивые.
  - Только красивые? и никакой влюбленности? Нет желания обратить на себя благосклонный взгляд? - и парень мотнул головой в сторону группы женщин. Переведя взгляд, я увидела столпившуюся стайку женщин всех возрастов и положений. Замужние и девушки, богатые и нет - все смотрели глазами глупой коровы на четырех красавцев, которые брезгливо их оглядывали. Один парень, безуспешно пытался оттянуть от эльфов свою девушку, которая только огрызалась, все выше поднимая голос.
  - Уходи! Ты мне надоел, - в конце крикнула девушка, вырвавшись из державших ее объятий. И быстрым шагом направилась к всадникам. На симпатичном лице парня отразилась боль, а затем он перевел яростный взгляд на эльфов. Красивая, хорошо одетая девушка была абсолютно уверена в себе (видно первая здешняя красавица), и быстро приближалась, но так до них не дошла, столкнувшись с ледяным взглядом рыженького. Лениво оглядев ее, он отвернулся и сказал что-то товарищам на певучем языке. В ответ остальные только ухмыльнулись.
  - Как они могут? - я не верила в происходящее.
  - Я говорил, что они хладнокровные чудовища. Ладно, пойдем внутрь.
  Я взглянула на парня. Он ничего не понял. Это не эльфов я посчитала чудовищами, а человеческих женщин. Как можно ради чужого смазливого личика незнакомца бросит близкого и дорогого. Неужели женщины так не уважают своих мужчин, что готовы с легкость променять их. А себя? Где же чувство собственного достоинства? Понятно, почему нелюди с таким презрением относятся к людям.
  Калим, заметив мои мучения, понимающе хмыкнул:
  - Привыкай, это еще не самый худший, - поколебавшись минуту он добавил, - Лина, я пойду пообщаюсь с хозяином, а ты лучше присядь за стол.
  - Ладно,- я побрела к самому дальнему столу. Хорошо, что он не понял мои мысли. Побыстрее добравшись до стола, я села в тень и начала осматривать зал. Люди, гномы, орки (во всяком случае, я их так определила), однако никого из старших рас. Видимо те предпочитают более чистоплотные заведения. Ну что ж, я не могу их винить. Блуждая взглядом по залу, я натолкнулась на группу, сидящую в противоположном конце зала в такой же тени. Пятеро, в темных плащах с капюшонами, не снявших их даже в помещении. Видно, что все высокие и сидят прямо, хотя нет, не все, один чуть пониже и сутулился. Стоп, да это же эльфы. И когда успели? Я смотрела на закрытые капюшонами лица, и чувствовала ответный холодный взгляд. Невольно поежившись, я отвернулась и поискал глазами Калима. Тот о чем разговаривал за стойкой с хозяином. Попыталась отвлечься, но чувство взгляда не исчезало. Недовольно вздохнув, закрыла глаза.
  - Извините, можно вас побеспокоить?
  Резко открыв глаза, я увидела перед собой молодого мужчину лет тридцати. Каштановые волосы забраны в хвостик, карие глаза внимательно рассматривают с каким-то интересом, но, несмотря на легкую улыбку, чувствуется, холод и легкое презрение. Безусловно холеные черты лица и легкий налет самоуверенности ясно дают понять что перед тобой важный человек. Может я и слишком чувствительна, но отношение людей улавливаю сразу, особенно относительно себя.
  - Что вы хотели?- я с интересом смотрела на незнакомца, который, по-видимому, ожидал от меня другой реакции. Интересно какой?
  Мужчина с минуту внимательно меня разглядывал, а потом присел на соседний стул.
  - Меня зовут Карсер, - такое ощущение, что, сообщая столь ценные сведения, он делает мне невероятное одолжение.
  - Очень приятно, - я натянул самую милую улыбочку, кажется, моего негаданного собеседника она вполне устроила.
  - Хочешь, познакомлю?
  -С кем?
  - С эльфами. Я же вижу, как ты на них смотришь.
  -Опа! И как же я смотрю?
  - Как и все. Да ладно, не ломайся. Я все понимаю, - снисходительная улыбочка буквально 'осветила' его лицо
  - И с чего такая благотворительность?
  - Ну почему же благотворительность? Поднимемся ко мне в комнату и все обсудим, - его откровенный взгляд опустился с моего лица до груди. Наверно, он бы и дальше опустился, но, увы, там был стол.
  - Нет, спасибо, - пожалуй, грубить пока не буду.
  - Что ты сказала?
  - Ого! Уже на 'ты'? ладно, повторю. Я сказала 'нет', - парень начинал выводить меня из себя.
  - Ты, кажется, не поняла, что тебе предлагают, - похоже он немного успокоился, - не думаю, что когда-нибудь тебе выпадет второй такой шанс.
  Мозг начал закипать! Быстро кинув взгляд на сидящих в тени эльфов, которые, кстати, не как не отреагировали на 'свое же' приглашение, а продолжали сидеть статуями, я постаралась успокоиться, все-таки конфликт мне не нужен.
  - Знаешь, это, кажется, ты не понял! Я не девочка по вызову. Так что попрошу больше меня не беспокоить.
  - Ну, хватит! Пошли!- и мужчина грубо схватил меня за руку. Совершенно автоматически я влепила ему пощечину. Признаться такого я даже от себя не ожидала. Первый раз дала пощечину мужчине. Обычно хватало пары взглядов, и надоедливые ухажеры отставали, а этот видимо не привык к отказам.
  - Ах ты сука... - удивленно начал мужчина. Я мрачно прищурила глаза. Сейчас что-то будет.
  - Что ты сказал? - резкий голос Калима отвлек нас друг от друга.
  - А ты кто такой?- высокомерно спросил мой ухажер.
  - Тебя это не касается. Эта девушка со мной. И ты ей мешаешь!
  - Карсер!- мелодичный голос, окликнул мужчину, уже тянувшегося рукой под плащ. Мгновение все замерли, но потом мужчина развернулся и направился к столу эльфов.
  - Мы еще встретимся, сучка!- прошипел этот гад напоследок.
  - Ты как?- в голосе Калима ясно чувствовалась тревога.
  - Да все нормально. Правда, все нормально, - видя изучающий взгляд парня, пришлось продолжить, - дяденька просто ошибся. Забудь. Ладно, что дальше?
  - Дальше? Ничего. Я продал одно твое кольцо трактирщику. Вот держи, - и он протянул мне несколько монет, по видимому серебряных, - не так уж много. Ты извини, все-таки это деревня, - парень смущенно глянул на меня.
  - Спасибо, - я постаралась как можно беззаботнее улыбнуться. Двенадцать серебряных за золотое кольцо. Да, не богато.
  - Сейчас поедим и отдохнем. Я нанял нам комнату, - а затем и вообще смутившись, тихо добавил, - одну.
  Смущения было выше крыши, глаза не поднимаем, губами тихо бормочем.
  - Ты извини, но у него больше комнат не было. Точнее были, пока эльфы не приехали. Так что тебе ночевать или со мной, или с ними, - ну вот и снова глазками стреляет. Что никак поверить не можешь, что я им под ноги не бросаюсь. Не будет этого. Вообще-то я не очень понимаю такой ажиотаж по их поводу. Красивые - не спорю, но я их даже мужчинами с трудом воспринимаю, единственный кто вызывает во мне странное желание - это темноглазый. Хотя даже сама понять не могу какое. С одной стороны он невероятно красив, но с другой его красота мужественная, сразу видно, что перед тобой не мальчик, а мужчина и воин. А к таким я всегда испытывала страсть. Опасность и холодность, исходящие от него, просто интриговали. В отличие от своих приятелей, этот был мужчиной моей мечты. Надо быть честной хотя бы с собой, к этому экземпляру я бы в кровать прыгнула, если бы он, конечно, себя повел не как кусок льда, оказывающий одолжение Титанику.
  - А? что? - задумавшись о вечном, я и не заметила, как Калим осторожно трясет меня.
  - Я говорю: так получилось...
  - Калим, хватит, я поняла, что ты не специально. А даже если специально, то я только рада. Давай есть и пойдем. Я жутко устала, а на земле особенно не выспишься.
  Калим хотел еще что-то сказать, но в этот момент принесли еду. Питание - это отдельная тема для разговора. Что-то неопределенного происхождения, напоминавшее старую курицу, или петуха, абсолютно не жевалось. Какая то склизкая каша, кусок хлеба и квашенная капуста. Все это предлагалось запивать яблочным компотом. Единственно съедобное, на мой взгляд, были хлеб и компот. Вообще-то я очень люблю мясо и не очень овощи, в любом виде. А тут... Есть я решила в порядке омерзения. Еле запихала в себя кашу с капустой, потом погрызла петушиные ножки, и в конце -десерт. Хлеб и компот! Дожила!!! В отличие от меня, Калим уплетал все это довольно быстро и не морщась. И уже минут пять смотрел на мои потуги. При виде улыбки от поглощения 'десерта' он рассмеялся.
  - Еда здесь конечно ужасная, но, может, не стоит так пугать остальных.
  Сморщившись, я постаралась как можно быстрее затолкать остатки хлеба.
  - Пожалуй, я уже наелась. Пойдем?
   Калим молча встал и направился к лестнице на второй этаж. Узкий коридор, вдоль которого шли около десятка дверь. Толкнув первую, мы оказались в маленькой комнате, посреди которой стояла двуспальная кровать, два стула и стол с кувшином воды.
  - Ты не волнуйся, - пробормотал Калим у меня за спиной, - я лягу на полу.
  Повернувшись, я увидела бледное, смущенное лицо парня, который старался на меня не смотреть.
  - Зачем на пол? Не такая уж я и толстая. Калим, успокойся. Кровать большая, тесно нам не будет, - я со смехом наблюдала за меняющимся выражением лица парня.
  - Как вместе?
  - Просто, - отрезала я, - Калим, не будь как маленький. От того, что мы вместе ляжем и уснем здоровым сном, дети не появятся. Не глупи.
  Парень поднял на меня глаза и уставился как на восьмое чудо света.
  - Ты что! Как ты можешь так говорить?!
  Еще одну истерику за вечер я не вынесу!
  - Калим, солнышко, постарайся меня понять правильно. Во-первых, я действительно не вижу ничего страшного в том, что мы будем спать на одной кровати. Пойми, в мое мире это ни к чему не обязывает. К тому же, я не раз спала так на дачах или в походах. Ты не поверишь, но иногда нас в постели было до восьми человек. Во-вторых, мы уже спали с тобой в лесу практически в обнимку. В-третьих, я просто не позволю, чтобы ты спал на полу. Ну и в-четвертых, если ты волнуешься о моей репутации, то напрасно. Во-первых, замуж я здесь выходить не собираюсь, а во-вторых, ты уже меня скомпрометировал, взяв один номер на двоих. Поверь, никто и не подумает, что ты все это время спал на полу. Вопросы есть? Вопросов нет!
  - Но...
  - Калим, хватит!
  - Ладно, возможно, для тебя это действительно нормально и ты права... Лина, я пожалуй, сейчас пройдусь по городу, узнаю, будет ли в ближайшее время караван до Карфалина. А ты, пожалуйста, останься здесь и не выходи, - Калим внимательно посмотрел на меня. Дождавшись утвердительного кивка, он вышел.
  Честно говоря, по-моему, он просто от меня сбежал. Ну и ладно, что он, маленький, в постель его тащить.
  Оставшись одна, я не спеша оглядела номер. Особенно пристальное внимание решила уделить кровати, все-таки желания подцепить клещей или еще что похуже у меня совершенно не было. Пожалуй, беглым осмотром тут не обойтись, и ради успокоения своей совести я решила все быстренько перетряхнуть. Уж не знаю, что сыграло свою роль - затраченные мной непомерные усилия или излишне соленый ужин, но пить захотелось невыносимо. Однако выпить то, что было налито в кувшин лет так триста назад, я не смогла, поэтому, прихватив посудину, отправилась вниз.
  Внизу было все так же шумно. Пока трактирщик ушел за водой, я с удовольствием разглядывала посетителей. Взгляд сам собой натолкнулся на все еще сидящих за столом эльфов. Они, по-видимому, как раз заканчивали трапезу. Все, кроме их хамоватого дружка-человека и темноглазого аполлона. Ничего не могу с собой поделать. Чувство прекрасного всегда было мне не чуждо, а эти эльфы были совершенным произведением творца. С сияющей кожей и волосами, светлыми раскосыми глазами они даже в темной грязной забегаловке умудрялись выглядеть как цари на приеме.
  - Лучше рыжеволосого.
  Я резко обернулась к обладателю ехидного голоса. Прямо за моей спиной оказался тот самый темноглазый эльф, и, судя по всему, стоял он тут уже давно. Во всяком случае, если судить по его расслабленной позе и ироничной ухмылке.
  - Простите, что вы сказали? - мне показалось или голос у меня как у тринадцатилетней девицы перед выпускником старших классов.
  - У вас плохо со слухом? - он, что еще издевается?! - я сказал, что тебе лучше всего направить свое внимание на рыжеволосого. Во всяком случае, если кто и согласится, то только он. Он еще так молод.. - последние слова были сказаны, как будто этого его младший сын, а он великовозрастная мамаша, у которой его отбирают то ли в армию, то ли на свадьбу. А глаза откровенно насмехались. Значит, издеваешься, ну ладно...
  - Думаете, - я задумчиво посмотрела на предлагаемый товар, - а он точно самый молоденький?
  - Да, а ты помоложе предпочитаешь?
  - Нет, вы уверены? - продолжала я допытываться.
  - Уверен. А ты имеешь какие-то предрассудки по поводу возраста?
  - Конечно! Чем моложе мясо, тем оно мягче и сочнее, правда какой-то он худенький... - я еще раз окинула эльфа душевным взглядом живодера.
  - Хм.. Леди, а с вами все в порядке? - глаза эльфа сейчас были отчетливого синего оттенка. Похоже, он хамелеон.
  - Да, а что, есть сомнения? - этот разговор на тему моей умственной деятельности начал раздражать.
  - Нет, что вы. Просто мне показалось, что вы оцениваете моего спутника с гастрономическим интересом.
  - Ну да, а с каким же еще? Ты ведь его поэтому мне советуешь?- я усмехнулась, глядя в лицо начинающего звереть эльфа.
  - Вообще-то нет, - ядовито протянул он, - решил облегчить тебе работу, чтоб не распалялась, а то ты и так устала с Карсером, хотя должен признать ты быстро, - и окинул меня брезгливо-оценивающим взглядом.
  Вот блин, сволочь! Желание заехать ему в рожу казалось практически непреодолимым. Сначала его дружок сделал столь 'захватывающее' предложение, теперь этот издевается. Да что им всем от меня надо!
  - Сударь, по-моему, вы ошиблись, - прошипела я как можно дружелюбнее, - и дабы вы и в дальнейшем не оставались в заблуждении, поясняю первый и последний раз. Во-первых, я в ваших советах не нуждаюсь, во-вторых, - продолжила, стараясь не обращать внимание на его ядовитую ухмылку, - никакого Карсера я не знаю, а, следовательно, не могу с ним устать, и, в-третьих, уж не знаю точно, один ты или все эльфы страдают завышенной самооценкой, но самовлюбленные болваны не в моем вкусе! - эту пламенную тираду я успела закончить как раз к приходу трактирщика с моей водой. Быстренько подхватив кувшин и легко улыбнувшись хозяину, я поспешила ретироваться в комнату. Но не тут-то было. Чьи-то железные пальцы больно схватили меня за локоть, резко разворачивая. Пальцы оказались давешнего эльфа, с которым я столкнулась нос к носу. От недавней самоуверенной ухмылки не осталось и следа, сейчас передо мной стояла моя смерть. Губы сжаты в тонкую линию, глаза стали почти черные, и при всем при этом он сохранял совершенно бесстрастное выражение лица. Просто жуть ходячая!
  - Как ты меня назвала, девка?- по-моему, змеи и то дружелюбнее шипят, - ты, кажется, забываешься, пожалуй, я проведу с тобой урок хороших манер.
  Не знаю, что он хотел сделать, но я испугалась. Я никогда не дралась, спортом не увлекалась, я даже звука ссоры не переносила, и уж тем более никто со мной так не разговаривал. А тут: чужой незнакомый мир, где я одна и передо мной стоит злой как черт нелюдь. Поэтому я не додумалась ни до чего более умного, как плеснуть в него водой. Все случилось буквально за секунды. Вот он смотрит мне в глаза и собирается меня куда-то тащить, вот взмах моей руки, кстати, вода оказалась ледяной, следующий кадр - удивленные глаза эльфа, и он рефлекторно разжимает руку, так, что я смогла вырваться, а следом мой голос, который я даже не узнаю.
  - Когда кажется, крестится надо, и совет от 'девки', займись самообразованием, а то учитель из тебя хреновый получается!
  Эльф смотрит на меня обалдевши, но одно моргание, и, кажется, меня сейчас убьют. Поэтому, не дожидаясь экзекуции, я влетаю по лестнице. Добравшись до второго этажа, я услышала оглушительные аплодисменты, которые буквально через секунду замерли. Оказывается, пока я так мило беседовала с представителем высшей расы, в трактире наступила тишина. Вот уж не думала, что я так быстро бегаю, да еще на автопилоте. Меня трясло. Справившись с собой, я поняла, что сижу на кровати, дверь заперта на щеколду, а в руках сжимаю проклятый кувшин. Блин, пить захотелось еще сильнее. Похоже на стресс, но вниз я больше не спущусь, даже если буду умирать от жажды. Сволочь! Ну чего он привязался ко мне! Я с тоской заглянула в кувшин. УРА! На дне еще оставалась вода. Выпив все до последней капли, мне полегчало, да так, что я зашлась в истерическом приступе. Вообще-то я по жизни веселая, даже когда устаю, то начинаю не хныкать, а истерически ржать. Вот и сейчас. Не знаю, сколько меня колбасило, но закончилось все мгновенно, вместе со стуком в дверь. Если это эльф, то дверь он просто вышибет, я помню, какие у него стальные пальцы. Кажется, меня снова стало тихонечко трясти. Съежившись на кровати, я закусила угол подушки.
  - Лина, открой! Это я, Калим! Лина, ты в порядке?
  Услышав встревоженный голос Калима, я подхватилась и бегом бросилась к двери. Трясущимися руками, я с трудом отодвинула засов, и лишь собрав всю силу воли, не бросилась к парню на шею.
  - Лина! - парень, быстро пройдя в комнату и задвинув за собой засов, схватил меня за плечи и начал осматривать, - с тобой все в порядке?
  - Да, все нормально, - я уже взяла себя в руки, - а почему ты спрашиваешь? - а вот это мне было действительно интересно, что же там делал эльф после моего ухода.
  - Почему? - парень резко встряхнул меня, - ты в своем уме? Что ты натворила?
  - Я? Калим, да объясни ты по-человечески!
  Пару секунд он недоверчиво смотрел на меня, а потом, тяжело вздохнув, отпустил.
  - Лина, ты ничего не хочешь мне сказать?
  И он выжидательно уставился на меня. Кинув быстрый взгляд на упрямо сжатые губы парня, я решилась.
  - Когда ты ушел, я немного посидела в номере, но потом мне захотелось пить, и я спустилась вниз. Пока ждала трактирщика, ко мне подошел один из эльфов и стал насмехаться. Ну, я ему и ответила, а он взбесился, в результате я облила его водой из кувшина и убежала. Вот, в общем-то и все.
  -Все?
  - Все, - твердо ответила я, смотря в карие глаза Калима, - а теперь ты ответь к чему весь этот допрос и что там происходит внизу.
  - Что происходит - Калим как-то странно усмехнулся, - а происходит то, что из-за тебя сейчас внизу настоящая драка. Видимо то, что ты оскорбила эльфа, дало повод остальным. Там ведь большинство орков, гномов и людей, а они эльфов не любят. После твоего ухода они начали их задевать, а те ответили, ну и понеслось... В общем эльфы победили и ...
  Договорить Калим не успел, потому что в дверь постучали. Громкий и настойчивый стук оказался для меня как удар колоколом. Калим, заметно напрягшись, бросил взгляд на меня и направился открывать дверь. Вопреки моим наихудшим опасениям за дверью был не темноглазый эльф, а хозяин трактира.
   -Добрый вечер, - голос парня оказался на удивление спокойным, - чем могу помочь?
  - Добрый, - мрачно буркнул трактирщик, кинув не самый добрый взгляд на меня, - значит так - из-за вас мой трактир практически разгромили, постояльцы разбегаются, да еще назревает скандал с нелюдями, поэтому у вас два варианта: первый - вы выплачиваете пятьдесят золотых, и я забываю об этом недоразумении, либо составляем долговой договор, и вы будете отрабатывать всю сумму. Что господа выбирают? - ехидство в голосе трактирщика все-таки прорезалось.
  Я стояла, широко открыв глаза и пыталась осознать услышанное. Пятьдесят золотых! Я уже немного начала разбираться в ценах, так что понять, что сумма 'слегка' завышена, я смогла. Да за эту цену можно всю деревню купить! А о долговой расписке я и думать не хочу!
  Я посмотрела на Калима. Лицо парня слегка побледнело, но внешне он ничем не выдал своих мыслей. Нет, что-то тут не то!
  - Ну, так как, - снова подал голос трактирщик, - что выбираем? И не вздумай шутить мне, - толстый палец уперся Калиму в грудь, - а то я тебя быстро под замок посажу! Здесь взвод королевских солдат дежурит!
  - Нам надо подумать, - слова Калиму давались тяжело. И все из-за меня! Блин, да что ж мне в комнате не сиделось!!!
  - Нечего тут думать! Знаю я таких - схватишь свою девку и бегом! А знаешь что, - этот чертов мужичок мне сально подмигнул, - можешь оставить свою подружку пока за деньгами сбегаешь, в качестве залога. Она пока тут поработает, глядишь, и тебе меньше платить придется. Ну, как?
  Я в упор уставилась на трактирщика. Это он на что сейчас намекает? Ну уж нет! Переведя взгляд на Калима, меня передернуло. Такой задумчивый и оценивающий взгляд. Нет, ну пожалуйста, не надо - я в упор смотрела на парня и мне хотелось закричать, чтоб он не смел меня тут бросать.
  Тягостное молчание прервало новое действующее лицо. В проеме двери стоял Карсер.
  'Только его здесь не хватало!' - мученический вздох сорвался с моих губ.
  - Что здесь происходит?
  - Тебе какое дело? - взвилась я, - шел мимо, так и иди!
  - Я представитель законной власти короля, - не обратив внимания на мои оскорбления, он высокомерно бросил, - так что я имею право вмешиваться, куда посчитаю нужным на территории Арсалии. А ты, - тут он бросил на меня один из своих коронных взглядов, - мало того что нарушила порядки, так и еще оскорбила гостей короля. Господа эльфы требуют возмездия. Так что попридержи язык!
  Я с щелчком захлопнула рот. Кажется, я попала! Вот гад, они, что, отомстить мне решили таким способом? И граф этот, и эльф этот темноглазый. Тогда нам точно конец. Только Калима жалко, он же из-за меня пострадает. Что же делать? - эта навязчивая мысль крутилась в голове как волчок, не давая сосредоточится.
  - Мы должны все взвесить. Дайте нам пятнадцать минут. Как вы понимаете, таких денег на руках у нас нет. Но есть кое-что, что мы можем продать. Так что мы должны оценить наши возможности, - Калим говорил на удивление спокойно и четко.
  - Ну что ж, подумайте, - качнул головой Карсер, - но ответ вы должны дать сегодня. А хотя, давайте я сейчас за вас заплачу, а в столице вы отработаете всю сумму, - мило улыбнулась эта сволочь!
  - Пятнадцать минут, - повторил парень.
  - Ладно ,- поморщившись, Карсер и трактирщик вышли.
  - Что делать? - я умоляюще посмотрела на парня, запирающего дверь. Затем он быстро пересек комнату и выглянул в окно.
  - Надо бежать.
  - Калим, ты что? Они же поймают!
  - Не поймают, - парень упрямо тряхнул головой.
  - Нет, Калим, так не пойдет, - слова давались мне тяжело, но иного выхода я не видела, - я останусь, а ты продашь мои вещи и вернешься за мной. За день со мной ничего не случится.
  - Не случится? - Калим резко обернулся и посмотрел на меня, - уже случилось. Ты что, не поняла? Этот урод мстит тебе! Как только я отсюда уйду... Даже думать не хочу об этом!
  Мы стояли и смотрели друг на друга, а время уходило... Резкий щелчок и дверь распахнулась. На пороге стояли трактирщик и Карсер. Признаться, выглядели они слегка удивленными.
  - Надо же, а я то думал вы в окно попытаетесь выпрыгнуть, - ядовито усмехнулся мужчина, - и какое же ваше решение?
  - Мы заплатим, завтра продадим кое-какие вещи и принесем деньги.
  - Нет, - заверещал трактирщик, - я не верю, сбежите! Господин граф, не верьте им! - обратился он к Карсеру.
  -Ну почему же сразу обманут, - противно улыбаясь, протянул он, - вернуться, если будет стимул. Ведь так юноша? - обратился он к Калиму, - оставим здесь девушку, и он прибежит как миленький
  Значит ты у нас еще и граф! Сволочь, судя по твоим радостным глазкам, ты все это с самого начала придумал. Тварь!
  - Нет, - голос Калима был тверд, - останусь я, а девушка принесет деньги. Ведь вам все равно, главное чтоб деньги вернули. Так?
  Трактирщик удивленно и вопросительно посмотрел на задумавшегося графа. Не знаю, какие мысли бродили у него в голове, но он кивнул.
  - Ладно, только мальчишку запри в другой комнате. Чтоб ночью не сбежали, - и весело подмигнув, он вышел из комнаты.
  - Пойдем, - мрачно буркнул трактирщик и поспешил следом.
  Калим, помедлив, покопался в вещах и протянул мне длинный кинжал
  - Держи. Мечом ты пользоваться не умеешь, а кинжал пригодится. Вот список тех, кто может у тебя купить и не обманет, и примерная стоимость вещей. Будь осторожна, - и парень быстро поцеловал меня в щеку.
  Захлопнувшаяся дверь для меня была как гром. Вот я и осталась одна. Чужой мир с чужими законами. Пятьдесят золотых! А если у меня не получится собрать эту сумму?!
  Не знаю, сколько времени я поддавалась упадническим настроениям, но дверь резко открылась, и на пороге оказался Карсер. Вот дурра! Дверь забыла закрыть!
  - Что надо? - голос звучал сухо, но дружелюбной я и не планировала быть.
  - Как что? Пришел должок забрать, - он 'мило' улыбнулся.
  - Я тебе ничего не должна!
  - Ну, я бы так не сказал. Ты на себя много взяла, девочка! Хочешь, чтоб парень остался цел, значит, будешь нежной и ласковой, поняла?
  И, не дожидаясь ответа, он направился ко мне, на ходу расстегивая куртку. Нет! Только не это! Мысли лихорадочно проносились в голове, не успевая задерживаться. Резко вскочив с кровати, я встала по другую ее сторону от Карсера. С ленивой усмешкой он начал ее обходить.
  - Что, решила поиграть? Ну что ж, давай, так даже интересней!
  Я старалась не обращать внимания на то, что он бормочет. Позиция моя была сейчас не самая хорошая. Он мужчина, он сильнее и лучше вооружен, да еще и стоит между мной и дверью. Судорожно сжимая в руках простыню, я ждала пока он обойдет кровать. Когда ему оставалась до меня несколько шагов, я резко дернула покрывало на себя, а затем накинула ему на голову. В тот же момент я подскочила и пробежала прямо по кровати к противоположной стене, подхватив сумку и рванув на себя дверь.
  - Стой, дрянь! - сзади раздался голос графа.
  Не разбирая дороги, и, не видя ничего перед собой, я выбежала в коридор. Пролетев его, я вылетела на лестницу и столкнулась лбом с тем, кто поднимался. Мы кубарем скатились по лестнице прямо вниз. Судорожно хватая воздух, я попыталась прийти в себя. Единственное, что было хорошим во всей этой ситуации, что я оказалась сверху. Опустив глаза, я тут же об этом пожалела. На меня смотрели разъяренные глаза цвета черного жемчуга, которые сейчас начали заметно чернеть.
  
  Дантариониэль орт Торсакар вирт Марионэль зорт Кассиоренда
  
  День не задался с самого утра - это я понял сразу. Мало того, что в сопровождающего дали этого лицемерного самовлюбленного идиота, который почему-то считает идиотами именно нас, так еще и к гномам не попали. Какое-то несуразное объяснение этого графа с пограничной стражей, и нас уже гонят взашей. Что же эта сволочь им такого наплела? А ведь кроме как через их земли к гномам больше не попадешь! Мало нам конфликта с драконами, так еще и гномы окрысились. Что же происходит?!
  Что мы имеем? С драконами у нас всегда были самые дружеские отношения, но последние тридцать лет началось постепенное охлаждение. А месяц назад пропал драконий княжич. Совет пяти князей драконов постановил, что княжич находится у эльфов. Это был полный бред, но я сам увидел эльфийскую стрелу на месте пропажи княжича. Вокруг были капли крови и несколько маленьких чешуек, что говорит о начале частичного превращения. Как сказал сам князь Багровой Зари, его сын еще молод, ему всего сорок три года, и полностью обращаться он еще не может, а значит, слаб и уязвим. Но не это самое страшное. Но эту фразу пояснить он отказался. И теперь драконы уверены, что он у нас. Да зачем он нам сдался!
  И теперь нас отказались пускать на свою территорию гномы. Правда, возможно, нам стоит еще раз попытаться, но только уже самим, не допуская людей. Ведь переговоры организовывали они. И вообще, пора отделываться от этого шпиона. А в том, что он шпион, я был абсолютно уверен, и еще казалось, что то, что нас не пустили - этого его 'заслуга'. Во всяком случае, он старательно описывал, какими словами нас обласкали гномы. Хотя, что он имел под обвинениями в воровстве, я не понял. Но тенденция мне не нравится. Обвинение в похищении от драконов, в воровстве - от гномов. Что дальше?
  - Дорогу!
  Я поморщился, увидев, как благородный граф стеганул по лицу парня, шедшего по дороге. Да, манерам его явно не учили. Хотя, на мой взгляд, люди сами виноваты, что позволяют такое своей знати.
  Гостиница, в которой мы хотели остановиться, была под завязку набита солдатами короля. Что здесь делает полк, было не понятно. Вроде бы у людей нет осложнений с гномами. Так что пришлось ехать в трактир на окраине поселения.
  Я осматривал заведение с брезгливым видом, абсолютно не понимая, как люди могут там находиться, да еще и подолгу. Все- таки, они не далеко ушли от животных. Мы ждали, пока Карсер узнает, есть ли там комнаты, а вокруг уже собиралась стайка местных женщин. Ощущение, что ты в зоопарке было практически невыносимым. Каждая из них отчаянно строила глазки и томно вздыхала, глядя поочередно на каждого из нас. Хоть бы определились сначала. Человеческие женщины всегда вызывали чувство брезгливости и отвращения. Неужели можно так не уважать своих мужчин, что стоит поманить их пальцем и все. Не говоря уж о том, что каждая мнит из себя красавицу.
   Вот и сейчас я поймал заинтересованный взгляд одной из них. На крыльце стояла молодая девушка лет двадцати, в одежде наемницы (странно, эти женщины обычно вели себя сдержанней), со светлыми волосами, заплетенными в косу, и зеленовато-серыми глазами. Вроде даже миленькая, и фигурка ничего. Слегка полновата на мой вкус, но все в меру. Может, этой даже повезет сегодня... Правда, что-то в ней было неуловимо чужое. Словно ей тут не место. Я внимательно стал разглядывать девушку. Странно, хоть она и открыто пялилась на нас, но взгляд был не как у влюбленной коровы, скорее на нас так смотрят человеческие дети, когда видят впервые. Я с интересом наблюдал, как она скривилась на поведение местной красавицы, видимо, ей это не понравилось.
  - Смотри-ка, к нам направляется само совершенство. Дан, это по твоей части!- Итанаэль насмешливо кивнул в сторону красотки.
  А я продолжал следить за девушкой. Забавно. Это была не ревность, а именно отвращение, ну и еще что-то похожее на жалость, когда она посмотрела на парня. Интересный экземпляр. И тут она, похоже, почувствовала мой взгляд. Хм... Впервые человеческая женщина так смотрит мне в глаза. Твердо, уверенно. Уголки моих губ иронично дернули, и, похоже, это ее взбесило. Меня окатили такой волной презрения, что я чуть не захлебнулся. Похоже, я ей не понравился! - мысленно усмехнулся я. Тут к ней подошел какой-то паренек, хмуро поглядывающей на нас. Непродолжительная беседа, и вот они, уже улыбаясь, уходят внутрь заведения вместе. Странно, но я почувствовал что-то, словно меня ее безразличие задело.
  Поесть спокойно нам не дали. Как меня достал этот граф. Что же он такое говорит этим дурочкам, что они бегут к нему в койку? Кого он там опять выбрал? Так... граф подсел к той самой девушке. А беседа, по-видимому, не задалась, - хмыкнул я. Первые мгновения она сдерживалась, но ей это удавалась все труднее. Браво! Я чуть в ладоши не зааплодировал. Девчонка врезала ему по роже! Умница!
  - А она мне нравится, - сбоку раздался голос Ликаэля, озвучивая мои мысли.
  - Ага, эта первая! - согласился Итанаэль, - может, пригласим ее к себе за столик?
  - Оставь девчонку, - вклинился Яраэль, - у нее уже есть компания, и которая, по-видимому, ее устраивает.
  Я мрачно наблюдал за происходящим. Девчонка уже вскочила, а граф потянулся за мечом. Только драки сейчас не хватало!
  - Карсер!- крикнул я. - Пора прекращать его игры!
  Все согласно кивнули. Дальше вечер проходил более- менее спокойно, только граф все недовольно буравил меня взглядом. Через какое-то время тот самый парень спустился и вышел на улицу. Странно, но мы все проводили его взглядом. Похоже, что девчонка заинтересовала всех.
  - Ладно, господа, уже поздно, я, пожалуй, оставлю вас, - Карсер быстро поднялся и направился наверх.
  - Интересно, - задумчиво проводил его взглядом Яраэль, - он действительно спать или к этой девчонке пошел?
  Удивительно, но меня этот вопрос тоже занимал. Надо же, какая-та человеческая девка заинтересовала всех. Я ведь смотрел, она не маг, ни полукровка, просто человечка. Я, молча, встал, и направился к трактирщику. Надо было сделать заказ на завтра. Пока я ждал, вниз спустился предмет моих размышлений. Легка на помине! Значит, наш граф на сегодня обломался, - усмехнулся я. Девушка попросила воды и начала разглядывать зал. Меня она не заметила, а вот друзей снова начала пристально разглядывать. Ну не мог я удержаться, слишком уж она меня заинтересовала, а может просто скучно.
  - Лучше рыжеволосого
  Девушка резко обернулась и уставилась на меня во все глаза.
  - Простите, что вы сказали? - голос у нее слегка дрогнул. Я понимаю, волнение...
  - У вас плохо со слухом? - ну не мог я не поиздеваться, знаю, - я сказал, что тебе лучше всего направить свое внимание на рыжеволосого. Во всяком случае, если кто и согласится, то только он. Он еще так молод..- последние слова я постарался произнести с особой интонацией, но, похоже, у меня это плохо получилось. Глаза у девушки сощурились и посветлели. Надо же, теперь они были стального цвета...
  - Думаете, - она задумчиво осмотрела Итаниэля, словно корову на рынке, - а он точно самый молоденький?
  - Да, а ты помоложе предпочитаешь?
  - Нет, вы уверены? - продолжала она допрашивать.
  - Уверен. А ты имеете какие-то предрассудки по поводу возраста? - забавно, откуда такой интерес?
  - Конечно! Чем моложе мясо, тем оно мягче и сочнее, правда, какой-то он худенький... - я чуть не поперхнулся.
  - Хм.. Леди, а с вами все в порядке? - я смотрел на нее во все глаза. Она, вообще, в своем уме?
  - Да, а что, есть сомнения?
  - Нет, что вы. Просто мне показалось, что вы оцениваете моего спутника с гастрономическим интересом.
  - Ну да, а с каким же еще? Ты ведь его поэтому мне советуешь?- ах вот оно что, решила поиздеваться.
  - Вообще-то нет, - протянул я, - решил облегчить тебе работу, чтоб не распалялась, а то ты и так устала с Карсером, хотя должен признать ты быстро, - поставил я на место эту зарвавшуюся девицу, хотя я уже понял, что нашего графа она отбрила.
  На лице у девушке отразились явные садисткие наклонности.
  - Сударь, по-моему, вы ошиблись, - прошипела не хуже змеи эта девица, - и дабы вы и в дальнейшем не оставались в заблуждении поясняю первый и последний раз. Во-первых, я в ваших советах не нуждаюсь, во-вторых, - продолжила, стараясь не обращать внимание на мою ядовитую ухмылку, - никакого Карсера я не знаю, а, следовательно, не могу с ним устать, и, в-третьих, уж не знаю точно, один ты или все эльфы страдают завышенной самооценкой, но самовлюбленные болваны не в моем вкусе! - по мере монолога девица распалялась все сильнее. Но вот последние слова, слегка вывели меня из себя. И так день не задался, так и еще нахальная человечка смеет мне указывать место! Я схватил ее за локоть, резко разворачивая.
  - Как ты меня назвала, девка?- похоже я решил посоревноваться с ней в шипении, - ты, кажется, забываешься, пожалуй, я проведу с тобой урок хороших манер.
  Ничего страшного я бы ей не сделал. Вообще-то собирался просто развернуть ее и шлепнуть по заду. Не сильно больно, но обидно, особенно при посторонних, но эта бестия недолго думая, вылил на меня кувшин воды. Такого со мной еще не было. От шока, я даже руку разжал.
  - Когда кажется, крестится надо, и совет от 'девки', займись самообразованием, а то учитель из тебя хреновый получается!
  В ту же секунду она взвилась и бегом бросилась к себе в комнату, любя прижимая к себя проклятый кувшин. Дожил!
  - Слышь, эльф, у тебя что, изо рта пахнет? Глянь, как девчонка убежала!
  - Да не, от него всего, наверно, несет!
  - И эта мразь еще смеет к нашим женщинам лезть!
  Со всех сторон послышались смешки, но я уже понял, что это только повод. Сейчас будет драка. Трактирщик страдальчески закатил глаза, сгребая все со стойки. Я быстро окинул взглядом помещение: полдюжины гномов, десять орков, остальные люди. Ерунда! Справится с ними я могу с закрытыми глазами. Недовольные подтягивались ко мне со всех сторон. Я лениво наблюдал за их перемещениями, прикидывая, что еще ждать от сегодняшнего вечера. Краем глаза я заметил попытку Итаниэля встать, и запрещающее движение Ликаэля. Правильно, братец хорошо меня знает. Это неплохая попытка скинуть накопившееся напряжение и раздражение. Первыми напали гномы. Вечно они нас недолюбливают. Хотя, на мой взгляд, здесь я солидарен со всеми эльфами, это банальная зависть. Ух, тяжелые! Драться с гномами крайне неудобно - маленькие и тяжелые. Быстро раскидав всех остальных, лениво повернулся к хозяину заведения.
  - Уважаемый, сколько я вам должен?
  - Не сколько, господин, - трактирщика трясло, - все за счет заведения.
  Что? Драка за счет заведения? Совсем людишки с ума сошли! Кинув несколько золотых, я кивнул остальным, и решил сходить на конюшню. О и граф уже тут как тут. Хм...
  Я внимательно посмотрел на графа. Сейчас он не был похож на идиота. Скорее наоборот. Не знаю, сколько он видел, но сейчас он задумчиво и оценивающее изучал меня и обстановку. Заметив мой прищур, он резко отвел глаза. Уже выходя из трактира, я заметил, как граф что-то втолковывает трактирщику. Ну ладно...
  Кони были в относительном порядке, что не могло не радовать. Хоть что-то сегодня прошло нормально. На конюшне я немного успокоился и уже поднимался к себе, когда меня что-то сбило. Проехав по всей лестнице вниз, я упал на спину, и вдобавок что-то довольно тяжелое плюхнулось на меня сверху. Да что ж за день такой!!!
  Открыв глаза, я чуть не застонал. Опять эта девица. Кажется, я зарычал, потому что она тут же распахнула глаза. Зеленые глаза в тихом ужасе уставились на меня. Что, думаешь, сейчас убивать начну? Правильно!
  - Слезь с меня! - я действительно зарычал.
  Девчонка тут же попыталась с меня слезть. Уж не знаю специально или как, но при этом она довольно внушительно наступила коленом мне в живот.
  - Слезь с меня, корова! - я уже разозлился по-настоящему, вставая с пола и попутно стряхивая ее с себя. Нет, проучить ее надо определенно. Подняв голову, я увидел мелькнувшего там графа. Перевел взгляд на это недоразумение. Девчонка, судорожно сжимая вещи, попеременно переводила взгляд то на меня, то наверх. Так, похоже, граф мне не померещился.
  - Ты еще здесь! - запыхавшийся трактирщик, буквально покраснел, - а ну пошла, я долго ждать не буду!
  - Да, да, - на девчонку было жалко смотреть
  - Стоять, - я схватил ее за руку, - я жду извинений или предпочитаешь их принести наедине? - я выразительно посмотрел на нее, ну давай, сейчас внизу много народа, постесняешься ведь просить прощение прилюдно.
  - Извинений, - кажется, у нее сейчас приступ случится, - да чтоб ты провалился! Тебе мало? Доволен? Да пошел ты...
  На этой оптимистической ноте она выскочила за дверь. Что-то я не понял? Чего мне мало? Похоже, что я что-то пропустил. Кинув вопросительный взгляд на трактирщика, я хотел было уже спросить, но он меня перебил:
  - Все в порядке господин, приятных снов!
  Уже засыпая, я вспомнил девчонку. А она все-таки забавная...
  
  Глава 7
  
  Эта сволочь еще потребовала извинений. Все ведь из-за него. Если бы он ко мне не полез... Меня трясло и от холода, и от нервов. Я стояла на крыльце и ревела под звуки дождя. Себя было жалко. Вокруг царила темнота, холодный ветер буквально пробирал до костей, и ледяной дождь за несколько минут полностью промочил мою одежду. Апчхиии! Странно, но именно этот звук вывел меня из ступора. Не могу же я стоять здесь всю ночь? А куда идти, где меня сейчас пустят без денег? Я стояла в нерешительности, вглядываясь в темноту. Сзади раздались шаги, и я поспешно сбежала с крыльца и забежала за угол. Я моментально продрогла, но сейчас это было не важно. Притаившись, я увидела, как на крыльце появился Карсер. Кутаясь в дорожный плащ, он внимательно вглядывался в темноту. Ожидание тянулось бесконечно. Я боялась пошевелиться, а этот чертов граф не спешил уходить. Я уже собиралась тихонечко отползти в сторону, когда на дорожке, ведущей к трактиру, появилась фигура. Я снова замерла, постаравшись слиться со стеной.
  - Заставляешь себя ждать, - недовольно протянул Карсер.
  - Простите, господин, - раздался приятный тенор, и фигура склонилась в легком поклоне.
  - Ты все сделал?
  - Да, господин.
  - Отлично, отлично... Ну все, иди, хотя стой! Завтра зайди с утра пораньше, надо кое-кого под охраной в Портог отправить.
  - Слушаюсь, господин.
  Фигура еще раз склонилась в поклоне и начала спускаться по ступеням. Как назло, именно в этот момент в носу засверлило. Я как могла сдерживалась, но проигрывала. А граф не спешил уходить, наблюдая за уходящей фигурой. Но в тот самый момент, когда я уже проиграла, меня кто-то сильно дернул в сторону, закрыв рот рукой.
  - Тише, девонька, не волнуйся, - чей-то тихий шепот раздался у меня над ухом, и рука медленно убралась.
  Я резко повернулась и увидела фигуру в капюшоне. Человек, по-видимому, увидев страх на моем лице, медленно отодвинул капюшон. Передо мной стоял мужчина лет пятидесяти с сединой в каштановых волосах и небольшой бородой. Теплые карие глаза с сочувствием смотрели на меня. Я его узнала. Это был конюх, с которым вечером разговаривал Калим.
  - Не бойся меня. Я Занек, знакомый Калима. Мы из одной деревни.
  По мере того как он говорил, я успокаивалась. У меня всегда была особенность, я чувствовала людей на каком-то подсознательном уровне. Смотрела на человека и знала, хороший это человек или нет. Вот и стоящий рядом человек внушал только дружеские чувства.
  - Выгнали тебя, - он не спрашивал, а утверждал, - знал, что так или иначе тебе тяжело придется, когда ты графа отвергла. Пойдем, в конюшне переночуешь, а утром я тебя разбужу.
  И не дожидаясь моего ответа, тенью направился вглубь двора. Выбора у меня особого не было. Или я доверяю этому человеку, или иду одна в темноту и дождь. Воровато оглянувшись, я побрела вслед за ним.
  - Вот заходи, там за стойлами есть комнатка с топчаном, одеяла. Там и переночуешь, а с утра пораньше я тебя разбужу.
  - Спасибо вам, - пробормотала я, разглядывая убогую комнатку. Серые стены, деревянная лавка, стол и стул. Небольшое окошко и свеча в деревянной кружке. Мужчина, глянув на меня, кивнул своим мыслям и вышел. Недолго думая, я стащила с себя куртку и сапоги и завернулась в одеяла. Меня била мелкая дрожь, холодные одеяла не согревали, но, несмотря на это, отключилась я моментально.
  Пробуждение было тяжелым. Мое тело разваливалось на часто, мне было жарко, нос заложило и сверлило в горле. Диагноз очевиден - я простыла. А чего удивляться? Сначала спать на земле, потом попасть почти раздетой под ледяной дождь, и после этого лечь спать в мокрой одежде в нетопленном помещении, да все еще на фоне стресса.
  - Я принес тебе тут поесть, - Занек поставил на стол поднос с пирогом, сыром и кувшином с чаем, - подкрепись и не задерживайся, тебе лучше уйти со двора пока все спят.
  - Спасибо, вам, - еще раз поблагодарила я. Занек кивнул и ушел. Есть не хотелось, и каждый кусок обжигал горло, но я все в себя запихнула. Сапоги и куртка не высохли, но в моем случае это уже не важно. Уйти с постоялого двора незамеченной мне удалось на удивление легко, особенно с учетом того, что на улице было еще темно и все спали. Прикинув, откуда начать поиски торговцев антиквариатом, я направилась на центральную улицу и стала ждать открытия лавочек...
  Торговаться я никогда не любила, я даже магазины с трудом переваривала, заходя туда только по мере необходимости, а тут втюхивать никому особо ненужные вещи. В общем, это была пытка! Единственное что спасало, это то, что вечером Калим успел их всех обежать и сказать, что принесет товар завтра, да еще и примерную цену поставить. Поэтому я сразу назначала ее в два раза больше и начиналось! С учетом бившей меня лихорадки, к обеду голова уже раскалывалась. Но я собой гордилась. Продала все, да еще и значительно выше, чем планировал Калим. Правда пятьдесят золотых я так и не собрала. На руках у меня сейчас было двадцать восемь золотых. Ну что же, будем надеяться, что хозяин уже остыл. Да и не заметила я вечером особых повреждений в его несравненном заведении.
  Идя назад к трактиру, я всячески внушала себе, что все будет хорошо, и не заметила стоящего у калитки Занека. Только когда меня настойчиво дернули за руку, я подняла глаза
  - А, Занек, здравствуйте, трактирщик там? а то я...- договорить он мне не дал, резко потащив в сторону.
  - Занек, да в чем дело? - ну что еще могло случиться?
  - Тише, - прикрикнул на меня мужчина, - тебе туда нельзя. Калима в Портог забрали, там судить будут.
  - За что? Кто забрал? - вопросы сыпались так, что я сама не успевала за ними следить.
  - Граф забрал с эльфами. Граф его утром выволок перед трактиром. Он заявил, что ты сбежала, и никто не будет расплачиваться с хозяином, потом потребовал, чтобы он перед эльфами извинился, и объявил о прилюдной порке. Калим держался сначала, а потом граф что-то ему шепнул и толкнул в сторону эльфов. Этого, правда, по-моему, никто не заметил, тут как раз во двор солдаты заходили, ну, в общем, Калим, вроде как, напал на эльфа, поэтому его под конвоем везут в ближайший город.
  - Зачем? Что с ним там сделают?
  - Я не знаю, - мужчина мрачно взглянул на меня, - смотря, какое обвинение ему предъявят эльфы.
  Я потерянно смотрела перед собой. 'Смотря, какое обвинение..'. Эта фраза крутилась у меня в голове.
  - Его что, и казнить могут, - наконец-то оформилась не дающая покоя мысль.
  - Да, - лаконичный ответ вбил у меня почву из-под ног, - поэтому тебе лучше спрятаться где-нибудь.
  - Нет, - слово вырвалось вперед осознания, что я говорю, - я так не могу. Где находится этот ваш Портог, как мне пройти?
  Занек несколько минут молча рассматривал меня, а потом кивнул, соглашаясь с какими-то своими мыслями.
  - Ну что ж, это твой выбор, - тяжелые медленные слова как приговор, - раз решила, слушай. До Портога два дня пути, если сегодня выйдешь, завтра вечером будешь там. Идти по большому тракту, но тебе лучше на глаза никому не попадаться, а идти подлеском, он вдоль дороги растет. Вот держи, здесь тебе продукты на дорогу.
  - А что мне делать там?
  - Там? - переспросил он и усмехнулся, - для начала попробуй найти и поговорить с Калимом, потом видно будет.
  Я кивнула, автоматически беря протянутую котомку. Занек смотрел на меня осуждающе. Я так и слышала его мысли. Что если б не я, то с Калимом все было в порядке. Не выдержав больше этого давления на психику, я развернулась по направлению к Портогу.
  - Спасибо за все, Занек, и прощайте!
  Уже отходя, я услышал тихое пожелание удачи. Ну что ж, вот сказка стала превращаться в триллер!
  
  Это был кошмар! За ночь из-за проливного дождя дорога превратилась в месиво, понятное дело, что о щебенке здесь никто и не слышал, не говоря уже об асфальте. Солнце с утра нещадно палило, иссушая лужи, и испарения буквально душили. Как назло, тракт оказался довольно оживленным. Я видела небольшой обоз, состоящий из людей и охранников орков, видела группу гномов, еще несколько человек в плащах с капюшонами. Конечно, было интересно, но из-за этого мне почти все время пришлось тащиться по лесу, что значительно уменьшало скорость передвижения. Ко всему прочему, простуда никуда не делалась, а температура только поднялась. Голова раскалывалась, кости ломило, болело горло. И при всем при этом я боялась дать себе время передохнуть, понимая, что стоит мне присесть, то вряд ли я уже встану. Единственный раз я дала себе получасовой отдых только во время обеда, заодно нашла в сумке завалявшуюся таблетку анальгина. Хоть голова немного отпустила. Даже когда стемнело, я заставляла двигаться себя дальше.
  Только когда на небе взошла золотая луна со странным красным ореолом вокруг, я поняла что больше не пройду и шагу. Костер разводить я не стала, рассудив, что тепла он особого не даст, а вот внимание привлечь сможет. Доев пирог с сыром, которые дал мне Занек, я прямо так и легла на землю. Болезнь прогрессировала, и я даже стала опасаться осложнений. Только в моем случае, возможно, это не самое страшное. Грустно улыбнувшись своим мыслям, я уснула. Странно, но здесь я все время быстро засыпала, интересно, это от воздуха или постоянных проблем?
  Спать не земле крайне неприятно. Утреннее пробуждение привело к новой волне неприятных ощущений. К простудным заболеваниям добавились боли в мышцах и суставах, резь в животе и ощущение, что я бомж. Хотя на счет последнего это недалеко от истины: места жительства нет - это раз, одежда на мне чужая - это два, мылась последний раз под дождем - это три, а уж о расческе я вообще не помню. Правда, на счет душа мне повезло, где-то спустя час я набрела на небольшой ручеек, и хоть немного привела себя в порядок.
  Как ни странно, я добралась еще до обеда. Меня никто не задерживал. Взгляды скользили по мне, не замечая. Несколько раз на меня брезгливо смотрели местные красавицы, но сейчас это мало волновало. Город, как я и ожидала, оказался небольшим, хотя, раза в три превышал вчерашнюю деревушку. Здесь было больше каменных строений, а почти в центре возвышался небольшой замок или крепость, кто их поймет. Как я уже уяснила, все события в подобных поселениях проходили на центральной площади, поэтому я прямиком направилась туда.
  Площадь не большая, с каменной мостовой. В самом центре стояло возвышение, перед которым собралась толпа. Люди собрались плотным кольцом перед помостом, чего-то ожидая. Незаметно для меня мои ноги понеслись вперед. Я оказалась в толпе в тот момент, когда на помост поднялись несколько человек. Сердце на мгновение дало сбой, когда я увидела Калима. Он еле стоял на ногах, весь избитый, в разорванной одежде, со связанными руками, опустив глаза вниз и упрямо поджав губы. По толпе прошел легкий вздох. Следом за ним на помост поднялся невысокий толстяк, с красным потным лицом. В толстых пальцах он теребил свиток и нервно оглядывался на стоящего позади человека. Я чуть не зарычала: Карсер! Ни как он не успокоится!
  Толстяк, получив одобряющий кивок, прочистил горло, и заверещал дурным голосом.
  - Достойные жители славного города Портога великой империи Арсалии, мы собрались здесь, чтобы вынести справедливый приговор этому человеку! - продолжала патетично вещать эта мечта диетолога, входя в роль, так прямо и слышу, что сейчас скажет, что раньше он весил сто килограмм, а сейчас девяносто девять, - он, - жирный палец обвинительно уперся Калиму в грудь, - нанес вред нашей империи и оскорбление его величеству королю Вилмору, напав на наших прекрасных и уважаемых друзей и личных гостей короля - эльфов, и это сейчас, в такое неспокойное время! - от возмущения он даже глаза закатил. Чтоб у тебя припадок случился, колобок! - За это он должен быть приговорен к казни!
   'Нет!' - крик застрял у меня в горле - но, наш король милостив и по просьбе и разрешению сиятельного графа Карсера д' Алигрофа наказание уменьшено. До полудня следующего дня нарушитель будет прикован к позорному столбу, а завтра ровно в полдень ему будет дано право выбора: сто плетей или два года каторжных работ! Да славиться король!
  И толстяк со счастливой улыбкой кивнул стоящим по обе стороны Калима солдатам, которые, подхватив его, потащили вниз. Сам парень даже бровью не повел, ни выслушивая приговор, ни когда его привязывали к столбу. По толпе прошел недовольный ропот.
  - Совсем озверели эти нелюди!
  - Житья от них!
  - Пусть у себя командуют!
  - Бедный парень!
  - Да, что так, что так загнется, лучше б сразу убили!
  - Даже пятьдесят ударов - это не шутка!
  Шепот со всех сторон, жалостливые взгляды, и толпа постепенно стала расходиться. Калим за все время так и не поднял голову, а я все стояла и смотрела на него. 'Это все из-за меня! - я чуть не плакала. Что же мне делать?' Голова болела, и мысли метавшиеся как белки в колесе никак не хотели формироваться во что-то осмысленное. Меня кто-то тронул за рукав. С трудом оторвав глаза от Калима, я обернулась. Передо мной стояла сухонькая старушка. Старая, бедно одетая, но с поразительно ясными глазами.
  - Знаешь его что ли? - кивнула она в сторону Калима.
  - Да, - язык не слушался, но я почему-то сказала правду.
  - Из-за тебя что ли попал? - продолжала она допытываться.
  - Да, - отпираться смысла не было.
  - Нехорошо. Помочь ему хочешь?
  - Спрашиваете тоже, - взвилась я, - конечно хочу!
  - Хорошо, - причмокнула она губами, - пойдем со мной.
  - Куда?
  - Пойдем, если парню помочь хочешь, - и старушка побрела прочь с площади.
  Бросив взгляд на связанного Калима, я поспешила за ней. Хуже уже не будет, если это и ловушка, то лучше пусть меня наказывают, чем Калима. Шли мы долго, хоть расстояние было небольшим. На все мои вопросы и попытки разговорить, старушка только мотала головой. Спустя полчаса мы дошли до стены. Тут она подошла к кусту и сдвинула ветки.
  - Смотри, вот это лаз ведет за городскую стену. На ночь ворота закрывают, а здесь всегда пробраться можно. И, повернувшись ко мне спиной, побрела обратно. Я растерянно смотрела ей вслед.
  - Эй, постойте, - я догнала старушку, - почему вы помогаете?
  - Почему, почему, - прошамкала старушка, недовольно скривившись, - так ж из-за нелюдей этих парень пострадал, - и продолжила свой путь, видимо посчитав это полноценным ответом.
  Я оторопела. Это с чего же такая негласная война идет. Хотя странно, Калим ведь с эльфами не общался, более того, я почему то уверена, что все это проделка Карсера. Он ведь еще ночью договаривался о конвое, теперь понятно, что именно Калима, и если Занек не ошибся, то драку спровоцировал тоже он. А теперь легко прикрылся эльфами, а сам вроде в стороне, даже милость вроде как оказал.
  За этими мыслями я не заметила, как снова оказалась на площади. Люди теперь чинно прогуливались по открытым магазинчикам или просто по площади. На Калима никто внимания не обращал, кроме стаи детворы, швырявших в него гнилыми овощами и фруктами. Парень только морщился, но упрямо продолжал сжимать губы. Я перевела взгляд, рядом с ним стоял солдат, недовольно поглядывая на своего подопечного. Я быстро оглядела его, на поясе болталась фляга с водой. Так, идея! Аптек тут не было, а вот травника я нашла уже через час. Не торгуясь, я купила самое сильное снотворное, какое только у него было. Правда, моя недоверчивость потребовала провести опыт, что и было сделано над парнишкой-помощником. И как я должна подлить стражнику эту отраву? Ладно, не паникуй, посмотрим что дальше. Все равно надо ждать темноты. Я присела на парапет какого-то дома и решила ждать. Сейчас мелькать рядом было опасно.
  Чувствовала я себя как физически, так и морально просто отвратительно. Прислонившись к стене дома, я лениво скользила глазами по толпе. Уже сквозь закрывающиеся веки мелькнула знакомая фигура. Я резко распахнула глаза. Мимо меня шел тот самый эльф. Как всегда само совершенство. Светлые волосы заплетены в тугую косу, широкие полы темно-синей туники скрывают фигуру. Я и не замечала, какой он высокий. Он был выше всех больше чем на голову. Его взгляд скользил над головами, не замечая восхищенных взглядов окружавших его дамочек. Но сейчас его красота и безупречность только раздражали.
  'Дура! Что ж я сижу?' - вскочив, я кинулась ему наперерез.
  Со стороны казалось, что он не спеша скользит, но в реальности я еле его догнала. Добежав до него, я дернула его за рукав. Он тут же резко остановился, да так, что я со всего размаха врезалась в него. Лицом я оказалась прижата к его груди. Хм..а во мне не полтора метра, сколько же в нем, около двух что ли? А что это за запах? От него пахло чем-то тяжелым, темным и пряным, настоящий мужской запах, и на фоне этого легкий аромат хвои и луговых трав. Я невольно вдохнула поглубже, даже сквозь насморк, чувствуя, как начинает кружиться голова. Так, не отвлекайся! - прикрикнула я на себя, и подняла голову, чтобы столкнуться с потемневшими глазами.
  - Ты?!!! - на его обычно бесстрастном лице промелькнула целая гамма: раздражение, удивление, недоверие, снова раздражение и как ни странно любопытство, - ты меня уже достала! что тебе опять надо?
  - Поговорить! - еле выдохнула я, чувствуя, как болезнь снова начинает корежить мое тело.
  - Да что ты?! - совершенные губы изогнулись в презрительной улыбке, - я просто счастлив, неужели решила извиниться?
  - Возможно, - сил спорить и огрызаться не было, - отзови обвинение против Калима, и я извинюсь, - слова давались с трудом, и ужасно хотелось отвести глаза, только чтобы не видеть его холодно-брезгливое выражение.
  - Условие ставишь? - он почти прошипел это, - а не поздно? Может мне теперь мало просто извинений?
  - Что ты хочешь?- я опустила глаза. Сейчас мне уже было все равно, что он потребует. Он молчал, я тоже. Не выдержав, я подняла глаза. Боже, меня буквально до костей пробрало. Они затягивали, гипнотизировали, хотелось в них просто раствориться, если бы не излучаемый холод. Его взгляд стал оценивающим.
  - Ну? - он усмехался, издевался, я буквально кожей ощущала его торжество.
  - Извини меня, я не хотела тебя оскорбить, и с кувшином нечаянно вышло, прости, - голос практически превратился в шепот, - он молчал, слушая меня с легкой улыбкой, - ну что еще я должна сказать? - я уже не выдержала, и наверно бы закричала, но больное горло позволило только прохрипеть.
  - Пожалуй, ничего, - усмехнулся он, - вряд ли ты можешь дать мне что-то, чего у меня нет, ну а как женщина ты даже тролля не привлечешь, так что прощай, - усмехнулся он, и медленно обойдя меня, продолжил свой путь. Я стояла и чувствовала наворачивающиеся на глазах слезы.
  - Ах, да, - остановившись, эльф лениво обернулся вполоборота, - ты не к тому пришла, меня дела людей не интересуют, если меня оскорбит человек, я не буду ждать человеческого правосудия.
  Проходящая мимо девица, оглядев меня, презрительно хмыкнула.
  - Что, деревенщина, получила, надо же на кого засмотрелась!- и поплыла вслед за эльфом.
  Я смотрела в удаляющуюся спину эльфа. Меня била крупная дрожь боли, обиды и жара. Ничего, я справлюсь, - как молитву твердила я. Еды у меня почти не осталось, сейчас правда и есть то не хотелось. Я без сил опустилась за кустом сирени прямо на землю, прислонившись спиной к какому-то зданию. 'Хорошее место', - мелькнула мысль. Действительно, отсюда была видна площадь, и привязанный Калим, а вот я находилась в относительной безопасности от чужих ног и взглядов.
  
  Дантариониэль
  
  Надо же, опять она. Признаться, я больше не ожидал ее увидеть. Я почти с ужасом смотрел на нее. Девчонка выглядела жутко. В потрепанной одежде, грязная, с отчетливым запахом болезни. Я быстро просмотрел ее ауру. Она действительно была больна, ничего особо страшного, но если не лечить и спать на земли, судя по ее плащу, то могут быть осложнения. Странно, но когда она в меня врезалась, я уловил еле слышный запах. Приятный, теплый, что-то цветочное, с примесью запаха грозы. Удивительно, но ей хватило пары слов, чтоб я снова начал злиться. Я быстро покидал место нашей беседы. Не знаю почему, но мне срочно надо было оказаться как можно дальше от нее. Эта девчонка была какая-то неправильная. Изнутри поднималось легкое раздражение, причину которого я не мог понять. Что-то было не так во всем этом.
  - Господин, - я тут же обернулся, но вместо растрепанной девчонки передо мной стояла хорошо одетая девушка. Невысокая и очень смазливая, с облаком белых кудряшек вокруг головы. Хорошенькая, но ее портила абсолютная уверенность в своей неотразимости, а еще высокомерный взгляд, бросаемый на окружающих. Я с трудом подавил откуда-то взявшееся сожаление, что это меня догнала не та девушка.
  - Что вы хотели? - как можно сухо спросил я. Девушка видимо растерялась от моей холодности, но тут же взяла себя в руки.
  - Хотела только высказать свое восхищение. Эти деревенщины абсолютно не умеют себя вести. Надо же, навязывать свое общество незнакомому человеку! - и она картинно захлопала глазами.
  - Леди, во-первых, я не человек, а во-вторых - вы страдаете тем же недугом - и, не дожидаясь ответа, я продолжил свой путь. Правда, дойдя до угла, я обернулся. Той, что меня заинтересовала, не было, и взгляд автоматически стал ее искать. У эльфов очень острое зрение, и мне не составило труда увидеть то, что происходит на площади. Куча детворы кидала помидоры в привязанного парня. Я прищурился, стараясь разглядеть лицо. Это был он! Так вот почему она прибежала ко мне, хотя странно, я не предъявлял никаких претензий к нему. Почему же она меня обвинила? Неужели граф выставил все как мое решение?
  
  Лина
  
  Кажется, я заснула. Открыла глаза, и на меня тут же навалилась темнота. Судя по отсутствию людей на улице уже достаточно поздно. Резко похолодало, а может меня опять морозить начало. Вместе со мной проснулся и желудок, требуя пищи. Отломив немного пирога, я медленно жевала, оглядывая площадь. Калим, тяжелым грузом, обвис, привязанный к столбу, то ли уснув, то ли потеряв сознание. Рядом с ним, перед небольшим костром сидел охранник. Так, охранник тот же самый. С одной стороны хорошо - уже устал, а с другой - вдруг скоро у него будет смена? Приглядевшись, посмотрела на часы, они и крестик были единственными вещами, которые я еще не продала. Половина одиннадцатого. Значит, если смена и будет, то, скорее всего, в полночь. Ждать или нет? - если честно принять решение мне всегда трудновато. Точнее или я его сразу принимаю, или начинаю думать, а это приводит к тому, что пока решу, уже поздно. Нет! Я себя оборвала - даже если смена в полночь у нас будет час в запасе. Мало, но все хлеб.
  Еще раз оглядев площадь, я направилась к костру, старательно оставаясь в тени. Медленно скользя вдоль домов, я наконец-то оказалась в нужном положении. Глубоко вздохнув, я посильнее закуталась в плащ, благо сейчас не видно в каком он состоянии, разбежалась и побежала через площадь. Бежала я медленно, словно путаясь в длинном платье, но старательно оглядываясь назад. Ровно напротив костра, я запуталась в собственных ногах и со стонам упала на мостовую. Слезы сами брызнули из глаз, и капюшон слетел с лица. Боль была не очень сильной, но я старательно ее не сдерживала, наоборот, жалость к себе, которой я не давала выход целый день, сейчас буквально захлестнула меня, и я разревелась. Стражник вскочил со своего места и бросился ко мне.
  - Девушка, с вами все в порядке? - в голосе парня зазвучало беспокойство. Я подняла глаза и увидела молодого парня, с приятной внешностью. Жалко его подставлять, но сейчас выбора у меня не было.
  От осознания, что я творю, разревелась еще хуже. Парень уже с испугом смотрел на меня, не зная как прекратить истерику.
  - Да что с вами? Вас кто-то обидел? - он легонечко приобнял меня за плечи, помогая встать. Я только помотала головой, оставаясь на земле. Тяжело вздохнув, он протянул мне флягу. Сделав глоток, я вымученно улыбнулась.
  - Спасибо, вам, - я неловко теребила в руках флягу, попутно откупоривая пузырек, - спасибо...
  Я медленно поднялась, отдавая флягу, смущенно смотря в сторону.
  - Вас кто-то обидел? За вами гоняться?
  - Ничего страшного, я думаю, - шепотом добавила я и оглянулась, - мой жених, он... он...
  Парень в испуге, что истерика начнется снова, протянул мне флягу, но я лишь покачала головой.
  - Нет, спасибо, я пойду.
  - Может вас кто-нибудь встретит? - парень тревожно оглянулся. Хороший он, правильный: и девушку жалко, и приказ нарушить не может.
  - Нет, спасибо, он сейчас не придет. Я его сковородкой стукнула, - гордо вздернув подбородок, объявила я ошалевшему парню, - ну пока, - я помахала рукой, стараясь побыстрее скрыться.
  - А, может, мы завтра встретимся? - крикнул мне вслед парень.
  - Может, - лукаво улыбнувшись, я отвернулась, чтобы напороться на удивленный взгляд Калима. Быстро подмигнув ему, я забежала за угол ближайшего дома.
  Выдохнув, я глядела за стражником. Парень немного постоял и сел к огню. Улыбаясь сам себе, он отпил из фляжки. Теперь ждать. Время тянулось мучительно медленно. Но вскоре парень стал клевать носом. Подождав еще пять минут, я вышла из укрытия. Шла медленно, давая охраннику увидеть себя, если он не спит. Подойдя ближе, я легонько тронула его за плечо. Спит. Отлично! Только после этого я обернулась к Калиму.
  - Что ты здесь делаешь? Немедленно уходи! - Калим быстро зашептал.
  - Я тебя спасаю, и никуда без тебя не пойду, - прошипела я, пытаясь разрезать веревки кинжалом, который мне оставил Калим. Веревки поддавались с трудом, но главное желание. Спустя пару минут я их разрезала. Калим тяжело осел на землю. Протянув ему флягу с водой, я осторожно разминала ему руки.
  - Спасибо, - прошептал он, - только все это бесполезно, ворота закрыты, а в полночь будет смена караула.
  - Значит так, - встала я, - во-первых, я знаю другую дорогу, а во-вторых, давай быстрее приходи в себя, - и я грозно уперла руки в боки. Калим удивленно посмотрел на меня, но встал.
  - Ну, тогда веди быстрее!
  Я бегом бросилась, куда водила сегодня старушка, Калим бежал за мной. Слава богу, дорогу я запомнила. Облегчение затопило меня волной, когда рука скользнула в проход. Пригнувшись, мы с Калимом поползли в проход. На мое счастье, он оказался небольшим, и буквально через пару минут, мы были по другую сторону стены.
  - Выбрались, - выдохнула я
  Калим открыл рот, но с другой стороны раздались крики и грохот. Машинально бросила взгляд на часы - десять минут первого. Смена караула! Черт!
  - Бежим,- Калим дернул меня за руку и потащил в сторону леса.
  Спасительный лес маячил уже близко, когда мы услышали звук открывающихся ворот и топот ног.
  - Солдаты, бежим, - Калим буквально тащил меня за руку.
  Забежав в лес, я судорожно оглянулась. Стражники были уже рядом, а еще вдалеке слышался лай собак. Это плохо! Спотыкаясь, мы с трудом бежали через лес, когда до нас добрался первый из стражников. Резко оттолкнув меня, Калим навалился на него, вырывая оружие. Меч теперь был в руках Калима, когда к поляне стали приближаться еще несколько солдат.
  - Беги! - крикнул мне Калим, - не останавливайся и не оборачивайся!
  - А ты? - я знаю, что вопрос глупый, но не могла я просто так оставить его
  - Черт!- выругался парень. Я не поняла, что он сделал, но, метнувшись ко мне, резко схватил меня за руку и потащил вглубь. Пробежав несколько метров, Калим пропустил меня вперед, а потом резко опустилась темнота и боль.
  
  Калим
  
  Лина выглядела ужасно. Было видно, что эти дни дались ей тяжело, да еще, похоже, что она заболела. Ее появление в Портоге стало неожиданностью. Я, конечно, эгоистично хотел, чтобы она пришла, но одновременно надеялся на ее благоразумие. А эта ее сцена на площади! Вот уж не думал, что она такая хорошая актриса. Только сейчас это было уже не важно. Стражники окружали, да еще и собак притащили. Вдвоем нам было не убежать. И думать не хотелось, что с Линой сделает эта сволочь Карсер, если поймает.
  Солдаты приближались. От одного я смог отбиться, но с остальными... Выход был только один. Схватив девушку за руку, я со всех ног бросился вглубь леса. Через несколько минут мы выбежали к оврагу. Пропустив Лину вперед, я резко опустил рукоятку меча ей на голову. Со стоном девушка обмякла, и я еле успел ее подхватить.
  - Прости, - прошептал я, зная, что она уже не слышит, - так будет лучше.
  Подхватив ее на руки, я добежал до края оврага и скинул вниз. Девушка кубарем скатилась по склону. Мысленно помолившись всем пресветлым богам, я развернулся и побежал в другую сторону. 'Пусть она выживет'!
  Глава 8
  Сознание с трудом, но возвращалось ко мне. В голове прыгали цветные звездочки, готовые сейчас взорваться и разнести мою дурную голову на тысячу осколков. Еле разлепив веки, я увидела вокруг себя только темноту. Звуков погони не было слышно. Медленно оторвав голову от земли, я села и огляделась. Ну что же, ничего нового - я как-то уже привыкла просыпаться одна в лесу и с больной головой. Плохая тенденция! В небе сияла яркая луна, темный лес мне уже как дом родной, вокруг раздается стрекотание насекомых. Красота! Только мне вот очень хреново и страшно! Я встала и огляделась. Места я этого не помню, и как оказалась здесь тоже, а Калима рядом не было.
  - Калим!- я тихонько позвала парня, но, как и ожидала, мне никто не ответил. Что же произошло? Мысли путались, и я никак не могла сосредоточиться. Скорее всего, парня схватили, и вот теперь будет ему еще хуже. Я была уверена, что просто так он бы меня не бросил. Не знаю, откуда у меня такая уверенность совершенно в незнакомом человеке.
  Я стояла на дне небольшого оврага с пересохшей речкой. Судя по ощущениям с моем бедном битом теле, я опять откуда-то упала. 'Может, как раз со склона упала?' А что, мысль не лишенная логики. Подавив тяжелый вздох, я начала карабкаться наверх. Ноги скользили по влажной земле и подворачивались, руки через пару минут нещадно горели, поцарапанные о выступающие камни и корни, по лицу стегануло какой-то травой, от которой по нему пошло жжение. Почти добравшись до верха, я неловко схватилась за какой-то корень, который под моим весом вырвался из земли. Я еле успела перехватить другой рукой, с корнем вырывая ноготь. Еще один рывок, и я уже стою на четвереньках на вершине обрыва. К горлу подступила тошнота, видимо, падение не прошло бесследно, наградив меня черепно-мозговой травмой. Несколько глубоких вздохов, и мне слегка полегчало. Хотя, это смотря с чем сравнивать? Головная боль никуда не делась, так же как жжение в горле, жар и ломота в костях, к этим ощущениям добавилась пульсация в сломанном ногте, боль от падения, головокружение и легкая тошнота. Мда... помниться, читала недавно 'Лейну', так вот там у девушки все было легко и просто. Все ей помогали, всем она нравилась, и больная по лесу не шлялась...хотела стать попаданкой? Стала! Только вот удовольствия мне подобное приключение приносит все меньше и меньше. Встряхнув своей давно нечесаной гривой, я попыталась встать в позу человека-прямоходящего. Однако тяжело.
  Придерживаясь рукой за дерево, я медленно поднималась, а мой взгляд скользил по земле, пока не наткнулся темное пятно. Подойдя ближе, я с ужасом опознала в этой куче драную куртку Калима, всю залитую кровью. К горлу подступил ком. Судорожно вздыхая, я пыталась убедить себя, что это не его кровь. Что если бы он умер, его тут бы и оставили. Только вот бесстрастный голос разума шептал, что они могли забрать тело в качестве наглядного экземпляра, что будет с непослушными.
  - Хватит, - оборвала я себя, - нечего накручивать сама себя. Вернусь в город и узнаю все на месте. А пока буду считать, что с Калимом все в порядке. На миг перед внутренним взором предстало лицо Залиты: 'я не хочу, чтобы он из-за тебя пострадал, ведь если что, защищать кинется..'. Господи, да за что мне это! Стон отчаяния вырвался из горла. Как я ей в лицо посмотрю? Они мне помогли, а я... из-за меня Калим... Нет! Стоп! Он жив! Жив! - я твердила это себе как мантру, судорожно сжимая в руках остатки куртки, не замечая текущих по щекам слезах. Судорожно смахнув их, я выпрямилась. Если Калим жив... Нет, не так. Калим жив, и я вытащу его, чего бы мне этого не стоило!
  Оглядевшись, я пошла наугад туда, где по моим представлениям должен был находиться город. Каждое движение молотом отдавалось у меня в голове, так что в соревновании на скорость меня обогнала бы даже улитка. Останавливаясь через каждые пять метров, я замирала, прислонившись к дереву. Наверно поэтому, я и смогла услышать тихий плач. Я вслушалась в тишину. Где-то невдалеке мне послышалось низкое угрожающее рычание, а затем тонкий вскрик. Резко наступившая тишина больно резанула слух. Не знаю, откуда взялись силы, но я, что есть мочи, бросилась туда, где послышался вскрик. Буквально через несколько шагов я снова услышала низкое рычание, и поняла, что немного ошиблась в направлении. Может мне стало уже мерещиться, но почему-то одновременно с животным рыком мне слышались человеческие голоса. Деревья резко расступились, и я оказалась на небольшой полянке. Прямо напротив меня, вжимаясь спиной в дерево, стоял мальчик лет двенадцати, неуклюже поджимая руку. Его испуганные глаза неотрывно смотрели на стоящего перед ним огромного серого волка. 'Это не волк, а медведь', - мелькнула мысль. Зверь рычал и медленно подходил к пареньку. В его каннибалистических намерениях сомневаться не приходилось. Меня эта парочка вообще не заметила. Обидно, однако! И откуда у меня такие суицидальные наклонности появились? Видимо, частое битье по голове приводит к таким плачевным результатам. Нет, это моя совесть нашла самый беспроигрышный способ успокоиться, а заодно упокоить и меня. Тихо радуясь своему сумасшествию, я нащупала за поясом кинжал. Надо же - не потеряла! Правда, моя железка этому мутанту-переростку на один укус, но отдавать мальчонку я не собиралась. Хоть одного, пусть и не того, кого хотела, но я сегодня спасу! Откуда взялась смелость не понятно, но я, уверенно шатаясь, вышла на поляну.
  - Цыпы-цыпа! - бред! Что я несу? Видимо подобная мысль проскочила у остальных присутствующих, потому что мальчик совсем неэстетично открыл рот, а волчара поперхнулся. Кому не скажи - победила волка одним словом! Между тем я подходила все ближе к мальчику, старательно обходя животное.
  - Ты кто? - мальчик смотрел на меня так, словно это я, а не волк хочу его съесть.
  - А тебя это сейчас очень волнует? - съязвила я. Мой хриплый, каркающий голос только добавлял остроты, или несуразности моему облику. Эдакое грязное, лохматое лесное чудище, разговаривающие слабым подобием человеческого голоса. Не удивительно, что мальчонка испугался меня больше, чем волка.
  - Нееет, - протянул мальчик.
  - Вот и правильно, а теперь медленно иди ко мне.
  - Уходи, человечка, тебя это не касается, не будешь мешать, останешься живой, - а вот теперь рот уже открыла я. Волк говорил вполне членораздельно, разве что проскальзывали рычащие нотки.
  - Ты кто?- я уставилась на волка.
  - А тебя это сейчас очень волнует? - ехидно переспросил он. Да мы юмористы!
  - Очень!- я старательно кивнула, - должна же я знать, кого в школу вызывать придется! Тебя не учили маленьких не обижать?
  - Значит, не уйдешь? - переспросил зверь, - тогда ты тоже умрешь. Мне нужен только мальчик. Выбирай!
  - Что-то я в последнее время все чаще слышу это слово, - пробормотала я, - и чувствую с каждым разом последствия все плачевнее. - Беги! - я только успела крикнуть мальчику, когда волк кинулся на меня.
  Все происходило так быстро, что я ничего не успела понять. Размытая тень мелькнула в воздухе, и я автоматически пригнулась, инстинктивно прикрыв голову руками, в одной из которых был зажат кинжал, когда зверь пролетел надо мной. Судя по жуткому реву, я попала зверюге в живот. Подняв голову, я увидела как волк, припадая на передние лапы, направился ко мне. Горящие золотом глаза неотрывно смотрели на меня. Верхняя губа волка подрагивала, оголяя внушительных размеров клыки, и низкое рычание резонировало в позвоночнике. В следующее мгновение волк кинулся с намерением разорвать мне горло. Единственное, что я успела, - это прикрыть шею левой рукой. Зубы вцепились мне в руку, и боль опалила сознание. Кажется, я закричала, царапая больное горло ночным воздухом. Волк повалил меня на землю и стал рвать мое тело. Слезы полились из глаз, я уже ничего не видела, но как заведенная тыкала ножом куда-то. Темнота застила глаза. Я чувствовала лившиеся из глаз слезы, а еще что-то теплое и густое со странным металлическим запахом, что разливалось вокруг моего тела. И чем больше теплого было вокруг меня, тем холоднее становилось мне. Больно, Господи, как же больно, когда зубы зверя отрывали куски плоти... Кажется, еще несколько раз попала, перед тем, как тьма окончательно заслонила сознание. На миг зрение восстановилось. Последним, что я увидела, были золотые глаза моей смерти и над ними в зените полная луна.
  'А мне сегодня 25' - это была последняя мысль в моей жизни.
  Часть 2 Новая жизнь
  Глава 9
  Боль...Это единственное слово, которое я сейчас помнила. Все тело разваливалось на части, как будто меня сначала порезали на кусочки, а потом попытались сшить. Причем не удачно. Каждый вздох болью отзывался в легких, словно разрывая их, горле, даже каждой косточке. С моих губ сорвался хриплый стон.
  - Она приходит в себя, - где-то очень далеко пропел женский голос. Красивый, теплый. Наверно, я все-таки умерла, и это поет ангел. Чья-то теплая сухая ладонь легла мне на лоб. Странно, но мне стало легче: боль ослабла, перестало тошнить, и я смогла приоткрыть глаза. Свет оказался для меня слишком ярким, и я снова зажмурилась. С третьего раза я смогла открыть глаза и оглядеться.
  Свет, который так резанул по моим несчастным глазам, шел из открытого окна, за которым было солнечное утро, и раздавалось пение птиц. Комната была небольшой, но очень уютной. Деревянные стены с гобеленами, резная мебель, темные плотные шторы, цветы в вазе и тяжелые бронзовые подсвечники. Медленно оглядевшись, я перевела взгляд на молчаливо изучающих меня людей. Мой взгляд уперся в сидящую на кровати девушку. Хотя нет, скорее женщину. Несмотря на моложавую внешность, слишком внимательным и мудрым мне показался ее взгляд. Красивая. Темно-рыжие волосы, золотистая кожа, ярко-карие глаза и правильные черты лица. Кого-то она мне напоминает? Память, правда, решила в этот момент уйти на заслуженный отдых и не помогать мне. Легкие золотисто оранжевые одежды только подчеркивали бархатистую кожу и точеную фигуру. Рядом с изголовьем кровати стоял мужчина. Высокий, поджарый, с такой же золотистой кожей и темно-рыжими волосами, в которых мелькали серебристые прядки, с глазами цвета охры и ... вертикальными зрачками! Он не человек! Гениальное открытие для моего страдающего мозга. Медленно переведя взгляд на девушку, я осознала, что в их родственной связи можно не сомневаться. Они терпеливо смотрели на меня, видимо, чего-то ожидая. Ну что же, не будем разочаровывать.
  - - Пить... - скрипучий, надрывный хрип вывел из ступора. Девушка, подскочив, быстро кинулась к столу и вернулась уже со стаканом воды. Пока я медленно пила, мужчина все так же продолжал меня рассматривать, постепенно мрачнея.
  - Как ты себя чувствуешь?- спросила девушка. Гениальный вопрос, если учесть, что, скорее всего, именно они меня откачивали.
  - Плохо, - честно ответила я, - все болит, ничего не помогает, - видя, как они переглянулись, я постаралась с трудом улыбнуться. - Шучу, более-менее терпимо. Я сейчас скажу банальность, но где я, кто вы, как я сюда попала и почему я еще жива? - задав все интересующие меня вопросы, я уставилась на эту парочку. Вместо ответа девушка захихикала, а мужчина как-то странно покачал головой.
  - Ладно, если ты настаиваешь, то начну по порядку, - начал мужчина, внимательно изучая меня. А я что?- Ты сейчас в доме моей дочери (кивок в сторону девушки. Ага! Я права). Ее зовут Шиаза, а меня Рагнарант. Мы драконы, - сразу пояснил мужчина, видя как открывается мой рот, - сюда тебя принес я, а жива ты потому, что мы тебя спасли. На сегодня все! - резко обрубил он мои попытки продолжить продуктивную беседу. - Сейчас спать, а завтра, когда проснешься, мы продолжим. Девушка смущенно улыбнулась и поднялась с постели. В самых дверях Рагнарант остановился и, повернувшись ко мне, спросил.
  - Как твое имя?
  - Лина, - прошептала я ставшим уже привычным имя, проваливаясь в сон.
  Проснулась я от яркого солнца, бившего мне в глаза. С наслаждением потянувшись, я поняла, что мое здоровье резко идет на поправку, что не могло меня не радовать. Я лежала, нежась в чистой мягкой постели, и слушала, как чирикают на улице птички. Как же хорошо! Как же хорошо жить!! В ответ на эту мысль мой желудок подал голос. Да... Придется вставать. Голова уже не болела и не кружилась, так что я довольно твердо встала на ноги. Одежды на мне не было. Ну, будем надеяться, что раздевала меня все-таки Шиаза, а не ее папочка. Оглядевшись, я увидела на спинке стула банный халат. А вот обуви я не нашла. Ладно, спустимся так. Приоткрыв дверь, я оказалась в небольшом коридорчике, с одной стороны которого спускалась лестница на первый этаж. Медленно передвигая ногами, я пошла вниз. В небольшом холле, где я оказалась, было несколько дверей, за одной из которых слышались голоса. Скорее всего, там и находились мои хозяева. Подойдя ближе, я начала разбирать слова. Желание подслушать было страшно велико, но я постаралась сдержаться, и вежливо постучалась, приоткрывая дверь.
  -- Можно? - я посмотрела на замерших напротив друг друга драконов. По-видимому, они ругались. У обоих были вертикальные зрачки и заостренные когти на руках. - Извините, я не вовремя, - сконфуженно пробормотав, я уже собиралась закрыть дверь, когда Рагнарант меня окликнул
  - Лина, стой! Ты сама дверь открыла?
  - Да, - что-то я не поняла, я, что, такая немощная, по их мнению, - а что?
  - Ничего.
  - Как ты себя чувствуешь? - это ее любимый вопрос что ли?
  - Просто прекрасно, - я улыбнулась, раздумывая, что делать дальше.
  - Проводи ее на кухню, нам надо договорить, - быстро проговорил Рагнарант, повернувшись к Шиазе.
  - Да не надо, я сама найду, вы разговаривайте, - я постаралась как можно незаметнее выскользнуть из комнаты.
  - Лина, - потрясенный шепот Шиазы и застывшее лицо Рагнаранта, заставили меня остановиться, - откуда ты знаешь аррет?
  - Что? - я захлопала глазами.
  - Аррет! Драконий язык?
  - Я его не знаю, с чего ты взяла? - я недоуменно уставилась на девушку. И тут я поняла! Да я тормоз, но что сделаешь? Рагнарант дал указание дочери на своем родном языке! - но как...
  Мы все молча застыли. Первым не выдержал Рагнарант.
  - Так. Шиаза, проводи Лину на кухню, она уже несколько суток ничего не ела. А потом мы все вместе поговорим. Девушка кивнула, и, взяв меня под руки, проводила на кухню. Кухня была достаточно большой и светлой, с огромным деревянным столом, за которым сидел мальчик. Каштановые волосы, золотистая кожа и такие же глаза как у Шиазы.
  - Привет!- улыбнулся он, увидев меня.
  - Привет, - механически повторила я, и только тут до меня дошло, - так это ты?!
  - Ага, - мальчишка довольно улыбнулся. - Меня Лазард зовут.
  - А меня Лина.
  - А я знаю! - усмехнулся он плутоватой улыбкой, протягивая мне стакан с чем-то мутным.
  - Лина, присаживайся, - Шиаза между тем проворно накрывала на стол, - не обращай внимания. И кстати, Лазард мой сын. Я только кивнула. В данный момент все мое внимание захватила еда. От голода желудок буквально выворачивало. Особенно от запаха жареного мяса. Я всегда любила мясо, но сейчас ... Кажется, Шиаза с сыном замерли, удивленно наблюдая за скоростью поглощения продуктов. Как только меня слегка отпустило, я с ужасом увидела, что подчистила практически все тарелки. На столе одиноко лежали пучки с зеленью и несколько овощей.
  - Простите, - мне стало очень стыдно.
  - Мам, а ты говоришь, у меня растущий организм, - Лазард даже присвистнул.
  - Лазард, - прикрикнула на него Шиаза и повернулась ко мне, - ничего страшного Лина, ты давно не ела, да еще силы нужны для восстановления. Это нормально, - и она мягко улыбнулась, - если ты наелась, - она бросила осторожный взгляд на меня, и я поспешно закивала, - то пойдем к моему отцу. Нам надо поговорить.
  Я шла позади Шиазы и размышляла о степени откровенности при разговоре. С одной стороны, они вроде бы меня спасли, да и вообще, не похожи они на монстров, которых мне описывали, а с другой - я все-таки их не знаю. 'Ладно, посмотрим, как пойдет беседа. Скрывать ничего не буду. Может, они даже мне помогут' - решение пришло как-то само собой. Мы зашли в тот же кабинет, где утром разговаривали драконы. Лазарда Шиаза на беседу не пустила, и я осталась в обществе двух взрослых драконов. Рагнарант сидел на кресле, задумчиво рассматривая меня, а Шиаза присела со мной на диване.
  - Во-первых, Лина, - начал Рагнарант, - я хочу сказать тебе спасибо за спасение моего единственного внука. Если бы не ты, то он бы погиб. Поэтому отныне я в кровном долгу перед тобой.
  - Мы в долгу, - поправила его Шиаза.
  - Да не за что, - смутившись, пробормотала я, но Рагнарант этого даже не заметил.
  - А во-вторых, я хочу тебя отблагодарить. Что ты хочешь? Если это в моих силах, я сделаю, - и он выжидательно уставился на меня, но я не успела даже открыть рот, как он добавил, - не спеши, мы просим тебя некоторое время пожить с нами, а твоим родным мы можем отправить письмо или человека, чтобы не беспокоились. Ты согласна?
  - Да, - медленно протянула я, пытаясь собрать мысли в кучу.
  - Отлично! - Рагнарант, кажется, немного расслабился, - к кому и куда отправить весточку?
  - Никому и никуда, - грустно хмыкнула я, увидев их изумленные взгляды, пришлось пояснять, - я иномирянка. Случайно попала в ваш мир около недели назад, точнее за неделю до того случая.. У меня появился здесь друг, но я не знаю где он сейчас, - мысль о Калимее ножом резанула по сердцу, - мы шли в Карфалин, чтобы найти кого-то, кто смог бы отправить меня домой, - я замолчала, наблюдая за растерянными лицами драконов. Молчание затянулось и стало меня угнетать. - Вы мне поможете? - вопрос вырвался сам собой.
  - Вот оно как, - Рагнарант растерянно взглянул на дочь, - если честно, Лина, то я не знаю. Расскажи сначала о своем мире.
  - Ладно... Мой мир называется Земля. Я попала сюда из 2011 года. По природе он очень похож на ваш, ну, во всяком случае, то, что я видела. В моем мире живут только люди, ни драконов, ни эльфов, ни гномов, ни еще кого бы то ни было нет. Это касается и всяких там леших, домовых. Магии у нас, кстати, тоже нет. Только технологии, наука, - я замолчала, придумывая, что бы еще сказать, пока не подняла взгляд на Шиазу. Ее лицо отражало ужас.
  - Что-то не так? Рагнарант, Шиаза, - у меня начался нервный тик, - не молчите!
  - Ты из Мертвого мира, - еле слышно прошептала Шиаза.
  - Что это значит? Вы не сможете отправить меня домой? - только не это!
  - Лина, боюсь здесь все сложнее, - Рагнарант мрачно взглянул на меня. - Сейчас я тебе все объясню, а ты послушай и не перебивай. Потом я отвечу на твои вопросы. Идет? - и, дождавшись моего утвердительного кивка, он продолжил. - Дело в том, что существует множество миров. Почти во всех них есть магия, и существа, для которых она необходима. Это и эльфы, и гномы, и дриады и много кто еще. Особенно магия необходима для драконов. Мы живем за счет магии, питаемся ею, без нее мы просто умираем. Гномам и эссирам легче. Первым она нужна только для работы, а вторые могут жить за счет своих стихий, правда, в таком случае они сильно ослабевают, но могут. Мы нет! Наличие в мире драконов, указывает на наличие в нем магии. Если по каким-то причинам в мире не остается ни одного дракона, ни в каком состоянии, то нарушается баланс. Магическим существам в нем жить становится очень трудно. В таком случае они либо покидают его, либо умирают. Одновременно, и сами магические источники мира перестают функционировать. Магия словно истощается. Я не знаю, как это объяснить, и с чем это связано, может связь и прямо обратная. Магия уходит из мира, и первыми это чувствуют драконы, поэтому и покидают его. Но это факт! Если нет драконов, значит, нет магии. Иногда, люди начинают сами убивать драконов, уничтожать нас всеми доступными способами. Особенно молодых. До определенного периода мы очень уязвимы. Люди, по сравнению с остальными расами, самые слабые, однако, самые плодовитые. При учете их не самого лучшего характера, то они стремятся поработить или уничтожить другие народы. А как это сделать? Правильно, отнять то, чем они сильны, то есть магию. Поэтому, достигая определенного этапа, люди начинают развязывать войны, уничтожая магические расы. В результате, когда магия истощается, мы уходим или покидаем эти миры, и они начинают развиваться по иному пути. В большинстве случаев, со временем они сами себя уничтожают. Такие миры мы называем Мертвыми, и проходы в них закрыты. Открыть портал туда можно, только при определенных условиях, и это очень проблематично. Я вообще не могу понять, как ты смогла попасть сюда из такого мира. Ну ладно, сейчас не об этом. Теперь, что касается тебя. Ты человек, во всяком случае, была им, без вообще каких-либо магических сил, что не удивительно, учитывая то, откуда ты. Но дело в том, что когда ты защищала Лазарда, ты умерла, - от этих слов по моей коже пробежали мурашки, но сомневаться в серьезности его слов я не могла, - я, Шиаза и Лазард образовали триумвират кровного родства. Обычно при тяжелых ранах это спасает, но ты уже перешагнула черту, поэтому нам пришлось поделиться с тобой своей кровью. Обычно человек от такого не перестает быть самим собой, а просто приобретает более крепкое здоровье и регенерацию, но ты... Когда ты только зашла в комнату, я ничего не заметил, но, посидев рядом с нами несколько минут, стали проявляться узы кровного родства. Не знаю, как это получилось, но теперь ты связана с нами узами кровного родства. Я хотел тебя сначала как-то наградить... деньги или еще что-нибудь... Но отныне, ты моя дочь, - строго и в тоже время очень торжественно провозгласил Рагнарант, правда, вот у меня сил восхищаться новостью, что у меня теперь есть папа-дракон не было, и я только слабо кивнула, прошептав 'спасибо'. - Но во время обряда что-то пошло не так, - теперь Рагнарант углубился мысленным взором в себя, - ты не просто вернулась из-за Грани, ты начала впитывать нашу силу и кровь, твое тело поплыло. Я не знаю как это объяснить, - быстро ответил он, заметив мой тревожный взгляд, - сначала я думал, что из-за того, что твое тело сильно пострадало, но теперь... Видишь ли, теперь в тебе появился огонь дракона. Так мы называем нашу магию внутри нас. Когда ты очнулась в первый раз, я решил, что мне показалось. Сегодня, когда я посмотрел, то увидел крохотный, но вполне постоянный огонек, который пульсирует. Более того, ты открыла дверь, зачарованную только на драконов и поняла драконий язык, который никогда не слышала.... - дракон замолчал, задумчиво глядя на меня.
  - И что? - не выдержала я.
  - И ничего! Я не знаю! Такого никогда не было. Если дракон лечил своей магией смертного, то он просто выздоравливал, ну может еще регенерация улучшалась, зрение, слух... Но драконом уж точно не становился и магия у него не появлялась!
  - А может это потому, что ее укусил оборотень? - подала голос молчавшая все время Шиаза, - ну подумайте сами! Ее кусает оборотень, в полнолуние! И не просто кусает, а рвет тело, пьет ее кровь, - меня аж передернуло, спасибо, родная, за подробности, - к том же, она сама его поранила, и его кровь могла попасть ей в рану. А в таком случае она либо должна умереть, либо станет такой же, как он. Но тут мы! И непросто своей магией ее спасаем, а даем ей кровь. Процесс оборота уже пошел, но наша кровь сильнее...
  - Ты хочешь сказать, что я стану драконом? - растерянно переспросила я.
  - Ну..- она неуверенно протянула, посмотрев на отца.
  - Это вряд ли, - резко ответил он и сразу пояснил, - во-первых, даже несмотря на то, что Шиаза, скорее всего, права в своей теории, я не уверен, что нашей крови хватит для полного оборота. Во-вторых, нельзя стать иным существом, им надо родиться. Мы же все-таки не какие-нибудь оборотни. Ну и в-третьих, для того, чтобы стать полноценным драконом, нужно соблюдать два условия.
  - Какие?- неужели это мой голос может быть таким слабым и безжизненным. Тяжело вздохнув, Рагнарант спросил.
  - Лина, а сколько тебе лет?
  - Двадцать пять, - я невесело усмехнулась, - оборотень на меня напал после полуночи? Вот начиная с этого дня, можно считать, что мне двадцать пять. Это был день моего рождения. Хотя родилась я где-то около полудня, но факт, день этот.
  - Ничего себе! - Шиаза удивленно смотрела на отца. - Лина, а что еще необычного с тобой было перед нападением?
  - Что? Да много чего! Во-первых, прошла неделя как я сюда попала, во-вторых, я болела, у меня была жуткая простуда с температурой, в-третьих, меня стукнули по голове за час до этого, хотя может и не за час, не важно.
  - Сколько факторов... - Шиаза потрясенно замолчала, - возможно, все это и привело к ...
  - Шиаза, может хватит, - взмолилась я, - лучше скажи какие условия должны быть, и что теперь со мной будет!
  - Условий два. Полноценным драконом мы становимся только после восьмидесяти- ста лет и это с учетом соблюдения двух правил. Первое - до этого времени мы никого не должны убивать и второе, - тут она слегка замялась, - дракон должен оставаться невинным, девственным. А ты человек и тебе уже двадцать пять... - конец фразы она скомкала.
  - А я убила оборотня, понятно, - не знаю почему, но я расстроилась.
  - Нет, - Рагнарант твердо посмотрел на меня, - ты его ранила, но не смертельно. Его убил я, точнее добил. Так что, если ты больше никого не убивала, то это не считается.
  - Убивала! - вспомнила я, - мух, комаров, тараканов, жуков, - мои перечисления прервал дружный смех драконов.
  - Нет, это не считается. Имеются в виду разумные существа, способные к созиданию и чувствованию. Животные не подходят. Скорее дело во втором условии.
  - А что с ним не так?
  - Лина, перестань, пожалуйста, - Рагнарант раздраженно передернул плечами, - тебе двадцать пять, и ты человек! В твоем возрасте смертные не бывают невинными!
  - Бывают, - ухмыльнулась я, глядя, как вытягиваются их лица, - я никогда не была с мужчиной. Я никого не любили, а просто так... Хотя ты прав, я скорее белая ворона, чем норма.
  - Хм... - неловкое молчание прервал смущенный кашель дракона, - ну надо же. Лина, если честно, то я не знаю, что с тобой будет. У тебя проявилась магия драконов, но до какого уровня она дойдет, сейчас трудно сказать. Надо ждать.
  - И что мне делать? - этот вопрос уже набил мне оскомину.
  - Тут несколько вариантов. Первый, твой уровень силы останется примерно, таким как сейчас. Если это так, то я постараюсь открыть портал в твой мир. Если он начнет расти, то домой ты вряд ли уже попадешь. Пойми правильно, ты уже умерла, и живешь только за счет нашей крови и магии. А в твоем мире ее вообще нет. Ты там долго не протянешь. И чем больше магии будет внутри тебя, тем труднее тебе будет в мире без нее. Только если станешь полноценным драконом, то сможешь попасть в свой мир. Правда, ненадолго. В зависимости от силы и количества амулетов накопителей взрослый дракон может прожить в Мертвом мире от одного дня до трех месяцев. Так вот, если твой уровень будет расти, то возможно два пути. Первый, ты станешь сильным магом, обладающим драконьей магией, и второй, ты сможешь стать полноценным драконом.
  - И какой мне выбрать?
  - Никакой. От тебя это не зависит! Сейчас тебе нужно ждать. Завтра я улетаю в Шакризард. И вернусь через два месяца. Шиаза и Лазард останутся здесь с тобой. Когда вернусь, будем уже решать, что делать. Ты не волнуйся, если я смогу открыть портал, я смогу и выбрать время, куда тебя вернуть. Так что в данном случае время не важно. Тебе что-то надо, пока я не улетел?
  - Да, мне надо знать, что случилось с Калимом. Это парень, который мне помогал все это время. Он... Он из-за меня пострадал, его солдаты в Портоге схватили, а я помогла ему бежать. Но нас догнали, а дальше я не помню...- сбивчиво закончила я, но, по-видимому, драконы поняли.
  - Хорошо, я постараюсь узнать. А теперь тебе необходимо отдохнуть, ты еще не поправилась, - и Рагнарант вышел, оставив меня с Шиазой.
  - Ну что, Лина, пойдем? - она вопросительно посмотрела на меня. Сон пришел мгновенно, словно это и не я проспала несколько суток подряд. Утро началось как обычно, с яркого луча мне в лицо и пения птиц. За столом царила непринужденная атмосфера, но было видно, что Рагнарант напряжен. После непродолжительного завтрака, мы все вышли на крыльцо провожать дракона. Он сначала подошел к дочери, крепко обнял и что-то долго шептал девушке на ухо. Быстро поцеловав, он повернулся к Лазарду и поднял его на руки.
  - Ну что, Лазард, остаешься за старшего! Береги маму и тетю Лину, - я невольно поперхнулась на этих словах, хотя приятно, - больше не убегай, малыш, - и он поцеловал засмущавшегося мальчишку.
  - Лина, - Рагнарант повернулся ко мне, - я узнал, что ты меня просила, - от этих слов, я невольно напряглась, - его поймали. Говорят, граф отдал его на откуп эльфам и больше его не видели. Ты только не волнуйся. Я знаю эльфов, они не будут опускаться до убийства. Скорее всего, он жив, - как-то очень не уверенно прозвучала последняя фраза. Он подошел ко мне и обнял, - я рад, что ты появилась в нашей жизни. Береги себя, теперь, что бы ни случилось, ты моя дочь, и я тобой горжусь.
  Опешив, я смотрела, как Рагнарант идет в центр площадки перед домом. Остановился, и вот уже на месте красавца мужчины оказался темно-бордовый дракон, с легким посеребрением по краям чешуек. Он был просто великолепен. Большой сильный зверь, со сверкающими золотыми глазами и вертикальными зрачками. Распахнув черные крылья, он взмыл вверх. Сзади ко мне подошла Шиаза.
  - Улетел. Знаешь, я ведь отца последний раз видела сорок восемь лет назад, - задумчиво проговорила она, - и вот он снова улетел. Но теперь я не одна, - она улыбнулась открытой, теплой улыбкой, - пойдем в дом, сестренка, два месяца пролетят очень быстро....
  Глава 10
   Шиаза оказалась права. Эти два месяца не то, что пролетели, промелькнули мимо меня. Началось все с того, что халявить мне никто не дал. Шиаза взялась за нелегкий труд преподавателя, и началось. Первые дни пока я была еще слаба, она притащила мне книги по истории драконов, по литературе, по языку, математике, физике... Я столько даже в школе не учила. Потом начались уроки медитации и развития магических способностей. А через две недели практика и занятия по боевым искусствам. Лазарда она, правда, тоже в покое не оставляла, но он иногда прятался, а иногда и вообще отказывался заниматься. Ему-то простительно, вследствие своего малолетства. Как оказалось, дракончику не двенадцать лет, как я думала, а двадцать два, правда, в переводе на человеческий срок это, что-то около тринадцати. Физиологически драконы достигают человеческого возраста в восемнадцать лет только к тридцати пяти годам. А потом еще лет тридцать они остаются в 'восемнадцатилетнем' периоде, со сверхстимуляцией, сверхчувствительностью и взрывоопасностью. Эти тридцать лет своего рода тест на самоконтроль. Если пройдешь, то сможешь оборачиваться. Кстати, совершеннолетним считается дракон только после первого оборота. Все это и кучу всего еще я узнавала на бесконечных уроках, прогулках, даже во время еды. Шиаза будила меня ровно с первым лучом солнца. Она даже составила расписание моих занятий. Пять утра - подъем. С пяти до семи - тренировка (кстати, боевое искусство у нее было на высоте как рукопашное, так и с холодным оружием), потом купание в речке и завтрак. С восьми до девяти - медитация, затем до двух занятия магией. В два обед. С трех до восьми - история, мифология, культура, религия, языки, политика, экономика, причем только изучением драконов это не ограничивалось. В восемь обед и зельеварение с травологией. Еще полчаса спортивной тренировки и полчаса медитации. До кровати я доползала в десять и отрубалась. Первые дни Шиазе пришлось буквально накачивать меня какими-то отварами для поддержания сил, я их про себя стала называть энергетиками, и применять ко мне заклинание памяти. Иначе после двух недель у меня в голове образовалась бы каша. Но через месяц она его сняла. Правда, оказалось, что к этому времени знания успели прочно отложиться в голове.
   Первое чему научила меня Шиаза - это как ставить и удерживать щиты: ментальный и физический. Теперь мне даже прямой удар ножом в грудь не повредит, ну, если конечно, никто не снимет щиты или оружие будет не магическим. Потом, как пробивать их у противника. За ней последовала бытовая магия, на мой взгляд, крайне нужная вещь! Несколько боевых заклятий и подробное изучение ядов. Поразительно, но Шиаза убрала все зеркала из дома. Более того, она навесила на меня морок девочки-подростка, чтобы не вызывать любопытства у соседей, говоря всем, что я ее младшая сестренка. По-видимому, морок был достаточно страшный, так как нередко ловила на себе сочувствующие взгляды стариков и злорадные девушек. На мой вопрос, она отнекивалась, говоря, что так меньше вопросов и соблазнов. Может она и права, я не спорила.
   Два месяца пролетели, а Рагнаранта так и не было. Осень уже заканчивалась, и здесь, на человеческих землях, она ощущалась как дома. Не знаю, с чем было связано, может с постоянной усталостью, может Шиаза что-то мне подливала, или я просто такая эгоистка, но за время пребывания у Шиазы я не совершенно не задумывалась ни о родителях, ни о Калиме. Если о родителях я не думала, твердо веря, что рано или поздно Рагнарант отправит меня домой, даже если это будет всего на один день, и я успею им сказать, что все хорошо, то мысли о Калиме я старательно прятала даже от себя. Первые дни я порывалась вернуться в Портог, узнать хоть что-нибудь о его судьбе, но Шиаза меня не пустила.
  - Сейчас ты ему ничем не поможешь. Если он в темнице, то его никто не выпустит, если отправили на каторгу, то надо ждать срока исполнения приговора, а если погиб, то... К тому же нельзя, чтобы тебя увидели.
  - Почему?
  - - Потому что ты уже не человек! Представь, что кто-нибудь видел тебя раньше и запомнил, а теперь ты возвращается как молодой дракон. Ты понимаешь, чем это грозит?
  - Чем?
  - Войной, опытами, убийствами....
   Эти слова врезались мне настолько сильно, что это была единственная ночь, когда я не спала. Ведь действительно, если кто-нибудь догадается, что из простого смертного можно сделать владеющего драконьей магией, то многие фанатики начнут отлавливать драконов, чтобы повторить опыт. Сколько при этом погибнет и людей, и драконов, даже думать не хотелось. Поэтому меня дальше небольшого хуторка, где жила Шиаза не выпускали.
   Рагнарант появился почти через три месяца. За окном моросил мелкий противный дождик, и мы втроем сидели на кухне и ужинали. Тяжелые удары в дверь оказались для всех нас неожиданными. Первым подскочил Лазард, но Шиаза удержала его и открыла дверь сама. На пороге стоял Рагнарант и улыбался.
  - Не ждали?- мягко улыбнулся он, снимая плащ.
   С радостным визгом у него на шее повис Лазард. Дракон засмеялся и, подняв паренька, закружил по комнате. Затем повторил все это со смеющейся Шиазой. Я тихо сидела за столом, дожидаясь, когда семья отойдет от радостной встречи. Наконец, дракон увидел меня. Минутное недоумение на его лице сменилось широкой усмешкой.
  - Шиаза, дорогая, если я правильно помню, то когда я уезжал, у тебя был один ребенок. Так как за те три месяца, что меня не было, вряд ли у тебя успел появиться второй ребенок возраста первого, то я могу предположить, что это Лина. Так?
   Широко улыбаясь, Шиаза кивнула. Рагнарант протянул ко мне руки, и, ловко вытащив из-за стола, раскрутил меня по комнате. Затем сел в кресло, усадив меня на колени.
  - Ну, здравствуйте, дети! - странно, но эта его фраза принесла одновременно и радость и тихую грусть. Приятно, что за все это время, он не перестал считать меня своей дочерью, хотя я предпочла бы видеть его несколько в другом качестве, но это заставило вспомнить своих настоящих родителей. - Шиаза, может, все-таки снимешь с Лины морок, а то мне не по себе. И щиты, если тебе не трудно.
  - Морок сниму, а вот насчет щитов, это к Лине, - и Шиаза махнула в мою сторону рукой.
   Легкое дуновение ветерка и почувствовала, как морок слетел. Невероятно, но мне полегчало, словно сняла лишнюю одежду.
  - Невероятно, - Рагнарант ошеломленно уставился на меня, - признаться, я такого не ожидал. Лина, сними щиты, пожалуйста.
   Я кивнула и убрала все щиты, включая ментальные. Зрачки Рагнаранта дрогнули и стали вертикальными, и я почувствовала давление на голову. Я честно терпела до тех пор, пока голова стала болеть. Невольно зашипев, я схватила дракона за руку. Он удивленно охнул и уставился вниз. Проследив за взглядом, я чуть не вскрикнула. То, чем я схватилась за Рагнаранта, можно было скорее назвать лапой, чем рукой. Длинные загнутые золотистые когти, и фиолетовые чешуйки украшали мою руку.
  - Спокойно, Лина, расслабься, все хорошо, - тихо уговаривал меня Рагнарант.
  - Что... Что со мной?
  - Твоя сила выросла, и теперь я тебе могу со стопроцентной вероятностью сказать, что ты станешь драконом.
   Вот так! Я подняла взгляд на Рагнара. Я буду драконом. Настоящим! Значит, домой мне не вернуться.... Посмотрев вниз, я представила свою руку в первозданном виде. Медленно, словно с неохотой, когти втянулись, оставив аккуратные, но словно покрытые золотым лаком, ногти, а чешуйки растворились в коже. Я смотрела на руку, и не могла понять, радоваться мне или нет. Моя детская несбыточная мечта сбылась. Я стала магом, более того, я стала драконом, но что дальше? Как я буду жить в этом мире? Кем я здесь буду? Что делать дальше? А родители? Мое самокопание прервал голос Рагнаранта.
  - Лина, послушай, я понимаю, что для тебя это шок. И ты не знаешь, что делать дальше. Но все не так плохо. У тебя есть семья: я, Шиаза и Лазард. Мы с тобой и не оставим тебя. Главное для тебя сейчас - не потерять дракона. Как только ты обернешься, я заберу вас всех в Шакризард и перед всеми признаю своей дочерью. Потом мы откроем портал к тебе домой. Ненадолго, но ты сможешь сказать своим близким, что ты жива и невредима. Все будет хорошо, слышишь меня? - Рагнар укачивал меня на руках как маленькую девочку, шепча на ухо утешительные слова.
  - А твоя жена не спросит, откуда у тебя такая взрослая дочь? - странно, что из всех вопросов, вертевшихся в моей голове, я задала именно этот.
  - Нет, она погибла почти сразу, после ухода Шиазы. Это произошло более сорока лет назад. Скажу, что она была беременна, и я смог спасти еще неродившегося ребенка и спрятал у Шиазы, чтобы никто не знал о нем. Заодно это послужит оправданием побега Шиазы.
  - Побега? - судя по наступившему молчанию, на этот вопрос отвечать мне не собирались, ладно, у меня еще есть, - знаешь, я вижу ряд нестыковок. Во-первых, твоя жена умерла после ухода Шиазы, а во-вторых, тебе не кажется, что для сорокалетней я слишком неплохо сохранилась?
  - Не кажется. Посмотри на Лаза, он почти твой ровесник, а выглядит вдвое младше. Так что тут как раз все в порядке. А что касается твоего первого высказывания, то тут да... Ты права. Шиаза ушла по другой причине, но это будет ответом, почему она так долго не возвращалась.
  - То есть, пока не появится дракон, Шиаза с Лазом не могут вернуться?
  - Лина, дорогая, насчет этого не волнуйся! Если бы я хотела вернуться, то сделала это еще двадцать лет назад. Поверь мне, тут гораздо спокойнее, и чем позже мой сын там окажется, тем лучше! По мне, так я бы вообще туда не вернулась, и Лаза бы отпустила только после того, как он сам станет драконом.
   Возможно, они правы, но еще десять лет в этой деревне. Я с ума сойду! Шиаза конечно добрая, понимающая и уравновешенная, и я действительно воспринимаю ее как старшую сестру, но не могу же я всю жизнь просидеть, ожидая появления дракона. Ведь появление дракона происходит в течение десяти лет, а мне уже двадцать пять. Я же состарюсь здесь...
  - Не состаришься, - усмехнулся Рагнар. Уп-с, это я что, вслух сказала?- Лина, ты теперь дракон, и дракон, достигший своего полного развития. Так что ближайшие тысяч десять стареть ты не будешь.
  - То есть? - я опешила, - ты хочешь сказать, что в течение десяти тысяч лет я буду оставаться двадцатипятилетней девушкой, а только потом начнется процесс старения?
  - Точно! - Рагнарант щелкнул меня по носу, - более того, ты сейчас выглядишь даже не двадцать пять, а на двадцать. У драконов очень долгая жизнь, но это только в том случае, если они умеют оборачиваться. Если по каким-либо причинам они не могут, то срок их жизни не превышает тысячу, как у гномов.
  - У гномов? - тупо переспросила я, - а сколько живут остальные?
  - Ну... Например, эльфы почти столько же. Они тоже дети магии и стихии, только у них земля и вода, а не огонь и воздух, как у нас, метаморфы - лет пятьсот-шестьсот максимум, люди - до ста пятидесяти, а маги также как метаморфы до шестисот доживают, а вот эссиры - практически бесконечно. Точного срока продолжительности их жизни никто не знает. Но обычно после пятнадцати-двадцати тысяч они устают, и, то ли сами прекращают свой жизненный путь, то ли уходят в другие миры путешествовать, точно никто не знает. Но вообще-то, я хотел тебе предложить другой вариант. Шиаза, конечно, хороший учитель, но всего дать она тебе не сможет, особенно с учетом того, что у тебя открылся источник человеческой магии. Поэтому у меня предложение. Как ты отнесешься к предложению поступить в школу магических наук?
  - Школу?
  - Да. На территории Арсалии есть город - Сакатор. Он находится практически на границе трех государств: Арсалии, Мирсаиэлена и Шакризарда. Но фактически - это свободная территория. Этот город является самым крупным торговым центром, а еще там Магическая Академия, в которой может учиться каждый, у кого есть способности. Всего там три факультета: для людей, для эльфов и для драконов. Гномы, орки, метаморфы, наккары, даже эссиры и все остальные могут учиться только на человеческом факультете. Правда, эссиры там получают скорее общее магическое образование. В Академии просто нет преподавателей для них. Срок обучения от трех до восьми лет, в зависимости от способностей. Первые два года - общие для всех. После этого срока остаются только те, у кого хватит способностей продолжать обучаться дальше. Это еще четыре года. Оставшиеся два года обучаются самые сильные маги. Каждый период можно сдать досрочно. Я, например, абсолютно уверен, что первый период ты сможешь пройти за год. За это время, я думаю, твой дракон появиться на свет. Ну как?
   Я растерянно молчала, обдумывая предложение. С одной стороны идея показалась мне заманчивой. Учиться я люблю, знания лишними не бывают, новые знакомы, может там подскажут как попасть домой... А с другой, чужой, незнакомый мир, со своими правилами и законами. Если даже в наших простых школах было разделение на высшие и низшие классы, то что говорить про место, где кроме иерархической разницы будет присутствовать расовая. От этой мысли меня слегка передернуло. Само собой всплыло воспоминание о высокомерных и холодных эльфах, об рвущих мою плоть клыках оборотня, о похабных песенках орков в трактире... Я не очень хорошо схожусь с людьми, а с нелюдями еще хуже, да и еще вопрос...
  - Рагнарант, а меня примут просто так, без денег и связей? Иномирянку?
  - Примут, - уверенно кивнул головой дракон, - в Академии могут учиться все, в независимости от положения. Главное наличие способностей и желания. Только, если поступают на бесплатный, ученик становится обязанным Школе. По окончании, в течение года, Академия может продать его магические услуги. Заключается договор на три-десять лет, которые ученик должен отработать по контракту и который может расторгнуть только заказчик. Если ученик никому не приглянулся, то Академия оставляет за собой право в течение двадцати лет пользоваться его услугами. Бесплатно и по первому требованию. А нам это не надо! Поэтому, твое обучение я оплачу, а вот насчет иномирянки никто знать не должен. Надеюсь это понятно?
  - Да, понятно, но мне неудобно, что ты будешь платить за меня...
  - Лина, ты что?- Шиаза округлила глаза, - как ты можешь так нас оскорблять?! Ты член нашей семьи, все что наше, твое!
  - Действительно, Лина, - Рагнар слегка нахмурился, - неужели ты думаешь, что введение в семью - это для нас пустой звук. Ты теперь моя дочь, младшая, кровная. Понимаешь, кровная! В тебе моя плоть и кровь, моя магия, кровь и магия моей родной дочери и внука. Ты наша семья! И я объясняю это первый и последний раз! Ты моя дочь и точка!
   Я медленно кивнула, чувствуя, как глаза наполняются слезами. Ведь они чужие, посторонние мне люди, ну пусть не люди, а заботятся обо мне как о родной. Так ко мне относились только мои настоящие родители. Больше никто. Хотя, если честно, то у родного отца я на коленях не сидела лет с трех. Они меня любили, но такого единения я даже с ними не чувствовала. А ведь они могли просто вылечить меня и доставить до Карфалина, а там разбирайся, как хочешь. А нет, заботятся, обучают, дали дом и семью...
  - Лина, ну что ты, перестань, - Шиаза бросилась ко мне, утирая слезы. Рагнарант понимающе сжал меня еще крепче, гладя по волосам.
  - Спасибо вам,- еле слышно прошептала я, - спасибо, если бы не вы...
  Я представила, чтобы было, если бы я тогда не наткнулась на Лазарда. Одна, без денег, без знакомых, без элементарных знаний этого мира, очнувшаяся в темном лесу. Наверно, в этом случае, мне, правда, лучше было бы умереть...
  - А теперь, когда ты успокоилась, - шутливо улыбнулся дракон, - надо выбрать тебе имя. Лина не очень соответствует драконьим рамкам. Какие предложения?
  - Надо, чтобы твое имя содержало старое, - тут же включилась Шиаза, - как насчет Шалины? Или может Рокалина?
  - Аэлин, - тихо прошептал Раганарант, - тебе пойдет княжна Аэлин шарр Атерра Сантор из клана Алого Заката.
  - Княжна?
  - Да, Аэлин, я князь. И нечего здесь пугаться.
  - Аэлин, - повторила я, пробуя свое новое имя на вкус, - мне нравится.
  - Отлично, - тут же ухмыльнулся дракон во все свои белоснежные зубы, - значит, с именем договорились! Теперь запоминай: пока никто не должен знать, что ты моя дочь. Это раз! О том, что ты иномирянка вообще забудь! Это два! В школу поступишь под именем Аэлин шарр Аккарт. Есть у нас такая семья. Она плодовитая, но живет очень далеко. Это мои дальние родственники, так что родословную я тебе принесу, выучишь. Ректор Академии мой друг. Ему я скажу, что ты моя родственница, подающая надежду, и я не хочу, чтобы о тебе узнали раньше времени. Вопросов он задавать не будет. Попрошу его, чтобы он за тобой присмотрел, да и позанимался дополнительно. Ты уж поверь, лучше тебе явиться в Шакризард во всеоружии. Ну как? Согласна?
  - Да! А когда?
  - Через полтора месяца начнется набор. С Алекориэлем я свяжусь сегодня же. Боюсь, девочки, мне завтра придется снова улететь, но я прилечу за месяц до начала занятий, и сам отвезу тебя туда. Так что, тренируйся пока.
   Мы еще посидели около часа, разговаривая ни о чем. Затем я попрощалась и пошла спать, понимая, что отцу с дочерью надо побыть наедине. Да и мне не мешало бы все обдумать. Правда, едва моя голова коснулась подушки, глаза сами собой закрылись, и я провалилась в забытье.
   Утром я Рагнаранта уже не застала. Шиаза сказала, что он улетел на рассвете, и они не стали будить нас с Лазардом.
  - Шиаза, - я посмотрела на драконицу, - я знаю, что вы с отцом против, но я должна узнать, что случилось с Калимом. Пожалуйста, я ведь через месяц уеду, так ничего и не узнав!
  - Лина, я понимаю твои чувства, - Шиаза некоторое время помолчала, слегка морщась, - поверь, правда, понимаю, что ты испытываешь к этому парню, я вижу, что ты чувствуешь себя виноватой, но это не так. Виноваты граф и тот эльф. Хотя, если честно, я думаю, что эльф здесь вообще ни при чем, а граф просто разобрался с твоим другом, найдя хороший повод. Но что ты будешь делать, когда узнаешь, что с ним?
  - Я... я не знаю, Шиаза. Но мне надо хотя бы узнать! Прошу тебя!
  - Хорошо, - решение далось ей с трудом, я это видела, - но в Портог ты пойдешь вместе со мной. И это не обсуждается! Лазард, а ты останешься дома и выполнишь задание, которое я тебе дам.
  Шиаза вскочила и умчалась к себе в комнату. Из дома мы вышли через час. Заперев Лазарда в доме, она, недовольно поглядывая на меня, вывела двух коней из стойла.
  - Поедем верхом. Сейчас я накрою нас мороком, так безопаснее. Мы двое мужчин, так что не путайся. До Портога верхом около четырех часов если напрямик, столько же обратно.
   Так что, если проведем в городе не более двух часов, должны успеть к вечеру, - и она хлестнула коня.
   Ехали мы быстро. Шиаза послала лошадей в галоп и не притормаживала даже в лесу. Она злилась, и я ее прекрасно понимала. Лазард оставался один дома, а из-за меня ей пришлось оставить его.
   К обеду мы были в городе. За те четыре месяца, что меня здесь не было, ничего не изменилось. Небольшой сельский городок, гуляющие парочки, бегающие по лавкам местные модницы, даже стражники на воротах те же самые. Шиаза подъехала к какому-то трактиру, и, бросив поводья пареньку, прошла внутрь, сев за свободный стол. К нам тут же подбежала молодая служанка. Крепкая деревенская девчонка, окинула нас заинтересованным взглядом и стала усиленно хлопать ресницами в мою сторону. Не знаю, что Шиаза навертела с мороками, но я явно оказалась во вкусе девушки.
  - Что господа желают?
  - Две порции картофеля с уткой и две кружки эля, - быстро проговорила Шиаза, оглядывая зал,- красавица, скажи, - ласково улыбнулась она служанке, - нам бы местные новости узнать, не подскажешь, кто тут все знает?
  - А что господин желает знать? - девушка наклонилась вниз, выгодно подчеркивая линию бюста и облизывая губы.
  - Да все! Кто у вас старейшина города? Чем торгуете? Как с разбойниками?
  - О! Так вы купцы? У нас Филотат де Ерант - мэр города. С торговлей плохо, только зерно да мясо, ну иногда гномы что-нибудь интересное привозят. Так что если открыться хотите, это он с радостью разрешит.
  - А разбойников много?
  - Какие разбойники? - неискренне удивилась девушка, быстро забегав глазками, на что Шиаза только усмехнулась, - всех вывели.
  - Да? А мы слышали, что тут пару месяцев назад преступника и смутьяна поймали, а он сбежал?
  - Когда? А... было такое. Месяца четыре назад. Действительно привезли сюда парня, да его за нападение на эльфа на год каторги осудили, а он попытался сбежать, но только у него ничего не вышло. Совсем он озверевший был. Двух солдат зарезал, прежде чем его самого поймали. Губернотор объявил, что его теперь за убийство повесить должны или на каторгу пожизненно, да только он от раны ночью скончался. Его больше и не видели. Горло сжала судорога, а сердце на минуту замерло. Только пинок Шиазы под столом позволил мне взять себя в руки.
  - Где... где его похоронили? - еле слышно спросила я.
  - Ой, да кто же знает! Преступников у нас не хоронят!
  - Спасибо, иди, - Шиаза кивнула и дала девушке монету. - Ты как?
  - Плохо, - говорить совсем не хотелось, а горло душили рыдания. Все-таки Калим мертв, и это из-за меня! Лучше бы год каторги, чем смерть!
  - Нет, не лучше, - Шиаза покачала головой, видимо я опять сказала в слух, - ты себе даже не представляешь куда бы его направили. Каторга - это гномьи заброшенные рудники на севере страны. Он бы год умирал! Там ядовитые испарения. Гномы поэтому их и забросили, а люди используют, больше года там все равно никто не выдерживал. Кожа за полгода покрывается язвами и начинает отваливаться от костей, еще через месяц отказывает слух, а через два - зрение. Так что ему повезло, что он так легко отделался. Если кто и виноват, так это тот самый граф, о котором ты говорила. И не спорь, - буквально прошипела драконица, видя, как я покачала головой.
  - Ладно, может ты и права, но и тот эльф тоже виноват. Он хотел меня наказать! Это именно он спровоцировал 'нападение' Калима, этого его 'милостью' Калима приговорили к каторге! А в итоге он умер, его зарезали, а я даже не знаю, где он похоронен! - голос сорвался, а из глаз полились слезы. Шиаза протянула мне бокал, и почти насильно влила мне в рот обжигающую жидкость.
  - Успокойся. Это не время и не место для истерики, - драконица встала и потянула меня к выходу.
   Я послушно встала и последовала за девушкой. Слезы застилали глаза, так что Шиазе пришлось выводить меня под руку. Мы молча выехали за ворота города. Только когда ненавистный город скрылся за поворотом Шиаза заговорила.
  - Знаешь, я тут подумала о том, что ты сказала. Я думаю, ты не права. Я знаю эльфов. Они, конечно, высокомерны и холодны, я могу даже поверить, что он приказал выбросить вас из гостиницы, но вот требовать с вас деньги... Извини, но в это я не поверю. Это ниже их достоинства. А провоцировать или нападать со спины, уж точно не будут. Они слишком уверены в себе, поэтому он бы вызвал его на дуэль или потребовал отдать его в услужение эльфам, если бы хотел подольше помучить. Сама посуди, трактирщик только сказал, что эльф был недоволен, что неудивительно. А вот присутствовал там тот граф. О том, чтобы увести Калима в Портог тоже граф договаривался еще вечером. Скорее всего, ему просто нужен был повод. Не удивлюсь, что просто толкнул парня на эльфа. А насчет каторги... Это он сказал, что эльфы потребовали такое наказание... - Шиаза замолчала, давая мне время обдумать. Возможно, она была права. Возможно, именно граф провернул все это. Только зачем ему прикрываться эльфом? Да и что, неужели тогда сам эльф не возражал, что пользуется его именем? Допустим, он не знал, но когда уводили Калима, он не противился. Занек видел, что он был только 'за'. И потом, когда я встретила его в Портоге, он не выглядел удивленным и не побежал отменять 'свой' приказ... К концу беседы с собой, я окончательно запуталась.
  - Знаешь, Шиаза, возможно, ты во многом права, я не знаю... Может, действительно, все провернул граф, прикрывшись эльфами. Но он и сам порядочная сволочь. Даже если он этого и не делал, то не сильно был против. А свое благородство он попридержал для других!
  - Аэлин! Хватит! Ты сейчас рассуждаешь как человек. Если он эльф, то значит нелюдь. А раз нелюдь, то чудовище! В последнее время нам даже находится среди людей опасно, только группами и в сопровождении. И все из-за таких случаев. Люди решают свои проблемы, а виноваты нелюди. Каторга? А то, что гномы ее закрыли, они не вспоминают. Они же сами там рабов и преступников используют. И так во всем! Женщины уходят от мужчин к эльфам и драконам, ах они плохие! А то, что от них самих прохода нет, никого не волнует! - я, раскрыв рот, смотрела на обычно невозмутимую Шиазу. Сейчас она буквально пылал яростью. Морок спал, зрачки прекратились в узкие вертикальные полоски, ногти стали когтями, кожа местами пошла алой чешуей, а изо рта вырывался раздвоенный язык.
  - Шиаза, успокойся, пожалуйста. У тебя морок спал, - я мягко говорила, пытаясь успокоить девушку, - ты права, я не знаю, что конкретно произошло, и кто виноват в смерти Калима. Просто тот эльф несколько раз унизил меня. Его высокомерие и самолюбие сильно меня задели.
  - Это ты меня прости, - кажется, Шиаза несколько пришла в себя, - судя по тому, что ты рассказала, он действительно высокомерный засранец, - она улыбнулась, - и его надо проучить, но! Только после того как станешь драконом, и только за его поведение, а не за убийство, во всяком случае, пока точно не узнаешь, - она помолчала. - Знаешь, почему я ушла из дома? Меня должны были выдать замуж за эльфа. Мой клан несколько сотен лет назад пообещал за какую-то услугу, я уже не помню какую, пообещал в жены наследникам эльфийского престола одну из дочерей по первому требованию. В тот год произошло обострение отношений. Эльфы почему-то решили, что драконы собираются напасть на их земли, но Владыка решил не доводить до войны, а вспомнил о том соглашении. Меня выбрали в качестве жены одному из наследников. Я, не задумываясь, пошла бы, это и долг, и положение, и эльфа того я видела, он красавец, но я уже была влюблена. Сильно. Он был простым драконом из клана Золотого Рассвета. Если бы не требование эльфов, отец с радостью разрешил бы этот брак, но тут... Мы сбежали. Нас обоих изгнали из кланов, и мы стали жить на землях людей. Это было самое счастливое время, - она нежно и одновременно грустно улыбнулась. - А потом у нас родился Лазард. Так мы и жили. Только через два года после рождения Лаза, Ашарт погиб. Если бы не сын, я бы последовала за ним, но я должна была позаботиться о Лазе. Я уверена, что затея выдать меня замуж за эльфа, смерть Ашарта и нападение на Лазарда оборотнем в ту ночь, дело рук одной жадной до власти драконицы. Я тоже могла бы начать обвинять эльфов во всех своих бедах. Из за них мне пришлось бежать, из-за них нас изгнали из клана, если бы не они Ашарт бы не погиб... Но я постаралась подумать и найти истинного виновника. У меня пока нет доказательств, но я уверена, что это Рашиза. К тому же, оборотень появился именно тогда, когда отец отыскал меня с сыном.
   Шиаза замолчала. Оставшуюся дорогу мы так и проехали молча, думая каждая о своем. Слова драконицы заставили задуматься, но ничего конкретного я так и не решила. Только чувство вины и смутное беспокойство терзали всю дорогу. Вернувшись, я молча поднялась в свою комнату и заперла дверь на замок. Медленно, словно продвигаясь через толщу воды, я добрела до кровати. Внутри была пустота, сковывающий все существо холод. Обхватив руками подушку, я начала медленно раскачиваться, пока плотину оцепенения не прорвало. Закусив угол подушки, я даже не пыталась сдержать рыдания, только старалась их заглушить, чтобы не разбудить Шиазу и Лазарда. Казалось, что вместе со слезами уходит боль из сердца, оставляя глухую, ноющую тоску.
  - Прости меня... Если можешь, прости... - шепот сам собой сорвался с губ, - я отомщу за тебя, клянусь... Они оба ответят...
   Я не заметила, как рыдания прекратились и я провалилась в кошмар. Тот самый темноглазый эльф гнался за мной по темному лесу. Но с каждой минутой, я чувствовала, как слабею, падая раз за разом. В итоге он меня догнал и прижал к себе. Странно, но именно в этот момент тревога улетучилась, наоборот, меня охватило странное облегчение. Тут из-за дерева появился Калим и попытался меня убить. Только эльф закрыл меня собой, и кинжал, предназначавшийся мне, попал в спину эльфа. Захлебываясь собственными слезами, я проснулась.
  Глава 11
   Дни потекли как раньше. Шиаза занималась со мной и Лазардом, правда теперь все занятия были только по магии. Вечерами мы играли с Лазом, с которым очень сдружились. Постепенно, я и правда стала воспринимать их как свою семью. Мысли о доме, были задвинуты так глубоко, как только можно. Как говорила Скарлет: 'Я подумаю об этом завтра'. После пары бессонных ночей я долго думала и поняла, что самокопанием и нытьем, я ничего не добьюсь, кроме потери последних нервных клеток. Правда, по последним исследованиям они восстанавливаются во время беременности, но это мне тоже в ближайшее время не грозило. В итоге я пришла к выводу, что теперь это мой мир и мой дом, а значит, надо устраиваться здесь. Рагнаранту я верила, если и есть способ попасть мне домой, то он его найдет. Так что пока думать об этом не стоит. Ну, а если нет... об этом думать вообще не хотелось. Хотя, положа руку на сердце, я все больше и больше не хотела возвращаться. Но родители...
   К концу месяца прилетел дракон, и тренировки усилились. Я поняла одно: Шиаза просто донельзя нас жалела. Особенно тяжело было на физической подготовке и боевых искусствах. Если с Шиазой я начала уже более-менее справляться, то Рагнар буквально раскатал меня по земле. Теперь они вдвоем издевались надо мной. Лазарду на время дали отдых, и он обычно с удовольствием наблюдал за моим избиением.
   Время бежало неумолимо, и до начала поступления осталась неделя.
  - Завтра вылетаем, - утром объявил Рагнарант, - лететь около трех дней, так что там будем за день дня до начала приема.
   Что тут началось! Шиаза бегала по комнатам, стараясь нагрузить меня как можно большим количеством вещей. Попытки убедить ее, что все я физически взять с собой не могу, к успеху не привели, и в меня летели платья, книги, всякие мелочи. Итогом сборов стало наведение на меня морока. Тут я уже не удержалась, и задала мучающий меня вопрос:
  - Шиаза, а что со мной что-то не так?
  - В каком смысле? С чего ты взяла?
  - Просто ты все время накладываешь на меня морок, и зеркала все убрала...
  - А, понятно, - Шиаза улыбнулась, - дело в том, что сейчас твое тело меняется. Ты не просто растишь дракона, ты вообще из человека становишься драконом. Твоя внешность сейчас слегка претерпевает изменения. Черты плывут и меняются каждый день. Окончательно они установятся только после вылета дракона, так что пока тебе незачем себя видеть. А насчет морока, - тут она усмехнулась, - я делаю тебя страшненькой!
  - ???
  - Да не пугайся, - драконица уже откровенно смеялась, - так будет лучше. Ты же помнишь, что должна оставаться невинной, пока не взлетит дракон. Поэтому надо сделать так, чтобы к тебе особо не приставали. Пойми, даже если ты сама будешь держаться, есть много тех, кто не обременен моральными принципами. Так что пусть лучше им будет неприятно к тебе подходить сильнее, чем тебе к ним. А после первого оборота, можешь уже не стесняться, - и она лукаво подмигнула, в ответ на заливающееся краской мое лицо. Хотя, под мороком не должно же быть видно, или нет?
  - Ты не волнуйся, как только дракон появится, морок слетит.
  ***
   Летать мне понравилось. Свобода и сила! Мощь и страсть! Сидя на спине огромного бардового дракона, я рассматривала проплывающие внизу земли. Небольшие города и деревни, леса и реки проносились далеко внизу. Ощущения были непередаваемые, словно ты одновременно летишь в комфортабельном салоне самолета и несешься по трассе на картинге. Магия дракона защищала от холода и ветра, не давая слезиться глазам, и падать со спины. Прикрываясь невидимостью, Рагнарант не старался облетать поселения. Напротив, он подробно рассказывал о каждом из них, о людях, населяющих их, нечисти, религии, обрядах и законах. К ночи он спускался рядом с какой-нибудь деревенькой, где мы ужинали и останавливались на ночлег. Во время всего полета, Рагнарант не прекращал обучение, в последний день он заговорил об Академии.
  - Аэлин, - позвал он меня. Я быстро привыкла и к новому имени, и к мысленным разговорам, - а теперь внимательно слушай и запоминай. Ты будешь учиться на драконьем факультете. Свою биографию, я надеюсь, ты выучила? Отлично. Но, кроме того, у тебя будут занятия и на человеческом факультете. Ректор Академии - Алекориэль - мой друг. Он полукровка. Отец эльф, а мать магичка из южных земель. Он очень умен и хитер. Кроме того, он прекрасный воин. Красив, женщины всех рас сходят по нему с ума, так что вниманием избалован. Не увлекайся им, пожалуйста. Он мне должен, поэтому будет тебе помогать, но особо на него не надейся. Да и вообще, хорошо бы держаться от него подальше. Ему я представлю тебя, как свою дальнюю племянницу. Связываться тебе лучше с Шиазой. Меня вызывай только в случае крайней необходимости. Прости, дочка, но до конца обучения я не смогу появиться. На каникулы вам будут открывать порталы домой. Предупреждай Шиазу, и порталом в Портог. Она тебя встретит. На каникулы я тоже не приеду. Не хочу рисковать. - Этот разговор состоялся уже на подлете к Сакатору.
   В городе мы оказались около полудня. Оставив меня в гостинице, Рагнарант ушел и не появлялся целый день. Уже засыпая, я услышала, что он вернулся.
  - Испытания назначены на завтра. В восемь ты должна быть у ворот Академии с вещами. Больше он ничего не сказал. Всю ночь я проворочалась, и наутро выглядела хуже, чем морок, если бы он не скрывал меня. Завтрак прошел в молчании. Я жутко нервничала, Рагнарант тоже, но уже в дверях не выдержал и вызвался проводить меня до ворот. Дойдя до крайнего дома, за которым начиналась площадь Академии, дракон порывисто обнял меня и, прошептав на ухо 'Чистого неба и попутного ветра', резко развернувшись, направился в трактир. Я снова осталась одна. Паника начала подступать, и липкие лапки страха вцепились мне в душу. После своего второго рождения я ни разу не оставалась одна. Рядом со мной всегда кто-то находился. 'Надо брать себя в руки!' - я мысленно дала себе затрещину, стараясь не подпустить истерику. Отпив из фляги несколько глотков воды и глубоко вздохнув, я решительно направилась к Академии.
  ***
   Перед закрытыми воротами было полно народа. Самые разные существа столпились в ожидании открытия: люди, эльфы, драконы, эссиры, гномы, орки... Я стояла посреди толпы и разглядывала все это великолепие. Поступающие сбились по группам, поглядывая друг на друга с легким пренебрежением. Невольно поежившись, я направилась к росшему около ворот дереву. Не дойдя до дерева буквально несколько шагов, меня толкнула проходящая мимо эльфийка. Красивая, как собственно и все эльфы, светлые длинные волосы, голубые, почти прозрачные, глаза, дорогое, расшитое золотом платье, она шла напролом, не замечая стоящих вокруг людей. Я только покачала головой, не желая начинать учебу со скандала, и уже хотела направиться дальше, когда заметила, что на ее пути оказалась молодая человеческая девушка, которая нечаянно толкнула ее плечом.
  - Уйди с дороги, деревенщина, - красавица уперла руки в боки, ожидая, когда девушка уступит ей дорогу. Девушка недоуменно подняла брови, с удивлением посмотрела на нее.
  - А ты что, обойти не в состоянии?
  - Ты знаешь, с кем ты разговариваешь? - похоже, у красотки ПМС, правда не знаю, бывает ли он у эльфов, но у нее видимо затяжной. - Ты еще извинение у меня просить должна! А ну пошла!
   Девушка только усмехнулась, поворачиваясь к ней лицом, видимо не желая уступать. Несколько минут они мерили друг друга взглядом, пока эльфийку не окрикнули. Недовольно скривившись, она начала обходить противницу. Девушка расслабилась, и опустила святящиеся руки. В этот момент эльфийка с разворота что-то кинула девушке в спину. Мое тело бросилось вперед на автопилоте. Я только успела встать за спиной девушки и вскинуть руки в отражающем жесте. Удар ее заклинания врезался в меня, покачнув, и отскочил обратно в не ожидающую такого эльфийку. В тот же момент ее одежда разошлась по швам, опав к ногам. Дико заверещав, она судорожно начала наводить на себя морок. Вокруг слышался дикий хохот, от которого эльфийка стала пунцовой, как рак после варки. Подскочив ко мне она занесла руку для удара. Ну нет, девочка, со мной это не прокатит. Перехватив руку, я слегка выкрутила ее. Будь я еще человеком, я бы не успела ни отразить удар, ни причинить ей боль, но сейчас, я была уже больше драконом, чем смертной. Красотка зашипев сквозь зубы, начала извиваться.
  - Да как ты смеешь?! Ты знаешь кто я?!! Я тебя...
  - Заткнись! - резко одернула ее, - я уже поняла кто ты. Ты самовлюбленная, подлая и эгоистичная девица, не имеющая понятия о манерах. Я ничего не упустила? - спросила я, сжав руку посильнее. - Ну?
  - Отпусти!
  - Отпущу, когда попросишь извинение?
  - Что? А!! ДА, прости, - последнее слово она буквально прошипела.
  - Не у меня, у нее, - я качнула головой в сторону девушки. Поморщившись, она повернула голову и на манер профессиональной змеи, выплюнула, - извини! Девушка кивнула, и я отпустила руку. Судя по брошенному на меняя взгляду, мне будут готовить страшную месть. Невольно вздохнув, я собиралась уже продолжить путь, когда меня окликнула девушка.
  - Спасибо тебе, - она протянула руку, - меня Олимма Оркасская зовут. Я тут на четвертом курсе учусь. А ты поступать? Я тебя раньше не видела.
  - Да, - я кивнула, пожимая руку, - только сегодня приехала. Я Аэлин шарр Аккарт.
  - Так ты дракон? Здорово!- она оценивающе посмотрела на меня, - жаль, что ты не нашем факультете.
  - Ага, я скорее всего на драконьем буду учиться, но у меня есть немного человеческой магии. Поэтому, надеюсь, буду посещать ваши занятия. Слушай, а кто она?
  - Ты эльфийку имеешь в виду? Это Манионэль вирт Сакалиэль. Она из высокородных эльфов. Первая красавица. Все надеяться стать невестой одного из принцев, - хмыкнула девушка,- мы с ней с первого курса не поладили. Я же простая магичка. Даже не из знати, а посмела ей на ее шуточки отвечать. Так и пошло...
  - Ясно, - протянула я, и уже хотела начать расспрашивать девушку об Академии, когда заметила, подходящую к нам еще одну эльфийку. На мой взгляд, она была гораздо симпатичнее, и без обилия золота на платье. Ее светлые волосы были скорее серебристыми, чем просто блондинистыми и темно-синие глаза.
  - Здравствуй Олимма ,рада тебя снова видеть, - вежливо поздоровалась она с девушкой, а затем повернулась ко мне, - здравствуйте, мое имя Вистариэль.
  - Аэлин шарр Аккарт, - кивнула я в ответ на приветствие.
  - Я прошу прощения за поведение Манионэль. Она как всегда не в духе, - хмыкнула девушка.
  - Это заметно, словно у нее хронический ПМС.
  - Что? - в два голоса спросили меня.
  - Пост менструальный синдром. Ну, критические дни...- я слегка смутилась, видя ошарашенные лица девушек. А потом они обе разразились хохотом. - Что? - не поняла я
  - Ой, Аэлин, я не могу... - всхлипывала Олимма, - ну ты и сказанула.
  - Да что не так?
  - Видишь ли, Аэлин, - похихикивая сказала Вистариэль, - ты наверно забыла, но у эльфиек как и драконов, этот процесс начинается только тогда, когда она хочет забеременеть. В остальное время мы от этого избавлены. Так что... - они снова подавились хохотом. Теперь ясно, что я попала не в бровь, а в глаз, с учетом предыдущего высказывания Олиммы о ее желание выйти замуж.
  - Аэлин, а ты...
  - Лина, - прервала я эльфийку, - для друзей просто Лина.
  - Лина, - эльфика склонила голову, - это честь для меня, можешь называть Виста.
  - А меня Оли!
  - Лина, а ты кто?
  - Я дракон! - гордо заявила я.
  - Да, - эльфийка скептически осмотрела меня, - а лет тебе сколько?
  - Мало! Еще и полсотни нет.
  - Правда? А мне сто шесть лет!
  - Ого! А что же ты тогда в школе делаешь?
  - Лина, да ты что?! У нас же совершеннолетие только в девяносто девять наступает. До этого времени мы все дома обучаемся. Да и у драконов тоже самое. Странно, что тебя отправили. Ты еще лет двадцать должна под замком сидеть, пока дракон не вылетит, а то вдруг совратит кто? - хитро подмигнула эльфийка.
  - А меня на силу воли тренируют, - отшутилась я, чувствуя, что попала на шаткую дорожку.
   Продолжить допрос не дали открывшиеся ворота. Девушки, пожелав мне удачи, быстро направились к себе в комнаты, обещав потом встретить. Надо же, еще не поступила, а уже две подружки и один вражонок. Я молодец! Довольно улыбаясь, я направилась к приемной комиссии. Правда, дойти мне не дали. Какой-то накаченный парень заткнул мне рот рукой и потащил прочь от ворот в сторону деревьев. В такой толпе на нас никто даже внимания не обратил. Обхватив рукой меня за талию, он прижал мои руки к бокам так, что я даже пошевелиться не могла, повиснув безвольной куклой.
  - Ну что, малышка, развлечемся? - его рука сдвинулась с моего рта, опускаясь на пояс. До меня вдруг дошло, что он может навредить мне, даже не спуская штанов. Одно движение - и все! Я забилась отчаянно, как в судорогах, - да не вертись ты, а то больно будет!
  - Это тебе больно будет, - раздался сзади рычащий голос. В тот же момент, удерживающие меня руки, толкнули меня на землю. Я быстро повернулась, но все уже было решено. Бугай лежал на земле, с ужасом вглядываясь в лицо склонившегося над ним парня, бормоча что-то невразумительное.
  - Кто? - парень сказал только одно слово, но лежащий на земле тут же его понял.
  - Эльфийка, красивая такая, сказала, что эту стерву проучить надо. Что если я отомщу за ее честь, то она со мной станет встречаться, - лежащий на земле странно дрожал, вглядываясь в лицо парня, который был на голову ниже, и в два раза уже в плечах.
  - Пошел прочь, - тихий голос, с рычащими нотками пробрал до костей. Неудачный поборник справедливости тут же вскочил и, оглядываясь, убежал прочь. Тяжело вздохнув, парень отряхнулся и повернулся ко мне лицом.
  - Ты как?
  - Я в порядке. Спасибо, - парень улыбнулся и протянул мне руку. Темные волосы, с легкой рыжевизной стянуты в небольшой хвостик, острые черты лица, узкие губы и золотистые глаза. Оборотень! Я резко отпрянула от него. Пережитый страх вновь поднялся с глубины души, и я почти физически ощутила на коже клыки зверя, пронося по телу волну дрожи.
  - Ты что? - парень удивленно на меня посмотрел, но потом до него видимо дошло, - а, понятно... прикасаться к метаморфу высшие расы брезгуют, - и, развернувшись, быстро направился обратно к воротам. Пару секунд я тупо смотрела ему в спину, пытаясь справиться с собой, а потом, как ужаленная, подскочила и понеслась вслед за парнем.
  - Подожди, - я догнала его, схватив за руку, но он безразлично глянул на меня, - прости, пожалуйста, я не хотела тебя обидеть. Я очень благодарна тебе за помощь, просто... просто несколько месяцев назад на меня напал оборотень, меня вернули буквально с того света, - слова давались с трудом, вспоминать подробности той ночи до сих пор было страшно. Я заставила себя посмотреть на парня. Сейчас его лицо выражало всю гамму эмоций - удивление, недоверие, отвращение и, наконец, смущение.
  - О боги, прости, - парень не знал куда смотреть и что говорить, - и ты... понятно... я не буду больше тебя трогать, извини...
  - Нет, стой, - парень мне понравился, и не хотелось его просто так отпускать, - ты не виноват. Меня Аэлин зовут, - и я, улыбаясь, протянула парню руку. Несколько секунд он растерянно смотрел на меня, а потом, ухмыльнувшись такой безбашенной улыбкой, схватил мою лапку, притянув поближе.
  - А меня Сэтелик. Ты дракон? Поступаешь?
  - Да. А как ты догадался, что я дракон?
  - Да просто, от тебя им пахнет, - и рассмеялся, видя как вытянулось мое лицо, - я же метаморф, а мы в основном на нюх полагаемся, - и тут же нахмурился, настороженно в меня вглядываясь.
  - А ты на человеческом факультете учишься? - сделав вид, что не заметила его тревожного взгляда, спросила. Ну что он из меня истеричку делает?
  - Да. Сейчас на четвертом курсе. Вместе с Олиммой. Я видел твое соло сегодня. Эта стерва уже всех достала, - в сердцах сплюнул парень.
  - Это ты про Маню?
  - Про кого?
  - Ну... ее же Манионеэль зовут? Значит, если коротко, то будет Маня. Похоже, глаза у парня такими и останутся. Дико вытаращившись на меня, он упал в предсмертных конвульсиях, ржа так, что из глаз полились слезы.
  - - Ой, не могу...Маня! Как корову!... перворожденная корова...!- припадок у парня закончился минут через пять. Все еще посмеиваясь, он встал, отряхнулся и, подхватив меня под руку, потащил внутрь Академии.
  - - Ладно, вон, видишь, это приемная комиссия, тебе туда. Надеюсь, еще встретимся, Аэлин!
  - Лина, - привычно поправила я.
  - Что?
  - Для друзей Лина, Сэтелик.
  - Очень рад, Лина, - парень улыбнулся, - тогда уж и ты меня просто Сэтом зови. Ну, пока!
   До комиссии я добралась без приключений. Там меня спросили только имя и велели подождать, направив к группе таких же поступающих. Я впервые смогла рассмотреть эссиров. Высокие, не меньше двух метров ростом, чернокожие, мускулистые, но с яркими цветными волосами, такого же цвета глазами, когтями и небольшими рожками. Очееень эффектные. У меня аж слюнки потекли. Понятно, зачем Шиаза на меня морок навела. Таким красавцам отказать просто физически невозможно. Подавив тяжелый вздох, я начала оглядываться. Студенты сбились группками, каждая по 'национальности'. Около дерева стояли эльфы, все светловолосые, под два метра, светлоглазые. Рядом с ними стояли накарры. Они приближены к эльфам (очень похожи, только темноволосы и темноглазы, с легким синюшным оттенком кожи) и учатся на их факультете, только любят воду. Два метаморфа стоят рядом, но не разговаривают, несколько человеческих магов, гномы, орк и кучка драконов, от которой ко мне сейчас шел парламентер. Высокая девушка, с черными густыми волосами, заплетенными в косу и красивыми золотисто-карими глазами. Высокая, как и все представители драконов, с хорошей фигурой, одетая в традиционных наряд женщин-драконов - туника, прикрывающая бедра и штаны. Все ярко розового цвета. Ага! Это я знаю, драконы одеваются в цвет своей чешую, значит она розовая. Фиии!
  - Привет, - вежливо поздоровалась девушка, внимательно разглядывая меня, - ты ведь дракон?
  - Да
  - Странно, почему мы раньше не встречались?
  - А ты всех драконов знаешь? - усмехнулась я.
  - Всех, проживающих в Шакризарде. Я Шерлиз шарр Шартарант Сантор из клана Белой Зари, - насколько я помню из объяснений Шиазы, приставка Сантор означает, что она относится к княжескому дому. Понятно, еще одна особо приближенная особа.
  - Ну, а я не в Шакризарде жила. Меня зовут Аэлин шарр Аккарт из клана Алого Заката, - вежливо улыбнулась я девушке. Пока она вела себя прилично, грубить не буду.
  - Отлично. Пойдем, познакомлю со всеми. Кстати, а твой дракон уже вылетел?
  - Нет, мне еще и пятидесяти нет, - улыбнулась я.
  - Правда? А что ты тогда здесь делаешь?
  - Поступаю.
  - Но в твоем возрасте...Ты, конечно, извини, но зачем это тебе?
  - - Отец так решил, -пожала я плечами,- считает, что к появлению дракона, я должна уже закончить образование, чтобы потом не отвлекаться.
  - Ну да, ну да...- пробормотала девушка, дальнейшие расспросы закончились, так как мы подошли к группе драконов, где Шерлиз стала представлять мне всех по очереди. Как я поняла, девушка была за старшую, то ли по причине ее княжеского положения, то ли по возрасту, то ли еще почему-то. Драконы бросали на меня любопытные и слегка брезгливые взгляды. Да знаю я, как выгляжу. Кстати, только у троих из всех дракон уже появился, и Шерлиз в их числе. Парням я не понравилась сразу. Какой от меня толк: страшненькая, дракона ждать еще непонятно сколько, да еще из не очень влиятельной семьи. Отлично, вот и посмотрим на ваши настоящие лица! Девушки напротив разделились, половине стало меня жалко, половина выбрала меня объектом своего чувства юмора. Первые минут десять я отбивалась словесно, потом пошли в ход заклинания, но Рагнарант и Шиаза натаскали меня в защите так, что вряд ли даже взрослый дракон сможет пробить. Особенно если вспомнить, что у меня внутри сила четырех драконов и одного человеческого мага! Ха! К концу мини поединка мои противницы уже с тихим шипением косились на меня. Жалеть меня сразу же перестали, и даже некоторые парни стали поглядывать с любопытством, и не только среди драконов. Пока нас вели на вступительную беседу, ко мне пристроилась Шерлиз.
  - Знаешь, ты мне нравишься, - заявила она, - ты ни на кого не похожа. Я бы хотела, чтобы мы стали подругами.
  - Я буду рада, - искренне улыбнулась я. Если честно, Шерлиз мне тоже понравилась. Статус обязывал вести себя соответственно, но я видела веселые огоньки, когда я издевалась над драконицами. Наверно, ей просто надоели лживые улыбки, которыми ее окружали.
   Зал, куда нас привели, был просто огромен и невероятно красив. Огромные цветные с изображением всех существ и рас этого мира витражи украшали всю противоположную от входа стену. Куполообразный потолок был полностью прозрачный, что казалось, будто ты сидишь под открытым небом, которое держится на широких колоннах, обвитых плющом. Скамьи расходились полукругом от центрального помоста, где стояла кафедра в виде выросшего прямо из пола дерева и стол, за которым сейчас сидели преподаватели. Когда все расселись, за кафедру стал молодой человек. 'Ректор', - шепнула мне Шерлиз. Я тут же начала более внимательно его рассматривать. Ну что, Рагнарант был прав, от него просто необходимо держаться подальше. Высокий, с эльфийской внешностью и фигурой, но с черными бархатными волосами, волнами ложащимися на плечи, с черными бровями и ресницами и пронзительными сиреневыми глазами на смуглой коже. Я услышала волну стонов, прошедших со всех концов зала. Даже у Шерлиз невольно вытянулись зрачки, хоть она и постаралась держать себя в руках.
  - Я рад снова видеть вас всех, - низкий, шелковый голос буквально обволакивал, скользя по коже,- еще более рад нашим новым студентам, надеюсь они тоже полюбят нашу Академию. Сейчас вы все получите свое расписание, а новичкам покажут их комнаты и проведут экскурсию по Академии. Занятия начнутся завтра. Прошу не опаздывать и соблюдать установленные правила.
   На этой оптимистической ноте он нас покинул. Деканы стали подзывать своих учеников, выдавая расписание занятий. Новичков согнали по факультетам и начали читать правила и обязанности студентов. Затем небольшая экскурсия по Академии, обед и три часа свободного времени перед выдачей учебников и заселением. Я сидела во дворе Академии, любуясь чистым голубым небом, когда услышала душераздирающий визг.
  - Вот ты где дрянь! - на меня, выпучив глаза, летела Манионель. - Что ты себе позволяешь?
  - - Это ты о чем?
  - О чем? - вскричала она. - Я тебе сейчас покажу, как коверкать мое имя!- и бросила в меня огненный шар. Среагировать я даже не успела. Хорошо, что щиты я не убирала вообще, иначе лежала бы обугленным куском мяса. Упав на землю, я быстро сгруппировалась, и швырнула в нее воздушной волной, заставившей ее отлететь на несколько метров и упасть на спину. Но противник мне попался упертый, грациозно поднявшись, она швырнула в меня подряд несколько заклинаний, из которых я знала только одно - 'Ловчую сеть'. Чья-то рука, резко схватив меня за шиворот, отбросила с траектории заклятия, и я мешком картошки, на кого-то упала. Приоткрыв глаза, я увидела под собой Сэта, чьи глаза сейчас яростно пылали.
  - Ты как? -глухо спросил он.
  - - Нормально.
  - Ты еще жива, дрянь? Что, песика себе завела?
  - Манионэль, прекрати! - подняв голову, я увидела закрывающую меня Висту. Ко мне в этот момент подбегала Олимма, помогая подняться.
  - Она оскорбила меня. Она должна ответь! Не знаю, чем бы это закончилось, но резкий голос заставил всех замолчать.
  - Хватит! - во дворе стоял ректор, недовольно сведя брови, - леди Манионэль отправляйтесь к себе и не выходите, пока вам не разрешат, - медленно повернувшись, он холодно посмотрел на меня, - а вы, леди, следуйте за мной.
  Манионель победно глянула на меня и направилась внутрь Академии. Вистариэль и Олимма тревожно переглянулись, а Сэт ободряюще сжал плечо.
  - А ты весишь больше, чем выглядишь - хмыкнул мне на ухо волк, пытаясь поднять настроение.
  Ну вот. Я мрачно брела вслед за ректором. Выгонит прямо в день поступления. Боже, бедный Рагнарант! Он за меня просил, а я его подвела.
  - Проходите. Садитесь, - холеная рука указала мне на кресло. Алекориэль де Вирронт
   Я разглядывал сидящую передо мной девушку. Невысокая, по меркам эльфов и драконов, очень худая, практически плоская, как эльфийка, с мышиными зализанными волосами, с заострившимися чертами лица и синюшным оттенком кожи. Девушка выглядела бы ужасно, если бы не приятные черты лица. Ей бы отъестся не мешало и на солнце побыть, - невольно всплыла мысль. Что же в ней такого, что она заинтересовала самого Рагнаранта?
   Я еще раз внимательно на нее посмотрел, и встретился с серьезным выжидательным взглядом изумрудных глаз. Они затягивали куда-то вглубь, на дно, казалось, что смотришь в лесное озеро, на дне которого плавают золотые рыбки. Я невольно встряхнул головой. Она что, приворот на мне использует?
   Нет, девушка сидела все так же, напряженно выжидая. Думаешь, выгоню? - усмехнулся я про себя, - нет, мне интересно. Она действительно меня заинтересовала. Рагнарант сказал, что ей нет еще пятидесяти. Но ее сила уже потрясала, а она ведь еще не обращалась. Драконьей магией я не владел, и мешали навешанные на нее щиты, но то, что в ней сила буквально бурлит, я ощутил. И еще что-то. Что-то мешало рассмотреть ее. Морок что ли на ней? Только вот даже я посмотреть сквозь него не могу. А здорова она эту эльфийку сделала! - невольно восхитился я, - и придраться не за что, и опустила ее по первое число. Вся Академия ее Маней стала называть за какой-то один день.
  - Итак, леди Аккарт, - я выждал театральную паузу, - на территории Академии дуэли недопустимы. Однако я в курсе, что ее инициатором являетесь не вы, поэтому наказывать я вас не буду, - я внимательно смотрел, как она слегка расслабилась, но взгляд так и остался сосредоточенным. Мне даже стало обидно 'А где восхищение, желание понравиться? Я ей что, не нравлюсь?' - более того, господин Рагнарант попросил о вас позаботиться и предоставить вам в дополнение к драконьему курсу, курс человеческой магии и тренировок с оружием и рукопашной борьбе. Я очень уважаю лорда Рагнаранта и считаю его своим другом, поэтому в ваше расписание добавятся занятия на человеческом факультете, а дополнительно с вами буду заниматься я, - и я выжидательно уставился на нее. Надо отдать ей должное, у нее только слегка сузились зрачки, но на лице не дрогнул ни единый мускул. Выдержка что надо! Даже будет интересно... Хотя жаль, что она страшненькая, да и дракона нет... Стоп! Не туда! - вы не против, леди Аэлин?
  - Нет, господин ректор, - приятный голос однако.
  - Отлично! Я даю вам месяц, чтобы вы привыкли, позже я пришлю к вам новое расписание. Вы свободны, леди, - и я кивком разрешил ей идти. Только в самых дверях я окликнул ее?
  - Леди. У меня к вам два вопроса! - видя ее выжидательное молчание, пришлось продолжать, - кем вам приходиться лорд Рагнарант?
  - Он мой родственник, - напряженный взгляд, односложный ответ. Что же ты скрываешь?
  - Хорошо. Сколько вам лет?
  - Мне еще нет пятидесяти. Это все, господин ректор?
  - - Да, тебя проводят.
  Да, девчонка меня заинтриговала... Точно на ней морок есть! Только зачем? И что Рагнарант скрывает? Ладно, все узнаю, - пообещал я себе и занялся делами насущными.
  ***
  - Проходи в твой новый дом, - парень открыл дверь, пропуская меня вперед. 'Дом' - это конечно сильно сказано. На мой взгляд, это скорее келья монаха-отшельника. Небольшая комната с единственным окном. Благо хоть рама со стеклами имеется! Кровать одноместная - одна штука, стол письменный (а может и обеденный) - одна штука. Два стула, шкаф и еще одна дверь. Перед кроватью небольшой половичок, на окне желтые зановесочки. Хотя, довольно чистенько.
  - - Это твоя комната, - продолжал он радостно верещать, - обстраивайся. Занятия завтра в восемь. Завтрак с семи до восьми, поэтому зайду за тобой полвосьмого. Вот, держи учебники и расписание. Вопросы есть? И он с довольным видом протянул мне стопку книг и коробку. Честно говоря, настроение у меня слегка упало от вида довольно немаленькой горки.
  - Ну, я пошел!
  - Стоять! - команда видно получилась довольно сильная, потому что парень чуть честь не отдал. Стараясь смягчить эффект я мило улыбнулась, - подожди. Вопросы у меня есть. Первый, вы все так аскетично живете? - и я повела рукой вокруг.
  - Да нет, что ты. Это специально делают. Пространственная магия и магия физических иллюзий не самые любимые предметы у студентов. Поэтому - это как стимул. Сможешь, будешь жить как император, не поймешь как - так и останется.
  - Понятно, - хотя странно, когда Шиаза меня иллюзиям учила, мне нравилось, да и получилось у меня быстро. Может здесь препод плохой. - Второе, объясни мне здесь все, пожалуйста, как свет включать там ну и остальное...
  - Свет легко. Просто говоришь 'свет' - и он зажигается. Захочешь выключить - так и говоришь 'выключить'. На столе стоит магический кристалл. От него идет тепло и свет, типа ночника. Кладешь на него руку и мысленно говоришь, что и в каком объеме тебе нужно. Этот кувшин на столе - заговоренный. В нем всегда чистая и прохладная вода, и никогда не убывает. Очень удобно. За той дверью ванная комната. Ну, я думаю, разберешься. В принципе все.
  - А что насчет завтра?
  - Ну, я за тобой зайду, потом пойдем позавтракаем, и я провожу тебя в класс. Занятия по расписанию. Я там тебе листок принес. Рядом с каждым предметом имя преподавателя и список учебников. Учебники брать только на те предмет, которые по расписанию. Принадлежности в коробке. Там же портфель и несколько мешков. Мешки, опять же, для тех, кто пространственную еще не изучил. Таким тяжело приходится. Обед и ужин в столовой. Форменная мантия в шкафу. Но вообще ходить можно в чем угодно, но только в пределах приличия. Вроде бы все. Таликор выжидательно посмотрел на меня. Мысленно вдохнув, я постаралась взять себя в руки.
  - Спасибо. Думаю, вопросы у меня еще появятся, но это завтра. Спокойной ночи.
  Попрощавшись с парнем, я осталась одна в своем 'новом доме', понимая, что на ближайшие несколько лет он и впрямь для меня будет домом. Конечно, я благодарна Шиазе и Рагнаранту и понимаю, что это единственный выход, но все-таки ощущение, что меня сдали в интернат, никак не пропадало. Ну и ладно, соберись тряпка! Это твой шанс, и ты должна справиться! Да еще и ректор... тоже мне 'держись от него подальше'. Ну и как тут держаться, когда он решил сам со мной заниматься? Видимо, его заинтересовало внимание Рагнаранта ко мне. Мда... Жаль однако, мужик действительно красивый. Так, стоп! Что-то меня не туда понесло. А с ректором как-нибудь разберусь.
  Первым делом я решила привести свое жилище в порядок. Итак, начнем. Сначала охранные заклинания, теперь расширение пространство и иллюзия...
  Спустя три часа я осматривала то, что получилось. Саму комнату я решила не трогать. Пусть все кто заходит, видит ее такой. Я просто добавила еще одну дверь, скрытую от посторонних глаз. Там я сделала спальню и кабинет. В принципе больше мне и не надо. Небольшая комната с огромной кроватью, покрытой темно-синими шелковыми простынями с балдахином, мягким изумрудным ковром, в котором ноги утопали по щиколотку, и тяжелыми изумрудными шторами. Стены комнаты были обиты темно-золотыми гобеленами. И на фоне этого темно-красная мебель смотрелась как деревья в солнечный день на опушке. В комнате создавалось ощущение уюта и теплоты, которая буквально окутывала. Кабинет я сделала более строгим. Дубовый стол с креслом. Стеллажи с книгами, камин и диванчик перед ним. Ванная меня устроила в ее первоначальном виде. Со здешней 'сантехникой' Шиаза меня уже обучила обращаться. Вещей у меня с собой было не много, так что распаковывать было нечего. Быстренько пробежала глазами по предметам и просмотрела учебники. Одно я поняла точно. Будет тяжело!
  Глава 12
  Три года спустя...
  - Поздравляем, леди Аэлин! Вы одна из лучших выпускниц Академии! Мы очень гордимся вами!
   Я улыбаюсь во все тридцать два зуба, стоя посреди огромного главного зала, где мне вручают диплом об успешном окончании всего курса Магической Академии за три года!
   Знаний, вдолбленных в меня Шиазой и Рагнарантом, хватило, чтобы за первый год сдать экзамены за весь низший уровень, составляющий три года, и за первый курс среднего уровня. За второй год я сдала экзамены, по результатам которого мне засчитали средний уровень. А сегодня я смогла пройти весь высший уровень. Я молодец!!!
   Рядом со мной такой же диплом получала Шерлиз, Олимма, Сэт, Виста и Яраэль. Мои друзья! За эти три года они действительно стали моими друзьями, не раз помогающими и поддерживающими меня. Конечно, заканчивать все вместе мы не должны были, но я хотела окончить Академию как можно скорее. Хотя не так. Я ДОЛЖНА была закончить ее за максимально короткий срок. От моей усидчивости и прилежности зависела не только я. Там, за пределами школы, меня ждали Рагнарант, Шиаза и Лазард. Особенно, когда на летней практике я впервые обернулась. Это было просто невероятно, прошло только два года от первого проявления драконьей сущности, как я смогла полностью перекинуться, а ведь обычно это занимает не менее десяти лет!
  ***
   Летняя практика второго года обучения проходила у меня под руководством Алека. За прошедшее время он стал мне не только учителем, но и другом. Сначала, конечно, он обращался со мной как малолетней идиоткой. Два раза в неделю ректор проводил со мной занятия по человеческой магии и два раза воинской подготовкой, которую в Академии не преподавали. Первое время было очень тяжело. Мало того, что я старалась выработать двойную норму по обычным занятиям, так и еще мой дорогой ректор меня заваливал.
   Мои друзья, видя мою фанатичность, тоже стали, как-то стараться в учебе, даже Сэт, которому на нее было наплевать. Кроме того, они меня и Шерлиз подтягивали до своего уровня, объясняя материалы предстоящих курсов. Как-то вечером, отмечая день рождения Олиммы, мы дружно постановили закончить Академию всем вместе. Примерно в тоже время к нашей компании присоединились еще один метаморф, приятель Сэта, - Тиморт, и два эльфа - Яраэль и Кедриэль. Кэдриэль был кузеном Висты, а Яраэль его другом, так что они довольно много времени проводили с нами. Правда, Яраэль вписался в нашу компанию гораздо быстрее и лучше, чем Тиморт и Кедриэль. Мы регулярно гуляли и безобразничали вместе, вместе тренировались, вместе изучали магию. Нас даже прозвали 'дружная семерка', а позднее переименовали в 'семейку'. Но нам это нравилось.
   Первое время ректор смотрел на меня слегка брезгливо и пренебрежительно, с чувством собственного превосходства. Спустя два месяца моей безупречной вежливости и исполнительности, я начала ловить на себе его задумчивые взгляды. Начались попытки задушевно поговорить со мной, а потом и споить. Но я еще со времен школы прошла курс выживания, а одноклассники в шутку прозвали 'партизаном'. Похоже, что это стало навязчивой идеей, а мое сопротивление выводило его из себя. И он начал меня провоцировать. Приходя на занятия, я могла застать его только вышедшим из душа, полуодетым, с сидящими на коленях девицами, и каждый раз ловила его задумчивый взгляд, следящий за моей реакцией. Не могу сказать, что вид полуобнаженного прекрасного тела ректора несколько меня не волновал, но я слишком хорошо понимала, что он не для меня. Я и так никогда не считала себя красавицей, а на фоне совершенных эльфиек, соблазнительных эссирок и чувственных дракониц, я вообще ощущала себя поганкой болотной. Со временем я даже смогла внушить себе подобие безразличия к нему, воспринимая его, скорее как произведение искусства. Он смотрел на мою реакцию, а я делала бесстрастное лицо и спрашивала, не зайти ли попозже. И каждый раз мне казалось, что разочарованно вздыхал и раздраженно смотрел на меня. В такие дни гонял он меня с особой жестокостью.
   После первой практики, куда он взял меня и еще несколько учеников с эльфийского и человеческого факультета, наши отношения перешли в состояние дружеских. Возможно дело в том, что я единственная из представителей женского пола не пыталась залезть ректору в постель. Насколько я тогда поняла, хоть ректор был далеко не монахом, но такого откровенного навязывания не любил и женщин подбирал тщательно. Парни же, старались показаться перед ним серьезными магами и войнами, и лишний раз боялись сказать ему слово. Кроме того, почти у всех был какой-то иррациональный страх перед ректором. Поэтому я осталась единственным существом, с которым он мог спокойно поговорить. Так что, когда в начале следующего года я пришла на занятия и поздоровалась, он мне ответил 'Алек, Лин, я бы хотел, чтобы ты называла меня Алек, когда мы наедине'. Это был просто настоящий шаг в буддизме. Теперь он все терпеливо объяснял и показывал, понемногу учил эльфийской магии (которая у меня из рук вон плохо выходила, но зато теперь я могла с легкость определить, какое заклинание использует эльф, и могла пользоваться их артефактами) и языку, перестал давать мне домашние задания, но увеличил время совместного пребывания. По окончании года он снова взял меня с собой на практику, и к моей огромной радости, туда же попали Олимма и Сэтелик. Все задания и вечера мы проводили вместе, чем очень нервировали окружающих. Как ни странно, ректора это тоже раздражало, а особенно пребывание рядом Сэта. В конце концов, он запретил Сэту выполнить с нами задание, и перераспределил его к симпатичной эльфиечке, но каждый вечер он приходил к нам и садился перед огнем, обнимая меня.
   Вот на той практике я впервые обернулась. Это было в самом конце, когда задания были выполнены, и все разъехались по домам. Мне ехать было не куда (не хотелось лишний раз напрягать Шиазу, да и появляющееся каждый раз чувство вины не вызывало желания лишний раз видеться), поэтому ректор взял меня с собой в качестве ассистента к своему другу, занимающегося пространственно магией. Маг оказался чистокровным человеком на вид лет пятидесяти с абсолютно седыми волосами и серыми глазами. Старичок отличался благодушием и хорошим чувством юмора, и очень мне понравился. Он жил в небольшом доме в нескольких часах езды от столицы Арсалии. Дом находился в глубине леса с небольшой поляной перед ним и неглубокой речкой позади. Я не столько помогала им, сколько проводила время на речке, загорая и купаясь. Оба мага искренне недоумевали почему, проводя столько времени на воздухе, я продолжаю оставаться бледной немочью.
   В тот день магам как раз потребовался помощник в качестве донора силы. Они увлеченно спорили, чертя на полу какие-то символы и развешивая амулеты и кристаллы. Подозвав меня, Алек велел сосредоточиться и позвать свою силу, перекидывая ее в кристалл. Я сосредоточилась и устремила взгляд внутрь себя, аккумулируя силу. В тот же момент меня замутило, перед глазами все поплыло, и я стала плавно оседать на пол. Маги, увлеченные беседой, сначала даже не заметили, что со мной происходит. Когда же Алек недовольно повернулся ко мне, меня уже во всю ломало на полу. Голова кружилась, желудок выворачивало наизнанку, а кости как будто кто-то ломал.
  - Лина, что с тобой? - Алек бросил ко мне, приподнимая с пола, - да у тебя жар!
   В ответ на его высказывание, меня скрутил очередной приступ боли. Было такое чувство, что кто-то схватил меня за внутренности и попытался выве6рнуть на изнанку. Вырвавшись из его рук, я бегом побежала на улицу, и вырвала за ближайшим кустом.
  - Лина! Лина, да что с тобой? - если бы мне было не так плохо, а бы наверно посмеялась над растерянным выражением лица ректора. Укачивая меня на руках как ребенка, он осторожно вынес меня на крыльцо дома. Тут уже стоял растерянный маг, протягивающий кружку с водой. Я вцепилась в нее, как голодный вампир в горло девственницы. Вода охладила пылающее горло, и привила желудок в более-менее устойчивое состояние силой гравитации.
  - Ты как? - тревожный голос Алека выдернул из мира собственных ощущений.
  - Нормально... уже лучше...Аааа-аа!- на последних словах мое тело выгнулось дугой на руках ректора, и я скатилась на траву. Меня корежило, как наркомана при ломке. Боль застила глаза, кости выгибались под неестественным углом, а изо рта стали вырываться хрипы. Следующий укол боли, заставил потемнеть в глазах и оглохнуть. А буквально через пару секунд мои глаза открылись на высоте нескольких метров над землей.
  - РРРРРРРРР!- вместо крика из моей пасти вырвалось рычание. Стоять! Пасть?! Я медленно приходила в себя, пытаясь рассмотреть свое новое тело. Единственное, что я различила - это огромные лапы, покрытые фиолетовой чешуей. Мгновение, и я почувствовала, как за спиной распахнулись крылья. Я их чувствовала, ощущала как необходимую часть себя. Чувство нереальности захватило и бросило меня вверх. Я взлетела!!! Огромные крылья рассекли воздух, поднимая меня вверх, изменившееся зрение позволяло рассмотреть даже кролика в лесу, обострилось обоняние. Мне было так хорошо, спокойно и весело одновременно, что хотелось, чтобы это никогда не заканчивалось. Я носилась по небу, как сумасшедшая, делая мертвую петлю, крутое пике и бочку. Если бы кто-нибудь наблюдал на это со стороны, то вызвал бы психовозку для бешеного дракона. Не знаю, сколько прошло времени, но я стала уставать. Довольно неуклюже приземлилась на поляну перед домом, подняв целый фонтан грязи. На крыльце поджидал меня Алек, довольно улыбаясь, глядя на мои кульбиты.
  - Как мне ... обратно?- человеческая речь претерпела жуткие изменения, но слова получались вполне четкие.
  - Просто представь себя, вспомни свое тело.
  Я закрыла глаза и вспомнила, что у меня две руки, две ноги, нет хвоста... Никаких изменений я не почувствовала и в страхе распахнула глаза. Надо мной задумчиво улыбаясь, стоял Алек, внимательно рассматривая. Запоздалая мысль, что если он смотрит на меня сверху, значит я уже не дракон, мягко утопала в чувстве эйфории.
  - Так вот ты какая... - протянул Алек, подхватывая меня на руки.
   Я очнулась на следующее утро с непонятным, но очень приятным чувством. Медленно приходя в себя, я поняла, что лежу полностью обнаженной в своей комнате, а чья-то рука лежит поперек моего живота. Скосив глаза, я увидела, внимательные глаза Алека. Судя по всему, он был так же полностью обнажен.
  - А...э... - я мучительно пыталась подобрать слова.
  - Ну-ну..- усмехнулся Алек, - попробуй еще раз.
  - А что ты здесь делаешь?
  - Лежу!
  - Давно?
  - Уже да!
  - А почему голый?
  - Потому что разделся?
  - Алек, хватит!- я не выдержала, - отвечай, что вчера произошло! Почему ты лежишь голый у меня в кровати?
  - А ты попробуй догадаться? - ехидно осклабился он.
  - Алек!!! - мой голос сорвался на рычание.
  - Успокойся. Мы провели с тобой ночь. Понятно?
  - Но как...почему я ничего не помню?
  - Как? А тебе в подробностях рассказать или повторить весь процесс наглядно? - язвительно улыбалась эта сволочь. - Эй, стоп! - закричал он, когда я попыталась придушить его подушкой, - я принес тебя сюда после обращения в состоянии эйфории, и мы провели довольно бурную ночь. Ничего не помнишь ты опять же из-за состояния эйфории.
  - Но почему?
  - Что почему? Почему я провел с тобой ночь, даже если ты этого не просила? Почему воспользовался твоим состоянием?
  - Да!
  - Тут две причины, - тихо и совершенно серьезно произнес он, усаживаясь поудобнее, - первая - это я, вторая - ты. С какой начать?
  - Давай с тебя.
  - Хорошо. Во-первых. Ты мне давно нравишься, - и, увидев мою кривую ухмылку, добавил, - как человек, личность, друг. Мне с тобой очень хорошо, даже просто сидеть рядом. Но твоя внешность была достаточно отталкивающей, хотя, если бы ты проявила хоть малейший интерес ко мне, я бы не раздумывал. Когда я вчера увидел тебя, то просто не выдержал. Сначала ты предстала передо мной самой прекрасной драконицей, какую я когда-либо видел. А затем она превратилась в невероятную девушку. Ты лежала на земле и вся светилась, излучая счастье, силу, драконье обаяние... Я не удержался. А теперь, что касается тебя. Для дракона тяжело терять невинность спустя столько лет воздержания, многие еще несколько лет так и не решаются пойти на это. К тому же, в таком состоянии ты не могла испытывать боль, естественную для девушек. Лина, ты мне нравишься. Я знаю, что мог бы тебе ничего не говорить или вообще удержаться от этого, но не смог и не захотел. Я надеюсь, что не настолько тебе противен, чтобы ты жалела об этом. Я бы хотел, чтобы ты стала моей любовницей. Можешь не отвечать пока, - добавил он, хмуро разглядывая мое, мягко сказать, удивленное лицо, и проступающее возмущение.
  - Алек, ты... ты в своем уме?
  - Вполне, - он вылез из постели, абсолютно не стесняясь своей наготы, и принялся медленно одеваться.
  - Алек, а я не забеременею? - этот вопрос меня крайне сильно волновал.
  -- Нет, - кривая усмешка появилась у него на губах, - а что, мысль о ребенке от меня так ужасна?
  - Перестань, - я поморщилась, - у меня чувство, что это я перед тобой виновата. Причем здесь это? Не строй из себя скромника с заниженной самооценкой, ты прекрасно знаешь, что не можешь быть противен. Хотя, для того, что произошло, есть определенное название - изнасилование. И не важно, что я ничего не помню. Давай честно, ты меня любишь?
  - Нет. Но ты мне нравишься!
  - Ты женишься на мне?
  - Что?! - это надо было видеть, как узкие глаза становятся круглыми от шока.
  - Вот! А еще предъявляешь мне претензии! - я аж задохнулась от вспышки ярости. Все-таки все мужики одинаковы! Козлы! - Во-первых, я еще молода для детей, а во-вторых, хотела бы ребенка в законном браке или от любимого мужчины. Уж извини, но я тебя тоже не люблю. Ты не ответил, откуда у тебя уверенность, что я не залетела?
  - Лина, - он устало сел на край кровати и потер лицо, - я все-таки маг. Да и ты тоже. Все нелюди, кроме эссировов, и маги пользуются специальным заклятием, позволяющим контролировать данный процесс, и снимают его с себя, только когда захотят детей. А насчет самоуверенности, то ты ее изрядно потрепала.
  - Так вот в чем дело... Значит, ты поэтому хочешь, чтобы я стала твоей любовницей?
  - Да, в какой-то мере именно поэтому, но это лишь часть. Неужели я не могу хотеть красивую девушку, с которой мне просто хорошо?
   Я молчала, пытаясь обдумать услышанное. С одной стороны, эти комплементы грели мне душу, а с другой, что делать дальше?
  - Алек, я не знаю... я не смогу... Этой ночи для меня как бы не было... А если стану твоей любовницей, то я потеряю друга и учителя... - хотя, возможно, уже потеряла, - добавила я про себя.
  - Почему? - острый взгляд впился мне в лицо.
  - Как будто сам не понимаешь? - раздражение так и сквозило в голосе.
  - Я бы хотел услышать это от тебя.
  - Алек, вот представь, что мы вместе, и я приду на занятие, что ты будешь делать: заниматься со мной трансформацией объектов или потащишь в постель?
  - Поцелую, посажу на колени, объясню, что ты должна сделать, ты это сделаешь. А потом потащу в постель.
  - Смеешься?
  - Нет. Лина, я ведь в первую очередь учитель. К тому же, наши занятия всегда ограничиваются тремя часами, а ночь у тебя вполне свободна, - он лукаво улыбнулся.
  - А что остальные? Знаешь, я не хочу, чтобы пошли слухи, но в тоже время, если я застану тебя даже просто флиртующим с кем-то, то за себя не ручаюсь. И это не ревность, а чувство собственного достоинства, - я выжидательно посмотрела на него.
  - У меня такое чувство, что мы обсуждаем сделку, - язвительная усмешка искривила губы, - но может это и правильно. Давай так. Ты меня не любишь, я тебя тоже. Но мы нравимся друг другу, и в постели очень хорошо подходим. Поверь мне,- от его пошлой улыбки, щеки у меня вспыхнули. - Ты не хочешь афишировать отношения? Я только 'за'! Знаешь, мне это тоже ни к чему. Мы поставим портал между комнатами, через который сможем ходить друг к другу, и никто не узнает. Насчет отношений с другими я согласен. Пока мы будем вместе, я даже флиртовать ни с кем не стану. Ты будешь у меня единственной женщиной. Но и я не потерплю никого. Слышишь, никого! И твоего ненаглядного Сэта особенно! И не смотри на меня так, я знаю, что ты считаешь его другом. Но я не слепой! Поверь своему учителю, как только ты вернешься и скажешь, что обернулась, он заявит тебе о своих намерениях, даже если ты снова наденешь свой дурацкий морок. А с твоей настоящей внешностью у тебя вообще отбоя от желающих затащить в постель не будет. Это кстати еще одна причина, по которой я это сделал. И последнее, - он сделал театральную паузу, - в первое время после оборота дракону очень тяжело. У вас все органы чувств поднимаются на другой уровень: слух, зрение, обоняние, чувствительность, желание... Но я не позволю тебе быть ни с кем на территории Академии. Можешь считать, что это шантаж, но или я, или никто из Академии. Поэтому прежде чем с кого-то выбрать подумай, хочешь ли от него избавиться или нет. Особенно внимательно я буду присматривать за Сэтом, - и он вышел, хлопнув дверью.
   Шах и мат тебе, девочка, либо спишь с ректором, либо ни с кем. Я откинулась обратно. Не могу сказать, что мысль о ректоре в моей постели вызывала какое-то отторжение, напротив, это был идеальный вариант. Никаких обязательств, никаких слухов, постоянное удовлетворение с опытным мужчиной. Я ведь давно этого хотела. Мне сейчас почти двадцать восемь. По человеческим меркам я уже старая дева. А с другой - он меня заставлял, шантажировал! Моя задетая гордость требовала отказа. В конце-концов, он меня банально изнасиловал, пользуясь бессознательным состоянием. И судя по ощущениям в теле, оторвался он по-полной. Друг и учитель, блин! Не мог дождаться перерождения! Где-то на задворках сознания мелькнула мысль пожаловаться Рагнаранту. Он-то уж точно не оставит от него и волоска. Хотя, нет. Скорее заставит жениться. От этой мысли я поморщилась. У эльфов браки заключались, в основном, по договору, ради продолжения рождаемости. Каждая пара должна была произвести на свет не менее двух детей. И чушь, что эльфы однолюбы. Просто они так эмоционально холодны, что даже раз влюбиться для них редкость. А, следовательно, измены у них в порядке вещей. Так жить я точно не смогу.
   Пролежав примерно с полчаса и так и не придя к определенному решению, я потянулась и встала. На противоположной стене висело зеркало, к которому я подходила как к бомбе. Я ведь себя больше двух лет не видела. Какая я теперь стала? Приблизившись вплотную, я закрыла глаза. Вдох - выдох, детка. Все в порядке. Медленно открыла глаза и уставилась в зеркало.
   На меня смотрела не я! Точнее от меня там были только черты лица. В зеркале отражалась молодая девушка, лет двадцати, достаточно высокая, с невероятной фигурой. Стройные длинные ноги, округлые бедра, упругие ягодицы, плоский живот и высокая грудь. 'Третий размер', - механически отметила я, вспоминая земные каноны. Нигде ни капли жира и никакого целлюлита. Такая фигура на Земле привела бы одну часть населения в экстаз, а вторую бы в состояние удушения собственной завистью. Мне, как человеку, обладающему далеко не совершенной фигурой, всю сознательную жизнь, эта модель меня казалась совершенством. Хм... хотя совершенной она стала еще за первую неделю - хмыкнул внутренний скептический голос, вспоминая голод, походные условия и выматывающую болезнь. Золотистый оттенок бархатной кожи. Никаких шрамов, родинок, прыщей, даже волос на теле не было. Просто гладкая нежная, ровная кожа. Аккуратные длинные ногти слегка золотистого цвета, как на руках, так и на ногах. Медленно перевел взгляд выше. Овальное лицо, обрамляли золотисто-алые волосы, яркие, спадающие на спину крупными волнами. Черные вразлет брови и длинные пушистые ресницы обрамляли ярко-зеленые глаза. Я с тихим ужасом смотрела на свои них. Они стали как у рептилии, раскосыми и широкими. Правда, они не выглядели как у марсианина. Просто казались нечеловеческими. Ярко-алые губы, заострившиеся скулы. А вообще ничего.
  - Ты прекрасна, - тихий шепот за спиной заставил меня резко обернуться. На пороге стоял Алек, умывшийся и переодевшийся, и внимательно на меня смотрел.
  - Я не видела себя больше двух лет, - я снова посмотрела на себя в зеркало, и только тут до меня дошло, что стою абсолютно голая перед ректором своей Академии. С тихим визгом я метнулась к кровати и закуталась в простыню.
  - Забавно, - протянул он, усмехаясь, - поверь, дорогая, я все уже внимательно рассмотрел.
  - Ты зачем пришел?
  - Тебя долго не было, решил проверить, - от моей грубости он слегка поморщился, - но раз все в порядке, одевайся, а то опоздаешь на завтрак.
  - Алек, - я окликнула его, когда он уже открывал дверь, - какая я?- он ласково улыбнулся, моментально поняв суть вопроса.
  - Невероятная. Я таких никогда не видел. У тебя золотые глаза, крылья, когти и гребень. Твоя чешуя переливается. Золотая на морде и шее, плавно смешиваясь с ярко-алой, как кровь, постепенно переходя в бордовый, а снизу ты фиолетовая. Ты вся сияешь.
  - Спасибо, - заворожено прошептала я, слушая его, раскрыв рот.
  - Не за что, - легкая усмешка тронула уголки губ, - спускайся.
  ***
  Мое возвращение в Академию произвело фурор. Друзья несколько минут смотрели на меня, открыв рот, а потом Шерлиз осторожно спросила:
  - Лина, это ты?
  - Я, - улыбаясь во весь рот ответила я.
  - А что с тобой произошло?
  - Я обернулась! - глаза друзей округлились до состояния пятирублевых монет, - теперь я полноценный дракон! А это моя настоящая внешность, просто отец наложил морок, до тех пор, пока не обращусь!
  Пару минут они хлопали глазами, пытаясь сообразить, что к чему, затем бросились ко мне с криками и поздравлениями, а Сэт подхватив на руки, закружил по двору.
  - Поздравляю, - и он нежно прикоснулся губами к моей щеке, - ты просто прекрасна. А когда я увижу драконицу?
  - Спасибо, - улыбнулась ему, - думаю, что нескоро, двор маловат! - притворно огорчилась я, все еще не слезая с его рук.
  - Леди Аэлин!- голос за моей спиной был холоден как лед. Повернувшись, я увидела ректора Алекориэля смотревшего на меня с легким прищуром. В голове тут же сплыл наш разговор, - не забудьте зайти ко мне за расписанием через час.
  - Да, ректор,- пробормотала я, спускаясь с рук Сэта. Друзья смотрели на меня с тревогой. Сэтелик поставил меня на землю, но руки не убрал.
  - Что это с ним? Вы поссорились?
  - Нет, наверно кто-то уже успел его разозлить, - и ведь не соврала, а разозлила его именно я.
  - Расскажи, как это было?- Олимма подалась вперед.
  - Больно, - хмыкнула я, вспоминая первое обращение, потом я перекидывалась каждый день, но таких ощущений не было, - казалось, что кто-то ломает мне все кости, плюс тошнота, головокружение и жар. Ощущение нереальные. А потом, сказка, полет, эйфория...
  - Тебя кто-то подстраховывал? - Шерлиз посмотрела на меня, - первое обращение и первый полет - самые опасные.
  - Там ректор был, он присматривал.
  - Ректор? - Шерлиз посмотрела на меня так, словно я сказала, что земля круглая. - Ты хочешь сказать, что когда ты обратно перекинулась, он был рядом?
  - Ну да... - протянула я, и тут до меня дошло. Шерлиз ведь через это проходила и знает, что такое эйфория и ее последствия. Поймав ее взгляд, я поняла, что мне предстоит разговор.
  - Ребят, давайте я провожу Аэлин, а то ей еще к ректору надо, - Шерлиз выразительно на меня глянула. Вздохнув, я кивнула.
  - Ой, вы только гляньте! Что с тобой произошло, Линочка? Прекрасный принц поцеловал чудовище?
  Рядом стояла Манионель с группкой эльфиек и эльфов. Их внимательные взгляды были устремлены на меня, но я видела только зависть и открытый интерес.
  - Завидуешь?- я улыбнулась во все клыки, в которые трансформировала зубы, - бедная, на тебя ведь не то, что принц не взглянет, но даже тролль. Не плачь, может кто-нибудь тебя пожалеет, горемычную! - и, не слушая дальнейших комментариев, я развернулась и пошла к себе.
  - Ну и как? - Шерлиз накинулась на меня сразу, как только закрылась дверь.
  - Что как?
  - Как наш ректор в постели?
  - Шерлиз...
  - Аэлин! Я ведь дракон, и знаю, что такое эйфория и драконье обаяние, а также я не слепая! Ректор давно на тебя посматривает, а когда морок развеялся, наверно, вообще слюной изошел. И я никогда не поверю, что он не воспользовался или как минимум не предложил потом. А с учетом сегодняшнего гнева господина ректора, когда он увидел тебя на руках Сэта...
  -Хорошо! Ты права!
  - Ну и как он?
  - А я откуда знаю? Эйфория, не забыла? Я проснулась утром с ним в постели и все.
  - И все? И что он тебе сказал?
  - Предложил стать его любовницей, - тихо прошептала я, чувствуя себя не то грязной, не то виноватой, - и предупредил, либо с ним, либо ни с кем. Пообещал, что никто о связи не узнает, и кроме меня никого у него не будет. А если кого-нибудь увидит рядом, то выгонит из Академии. Дал время подумать. Я замолчала. Шерлиз тоже молчала, обдумывая услышанное.
  - И что ты решила?
  - Я не знаю...
  - Соглашайся, - Шерлиз твердо посмотрела мне в глаза, - я не шучу. Ты ему действительно нравишься. Иначе он бы не переживал и не согласился на условия. И дело здесь не только в уязвленном самолюбии. К тому же он не будет болтать об этом. А еще... Аэлин, первое время драконам очень тяжело. Ты постоянно будешь хотеть мужчину, поверь мне, - она грустно взглянула на меня, - и надо, чтобы рядом был тот, в котором будешь уверена. Желание будет непереносимым, и ты можешь наделать глупостей, а Сэтом рисковать ни ты, ни я не хотим, так?
  - Так, - еще тише прошептала я.
  - Ректор хороший вариант. К тому же, вы уже были вместе, и если бы ему нужен был только секс, одного раза ему бы хватило. Я никому не скажу, чтобы ты не решила, но мой совет, соглашайся! - и она быстро вышла из комнаты.
   Насчет желания она была права. Я уже его чувствовала. Каждый взгляд, прикосновение, а когда Сэт прижал меня к себе... Шериз права. Ни дружбой, ни благополучием Сэтелика я рисковать не хотела. К тому же, ректор был неплохим экземпляром... Через час я постучала в кабинет ректора.
  - Входите, - резкий голос из-за двери, заставил меня невольно передернуться.
  - Алек, ты сказал зайти, - я настороженно смотрела на Алекориэля.
  - Алек? А может господин ректор?- язвительно осведомился он.
  - Как скажите, господин ректор, - бесстрастно ответила я. Он резко затормозил и удивленно посмотрел на меня, видимо, что-то такое отразилось в голосе.
  - Аэлин, ты что?
  - Ничего, господин ректор, вы приказали прийти, - я говорила холодно и сдержанно.
  - Понятно... ну что же, бери твое расписание. Ты свободна до конца недели.
  - Алек, - поколебавшись, позвала я, - что произошло?
  - Ничего, Аэлин, извини, не сдержался. Ты можешь делать все, что хочешь, не волнуйся, ничего я Сэту не сделаю, - он говорил тихо, отвернувшись к окну. Грусть в голосе и поникшие плечи никак не вязались с его привычным образом. Именно это и стало последней каплей. Может он тонкий психолог и манипулятор, но это подействовало.
  Я осторожно подошла к нему сзади, и прижалась щекой к спине. На мгновение он замер. А затем, резко обернувшись, прижал к себя, одной рукой задрав подбородок.
  - Аэлин, ты решила... Если нет, то не надо, не мучай меня... - договорить я ему не дала, прижавшись к губам. По меркам нелюдей он был невысок, и мне нужно было только поднять к нему лицо. От него пахло зноем и сладостью. Мое осторожное касание, он тут же превратил в настоящий поцелуй, проникая языком мне в рот. Его руки крепко прижимали меня к себе, не давая отстраниться. Правда, сейчас я и не стала бы этого делать. Шерлиз была права. Возбуждение было слишком острым, чтобы справиться самостоятельно. Он приподнял меня за талию, усадив на свой рабочий стол. Раздвинув ноги коленом, он тесно прижался к моим бедрам, начиная расшнуровывать корсет. Через несколько минут мы уже прижимались обнаженной кожей друг к другу, и он покрывал поцелуями мою шею, вырывая тихие стоны. Легкий звук натянутой тетивы заставил замереть его руку на поясе моих брюк.
  - Это охранная сеть, - тяжело дыша, пояснил он.
  - Значит к тебе гости? - не дожидаясь ответа, я скользнула со стола, быстро натягивая вещи.
  - Аэлин, - Алек остановил меня у дверей, - ты придешь сегодня?
  - Нет, - я улыбнулась, наблюдая за смесью эмоций на его лице, - это ты придешь сегодня.
  И не дав ему возможности возразить, я выскользнула за дверь. Добежав до угла, я столкнулась с идущим к ректору Яраэлем.
  - Аэлин? Что ты тут делаешь?
  - Странный вопрос. Вообще-то заходила к учителю за расписанием занятий, - я старалась говорить спокойно.
  - Да? Теперь это так называется, - он ехидно усмехнулся, выразительно поглядывая на мои губы, встрепанную прическу и пылающие щеки, - поздравляю!
  - Ты это о чем?
  - Ни о чем, - эльф мило осклабился, - это я удачно зашел. Уверен, ректор сейчас в превосходном настроении и не откажет в моей просьбе, - и хитро подмигнув, скользнул мимо меня в коридор.
  А я глупо стояла и хватала ртом воздух, как стукнутая об лед рыба. Ну каков нахал! И ведь прав! Главное, чтобы он об этом не растрезвонил. Яраэль, правда, оказался крайне тактичным и больше никогда даже не заикался о том случае, только хитро посмеивался над всеми попытками однокурсников пригласить меня куда-нибудь. По возвращении от ректора, проходя мимо меня, шепнул мне на ушко 'А я был прав! Очень доволен!'.
   Труднее всего в тот год пришлось с Сэтом. Его попытки сблизиться, я старалась прервать на корню. Но все же через месяц пришлось серьезно поговорить. Спасибо Шерлиз, которая убедила Сэта, что первый год после оборота драконы крайне неустойчивы эмоционально, и я от него бегаю потому, что не хочу сделать больно. Вот через год, когда моя гормональная и эмоциональная система успокоятся, я смогу дать ему честный ответ его на чувства...
  ***
  И вот этот год пролетел... Теперь мне вручали диплом об окончании Академии. Правда графу 'имя', я попросила Алекориэля заколдовать, чтобы она изменилась по моему слову.
  - Ну что леди Шерлиз шарр Шантарант, вы довольны? - Яраэль, кривляясь, делал интервью.
  - Конечно! Это такое счастье! Спасибо моей семье и моим друзьям за поддержку! - Шерлиз просто сияла, так, что мы все покатилась со смеху.
  - А вы, леди Аэлин шарр Аккарт?
  - Нет,- с серьезным лицом ответила я, наблюдая за мимикой друзей.
  -Что?!
  - Я не Аэлин шарр Аккарт. Мое имя Аэлин шарр Атерра Сантор, - видя, что сейчас последует буря, я поспешила объясниться, - ребят простите меня, но отец повесил на меня морок и велел говорить другое имя, пока я не стану драконом и не закончу Академию. Не обижайтесь. Буря все же последовала. Сначала они дружно ругались, затем надулись, а потом нехотя простили. Единственный вопрос мне задала Шерлиз.
  - Аэлин, а кто твой отец?
  - Рагнарант шарз Аттера Сантор из клана Алого Заката.
  - Верховный князь?!! - Шерлиз аж задохнулась, остальные тоже выглядели слегка не в себе.
  - Да, только не надо делать из этого события. Я-то от этого не изменилась.
   В принципе, на этом и порешили. На следующий день состоялся торжественный бал в честь выпускников Академии. С друзьями прощаться не хотелось, но к концу недели за мной должен был прилететь Рагнарант. Мое известие о том, что я уже закончила Академию, и стала драконом, вызвало у него шок. Так что оставшиеся дни мы просто гуляли по городу и развлекались, как могли. Ректора всю неделю я не видела. Только в последнюю ночь он пришел ко мне.
  - Поздравляю, княжна, - прошептал он, целуя меня в висок, - я тобой горжусь.
  - Уже узнал, да?
  - Конечно, все-таки я ректор этой Академии, - он хитро подмигнул, - правда, тебе удалось водить меня за нос целых три года.
  - Алек, не обижайся... просто я...
  - Тссс... Я знаю и понимаю. Аэлин, сегодня у нас последняя ночь, и я не хочу ее терять. Завтра тебя заберет отец, и я не знаю, когда мы встретимся вновь.
   С этими словами, он подхватил меня на руки и отнес в мою спальню. Бережно уложив на кровать, он снял с меня одежду, а затем медленно стянул ее и с себя. Нежные, легкие поцелуи, ласковые руки... Алекориэль, к моему удивлению, оказался очень нежным любовником. Когда первые месяцы неконтролируемого желания прошли, я стала понимать, что как бы опытен и умел он не был, все же Алек не совсем то, что мне нужно. Мне не хватало страсти, огня, ярости, возможно даже немного грубой, мужской силы. Мне хотелось, чтобы мужчина подчинил меня себе, заставил забыть обо всем и умолять его о прикосновении. Но сказать ему об этом я никогда не решалась. Эта ночь была чудесной. Но такой же, как и все другие. Алек предпочитал только классическую позу и редко позволял мне ее менять. Но сегодня, я хотела, чтобы было так, как он хочет...
  Глава 13
  
   Утро разбудило солнечным светом, пробивавшимся через плотные шторы моей спальни в Академии. Сегодня я покидаю это место. Навсегда. Алек ушел еще на рассвете, нежно поцеловав и прошептав пожелания счастья. Вставать мне было рано и я лениво потягивалась на постели. Рука что-то задела, и, повернувшись, я увидела на подушке небольшую бархатную коробочку и записку. Подтянулась и развернула листок.
  
  Аэлин!
   Сегодня ты уезжаешь, и, возможно, мы уже не скоро встретимся, поэтому я хочу тебе сказать...не так... Я так много хочу сказать тебе!
   Я счастлив, невероятно счастлив, что встретил тебя. Ты редкое сокровище, и тот, кто завоюет тебя, будет самым богатым мужчиной в этом мире. Жаль, что это не я...
   Этот год был прекрасным, просто чудесным, и все благодаря тебе. Я всегда буду помнить и любить тебя, хоть и понимаю, что вместе мы не будем. Знай, что ты в любой момент можешь обратиться ко мне за помощью, и я не откажу. Надеюсь, мы останемся с тобой друзьями. Я бы предпочел видеть тебя еще и в своей постели, так что... если будет одиноко - заходи!
   Я буду скучать! Прими мой подарок - с тобой он не сравниться, но это будет напоминать тебе обо мне!
   Алекориэль
  
   Тяжело вздохнув, я протянула руку к коробочке. Я знала, что там не будет колец или браслетов, но от этого крышка подниматься быстрее не хотела. На бархатной черной подушке лежала золотая цепочка с подвеской в виде трехлистника со вставками из трех драгоценных камней: рубин, аметист и александрит. Все в тон моей чешуи. Я невольно улыбнулась и надела кулон на шею. Как всегда утонченно и с намеком. Что ж, в этом весь Алек.
   Легкое чувство сожаления, что эти прекрасные годы закончились, и вины, за то, что не была откровенна ни с друзьями, ни с Алекориэлем, незаметно переросли в тревогу перед завтрашним днем. Что теперь? Я дракон, а, значит, путь домой мне заказан. Оставаться в этом мире? Где и кем?
   Сам собой вырвался тяжелый вздох. Ничего, бывало и похуже. Главное, я теперь не одна, а Рагнарант обещал меня отправить домой, хоть ненадолго. Кстати, Алек передал, что дракон приедет сегодня к полудню, значит, надо собираться.
   Окинув взглядом комнату, где прошли последние три года моей жизни, я начала собирать вещи: одежду, книги, тетради, амулеты... - все, что накопила за эти годы. Обойдя все комнаты, встала у порога и начала снимать свои чары. Пара минут - и вот снова вместо трехкомнатной квартирки маленькая коморка с желтыми занавесками. На минуту задумалась, а не оставить ли какой-нибудь подарок следующему ученику, но вспомнив Манионэль тут же передумала. Захочет, сам сделает.
   Через два часа, зайдя в кабинет Алекориэля, я увидела сидящего там Рагнаранта, который при моем появлении, быстро поднялся с кресла и протянул ко мне руки. Дракон ничуть не изменился: та же эффектная внешность, гордая осанка, чувство собственного достоинства в каждом жесте. Взвизгнув, я бросилась в объятия мужчины. Надо же, сама не ожидала, что так буду соскучусь. Рагнарант приподнял меня и быстро закружил по комнате.
  - Девочка моя, как же я рад, как я тобой горжусь! - глаза Рагнаранта светились эмоциями.
  - Здравствуй, Рагнарант, - тихо, чтобы Алекориэль не услышал, прошептала я, слегка смущенная таким приемом.
  - Не Рагнарант, я прошу называть меня отцом, Аэлин.
  - Хорошо, отец, - добавила я.
   Колебалась я всего несколько мгновений. С одной стороны у меня есть родной отец, которого я люблю, а с другой... Рагнарант вернул меня с того света, во мне течет его кровь и сила, он подарил мне новую, но жизнь. Кто он как не отец мне? Если я кого-то и назову отцом, то его. Я ведь действительно к нему так отношусь, и, как ни странно, но он ближе мне, чем родной. Хоть и чувствую себя из-за этого предательницей.
  - Я хочу поскорее увидеть твоего дракона!
  - Конечно! - улыбнулась я. Ничего другого я и не ожидала.
  - Алекориэль, спасибо тебе, - обратился он уже к ректору, - я знал, что могу на тебя положиться. Будешь в Шакризарде - заходи.
  - Тебе не за что благодарить меня, Рагнарант. Она просто сокровище, у меня давно не было таких учеников.
   Секунду поколебавшсь и неуверенно глянув на князя, Алекориэль все-таки подошел ко мне и обнял.
  - Я буду скучать, Аэлин,- тихий шепот на ухо и легкое касание его губ моих.
  - Я тоже... учитель, - нежно провела по его щеке и тронула подвеску на шее. Грустная, слегка неловкая, зеркальная улыбка Алека, и сильные руки отпускают меня.
   Повернувшись к Рагнаранту, я заметила его удивленный и недовольный взгляд. Выходя из кабинета ректора, дракон тихо прошептал: "Надеюсь, Алекориэль, что это было не то, что я подумал!". "Именно то!", - мысленно усмехнулась я, выходя из кабинета ректора. Я покидала Академию.
  
   ***
   Вопреки моим ожиданиям, мы не полетели обратно к дому Шиазы. Отец, во всяком случае, я старалась приучить себя так его называть, сказал, что, получив мое известие, Шиаза с Лазардом собрали все свои вещи и приехали в Сакатор, и ждут нас в небольшом особняке в жилой части города, откуда мы все вместе направимся в Шакризард.
   Дом оказался в очень престижной части города, но в тоже время довольно уединенным. За высоким забором был разбит густой сад с озером. Перед двухэтажным домом была широкая поляна, как раз, чтобы свободно разместился взрослый дракон. Видимо, этот дом и строили для дракона или сам дракон.
   Подходя к калитке, я услышала звонкий мальчишечий голос и вторящий ему мягкий женский. Нас уже ждали. На крыльце, приплясывая от нетерпения, стоял Лазард, который, только завидев меня, с криком бросился мне на шею.
  - Линка, ты вернулась! - мальчишка радостно душил меня в объятиях, - я соскучился, - уже тише шепнул он мне на ухо, доверчиво заглядывая в глаза.
  - Я тоже соскучилась, Лаз! - целуя парнишку в щеку, ответила, замечая его румянец, и посильнее сжала в объятьях. А он подрос...
  - А дракона покажешь?
  - Конечно!
  - Лаз, а ну отстань от Лины, дай ей хоть в себя прийти, - Шиаза оторвала от меня сына, протягивая мне руки, - здравствуй, сестренка!
  - Шиаза! - я обняла девушку,- ты ничуть не изменилась! - я укоризненно покачала головой, вызвав смех присутствующих. Как приятно быть дома...
  - Пойдемте внутрь, - улыбаясь, проворчал Рагнарант.
  - Нет, - лукаво усмехнулась, - сначала я покажу вам своего дракона, а то ведь измучаетесь все, - я прекрасно понимала, что е только Лазард сгорает от нетерпения. Рагнарант и Шиаза тоже волновались. Видимое ли дело, за три года стать драконом!
  - Ура!!! - завопил Лазард и снова повис на мне.
   Я отошла на середину поляны и сосредоточилась. Сейчас перевоплощение давалось мне легко, и проделывала это я за несколько секунд и туда, и обратно. Приоткрыв глаза, я увидела, что земля уже далеко внизу. Повернулась, довольно оскалилившись. Драконы стояли, замерев и открыв рты. Судя по их широко открытым глазам, такого они не ожидали. Причин их шока была понятна. Я уже знала, что чешуя у драконов была одного цвета, ну максимум два, а у меня целая палитра: золотой, алый, бордовый, фиолетовый...
  - Невероятно, - протянул Рагнарант.
  - Такая красивая... - о! это уже Шиаза.
  - А я тоже таким буду? - не выдержал Лазард.
   - Не-а, - по драконьи усмехнулась я, - скорее всего, ты будешь фиолетовым.
  - ДА... - пробормотал слегка пришедший в себя Рагнарант, - я бардовый дракон, Шиаза - алый, Аэлин должно быть золотым, крылья, когти и морда всегда четче всего отражают истинный цвет, значит, она золотая. А Лазарду остается фиолетовый. Но как...
  - Как? Вы же каждый дали по части своей крови и магии, по частице своего дракона - вот она и проявилась, - пояснила я. Я после некоторых научных изысканий пришла именно к такому выводу.
  - Скорее всего, ты права, - кивнул Рагнарант, - возвращайся.
   Плавно перетекла в человеческое тело, и устремилась вместе со всеми в дом. Рагнарант шел задумавшись, Шиаза ласково улыбалась, но то и дело бросала на меня странные взгляды, а Лаз довольно подпрыгивал, уже представляя себя большим и грозным фиолетовым драконом.
   Внутри было очень красиво и дорого. Все в красновато-бежевых оттенках, создающих эффект тепла и уюта. Ну и как положено - камин. Драконы жить не могутбез огня. Еще на первом курсе я не могла понять, зачем Шерлиз в комнате камин, да еще и с настоящим огнем. После оборота не прошло и недели по возвращению в академию. Как у меня он тоже запылал в каждой комнате. Огонь - это основа дракона, его сущность, его нирвана.
   Обед протекал в дружественной семейной атмосфере. Шиаза и Лазард расспрашивали об Академии, я - о том, как они жили. Рагнарант большую часть времени молчал, только спросив, кто знает о моем имени и драконе. Было очевидно, что он не очень доволен большим количеством народа, но ничего не сказал. Единственный, кто его взволновал, так это моя подруга-дракон, но, услышав, что это Шерлиз, он успокоился.
  - А теперь, поговорим, - сказал Рагнарант, когда с обедом было покончено, и мы переместились в гостиную. - Шиаза, Аэлин, Лазард, - по очереди он оглядел нас всех, - вам пора возвращаться. Время сейчас крайне неспокойное. Не знаю, что точно происходит, но все древнейшие расы находятся в преддверии войны. У нас обострились отношения с эльфами, гномами, орками. С эссирами мы никогда не ладили. Единственное дружелюбное государство - это Арсалия. Хотя точнее, оно придерживается нейтралитета. Ситуация очень серьезная, и вы нужны мне дома. Я уверен, что среди нас есть предатель, и вы единственные, кому я могу стопроцентно доверять. Особенно как Верховный князь. Аэлин, - он повернулся ко мне, и в глазах мелькнуло что-то странное, - я не говорил этого раньше, ты уж прости... Но я правитель Шакризарда, и у меня должен быть наследник. И это ты!
  - Я?! Почему?! А Шиаза и Лазард?- округлив глаза, я смотрела на дракона, пытаясь понять, шутка ли это.
  - Прости, что взваливаю на тебя это, но выхода у меня нет. Если бы дело не обстояло так серьезно, я бы просто признал тебя дочерью и членом княжеского дома правящего клана, но сейчас мне нужен официальный наследник. И никто кроме тебя не может им быть. У меня осталось двое кровных детей: Шиаза и ты. Но у Шиазы отречение от наследования после побега. По сути, она изгнанница. По нашим законам, она может вернуться в клан, но уже никогда не сможет стать правителем или во главе клана. Что касается Лазарда, то при живом наследнике первой очереди, он не может наследовать, пока тот не отречется.
  - Хорошо! Я могу отречься! Рагнарант, я не могу наследовать, это право Шиазы и Лазарда, - я начала паниковать.
  - Спасибо, Аэлин, я знал, что ты благородна и справедлива, но сейчас этого делать нельзя. Лазард не может наследовать пока не сможет обернуться. Так что, минимум ближайшие лет пятьдесят ты будешь моей наследницей. К тому же... Аэлин даже двухцветные драконы редкость. Последние погибли еще во время Великой битвы. Чем больше цветов на шкуре дракона и чем они ярче, тем он сильнее. А у тебя целых четыре, да все просто горят! Видимо, кроме собственной силы, которая в тебе пробудилась после воскрешения, ты впитала и часть нашей. Сейчас ты, потенциально, самый сильный дракон в мире. Только твоя молодость и неопытность делают тебя при всем твоем могуществе крайне уязвимой. Ты толком и пользоваться своими возможностями не можешь... А насчет отречения... не будем загадывать сейчас. Я уверен, что ты сможешь стать прекрасным правителем для драконов, а Лазарду, даже после оборота, надо будет повзрослеть и, как минимум, закончить Академию. Так что... Прости, Аэлин...
   Я перевела осторожный взгляд на Шиазу. Мне очень не хотелось терять подругу, и уж тем более лишать ее сына наследства. Но, вопреки моим опасениям, девушка смотрела открыто и кивала, в знак солидарности с отцом.
  - Шиаза, - я все же не выдержала, - а ты... что ты думаешь?
  - Лина, я полностью согласна с отцом, - девушка улыбнулась, - если ты волнуешься из-за меня то не надо. Когда я сбежала, то попрощалась с наследованием и вообще не думала о возвращении. Честно говоря, я вообще никогда не стремилась стать правителем. А насчет Лазарда.. Чем позднее мой сын влезет во все это, тем лучше. Это уж скорее мне надо перед тобой извиняться, что ты снова нас спасешь. Положение наследницы сделает из тебя цель. Цель для многих.
  - Ну, хорошо, - немного растерянно пробормотала я, - если так надо...
  - Отлично, - Рагнарант слегка расслабился, - у нас два дня на сборы, а потом мы телепортом пройдем в Шакризард, и я сразу же объявлю о возвращении Шиазы и о тебе с Лазардом. Это позволит нам немного укрепить позиции. Все-таки бездетный дракон - очень уязвим, - Рагнарант с грустью посмотрел на дочь, отчего та смутилась. - Запомни, Аэлин, с момента твоего появления там, около тебя постоянно будут крутиться те, кто захочет быть поближе к власти, возможно, кто-то даже попробует от тебя избавиться, так что будь осторожнее. У меня есть несколько доверенных лиц, я тебя им представлю. Но никто! Слышишь, никто не должен знать, кто ты на самом деле!
  - Я понимаю, - пробормотала я.
  - Ладно, а теперь отдыхать, - Рагнарант поднялся, давая понять, что на сегодня беседа окончена.
  
   ***
   Я растянулась на кровати в комнате, которую мне выделили. Мою попытку разобраться в происходящем прервал стук в дверь, и в комнату заглянула Шиаза.
  - Можно?
  - Конечно, проходи, что ты спрашиваешь, - я приподнялась на подушке.
  - Я поговорить хотела, - Шиаза слегка нервничала.
  - Ну.. - подтолкнула я девушку.
  - Это насчет опасности, о которой отец припоминал... Помнишь, я рассказывала о том, почему сбежала?
  - Да, тебя замуж хотели выдать.
  - Да. Правильно, но дело не только в этом. Дело в том, что все не так просто, - она села на кровать, слегка теребя край туники. Помолчала, словно собираясь с мыслями. Вздохнула и подняла на меня глаза. - У моего отца был еще один ребенок - сын Акризард, - тут уже поперхнулась воздухом я. - Примерно за два года, до моего побега начались волнения, кто-то пытался поссорить нас с эльфами. Акризард погиб в горах, на границе с эльфийским государством. Никто не знает, что там произошло. Просто спустя пару дней нашли изломанное тело. Некоторые драконы попытались поднять восстание с целью показать остроухим их место. Но эльфы тогда доказали, что они не причастны, хоть и были оскорблены таким обвинением, и на этом дело затихло, но не успокоилось. Через два года снова пошли волнения, но тогда, уже эльфы обвиняли драконов в похищении древнего артефакта, как мести за смерть Акризарда. Вот тогда было решено, что брак самое лучшее заключение союза. Я уверена, что на моем браке настаивала одна драконица - Рашиза. Она сестра сводного кузена отца Шессита. Как бы наша тетя, - усмехнулась Шиаза, - хотя по сути никто. Но! - девушка сделала паузу, - как ни парадоксально они самые близкие родственники. Так вот, если бы я вышла замуж, то, скорее всего, наследовать я бы уже не смогла, а больше наследников у отца нет. У высших очень тяжело с потомством, - вздохнула девушка, - долголетие имеет свою плату. Эльфийки не могут выносить более трех детей, они становятся бесплодными, а некоторые и после двух. Драконы - ну, мы не можем зачать ребенка чаще, чем раз в сто лет, ну и чтобы ребенок стал полноценным драконом, родители должны любить друг друга, а иначе он будет только носителем драконьей силы, или пройти специальный обряд, но тогда следующий ребенок появиться не раньше, чем через сотни три-четрыре, сама понимаешь... А эссиры, так те вообще, могут иметь детей только от своего Альтера - пары, единственной за всю жизнь. Так вот, Акризард погиб, я замужем, отец остается без наследников. Если бы с ним что-нибудь случилось в этот период, то власть перешла бы к Шесситу или его сыну. Поэтому я уверена, что имена она все подстроила, чтобы сделать своего сыночка Шархата Верховным князем. У меня нет доказательств, но смерть Акризарда на ее совести. Особенно после того, как через год после моего побега погибла мама. Я думаю, тут она тоже постаралась.
  - А почему же она ничего не сделала за эти сорок лет?
  - Не знаю... Может дело в том, что после гибели мамы, волнения улеглись. И кланы стали искать предателей и зачинщиков внутри. Я думаю, она просто затаилась. Теперь-то спешить ей было некуда....
   - Да.. - протянула я, - и ты думаешь, то она теперь попробует убрать меня?
  - Я не знаю, Аэлин, правда, не знаю. Я даже не уверена, что все именно так, как я думаю, доказательств то у меня нет. Я просто считаю, что ты должна это знать и быть осторожна. Прости, что втянули тебя во все это. Ты спасла моего сына, а за это получила кучу проблем...
  - Шиаза, перестань, - я поморщилась, - я просто спасла ребенка, а за это вы вытащили меня с того света, приняли в семью, сделали драконом и магом, а еще дали надежду побывать дома.
  - Да, но мы отняли у тебя возможность вернуться, да еще и нагрузили собственными проблемами!
  - Ты не права. Проблемы у меня и так уже были - это, во-первых, во-вторых, вы дали мне шанс выжить в вашем мире, а в-третьих, я всегда мечтала стать магом, не говоря уж о драконе. Так что давай не будем считать кто кому что должен. Идет?
  - Идет, - Шиаза благодарно улыбнулась,- ну а теперь скажи, кто он?
  - Это ты о ком? - я недоуменно подняла глаза на драконицу.
  - Это я о нем. Кто стал первым? - и она, улыбаясь, уставилась на меня. Кажется, я покраснела. Видя мое смущение и не желание отвечать, драконица подалась вперед, - да ладно, Лин, я же не отец, ругать не буду. Просто мне интересно, кто он? Я ведь никогда не поверю, что у тебя никого не было за весь год.
  - Ты права, - тяжело вздохнув, согласилась я, - это Алекориэль.
  - Ректор?!
  - Ага, - хмыкнула я.
  - Ничего себе! Ну и как он?
   Я уставилась на драконицу как на восьмое чудо света. Она что хочет, чтоб я ей в подробностях и позах рассказала?
  - Да ладно, Лин, все девчонки Академии хотят затащить его в постель, а тебе удалось. Ну, расскажи, пожалуйста,- Шиаза уставилась на меня щенячьими глазками.
  - Вообще-то, я его не затаскивала, а наоборот, он меня шантажировал. Это раз. А два - это то, что я не могу сказать, что в восторге. Он, конечно, очень хорош и искусен, но не мое. Не знаю, как объяснить... Представь, что ты любишь, ну скажем, мясо, а больше всего ты его любишь под соусом гарах (я вспомнила любимое блюдо Шиазы с очень острым соусом). А вот теперь представь, что тебе принесли мясо, которое ты любишь, но без соуса.
   Шиаза смотрела на меня как пророк Моисей на скрижали. Все мысли в ее голове в интерактивном режиме отражались на лице, заставляя корчиться от смеха.
  - Вот как, - протянула она, - и чего же тебе не хватило?
  - Страсти, огня... А может, я его просто не любила. Не знаю, Шиаза. Он хорош, очень хорош, но не мой... - я замолчала, припоминая ночи, проведенные с ректором.
  - Ну что ж ... В любом случае, рада за тебя, только отцу не говори, а то на одного ректора в Академии станет меньше. И еще совет. В Шакризарде полно красивых, свободных драконов, которые охотно будут навязывать свое общество. Так вот, ты должна быть аккуратна. Никто не говорит, что надо жить монашкой, у нас в принципе свободные нравы до брака, но выбирай осторожно, часто не меняй и старайся не афишировать. Все-таки ты наследница престола.
   Пожелав мне спокойной ночи, Шиаза ушла. Я лежала на постели, тупо рассматривая потолок. Мысли охотно лезли в голову, но все не те. Поморщилась, и начала сначала.
   Я - дракон и дипломированный маг. Это раз. О моем прошлом никто не должен знать. Это два. Возможности пользования человеческой магией тоже лучше не афишировать. Это три. Четыре - я наследная княжна. Из которого следует пять, то, что у меня скоро будет куча проблем. Как-то так... в тишине комнаты раздался тихий истеричный смех. Ну что, девочка, как тебе такой карьерный рост? Хотела сказку - получите, распишитесь. Хотя... и чего я жалуюсь? Все как положено - красавица принцесса, да еще и волшебница-дракон. Отпад! Что там у нас еще по сказке положено? Злобная мачеха? Ну на эту роль претендентка уже есть? Злодей? Ну это пока мистер Х, или мистеры ХХХ. Принц? Вот тут я нахмурилась. Не хватало только повторения истории Шиазы. Эльфы мне доверия не внушают. Ладно, на месте разберемся. С этой оптимистичной мыслью я уснула.
  
  ***
   Два дня пролетели очень быстро. Рагнарант решил в экстренном порядке протестировать меня во всех областях от магии до рукопашного боя. Впрочем, он остался доволен. Затем, вдвоем с Шиазой, они начали втолковывать мне кто чем занимается в Шакризарде и как к ним относится. Следующим пунктом программы, стало обучение меня этикету при представлении ко двору. День перед вылетом прошел в подборке оружия и амулетов, которых на меня понавешали, как на елку. Сейчас эти побрякушки были мне не сильно нужны. Во мне бурлила сила четырех драконов, так что мои щиты, даже объединившись, Рагнарант и Шиаза пробить не могли.
   Утро было суматошным. Все волновались, ну, наверно, кроме Лазарда, и из-за этого были слегка раздражительны. Рагнарант приволок откуда-то четыре мантии с капюшонами. Как я поняла в цвет чешуи. Себе - бардовую, Шиазе - алую, мне - золотую, а Лазарду - белую. Как объяснил дракон, все кто еще не перевоплотился должны носить чисто белую мантию, как холост, который потом раскрасит сама магия. Ну а мне однотонную, что бы пока не было вопросов.
   Мы прошли в ратушу, где был установлен городской телепорт. Начальник перехода подобострастно кланялся дракону и с любопытством пытался заглянуть под наши с Шиазой капюшоны, пока вел к телепорту. Большой каменный зал, с белыми стенами и полом, посередине которого мерцал серебристый прямоугольник.
  - Рагнарант, - дернула я дракона, - я ведь сюда попала через такую же штуку.
   Дракон только глянул на меня, но ничего не ответил. Мы подошли все вместе к порталу, и, взявшись за руки, шагнули.
  
  
  Часть 3.
  Часть 3. Приветы прошлого
  
  Глава 14
  
  Открыв глаза, я обнаружила себя стоящей посреди большого круглого зала. Куполообразный каменный свод поддерживали около трех десятков колонн, расходящихся по кругу. Они словно растворялись в потолке, вплетаясь в него виноградными лозами, украшавших их снизу доверху. Серебристые прожилки в каменных листьях и лозах, поднимаясь по колоннам, уходили дальше на свод, создавая сверкающую паутинку, и сплетались в центре в шар, излучающий легкое сияние, словно лучи белого солнца. Драгоценные камни всех цветов были вставлены в грозди по десять штук и горели магическими огнями, украшая колонны через каждые полметра. Свет от камней падал на мраморный пол, выложенный красной и черной плиткой в шахматном порядке, и отражался от него. Казалось, что все помещение окутано магической дымкой и каким-то сказочным ореолом. Любой попавший сюда сразу бы почувствовал, какой силой обладают создатели этого великолепия, а заодно и чувство собственной незначительности.
  Сглотнув, я попыталась сбросить очарование этого места и оглядеться. Мы стояли под резной каменной аркой, на небольшом возвышении, к которому вели пять ступеней. Обернувшись, я увидела за спиной мерцание портала, через который мы прошли. У дверей на противоположной стене стояли двое стражников, внимательно вглядывающихся во вновь прибывших. Оба дракона, это я сразу догадалась, в темно коричневой форме, украшенной серебристой вязью рун.
  - Где мы? - шепотом спросила я у стоящей рядом Шиазы.
  - Это дворцовый портал.
  - А почему стражи так мало, мало ли кто к вам придет? - продолжала допытываться я пока мы шли к дверям.
  - Потому что прямо сюда могут телепортироваться только члены княжеских родов. Остальных же он пропустит только после разрешения с этой стороны. Вон тот камень, - она указала на большой рубин, встроенный в перекладину арки, - это своего рода определитель, если свои, то он светится красным, если есть чужие, то камень становиться белым, и тогда сюда пригоняют стражу, а маг открывает проход. Видишь круг вокруг арки? Перешагнуть его тоже можно только после как будет получено разрешение с этой стороны.
   Офигеть, как все продумано! Я невольно зауважала драконов. В этот момент мы подошли к стражам, которые почтительно согнулись перед Рагнарантом.
  - Господин, с возвращением, - промолвил один из стражников, с любопытством разглядывая меня, Шиазу и Лазарда.
  - Спасибо, Асирт, - Раганарант кивнул стражнику, - князья здесь?
  - Да, господин, все прибыли еще до обеда.
  - Отлично!
   Рагнарант с довольным видом вышел из зала, и мы последовали за ним. Я с любопытством новорожденного котенка рассматривала дворец. Шли мы по широким каменным коридорам, украшенным мозаикой, гобеленами, витражами и магической подсветкой. Стрельчатые потолки, мраморные полы, резные проемы и колонны. Драконам нравится роскошь и большие пространства - через десять минут пришла я к выводу, но при этом все было в меру, искусно выполнено и очень красиво. Подобного великолепия я даже на картинках никогда не видела, что уж говорить о воплощение. Я крутила головой из стороны в сторону, ровно как Лазард. Даже Шиаза бросала взгляды по сторонам, наверно, припоминая свою молодость. У драконов все было сделано поистине с драконьим размахом. Спустя пару минут, до меня дошло, что большая часть этого великолепия была выдолблена внутри горы. "Только гостевая часть и спальные апартаменты были во внешней части, так называемом пристроенном дворце", - пояснила Шиаза.
   Спустя пятнадцать минут блуждания по коридорам, мы оказались в просторной круглой зале. Как я поняла, драконы предпочитали округлые формы. Светлая комната с изображенными по стенам летящими среди гор драконами и с тремя белыми мраморными ступенями ведущими к возвышению, на котором стояло что-то вроде трона. Перед ним было четыре каменных пуфика, если их так можно назвать, с бархатными цветными подушками.
   Раганарант быстрым уверенным шагом прошел и сел на трон. Мы с Шиазой и Лазардом остановились у дверей, пока к дракону подходил слуга, склонив голову.
  - Позови сюда князей кланов, советника, старейшин, наследников и министров,- проговорил князь, теперь именно князь, и слуга бросился выполнять поручение.
  - Что это? - я не выдержала гнетущей тишины.
  - Это малый тронный зал. Здесь Великий князь общается с приближенными. Видишь четыре сиденья внизу - это для князей кланов. Они без спинок, чтобы князья могли сидеть и лицом к князю, если он делает объявление для всех, и спиной, когда выражают ему поддержку.
  - Круто!
  - Точно, - усмехнулась Шиаза, - а знаешь, почему перед троном три ступеньки?
  - Нет.
  - На верхней восседает Князь. На второй стоят супруг и наследник. На третьей остальные наследники.
  - Аэлин, Шиаза, Лазард, подойдите, - позвал Рагнарант. - Аэлин, когда я назову твое имя, поднимешься и станешь на вторую ступеньку, Лазард - ты на третью. Шиаза, ты знаешь, где тебе стоять. А пока встаньте позади.
   Шиаза подтолкнула меня в спину, и утащила в углубление за троном. Я так поняла, это место специально сделали для таких заявлений. Мы стояли в тени, откуда нам всех было прекрасно видно, а вот нас, я думаю, не видел никто.
   Постепенно зал стал заполняться. Первым зашел мужчина лет тридцати пяти-сорока. Высокий, с бронзовым загаром и копной черных волос, заплетенных в косу до пояса, одетый в черный костюм, расшитый бардовыми нитками. Очень красивый! И красота такая мужественная, красота воина. У меня даже слюни потекли. Сверкающие черные глаза добавляли образу вид этакого демона.
  - Это Аскотор, князь клана Багровой Луны, - шепнула Шиаза, - ему полторы тысячи лет. Умен, хитер, красив, разбил не одно женское сердце, но сам остался холодным как лед, сильный маг огня и один из лучших воинов Шакризарда. Всегда себе на уме, но верный Великому князю.
   За ним вошел мужчина постарше, на вид лет пятидесяти. Седые волосы собраны в хвост, темно карие глаза смотрят внимательно. Одежда цвета топленого шоколада. Приятные моложавые черты лица, за которыми видны ум и проницательность.
  - А это Шермент. Глава клана Золотого Рассвета. Ему уже восемь тысяч лет. Самый старший из всех князей, - продолжала рассказывать Шиаза. - Он хороший друг отца и всегда его поддерживал. У него две стихии - Огонь и Воздух. Женат, трое детей, две дочери и младший сын. Со второй дочерью ты знакома - это Шерлиз.
   - А вот эта женщина - Рамина, - кивнула Шиаза на красивую шатенку лет тридцати в серебристом. - Единственная из князей женщина. Княгина Белой Зари. У нее есть замужняя дочь и внук, мой ровесник. Самой ей около пяти тысяч. Умная, амбициозная, но княгиней стала после гибели мужа, правда, кланом управляет неплохо. Вроде бы нейтральная.
   Последним из князей зашел Шагнир. На вид ровесник Аскотора, но крайне неприятный на вид. Нет, по-своему он был красив, но я лично не люблю смазливых мальчиков. Темнорыжий, с такими же рыжими бровями и ресницами, золотистыми глазами, одетый в ярко рыжий. Весь такой Антошка из мультика.
  - Ну, а это Шагнир, - продолжала лекцию драконица, - бабник еще тот. Ему всего семьсот тридцать лет, так что развлекается вовсю. Женщины просто вешаются на него, а он с удовольствием этим пользуется. Князем стал недавно, всего лет триста, после гибели отца и двух старших братьев. Мне никогда не нравился. Какой-то он ненастоящий.
   Вслед за князьями стали заходить остальные драконы, заполняя зал красками. К трону подошел серьезный пепельноволосый мужчина лет тридцати с пронзительными серыми глазами. Судя по темно-зеленой палитре, дракон у него тоже зеленый.
  - А это кто? - шепнула я подруге.
  - Это? Это советник отца - Ализор. Он полукровка. Его отец был другом папе, и просил позаботиться о сыне, а потом Ализор как-то очень помог отцу во время нападения орков. Довольно-таки не глуп, и скорее умрет, чем предаст отца, - я взглянула на Шиазу, пока она рассказывала. В ее голосе появилось что-то такое... Я перевела взгляд на мужчину. Ну что же, очень приятный. Надо будет потом у подруги спросить.
  - Аэлин, смотри, - Шиаза указала на первый ряд. - Это Рашиза и Шархат, - я присмотрелась к стоящей парочке. Рашиза была довольно красивой женщиной. Высокая, темноволосая, женщина-вамп просто. Но мне она была неприятна, а так как в людях я не ошибалась, скорее всего, она и правда стерва. Рядом стоял ее сынок, парень лет двадцати пяти. Такой же темноволосый и хищный, рассматривающий всех с чувством собственного превосходства. Самовлюбленный болван - вынесла я вердикт.
   Я смотрела на расползающихся по залу драконов. Яркое зрелище, буйство красок просто захватывало дух. Большинство из присутствующих по человеческим меркам были очень красивы, были и просто красивые, а были такие, что даже среди драконов выделялись. Сейчас, будучи сама драконом, воспринимать красоту нелюдей стало гораздо проще. Веками магически совершенствующаяся внешность на простых смертных действовала как удар молотом, но среди друг друга они воспринимались легче. Кстати, как я заметила, полнота к драконам приходила вместе с возрастом, где-то после восьми-десяти тысяч лет, а вот мускулы надо было все-таки натренировывать. Когда в зале оказалось с полсотни драконов, Рагнарант сделал знак дракону, стоящему неподалеку.
  - Господа, прошу внимания, - зал тут же замолчал.
  - Рад всех вас приветствовать, - глубоким раскатистым голосом заговорил Раганарант, и у меня возникло практически непреодолимое желание склонить голову. Собственно половина драконов так и поступила. - Я собрал вас, чтобы сообщить важную новость, - зал напряженно замер. - Сейчас у нас неспокойное время, и многие неоднократно твердили мне об опасности отсутствия наследника, так как моя дочь пропала, - я заметила, как Рашиза с Шархатом переглянулись, - и я хочу сообщить, что моя дочь вернулась. Шиаза! - позвал дракон.
   Шиаза подняла голову, и вот уже передо мной не подружка-драконица, а настоящая леди, с гордо поднятой головой. Девушка медленно вышла из-за укрытия и направилась к трону, остановившись перед ступенями. По залу прокатился вздох удивления. Лица присутствующих отражали целую гамму эмоций, но искреннюю радость я заметила только на одном. У Ализора на мгновение в глазах полыхнула молния, но он тут же взял себя в руки.
  - Это не все, - продолжил Рагнарант, когда первая волна спала, - я рад приветствовать в клане Алого Заката своего внука - Лазарда.
   Лазард затравленно взглянул на меня, но, упрямо задрав подбородок, вышел в зал. Вторая волна вздохов обежала помещение. Драконы во все глаза разглядывали стоящего паренька. Я буквально кожей чувствовала, его смущение и желание сбежать, но он держался. Молодец!
  - Великий князь, - раздался чей-то голос из зала, - при всем моем уважении, но ни ваша дочь, ни внук не могут быть признаны наследниками по известным причинам.
  - Да, - спокойно отозвался Рагнарант, видимо дожидаясь этого вопроса, - они не могут быть наследниками, Лазард во всяком случае пока. Поэтому я хочу представить того, кто им станет. Аэлин!
  - Ну, с Богом! - шепнула я, и с королевским видом, надеюсь, что с королевским, а не затравленным, выплыла в зал. Я шла до помоста, стараясь не смотреть на драконов, и не запутаться в палантине. Взгляды десятков нечеловеческих глаз прожигали кожу. Поднявшись на вторую ступень, я встретилась взглядом с Рагнарантом и увидела искры одобрения в глазах. Медленно повернувшись, я замерла, наконец, посмотрев в зал.
  - Это княжна Аэлин шарр Атерра Сантор из клана Алого Заката, моя дочь и наследница.
   Зал завис. Я чувствовала устремленные на меня взгляды нескольких десятков драконов, их удивление, шок, даже недоверие и непонимание. Все молчали, и, по-моему, даже не дышали. Напряжение росло с каждой секундой, готовое взорваться.
  - Асср! - резкий выкрик советника, как гром, оживил толпу.
  - Асср! Асср! - волнами, из разных концов зала начали слышаться крики поздравления и радости, пока не стал всеобщим. Я следила за лицами, которые менялись от удивления к радости, а некоторые застывали масками. Вот с этими надо будет поосторожнее. Рашиза натянула на лицо улыбку, а вот сынок ее у Станиславского не обучался, и сверкал на меня сердитыми глазками.
  - Моя дочь Аэлин только закончила Магическую Академию и сегодня прибыла в Шакризард, - снова заговорил Рагнарант, - и я надеюсь, он быстро станет ее домом, - он внимательно оглядел толпу. - Через две недели я назначаю праздник в честь объявления наследницы, на который приглашаются все державы. А сейчас все свободны, - и он первым встал и направился на выход, следом шла я и Лазард, а за нами Шиаза и Ализор.
   Выйдя из зала, под тихий перешепот, мы шли по коридору, пока оказались перед массивными деревянными дверями. Поймав у дверей слугу, Рагнарант приказал подготовить для нас комнаты.
  - Это мои покои, - пояснил Рагнарант, толкнув дверь.
   Мы оказались в просторной зале в светло-бежевой гамме, с пушистым ковром и длинным диваном. В центре стоял столик с обилием фруктов и вин. На противоположной стороне была еще одна дверь, куда князь нас и повел. В небольшом коридорчике дракон толкнул первую дверь налево, и мы попали в кабинет. Здесь было именно так, как я всегда себе представляла кабинеты феодалов: массивный дубовый стол, стеллажи с книгами до потолка, несколько кресел, диван и камин. Мы, молча, расселись.
  - Аэлин,- обратился ко мне Раганарант, - познакомься, это мой советник и друг Ализор, - советник кивнул, бесстрастно рассматривая меня, - Ализор - это моя дочь Аэлин.
  - Привет, - буркнула я, за что удостоилась задранной вверх брови.
  - Очень приятно, княжна.
  - Аэлин будет достаточно, - поправила я советника, за что удостоилась еще одного удивленного взгляда и одобрительного кивка Рагнаранта.
  - Благодарю ... Аэлин.
  - Отлично, - Рагнарант довольно потер руки, - Ализор, я хочу, чтобы через две недели был организован большой прием с присутствием эльфов, эссиров, гномов, метаморфов, людей. Я хочу представить Аэлин всем.
  - Да, милорд.
  - А еще я хочу, чтобы безопасности Аэлин ничего не угрожало.
  - Конечно, - серьезно кивнул дракон.
  - Отлично. А теперь рассказывай, все, что здесь произошло, пока меня не было.
  - Ну что же, - советник сцепил руки в замок и откинулся на спинку кресла, - могу сказать, что наследницу вы представили крайне вовремя. После вашего отъезда ситуация несколько накалилась. К нам поступила претензия от эльфов, что вроде как несколько драконов спалили лес на границе. Они утверждают, что магически провели расследование, и теперь уверены, что это сделали именно драконы. На этой почве стали слышаться претензии, что вы уже сорок лет не назначаете наследника, а это очень опасно, особенно в таком предвоенном состоянии. Поэтому несколько старейшин выступили с предложением к князьям, чтобы потребовать от вас решения, - усмехнулся Ализор.
  - Тааак... - нахмурившись, протянул Рагнарант, - потребовать значит решили. И кто же такой смелый?
  - Нершар, Сахат и Укриарх. Но, - советник выдержал театральную паузу, - истинные зачинщики не они.
  - И кто же? - не выдержала Шиаза.
  - Это Шагнир, под науськиванием Рашизы.
   В комнате повисла нехорошая тишина. Я оглядела лица присутствующих: Рагнарант сидел слегка шокированным, с постепенно проявляющейся яростью, Шиаза с мрачным удовлетворением, а на лице советника вообще ничего не отражалось.
  - Я видимо должен принести тебе извинения, дочь, - Рагнарант прямо смотрел в глаза Шиазе, - ты еще полвека назад намекала на ее причастность. Возможно, мы скоро получим этому подтверждение. Ализор, - повернулся он к советнику, - собери малый совет князей.
  - Да, милорд, - Ализор встал, поклонился и вышел.
  - Прости, Аэлин, но видимо тебе придется влезь во все это гораздо раньше. Ты пойдешь со мной на совет.
  - Рагнарант, может, ты объяснишь мне сначала, что происходит? - я выжидательно уставилась на дракона. Понятно, что теперь я вляпалась по ушу во все это, но еще бы не мешало узнать во что "это" поконкретнее.
  - Ты права, только, пожалуйста, Аэлин, прекрати называть меня по имени!
  - Прости, - не голос, а писк удушенной мыши.
  - Хорошо, слушай. Ты знаешь, что магические расы живут долго, очень долго. Особенно, что касается древнейших - драконов, эльфов и эссиров. Последние отголоски магической войны между нами затихли более пятнадцати тысяч лет назад. Эту войну назвали Последней Великой битвой. Эссиры начали войну против драконов. Тогда же произошло разделение эльфов и дроу. До этого все они жили вместе и назывались эльфами, но во время войны часть эльфов, точнее те, кто имел способности к магии жизни и смерти, перешли на сторону эссиров. Война длилась долго, очень долго, но драконы, объединившись с эльфами, смогли сдержать натиск. Когда численность всех рас, вовлеченных в конфликт, сократилась почти наполовину, правители решились на переговоры. Был закреплен магический договор Единства. В знак соединения и прекращения войны были заключены брачные договоры между четырьмя народами. Сейчас только несколько эссиров помнят об этом. Так вот, тогда погибли очень многие, и численность магических существ сократилась в десятки раз, не говоря уже о том, что магическое равновесие было нарушено. Единственной расой, оказавшейся в выигрыше, были люди. Для них магическое состояние мира было необязательным к существованию, и они спокойно продолжали развиваться и размножаться. Более того, наша война и упадок предоставили им ряд экономических и политических привилегий. Около пяти тысяч лет после этого мы приводили этот мир и собственные народы в порядок. Но даже сейчас, спустя пятнадцать тысяч лет, наша численность достигает чуть больше половины, чем до начала войны. Мы не можем размножаться так быстро, как люди, и новые конфликты между нами могут привести к окончательному нашему истреблению. Я рассказал тебе это, чтобы ты поняла, всю серьезность ситуации, в которой мы находимся. Нового конфликта мы просто не переживем. А теперь, что касается настоящего. Примерно сорок лет назад начались странные волнения. С границ стали приходить донесения, что молодые драконы себя странно ведут, то ввяжутся в драки с людьми, то напьются в трактире. Сама понимаешь, что в таких случаях драконами им уже не быть. И всегда при таких случаях видели эльфов. А потом вообще на границе с Мирсаиэленом пропал отряд из шести драконов. Мой сын отправился расследовать это дело, но так и не вернулся, - дракон запнулся, но нашел в себе силы продолжить, - расследование пришло в тупик, и эльфы были вынуждены использовать кристалл правды, не позволяющий соврать. Но спустя некоторое время у них пропал какой-то артефакт, и в пропаже обвинили нас. Перед нами снова нависла угроза войны. Тогда я решился на проверку тем же кристаллом правды. Это их убедило, но напряжение не сняло. Было решено заключить брак между наследной княжной и эльфийским принцем. Но, как ты уже знаешь, Шиаза сбежала. Правда, принц был настолько обрадован этим фактом, что даже смог уговорить правителя не раздувать скандал. Удивительно, но спустя некоторое время все затихло. Так было до последнего времени. Но около четырых лет назад все началось сначала. Только вот на этот раз, более подготовлено и продумано. Пропал дракон из княжеского рода, и опять же на границе с Мирсаиэленом. Эльфы отнекивались, но спустя полгода его нашли на окраине земель, без памяти и сил дракона. Только на нем отчетливо ощущались следы эльфийской магии. После этого отношения обострились. На границе стали регулярно проходить небольшие столкновения. А теперь еще и посольство Арсалии решило покинуть Шакризард. Один из послов сказал, что причина в оскорблении короны. Мы проверили его ментально, и оказалось, что нелестное высказывание от нашего имени передал эльф. А теперь - сжигание эльфийского леса! Что дальше, я уже не знаю. Но зачем это им?
   Раганарант замолчал, а я медленно переваривала полученную информацию. Естественно, что самым очевидным было признать виноватыми эльфов. Вроде и придраться не к чему, и в тоже время полно косвенных доказательств. Но, Рагнарант прав! Во-первых, если бы это были они, то они бы постарались бы стереть все факты своей причастности. Во-вторых, они тоже пострадали во время последней войны и еще не пришли в норму. Значит, им это не выгодно. И третий вопрос - зачем? Чего они добьются, истребив драконов? Уж они-то точно должны знать, что их существование связано. Значит, не они. Кто еще? Эссиры решили еще раз решили попробовать? Не знаю, но почему-то мне кажется маловероятным. Они ведь тоже зависят от магии, пусть и не так сильно, а их численность сократилась больше всех, с учетом того, что пары у них создаются крайне редко, а дети могут быть только от Альтер. Да к тому же, остались те, кто помнит... Нет, не должны. Стоп! А кто у нас выиграл от последней войны? Люди! Но это еще надо доказать, а как? Этими гениальными мыслями я поспешила поделиться с Рагнарантом.
  - Люди? - дракон скривился, - да что они могут? - кажется, нелюди их в расчет совсем не берут. Действительно, куда уж им тягаться со старейшими. Но недооценивать противника тоже опасно. Ведь нападение чудовищ из темных миров было спровоцировано именно человеком. Слабым низшим созданием! - Знаешь, - спустя несколько минут после моего монолога о тактике и стратегии задумчиво протянул дракон, - возможно, ты права. Если честно, то людей я вообще в расчет не брал,- он усмехнулся, - грешил на эссиров и дроу. Но в твоих словах есть большая доля логики. Но только в любом случае, им кто-то помогает изнутри. И у нас, и у эльфов. К тому же им нужна страховка. Что-то должно быть, что они решились пойти на это. Если они хотят разжечь войну, чтобы уменьшить нашу численность - это глупо. Им нужно что-то, что позволит нас уничтожить или поработить, пока мы воюем друг с другом.
   Наш разговор прервал вошедший Ализор. Слегка поклонившись, он сообщил, что князья уже ждут.
  
  ***
   Я сидела по правую руку Рагнаранта и смотрела на важнейших драконов Шакризарда. Они в свою очередь, не скрывая любопытства, разглядывали меня. Рагнарант не прерывал молчания, видимо ожидая пока заговорят князья. Я тоже гадала, кто же не выдержит первым.
  - Ну надо же, Рагнарант, и где ты прятал такое сокровище? - итак, первым не выдержал Шермент.
  - А еще интересно, почему ты это делал?- хищно вцепился взглядом в меня Шагнир.
   Все драконы дружно уставились на Рагнаранта, включая Аскотора и Рамину, лица Ализора, сидевшего по левую руку Великого князя, я не видела.
  - Аэлин, последние годы жила в Магической Академии, - усмехнулся Рагнарант, - и вы правы, я действительно прятал ее. Она осталась моей единственной наследницей, и я ждал, пока она станет драконом.
  - Так твоя малышка уже дракон, - усмехнулся Шагнир, - и какая она?
  - Большая и страшная, - не выдержала я. Мало того, что смотрит на меня как на малолетнюю идиотку, так еще и говорит обо мне, как будто меня здесь нет.
  - Да ну...- протянул Шагнир.
  - Ну да, - передразнила я дракона. Упс, а вот этого похоже не надо было делать, потому как зрачки Шагнира стали вертикальными.
  - Ты, кажется, забываешься. Жизнь вне клана не приучила уважать старших?
  - Приучила. А также научила не терпеть хамства и пренебрежения к себе. А насчет возраста... Это не то место, где следовало бы хвастаться, - я в упор уставилась на Шагнира. Он не выдержал первым.
  - Молодец, - Шермент зааплодировал и подмигнул мне. - Рагнарант, поздравляю, у тебя растет достойная замена. Так держать, девочка.
  Я невольно улыбнулась, глядя на его сияющее лицо. С замиранием, я все же убедила себя посмотреть на Рагнаранта. Скосив глаза, я увидела легкую самодовольную улыбку. Уф, пронесло. Кажется, Рагнарант мной доволен. Перевела взгляд на князей. Рамина и Шермент сидели, усмехаясь, Аскотор внимательно меня рассматривал, о чем-то задумавшись, а Шагнир буквально пылал гневом.
  - Итак, - заговорил Рагнарант, - теперь, когда вы познакомились, может, поговорим о наших проблемах? Никто, ничего не хочет сказать? - он выжидательно уставился на князей.
  - А что говорить, - вздохнул Шермент, - ты ведь и так знаешь, о том, что эльфы предъявили нам претензию, что мы спалили их лес.
  - Они совсем зарвались, - вклинился в разговор Шагнир, - пора поставить на место этих остроухих!
  - Шагнир! - впервые подала голос Рамина, - учись держать язык за зубами, пока тебе его не оторвали!
  - Ты считаешь, что эльфы специально развязывают войну? - спокойно спросил Рагнарант у Шагнира.
  - Да! - на мгновение он замялся, - ну, может не войну, а чего-то еще добиваются. Кто их знает!
  - Рамина? - Рагнарант повернулся к драконице.
  - Не знаю, - драконица покачала головой, - я не верю, что они хотят войны. Но, возможно, у них есть какие-то планы?
  - Аскотор?
  - Я согласен с Раминой. Вряд ли это попытки начать войну, но я уверен, что в любом случае кто-то из эльфов замешан.
  - Шермент?
  - Если в этом и замешаны эльфы, то, скорее всего, это чья-то личная инициатива. И я не верю в тайные планы Владыки.
  - Аэлин, а ты что думаешь? - Рагнарант повернулся ко мне, - не поделишься своими соображениями.
   Я поперхнулась воздухом. Неужели он хотел, чтобы я выступила перед князьями? И чего он добивается? Чтобы я рассказала им то, что сказала ему? Видя мое замешательство, он ободряюще кивнул.
  - Хорошо. Отец, - я невольно замялась на этом слове, - рассказал мне о сложившейся ситуации. Я думаю, что Шермент прав. Эльфы тут ни при чем.
  - Да? И из каких соображений ты пришла к такому выводу, о Мудрейшая, - криво ухмыляясь, спросил Шагнир.
  - Из логических. Во-первых, численность эльфов еще не пришла в норму, чтобы открыто рисковать, ввязываясь в войну. Во-вторых, они не настолько глупы, чтобы оставлять такие очевидные следы. В-третьих, уничтожение драконов приведет к нарушению магического баланса, а затевать все это ради снижения численности вообще глупая трата сил, времени и народа. Ну и последнее, нужно понять кому это выгодно? После войны все магические расы пришли в упадок. Единственные, кто выиграл - это люди. Война между древнейшими даст им преимущества в экономике, политике, демографии. Я не могу сказать, какие именно они преследуют цели, но они единственные, кому война дает хоть что-то. Ну, или в мире появился маньяк, мечтающий о мировом господстве. При этом я не исключаю, что и среди драконов и среди эльфов есть предатели.
  Затянувшуюся тишину прервало покашливание Шермента.
  - Хм... Ну что? Похоже на правду?
  - Похоже, но проверить не мешает, - согласился Аскотор.
  - И как ты предлагаешь это сделать? - Рамина была настроена скептически, - даже, если это правда, то что это дает? Сразу идти войной на людей?
  - А может для начала поговорить с эльфами? - только произнеся эту фразу, я поняла, что вклинялась в разговор князей. Одно дело, когда меня спросил сам Рагнарант, а другое лезть без спросу. Судя по круглым глазам, своим поведением, я повергла их в легкий шок.
  - Так просто, взять и поговорить?- фыркнула Рамина.
  - А что, по-моему, это не плохая идея, - поддержал меня Шермент, - им война тоже не нужна. А вместе искать врага будет проще.
  - Я согласен, - кивнул Аскотор.
  - Что же, хуже не будет. Я тоже "за", - поддержала Рамина.
  - А я против, - вспылил Шагнир, - Рагнарант, хоть ты и Великий князь, но идешь на поводу у этой девчонки, и пусть она трижды твоя дочь...
  - Шагнир! - голос Рагнаранта был способен заморозить воды мирового океана, - во-первых, ты не имеешь права говорить в подобном тоне, и уж тем более указывать мне. Во-вторых, она действительно моя дочь, и, в-третьих, в отличие от тебя, она рассуждает логически и выдвигает реальные предложения, а не из области абсурда. Значит так. Через две недели состоится бал в честь Аэлин, на который прибудут эльфы. Праздник продлиться неделю, и за это время попробуем поговорить с ними. Я бы хотел, чтобы вы все проверили свои кланы. Возможно, у нас есть предатели. И последнее. Нам нужны шпионы среди людей. Нужна вся информация. Я буду ждать вас с докладом за два дня до бала. Если есть вопросы - задавайте, если нет, то я объявляю совет оконченным.
  - Рагнарант, я бы хотел поговорить с тобой наедине, - сказал Шермент.
  - Хорошо. Ализор, проводи Аэлин, она еще не очень хорошо здесь ориентируется.
  - Да, князь. Миледи, - поклонившись, он пропустил меня вперед.
   Деваться было некуда, и пришлось выходить вместе со всеми. Я не успела сделать и пары шагов, когда чья-то рука сжала мой локоть.
  - Довольна? Покрасовалась перед папочкой? - прошипел лучше любой гадюки Шагнир, - не будь ты дочерью Рагнаранта, то я бы научил тебя вежливости.
  - Не будь ты князем, то вежливости научили бы тебя, - парировала я, хотя внутри все сжалось.
  - Вот именно, я - князь, а ты никто!
  - Да? Князь? Ну, если князь, то прикупи себе мозгов, и манер заодно, а то негоже, князю быть обделенным!
  - Ах ты дрянь... - удивление и гнев на лице Шагнира как-то странно переплелись. Я увидела, замахнувшуюся на меня руку, которую перехватил Ализор.
  - Довольно, князь, - лицо советника не выражало эмоций, только зрачки расширились.
  - Тебя не спросил, полукровка, - Шагнир, по-видимому, не спешил успокаиваться.
  - Шагнир, ты забываешься, - голос Рамины, о которой я благополучно забыла, звучал строго.
  - Я? Эта девка здесь всего несколько часов, а ведет себя как полновластная княжна, - Шагнир уже захлебывался собственной слюной.
  - Она и есть княжна! И ведет себя так, как ты этого заслуживаешь. Хватит! - прервала она его попытки начать огрызаться, - князь дал нам задание, вот иди и докажи, кто прав.
   Шагнир, прошипев что-то злобное сквозь зубы, гордо задрал подбородок и, бросив на меня испепеляющий взгляд, удалился. Я услышала тихий вздох облегчения Ализора. Вероятно, он очень не хотел бы драться с Шагниром из-за меня, но долг перед Рагнарантом был выше. Стоявшая рядом Рамина, осуждающе покачала головой.
  - Совсем не умеет сдерживаться. Кстати, - драконица повернулась ко мне, - я думаю, ты уже и так знаешь, кто я, но все же представлюсь. Я - княгиня Рамина шарр Виашер Сантор из клана Белой Зари. Но можешь называть меня просто Рамина.
  - Благодарю. Тогда и вы называйте меня Аэлин, - пожала я протянутую руку.
  - Ну что же, Аэлин. Ты молодец. Сразу показала, что с твоим мнением надо считаться. Шиаза в свое время повела себя по-другому. Ты больше подходишь на роль наследницы, - так, это что? Похоже проверка на вшивость? Поиграем в дипломатию, леди? Ха! Я все-таки юрист.
  - Я не думаю, что можно судить так однозначно. Шиаза оказалась в этой роли при других обстоятельствах. Не надо забывать, что наследницей она стала после гибели брата, а это тяжелое потрясение. К тому же, к этому времени вы все были уже хорошо знакомы, так что подобная ситуация не могла возникнуть. И потом, я знаю сестру. Она была бы прекрасной наследницей.
  - Браво, миледи, - усмехнулся за моей спиной Аскотор, который стоял, прислонившись к стене, и молча наблюдая за всем, как за бесплатным концертом, - вы прямо дипломат. Заступились за сестру, привели доводы, и при этом никакого уничижения. Я покорен, - с этими словами дракон подхватил мою руку и мягко прикоснулся к ней губами. Легкая волна дрожи пробежала по всему телу, и я почувствовала головокружение. Его глаза завораживали, погружая в их омут. Откуда-то из глубин поднялось странное желание подняться на носочки и прижаться к его губам. Я перевела взгляд на его губы, которые изогнула ироничная ленивая улыбка. Именно эта улыбка быстро отрезвила меня. Это ведь магия. Он применяет ко мне драконье обаяние - дошло до меня. В этот же момент я стряхнула его чары.
  - А вот милорд тактом не отличается, - холодно ответила я, забирая руку.
  - Что вы имеете в виду? - изогнул он брови.
  - Вы не похожи на малое дитя, князь, чтобы не отдавать отчета своим действиям. Ваше обаяние и так достойно всякого восхищения, незачем применять ко мне чары, - я посмотрела ему прямо в глаза.
  - Вы правы, миледи, прошу прощения, не удержался, - он лукаво усмехнулся, однако взгляд не отвел, - позвольте загладить свою вину и показать вам Шакризард.
  - Князь, я ...
  - Аскотор, - оборвал меня дракон, - я бы просил называть меня Аскотор и на "ты", если позволите, - дракон сделал намек на поклон.
  - Хорошо, - я смущенно кивнула, все-таки хорош, еще как.
  - Отлично, я зайду за вами после ужина, - и, не дожидаясь ответа, легко поклонился всем присутствующим и направился вслед за Шагниром.
  - Поздравляю, Аэлин, - усмехнулась Рамина, - ты умудрилась заинтересовать нашего неприступного князя. Только будь осторожна, не увлекайся им сильно. Ты сильна и умна, и я, правда, считаю, что ты лучше справишься с этой ролью, чем Шиаза, - драконица тепло улыбнулась и оставила меня наедине с советником.
  - Класс, - пробормотала я, - и что дальше?
  - Ничего, не расслабляйся, - пробормотал Ализор, - тебе надо быть осторожной, не забывай, что интерес к тебе во многом из-за того, что ты наследница.
  - По-твоему, просто так я уже и заинтересовать никого не могу, - немного обижено пробормотала я.
  - Не обижайся, - усмехнулся советник, - ты, конечно, довольно симпатична, сильна, а с учетом того, что новенькая, то интерес к тебе естественен. Но не забывай, что многие через тебя будут стараться получить влияние на князя. Ты молода и неопытна. Хотя должен признать, так быстро скинуть чары Аскотора... - советник удивленно присвистнул.
  - Я не дура, Ализор, - покачала я головой, - и прекрасно все понимаю. Особенно сейчас, когда вокруг происходит непонятно что... Но это не значит, что я должна подозревать всех вокруг и отказываться от возможного счастья. Осторожной я буду, обещаю, - клятвенно заверила я его, - а ты мне поможешь!
  -Что?! - советник удивленно на меня воззрился.
  - А что тебя удивляет? Ты помощник моего отца и много времени проводишь с ним, значит, мы будем часто с тобой пересекаться. Я здесь никого не знаю, и мне нужен друг, которому от меня ничего не надо.
  - Аэлин, ты понимаешь, что ты говоришь? - выдохнул советник, а потом лукаво усмехнулся, - а почему ты уверена, что мне от тебя ничего не надо? Может, я захочу на тебе жениться, чтобы стать членом княжеского дома?
  - Не-а.
  - Почему? - немного ошарашено переспросил он.
  - Тебе Шиаза нравиться.
  - Что?! - на советника стало просто смешно смотреть, - с чего ты взяла? Я просто...
  - Ализор, не надо, я такие вещи вижу. Когда ты ее увидел, у тебя лицо словно засветилось. Я рада за вас с ней.
  - Нет никакого нас, - грустно улыбнувшись, покачал он головой, - но ты права, я давно ее люблю, но она выбрала другого, и даже сбежала с ним. Она дракон, а древние не часто влюбляются. Да и потом... Я полукровка, а она княжна, у нее уже есть ребенок, я ей просто не нужен...
  - Ализор, ты не прав. Возможно, она действительно любила его, но он умер. А она сейчас одна. Может, она тебя и не полюбит также сильно как его, но ты ей нравишься, и вы можете быть счастливы. Не отказывайся от этого, дай ей время. Но сделай так, чтобы она в твоих чувствах не сомневалась. Ты меня понял?
  - Да, спасибо, Аэлин.
  - Отлично, а теперь просвети меня, где моя комната.
  - Твои покои уже готовы. Они рядом с комнатами князя. Я провожу.
   Обратно мы возвращались тем же маршрутом, только теперь Ализор был более разговорчивым. Он показывал на закрытые двери и лестницы, объясняя, куда что ведет. Гид из него оказался неплохим. Оказывается, замок был поделен на две части - внешнюю и внутреннюю. Внешняя - это сам дворец, вплотную пристроенный к горе. Здесь находились комнаты прислуги, гостевые комнаты, тронный зал и жилые покои княжеских семей. Причем, покои самих князей и их супругов находились в разных концах дворца. Как пояснил Ализор "браки ведь и политическими бывают, так что это сделано, чтобы не смущать друг друга". Внутренняя часть была закрыта для большинства. Здесь тоже были жилые покои на случай осады или нападения, а также находились сокровищницы, библиотеки, лаборатории, камеры, телепортационные залы и много еще чего. Мои комнаты оказались на третьем этаже. Ализор вежливо приоткрыл дверь, пропуская меня.
  - Проходи, это твои покои. Они заговорены, пропускают только тебя или по твоему разрешению. Ну и еще прислугу, для которой ты откроешь доступ.
   Я оказалась в небольшой овальной зале, с гладким темно-красным полом и бежево-золотистыми стенами, по которым летели огненные драконы. Они выглядели как натуральные, а сгустками выдыхаемого пламени были магические кристаллы, мягко освещающие помещение. Небольшой камин, перед которым стояло два кресла, и овальный столик между ними. Широкое окно украшали тяжелые бардовые занавеси. У противоположной стены стоял такого же цвета довольно длинный диван и кресло. С другой стороны был небольшой буфет, на котором разместился кувшин с водой и ваза с фруктами.
  - Это гостевые покои, - пояснил советник, проталкивая меня к двери напротив.
   За ней оказался маленький коридорчик, освещаемый одним магическим кристаллом и две двери. За одной из них оказался кабинет, такой же, как у Рагнаранта, и еще одна дверь, ведущая в мини-лабораторию, как назвал ее Ализор. Там, правда, практически ничего не было, кроме массивного стола, пары стульев, небольшого шкафа и котелка над горелкой. За другой дверью открывалась моя спальня. Если говорить честно, она мне очень понравилась. Прямо передо мной стояла огромная кровать с балдахином темно-бардового цвета, ноги по-щиколотку утопали в мягком ковре такого же оттенка, а на двери на балкон и огромном окне висели в тон шторы. Стены были теплого золотистого оттенка, как и вся мебель в комнате. Камин, кресло, столик, дверь в другую комнату. За ней оказались гардеробная и ванная. Причем кроме ванны здесь был еще маленький бассейн. Все было утонченным, искусно выполненным и ненавязчивым.
  - Здорово!- восхищенный вздох сорвался с губ.
  - Я рад, что тебе нравиться, - Ализор улыбнулся и оставил меня одну.
  
  Глава 15
  
   Несколько минут я растерянно стояла посреди комнаты, оглядываясь и пытаясь прийти в себя (все-таки, как я морально не готовилась, на деле оказалось сложнее), а потом, быстро подошла к боковой стене и, резко распахнув шторы, вышла на балкон.
   Передо мной простирался Шакризард. Отсюда город лежал как на ладони. Игрушечные домики из разноцветных странных металлов, покрытые драконьими разноцветными чешуйками крыши, выложенные шлифованными камнями улицы, отражающие свет магических кристаллов. Это была сказка - золотая, алая, фиолетовая, черная. Сейчас заходящее солнце окрашивало все кроваво-золотые оттенки, и казалось, что город пылает. Судорожный вздох перехватил горло. Эта было совершенство, фантастика, мечта...
  - Завораживающий вид, - раздался сбоку голос Шиазы.
   Я медленно оторвала взор от раскинувшегося внизу великолепия. Девушка стояла рядом, одетая в легкие брюки и тунику, волосы были заплетены в косу. Материал был дорогой, но покрой очень простой, можно сказать походный. Уловив мое удивление, драконица пояснила:
  - Драконы очень свободолюбивые. У нас есть традиции и обычаи, которые мы чтим, но в остальном никто и ничто нам не указ. Особенно, что касается одежды. В Шакризарде практически всегда тепло. Зим здесь не бывает, а осенью хватает просто надеть легкую куртку. У нас большинство женщин предпочитает именно брюки. Только во время праздников и важных событий надеваются платья, хотя есть и такие, которые смотрят на женщин в брюках с презрением. Обычно это или малолетки, или самовлюбленные стервы. У тебя в шкафу половина вещей - это брючные костюмы на все сезоны. Отец, оказывается, заказал месяц назад нам гардероб. Под чужим именем, конечно, - пояснила драконица, - так что выбирай, что нравиться.
  - Класс, - я помолчала, раздумывая, стоит или нет начинать разговор. - Шиаза, а как ты к Ализору относишься? - понимаю, что нельзя так в лоб спрашивать, но лучше сразу узнать и не мучить всех.
  - А почему ты спрашиваешь?
  - Он любит тебя, и уже давно, и поэтому хочу знать, если тебе он безразличен или неприятен, лучше сразу пресечь все его надежды.
  - С чего ты это взяла, - нервно теребя край туники, спросила Шиаза, а я с удивлением посмотрела на эту демонстрацию смущения.
  - Он сам сказал, а потом начал нести бред, что ты уже один раз любила и больше не полюбишь, что он полукровка, недостойный княжны, что сын у тебя уже есть... Шиаза, я видела его лицо там, в зале, когда ты вышла... Я чувствую, что он хороший, порядочный, что ему именно ты нужна, а не власть. Он сказал, что сейчас к нам многие подкатывать начнут. Так вот у тебя есть тот, которому нужна именно ты. Подумай!
  - Спасибо, Аэлин, но я не знаю... я не уверена... - я впервые увидела Шиазу настолько растерянной и смущенной одновременно.
  - Шиаза, стоп. Никто не заставляет тебя сразу идти под венец, успокойся, просто помни, о том, что он есть и любит тебя. Кстати, - я решила сменить тему, - помоги мне что-нибудь подобрать на ужин, но с учетом того, что потом у меня прогулка с Аскотором, - на последних словах глаза у Шиазы стали ну очень большие.
  - С Аскотором?! Лина, ты в своем уме? Он столько сердец разбил. Ты хоть понимаешь, что ...
  - Шиаза, - оборвала я драконицу, - я прекрасно понимаю, для чего нужна эта прогулка. Он хочет прощупать наследницу и выстроить свою линию поведения. Может, попытается даже охмурить. Влюбленная женщина готова на все, и если наследница правящего клана станет его женой, то у него развяжутся руки. Я все понимаю... Но мне тоже нужно присмотреться к князьям, а это отличный повод. Все знают, что я пойду с ним, значит, рисковать он не будет, и мне ничего не грозит. К тому же любопытно посмотреть на город.
  - Аэлин... Прости, я все время забываю, что ты уже взрослая, оформившаяся личность. По нашим нормам ты ребенок. Но все же Аскотор старше тебя, опытнее... во всех смыслах, я боюсь, что ты можешь действительно влюбиться в него, - Шиаза покачала головой, - ладно, пойдем подбирать тебе оптимальный наряд.
   С этими словами мы закопались в ряды шелков и бархата. В итоге был выбран "восточный", как я его про себя назвала наряд: легкие обтягивающие темно-коричневые брючки, золотая туника до середины бедра, и поверх что-то типа золотисто-красного халата до пят. Со стороны этот халатик и туника под ним выгладили как детали платья, и трудно было догадаться, что халат можно скинуть одним движением руки и оказаться в практичном одеянии. Сама Шиаза надела алое платье в пол, с широкими рукавами и небольшим декольте.
   Ужин был шикарен. В большой красивой зале с просто огромными окнами на одной из стен, выходящими на огни города, и гобеленом райского сада на другой, был накрыт обед, как минимум, на два десятка персон. Во главе стола сидел Рагнарант, по правую руку оказалось мое место, а по левую занял место Ализор. Шиаза села рядом с советником, бросив предупреждающий взгляд в ответ на мою мелькнувшую усмешку. Видимо, драконица всерьез задумалась над моими словами. Сам Ализор тоже бросил на меня смущенный взгляд, и еле подавил выползающую на губы радостную улыбку. Затем шли места для князей, по два с каждой стороны, а дальше восседала остальная драконья знать. Я невольно поежилась, и мой аппетит сделал мне ручкой. Зал был уже полон и все ожидали только нас. Я даже не удивилась, когда рядом со мной сел Аскотор, а со стороны Шиазы - Шермент. Слуги быстрой тенью мелькали среди гостей, наполняя бокалы. Рагнарант поднял свой бокал:
  - Друзья, я хочу поднять бокал за возвращение радости в мой дом. Сорок лет назад я горевал о потери дочери, сегодня же я праздную возвращение двух дочерей и внука. Асср!
  - Асср! Асср! - со всех сторон послышались громкие выкрики.
   Присутствующие выпили вино и несколько минут со всех сторон раздавались звуки поглощения невероятно вкусной пищи. Правда, мои робкие надежды на тихий и спокойный ужин не оправдались. Первой не выдержала Рашиза:
  - Княжна, как вам нравиться ваш новый дом?
  - Здесь очень красиво, - я постаралась вести себя как можно сдержаннее.
  - А где же вы до этого жили?
  - В Магической Академии. Кажется, отец уже говорил об этом,- я небрежно пожала плечами.
  - Вообще-то, я имела в виду время до Академии.
  - А это, леди Рашиза, секрет, - я мило улыбнулась драконице.
  - Поразительно, ваш отец даже никогда не упоминал о вас, - кажется, кто-то хочет вывести меня из себя?
  - Мой отец мудрый человек. Кстати, о вас он тоже ничего не упоминал, - еще одна милая улыбка, и тихий смех сидящего рядом Аскотора.
  - Князь сделал вас наследницей, значит, вы уже дракон? - этот вопрос задал мужчина в темно-зеленом.
  - Князь никогда не пойдет против своих же законов, - эта игра начала меня уже утомлять.
  - Леди, но вам же еще нет и пятидесяти, как же вы можете быть драконом? - а вот это уже вопрос с подвохом, но я сдержала скрежет зубов.
  - Леди, говорить о возрасте женщины, да еще в обществе и за столом - верх бестактности, - задавшая вопрос красивая драконица в ярко-оранжевом слегка покраснела, но замолчала.
   Остаток вечера прошел более-менее сносно. После небольшой отповеди еще одной не в меру любопытной драконицы о моей интимной жизни, все дружно переключились на Шиазу. Надо отдать должное, она подняла глаза и гордо на всех посмотрев, заявила, что ее личная жизнь не подходящая обеденная тема.
   Пытка обедом продолжалась около двух часов, пока Великий князь, извинившись, не оставил столь блистательное общество. Переглянувшись, мы с Шиазой дружно вскочили и чуть ли не бегом направились к выходу. Пусть это и было похоже на бегство, но желания быть растерзанными любопытными и бестактными драконами ни у одной из нас не было. Только вот добежать до своей комнаты мне не удалось.
  - Княжна!
   Я обернулась и увидела спешащую ко мне Рашизу с сыном. Вот с кем не хотелось общаться, так это с ними.
  - Княжна, куда же вы? Вы так быстро нас покинули! Княжна... А можно я буду звать вас Аэлин? Все-таки мы хоть и не близкие, но родственники. К сожалению не кровные, но так даже лучше, - она тараторила со скоростью звука, не давая времени опомниться, попутно, схватив меня за руку, и куда-то волоча. - Я Рашиза, а это мой сын Шархат. Надеюсь, мы подружимся. Давайте прямо сейчас пойдем в мои покои и поговорим, нам надо узнать друг друга получше...
  - Боюсь, это не возможно, - раздался за спиной голос Аскотора, - княжна обещала сегодняшний вечер уделить мне. Не так ли княжна?
   - Да, князь, простите, сегодня сумасшедший день. Рашиза, Шархат, была рада познакомиться, - и, не дожидаясь ответа, подхватила князя под руку. Уже поворачивая за угол, я бросила взгляд назад. Рашиза стояла, зло сузив глаза и сжав кулаки, а ее сын с видом бесконечной усталости и брезгливости смотрел нам в след.
  - Спасибо, князь.
  - За что?
  - За спасение моих нервных клеток.
  - Это вы о леди Рашизе и ее сыне? - усмехнулся Аскотор, уверенно ведя меня по коридорам замка, - я бы советовал вам остерегаться сию блистательную леди. Вы, наверно, знаете, что именно ее сын должен был быть признан наследником.
  - Да, знаю. Но теперь, вряд ли она сможет что-нибудь сделать, - покачала я головой.
   Значит, даже так... Рашиза и Шархат уже примеряли княжеское кресло, и, судя по всему, все об этом знали. А, следовательно, приспешников у них должно быть много, как и недовольных моим появлением.
  - Ну почему же? - Аскотор внимательно посмотрел на меня, - например, можно не дать вам вырастить дракона.
  - И как же она это сделает? - я не совсем понимала, куда ведет князь.
  - Например? Например, опоить вас приворотным зельем и оставить наедине с сыном. Вы ведь знаете закон.
  - Знаю, но при чем тут я?
  - Княжна, хотите правду? Я не верю, что вы дракон, никто не верит. Но мы не хотим видеть наследником Шархата. Он самовлюбленный и жестокий придурок. А за вас Раганарант, с мнением которого мы все считаемся. К тому же, мне понравилось, как вы себя вели на совете, да и за столом тоже. Так что не волнуйтесь, - и князь снисходительно улыбнулся, выводя меня на улицу.
  - Я что-то не поняла, князь, к чему все это? Если вы уверены, что я не дракон, и меня легко выбить из игры, зачем рассказывать мне о моей уязвимости? - мне стало резко некомфортно рядом с этим мужчиной.
  - Кажется, вы не внимательно слушали меня, - князь покачал головой, - по-моему, я все доступно объяснил. Вы меня устраиваете, и я хотел бы стать другом для наследницы, - Аскотор взял меня за руку и внимательно заглянул в глаза. Я полная дура, потому что не смогла отвести взгляд. Кажется, меня начало затягивать куда-то в глубину, дыхание сбилось и вырвалось судорожным выдохом, напугавшим меня. Именно это и отрезвило, и я заметила легкую улыбку превосходства на тонких губах. Другом, значит, решил стать?
  - Князь, кажется, вы предложили стать другом? - мой голос звучал несколько глухо, но твердо, - вот именно как другу я вам отвечаю - не стоит! Вы подвергли сомнению не только мои слова, но и слова Великого князя. Вы только что указали на мою беззащитность и предложили себя в качестве покровителя, только благодаря которому я могу не сойти с дистанции. После чего применили ко мне драконье обаяние, что недопустимо среди драконов. Что было бы следующим этапом? Ваша постель, князь? - я иронично усмехнулась, глядя на мужчину, мрачно изучающего меня. Да, может, я и сглупила, показав клыки и то, что могу стряхивать чары заведомо более опытного и сильного дракона, но в тот момент сдержаться я просто не смогла.
  - А вы сильнее и умнее, чем я предполагал. Я вас недооценил.
  - Это комплимент или скрытая угроза?
  - Хм... думаю, это зависит от вас, - он снова взял меня за руку и осторожно склонившись, не отводя взгляд, поцеловал запястье, - прошу прощенье за свое поведение. Княжна, ответьте мне на один вопрос. Поймите, это не праздное любопытство, но я должен знать. Вы дракон? Я имею в виду, вы уже оборачивались?
  - Не праздное говорите? А с чем оно связано, стоит ли делать на меня ставки? - я внимательно смотрела на дракона, а он на меня.
  - Давите на честность, княжна? - и, дождавшись моего утвердительного кивка, продолжил, - вы прекрасно знаете, что сейчас древнейшие расы на пороге войны. Если у драконов не будет наследника, готового в любой момент принять власть, мы уязвимы. Очень уязвимы. Стоит убрать Великого князя, и можно брать нас голыми руками. Вы мне симпатичны, хоть я вас и плохо знаю, но я редко ошибаюсь в людях. Вы умны, сильны, справедливы и целеустремленны. Вы сможете стать достойной княгиней. Если честно, вы сможете стать лучшей княгиней, чем Шиаза, и даже погибший сын Рагнаранта. Но это только при наличии дракона, а до этого еще минимум лет тридцать. А это, моя дорогая, слишком долго. Но с другой стороны, я не хочу видеть наследником Шархата. Признаться, я вообще не вижу достойных кандидатур. Поэтому, я предлагаю сделку. Вы становитесь моей женой, а я обещаю вам защиту и помогаю вырастить дракона. Я даже не притронусь к вам до первого вашего оборота. Видите, я говорю с вами абсолютно честно, ничего не скрывая. Через две недели будет бал, где можно будет объявить о помолвке. Я предлагаю вам выбор - свою защиту и покровительство, в обмен на вашу руку.
  - Князь... - я даже не знала, что сказать на это. Слишком быстро. Слишком прямо. Слишком напористо. Слишком... грязно для меня.
  - Аскотор, - он снова взял меня за руку, - я прошу вас называть меня Аскотор, не зависимо от вашего решения, я хочу быть вашим другом. Если даже вы не примете мое предложение, я обещаю, что не буду вам мешать и останусь другом, - угу, я уже поняла, но внешне постаралась ничем не выдать эмоций.
  - Спасибо, Аскотор, - я церемонно склонила голову, - такой друг как вы делает честь любому. И называйте меня Аэлин. Так будет честно, - я мило улыбнулась, стараясь сдержать мечущиеся мысли.
  - Благодарю, Аэлин, это честь для меня.
  - Отлично! Я подумаю над вашим предложением, а сейчас, Аскатор, вы обещали мне экскурсию по городу!
  - Конечно, Аэлин, - он слегка усмехнулся,- с удовольствием покажу прекрасной леди ее новые владения.
  - Только, князь, - я состроила щенячьи глазки, - прошу, никакой политики.
  - Уговорили, - хмыкнул мужчина, беря меня под руку.
   Оставшееся время мужчина честно выполнял роль гида. Он показал огромное количество интересных мест, рассказывал их историю и забавные случаи, шутил и был предельно галантен и вежлив. От прогулки я получила истинное удовольствие. Признаться честно, я в первый раз гуляла с умным, сильным, красивым мужчиной, который обращался со мной как принцессой и ни на что не намекал. Это было здорово. К концу прогулки я искренне задумалась над его предложением о замужестве. Уже у дверей в мои покои, он галантно поцеловал мне руку и, ничего не говоря, оставил одну.
  Вздохнув, я зашла к себе, где меня уже ждала Шиаза.
  - Ну, как погуляла? - ехидно спросила драконица.
  - Чудесно, - искренне улыбнулась я, стараясь не вспоминать начало этой самой прогулки. - Аскотор просто замечательный гид. Он мне столько показал и рассказал...
  - Так... - "сестренка" слегка нахмурилась, - а поподробнее, я надеюсь, ты глупостей не наделала? И давай по-порядку. Тебя ведь сначала Рашиза с Шахратом задержали?
  - Ага, - усмехнулась я и рассказала ей все по порядку.
  
  - ДА... - протянула она в конце, - класс! И что дальше?
  - Дальше? А дальше, если я правильно поняла Аскотора, то на меня начнут охоту все особи мужского пола, не желающие видеть меня наследницей или желающие сами стать членами княжеской семьи. Знаешь, - я покачала головой, - я либо должна показать всем, что я дракон, либо бегать от всех. А предложение князя... Если честно, он мне понравился. То есть я имею в виду просто как мужчину, и если не вспоминать причин, побудивших его быть внимательным и галантным. Если бы только не одно но! Ему я не нужна. Да и я его не люблю. А связать жизнь ради власти... К тому же я не уверена, что он меня не грохнет, после свадебки, - я криво усмехнулась.
  - Грохнет? Ну и словечки, - Шиаза улыбнулась, - едва ли он тебя грохнет, как ты выразилась, во всяком случае, пока отец жив. Но счастливой ты вряд ли будешь. У драконов, как и всех древних, брак заключается только один раз, а жить с тем, в ком ты всегда будешь сомневаться, тяжело. Поверь, лучше по расчету, чем ждать ножа в спину. А вот если он станет тебе другом, то это здорово, может со временем у вас что-нибудь и получиться. Ладно, отдыхай, сестренка. Ближайшее время будет напряженным, - с легкой улыбкой Шиаза оставила меня одну.
   Уже ночью я еще раз вспомнила весь сегодняшний день, пытаясь привести мысли в порядок. Итак, во-первых, угроза войны действительно реальна, но затевают все явно не эльфы. Во-вторых, Шагнир. Этот тупой дракон, может, и не предатель, но явно ищет драку, что не есть хорошо. В-третьих, своим появлением я крупно расстроила планы Рашизы и Шархата, а, значит, от этой парочки можно ожидать всего, что угодно. В-четвертых, больше половины меня считают малолетней дурочкой, которая ничего не может и с которой легко справиться, и воспринимают только как альтернативу Шархату. Это привело меня к пункту номер пять, а именно к Аскотору. Что ж, мужчина был предельно честен, заявляя, что, кроме как ради трона, я его не интересую, но он постарается этого не показывать. Неприятно, однако. Грустно усмехнувшись, я повернулась набок. Прямо в раскрытое окно светила полная луна, осыпая серебром темную комнату. Когда-то, очень давно, я лежала на земле, в лесу, одна и смотрела на такую же яркую луну. Кто бы мог подумать, что буквально через день моя жизнь так круто повернется... в ответ на эти мысли в памяти всплыло еще одно имя - Калим. Попыталась представить его лицо, и не смогла. Только теплые карие глаза под черной челкой...
  Глава 16
  
   Эти две недели до бала превратились в сплошной кошмар. Начиная с первого дня, я была вынуждена участвовать во всех завтраках, обедах и ужинах, не говоря уже о том, что каждый считал своим долгом лично познакомиться со мной и провести разъяснительную беседу. Драконье общество решило проверить меня на выносливость, и я уже на третий день готова была устроить небольшой геноцид. Стоило мне выйти в сад, как меня тут же окружала толпа малолетних дракониц, каждая из которых была старше меня раза в два, и начинали старательно набиваться в мои подруги. Потом появлялись женщины постарше, которых интересовала моя личная жизнь, жизнь Шиазы и самого Великого князя, ну и заодно часть из них тщательно сватали своих сыновей. Дело обычно заканчивалось тем, что я позорно убегала куда-нибудь, забиваясь в угол и старательно успокаиваясь. Где меня тут же отлавливал очередной лорд, все мечты которого сводились к демонстрации коллекции своих драгоценностей или картин, которые почему-то все держали в спальне, и именно под подушкой!
   В итоге, за эти две недели я каждый день получала не менее десяти подарков с приворотным зельем. Я уже есть боялась! В стакане воды, в соке, в вине, в десерте, в соусе, мясной подливе. Ужас! Прежде чем положить что-либо в рот, приходилось каждый раз каждый предмет магически сканировать. В итоге, я оставалась голодной, что только сильнее меня раздражало. Правда, это началось после того, как в течение первого дня шестерым лордам пришлось убедиться, что драконье обаяние на меня, увы, не действует. Шиаза, наблюдая мой бег по пересеченной местности, просто угорала, и на все мои жалобы отвечала, что я сама виновата. Видите ли, я слишком мягко повела себя в начале, а не показала, кто я есть. Поразмыслив, я пришла к мысли, что сестренка права, и на следующий день, приняв для храбрости бокал крепкого вина, добровольно спустилась в сад. Мне хватило десяти минут пребывания там, чтобы одновременно и удовлетворить любопытство девушек и указать им пределы поведения. А вот с барышнями постарше пришлось тяжелее. Они были уверены, что малолетка-княжна не может соревноваться с ними в хитрости и остроумии. Да щасссс...!
  
  - Дорогая, поверьте, опытной женщине - главное - это удачный брак, - продолжала разглагольствовать одна.
  - Угу, только если сама леди ничего из себя не представляет. Поверьте, для княжны главное - это благополучие ее народа. Кстати, а опытная это в каком смысле? В плане возраста или количества мужчин? И сколько надо, чтобы считать себя опытной? А то как бы в другой разряд не перейти, - и улыбочка.
  
  - Миледи, а вы каких мужчин предпочитаете?
  - Умных!
  - Значит, красота для вас не главное?
  - Красивой женщине хватит и собственной красоты.
  - А ума собственного не хватит?
  - А ума, милочка, много не бывает! Бывает только его не достаток!
  
  - Ох, наша маленькая княжна, вы так юны и неопытны, неужели не боитесь взваливать на себя такую ношу?
  - Во мне кровь правителей. Я не боюсь ответственности за принятые решения.
  - Но вы даже не дракон! Вам не кажется, что есть более достойные кандидатуры?
  - Нет. Но если есть такие, кто так считает, могу предложить магическую дуэль. Не хотите попробовать? - оскалилась я формирую на руке с отросшими золотыми когтями и разноцветной чешуей двойную сферу огня и хаоса. А это не каждый взрослый дракон может, однако!
  
   Дальше было хуже, но уже через полчаса ко мне обращались только на "вы" и княжна, а не деточка, девочка, малышка и т.д., и больше никаких невежливых вопросов. С мужчинами оказалось сложнее... Рагнарант не хотел, чтобы я показывала, что могу в плане магии и умения обращаться с оружием, но больше даже он не выдержал. Мне пришлось демонстративно выпить при всех кубок приворотного зелья, чтобы желающие перестали портить мне аппетит. Это, как ни странно, подействовало, но потом они поменяли тактику. Теперь вместо заминированных презентов, молодые лорды стали ставить на свое обаяние, остроумие и силу. Уж не знаю, по какому принципу или этикету они все это вытворяли, но хриплые серенады под окном в два часа ночи или попытки рассмешить пошло-бородатыми анекдотами, я воспринимала еще хуже, чем приглашения на балкон или беседку и шептание на ушко, какой большой у него...потенциал. Ужас!!!!!!!
   К кошмару межличностных отношений, как я называла все это, добавились ежедневные тренировки, уроки танцев и этикета, магии, экономики, юриспруденции. К концу дня голова просто раскалывалась, а надо было еще идти на выматывающий нервы ужин. А после ужина мы с Шиазой накрывались пологом невидимости и гуляли по коридорам и залам дворца. Кстати, полезное занятие, чтобы узнать о себе много нового. Удивительно, но сильных магов среди драконов оказалось не так много, как я думала.
  - Ой, Аэлин, я не могу, - Шиаза упала на кровать, - мало сильных магов?! Лин, это не магов сильных мало, это у тебя сила четырех драконов, да еще и человеческая магия. У тебя изначально силы больше, плюс ты еще постоянно тренируешься.
   Подумав, я пришла к выводу, что она права, и продолжила тренировки. Теперь я могла стоять рядом с группой драконов, и никто ни о чем не догадывался.
   Время праздника приближалось. Всем государствам были разосланы приглашения, по дворцу бегали слуги, украшая залы и приводя в порядок комнаты. Со всех концов Шакризарда привозили фрукты, мясо, деликатесы, вина, цветы и украшения. Попутно шла примерка моего праздничного платья. Этим процессом руководила Шиаза. Она настояла на фасоне и тканях, и ничего мне не показывая, утверждая, что это сюрприз.
   День "Х" настал. С утра меня трясло, так, что Шиаза принесла мне успокоительный отвар. Стоя в тени на большом балконе, мы наблюдали за приезжающими гостями. Приехали все: эльфы, дроу, метаморфы, гномы, эссиры, люди. Шиаза шепотом рассказывала о тех, кого знала, но большинство лиц было под капюшонами.
  - Надо же, - Шиаза покачала головой, - приехали все, и не просто посольства, а правители с наследниками. Что-то мне это не нравиться.
   Мне это тоже не нравилось, очень не нравилось, и успокоившиеся нервы вновь пошли в пляску.
  - Ладно, - Шиаза внимательно глянула на меня, - сейчас пойдем пообедаем, потом спать, затем ванна и начнем приводить себя в порядок, ужин, одеваться и бал.
  - А ужинать зачем? Нас что, кормить не будут?
  - Не, - драконица засмеялась, - на таких балах не едят. Будут напитки, закуски, сладости и фрукты, но не полноценный ужин. Он будет завтра. А сегодня праздник, представление тебя как будущей правительницы. Это событие.
   Бал был назначен на семь часов, и в шесть принесли платье. Это был шедевр! Такой красоты я никогда не видела - легкое, сверкающее, струящееся по фигуре. Оно было всех четырех оттенков - золотой, алый, переходящий в бордовый и становящийся к низу фиолетовым. Глубокий вырез на груди и корсет с золотой паутинкой в виде расправившего крылья летящего дракона, широкие разрезные с таким же переливом цветов рукава, под которыми мои руки были покрыты золотой сеточкой. Высокая прическа, украшенная золотой диадемой с россыпью брильянтов, в центре которой был четырехугольник из рубина, александрита, аметиста и солнечного алмаза, в ушах золотые серьги. Ко всему этому Шиаза наложила на меня легкий макияж, подчеркивающий необычный для драконов зеленый цвет глаз. В зеркало на меня смотрела сказочная принцесса, и я никак не могла поверить, что это все-таки я. Где-то на краю сознания всплыл совершенно другой образ милой скромной девушки, но тут же пропал, поглощенный взрывом эмоций и красок. Тихо подошедшая сзади Шиаза в алом платье, расшитом золотыми цветами и украшенным пылающими рубинами, с ее рыжевато-каштановой копной смотрелась потрясающе.
  - Ты красавица, Аэлин, - прошептала она, кладя руки мне на плечи, - и сегодня твой день. Я счастлива, что судьба свела нас. Знаешь, после того как погиб брат, и я стала наследницей... я сбежала, потому что испугалась ответственности. Я никогда не хотела этого, я очень боялась... Я никому не говорила этого... А ты... Ты истинная княжна, ты не сломалась. Ты будущее нашего народа.
  - Спасибо, Шиаза, - я повернулась к девушке и порывисто обняла ее, - но я тоже боюсь, и я тоже не хотела такой ответственности.
  - Я знаю, сестренка, я знаю. Именно поэтому ты будешь лучшей княгиней в истории драконов. Ну, все, улыбнись, нам пора, - она сжала мою холодную ладонь.
  
  ***
   Зал сверкал всеми красками. Магические шары дарили таинственное мерцание, которое отражалось от драгоценных камней и полированного хрусталя. И на фоне этой роскоши живые цветы выглядели как островки свежести и жизни. Я осмотрела зал. Кого здесь только не было. Низкие толстенькие гномы в праздничных доспехах с широкими клиньями бород, правда, ни одной гномы я так и не увидела. Человеческие мужчины и женщины в пышных и аляпистых одеждах, заставивших невольно поморщиться. Среди людей больше половины были далеко не в лучшей форме, да еще эта вульгарность. Они что думают, чем больше драгоценностей они на себя нацепили, тем лучше? Правда, было и несколько довольно симпатичных молодых барышень, которых явно привезли с марьяжными целями. Потом я заметила метаморфов. Они отличались от людей, поджарыми фигурами и однотонными, темными одеждами древесных и лесных оттенков. Драконы, как обычно, одетые в цвет своей чешуи. Большинство из присутствующих я уже хорошо знала. А вот эссиры меня потрясли. В Академии я была знакома с несколькими, но тут... Я поняла, что те, кого я знала - дети. Стоящие передо мной экземпляры были просто фантастика. Хотелось кинуться на шею к любому и потребовать немедленного выполнения всех эротических фантазий. Они были практически раздеты, даже женщины. Топики и юбки на бедрах с разрезами от украшенных драгоценностями поясов. Дабы соблюсти приличия и мужчины, и женщины накинули на себя тонкие сетчатые халатики, которые ничего не скрывали. В конце я увидела стоящих рядом эльфов и среди них несколько дроу. Я присмотрелась, и к своей радости увидела среди холодных и высокомерных эльфиек Вистариэль. Я уже хотела броситься к подруге, когда увидела ЕГО. НЕ МОЖЕТ БЫТЬ! Среди толпы великолепных мужчин и женщин на дальней стороне зала был ОН!!! Привет из прошлой жизни. Совершенный, красивый, уверенный в себе эльф, из-за которого погиб Калим, эльф, из-за которого я почти умерла и потеряла шанс вернуться к семье! Кажется, я перестала дышать. И боль... боль от унижения, боль изможденного болезнью тела, боль от пожирающего душу страха, боль от рваных ран оборотня, боль от вины, что не смогла спасти... боль утраты Калима, надежды, семьи... просто боль, сплошная, неконтролируемая боль, которую столько лет сдерживала где-то внутри прорвалась хрипящими звуками, задыхающегося человека.
  - Аэлин, Аэлин, - Шиаза обеспокоенно дергала меня за рукав, - да что с тобой! Прекращай себя так вести! Я, конечно, понимаю, что Дантариониэль невероятно красив, но может не стоит так открыто на него пялиться! Он уже на тебя смотрит, - драконица под конец зашипела, но в этот момент мне было все равно.
  - Шиаза, ты не понимаешь, - я еле говорила, - это он!
  - Ты о чем?
  - Он! Эльф, из-за которого погиб Калим, и я...
  - Что? - Шиаза шокировано смотрела на меня, а потом медленно перевела взгляд на эльфа.
   Я так и стояла, не отводя взгляд. Кулаки сжались, и появившиеся когти царапали в кровь ладони, но я уже этого не замечала. Сжав челюсти, я даже не почувствовала как клыки поранили губу. В голове билась только одна мысль: Убить! Наверно, что-то произошло с лицом, потому что эльф недоуменно вскинул бровь, а Шиаза резко дернула меня за руку, заставляя отвернуться, и всунула бокал с чем-то, вкус чего я даже не опознала.
  - Успокойся! Аэлин, сестренка, держи себя в руках! Проклятье! Кто бы подумал, что Дантариониэль такая мразь! Надо предупредить отца! Главное, чтобы он не догадался, кто ты! Аэлин, - Шиаза потрясенно уставилась на мои руки уже перешедшие в трансформацию, - девочка, не надо! Прошу тебя! О чем ты думаешь?
  - Как убить его. Шиаза, - я тяжело вздохнула, услышав ее испуганный вздох, - не волнуйся, здесь я это делать не буду. Ты знаешь, кто он?
  - Да. Но убить его у тебя не получиться. Это Дантариониэль орт Торнент вирт Малионэль зорт Кассиоренда. Эльфийский принц. Его мать, наследная эльфийская принцесса, умерла, точнее ее отравили, когда он еще не достиг совершеннолетия, и ее брат стал правителем. А отец - брат Повелителя эссиров. Он полукровка. Ему шестьсот тридцать шесть лет. И один из самых сильных магов и воинов последние лет пятьсот. Очень силен физически. Есть способности к стихии, но он это не афиширует, так что о силах, перешедших от отца, мало кто знает. Красив, даже по меркам древних рас, но серьезных отношений ни с кем не было. Может из-за того, что он наполовину эссир, а у них это, сама знаешь, как. Аэлин, будь осторожна!
  - Я поняла, - кивнула я, мрачно разглядывая эльфа. Эта сволочь, понимающе кивнула, глядя, как Шиаза мне что-то объясняет. Лениво улыбнувшись, он отсалютовал бокалом вина. Я буквально зашипела от такой наглости и самоуверенности. Вскинув бровь, я холодно глянула на него, скривив пренебрежительно губы, и, не спеша, отвернулась. Эта пантомима отняла у меня последние силы, и меня буквально трясло.
  - Аэлин, - чьи-то руки ласково обняли меня, - привет, какая ты красавица!
  - Сэт! - я увидела смеющиеся глаза друга. Порывисто обняв друга, я уткнулась ему в плечо. Он, как глоток свежего воздуха. Поддержка друга мне сейчас была просто необходима, - тебя послушать, так обычно я уродина.
  - Ну, вообще-то, большую часть времени так и было, - скривился Сэтелик.
  - Что?!
  - Все! - он шуточно поднял руки, - молчу! Ты всегда была красавица, а сейчас просто мечта!
  - Так-то лучше, - смилостивилась я, и, не удержавшись, снова обняла друга, - как я рада тебя видеть! Я так соскучилась!
  - Я тоже, малышка, - он ласково погладил меня по спине. - Согласиться ли леди потанцевать со мной?
   Весело усмехаясь, он увлек меня в центр танцующих. Радость от встречи с Сэтом помогла взять себя в руки, хоть облегчения я и не почувствовала. Нет... Этот день испортить ему не удастся. Встряхнув головой, я попыталась отвлечься. Теперь-то я знаю, кто он, и смогу потом все тщательно обдумать. А сегодня у меня праздник!
  
  Дантариониэль
  
   Я стоял посреди богато украшенного тронного зала Шакризарда и лениво рассматривал присутствующих. Две недели назад Великий князь лично связался с дядей и пригласил на представление наследника. Неужели им все-таки станет этот придурок Шархат. Черт! У него самомнение просто зашкаливает и вести дела с ним возможно, но, зато, он умом не блещет, что можно будет использовать. Только кузину жалко. Самаэль взял с собой Вистариэль в надежде уговорить Рагнаранта на брак между ними. Другого выбора нет. Угроза войны уж слишком очевидна и близка, и если, как он говорит, это провокация, то брак единственная возможность сохранить в ближайшее время мир. А вот если он откажется, то выводы очевидны...
  - О чем задумался? - сзади тихо подошел Ликаэль, - выбираешь себе девицу на вечер?
  - Вообще-то я думал о Вистариэль и сложившейся ситуации. Но твое предложения интереснее, - усмехнулся я, - только вот выбор все меньше и меньше.
  - Точно, - усмехнулся брат, оглядывая зал, - особенно с твоими аппетитами не опробованных здесь практически нет. Хотя... Смотри-ка какая малышка, - брат кивнул в сторону девушки, стоящей у двери и не отрывающей от меня взгляд, - точно новенькая, скорее всего из молодых дракониц, но раз здесь, то уже можно, - подмигнул Ликаэль, - и на тебя смотрит, как будто съесть хочет.
   Я пригляделся к девушке. Молодая, я ни разу ее не встречал, значит ей не больше сотни, довольно симпатичная, с золотисто-рыжеватыми волосами, невысокая, с нетипичными для драконов зелеными глазами. Да и внешность для дракона слишком мягкая, нежная... Странно, ее нельзя назвать красавицей, здесь половина женщин превосходят ее красотой, но в тоже время, чем больше на нее смотришь, тем привлекательнее она становиться. Ее красота не утомляет, а наоборот, словно привязывает. Я встряхнул головой, отгоняя наваждение. Странная она какая-то. Смотрит, не отрываясь, руки в кулаки сжала, ого, вон и когти, и, правда, съесть хочет. Девушка рядом что-то начала ей говорить, дергая за рукав. Опа! Так это Шиаза! Она вернулась! Неужели именно она будет наследницей? Хотя нет, по закону она больше не может наследовать. Ладно, скоро узнаем... Я приподнял бокал, отсалютовав девушке. Ее реакция стала для меня неожиданной. Вместо того, чтобы кокетливо опустить глазки и улыбнуться, ну на крайний случай сделать ответный жест, она прищурила глаза, сжала руки в кулаки и, задрав подбородок, отвернулась.
  - Я что-то не понял. Тебя что, послали? - Ликаэль, следивший за нашей пантомимой, удивленно посмотрел на меня.
  - Хм... Похоже, что да.
  - С чего бы? Или ты уже с ней был?
  - Да нет...- я задумался. В том, что раньше с ней не спал, я был уверен, хотя что-то в ней было знакомым... - нет, точно не спал.
  - Ну, тогда, теряешь квалификацию, - засмеялся кузен, - в первый раз вижу, чтобы девушка на тебя так отреагировала. Обычно хватает одного взгляда, чтобы она сама прибежала к тебе. Смотри, а она времени не теряет.
   Я мрачно смотрел, как девушка радостно улыбается и обнимается с парнем. Его я знал, один из сыновей старейшины метаморфов. Молодой, сильный, умный, в этом году закончил Магическую Академию. Хм... Может, они там познакомились, надо будет у Вистариэль или Яраэля спросить. А парочка уже во всю кружилась по танцевальной площадке, о чем-то смеясь.
  - Поздравляю, тебе предпочли метаморфа-малолетку, - Ликаэль продолжал лыбиться, - смотри, как бы в одиночестве сегодня ночевать не пришлось.
  - Спорим, она будет моя, - азарт и любопытство заиграли в крови.
  - Идет! На что?
  - На твой кинжал для метаний с рубином.
  - Хорошо! А если ты проиграешь, тогда месяц целибата.
  - Ты издеваешься? - уставился я на тихонько посмеивающегося кузена, - ладно, но тогда время даешь до отъезда. Она изначально ко мне не адекватна, - прервал я его возражения.
  - Ладно. Но тогда, если не получиться - два месяца.
  - По рукам, - мы заулыбались друг другу. Повернувшись, я увидел, что танец закончился, и девушка уже мило беседует с метаморфом и Вистариэль. Предвкушая игру, я направился к ним, не обращая внимания на строящих мне глазки дам.
   - Кузина, - я улыбнулся, прерывая оживленную беседу и смотря в сузившиеся глаза девушки, - я и не знал, что у тебя есть столь очаровательные друзья. Не познакомишь? - голос стал практически мурлыкающим, и я, выразительно глянув на Вист, перевел взгляд на зеленоглазку, которая сжала губы и смотрела на меня с непонятной ненавистью.
  - Конечно. Знакомьтесь, это принц Дантариониэль орт Торнент вирт Малионэль зорт Кассиоренда. А это мои друзья из Академии. Лорд Сэтелик де Азорт, - парень слегка наклонил голову, - и, - Виста слегка замялась, - леди Аэлин шарр Аттера, - девушка медленно, не отводя глаз, кивнула. Шарр Аттера? Хм.. Значит родственница самого Великого князя, вот почему с ней рядом была Шиаза..
  - Очень рад знакомству. Леди, позвольте пригласить вас на танец, - я галантно протянул ей руку.
  - Прошу прощенья, принц, - девушка ехидно улыбнулась, - но этот танец я обещала лорду Сэтелику, - судя по удивленным взглядам кузины и метаморфа, придумала она это только что, чтобы отказаться от танца со мной. Интересно...
  - Хорошо, Аэлин, - протянул я, пробуя ее имя на вкус, я тоже мог играть в эти игры, - тогда следующий танец мой, - и слегка поклонившись, отошел от них, не давая возразить. Спиной я чувствовал ее яростный взгляд, и улыбнулся ее наивности. Нет, девочка, я привык выигрывать. Ты еще будешь умолять меня и о танце, и о ...
  - Милорд, как я рада, что вы здесь, - я повернулся и увидел драконицу в ядовито-салатовом платье. Кажется, пару лет назад, я неплохо провел с ней время. Только вот она сильно желала стать следующей эльфийской принцессой. Жуть...
  - Леди, счастлив видеть вас, - я легко прикоснулся губами к ее руке, - вы как всегда бесподобны. Потанцуем? - я, приглашающее, подал ей руку.
  - Кстати, леди, не раскроете мне страшную тайну, кто же объявят наследником?
  - Милорд, это секрет! - она кокетливо улыбнулась.
  - А леди не сможет мне его открыть? - я лениво улыбнулся, удовлетворенно замечая, как сильнее забилось сердце девушки, и она судорожно облизнула губы. Все-таки навыки я не растерял.
  - Прошу прощенья, мой принц, но Великий князь держит это в секрете. Это главная тайна сегодняшнего вечера.
  - Жаль, леди, - в этот момент музыка закончилась, и коротко поклонившись, я направился в сторону своей зеленоглазки.
  - Леди Аэлин, - я оказался у нее за спиной, прежде чем она успела сбежать, - этот танец мой, - я выразительно глянул на ее партнера. Метаморф, посмотрел на меня и перевел взгляд на девушку. Я увидел ее легкий кивок, после чего он отпустил ее и отошел. Аэлин повернулась ко мне с вежливой улыбкой, ничуть не убедившей меня. Усмехнувшись, я притянул ее к себе. Это было несколько не по этикету, но мне было плевать. К тому же на мое счастье заиграл валитор, танец любви, чувственности, самый эротичный танец, когда партнер ни на секунду не отпускает партнершу.
  - Аэлин, кажется, это знак, - улыбнулся я, наклоняясь к ушку девушки. Она слегка вздрогнула и попыталась отстраниться, но я не позволил, прижимая ее к себе еще плотнее. Вздохнул и почувствовал ее аромат. Он был сногсшибателен. Запах грозы и дождевой свежести, и на его фоне тонкий аромат цветущей на восходе алианы - эльфийское дерево, распускающееся ранней осенью. Мое любимое дерево. Дерево надежды и радости, как я его называл. От ее запаха, у меня слегка закружилась голова, - что же вы молчите, Аэлин?
  - А что я должна сказать? - девушка пожала плечами, даже не глядя на меня, - я не вижу здесь никакого знака.
  - Да? Вы знаете, что это за танец? - пришлось наклониться, чтобы шептать ей на ушко. Девушка доставала мне едва до подбородка. - Это танец любви. Мы с вами танцуем первый раз, и сразу этот танец, - я улыбнулся, увидев, как она вздрогнула, когда я задел губами мочку уха.
  - Вы говорите это всем девушкам? - она иронично усмехнулась, и в первый раз подняла глаза. Изумруды. Ее глаза были как изумруды, но по внутреннему краю радужки был практически незаметный золотой ободок.
  - Нет, ты первая, - я чувственно улыбнулся, следя за ее реакцией. На мгновение ее зрачки расширились, но в следующую секунду она нахмурилась и отвернулась.
  -Да вы что! А сколько тогда было нулевых? - ехидна, а не девушка, я не выдержал и засмеялся.
  - Леди, вы чудо! Позвольте, мне называть вас Аэлин? - я коснулся губами ее щеки.
  - Принц, вы забываетесь, - девушка нахмурилась и попыталась вырваться.
  - Я могу забыть многое, но тебя Аэлин, - что за бред я несу? Но вырваться ей не позволил, - я просто поражен твоей красотой.
  - Я не давала разрешения обращаться ко мне на "ты", - она рванула руку и выразительно посмотрела на меня, - танец окончен, милорд.
  - Танец - да, но я надеюсь, что наша беседа еще нет. Леди, может, пройдемте на балкон и, возможно, я заслужу право обращаться к вам по имени, - я слегка сжал ее пальцы.
  - Простите милорд, но у меня нет такого желания.
  - Леди, как только мы окажемся вдвоем, оно у вас сразу появиться. Поверьте, вы не пожалеете.
  - Правда? И с чего же такая уверенность? - я увидел, что девчонка начала откровенно злиться.
  - Проверенно опытным путем, - откровенно усмехнулся, слегка проведя языком по губам. - Цените, вам выпал такой шанс...
  - И часто проверяли? - выражение ее лица мне не понравилось, да и вообще беседа стала раздражать. Сколько можно ломаться? Ведь сама тает от каждого прикосновения.
  - Достаточно.
  - Знаете, милорд, - голос так и сочился ядом, - но подержанные вещи меня не прельщают. Качество падает, износ сильный, потрепанный внешний вид, вирусные инфекции... Ну, вы понимаете, - в конце она так мило улыбалась, что мне захотелось ее придушить. Да что она себе позволяет. Малолетняя дрянь!
  - И как это понимать? - я схватил ее руку и сильно сжал. Зрачки девчонки на мгновение расширились, и она резко набрала воздух, но улыбаться так и не перестала, - вы назвали меня подержанным и потрепанным? Я не ошибся, леди, - последнее слово я буквально выплюнул.
  - Это вы сами сказали, милорд, - гадюка, да и только, - а теперь отпустите мою руку, пока не пришлось вас позорить, или вы каждый раз подобным образом заставляете женщин беседовать с вами? - она изогнула бровь и ехидно ухмыльнулась, а я еле сдержался, чтобы не поучить ее манерам. Но не здесь... Стерва!
   Наклонившись, я поцеловал внутреннюю сторону запястья, и почувствовал, как она вздрогнула, и сердце забилось сильнее. Ничего не говоря, я развернулся и оставил ее одну, внутреннее шипя как камышовый кот.
  - Ну как? - Ликаэль уже тут как тут.
  - Превосходно, - я злобно улыбнулся, - это будет интересно.
  - Рад за тебя, братец. И перестань так лыбиться, ты меня пугаешь, - внимательно посмотрев на меня, он удивленно вскинул бровь, - неужели все так запущенно?
  - Превосходно, - повторяюсь, однако. Я облизнулся. - Стерва, но умна и красива, а от ее запаха у меня крышу сносит. И она меня действительно ненавидит, - я нахмурился, - интересно только почему. Но! - я улыбнулся снова, - она на меня реагирует. Значит, просто надо постараться, а уж потом эта кошка будет выпускать коготки только тогда, когда я захочу и куда захочу, - я так похабно усмехнулся своим мыслям, о том, как она будет отрабатывать свое наказание, что у нескольких дам неподалеку сбилось сердцебиение.
  - Развлекаетесь ребятки, - к нам неслышно подошел Владыка Самаэль, - или как всегда соблазняете всех женщин в радиусе видимости? - эльфийский правитель смотрел на нас со смесью гордости и легкой укоризны, - только с драконицами поосторожнее, умоляю!
  - Отец, мы всегда осторожны, - Ликаэль усмехнулся, и подмигнул мне.
  - Данте, а твой отец не явился?
  - Нет, сегодня прибыл сам Повелитель, а отец остался его замещать.
  -Тихо, - Владыка сделал жест, призывающий к молчанию, когда на постамент поднялся Великий князь, - сейчас объявят.
  - Господа, леди, лорды, друзья, - с тронного постамента раздался голос Великого князя, - прошу минуту внимания. Сегодня я пригласил вас всех, чтобы поделиться своей радостью и объявить наследника. Но, сперва, я хочу сказать, что моя дочь Шиаза шарр Аттера вернулась в наш дом и не одна. Вместе с ней в клан Алого Заката вошел мой внук Лазард шарр Аттера Сантор. Он еще молод и не достиг совершеннолетия, поэтому сейчас отсутствует на празднике. - Князь на секунду замолчал и перевел дыхание - А теперь, раскроется тайна сегодняшнего вечера. Позвольте представить вам моего наследника, истинного дракона клана Алого Заката, полновластную княжну Шакризарда - Аэлин шарр Аттера Сантор, - в этот момент на сцену поднялась моя зеленоглазая змейка. По залу прокатился вздох изумления. Княжна?! Она наследница!!! Я смотрел на нее, не отводя взгляд. Рядом судорожно вздохнул Владыка и присвистнул Ликаэль. Конец!!!
  Глава 17
  
   Я судорожно пыталась прийти в себя. Этот танец, разговор, его прикосновения... Боже! Я и забыла, как он красив, а его аромат - темный, тяжелый, мужской... Я впервые в жизни чувствовала такое возбуждение, словно вот он, мой мужчина, моя вторая половинка. Я тяжело вздохнула. Но почему именно так... Я бросила быстрый взгляд в зал. Он не спеша потягивал вино из бокала и разговаривал с каким-то эльфом. Пожалуй, он действительно выделялся. Легкий оттенок кожи, контраст серебристых волос и темных жемчужных глаз, более массивная фигура с широкими плечами, при гибкости эльфа. Он вобрал в себя лучшее и от эльфов, и от эссиров. Во всяком случае в отношении внешности... А вот самовлюбленность, самомнение и высокомерие просто бесили. Он меня почтил своим вниманием - вот спасибо! Царь, просто царь! РРррр!
  - Аэлин, - сзади возникла Шиаза, - перестань пугать гостей. Пойдем, сейчас отец тебя представит. Ты что такая?
  - Ничего, просто пообщалась с этой сволочью.
  - Ты о Дантариониэле? - Шиаза округлила глаза. - Надеюсь, ты ничего не сказала?
  - Не волнуйся. Просто его высочество сделали мне одолжение, обратив на меня внимание, - я уже шипела как рассерженная кошка.
  - Хм... А чего ты ожидала? Он привык, что за ним толпой носятся все от пятнадцати до бесконечности. И любая готова отдать все за одну только ночь. И, даже, несмотря на то, что потом он ведет себя так, как будто не знаком - все хотят испытать это еще раз. Говорят, что лучше ни с кем никогда не было.
  - Шиаза, - я подозрительно посмотрела на драконицу, - а ты сама... ну, с ним...
  - Нет, - она легко усмехнулась, - когда я увидела его в первый раз, я была несовершеннолетней, а потом, уже когда была влюблена, после встречи с Ашортом. Ладно, идем. Отца я предупредила, что это именно он. Не волнуйся.
   Мы стояли в тени, наблюдая за залом. Речь Рагнаранта я вообще не слышала, наблюдая только за Дантариониэлем. Я смотрела на него, а вспоминала Калима. Этот эльф перевернул всю мою жизнь. Сердце сжало, а глаза невольно защипало. Что делать? Я должна его ненавидеть, должна отомстить. Должна! Ради, Калима...
  - Аэлин, иди, - Шиаза толкнула меня вперед, и я поднялась на помост.
   Зал ахнул. Видимо такого не ожидал никто. Медленно я обвела всех взглядом. Ну что же, шоу удалось.
  - Асср! Асср! Асср! - первый выкрик, по-моему, сделал Ализор, а затем его подхватили остальные. Постояв еще несколько минут, Рагнарант подал мне руку, и мы спустились в зал.
  - Могу, я пригласить княжну на танец, - к нам подошел Аскотор. Быстрый кивок князя, и я подаю дракону руку.
  - Ну как ты себя чувствуешь, Аэлин? - тихий насмешливый голос раздался над ухом.
  - Как выставочный экспонат в музее, - я криво улыбнулась, чувствуя на себе несколько десятков глаз.
  - Привыкайте, теперь так будет постоянно. Аэлин, ты подумала над моим предложением?
  - Да, - так и знала, что просто забыть об этом не удастся.
  - И?
  - Нет, князь. Ничего хорошего из этого не выйдет. Позволь мне объяснить, - поспешила добавить, видя, как меняется выражение его лица. - Дело в том, что я не смогу жить с человеком, ожидая каждый день его предательства. Подожди, дай я закончу, - я прервала его возражения, - пойми меня правильно. Я тебя не знаю, ты для меня чужой человек, то есть дракон. Но приходишь ко мне через час после знакомства и говоришь, что ты единственный кандидат на место Великого князя, в случае его преждевременной гибели. Меня ты в серьез вообще не воспринимаешь, не испытываешь ко мне никаких чувств, но тебя это мало заботит. А ведь браки у драконов совершаются только один раз. Ты видный и зрелый мужчина, и как ты сам говоришь, не собираешься меня трогать еще лет двадцать. Целибат блюсти будешь? Конечно же, нет. А измена, это тоже предательство. А если ты полюбишь кого-нибудь, что тогда? Прости, но я не могу так рисковать. Возможно, потом, когда мы хотя бы лучше узнаем друг друга, - и я выжидательно посмотрела на него. Лицо дракона не отражало никаких эмоций, но я чувствовала, что ему не понравилась моя речь, - князь?
  - И ты не боишься?
  - Если ты о потере дракона, то нет. Я действительно дракон, хоть ты и не веришь. К тому же, ты обещал стать моим другом не зависимо от моего ответа.
  - Хм.. Действительно, обещал. Что же, надо быть осторожнее в своих обещаниях, - и он криво улыбнулся, - наверно, вы правы, княжна. Правда, я не думал, что с вашей точки зрения все выглядит именно так.
  - Аэлин, мы же договорились, что теперь мы на 'ты'.
  - Еще раз прости, Аэлин, - он легко прикоснулся губами моей ладони, - ты права. Давай попробуем начала.
  - Спасибо, - я облегченно улыбнулась дракону и тут же оказалась среди друзей.
  - Ну и как это называется?- Шерлиз строго смотрела на меня, - я чуть-чуть опоздала, и на тебе, моя подруга оказывается наследной княжной правящего клана. Как ты могла это скрывать?
  - Действительно, сначала внешность, потом это. Что еще? - Вистариэль поддержала подругу.
  - А потом она скажет, что на самом деле она мужчина, - улыбнулся Сэтелик.
  - Ребята, простите. Я не могла сказать. Это не моя прихоть, я, правда, очень хотела вам рассказать... - я для убедительности шмыгнула носом.
  - Ну ладно, - Виста оттаяла первой, - нет, ну это же надо!
  - Ага, вот Маня обрадуется, - Шерлиз заулыбалась, - она же вечно кичилась, что она из благородных, а теперь ей и сказать будет нечего.
  - Кстати, а она здесь, - Сэтелик кивком указал, на стоящую поодаль группу эльфиек, среди которых выделялась Манионель в золотом платье с золотой же диадемой. Она яростно сжимала кулаки, и не отводила от меня глаз. Не выдержав, я засмеялась и послала ей воздушный поцелуй, от которого ее перекосило. Переглянувшись, мы дружно заржали.
  - А что она здесь делает?
  - Как что? Охотиться на принцев, - усмехнулась Виста, - она довела своего отца, в результате чего, он буквально на коленях умолял Владыку взять ее с собой.
  - Ну и как? - поинтересовалась драконица.
  - А ни как, - Виста злорадно усмехнулась, - она сначала к Данте подкатила, но он ей что-то на ушко ласковое шепнул, и она его обходить стала за метр. Ну а Ликаэль ее просто игнорирует. Она жутко всю дорогу бесилась. Потом, заявила, что как только принц ее на балу увидит, то сразу все поймет и влюбиться.
  - Это вы Маню обсуждаете? - сзади раздался веселый голос Яраэля - всем привет!
  - Привет! Привет! - я радостно обняла приятеля, - ты тоже приехал?
  - А как же! - эльф задорно улыбнулся, - не мог же я пропустить всеобщий шок. Кстати, Вистариэль, я тебя поздравляю!
  - Меня? - эльфийка удивленно воззрилась на друга.
  - Ага!
  - Это еще почему? Ты не перепутал, это у нас Аэлин наследницей объявили, а не меня.
  - Хм... Вообще-то, нет. Я тебя поздравляю с тем, что теперь тебе не надо будет выходить замуж за Шархата.
  - То есть? - я не выдержала.
  - Правда, Яр, объясни толком, - Шерлиз тоже требовательно смотрела на эльфа.
  - А что тут не понятно? Владыка был уверен, что наследником объявят Шархата, ну, или на крайний случай его папочку. Так? Так! А у нас сейчас что? Правильно, предвоенное положение. Вот Владыка и хотел устроить твой брак, как ближайшей незамужней родственницы правящей династии с наследником. Дочерей-то у Владыки нет. Вот. А теперь, оказалось, что у нас не наследник, а наследница. Значит, тебя замуж не отдают. Понятно?
  - Понятно, - выдохнула Вистариэль. - Боги! Ну, дядя! А еще: 'Тебе надо развеяться, отдохнуть'! Чуть не развеялась, блин! - несколько слов из моего лексикона друзья быстро переняли еще в течение первой недели. Все дружно засмеялись, а у меня появилось нехорошее предчувствие.
  - Малышка, ты о чем задумалась? - Сэтелик осторожно меня обнял.
  - Над слова Ярика, - ответила я, все еще погруженная в себя.
  - То есть?
  - То есть, откажется ли Владыка от своих матримониальных целей или просто заменит кандидатуру Вистариэль, - задумчиво пробормотала я. Друзья как по команде замолчали и уставились на меня.
  - Проклятье! - выдохнул Сэтелик, сжав меня в объятьях.
  - Не может быть!
  - Ужас!
  - Поздравляю!
   Друзья высказались все сразу. Ага, я думаю также. Только кого мне подсунут. Этот вопрос я задала вслух.
  - Скорее всего Ликаэля, - задумчиво проговорила Вистариэль, - но тут трудно угадать. По идее, наследник до конца не определен, хотя, по закону, должен быть Данте. Но Дантариониэль наполовину эссир, а значит, брак и дети у него могут быть только от его Альтеры. Так что, его Владыка заставлять вряд ли будет, и Великий князь может на этом основании отказать. Ну что же, - она вздохнула, - наверно, мы скоро породнимся.
  - А вы посмотрите на это с другой стороны, - улыбнулся Яраэль. - Лин ведь так обломает Маню, если выйдет замуж за Ликаэля.
  - Это точно, - улыбнулась Шерлиз, сочувственно глядя на меня.
  - Ладно, хватит обо мне, может еще все обойдется. Кстати, а об Олимме ничего не слышно?
  - Ее пригласили в королевский дворец, - ответил Сэт, - она там вроде помощницей целителя теперь. Это ей Алекориэль помог. Кстати, а он знал кто ты? - парень выжидательно посмотрел на меня, а я внутренне вздохнула. Сэт весь третий год ревновал меня к ректору, хоть до конца и не знал, насколько он прав.
  - Нет, он тоже не знал. Хватит! - я встряхнула головой, - давайте веселиться!
  - Тогда, этот танец мой! - Сэтелик подхватил меня под руку и закружил. Рядом, весело смеясь, танцевали Шерлиз и Яраэль. А через пару па я увидела Вистариэль, танцующую с каким-то эльфом.
  
  ***
   Утро началось тяжело. Точнее, назвать это утром было трудно. Солнце уже светило мне в окно, а, значит, уже было за полдень. Я так никогда не спала, но сегодня было простительно. Мы с друзьями покинули бал уже утром. Всю ночь мы танцевали, смеялись, пили вкусное вино и издевались над гостями, подстраивая разные магические неприятности. Самое веселье началось около полуночи, когда появился Алекориэль и привез с собой Олимму. Больше всех досталось Манионэль и Дантариониэлю. Сначала они не хотели связываться с принцем, убеждая меня, насколько он опасен, но я пожаловалась, как он со мной разговаривал, и друзья с пьяной уверенностью решили его наказать. Потом почему-то меня разозлило то, что он посмел пригласить на танец какую-то драконицу. Друзья согласились, что он подлец, и устроили целый каскад гадостей: официант вылил на эльфа бокал вина, покрыли пол под ним льдом, незнакомый дракон заявил, что тот его толкнул и полез выяснять отношения, появившаяся непонятно откуда собака попыталась его пометить, а потом укусила, когда он отправился с очередной девицей на балкон на него попала 'птичья благодать', ну и ко всему у него разъехались швы на брюках. Под конец эльф озверел и начал кидать на нас убийственные взгляды, но от разборок удержался, уведя с собой какую-ту девицу.
   Вспомнив наши шутки, я невольно улыбнулась. Так ему и надо! В груди что-то неприятно сжалось, вспомнив красотку, с которой он ушел. И какое мне дело до того, с кем он развлекается?
   Стук в дверь прервал мое самокопание. Подтянув одеяло к подбородку, я крикнула 'Войдите'. В дверях появилась голова Шиазы.
  - Доброе утро! - она улыбнулась. - Ну и как спалось?
  - Отлично! - хмыкнула я, - голова как чугунный котел.
  - Это как?
  - Пустая и гудит, - хмыкнула я.
  - Ну а чего ты ожидала? Вы вчера таааак повеселились. Вас теперь все гости и придворные опасаются, - Шиаза смущенно усмехнулась, не поднимая глаз. Что-то она себя странно ведет! Нехорошее предчувствие быстро подкралось.
  - Шиаза, что-то случилось?
  - Нет! - резко ответила девушка,- с чего ты взяла? Просто пришла узнать как ты.
  - И все? - я недоверчиво на нее посмотрела. - Шиаза, лучше сразу скажи!
  - Тебя отец ждет в кабинете. Одевайся, завтракай и иди, - и драконица быстро покинула комнату.
   Так... Что-то мне это не нравиться. Делать, правда, нечего, идти надо. Но... Чую, что мне не хочется знать эти новости!
   Аппетит пропал, хорошее настроение тоже испарилось. Пока шла, напридумывала уже всяких ужасов, вплоть до того, что Дантариониэль меня узнал. В дверь я стучала уже готовая к самому худшему. Из кабинета раздался глухой голос Рагнаранта, и вошла.
  - Здравствуй, дочка, - дракон смотрел на меня с неопределенным выражением лица, этакая смесь решительности и вины, - ты садись, разговор будет тяжелый, - подождав, пока сяду, Рагнарант тяжело вздохнул и начал. - Сегодня ко мне приходил Владыка, - мое сердце, кажется, пропустило удар, - ты же знаешь в каком мы сейчас положении... Он не хочет войны, но ему нужно подтверждение мира, а у нас таким всегда был брак... Он в любом случае хотел заключить брачное соглашение, только он думал, что я объявлю Шархата наследником, поэтому и привез племянницу... А тут оказалось...- Рагнарант сбивался и говорил все тише и тише, непривычно было видеть его таким... смущенным и виноватым, просящим. Всегда гордый князь, который только приказывал, теперь просил. Но мне было не легче. - Аэлин, я не знаю, что мне делать, - он в первый раз, за всю речь поднял на меня глаза, - будь на твоем месте Шиаза, я бы просто приказал, но с тобой я так не могу... Это я тебе должен, я и Шиаза, а получается, что мы взвалили на тебя свои проблемы... Но и о своем народе я должен думать. Война нам не нужна ... На стороне эльфов будут дроу и эссиры, с которыми у них брачный договор... А с нами только гномы, ну может метаморфы еще... - дракон замолчал.
  - И кого же Владыка отдает на растерзание драконам?
  - Ликаэля, своего сына. Вообще-то наследник Дантариониэль, хоть он и отказывается, но Владыка не может его заставить. У них там вообще сложно с престолонаследием. Дело в том, что последней правительницей была погибшая мать Дана, а в данный момент правит Владыка Самаэль. По закону, конечно, правителем должен стать именно Данте, так дядя хоть и Владыка, но он является скорее регентом. Но Дантариониэль в принципе не хочет взваливать на себя ответственность в виде короны. К тому же, он наполовину эссир, и к нему перешла необходимость Альтеры. Я думаю, ты знаешь, что это значит. Для эссиров брак признается законным только в случае нахождения единственной истинной пары, а все остальное для них считается временным. Данте не может вступить в брак, так как он на половину эссир, и любой брак не с его Альтерой считается незаконным. Сама понимаешь, что наследница не может просто сожительствовать. Есть еще одно, если Дан не найдет Альтеру, то у него не будет детей и род прервется. Поэтому официально наследник эльфийского престола так еще и не назван.
  - И что же? Брак двух наследников приведет к объединению земель, или вы об этом не подумали?
  - Ну, я пока жив и здоров, - грустно улыбнулся князь, - и Самаэль тоже. Потом, возможно, Данте найдет все же свою Альтеру и тогда примет трон. В конце концов, на трон могут взойти ваши дети через пару тысяч лет, надеюсь, я до этого доживу...
  - Или я откажусь в пользу Лазарда?
  - Или так, - согласился князь, - хотя, на мой взгляд, из тебя получится превосходная правительница, а во внуке я пока таких качеств не вижу.
  - То есть тебе все равно, что я не кровная родственница и взойду на трон?
  - Именно потому, что кровная, мне и все равно. Сколько раз говорить тебе, что я не делаю отличий между тобой и Шиазой. Вы обе мне дочери! Так что... Аэлин, я не буду тебя заставлять. Этим ничего не добьешься, я уже понял, да и не имею я на это права. Поэтому, я сказал Владыке, что решать ты будешь сама. Вторую дочь я терять не хочу. Подумай, вечером к тебе зайдет Владыка, узнать твое решение. Пусть это будет твой выбор,- на этой оптимистичной ноте Великий князь вышел из кабинета.
   Выбор! Как же я ненавижу это слово, причем с каждым разом все больше! Почему, когда кто-то произносит это слово, моя жизнь, как по спирали, делает виток вниз. Может, я каждый раз выбираю не то? Долг, совесть, может, стоит довериться эгоизму, и плевать на всех? Смогу ли я только потом спать нормально? Хорошо хоть не Дантариониэля сосватали, а то полный писец! Но делать то мне что?
  
  Ликаэль
  
   Утро было прекрасным, особенно увидев недовольную рожицу кузена.
  - Братишка, ты что-то не в духе! - я улыбнулся, искренне забавляясь его гримасами, - неужели девушка оказалась настолько плоха? Или ты после бала настолько обессилил?
  - Обессилел? Это не то слово! - он практически прорычал.
  - Да ладно! Что не так? Девчонка не смогла удовлетворить твои запросы? А я говорил, бери эссиру - они поактивнее.
  - Активнее?! - братец буквально взвился, - одна такая активная весь вчерашний вечер просто посвятила мне! Проклятье! Попадись мне эта девчонка! И ведь не сделаешь ей ничего, наследница, тхашер!
  - У, как тебя задело! - я впервые видел кузена таким взбешенным из-за женщины, - девчонка просто развлеклась, ну и попутно отомстила тебе за хамское поведение, расслабься, - я хлопнул брата по плечу, - хотя ты всю ночь расслаблялся, - я не удержался, чтобы его поддеть.
  - Да какое там расслаблялся! - Дан буквально выплюнул эти слова, - знаешь, какой последний подарочек сделала мне эта сумасшедшая компашка? Они усыпили девчонку, с которой я ушел. И не просто усыпили, а сделали так, что она уснула в тот момент, когда мы уже разделись. Просто вырубилась! Хасс!
  - Что?! ХА! Я не могу ... - меня скрутило, не выдержав, я сполз по стене не в силах справиться со смехом, представив эту картину. Вот Дан, весь такой наготове, предвкушающее улыбается и медленно раздевает девушку. Она, обнаженная, возбужденно смотрит, как кузен берется за ремень брюк... Затем, полностью обнаженный, прекрасный и возбужденный Дан подходит к трепещущей жертве, сладко улыбается, медленно склоняясь к губам...и тут слышится храп! А затем перед глазами встало недоуменное и растерянное лицо кузена, и смех вырвался с удвоенной силой. - Это же надо... Умница... я ее обожаю!... - я еле выдавливал из себя слова, борясь с приступом. Более-менее успокоившись, я поднял глаза, но, увидев лицо кузена, снова не выдержал.
  - Хасс! Прекрати ржать!
  - Прости... - прошептал я, поднимаясь с пола, - просто это высший класс! Пожалуй, я на ней женюсь!
  - Не знаю о ком ты, но твое желание насчет свадьбы я скоро исполню, - в дверях стоял отец, серьезно поглядывая на нас.
  - Отец? - что-то я не понял? - что ты имеешь в виду?
  - Сейчас объясню, - Владыка вздохнул, и налив себе вина, сел на диван, - вы помните, зачем мы сюда приехали?
  - Высказать дань уважения новоявленному наследнику, - пробормотал я.
  - Заключить мирный договор, - сказал Данте, садясь в кресло.
  - Точно! - Владыка кивнул племяннику, - только вот как оказалось у нас не наследник, а наследница. А значит, кандидатура Вистариэль не подходит, - отец сделал паузу. - Ликаэль, этот брак нам нужен. Драконы не хотят войны, по крайней мере, так говорят, я тоже. Они убеждены, что тут замешена третья сторона. Но поверить я просто так не могу. Нужны гарантии. Испокон веков такими гарантиями были брачные договора. По-хорошему, жениться должен Дантариониэль, как кронпринц, но он не может, в силу определенных причин. Значит, остаешься ты.
  - А нельзя ли кого-то другого заставить? - я возмущенно уставился на отца. Она, конечно, миленькая, но все же...
  - Нет! - отрезал Владыка, - она наследная княжна Шакризарда, даже не одного какого-то клана, а всех! И предложить ей не наследного принца, при наличии такого в неженатом состоянии - это оскорбление! А я не хочу развязывать войну. Прости, сын, но ты должен, - отец встал, быстро подошел ко мне и обнял, - не расстраивайся, княжна молода, красива, умна... Может, вы еще полюбите друг друга.
  - Рагнарант уже дал согласие? - спросил Данте, потягивая вино.
  - Нет, - Данте вскинул брови, а я замер в ожидании чуда, - он сказал, что решение будет принимать княжна, хоть сам он и не против, - тут моя надежда испарилась. Ну, кто откажется от брака с эльфийским принцем?
  - И он объяснил такое свое решение? - продолжил допрос Данте.
  - Да, - Владыка кивнул, снова присаживаясь, - он боится снова потерять дочь. Шиаза ведь сбежала, когда он попытался заставить ее выйти за Рафаэля. А эта девочка на данный момент единственная его наследница, его внуку до совершеннолетия еще минимум лет пятьдесят. Так что... - отец замолчал, Данте тоже ничего не говорил.
  - А если она откажется? - я посмотрел на отца.
  - Не знаю... - Владыка вздохнул, - но почему-то мне кажется, что она согласиться.
  - И я даже знаю почему, - пробормотал я.
  - Нет, не поэтому, - отец покачал головой, - боюсь, сынок, что ты ей как раз и не нужен. Знаете, у меня возникло странное ощущение, когда они общаются. Словно князь ей обязан и боится обидеть или заставить ее что-то делать против ее воли, а княжна уважает и тоже считает себя обязанной. Во всяком случае, это мало похоже на отношение отца с дочерью... - он задумчиво покачал головой.
  - Может, он считает себя виноватым, что она росла одна, вдалеке и ему приходилось ее скрывать, а она не привыкла еще считать его отцом? - Данте пожал плечами.
  - Возможно...
  - Слушайте, а ей замуж-то можно? - в голове родился огонек надежды, - то есть, ей же не больше полувека должно быть, значит, она не дракон?
  - Дракон, - отрезал отец, - Рагнарант сказал, что она уже полностью обращается, и препятствий с этой стороны нет.
  - Хм... - задумчиво протянул Дан, - и как такое может быть? Может, она вообще не дочь князя, а так... нашел неизвестную драконицу для прикрытия, а когда внук подрастет она и отречется в его пользу?
  - Нет, - покачал головой Владыка, - я чувствую между ними кровное родство. Тут два варианта, - задумчиво проговорил он, - либо она просто старше, и ее все это время просто прятали от народа, выжидая вылета дракона, либо она дочь погибшего Акризора, о которой не знали или не афишировали. В любом случае, наследование у нее на законных основаниях. Ну что же, пойдемте!
  - Куда?
  - Узнавать решение твоей невесты, - отец усмехнулся, - чем раньше узнаем, тем раньше у меня появятся внуки.
  - Что? - я чуть не подавился.
  - А что? Ты же хотел на ней жениться? Мечты сбываются, - улыбнулся кузен, проходя мимо.
  Глава 18
  
  Ликаэль
  
   Княжна нашлась в кабинете Великого князя, где провела последние два часа. Мы с Даном стояли в коридоре, и я волновался как на первом свидании, то и дело поглядывая на дверь, за которой скрылся Владыка.
  - Да что же они так долго! - не выдержал я этой неизвестности.
  - Что, хочется поскорее к алтарю? - Дан криво усмехнулся.
  - Издеваешься?
  - Угу!
   Ответить я не успел. Дверь приоткрылась, и вышел отец. Судя по его довольной улыбке, я попал.
  - Княжна согласилась. Поздравляю! Через три недели помолвка, и в конце месяца свадьба. А завтра мы уезжаем в Мирсаилен, чтобы все подготовить к ее приезду для получения благословение ИльВиален, которое будет через две недели. А потом мы должны успеть вернуться сюда. Основная церемония будет проходить в Шакризарде. Дан, ты останешься с княжной, охранять ее и через неделю сопроводишь в Тиаллен, - озвучив приговор, отец оставил нас, стоящими перед закрытой дверью.
  - Ты как? - Дан внимательно посмотрел на меня.
  - Не очень, - я тяжело вздохнул. Вот уж не думал, что так скоро попаду в эту кабалу, под названием 'брак по расчету'. Рафаэлю в свое время повезло... хотя, возможно, сложись все по-другому, он был бы жив.
  - Ну что же... Даже не знаю, поздравить тебя или пособолезновать... У меня веселым был один вечер, а у тебя вся жизнь, - хмыкнул братик. Точно! Я и забыл, какая она бестия.
   - Пожалуй, надо сразу расставить все по своим местам, - мрачно проговорил я, собираясь войти и побеседовать со своей невестой. Признаться, я толком ее еще и не разглядел. Хоть посмотрю, а заодно и объясню ее положение. Чтобы ни говорил отец, что она вся такая правильная, но я практически уверен, что от власти и богатого красивого мужа она тоже не откажется...
  - Ты не против, если я понаблюдаю за вашей беседой? - Дан слегка склонил голову.
  - Хочешь почувствовать вкус мести? - усмехнулся я, - ну давай... я не против, - и вошел.
  
   В кресле перед камином сидела девушка. Княжна. Я внимательно посмотрел на нее. В довольно простом темно-синем платье практически без украшений, симпатичная, но ничего особенного, кроме изумрудных глаз, сейчас внимательно смотрящих на меня, и казавшихся алыми волос, в свете пламени камина. Признаться, я не такой реакции ожидал. Ни улыбки, ни вздоха, ни щебетания, только серьезный, оценивающий взгляд.
  - Привет, - не выдержал я первым, все-таки стоять столбом не очень-то удобно, особенно когда за спиной стоит кузен под невидимостью, - я хотел поговорить.
  - Ну давай, поговорим, - кивнула девушка на стоящее рядом кресло, - так о чем ты хотел поговорить? - она сразу перешла на ты. Ну, может и правильно.
  - О свадьбе, - я запнулся, слова куда делись, не так я себе представлял эту беседу, - и о том, что будет потом... Я хочу сразу сказать, что это только политический брак... ты, конечно, красивая, но...
  - Успокойся, - она резко прервала меня, поморщившись, - давай я объясню, так будет быстрее, - она усмехнулась, - и без тебя понятно, что этот брак политический и только для того, чтобы избежать войны, - она отсалютовала мне бокалом, а я напрягся, - более того, лично нам он сто лет не нужен. Я тебя не знаю, ты меня тоже. Несмотря на то, что ты привлекательный, а я чертовски привлекательна - мы друг друга не интересуем, - она сделала маленький глоток, - по большому счету нам и уважать-то друг друга не за что. Единственное, что сейчас от нас требуется - это быть предельно вежливыми и тактичными, и постараться наладить отношения. У древних рас браки ведь заключаются навсегда... Так что терпеть нам друг друга долго. И поэтому было бы неплохо, если бы мы стали друзьями. Согласен?
  - Да, - я послушно кивнул, внимательно слушая ее.
  - Отлично! Что же касается того, что будет потом... Скажу сразу, оскорблений и предательства я не потерплю и не прощу, - она буквально вцепилась в меня взглядом, - также, предупреждаю сразу, все, что ты сделаешь мне, получишь сам. Там где я росла, была хорошая поговорка: Относись к людям так, как хочешь, чтобы относились к тебе. Давай сразу договоримся. Я понимаю, что сердцу не прикажешь, и верность ты мне вряд ли будешь хранить, - она криво улыбнулась, - поэтому, я не хочу знать о твоих похождениях. Более того, я не хочу, чтобы хоть кто-то о них знал. Никаких фавориток при дворце. Если приспичит, сделай это втайне, хоть под мороком. Идет?
  - Хм.. - я задумался. С одной стороны неприятно, что она так говорит, а с другой... По сути она права, и так будет для нас обоих проще, - а ты сама?
  - Сама? А я буду вести себя также.
  - Что? - я невольно вскинулся, - то есть ты мне еще до свадьбы говоришь, что будешь мне изменять?
  - А что тебя удивляет? - она удивленно подняла брови, - тебя ведь не смущает, что ты еще до свадьбы согласился, что будешь мне изменять? Чем я хуже? Все по-честному.
  - Ты в своем уме? - я уже закричал.
  - А что? Думаешь, ты будешь по бабам ходить, а я крестикам вышивать? Ну уж нет! Хочешь верную жену - тогда сам дашь обет верности! Понял?! - она тоже перешла на крик. Мы смотрели друг другу в глаза, и ни один не хотел уступать. Где-то в глубине сознания возникла мысль, что она права. Это ведь не брак по любви, а она просто хочет сразу все прояснить, но мужская гордость была задета...
  - Ладно, возможно, ты права. Мы пока чужие друг другу, и так будет правильнее, - невольно я улыбнулся, - а ты молодец! Может, из нас еще получиться семья, - взяв ее руку, я наклонился и поцеловал тыльную сторону ладони. Удивительно, но она смутилась, и улыбнулась. Искренне и тепло. Может, еще не все так плохо? Попрощавшись, я покинул комнату.
  - Да... - протянул Дан, сбрасывая невидимость, - что-то я не понял, кто кого на место поставил?
  - Оба, - я усмехнулся, - знаешь, пожалуй, я все-таки не против на ней жениться. Только, Дан, помнишь наш уговор? - я внимательно посмотрел на брата, - я прошу тебя, не спи с ней. Во всяком случае, пообещай, что не будешь ее соблазнять, - я смотрел на него и видел, как он колеблется. Странно, раньше, если я его просил оставить какую-нибудь девушку для меня, он соглашался сразу, а сейчас...
  - Ладно, - он кивнул, - но то, что она стала твоей невестой, не значит, что я простил ей ее выходки. Добрым и милым я быть не собираюсь, и ей придется ответить за ее шуточки.
  - Идет. Только без членовредительства, - я улыбнулся, представив, что у них будет за поездочка.
  
  Лина
  
   Торжественный ужин стал для меня очередным мучением. Кучка разряженных высокопоставленных гостей и придворных единственной достойной темой для разговора посчитали именно меня.
  - Княжна, это правда, что вы окончили Магическую Академию, - спросила королева Арсалии Цертилия. Вот же, дали же родители имечко. Хотя, ей подходит.
  - Да, ваше величество, - я мило улыбнулась этой ехидне в человеческом обличии. Она весь вчерашний бал пыталась меня достать, и показать, что ее несравненная дочурка Кларис лучше меня во всем. Владыка и Повелитель уделили мне много внимания, и это ее сильно напрягало, судя по всему. Никто из древних не хотел родниться с людьми, по понятным причинам, а вот королеве и ее дочке, хотя все же больше самой королеве (принцесса вела себя вполне достойно), хотелось закадрить эльфийского принца. Эссиры ее пугали, метаморфов они считали животными, а драконы имели вторую ипостась, которую человек не мог понять и принять. Так что оставались только эльфы... А тут я!
  - Поразительно, - она скривилась, словно съела лимон, - я слышала, что в Академии распущенные нравы и царит разврат?
  - Вы не правы. В Академии хорошая дисциплина и серьезное образование. Не знаю, с чего вы это взяли, но времени на разврат, как вы выразились, просто нет, - я снова оскалилась в подобии улыбки.
  - Правда? А говорят, что ни одна девушка не покинула Академию невинной? - она решила достать меня?
  - И кто же такое говорит? - я спросила.
  - Ну... - королева замялась, а потом вперила в меня взгляд, - а разве это не так?
  - Я не могу нести ответственности за всех, - пожала я плечами.
  - Я думаю, королева Цертилия спрашивала конкретно про вас, - Дантариониэль улыбнулся и отсалютовал мне бокалом.
  - Принц, я уверен, что королева никогда не позволит себе подобного проявления неуважения, - хмуро сказал Сэтелик, сидящий рядом с Кларис.
  - Конечно... - протянула эта сволочь, а я скрипнула зубами. И ведь не ответишь ничего.
  - Княжна, я поражен вашим знанием калахнэ. Рагнарант, - к дракону повернулся Повелитель эссиров, просто невероятной красоты мужчина. Такому отдаться можно без зазрения совести. Темно-шоколадная кожа, скульптурно вылепленные мышцы пресса и груди, так что Давид Микеланджело позеленел бы от зависти, если бы не был мраморным, накаченные руки, мощная шея, но все в меру, удивительной красоты и правильности лицо, но при этом никакой смазливости или женственности, темно-вишневые глаза и огненно-алые волосы, заплетенные в косу, спускавшиеся до поясницы, на лбу золотой зубчатый обруч с рубином размером с куриное яйцо и черные шелковые одежды, расшитые золотом и гранатами делали его просто ожившей эротической картинкой, но при этом хищной и опасной, - ты должен отпустить княжну к нам погостить.
  - Конечно, - князь легко улыбнулся, предыдущая тема его напрягла, - я думаю, это хорошая идея.
  - Но сначала княжна навестит нас, - с такой же улыбкой вклинился в разговор Владыка, - а то знаю я вас. Потом княжну можно не дождаться, - и он подмигнул мне. Я смущенно зарделась, признавая его правоту, и внутренне вздыхая от такой упущенной возможности.
  - Княжна, вы знаете калахнэ? - впервые за вечер подал голос король Вилмор. Странный человек. Равнодушный и меланхоличный, и, одновременно с этим, чувство собственного превосходства просто зашкаливает, а вот представители древнейших рас вызывают у него явственное раздражение. Уверена, что все решения принимает в семье женушка. Дочурка у них тоже себе на уме. Я посмотрела на девушку. Чуть больше двадцати, худенькая, темные каштановые волосы, карие глаза, аристократические черты лица. Ее можно назвать красивой, но холодный оценивающий прищур глаз мне не нравился. И вообще она мне не понравилась, что-то в ней напрягало меня. Может, слишком умная?
  -Да, но уровень владения заставляет меня желать лучшего, милорд,- кивнула я, выходя из задумчивости.
  - А еще какие-нибудь языки?
  - Не так много и не на таком уровне, как мне бы хотелось, - вздохнула я, выдавать знание практически всех языков мне хотелось.
  - Княжна, у вас есть хоть что-то, что вы умеете на достаточном уровне? - снова подал голос Дантариониэль, удивленно вскинув брови.
  - Откуда, милорд? - я также удивленно посмотрела на него, - только дожив до ваших лет, я смогу похвастаться своими достижениями, - я смотрела на удивленных и хихикающих правителей, Ликаэль и мои друзья тоже улыбались, а вот Кларис смотрела на нас задумчиво.
  - До моих лет вы можете не дожить, с такими-то способностями, - перестав улыбаться, заявил принц.
  - Что-то я не поняла, это угроза или беспокойство, - я тоже перестала улыбаться.
  - Конечно, беспокойство, - перебил племянника Владыка. - Простите, княжна, Дантариониэль сегодня не в духе.
  - Я понимаю, - кивнула я, - у принца вчера был тяжелый вечер. Надеюсь, вы хоть ночью отдохнули, милорд? - оскалившись, я спросила у Дантариониэля.
  - Спасибо, да. Вы так заботитесь обо мне, княжна, - протянул он.
  - Княжна, а, может, Кларис составит вам компанию? - вдруг вклинилась в разговор Цертилия, - я думаю, вам будет интересно вместе, она великолепно говорит на эльфийском. К тому же, она тоже давно хочет увидеть Тиаллен. Слухи о красоте эльфийской столицы давно не дают спокойно спать всем ценителям прекрасного.
  - Матушка права, - впервые подала голос девушка, - я с удовольствием бы позанималась с вами.
  - Благодарю, это очень мило, - я постаралась благодарно кивнуть, обещать ей мне ничего не хотелось.
   Дальнейший ужин продолжался относительно спокойно. Я разговаривала с Ликаэлем и Сэтеликом. Дантариониэль, сидящий напротив, постоянно язвил и изредка перекидывался парой слов с Вистариэль и улыбался Манионэль. Шерлиз и Яраэль недоуменно переглядывались, а Шиаза недовольно хмурилась. Олимма и Алекориэль уехали еще утром, а завтра утром Шакризард покидали все остальные гости, кроме этого несносного эльфа. К счастью, Вистариэль оставляли в группе сопровождения.
  
  ***
  - Аэлин, что происходит между тобой и моим кузеном? - Ликаэль серьезно посмотрел меня. Остаток вечера прошел нормально: старшее поколение развлекалось отдельно, молодежь отдельно. В принципе все было неплохо, если не считать, что с каждым разом мы с Дантариониэлем все сильнее пытались задеть друг друга. В конце концов, эльф не выдержал и покинул наше общество. Манионэль тут же бросилась его провожать. Странно, но хоть я и сама его задевала, его ответы, высокомерие, безразличие и открытое пренебрежение ранили с каждым разом все сильнее. Более того, его присутствие и запах вызывали томление и легкое головокружение. И это мне совсем не нравилось! Только бы мне хватило 'ума' втюриться в него! Это был бы конец!! - Аэлин! - голос Ликаэля вывел меня из задумчивости.
  - А?... Да, Ликаэль, я... Я не знаю, что в голове у твоего кузена, но мне не нравиться его манера общения. Только вместо извинений, он пытается каждый раз унизить и оскорбить меня, что тоже мне не нравиться.
  - Но на балу это ты здорово поиздевалась над ним, - усмехнулся эльф.
  - Правда, - улыбнулась я, - но, во-первых, я была слегка пьяна, а во-вторых - это моя маленькая месть, - подмигнула я принцу.
  - Аэлин, - он замялся, - я понимаю тебя и знаю своего кузена, но все же... Пожалуйста, постарайтесь найти общий язык. Мы ведь скоро станем одной семьей, и я тебя уверяю, он не плохой...
  - Ваше высочество, вас просит Владыка, - появившийся из ниоткуда слуга склонился в поклоне, ожидая эльфа.
  - Да, минуту, - он повернулся ко мне, - Аэлин, я не уверен, что нам еще удастся поговорить, так что, я скажу тебе сейчас. Ты удивительная, и я рад этому браку. Я буду ждать тебя. ... И постарайтесь не убить друг друга с моим кузеном, - он наклонился и поцеловал мне запястье.
   Посмотрев в след уходящему эльфу, я повернулась к расстилавшемуся передо мной Терразарту. Это место мне нравилось, отсюда весь город был как на ладони, и казался маленькой сказочной страной. Я еще не привыкла к этой удивительной красоте и естественному волшебству.
  - Неужели я застал прекрасную княжну одну? - насмешливый голос за спиной вывел меня из задумчивости. - Неужели никто не хочет составить вам компанию? - Дантариониэль откровенно улыбался, глядя на меня.
  - Напротив, милорд, - я также 'радостно' улыбнулась ему, - вы буквально разминулись со своим кузеном. А вас случайно нигде не ждут?
  - Случайно, нет, - он 'не заметил' моего намека, - меня ждут специально. И куда же делся мой кузен? Не выдержал общения со своей невестой?
  - Его вызвали к Владыке, - держись! Только не срывайся!
  - Бедный, он уже использует предлог, чтобы сбежать от вас, а вы еще даже не поженились, - эта ехидна в эльфийском обличии решила меня довести? Не дождавшись моего ответа, он продолжил, - или ему надоели ваши жалобы на меня? - и он усмехнулся. Понятно, значит, мы еще любим и подслушивать.
  - Ну, зачем же жаловаться? - я состроила милую гримаску, - если вы начнете меня утомлять, то я найду средства справиться с вашим надоедливым вниманием.
  - Да ну...- протянул он, подходя ближе.
  - Ну да... - огрызнулась я, отходя на шаг.
  - И как же вы намерены справиться со мной, - еще шаг, и я оказалась почти прижата к стене. Его запах окружил меня, заставляя терять опору и смысл разговора, - ну же, княжна, покажите мне, на что вы способны, - его слова заставили меня поднять лицо, и я полная идиотка, потому что, снова попала в омут его глаз. Они затягивали, погружали в себя, желание встать на цыпочки и прикоснуться к его губам, было просто непреодолимо. Сердце стало стучать как заведенное, кулаки сжались в попытке не прикоснуться к нему, а в животе стало жарко. Боже! Он же меня возбуждает, как никто! Что я делаю?! Бежать! Мне надо бежать! - единственная здравая мысль судорожно билась в голове. - Мое внимание уже не утомляет вас. Княжна, надо же, кажется, я вас возбуждаю? - и он улыбнулся ленивой, откровенной улыбкой, - ой, как не хорошо!
  - Когда кажется, креститься надо! - не выдержала я, и тут же прикусила язык, увидев, как его глаза прищурились. Дура! Я же это ему уже говорила! - Я вас ненавижу, милорд! - последнее слово, я почти выплюнула, - и это не возбуждение, а отвращение. И только ваше самомнение не дает понять столь очевидной истины, - и я резко оттолкнула его. Он даже не сопротивлялся, только лицо застыло безжизненной маской, и сжались кулаки.
  - Вот значит как... - ледяной голос буквально замораживал, - наконец-то тебе хватило смелости сказать это... - презрительный взгляд скользнул по мне, а сердце предательски сжалось, - теперь поговорим начистоту. Мне плевать, что ты думаешь и чувствуешь ко мне. Хотя я поражен, что ты вообще способна на такие 'сильные' эмоции. Значит, мы уже встречались. Ну да ладно. Я не желаю, чтобы ты чаще необходимости попадалась мне на глаза, и уж тем более, не собираюсь терпеть твои шуточки. Я спустил тебе это с рук, только по тому, что ты была пьяна, как портовая девка, и конфликт сейчас не нужен Мирсаиэлену. Если же ты думаешь, что кузен тебя будет защищать, то зря. Он тебя не любит и жениться только потому, что его заставил Владыка. Этот брак гарантия мира, который нужен и Шакризарду, поэтому ты будешь молчать и мило улыбаться. И если ты думаешь, что сможешь окрутить Ликаэля, то зря. Его интересуют умные, красивые и сильные женщины, а у тебя, дорогуша, ничего этого нет. Так что не обольщайся. И последнее, я должен охранять тебя и привезти в Мирсаиэлен в целости и сохранности, так что я буду делать все, что сочту нужным, а ты будешь слушаться. Поняла? - он схватил мою руку и сжал ее. Боль и обида смешались, и глаза предательски защипало. Его слова сильно ранили. Было тяжело и неприятно, выслушивать все это. А особенно больно от того, что это говорил именно он. А что я хотела? Все правильно.
  - Ненавижу! - прошипела я, сквозь подступающие рыдания.
  - Я задал вопрос? - он сильнее сжал мою руку.
  - Да! - я выплюнула это ему в лицо, - я поняла.
  - Вот и хорошо, - он снисходительно потрепал меня по щеке, - умничка!
  - Ненавижу, как же я тебя ненавижу. Ты! Самоуверенный, самовлюбленный ублюдок, считающий, что он само совершенство и всегда прав. Может я и не самая красивая, умная и сильная, куда уж мне до тебя, но ты... Ты просто моральный урод! Чудовище!
  - Какое красноречие, - он безмятежно смотрел на меня, и только сжатые кулаки и потемневшие глаза, выдавали его эмоции, - сколько чувств. Если бы так часто не повторяла, что ненавидишь меня, я бы подумал, что ты влюбилась, - еще одна кривая улыбка. - Рад за тебя, малышка, но боюсь, ничем не могу ответить. Ты у меня не вызываешь вообще никаких эмоций, кроме легкого раздражения. Ты не доросла даже до моей ненависти. Так что, извини!
   И он быстрым шагом покинул балкон. Я смотрела ему в след, и меня откровенно трясло. Только не это, не сейчас. Надо срочно добраться до комнаты... Только не при всех... - Эта мантра помогла сдержаться первые секунды, пока я не увидела Кларис.
  - Прошу прощения, княжна, - принцесса смущенно потупилась, увидев, что я ее заметила, - я... я нечаянно стала свидетельницей вашей беседы, простите...
  - Ничего, принцесса. Мы с принцем не ладим. Это не для кого ни секрет, - я постаралась говорить как можно равнодушнее.
  - Да... да, я слышала, - она подняла глаза и посмотрела на меня, - просто я не думала, что вы ТАК ненавидите друг друга.
  - Все мы подвержены вспышкам ярости, - я пожала плечами, но девушка продолжала внимательно на меня смотреть, - уверяю вас, это все просто слова. А теперь, прошу меня извинить, - и я быстрым шагом направилась к себе в комнату. Одна, я должна остаться одна!
   Захлопнув дверь, я повалилась на кровать. Рыдания душили, не давая даже вздохнуть, а сердце в груди болезненно сжималось. Ну зачем он так со мной? За что? Это ведь я должна его ненавидеть. Он чудовище, из-за него погиб Калим. Тогда почему я реву, как дура? Потому что... Только не это! С отчетливой ясностью я поняла, что влюбилась. В него... В этого высокомерного, самоуверенного эльфа, которому на всех, кроме себя плевать. Но как? Не считая той встречи четыре года назад, я провела с ним только два дня... Это наваждение, просто помраченье рассудка! Нет никакой влюбленности, я его ненавижу... Да, я просто устала... И я его не люблю, просто хочу! У меня нарушился гормональный фон, и во всем виноват его запах. Но как же мне плохо от его слов. В груди все болезненно сжалось, а на сердце образовалась тяжесть. Не красивая, не сильная, не умная, никакая... его слова раз за разом прокручивались в голове. Недостойная даже его ненависти... недостойная его...Просто очередная девка...Господи, ну за что мне это? Как я буду жить с ним в одном доме?
   Истерия продолжалось еще несколько часов, пока я не заснула тяжелым, мрачным сном.
   Утро привнесло некоторую ясность в мою голову. Во-первых, я не влюблена. Этого просто не может быть, за два дня невозможно влюбиться. Во-вторых, его запах действует на меня как сильнейший возбудитель. Подумав, я пришла к выводу, что не только на меня, раз за ним гоняются все представительницы женского пола. Вероятно в этом все и дело. В-третьих, мне абсолютно плевать, что он обо мне думает. Тут я несколько кривила душой, но аутотренинг никто не отменял. И, в-четвертых, я приняла решение больше с ним не связываться. Сейчас я все равно ничего не могу сделать, а вот после свадьбы и когда угроза войны отпадет, придет время расплаты. Смерть Калима я ему не прощу. Никогда!
   С этими оптимистичными мыслями я отправилась провожать своего жениха. Тот еще козел! - фыркнула я. За те два часа, пока ждала Владыку, я многое обдумала, вспоминая бал и то немногое, что знала и слышала о Ликаэле. А ведь он был тогда с Даном в том городке. Перед глазами встала картинка, как он холодно и брезгливо осматривал тех женщин. От Дана он далеко не ушел. Богатый, красивый, умный, сильный, он, как и его кузен, не знали недостатка в женском внимании. Да еще и совет Владыки оказался очень уместен. Я даже улыбнулась, вспомнив сменяющиеся эмоции Лика. Самаэль был прав, что одного, что второго надо удивить и заставить уважать. Кажется, мне это удалось. После той отповеди принц даже взглянул на меня по-другому, а ведь готова поспорить, что первоначально он собирался указать мне мое место. Уж слишком глазки воинственно блестели, и эта его улыбочка... Бе! Зато теперь мы сама любезность. Ладно, мне с ним еще жить, да и, в принципе, он не плохой, просто избалованный. Но налаживать отношения надо! Поэтому сейчас пойду и покажу себя образцовой невестой, провожающей любимого. Сделав соответствующую мимику, я направилась вниз.
  Глава 19
  
  Дантариониэль
  
   Утро наконец-то наступило. Проворочавшись всю ночь, и так и не уснув, я ожидал пробуждения замка. Вчерашний разговор не давал мне покоя, и не только он... Все пребывание в Шакризарде я только и делаю, что ругаюсь с этой несносной девчонкой.
   Я испытал странное чувство, когда Владыка объявил, что именно Ликаэль станет ее мужем. С одной стороны я был рад, ведь для меня истинный брак возможен только с Альтерой, но с другой... Эта девочка странно действовала на меня. Вместо того, чтобы развлекаться с красотками, которых здесь было в избытке, я получал какое-то извращенное удовольствие, ругаясь с ней. Меня словно магнитом тянула туда, где была она. А когда я увидел ее, мило воркующей сначала с Сэтеликом, а потом с Алекориэлем, я не выдержал и пробил кулаком стену. Благо этого никто не видел. Меня охватило странное раздражение, и с трудом признавшись себе, я понял, что это похоже на ревность. С чего бы только? Ведь ничего особенного, ну симпатичная, ну веселая, сильная, с чувством юмора и бесподобным ароматом... А вот ее запах особенная тема для разговора. Стоит мне его почувствовать, даже не видя ее, я возбуждался. Более того, я никого больше и не хотел. А это было странно... Увидев ее беседующую с кузеном, я не выдержал.
   А вот то, что было дальше... Это было катастрофой... Она меня ненавидит! И это было неожиданно неприятно-раздражающе. Ее мнение обо мне тоже причинило боль, и я ударил в обратную. Только заметив блеск в ее глазах, я понял, какой я идиот. Она чуть не плакала. Ей было больно, а мне было больно из-за того, что ей больно. Абсурд! И на фоне всего этого невероятное сексуальное возбуждение. Особенно, когда я прижал ее к стене. Ее запах, словно удар, и я еле совладал с собой, чтобы не впиться ей в губы и не сжать в объятиях. Только мысль об Ликаэле сдержала, а вот когда она подняла глаза...
   Изумрудные, сверкающие болью, обидой и непролитыми слезами, и у меня сжалось сердце. Это было так... Я попытался определить свои эмоции, но не смог. Одно я понял точно, меня к ней тянуло, но я не мог этого допустить. Наш разговор, точнее его окончание слышали двое. Я их заметил, когда уже выходил с балкона, а, на самом деле, просто сбежал...от нее, от себя. Резко ответив что-то Манионэль, которая никак не могла понять, что ни я, ни брат никогда не женимся на ней, я закрылся в спальне.
   И вот я сейчас наблюдал, как она прощается с Ликаэлем. С трудом сдержав раздражение, я подошел к ним.
  - Данте, - Ликаэль заметил меня, - я уж думал ты не придешь попрощаться.
  - Ну как я мог бросить тебя в столь ответственный момент, - я усмехнулся, скосив взгляд на Аэлин. Девушка никак не отреагировала, даже не взглянула на меня.
  - Данте, - Ликаэль предостерегающе нахмурился.
  - Молчу, - я поднял в шутливом жесте руки.
  - Отлично, Аэлин, я буду ждать тебя, - Ликаэль поцеловал руку девушки, на что она легко улыбнулась, а у меня сжались кулаки. - Дан, я надеюсь, ты помнишь все, о чем мы говорили?
  - Да, братец.
  - Княжна, - к нам подошел Владыка, - я рад нашему знакомству, и буду ждать тебя через две недели.
  - Да, Владыка, - девушка кивнула.
  - Ну что же. До свидания, дети, - и процессия покинула замок.
   Мы еще некоторое время постояли, глядя вслед покидающим двор эльфам. Потом, не говоря ничего, девушка развернулась и направилась в замок.
  - Княжна, - я все-таки не выдержал, - я бы хотел поговорить.
  - А я нет, - она даже не повернулась.
  - Аэлин, - я схватил ее за руку.
  - Принц, - она попыталась вырвать руку, - отпустите меня.
  - Нет, - я и сам не понимал, что делаю.
  - Что значит "нет"? - она подняла на меня свои глаза, - это что? Новый заскок его высочества, - она вскинула бровь, - или новая попытка меня оскорбить?
  - Нет, - повторил я, не отпуская ее руку, вдыхая сладкий аромат ее тела, и не заметно придвигался к ней все ближе и ближе, не отпуская ее взгляд.
  - Отпусти, - ее голос сорвался на шепот, но она словно загипнотизированная смотрела мне в глаза.
  - Княжна, вы где? - проклятье, я выругался, когда резкий голос одной из придворных дракониц заставил девушку отпрянуть от меня. - Княжна, - она склонила голову, - вас просят к Великому князю.
   - Да, конечно, - она смущенно кивнула, не поднимая на меня глаз. И быстрым шагом пошла за драконицей. А я испытал легкое разочарование... Но с другой стороны, я ведь обещал брату. Пожалуй, это будет труднее, чем предполагал.
  
  ***
  Лина
  
  - Аэлин, - когда я вошла, князь поднялся со своего кресла и быстрым шагом направился ко мне. Не говоря больше ни слова, он крепко сжал меня в объятиях. Не знаю, сколько мы так стояли, но через некоторое время я смогла расслабиться, и только тогда почувствовала, идущее от Рагнаранта тепло. Хотя нет, я ошиблась. Это было не тепло, это были его чувства и эмоции - радость, вина, надежда, страх, боль, уважение, удивление, облегчение и раздражение. Такой коктейль, и на его фоне просто бескрайняя благодарность и нежность ко мне.
  - Отец... - я впервые назвала его так, по собственной воли и не при посторонних. Но именно сейчас я действительно ощутила, что этот мужчина стал для меня близким и родным. Его эмоции были для меня открытой книгой, читая которые, я утопала в его родительской любви. Пусть это и не правильно и отдает предательством, но со своими "родными родителями", я такого никогда не чувствовала. Я их любила, конечно, но единения, понимания, родства никогда не чувствовала. А сейчас...
  - Ты в первый раз назвала меня отцом, - удивленно вскинул брови дракон.
  - Потому что именно сейчас я так почувствовала, - грустно улыбнулась в ответ.
  - После того, как я втравил тебя во все это... Аэлин, ты когда-нибудь меня простишь?
  - Мне не за что тебя прощать, - пафосно, но честно.
  - Я медленно и неотвратимо разрушаю твою жизнь, как сделал это с Шиазой, - князь опустил голову.
  - Не надо. Вы дали мне куда больше, чем я смогу когда-нибудь вернуть. И потом, - я натянула улыбку, - что же такого ужасного в браке с красивым, умным и богатым мужчиной?
  - Ах, девочка моя, - он снова прижал меня к себе. - Пусть Боги помогут тебе.
  - От судьбы не убежишь, - хмыкнула я.
  - Да, кстати, будь поосторожнее с Дантариониэлем. Он умен, да и на память не жалуется. Будь осторожна, сама понимаешь, что будет, если он узнает.
  - Знаю. Ладно, я пойду.
  - Подожди. Через час отправляется арсальское посольство. Тебе придется выйти провожать их.
  - Угу, ладно. А кто остается?
  - Эльфы из твоей группы сопровождения. А остальные уже разъехались, так что эта делегация последняя.
  
  ***
  - Княжна, рад был познакомиться с вами, важно кивнул король Вилморт, смотря на меня сверху вниз. И как он умудряется это делать, если на полголовы ниже меня?
  - Взаимно, Ваше Величество.
  - Приезжайте к нам, - улыбаясь, потянулась ко мне королева Цертилия, - уверена, вам у нас понравится. И Кларисс будет приятно пообщаться с девушкой своего возраста и положения, - ну про возраст она, конечно, загнула, хмыкнула я. Кларисс сейчас от силы лет восемнадцать. Но додумать мне не дали. Королева в приливе чувств решила меня облобызать. Я еле сдержалась, чтобы не отереть щеки после ее громких и смачных "чмоков", как в американских комедиях. Вот ведь лживая стерва! По глазам вижу, что придушить хочет! - Принц, - она обратила свой благосклонный взор на стоящего за моей спиной Данте (к вопросу охраны он подошел серьезно, ну, или просто решил лишний раз подействовать мне на нервы), - вас мы тоже будем счастливы видеть в Арсалии. Приезжайте, уверена, что вам у нас понравиться!
  - Конечно, миледи, как только высвободиться минутка, - он слегка наклонил голову.
  - Ах, дети! - королева смахнула невидимую слезинку, а я чуть не подавилась. Это Дан-то ребенок? Да он старше ее прадедушки! Бросив косой взгляд на эльфа, я отметила, что у него не дрогнул ни один мускул. Вот это выдержка! Только на меня недовольно покосился. А я-то тут причем?
  - Миледи, - раздался рядом тихий голос принцессы, - я тоже бы хотела выразить свою надежду на встречу с вами. Надеюсь, вы приедете к нам, я бы очень хотела поближе с вами познакомиться.
  - Я тоже рада знакомству, - улыбнулась я Кларис. Сейчас, с потупленным взором и смущенной улыбкой, я не вызывала внутренней настороженности. - И хотела бы его продолжить.
  - Надеюсь на это, - потупилась девушка, а потом неожиданно добавила. - Вы простите матушку, она не со зла, и не хотела вас обидеть.
  - Королева меня ничем не обидела, - немного слукавила я, кинув взгляд туда, где Цертилия с радостной улыбкой что-то втолковывала Дантариониэлю.
  - Спасибо. Княжна, я не смею лезть в вашу жизнь, но просто хотела бы сказать. Не обращайте внимания на принца, такие как он, любят и ценят только себя, - я изумленно уставилась на девушку, от чего она совсем смутилась. - Простите, просто с таким откровенным презрением и ненавистью, что он испытывает к вам, я раньше не сталкивалась. Еще раз простите...или забудьте, что я сказала, - девушка опустила глаза в землю и даже слегка покраснела.
  - Ничего, - еле выдавила я, - это у нас взаимно.
  - Правда? - она недоверчиво посмотрела мне прямо в глаза.
  - Правда, - я улыбнулась, хоть и не искренне, но вполне достоверно. - Что же, принцесса, удачной дороги.
  - Надеюсь, мы скоро встретимся, - кивнула девушка и залезла в карету. А я так и осталась стоять на месте. Мыслей не было, эмоций тоже. Просто пустота и ветер. Дождавшись, когда карета скроется за воротами, я ни на кого не смотря, быстрым шагом направилась к себе.
  
  ***
  Дантариониэль
  
   Все две недели до отъезда превратились в какой-то кошмар. Аэлин от меня бегала, в прямом смысле слова. Первые дни я пытался с ней не встречаться и вести себя как обычно, но кого я обманывал? Каким-то образом я всегда оказывался рядом с ней. Сначала старался даже не разговаривать, но потом понял, что бесполезно. Мы снова начали ругаться при всем дворе, но как ни странно, ночью, оставаясь один, я с улыбкой вспоминал каждое ее слово. Один в постели в течение двух недель. Кому ни скажи - не поверят. А я ведь и, правда, никого не хотел. Единственная женщина, вызывающая желание, была Аэлин. Моя Аэлин. И только ее я не мог тронуть. Интересно, и когда я стал называть ее своей?
   Самое удивительное, что она хоть и бегала от меня и говорила, что ненавидит, но... Я замечал, как она смотрит на меня, думая, что я не вижу, как начинает биться ее сердце, стоит оказаться мне слишком близко или прикоснуться к ней. Девочка, что же я такого тебе сделал?
  
  ***
  Лина
  
   Две недели кошмара! Дантариониэль решил извести меня с белого света - это я поняла. Первые два дня после отъезда эльфов, он вел себя так, будто я не существую. Это меня радовало и убивало одновременно. Конечно, хорошо, что он перестал издеваться надо мной и цепляться к каждому слово, а с другой... Его равнодушие каждый раз заставляло сжиматься сердце. Видя, как он откровенно флиртует с дамами, я только скрипела зубами и судорожно сжимала кулаки. Попытки убедить себя, что мне все равно, что у меня есть жених, ни к чему не привели. А потом он словно сорвался. Я не могла и пяти метров пройти, чтобы не наткнуться на него. Мой самоконтроль при виде мистера совершенства тут же слетал напрочь, и я начинала злиться. В результате мы снова тешили двор разборками. Кажется, драконы уже начали делать ставки, кто кого прибьет.
  
  - Миледи, держите, это вам!
  - Мне? И что? Яблоко отравлено?
  - Вы что?! Как вы могли так обо мне подумать. Просто, вы так прекрасно выглядите. Это платье подчеркивает синеватый оттенок вашей кожи!
  - Принц, синий в этом сезоне в моде. Вы не знали? Оно и видно, или вам, как эльфу, привычней ходить с зеленцой на щеках?
  
  - Милорд, не скрипите зубами. Сотрете их в порошок, а кальций в организме медленно накапливается. Будете ходить беззубым, кто же на вас глянет?
  - О, миледи, вы так за меня переживаете! Но не волнуйтесь, с моими зубами, как и кальцием все в порядке.
  - Уверены? Может молочка, а то у эльфов всегда недобор с этим элементом?
  - Уверен. В моем организме все в порядке и с кальцием и с другими элементами и витаминами.
  - Ой, и точно! Простите, принц, я как-то сразу не заметила. Теперь вижу, такие шикарные рожки растут только от избытка... кальция!
  
  - Дура!
  - Сволочь!
  - Истеричка!
  - Маразматик!
  - Ведьма!
  - Демон безрогий!
  - Что?
  - Уговорил! Рогатый!
  - Ах ты...
  - Ах я!
  - Да я тебя!
  - Да только попробуй!
  
  
   Но самое поразительное, мы оба получали от этого удовольствие. Он больше не позволял себе меня оскорблять, а наши словесные баталии сводились к состязанию в остроумии. Вистариэль и Шерлиз были уверены, что Дан мне безразличен, и меня просто задевает его самомнение. Шиаза, знавшая об истинном положении дел, и зная, за что я ненавижу эльфа, жалела меня. Но в действительности все было куда хуже.
   Хотя и от него оказалась польза. Уж не знаю, чем эльф так всех запугал, но драконы отстали от меня с их попытками завоевать руку, сердце и хвост. При его появлении, молодые и не очень драконы буквально испарялись. Самым настойчивым оказался Шархат. Однажды после обеда он нашел меня в библиотеке и, закрыв дверь, со слащавой улыбкой начал приближаться ко мне.
  - Княжна, наконец-то я нашел вас в одиночестве, и мы спокойно пообщаться.
  - О чем, лорд?
  - О вас, прекрасная Аэлин. Вы так жестоки, - он подходил все ближе и ближе, и я порадовалась, что сижу в кресле, а не на диване. Вскакивать было не прилично, а вставать с кресла не обязательно.
  - И в чем же выражается моя жестокость? - вскинула я бровь, лихорадочно придумывая, как избавиться от него.
  - В вашей холодности, дорогая, - и он припал к моей руке. Смотрелось это довольно странновато, да и не особо приятно. - Неужели вы не видите, что разбиваете мне сердце?! - патетично воскликнул, заставив поморщиться.
  - Не вижу, лорд. Увы, мое сердце отдано другому, - и я не покривила душой, говоря это. Так будет потом проще, когда все узнают о предстоящей свадьбе. А пока это хранилось в тайне.
  - Кому? Этому самовлюбленному эльфу? Он не достоин даже целовать ваши следы!
  - Это вы обо мне? - раздался от дверей вкрадчивый голос. Подняв глаза, я увидела нахмуренного Дана. В комнате повисла тишина. Я даже с любопытством ожидала ответа Шархата, рискнет или нет связаться с эльфом.
  - Ну раз вы молчите, - наконец произнес Дантариониэль, - тогда я бы попросил оставить нас с княжной наедине.
  - С какой стати? - вскинулся дракон.
  - С какой? - Дан на секунду сделал вид, что задумался. - Ах да, вы наверно еще не слышали, но спешу вас обрадовать. Пока я здесь, все внимание княжны принадлежит мне, а так как я жуткий собственник, то делиться не собираюсь.
  - Что, и ночью? - прищурился Шархат.
  - А ночью княжна должна спать в своей кроватке и набираться сил перед следующим днем общения со мной. И я собираюсь строго следить, чтобы она хорошо отдохнула за ночь. Понятно? - его глаза потемнели и прищурились, заставив дракона вздрогнуть. Видимо, репутация Дана как воина и мага была достаточно хороша. - Не слышу вашего ответа, лорд?
  - Понятно. Прошу прощения, княжна, милорд, - и дракон вылетел из комнаты. Признаюсь, мне даже было интересно послушать этот разговор, поэтому и молча слушала.
  - Ой, княжна, простите, как неловко получилось, - кривляясь, произнес эльф, - лишил вас очередного любовника.
  - Вы серьезно считаете, что Шархат может быть моим любовником? - вскинула я бровь.
   - Ну, кто тебя знает. Может, от отчаянья и на такого позарилась.
  - Спешу тебя уведомить, но любовников я отбираю тщательно, - улыбнулась я.
  - Так он у тебя есть? - прошипел эльф. - И кто же он?
  - А вот это тебя не касается! - отрезала я.
  - Касается, - он схватил меня за руку и выдернул из кресла, - не забыла, что ты выходишь замуж за моего брата?
  - Так за него, а не за тебя. Что же ты нервничаешь? И потом, мы с Ликаэлем обо всем договорились. Да и не волнуйся, до свадьбы постараюсь вести себя примерно. Все равно ты всех своим видом распугал, - хмыкнула я и вырвалась из захвата.
  
   День отъезда пришел неожиданно. Я была совершенно не готова к новым изменениям в только что устоявшейся жизни. Больше всего меня мучила предстоящая свадьба. Ликаэль, конечно, умен, красив и обходителен, но, закрывая глаза, я видела другого, представляла, что именно Дан целует и ласкает меня...
  - Аэлин, - ко мне подошел Рагнарант, - ты готова?
  - Нет, - криво улыбнулась я, - и вряд ли буду. Так что давай не будем откладывать.
  - Прости, дочка, - князь порывисто обнял меня, - единственное, на что я надеюсь, что ты будешь счастлива с ним.
  - Угу, - кивнула я, понимая, что счастлива я уже с ним не буду. Глаза сами по своей воли нашли Дана, мрачно наблюдавшего за мной.
  - Не волнуйся на его счет, - Рагнарант по-своему истолковал мой взгляд, - когда все успокоиться мы что-нибудь придумаем.
  - Спасибо, отец, - теперь я называла его так, - пока, сестренка.
  - Береги себя, - Шиаза порывисто обняла меня и зашептала на ухо, - Аэлин, ты уверена? Я же вижу, что тебя что-то гложет?
  - Тебя это удивляет? - хмыкнула я, - помниться кто-то вообще сбежал.
  - Я не об этом, - драконица поморщилась, - мне кажется, что... Аэлин, ты случаем не влюбилась? - она внимательно уставилась мне в глаза.
  - Шиаза! Откуда такие идеи?
  - Так значит правда... И кто он? Сэтелик? Или ты все еще по Алекориэлю вздыхаешь?
  - Не угадала.
  - Тогда кто?
  - Шиаза, это не важно, - покачала я головой, - он меня не любит, быть я с ним не смогу, и скоро у меня свадьба. Так что, забудь.
  - Аэлин... - голос драконицы дрогнул, и широкими от ужаса глазами смотрела на меня, - только не говори, что это он?
  - Кто он? - усмехнулась я.
  - Дан!
  - Тогда не буду, - я уже вполне искренне улыбнулась, наблюдая за выражением потрясения и недоверия на ее лице.
  - Но как?!
  - Шиаза, ну откуда я знаю как! Может это и неправда, и скоро пройдет. Хватит уже, - я быстро обняла ее и вскочила в седло. Карету я отвергла. Оглянулась. Кроме Дантариониэля нас сопровождали четверо драконов и двое эльфов, среди которых были Вистариэль и Рашиза. И наша процессия двинулась в Мирсаэлен. Ехать нам предстояло шесть дней, ну, с учетом, что все будет хорошо.
  Глава 20
  
   Первый день прошел спокойно, без всяких неожиданностей. Мы проезжали по землям драконов, и я впервые смогла посмотреть на свою новую родину не с балкона дворца. Что можно было сказать? Климат Шакризарда был где-то между Египтом и Грецией - Египет в столице и Греция ближе к окраинам - тепло, даже жарко, солнечно, сухой воздух, много вечнозеленых деревьев и кустарников, каменистая почва. Но это было в столице. Чем дальше мы отъезжали, тем более мягкой и черной становилась земля, появлялось все больше трав и разнообразных видов растений, больше живности. В первый же день мы проехали еще один город под странным названием Ширмай, где собственно и был расположен самый крупный телепорт Шакризарда. Оказывается, все делегации, прибывшие на мое представление прибыли через него, а кареты и слуги все это время добирались своим ходом. На время их пребывания, телепорт был закрыт для простых граждан, и теперь образовалась огромная очередь из караванов, посольств и просто туристов. К тому же, после переправки такой оравы посольств, телепорт пришлось закрыть не несколько дней, чтобы снова напитать его энергией и проверить настройки и, как я поняла, систему сигнализации и блокировки. Все-таки пропустить в один прием такое количество магов было крайне опасно для страны. Кстати, я не удержалась и спросила Рагнаранта, почему мы не отправились к эльфам через телепорт. Князь несколько минут задумчиво изучал потолок, а потом признался, что и сам не понимает. Но когда через пару часов мы встретились вновь, он категорически отказался пускать чужаков в святая святых дворца, и вообще заявил, что из-за повышения магического фона он запрещает телепортацию на территории Шакризарда в течение двадцати одного дня. Понять или объяснить это было невозможно, но дракон стоял намертво. Так что теперь мы дружно скакали в сторону Мирсаилена не совсем в дружественной компании, проезжая городки деревеньки. Кстати, сельским хозяйством на территории Шакризарда занимались в девяносто процентах случаев люди или полукровки и в основном на окраинах, так как в центре земля была не совсем подходящая для этого. Зато огромное количество деревенек было ремесленными - кузнечное дело, ювелирное, стекольное и т.д. здесь же росли удивительные фруктовые деревья, славящиеся на всю Арию, и занимались переработкой растительных и животных продуктов. Вообще деревеньки Шакризарда мало ассоциировались с таким привычным понятием. Во-первых, тут везде были как минимум двухэтажные каменные дома или дома с пристройками, где собственно находились ремесленные мастерские и магазины. Во-вторых, кругом было полно деревьев и огороженных газонов, при полном отсутствии живности в виде гусей, кур, коз и тому подобных на улицах. Нет, были конечно, но все они паслись в строго огороженных вольерах за пределами деревни. А еще кругом выложенные плиткой дорожки, магические кристаллы в виде фонарей и центральный дом с фонтаном старосты, или как его здесь называли, лэрса, с обязательной приемной залой, судебной комнатой, мини-тюрьмой и складом. В общем, насколько я поняла, все отличие деревень от городов в Шакризарде заключалось в наличии башни магии, военного гарнизона, наличия башни магии и средней школы. Причем младшая школа, где учили с восьми до тринадцати лет писать, читать, считать, истории Шакризарда, географии, всеобщему языку и бытовой магии, а также занимались спортивной подготовкой, были в каждой деревне. В стране, где каждый второй был довольно неплохим магом, подобная постановка образования была просто необходима, а заодно, учителя сразу выявляли наиболее одаренных учеников. Средние школы (с четырнадцати до двадцати) находились в городах, где преподавались уже право, экономика, физика, химия, плюс усиленная программа по алгебре, геометрии, географии, литературе, мифологии, магии и еще ряду предметов. Высших школ на весь шакризард было всего шесть - школа магии, школа воинов, школа дипломатов, школа торговли, школа ремесла и школа природников. Там обучались с двадцати одного до тридцати. Ну и естественно, что в самом Шакризарде была Единая Академия, где училась в основном элита и самые одаренные и по сути являлась объединением всех предыдущих школ. В общем, князья Шакризарда на образование не скупились.
   Ночевать мы остановились в небольшом городке под названием Каргарат, на территории Шакризарда. Всю дорогу я разговаривала только с Вистариэль, стараясь держаться от всех подальше. Особенно от Дантариониэля. Слова Шиазы не давали мне покоя. А вдруг я и в правду его люблю? Каково это будет видеть его каждый день и знать, что мы никогда не будем вместе. Я бросала украдкой на него взгляды, и часто ловила на себе такой же задумчивый взгляд. О чем думал Дан, я не знаю, но каждый раз, когда наши глаза встречались, на его лице появлялось выражение легкой брезгливости. Так что настроение у меня падало все ниже и ниже. А Рашиза, которая немысленным для меня образом попала в мою группу сопровождения, как ближайшая старшая родственница, только подливала масла в огонь.
  - Надо же, никогда не видела, чтобы принц Дантариониэль так открыто демонстрировал свою неприязнь. А ведь он всегда был так хорошо воспитан! - Рашиза удивленно захлопала ресницами. Издеваешься! Вижу же, что хочешь сделать побольнее. Я ничего отвечать не стала, а вот Вистариэль не сдержалась.
  - Леди Рашиза, как вы можете такое говорить? Возможно, принц думает о чем-то своем.
  - Конечно, леди Вистариэль, только когда он об этом своем думает, то смотрит всегда в одну сторону, - усмехнулась драконица, многозначительно глянув на меня. Виста на это замечание лишь широко распахнула глаза и открыла рот, но ничего не сказала. А что тут скажешь? Что Рашиза права? Это и так все видят...
   Так мы и ехали четыре дня, миновав жаркие земли и все больше окунаясь в зелень и более мягкий климат, присущий эльфийским землям. Я познакомилась с драконами и сопровождающим эльфом. Ребята были неплохие и общительные. Рашиза не оставляла меня одну ни на минуту, что стало меня сильно напрягать, так что я не выдержала, и попросила Висту утащить ее куда-нибудь на пару часиков, чтобы хоть передохнуть от ее недремлющего ока. Кстати, когда она узнала цель поездки, к моему удивлению, ничуть не удивилась, что слегка напрягло меня и привело к выводу, что она уже заранее все знала. Хотя, возможно, она просто хорошо "держит лицо".
   Я стояла одна на крыльце небольшого трактира и смотрела на горы Шакризарда, удаляющиеся с каждым днем.
  - Хотите сбежать? - тихий глубокий голос пробрал до костей. Резко вскинув голову, я увидела небрежно опершего плечом о стену здания Данте.
  - С чего вы взяли? - голос не дрогнул, уже хорошо. Ведь за время путешествия это первый раз, когда он обратился прямо ко мне.
  - Ну как же? Свадьба с нелюбимым, тоскливый взгляд в даль? - губы слегка дрогнули в улыбке.
  - Не волнуйтесь, сбегать я не собираюсь, - я постаралась поскорее отвернуться от него.
  - Княжна, удовлетворите мое любопытство. Мы с вами никогда не встречались до бала в честь наследования? - он внимательно посмотрел на меня.
  - У милорда так плохо с памятью? - я криво улыбнулась, внутренне съежившись от страха. Неужели догадался?
  - Нет, просто пытаюсь понять, откуда такая искренняя ненависть?
  - А вы никогда не делали ничего, за что вас можно ненавидеть? - я картинно вскинула брови, чуть ли не вздыхая с облегчением. Не узнал! - вы, вероятно, святой?
  - Нет, - он поморщился, - мне просто интересно, что я сделал именно вам. Вы ведь уже на балу, еще до нашего, так сказать, знакомства, пытались испепелить меня взглядом. Могу же я узнать, за что такая честь?
   Я судорожно подыскивала слова, пытаясь увильнуть от ответа. Сказать правду я не могла, и отвязать от него тоже, судя по непреклонному выражению лица эльфа. Он смотрел на меня как ищейка, поймавшая след. Я затравленно оглянулась ища пути к спасению, пока взгляд не зацепился за знакомее лицо. Карсер! Что он тут делает?! Вот уж не думала, что буду рада его видеть. Граф быстрым шагом направилась к нам, легко взлетев на крыльцо.
  - Милорд, - он слегка поклонился, - какая встреча! Вот уж не думал вас здесь встретить!
  - Граф, рад видеть вас, - судя по выражению лица, эльф просто "счастлив" его лицезреть, - знакомьтесь. Граф Карсер д" Алигьери, - он кивнул в сторону мужчины, который склонил голову в поклоне. - Наследная княжна Шакризарда Аэлин шарр Атерра Сантор, - внутренне съежившись, я нацепила милую улыбочку и подала ему руку, которую он тут облобызал.
  - Рада познакомиться с вами, граф, - проговорила я, сдержав желание вытереть руку.
  - Княжна! Я так счастлив увидеть вас! Его Величество в полном восторге от вас. Говорит, теперь в Шакризарде появился достойный наследник. А еще невероятно красивый. Но вы просто поразили мое воображение!
  - Благодарю вас, граф д" Алигьери, - я вымученно улыбнулась. Помниться, ты раньше по-другому со мной говорил, тварь!
  - Карсер. Прошу вас, княжна, вы окажете мне честь!
  - Благодарю. Граф, я что-то не припоминаю вас на балу. Уверена, я бы не забывала вас, - я сладко улыбнулась. Колись, что же ты тут делаешь?
  - Боюсь. Я не смог присутствовать. Дела государственной важности. Увы, - он состроил печальную гримасу. Дан, наблюдавший за нашими реверансами, только усмехнулся.
  - А здесь вы тоже по делам государственной важности? - не хочешь по-хорошему, будем строить из себя дурочку.
  - Нет, что вы, - он непринужденно улыбнулся, - я искал подарок Его Величеству. Через два месяца у короля Вилмора день рождения, а в Шакризарде можно найти удивительные вещи.
  - И нашли что-нибудь? - осведомился эльф.
  - Боюсь, что не успел. Мне сегодня пришло известие, вызывают во дворец. Так что, придется поискать в другой раз. А куда направляется прекрасная княжна? - он снова слащаво улыбнулся.
  - Княжна решила нанести нам дружеский визит, - быстро проговорил Дан.
  - О! Так вы направляетесь в Мирсаилен?
  - Да.
  - Боюсь, что вынужден вас огорчить, - граф наконец-то убрал улыбочку с лица. - На тракте в Мирсаилен появилась стая каменных горгулий. Говорят, их там не меньше десятка. Не знаю, донесли ли об этом Владыке и Великому князю... Но ехать там сейчас не стоит. Сами понимаете, это очень опасные твари, да еще в таком количестве... К тому же, где они, там всегда падальщики. Так что я бы советовал бы вам поехать в обход.
  - В обход? - Дан нахмурился. Я мельком взглянула на него, ему это все не нравилось.
  - Да, через Арсалию. Крюк получиться не большой - всего лишний день. К тому же там прямо на тракте есть поместье одного уважаемого лорда, так что переночевать сможете с удобствами. Мне все равно в ту сторону, так что могу проводить...
  - Мы подумаем, - Дан кивнул.
  - Хорошо. Я выезжаю завтра с утра. Если решите, то сообщите мне до отъезда. Все-таки подумайте, не стоит рисковать княжной, - и он, снова поцеловав мне руку, удалился.
  - Мне это не нравиться, - пробормотала я, когда граф скрылся из виду.
  - Мне тоже, - Дан кивнул своим мыслям.
  - И?
  - Что и?
  - Что делать будем? Рискнем ехать по старой дороге или поедем с графом?
  - Надо подумать. Для начала, попробую узнать, откуда на тракте появились горгульи, и вообще, правда ли это. Все-таки каменные горгульи в лесах - это нонсенс, они же из гор раньше не выбирались, - резко развернувшись, он направился в город.
   До вечера Данте я так больше и не увидела, что меня немного взволновало. Но долго скучать мне не пришлось. Через час вернулись Рашиза с Вистариэль, и мы сели ужинать.
  - Она меня достала, - прошептала Виста, - всю дорогу выпытывала про тебя, про тебя в Академии, про тебя и Лика, про тебя и Дана, про тебя и...
  - Хватит, - я засмеялась, - я поняла уже. Ничего, недолго еще осталось. Кстати, ничего в городе интересного не слышно?
  - Говорят, что на дороге в Мирсаилен появились каменные горгульи. Но это странно...
  - Почему?
  - Ну, во-первых, они обычно в горах обитают, а во-вторых, и дядя и князь обычно сразу с таким разбираются, а тут, похоже, что они даже не знают.
  - А нельзя с Владыкой связаться и узнать?
  - Можно, наверное, но это лучше к Дантариониэлю, - извиняющее пробормотала подруга, - они с ним ближе, да и сил у него побольше.
  - Понятно... - протянула я, ковыряя вилкой в тарелке. Ох и не нравиться мне это... В этот момент в дверь зашел эльф, и быстрым шагом направился к нам.
  - Ну что? - не выдержала я.
  - Ничего хорошего, - мрачно произнес Дан, мельком взглянув на меня. К нему тут же подлетела служанка и с откровенной улыбкой поинтересовалась, не хочет ли он чего-нибудь. Судя по ее виду, она подразумевала не только ужин, но и ебя в качестве десерта. - Воды, рыбу под соусом и гарнир, - быстро произнес он, даже не взглянув на девушку. Похоже, дела у нас не очень. - По городу ходят слухи, что они действительно там появились. С Владыкой я связался, он ничего об этом не знает.
  - Какие слухи? - вклинилась Рашиза с другого конца стола.
  - Что на тракте появились каменные горгульи, - нехотя ответил эльф, прищурившись смотря на драконицу. За столом повисла тишина. Драконы мрачно переглядывались, а Карэль удивленно вскинул брови.
  - Да, мы тоже это слышали, сегодня на рынке все об этом говорят! Какой ужас! Как же мы поедем? - и Рашиза картинно заломила руки. Я только поморщилась, глядя на нее.
  - Господа, милорд, миледи, - к нашему столу подошел граф, - позвольте представиться граф Карсер д" Алигьери, - поклонился он остальным. - Так вы обдумали мое предложение?
  - Какое предложение? - тут же влезла Рашиза.
  - Я предложил поехать по объездной дороге через Арсалию. Это займет лишнего времени всего один день, а переночевать можно у моего знакомого. Его замок стоит прямо на тракте. Я уверен, что он с радостью предоставит ночлег, ужин и теплую ванну. Мне по дороге, и я рад был бы продолжить путь в такой чудесной компании.
   - Какая замечательная идея, - Рашиза радостно заулыбалась, - милорд, - повернулась она к Дану, - я думаю, будет лучше воспользоваться предложением графа. Не стоит рисковать жизнью княжны, - и все дружно посмотрели на меня. Я что, при смерти? Или самая немощная? Мне вся эта ситуация не нравилась. Не верю я в бескорыстие этого человека, да и вообще вся ситуация подозрительна.
  - Хорошо. Я думаю, мы примем ваше предложение, - я видела, что решение далось Дану нелегко, но рисковать было еще опаснее, а проверить кроме как опытным путем, он не мог, - отправляемся завтра на рассвете, - с этими словами он быстро встал и ушел в свою комнату. Граф, довольно улыбаясь и расшаркиваясь в комплементах, тоже сразу же откланялся.
  - Как замечательно, - радовалась Рашиза, - какой чудесный человек! - Ага! Только сволочь порядочная, - мрачно подумала я, направляясь к себе в спальню. Ох, чувствую, добром это не кончится. Там, где Карсер, да еще и с Даном, там у меня начинаются неприятности!
  Глава 21
  
   Мы выехали еще затемно. Я почти всю ночь проворочалась, мучимая кошмарами и странной тревогой. Появление Карсера оживило старые воспоминания, заставившие проснуться совесть и пережитые страхи. В итоге я всю дорогу хмурилась и ни с кем не разговаривала, уйдя в себя и раздраженно отвечая на любое обращение. Столько лет, и вот все словно возвратилось на круги своя.
   Первое время граф старательно вился вокруг меня, отвешивая комплементы и пытаясь разговорить и рассмешить но, поняв, что это бесполезно, переключился на Вистариэль. Девушка держалась холодно, но отвечала вежливо, хотя чувствовалось, что внимание Карсера стало ее утомлять. Она все реже отвечала ему и через некоторое время демонстративно отъехала к Карэлю. Только Рашиза продолжала увлеченно общаться с графом, создавая иллюзию веселья. Их общий смех разносился во все стороны, заставляя остальных членов отряда лишь недовольно поджимать губы.
   Вопреки моим опасениям, до замка мы добрались без проблем. Типичный средневековый замок феодала. Забор под три метра, каменное строение высотой в четыре этажа с кучей пристроек, большой двор с аляповатым фонтаном в виде трех обнаженных девушек, окруженных пятью пухлыми малышами, перед центральной лестницей. Приехали еще засветло, и нас встретил мужчина лет пятидесяти. Полноватый, с лысеющей головой и сальными щеками, его звали Партон д" Кори. Он явно лебезил перед Карсером, просительно заглядывая ему в глаза, а тот обращался с ним как с подчиненным. Объявив нам, что это самый радостный день в его жизни, Партон велел подать через час нам ужин, и вместе с графом скрылся в замке, повелев слугам отвести нас в наши покои. После чего нас быстренько провели в подготовленные комнаты, предоставив ванны, а точнее большие бадьи, наполненные кипятком (нормальные ванны были только у нелюдей, магов и самых богатых), чистые полотенца и поднос с напитками.
   Я с удовольствием погрузилась в горячую воду. Хоть в гостинице я и потребовала ванну, но нормально помыться в тех условиях было крайне проблематично, а тут, пусть и бадья, но довольно большая и удобная, так, что там можно было лежать, как в привычной ванной, а не сидеть на корточках, как в трактире. Да и вообще, после дороги все тело было в поту, песке и пыли. Полежав десять минут и почувствовав себя значительно лучше, я промыла волосы, подсушив затем их магией, и достала одно из взятых с собой платьев. Все-таки сидеть в брюках за столом в доме средневекового виконта было не прилично.
   Через пять минут после выхода из комнаты, я почувствовала себя выставочным экспонатом. Слуги, дворовые и стража прибегали посмотреть на настоящих эльфов и драконов, не стесняясь тыкать пальцем и громко обсуждать увиденное. А при том, что слух у нелюдей гораздо лучше... в общем, было весело! А уж за ужином! Я ехидно переглядывалась с Вистариэль, глядя, как служанки подносят мужчинам блюда, при этом заглядывая чуть ли не в рот. Карэль так даже подавился! Беседу в основном вели граф, Рашиза и виконт, изредка обращаясь ко мне или Дану. Остальные в основном молчали, демонстрируя легендарное высокомерие высших рас.
  - Боюсь, что мне придется покинуть вас, - внезапно проговорил Карсер в конце ужина, вытирая салфеткой руки, - мы приехали быстрее, чем я ожидал, и до темноты я успею прибыть в Ират.
  - Может, вы все-таки останетесь, граф? - проговорил хозяин, подобострастно улыбаясь Карсеру, - все-таки дорога не близкая, до темноты можете не успеть.
  - Ничего, мне не впервой. Я все-таки воин, а не барышня, - улыбнулся он, но глаза чуть сузились, - так что до свидания господа. Рад был знакомству, особенно с вами княжна, - он схватил мою руку, - надеюсь, мы скоро встретимся с вами снова. Виконт, проводите меня, - и, раскланявшись, они быстро покинули нас.
   Дан мрачно посмотрел вслед графу, потягивая вино. Странно все это. Зачем ему срываться почти вечером и куда-то ехать? До заката осталось часа три, не больше. До Ирата точно не успеет, ворота закрывают на закате. Только если коня загонит. А к чему такая спешка? До этого он особо не торопился.
   Еще одним положительным моментом была мягкая широкая постель. Я, блаженно жмурясь, скинула одежду и закуталась в одеяло, предвкушая здоровый сон. Все-таки, кровать здесь в разы удобнее, чем в трактирах. Вылезать очень не хотелось, но в дверь тихо постучали.
  - Войдите, - разрешила я, кутаясь в огромный махровый халат, любезно предоставленный виконтом. На пороге появилась девушка.
  - Прошу прощения, миледи, - она не поднимала на меня глаза, - но вас приглашает виконт.
  - Хорошо, - кивнула я, с неохотой вставая и натягивая платье. И что ему понадобилось на ночь глядя? Но игнорировать приглашение хозяина было никак нельзя.
   Девушка привела меня в одни из гостевых покоев, находящийся в другом крыле замка. Большой камин, перед ним столик и три кресла, в двух из которых сидели виконт и Дан. Очень мило! Я быстро окинула взглядом комнату. Дверь в соседнюю комнату, скорее всего спальню, балкон и ...оружие! Все стены были завешены самым разнообразным оружием: мечи, арбалеты, кинжалы, плети, "звезды"... Можно подумать, что попал в оружейный склад. Хм... Странно! Это ведь вроде не покои Дана?
  - Господа, - я вежливо улыбнулась, проходя в комнату. Виконт тут же вскочил, пододвигая мне кресло.
  - Миледи, я рад, что вы согласились почтить нас своим присутствием, - я вежливо кивнула, проигнорировав хмыканье эльфа. - Прошу прощения, что отрываю вас от отдыха, но у меня так редко бывают гости, - он тяжело вздохнул, - особенно, такие как вы!
  - Как мы? - поинтересовался Дан, лениво разглядывая бокал.
  - Конечно! - мужичок оживился, - вы представители древних рас, и не просто, а аристократии! Простите старика. Но, вряд ли, мне еще доведется принимать у себя наследников Мирсаилена и Шакризарда, - мы с Данном синхронно вежливо улыбнулись, - я предлагаю выпить за столь знаменательный для меня день, точнее вечер, - и он разлил по фужерам вино. - Предлагаю до дна!
   Вино оказалось очень вкусным. Легким, сладким, но не терпким, а словно фруктовым. Не заметно для себя я осушила весь бокал.
  - Хм.. Очень необычное, - протянул Дан, рассматривая опустевший бокал, - а что это за вино?
  - "Дева грез", - ответил виконт, наливая еще по полному бокалу.
  - Да? Странно, тогда у него не обычный привкус, - Дан принюхался к бокалу.
  - О, это просто очень старое вино. Его преподнесли еще моему деду, вместе с титулом виконта. Его изготовили из винограда, растущего в Шахрейне.
  - Очень вкусное, - улыбнулась я, делая еще глоток.
  - Рад, что вам понравилось, княжна. Вы направляетесь в Мирсаилен?
  - Да. Княжна решила нанести нам дружеский визит, - улыбнулся Дан, отсалютовав мне бокалом. Он, что, решил все время за меня говорить? Откуда-то из глубины стала подниматься раздражение.
  - Да? Так вы с дипломатической миссией?
  - Да, - снова вместо меня ответил эльф, сверкая глазами.
  - Я могу и сама отвечать, ваше высочество, - резко ответила я.
  - Конечно, можешь, только не то, что нужно.
  - Это ты о чем?
  - О чем? Кроме как язвить миледи ничего не умеет.
  - Кто бы говорил! За тебя даже твой кузен уже извиняется! - не выдержала я.
  - Куда уж ему, бедному, деваться от твоего нытья? И так, тебя навязали, а еще и терпеть твои выходки приходится, не дай боги, князю пожалуешься! - язвительно улыбнулся эльф, вызвав еще одну волну злости.
  - О! - только и протянул виконт, растерянно переводя взгляд с меня на эльфа, уронив со стола колокольчик для вызова прислуги. Через минуту в дверь заглянул слуга . Быстро поклонившись, он что-то зашептал на ухо Партону, отчего его лицо нахмурилось, и он быстро встал, - прошу прощения, но я вынужден ненадолго вас покинуть, - и быстро удалился, оставив нас сверкать друг на друга глазами. Я смотрела в самодовольное лицо эльфа, и из глубин души поднималась ярость, которая просто срывала самоконтроль. Хотелось наорать на него, ударить, стереть эту самодовольную ухмылочку.
  - Так говоришь, кузен извинялся? Должно быть, ты измучила его жалобами, что тебя такую бедную обижает нехороший дядя эльф, - иронично усмехаясь, протянул он, продолжая прерванный разговор.
  - Мне и жаловаться не пришлось! В отличие от тебя, у Ликаэля есть манеры!
  - А у тебя? При живом женихе обнималась по всем углам сначала со своим метаморфом, а потом и с ректором Академии! Не стыдно ли, княжна?
  - А за что мне должно быть стыдно?
  - Действительно, а за что? Раз княжна, значит, можешь и вести себя как... - он не закончил, ядовито улыбаясь.
  - Как кто? Ну, смелее, заканчивай! - меня уже трясло, глаза застилала багровая пелена.
  - Думаешь, стоит? Мне кажется, ты и сама все прекрасно поняла.
  - Не поняла!
  - О, как все запущено! Ну, если хочешь, то скажу прямо, я не хочу, чтобы брат женился на шлюхе, пусть даже королевских кровей!
  - Что! - я вскочила с кресла. - Да как ты смеешь! Ты смеешь меня обвинять, когда сам кидаешься на все, что движется? Неужели ты так плох, что ни одна не хочет повторения? Или у тебя уже не встает? - я попыталась уколоть его, но инстинктивно отшатнулась, когда эльф тоже вскочил. Глаза почернели, кулаки сжались. Он яростно смотрел на меня, не отводя взгляд. - О! Похоже, я угадала, - я через силу усмехнулась.
  - Хочешь попробовать? - прошипел он, подходя ближе.
  - Я уже говорила, меня использованный товар не интересует! - я сделала шаг назад.
  - Ну что ты, дорогая, зато я опытный, может, научу чему-нибудь.
  - Только через мой труп!
  - Идет! - он усмехнулся, его взгляд скользнул вдоль стен и остановился на кожаной плетке, - я собирался отплатить тебе за твои розыгрыши на балу, пожалуй, сейчас самое время, дорогуша, - и он сделал шаг, по направлению к желанному предмету. Я судорожно вздохнула, и сжала руки. А точнее руку, в другой руке я все еще сжимала бокал с вином, и не долго думая, плеснула его ему в лицо. Дан на минуту оторопел, и выпустил плеть из рук, протирая глаза. - Ах ты дрянь! Знаешь, меня второй раз в жизни обливают, правда, первый раз была вода, - он жестко усмехнулся, увидев в моей руке меч, который я схватила со стены. - Малышка хочет поиграть? - и он схватил другой клинок.
   Дальше начался ужас. Резким рывком он откинул стоявшее на пути кресло и прыгнул ко мне. Я еле успела парировать его удар, уже понимая, что мне с ним не тягаться. Дан был гораздо и сильнее, и опытнее меня, но остановиться я уже не могла.
  - Неплохо! - он ухмыльнулся, - так даже интереснее. Да ты не волнуйся, обещаю, что мордашку я тебе портить не буду, - и он снова атаковал. Я еле успевала парировать его удары, сыпавшиеся градом. Он просто играл со мной, издевался. Чувствуя, что начинаю уставать, я каким-то немысленным образом извернулась, и резанула ему по груди. Он с удивлением взглянул вниз, и увидел расплывающуюся алую полосу. - Ой, как не хорошо... - протянул он, и в следующее мгновение, резко развернувшись, он нанес мне царапину на руке. Еще движение, и у платья больше нет рукавов, а лиф стал медленно спадать, удерживаемый только корсетом. А потом, он выбил мой меч и оказался у меня за спиной. Одна его рука схватила меня за волосы, больно потянув, и заставляя откинуться назад, а второй он обхватил мои руки и прижал их к животу, - ну что, девочка, допрыгалась? Теперь проверим, как у меня встает? - и он наклонился к моему уху, обдав горячим дыханием. Медленно втянув воздух, он провел языком по шее. Ярость, клокотавшая внутри, тут же испарилась, оставив вместо себя огромное, всепожирающее вожделение. Я вздрогнула от прикосновения его языка, и внизу живота появился тугой комок. В голове больше не осталось ни одной мысли, кроме желания, чтобы он продолжил. Я почувствовала, как между ног появилась влага, таким приливом, как никогда не бывала.
  - Что же ты со мной делаешь? - шепот Дана вызвал тысячи мурашек, пробежавших по спине. - Я с ума схожу. Я хочу тебя так, как никого не хотел, Аэлин... - звук моего имени, произнесенного его хриплым от напряжения голосом, сорвал остатки контроля, и я резко обернулась. Глаза, почерневшие от желания, неотрывно смотрели на меня. Словно лаская, его взгляд медленно сместился с моих глаз, прошел по щеке и замер на губах. Я физически ощущала его. Сердце билось как паровой котел, и, не выдержав, я нервно облизала губы. Этого оказалось достаточно, чтобы с его губ сорвался стон, и он притянул меня к себе. Сильные руки до боли сжали меня, но это было не важно. Я хотела оказаться ближе к нему, еще ближе... Он впился мне в рот. Это был жесткий, жестокий поцелуй. Его язык облизал мои губы, заставляя открыться ему. Прикусив нижнюю губу, он стал ритмично ее посасывать. И я не выдержала. Застонав, обвила руками его шею, вцепившись в волосы, и приоткрыла рот. Его язык тут прорвался внутрь, играя со мной, возбуждая, клеймя... Это поцелуй обладания, поцелуй собственника. Я ответила со всей страстью, на которую была способна, и мир рухнул. В голове не было ни одной связной мысли, словно с меня сняли всю шелуху, оставив только истинные чувства, открыв мне на них, слепые, до этого, глаза.
   Дан подхватил меня на руки и быстрым шагом направился к закрытой двери. Как я и думала, там оказалась спальня, но это была всего лишь вспышка сознания. Он буквально швырнул меня на постель. Открыв глаза, я увидела стоящего надо мной эльфа. Его тяжелый взгляд медленно исследовал мое распростертое на кровати тело, снизу вверх, пока не дошел до глаз. Не отрываясь, он быстрым движеньем сорвал с себя остатки туники. На его губах появилась ленивая улыбка, и он, не спеша, скинул брюки. Я впервые увидела Дана абсолютно обнаженным. Его тело было прекрасно, совершенно, восхитительно. Золотистая, абсолютно гладкая кожа без волос, если не считать той царапины, что я нанесла, живот с кубиками пресса и стальными плитами груди. Кажется, я забыла, как дышать. А он стоял передо мной голый, сильный, с гордо поднятым свидетельством его желания. Мне захотелось прикоснуться к нему, провести руками, губами, языком по этому телу, ощутить его внутри... А он стоял и не двигался. Не в силах больше терпеть, я встала на колени и потянулась к нему. Приблизившись вплотную, подняла дрожащие руки и провела по его животу. Он смотрел на меня, замерев, ожидая чего-то. Не выдержав его взгляд, я опустила глаза и наткнулась на то, что заставило смущенно отвести глаза. Но только лишь на мгновение. Рука Дана поднялась и нежно провела по моей щеке, лаская, гладя... В его взгляде было столько нежности и желания, что я смутилась. Но этого было достаточно, чтобы я решилась. Быстро наклонившись, я прикоснулась губами к нему. Руки сами собой заскользили, а язык зажил собственной жизнь. Я ощутила, как по телу Дана пробежала дрожь, и он напрягся. Почувствовав себя увереннее, я полностью перестала смущаться, лаская его все смелее. Руки Дана взметнулись и вцепились мне в волосы, сжимая их в кулаках. Застонав, он сильнее прижал мою голову к себе, не давая отстраниться. Я играла с ним, ласкала языком, губами, руками, пока не почувствовала, что он на пределе. Выпустив его, я подняла глаза, и увидела, что он все время неотрывно следил за мной.
  - Я больше не могу, Аэлин, - прошептал он, - я должен быть в тебе.
   В следующее мгновение он сорвал с меня остатки платья и толкнул на спину. Я впервые ощутила вес его тела на себе, а он покрывал поцелуями мое лицо, шею, грудь, спускаясь все ниже. Резко раздвинув мне ноги, он приник к сосредоточению всех моих желаний поцелуем. И я закричала. Это было слишком хорошо, чтобы быть правдой. Голова начала метаться по подушке, с губ срывались стоны один за другим.
  - Кончи для меня, ир элила, - хриплый шепот подвел меня к грани, и я взорвалась. Цветные вспышки, и ощущение падения... Сквозь это легкая вспышка боли в запястье оказалась даже приятной.
  - Сейчас. Скажи мне, Аэлииин, - голос Дана срывался, - пожалуйста...
  - Да, сейчас, - я смотрела в мерцающие, стремительно меняющее краски глаза, и понимала, что пропала, что мой мир уже никогда не станет прежним, - Дан...
   Он вздрогнул и быстро вошел в меня. Он был огромен, но только теперь все встало на свои места, словно именно этого мне и не хватало, чтобы почувствовать себя полноценной. Он начал двигаться, быстро, сильно, жестко... Я вцепилась ногтями в его плечи, царапаясь, крича... Я видела, как лицо Дана стало меняться: кожа темнела, зрачки стали вертикальными, на руках появились когти, вытянулись клыки... Мир дрогнул и изменился. Это был экстаз, эйфория, счастье. Я закричала, и почувствовала, как вместе со мной задрожал Дан, как опалило все внутри, и как его клыки прокусили мне шею. Но все это было правильно...
  - Ир лиаса, Аэлииин, - из его груды вырвалось рычание.
   Обессилив, он упал на меня, тяжело дыша. Я подняла руку и провела по его растрепанным волосам. Такие мягкие... Он поднял лицо и улыбнулся.
  - Это еще не все, малышка, - он ласково поцеловал меня в губы, затягивая поцелуй, сжигая меня, ставя на моем сердце свое клеймо. Я почувствовала легкий укус, и рот заполнился моей кровью. Засмеявшись, я укусила его в обратную, и теперь я чувствовала и вкус его кровь. Наша кровь смешалась. Оторвавшись от меня, он медленно поднял мою руку. Я увидела кровоточащий укус на запястье. Смотря мне в глаза, он тщательно вылизал ранку, а затем вдруг резко прокусил свое. Подвинув руку так, что она оказалась прямо напротив моих губ он замер. Кровь вытекала из ран, стекая вниз, а он чего-то ждал. Повинуясь внезапному порыву, я приподнялась и облизала запястье. Подняв взгляд, я увидела, что он улыбается. Пальцем он смешал свою кровь с моей, и обвел линию вокруг наших запястий.
  - Моя Аэлиин, только моя, - он наклонился и одарил меня еще одним сумасшедшим поцелуем. - А теперь, повернись, - приказал он. Видя мою растерянность, он так похабно улыбнулся, что я замерла. Резкий рывок, и вот я уже стою на четвереньках, - не бойся, малыш, - я почувствовала легкий поцелуй в щеку и толчок. И вот он уже внутри меня... Это было так непривычно, и так остро, но не больно. - Прими меня, ир амира, скажи, что ты моя, скажи, что ты хочешь меня.
  - Да, Дан, я твоя, я хочу тебя, я люблю тебя... - я не понимала, что говорю, слезы застилали глаза, а мир кружился. С последним толчком Дан прикусил мне загривок. И я упала, растекшись по постели. Он перевернул меня, и я увидела его сверкающие глаза. Медленно он стал менять свой облик, становясь таким, как я привыкла его видеть.
  - Ир элила, ир лиаса, ир амира, Аэлин, - шептал он, целуя меня. Кажется, это калахнэ. Затуманенный разум попробовал перевести, но получилось что-то странное: "мое сокровище, моя единственная, моя любимая..."
  - Дан, мой Данте, - я улыбнулась. Он замер, а затем его лицо озарила ответная улыбка. Не удержавшись, я снова притянула его к себе. - Ты так прекрасен... Эта ночь... Дан, пожалуйста... Я хочу тебя, я схожу с ума... - на этот раз поцелуй получился нежный и трепетный.
  - Это ты прекрасна, Аэлин, мое солнце, - прошептал он мне в губы, - я не отпущу тебя, ты моя...
  Глава 22
  
  Дантариониэль
  
   Как же хорошо... Не открывая глаз, я улыбнулся. Никогда еще я не просыпался таким счастливым. Все тело было полно энергии, сил, словно я подпитался от магического источника, а потом трое суток проспал. Сладкая истома окутала меня, и вставать абсолютно не хотелось. Но самое удивительное, это не то, что мое каждая клеточка моего тела словно фонтанировала силой и энергией, а то, что я был счастлив. Абсолютно! Словно я вернулся домой после долгой отлучки, словно я нашел клад, словно я люблю и любим... Это было невероятно, и я боялся пошевельнуться, чтобы не спугнуть это ощущение. Медленно потянулся, и почувствовал, что мне что-то мешает. Приоткрыв глаза, я огляделся. Проклятье!!! Я не верил своим глазам. На моей груди спала Аэлин. Обнаженная! Волосы разметались, нога перекинута через мое бедро, одна рука зарылась мне в волосы, а вторая обнимает за шею. Но это еще не все: моя собственная рука обнимает ее, а другая лежит на ее бедре.
   Я зажмурился, отчаянно тряхнув головой. Это не может быть правдой! Но правда со мной не согласилась. Я поднял руку и потер лицо. Как я буду смотреть в глаза Ликаэлю. Она же его невеста, он просил меня... Нет! Что-то внутри меня вздрогнуло от мысли, что к ней прикоснется другой. Невольно нахмурившись, я попытался понять, откуда этот собственнический инстинкт. Но вся моя сущность кричала, что девушка, лежащая рядом, моя. Опустив глаза, я протянул руку, чтобы коснуться ее. И тут мой взгляд зацепился за то, чего там быть уж точно не должно было. На моем запястье отчетливо виднелись отметины от клыков. Она укусила меня? Я схватил ее руку и перевернул. На ее запястье красовались такие же следы укуса. Не может быть...
   Резко приподнявшись я отвел в сторону ее волосы. Так и есть: два укуса - на загривке и на шее. И тут я все вспомнил... Всю прошедшею ночь, все что я говорил и делал. Альтера! Она моя Альтера! Вот откуда желание быть рядом, и этот собственнический инстинкт. Только почему я так долго не мог этого понять? Потому что - дурак! - прошептал внутренний голос. Она ведь сразу привлекла твое внимание. Я попытался проанализировать. Все верно. Стоило ей появиться, и меня к ней потянуло, ее запах возбуждал меня моментально, даже с расстояние в десять метров, желание постоянно быть рядом, ревность, ощущение, что она моя, я ведь даже чувствовал ее на расстоянии, моментально отыскивая ее в лабиринте дворца. Только вот самомнение и задетая гордость не дали мне сразу понять это. А еще ее непонятная ненависть ко мне...
   Что же делать? Я посмотрел на спящую девушку, и против воли улыбнулся. Моя! Моя Аэлин! Я наконец-то нашел ее, и теперь уже не смогу отдать ее, никому. Я смотрел на девушку, и ласково гладил по волосам. Теперь я знаю, почему эссиры не могут жить без своих половинок. Я смотрел на нее и чувствовал целый калейдоскоп эмоций: восхищение, нежность, желание, страсть, ревность, желание защищать и оберегать, выполнять любой каприз... любовь. Я не отдам ее Ликаэлю - эта мысль четко и ясно отразилось в моем сознании. То, что я первым делом поговорю с братом, я уже решил. Ни он, ни Владыка не будут против. Только одно сомнение терзало меня, что будет, когда Аэлин проснется?
  
  Лина
  
   Пробуждение было странным. Все тело слегка ныло, словно от серьезных физических нагрузок, но в тоже время его окутывала приятная истома. В этот момент я ощутила, что кто-то ласково гладит и целует меня. Я никогда не ощущала себя так хорошо... Мррр! Я невольно улыбнулась и потянулась.
  - С добрым утром, котенок, - ласковый хриплый шепот заставил меня резко распахнуть глаза. Прямо надо мной возвышался Данте, и именно его руки и губы путешествовали по моему телу. Вскрикнув, я попыталась вскочить с кровати, но сильные и уверенные руки мне этого не позволили. Единственное, чего я добилась, так это стянула с него покрывало. О Боже! Дан лежал абсолютно обнаженный и откровенно мне улыбался. Взвизгнув, я резко накинула на него край покрывала, но это действие привело к тому, что с меня самой оно сползло. Упс! Я оказалась в столь же интригующем наряде. Уже откровенно смеясь, Данте откинул край покрывала, приглашая вернуться на свое место. Я колебалась, пока эльфу не надоело ждать, и он, схватив меня за руку, уложил на место. - Я, конечно, подозревал, что реакция будет бурная, но не до такой же степени, - усмехнулся он.
  - Дан... - я прокашлялась, - а ты ничего мне объяснить не хочешь?
  - А ты не помнишь? - он напряженно уставился мне в глаза.
  - Не.. - я покачала головой, и попыталась вспомнить. Ой, я....! Лучше бы и не вспоминала. Картинки безумства прошлой ночи ярко и четко предстали перед глазами. - Проклятье! - выругалась я, чувствуя, как запылали щеки.
  - Ну, вот и вспомнила, - Данте попытался провести рукой по волосам, но я отпрянула, - а теперь давай поговорим о нашем будущем.
  - О нашем будущем? Ты в своем уме? Нет никакого будущего! Я не знаю, что вчера произошло, но это не повториться!
  - Аэлин, ты не понимаешь. Ты ...
  - Нет, - перебила я его, - это ты не понимаешь! Я должна выйти замуж за твоего кузена. Точка!
  - Аэлин, послушай меня...
  - Нет! - я уже кричала. Может, я и вела себя сейчас как истеричка, но остановиться уже не могла. Это было слишком. - Я не желаю ничего слушать, - а когда он снова потянулся ко мне, не выдержала и вскочила, уже не обращая внимания на свой вид. - Тебе все равно, что я невеста твоего брата, да? Тебе на всех наплевать, кроме себя! Ну что? Отомстил, удовлетворил свое эго? Не подходи ко мне! Слышишь? Не приближайся! - меня трясло. Как? Как это могло произойти? Почему он?! Как я, Я могла так себя повести? Что на меня нашло? Где-то на дне сознания мелькала мысль, что я и сама не особо сопротивлялась, и от этого было еще гаже. Сейчас проще было обвинить его. Себя я успею побичивать, когда останусь одна... А так, хоть ему не удастся сделать вид, что он мной попользовался... Да, пожалуй, это было самым страшным, что он сейчас оденется и скажет что-то вроде "это было неплохо, детка, но на большее и не рассчитывай. Так, просто размялся...".
   Я смотрела, и видела, как сузились его глаза и сжались кулаки. Совершенно не стесняясь своего голого вида, он встал и подошел ко мне.
  - Это ты не поняла! Ты моя! Других у тебя не будет!
  - Я не твоя, я выхожу за твоего брата... - прошептала я, пятясь от него. Ну почему стены здесь так близко?! Мои слова сорвали остатки контроля, и он, быстро подойдя ко мне, стиснул меня руками.
  - Нет! Ты моя, Аэлин! Моя! - Дан резко прижался к моим губам в жестком поцелуе, словно ставя на мне клеймо или пытаясь что-то доказать. Я задыхалась, гнев и обида, уступали место поднявшемуся дикому желанию. Оно поглощало меня, и я неожиданно услышала собственный стон. Отпрянув от меня, Дан цинично улыбнулся, увидев мои затуманенные глаза и прерывисто поднимающуюся грудь, - так то лучше. И запомни, я не отдам тебя. Отныне, ты моя, - и, развернувшись, быстро вышел из комнаты.
   Не знаю, сколько я пролежала в оцепенении на полу у стены, но все равно пришлось вставать, когда раздался настойчивый стук. Вскочив и быстро натянув на себя остатки платья, я выбежала из комнаты.
  - В чем дело? - я удивленно смотрела на разгневанного Дана и стоящего напротив виконта с толпой слуг.
  - Ми.. миледи, вы в порядке? - виконт ошарашено смотрел на меня.
  - Да, а что, были сомнения? В чем дело лорд Партон? - я недоуменно нахмурилась и перевела взгляд на эльфа, при этом делая вид, что порванное платье и помятый вид нормальный образ наследной княжны драконов. Не говоря уж о том, что мы делали в одной комнате с утра пораньше.
  - Лорд утверждает, что я убил вас, - криво ухмыляясь, сказал он, даже не повернув ко мне голову.
  - И с чего вы сделали такие выводы? - я вцепилась взглядом в стоящего мужчину. Что-то было не так во всей этой ситуации, но я не могла понять, что.
  - Простите...- виконт перевел взгляд на эльфа, - я должно быть ошибся. Просто ко мне прибежал слуга и сказал, что слышал крики отсюда... - он неловко мялся и не смотрел Данте в глаза. Вдруг, его взгляд зацепился за что-то позади эльфа. Глаза виконта расширились, и он судорожно вздохнул, но тут же отвел глаза. Надо отдать должное, не будь я уже нечеловеком, я даже не заметила бы, но обостренная интуиция просто закричала о важности. Проследив за его взглядом, я увидела чудом сохранившуюся бутылку с вином. Дан тоже перехватил его взгляд и удивленно вздернул бровь, - простите еще раз... простите, милорд, миледи, - мужчина начал пятиться к двери и одновременно пытаясь подойти к столу. Эльф тоже сделал шаг вперед, виконт попытался обойти, но Дан не отступал. Смотреть за их плясками было забавно, но я уже поняла, что Данте все это не просто так затеял. Сделав несколько шагов вперед, я остановилась прямо перед виконтом.
  - Лорд, я безмерно польщена вашей заботой, - я улыбнулась, невзначай беря мужчину за руку, и вежливо провожая к выходу, - но сейчас вам лучше уйти. Принцу Дантариониэлю надо успокоиться.
  - Да, княжна.. - он бросил еще один затравленный взгляд мне за спину, - я лучше пойду... Простите, Ваше Высочество, - склонился он в поклоне перед Даном.
  - Стоять! - я чуть сама не подпрыгнула от голоса эльфа. Быстро подойдя к нам, он захлопнул перед слугами дверь. Схватив виконта за шкирку, он поднял его одной рукой над головой. Вот это да! А ведь в мужичонке не меньше сотни килограмм! - А теперь ты скажешь, что в вине и почему ты это сделал! - угрожающе прошипел он. Виконт побледнел, да и я, признаться, струхнула. Таким я его еще не видела.
  - Милорд, что с вами...
  - Я не привык повторять, - перебил он виконта, - говори! Или я сделаю так, что ровно через сутки после нашего отъезда ты будешь похоронен в фамильном склепе, и никто, слышишь, никто не поймет, что с тобой произошло! - я невольно задрожала. В голосе Дана была такая неприкрытая угроза и уверенность в своих силах...
  - Я... они украли мою дочь, мою девочку...- на виконта было жалко смотреть, - она еще совсем ребенок, ей только семнадцать...
  - Я задал вопрос! - рявкнул эльф.
  - Они прислали мне письмо, в котором был ее волос, - мужчина, нет уже старик, всхлипнул, - там было два пузырька и записка, в которой было велено добавить их вам одновременно в вино, разозлить вас и оставить в комнате с оружием.
  - Что за пузырьки?
  - Я... я не знаю... Но я дал своему их своему алхимику, и он сказал, что это похоже на "драконью ярость" и "эльфийскую истину"... Я больше ничего не знаю...
  - Почему?
  - Все знают, что вы ненавидите друг друга...- вдруг резко вскинул голову мужчина, и в его глазах блеснуло что-то непонятное. - А эти зелья не оставляют следов... Все бы подумали, что вы просто опять поругались... Все было бы чисто! Просто разозлившийся эльф в припадке ярости убил строптивую драконицу, или она прикончила его защищаясь. Просто несчастный случай! Но для ваших народов этого бы хватило... - Дан отшвырнул мужчину на пол с такой силой, что тот долетел до стены и мрачно взглянул на меня. Было видно, что он еле сдерживает себя. Затем снова повернулся к мужчине. - Смотри на меня!- приказал он. Виконт как зачарованный поднял голову и не отрывая взгляд уставился в почерневшие глаза эльфа. - Ты сейчас пойдешь спать и проспишь до завтрашнего обеда. Ты никому не расскажешь, что здесь произошло. А теперь иди, - с этими словами виконт вышел.
   Дан подошел к столу и поднял бутылку. Задумчиво принюхавшись, он посмотрел на меня.
  - "Эльфийская истина", - хмыкнул он, - занятно. Она срывает контроль, и остаются только чистые, настоящие эмоции и чувства... Приятно, миледи, я польщен.
  - Что? Что ты имеешь в виду, - я вздрогнула от его откровенно оценивающего взгляда.
  - Все очень просто и умно. На приеме в вашу честь все видели, как мы с вами "ладим", - хмыкнул он, - поэтому, подлив нам ярость и истину они надеялись, что мы просто убьем друг друга. Человечишка прав. Они не оставляют следов, потому что не вызывают эмоции, а раскрывают свои собственные. Только вот незадача. Оказывается, сиятельная леди, хочет меня не убить, а ... - тут он сделал паузу и откровенно улыбнулся, скользнув взглядом по разорванному платью, - скажем так, просто хочет. И вместо того, чтобы растерзать меня, она кидается ко мне в объятья.
  - Хватит! - не выдержала я. Попыталась выбежать из комнаты, мне нужно было время, чтобы успокоить и подумать, но он не дал. Быстро перехватив меня, Дан прижал меня к двери. И о ужас! Мое тело сразу же отозвалось ему. Я почувствовала, как между ног начался разливаться пожар. Дернувшись, я попыталась выскользнуть, но эльф был слишком силен. Подняв голову, я встретилась с его напряженным, потемневшим взглядом. - Аэлин, - его голос хриплый от страсти, заставил мои ноги подогнуться. Медленно наклонившись, он прижался к моим губам в нежном поцелуе. Не контролируя себя, я ответила, и только услышав его стон, я отпрянула. Резко оттолкнув его, я выскочила за дверь, и побежала к себе. А позади раздавался его тихий смех.
  - Аэлин, - у дверей в мою спальню меня окликнула Вистариэль, - что происходит? Где ты была?
  - Вист, - сил, да и желания отвечать не было, - пожалуйста, ничего не спрашивай...
  - Лин, о боги, что с тобой? - эльфийка окинула меня внимательным взглядом, - ты... ты была с Даном?!
  - Вист... это безумие...- я не выдержала и заревела, - этот чертов виконт подлил нам в вино "драконью ярость" и "эльфийскую истину". Он знал, что мы ненавидим друг друга, и хотел, чтобы мы поубивали друг друга...
  - Лин! - подруга в ужасе распахнула шире глаза, - он же... он же не тронул тебя, - он схватила меня за руки и начала осматривать, - о боги! Он ... он укусил тебя?! Лин, Лин посмотри мне в глаза, - девушка с силой встряхнула меня, - скажи мне, он укусил тебя, когда вы были вместе? Ты спала с ним? Говори!
  - Да! - я выкрикнула ей в лицо, - и не смотри на меня так! Я сама не знаю, как это произошло!
  - А он объяснил тебе? - она задумчиво посмотрела на меня.
  - Что объяснил?
  - Ну.. - она неопределенно пожала плечами, - ну хотя бы то, что ты теперь не выйдешь за Ликаэля?
  - Ничего он не объяснил! И я выйду за Ликаэля! Этот брак нужен нашим народам! И я тебя умоляю, ничего не говори Лику! - я умоляющее посмотрела на нее. К моему удивлению она уже успокоилась, и даже слегка улыбалась.
  - А мне и не придется! Что же, поздравляю! Вот уж никогда бы не подумала... Ладно, забудем.
  - Ты это о чем? - я подозрительно посмотрела на нее.
  - Скоро поймешь, - усмехнулась она, - идем.
  - Ты презираешь меня? - опустив глаза, прошептала я.
  - Нет, - в голосе Вист была улыбка.
  - Почему? Я так поступила...
  - Я потом тебе объясню, если еще будет необходимость.
  -Только не оставляй меня с ним наедине. Пожалуйста!
  - Хм... Боюсь, это будет теперь трудно... Ну, так и быть, пока сам не объяснит, не оставлю!
  - Вист, ты вообще о чем? - я во все глаза уставилась на нее. Но эльфийка лишь усмехнулась, и больше об этом не заговаривала.
   Оставшуюся дорогу я провела как приклеенная к Вистариэль. Дан бросал на меня задумчивые взгляды, и один раз подъехал ко мне, но Вистариэль быстро отозвав его, что-то ему сказала, и он, кивнув, больше не приближался. Но его взгляд всю дорогу прожигал мне кожу. Не знаю, что было хуже, его взгляд, преследовавший меня всюду, или то, что он больше ни разу не прикоснулся ко мне.
  
  Ликаэль
  
   Я ждал приезда невесты с непередаваемой гаммой чувств. Терять свободу ради той, которую не люблю, было отвратительно, но... Но все же княжна была не самым худшим вариантом. Красива, умна, с чувством юмора. Может мы и поладим. Они должны были приехать еще вчера, но задержались. От кузена пришло странное сообщение о горгульях на тракте. Быть этого не могло. Отец тоже себе места не находил. Если с девчонкой что-то случиться...
   И вот они въезжали. Впереди Дан, за ним Вистариэль и княжна, сзади драконы, еще один эльф замыкал кортеж. Лицо кузена было мрачным и сосредоточенным. Значит, что-то все-таки произошло. Я перевел взгляд на княжну. Девушка была бледна, и бросала нервные взгляды на братца. Кузина тоже была напряжена. А вот это уже плохо...
  - Кузен! Княжна! - я натянуто улыбнулся и поспешил к ним. Девушка, не дожидаясь моей помощи, спрыгнула с лошади. Я протянул ей руку, и наклонился в поцелуе. И тут же услышал тихое рычание. Удивленно вскинув брови, я взглянул на Аэлин, но она смотрела куда-то мне за спину. Переведя взгляд, я понял, что это рычал Данте. Таким я видел его только в крайней степени ярости: появились клыки и когти, глаза сверкают, кожа стала темнеть... Да что это с ним?!
  - Кузен, - слова давались ему с трудом, - нам надо поговорить.
  - Конечно, Дан, сейчас провожу княжну, и ... - договорить он мне не дал.
  - Нет! Сейчас! Это срочно и пригласи Владыку! - и он, резко развернувшись, пошел во дворец. Я бросил извиняющийся взгляд на девушку, и поспешил за братом.
   Дан метался по комнате в ожидании Владыки. На все мои попытки разговорить его, он лишь рычал.
  - С приездом, Дантариониэль, - в кабинет вошел Владыка, - как прошла поездка?
  - Интересно, - буркнул кузен. Отец перевел удивленный взгляд на меня, но я лишь покачал головой. Откуда мне знать, что твориться с братцем.
  - Ладно, - Владыка подошел к креслу и сел, - а теперь успокойся и рассказывай.
  - Хорошо, - Данте набрал воздух и постарался успокоиться, - во-первых, что у нас с трактом? - он перевел взгляд на отца.
  - Действительно, есть пара горгулий, - отец поморщился,- судя по тому, что установили мои маги, то их перенесли магическим путем за два дня до вашего выезда. Теперь их уже нет.
  - Так.. - Дан задумался, - а теперь... Два дня назад мы остановились на ночевку в одной из деревушек на окраине Шакризарде, где встретили графа Карсера д" Алигьери.
  - Что? - я удивленно вскинул брови.
  - То! Не перебивай! - Дан недовольно нахмурился, - именно он сообщил нам о том, что на тракте горгульи и предложил поехать в объезд и переночевать у его друга. В общем... по настоянию леди Рашизы я принял приглашение. Доехали мы без приключений еще засветло. Однако наш друг не остался на ночь, а после обеда покинул дом виконта. Вечером, когда я уже собирался спать, меня пригласил на беседу хозяин замка. Самое интересное, что беседа проводилась в гостевых покоях в другом крыле, в комнате, полностью завешенной оружием. Я сначала не придал этому значения, подумал, что он похвастаться хочет. Мы сидели, разговаривали, виконт принес с собой вино. Чуть позже пришла княжна. Оказалось, что наш хозяин решил провести светский раут с наследниками двух держав, - в этот момент Дан как-то странно хмыкнул и сбивчиво продолжил говорить, - и предложил отметить встречу чудесным вином. Разговор не клеился... Мы и так с княжной не ладим, а тут... Она слова, я ей два, ну, и так пошло. Виконта вдруг срочно вызвали, и мы остались вдвоем. А потом, откуда-то такая ярость накатила. Захотелось... В общем я схватился за плеть, а она меня облила вином. Я вспылил еще больше и снял со стены меч, и она тоже... Мы подрались... А утром к нам прибежал виконт со стражей и, увидев меня, сразу запричитал, что я княжну убил. А когда она сама из комнаты вышла, то метаться стал. Я его припугнул, и он сознался, что в вино подлил "ярость дракона" и "эльфийскую истину". У него дочь похитили и записку прислали с руководством к действию. Кто - не знает. Сказал только, что всем известно, что мы с княжной друг друга терпеть не можем, и если бы поубивали друг друга, никто бы не удивился, - Дан болезненно поморщился.
  - И это все, что ты хотел сказать? - отец как-то странно посмотрел на Данте.
  - Нет.. - тот помедлил, набираясь смелости, - не все. Лик, - брат взглянул на меня, - помнишь, ты просил не трогать ее?
  - Да... - протянул я, напрягшись.
  - Я не сдержал слово. В ту ночь, когда мы дрались, я прижал ее, и уже собирался убить, когда понял, что не могу. Я... я провел с ней ночь, - брат опустил голову, а я не знал, что сказать.
  - Ты... - я прочистил горло, - это было добровольно?
  - Естественно! - Дан даже голову поднял.
  - Хм... и зачем ты мне это сказал? Совесть замучила! - я разозлился. Как я могу на ней жениться теперь? Я же всегда буду помнить, что она была с Даном! - лучше бы ты промолчал! Как я теперь на ней женюсь? Ты подумал, что я буду чувствовать?!
  - Ты не женишься на ней, - голос Данте был тихим, но уверенным.
  - То есть?
  - Ты не женишься на ней. Она... Она моя Альтера, и я ее отметил! - последние слова он выкрикнул, и бессильно опустился на кресло.
  Я перевел взгляд на отца, но Владыка, улыбаясь, смотрел на племянника.
   - Боги! Как же я рад! - я смотрел на отца в полном недоумении, да и у Дана глаза округлились, - знаешь, я всегда боялся, что ты не встретишь свою пару, и род моей сестры закончиться.
  - Но.. Владыка, ты понимаешь, что теперь будет?
  - А что будет? Был один принц, станет другой. Раз она провела с тобой ночь, значит, ты ей нравишься. Особенно если учесть, что вы пили "эльфийскую истину". Договор не нарушен. Так в чем проблема?
  - В ней, - Дан устало покачал головой, - она меня ненавидит. Когда проснулась, заявила, чтобы я к ней никогда не приближался, и что произошедшее только из-за зелья.
  - Но ведь, если она твоя Альтера, то должна это чувствовать? - я вскинул брови.
  - А она не чувствует! - брата уже трясло, - она за оставшуюся дорогу даже слова мне не сказала, даже не взглянула... Я не знаю, почему так.
  - Ты ей сказал? - Владыка внимательно смотрел на Данте.
  - Нет. Я не смог.
  - Значит, поставим перед фактом, - Владыка отпил вино. Посмотрев на наши удивленные лица, продолжил, - благословение она получит. Только слегка изменим церемонию. К ИльВиален она пойдет. После церемонии я свяжусь с Великим князем, а ты поговоришь с княжной. И церемонию проведем сегодня! - с этими словами он быстро встал и направился к выходу.
  - Не молчи, - Дан виновато смотрел на меня, - скажи, что-нибудь. Я знаю, что я сволочь, что виноват...
  - Успокойся, Дан - я устало покачал головой, - это не твоя вина. Эссир не может сопротивляться своей Альтере. Тебя еще на балу к ней потянуло. Видимо, Аэлин и, правда, половинка твоей души. Мне только жаль тебя... Но, надеюсь, что у тебя все получиться. Иди, надо готовиться к церемонии, - я встал и подошел к брату. Тот несколько минут всматривался мне в лицо, а потом порывисто обнял. Меня разрывали противоречивые эмоции. С одной стороны, я был рад, что он наконец-то нашел свою судьбу, с другой, мне было его жаль, а с третьей... Я остался за бортом. Аэлин мне понравилась, и хоть я не любил ее, но уже воспринимал ее как свою. Ладно. Может оно и к лучшему.
  Глава 23
  
  Лина
  
   Это был кошмар. Дан срочно вызвал Ликаэля, и я очень надеялась, что ему не хватит ума рассказать брату все, что произошло. Меня проводили в гостевую комнату. Я в первые оказалась в эльфийском доме. Врут наши книжки, и совсем не на деревьях они живут. Нормальные каменные дома, правда, все резное и утонченное, светлое, теплых бежевых, зеленых и белых цветов. Большое количество окон, балконов, веранд и открытых террас, выходящих в парк, лес и розарии создавали ощущение свободы и простора, но не давали той уверенности в защищенности собственного дома, как в Шакризарде. Хотя, в общем, мне понравилось.
   Спустя некоторое время ко мне зашел Владыка и объявил, что церемония благословения пройдет сегодня. Он пробыл у меня всего несколько минут, но мне показалось, что часы. То как он странно смотрел на меня, жутко нервировало, и мысль о болтливости Дана вернулась с новой силой. Прислуживающие мне эльфийки единственное только не плевались ядом, но при этом с такими улыбочками, что я бы сама с удовольствием провела небольшой геноцид. От неминуемой расплаты их спасла пришедшая Вистариэль, которая быстро всех разогнала и сама занялась мной.
  - Вист, а что там будет? - неопределенность меня угнетала, особенно с учетом того, что Лик так и не появился.
  - Ничего страшного, - улыбнулась девушка, - ты и Лик, взявшись за руки, подойдете к священному дереву Виален. Владыка прочитает ритуальное обращение на благословение, и вы капнете по капле своей крови на корни дерева. Если боги соблаговолят, то вас окутает пыльца священного дерева, если это не произойдет, то значит вам отказано в браке.
  - И что, такое бывает? Ну, что отказывают?
  - Конечно! Но редко. Сама понимаешь, древние заключают браки один раз, а, значит, к этому вопросу подходят серьезно. Эльф заключает брак в двух случаях - либо по любви, либо по долгу. Если же кто идет по корыстным мотивам, то благословение можно и не получить. Или если жених и невеста являются близкими родственниками, но не знают об этом, - девушка подумала и продолжила. - Правда сейчас мало кто идет получать благословение, сразу заключают брак.
  - Почему?
  - Потому что все чаще боги стали отказывать. Сама видела ту же самую Манионэль. Думаешь, она бы согласилась на благословение?
  - Вряд ли, - хмыкнула я, - а мне за что такой эксклюзив?
  - Ликаэль принц, и ты наследница. Вам по другому нельзя, чтобы все законно было.
  - Вист, я все спросить хотела, - я замялась, не зная как продолжить, - мне показалось, или тебе правда Алекориэль нравиться?
  - Не показалось, - Вист тяжело вздохнула, - очень нравиться, я его когда первый раз увидела, забыла как говорить. А он стоит, улыбается, говорит "не волнуйтесь, такая прекрасная девушка обязательно пройдет все испытания на "отлично". И с тех пор больше ничего.
  - А ты сама к нему подойти не пробовала?
  - Смеешься, - она подняла тоскливые глаза, - за ним же пол-академии бегало, не считая остальных любовниц, - я чуть не вздрогнула при этих словах. - К тому же, я же близкая родственница Владыки. Я собой не распоряжаюсь. Если бы наследником оказался мужчина, то это бы я сегодня шла получать благословение ИльВиален, - она грустно улыбнулась, - хватит! Сейчас ты!
   С этими словами она выпихнула меня из дверей, прямо за которыми оказались стражники в черных плащах с капюшонами. Я переводила недоуменный взгляд с одного на другого. Это эльфы или некроманты? Судя по удивленному взгляду Висты, она тоже ничего не понимала. Стоящий впереди протянул руку, на которой висело два плаща, оба черных, но один был украшен брильянтовой звездой.
  - Миледи, Владыка приказал надеть плащи и накинуть капюшоны, - он протянул плащи нам. Переглянувшись, мы с Вистариэль пожали плечами. Ну, раз приказано.
   Мы вышли из дворца и долго шли по выложенной белым мрамором аллее красивого и ухоженного парка, с растущими вдоль нее низким ковром ярких бело-голубых цветов, пока не оказались перед небольшим озером с водопадом. Вода ниспадала голубым плащом с небольшого каменистого холма, рождая радугу и искры света. Признаться, я на мгновение даже замерла перед этим чудом. В землях эльфов нет ни гор, ни скал, максимум - небольшие холмы. Так откуда здесь могла появиться эта скала или одиноко стоящая гора? Даже не знаю, как это правильнее было бы назвать. Может, ее создали искусственно? А вода тогда как? По всем законам физики, даже если здесь и был ручей или источник, то он просто не мог подняться на вершину этого холма, чтобы низвергаться водопадом, да при том таким мощным. Хотя, при чем тут законы физики для мира, где повелевает магия? Я лишь покачала головой на это чудо, посчитав, что лучше принять просто как данность.
   Наш провожатый, недолго думая, уверенным шагом направился к нему, и исчез под потоком воды. Подойдя ближе, я увидела достаточно широкую дорогу, идущую за водопадом, и уходящую вглубь небольшой пещеры, из которой вел темный, но широкий проход в другую, смежную залу. Странное место. Я покрутила головой. Видимо, все это место противоречит законам природы, а не только водопад. Круглая пещера с восьмью сталактитовыми полупрозрачными колоннами, поддерживающими свод и ограждающими, как по кругу, абсолютно сухое почерневшее дерево. Не знаю, росло ли оно или просто всегда тут существовало, но корни его уходили в каменный пор, лишь некоторыми частями выходя на поверхность, а ветви терялись среди потолка, словно были вросшими. Дерево было мертвым и будто тоже высеченным из камня. Оторвав взгляд от этого чуда, я увидела, что в пещере довольно многолюдно, не меньше двух десятков человек, и все в черных плащах и с закрытыми капюшонами лицами. Прямо перед кругом стояли двое. Одна из фигур отделилась и подошла ко мне, протянув руку, но не открывая кисти. Помедлив, я все-таки приняла приглашение. Рука была горячая, сухая, с нежной кожей, но натертыми ладонями, привыкшими держать меч. Внутри стала подниматься волна страха, и моя ледяная ладонь задрожала в горячей руке жениха. Словно почувствовав мою панику, он легонько сжал кисть. Так, вдвоем, мы подошли к самому дереву, перешагнув прочерченную круговую линию. В этом круге мы оказались вдвоем, и голос сзади начал негромко напевать. Красивые, непонятные слова, окутывали меня как кокон, успокаивая, вселяя надежду, и страх отступил. Одновременно с началом молитвы, по дереву начали пробегать серебристые искорки, словно через него пропустили ток, становясь все светлее и ярче. Не знаю когда именно, но жених резко надрезал мне ладонь и соединил со своей, уже разрезанной. Наша кровь смешалась, и уже единой тяжелой каплей упала на корень дерева. Я услышала тихий общий вздох, словно все набрали в грудь воздуха, а затем, на нас стали падать снежинки. Они падали и светились, окутывая мягким золотистым светом. Где-то на границе слышимости мелодичный голос, больше напоминавший шуршание листьев, произнес Алеора Астериам. И все прекратилось. Повернувшись, я увидела, что никто не двигается, а затем пронесся общий вздох удивления. Мой благоверный, все еще держа меня за руку, наклонился и поцеловал мне ладонь, и медленно повел на выход. А все присутствующие так и остались в гроте. Мы молча шли по аллее, пока я не выдержала.
  - Лик, ты мне объяснишь, что произошло? - я требовательно дернула его за рукав, - там что-то пошло не так, да? Лик, ну не молчи же! - жених повернулся ко мне и несколько секунд не шевелился, а затем быстрым движением открыл портал и толкнул меня внутрь. Приземлилась я уже в своей спальне. - Да что ты творишь?
   Лик откинул капюшон и повернулся. Нет! На меня смотрели темные глаза Дана.
  - Еще вопросы есть или уже все понятно?
  - Есть! Какого черта здесь происходит?
  - Ладно, для особо недогадливых поясню, - твой жених не Ликаэль, а я. Обручение было со мной, и нас благословили, как истинную пару.
  - Почему ... - я запнулась, не зная как сформулировать вопрос, - почему там был ты, а не Лик?
  - А ты против? - его глаза потемнели, а голос смог бы заморозить.
  - Это не ответ, - я упрямо встряхнула головой.
  - Хорошо. Потому что ты теперь моя. Той ночью, я провел обряд, и по закону эссиров теперь ты моя жена.
  - Как жена? Твоей женой может стать только твоя пара. Альтера. Так ведь? - я, не верящее, уставилась на него. Дан быстро взглянул на меня, и отвернулся.
  - Так. Ты и есть моя Альтера.
  - Этого не может быть! Это не правда! - я затрясла головой. Это просто не укладывалось в то, что я знала о связях Альтер.
  - Это так! - резко повернувшись, рявкнул он, - думаешь, я рад, что это ты? Поверь, я бы предпочел кого угодно, но только не тебя. Но это уже случилось, так что...
  - Я против! - у меня потемнело в глазах, а сердце сжала боль: "кого угодно", а потом более давняя фраза "никакая", - прекрасно! Ты не хочешь, я тоже не в восторге. Давай забудем и все!
  - Забудем? - Дан схватил меня за плечи, - нет уж, дорогуша, теперь ты моя. Ты уже моя жена. Обряд эссиров признается всеми древними, так что остальное - формальность. Сейчас Владыка свяжется с Великим Князем и все объяснит, а в конце месяца проведем официальную церемонию, как и было запланировано, - и он резко привлек к себе. Поцелуй был жестоким, грубым, с примесью отчаяния, но я все равно не удержалась и ответила. Где-то на краю сознания, я услышала его стон, и он разорвал поцелуй, - хм... не так уж я тебе и противен, - усмехнулся он, - в любом случае, тебе лучше привыкнуть и побыстрее, потому что отныне тебя целовать буду только я, - и он буквально выбежал из комнаты, оставив одну.
   Господи! Да что же это такое?! Я обессилено упала на постель. Я жена Дана! И что дальше? Он меня терпеть не может, и единственное, что он чувствует - это похоть, ну или что там у них? Может чувство ответственности. Дети ведь могут быть только от меня - я криво усмехнулась. На сердце было тяжело. Время шло, а я просто лежала и смотрела в потолок.
  - Аэлин, - тихий зов раздался у меня в голове, - Аэлин, подойди к зеркалу! - я, наверное, заснула, но, открыв глаза, посмотрела на зеркало. Медленно подойдя к нему, я увидела отражение Рагнаранта. - Здравствуй, дочка! - он странно на меня смотрел.
  - Ну здравствуй, - догадаться с чем был связан этот вызов, было не сложно.
  - Это правда?
  - Ага, - я устало опустилась на стул, - и что мне делать?
  - Невероятно, - дракон опустил взгляд, - я и представить себе такого не мог. Ты Альтера Дана. Как вообще такое могло произойти?
  - Ты это у меня спрашиваешь? - я вскинула брови, - к тому же, я уже не просто его Альтера, а жена по эссирским законам и обрученная невеста по эльфийским. Они подменили Ликаэля на Дана во время церемонии.
  - Я знаю. Самаэль со мной уже связался.
  - Ну?
  - Ну... - князь слегка замялся, - я согласился. Аэлин, мой ответ уже ничего не изменил бы. Ты уже жена Дана, все остальное - так.. просто формальность, - быстро затараторил он, видя, как сужаются мои глаза.
  - Продолжай, - в моем голосе явственно послышалась угроза.
  - Я дал согласие Владыке, - дракон опустил голову, - я помню, что обещал на тебя не давить, и что Дан сделал... Но сейчас уже поздно что-либо менять. Он твой муж, другого у тебя уже не будет. Но главное - он твоя половинка, чтобы ты сейчас не думала. Дай ему шанс. Может, он и не виноват в случившемся... Завтра вы возвращаетесь. Прости, дочка, - с этими словами он отключился, а еще некоторое время мрачно гипнотизировала зеркало.
  - И что мне делать? - спросила я у своего отражения. С одной стороны, Дан действительно мне очень нравится, даже больше, не говоря уже о прошедшей ночи. Люблю ли я его? Не знаю. Слишком долго я ненавидела его. Возможно, князь прав, и он не повинен в смерти Калима, во всяком случае, напрямую. К тому же, я почти официально его жена. А с другой, он самоуверенный, высокомерный, избалованный засранец, которому претит мысль быть со мной связанным, и главное - я обещала отомстить за смерть друга.
   Мое самокопание прервал стук в дверь. На пороге стоял Ликаэль и внимательно меня рассматривал.
  - Не стой столбом, проходи, - буркнула я, указывая на кресло. Эльф молча прошел к указанному месту, попутно налив два бокала вина, и протягивая один мне.
  - Ну и как ты?
  - Это ты в каком смысле?
  - В прямом, - эльф внимательно посмотрел на меня, - рада, что избавилась от навязанного брака, да еще и нашла свою половинку?
  - Боюсь, я все это не так воспринимаю, - вздохнула я, - от навязанного брака я не избавилась, просто кандидатуру поменяли, да еще и подсунули того, у кого проблемы с головой. Твой кузен меня раздражает, нет, он меня бесит! Насчет половинки я вообще сомневаюсь. Кроме похоти и возможности зачать мне ребенка, Дана вообще ничего во не интересует. Кстати, он тоже не в восторге, что это именно я. Поэтому даже не знаю, что тебе ответить.
  - Ты не права, - Ликаэль покачал головой. - Я не знаю, почему ты с первого взгляда так возненавидела Дана... И не буду даже спрашивать. Захочешь, сама скажешь, но именно это мешает тебе понять то, что он твоя судьба. У Дана тоже самое - он действительно достаточно гордый и высокомерный, а твое поведение еще и заставило выпустить его шипы. Но вы действительно половинки друг друга. И чем быстрее вы поймете это, тем раньше станете счастливыми.
  - Что же он сразу не понял, что я его судьба? - ехидно усмехнулась я.
  - А это другая его проблема, - грустно улыбнулся Лик, - Данте ведь полукровка. И если чистокровные эссиры способны с первого взгляда опознать свою Альтеру, не спрашивай как, я все равно этого не понял, хотя, видел один раз. Эссир замер, не отрывая взгляда от девушки и пошел прямо к ней, а она и не сопротивлялась. У людей так говорят про любовь с первого взгляда. Так вот, чистокровному проще, они не просто сразу понимают, что перед ними их половинка, а даже могут чувствовать их на расстояние в несколько километров и целенаправленно искать их, но и их Альтеры им не могут сопротивляться, они тоже это чувствуют, даже если сами не эссиры. Эссир кажется им самым красивым, добрым, совершенным и родным, и когда он или она предлагают познакомиться поближе, то не отказывают, или, если это эссиры, то сразу бегут под венец. А Данте не мог этого понять, пока не провел бы с ней ночь. Только на пике страсти, когда он начнет оборачивается в эссирскую форму, его эссирская половина в состоянии признать пару, почувствовать ее. Или во время боевой трансформации, когда демон берет верх, - мрачно закончил Лик, а я потрясенно вздохнула. - Да и с тобой ему не просто. В отличие от чистокровных, ему НАДО ЗАВОЕВАТЬ тебя и твою любовь. Тебя может к нему тянуть, он может тебе нравится, но это не любовь с первого взгляда... Вообще-то, он давно уже не надеялся встретить Альтеру.
  - Почему ты его защищаешь? Так рад, что отделался от меня?
  - Нет. Вообще-то, я расстроился, - подмигнул мне эльф, и я невольно прыснула, - но я хорошо знаю Данте, и люблю его, как брата, - тут же добавил он, в ответ на мой прищур, - и я знаю, как он переживал по этому поводу. Ему ведь уже более полутысячи лет, и как ты думаешь, каково это знать, что придется прожить вечность одному, знать, что никогда не увидишь своего ребенка. Ему стукнуло пятьдесят, когда его отец объяснил ему, что он не сможет просто узнать свою половинку. Я никогда не видел его таким отчаявшимся... Всю следующую сотню лет, он ... как бы это сказать, - Лик на мгновение смущенно замолк.
  - Изображал из себя бешенного кролика? - мрачно подсказала я.
  - Вроде того... - эльф вяло улыбнулся, - за ночь он был с тремя-пятью девушками, всех рас и возрастов, - я невольно поморщилась, - а потом пошел откат. Он несколько десятков лет вообще не смотрел на женщин, став лучшим воином и магом. А потом просто смирился, но я видел, как он смотрит на эссиров, нашедших свои пары, и как смотрит на детей... Прости, что я рассказываю все это тебе, но ты должна понять, что ты - самое главное его сокровище, которое он отчаялся найти, и при этом ты его ненавидишь. Ему больно, он боится, что из-за того, что он нечистокровный, ты не чувствуешь его своей парой, и он может тебя потерять. Поэтому делает глупости. Просто дай ему шанс, - и этот о том же - поморщилась я, хотя его слова заставили задуматься, и взглянуть на все это с другой стороны, глазами Данте. Ликаэль замолк, я тоже молчала, слишком много надо было переосмыслить, если все действительно так... Так мы сидели и пили, пока солнце не стало садиться. Грохот, открывшейся с пинка двери, вывел нас из задумчивости.
  - Вот ты где... - зловещий шепот Дана, заставил нас вздрогнуть. Приглядевшись, я поняла, что он снова начал оборачиваться, и его демоническая натура берет верх, - и что ты тут делаешь? - этот вопрос был задан Ликаэлю.
  - Мы разговариваем, - эльф настороженно посмотрел на кузена.
  - Так долго? - кулаки Данте сжались.
  - Перестань, - я встала и заслонила Ликаэля.
  - Ты его защищаешь? Оплакиваете несостоявшийся брак? Ну извините, что нарушил ваши планы! - с этими словами он со всей силы стукнул кулаком по стене, оставив внушительный след. Ликаэль вскочил с кресла и попытался заслонить меня собой. Лучше бы он это не делал. Его попытка защитить меня, лишь разозлила Дана еще больше, и он кинулся на эльфа. Лик еле успел увернуться, и то, только потому, что Данте на пути попался столик, который он даже не заметил.
  - Ликаэль, уходи, сейчас же! - крикнула я эльфу, закрывая обзор взбешенному демону.
  - А ты?
  - Меня он не тронет! Быстрее же ты! И дверь закрой! - я настороженно следила за Даном, спиной ощутив, как закрылась дверь. - Тише, тише, успокойся, - тихо пробормотала я, осторожно подходя к медленно встающему Дану. Он неотрывно смотрел на меня, следя за каждым движением, как коршун, все еще балансируя на грани оборота, и я не придумала ничего другого, как осторожно положить руку ему на грудь. - Ну, успокойся, все в порядке, - тихо проговорила я, ощутив, как он вздрогнул. Его абсолютно черные глаза, без белков, неотрывно следили за моим лицом, пока я осторожно гладила его. Помедлив, я подняла вторую руку и провела по его щеке. Из груди Дана вырвался тихий болезненный стон, и он резко схватил меня в охапку и прижал к себе. Он так крепко сжал меня, что стало трудно дышать, но я не сдвинулась с места. Из груди Дана вырывалось рычание, и он уткнулся лицом мне в волосы, терся щекой, как кошка, вдыхал запах. Так мы и стояли, пока его тело не стало расслабляться.
  - Спасибо, - раздался над головой голос, и я, подняв голову, утонула в его уже нормальных глазах, - я бы никогда себе не простил смерти Ликаэля, да и ты бы стала воспринимать меня только как чудовище, - он говорил тихо, грустно, и мое сердце предательски дрогнуло.
  - Не за что, - я с неохотой отстранилась, - может, теперь объяснишь, что произошло?
  - А что тут не понятно, - он устало потер лицо рукой, - я приревновал. Ты не подтвердила мое право на тебя, оттолкнула... Ликаэль ушел к тебе давно, и... В общем, демон внутри меня почувствовал угрозу потерять пару...
  - И ты всегда будешь так реагировать? - я в ужасе уставилась на него. Взглянув на мое вытянувшееся лицо, Дан усмехнулся.
  - Нет, не всегда... Пока мы не обвенчаемся окончательно, пока ты не подтвердишь, что признаешь меня своей половиной, Альтером. Но ревновать я буду всегда, просто не так остро, - он внимательно посмотрел на меня, - прости еще раз, - и с этими словами он вышел.
   Да... Связалась на свою голову! Но одновременно я почувствовала странное удовлетворение, даже радость. Засыпала я со счастливой глупой улыбкой.
  Глава 24
  
   Утро наступило с громкого грохота двери. Продрав глаза, я увидела на пороге Маню! Вот это сюрприз. И что эта малахольная здесь делает?
  - Ты! Ты... - она с визгом бросилась на меня. Еще не проснувшись окончательно, я только и успела прикрыться одеялом. Но ее это не остановило. - Тварь! Шлюха! Как ты посмела?!!
  - Да уберись ты, ненормальная! - я попыталась сбросить с себя эту бешенную, которая пыталась расцарапать мне лицо и вырвать волосы, ну и заодно придушить помаленьку, - да что тебе надо?!
  - Ты не достойна быть его женой! Он мой! МОЙ!!! - на очередном витке криков, мы скатились с кровати. Такое развлечение стало мне надоедать, и я, перевернувшись, уселась верхом на брызгавшую слюной эльфийку, дав ей неплохую затрещину. Вот ведь... Мы с первого дня в Академии не поладили, и она выбрала меня предметом своей постоянной ненависти. Но если в то время, она еще могла меня дразнить моим "низким" происхождением, то объявление меня наследницей Шакризарда выбило ее из колеи, а уж то, что я забрала ее мечту и стану эльфийской принцессой, наверно, вообще для нее не выносимо. Вообще, похоже от ненависти ко мне у нее съехала крыша. Первый раз вижу эльфийку в подобном состоянии.
  - Что здесь происходит? - от дверей раздался изумленный голос Самаэля. Подняв голову, я увидела, что в дверях столпились Владыка, Дан, Ликаэль, Виста и еще несколько эльфов из охраны.
  - Да вот, - пожала я плечами, - девушка претензии предъявляет. Только не совсем поняла причину! - я говорила спокойно, не делая попыток встать. Первым не выдержал Дан. Окинув меня таааким красноречивым взглядом, он быстро подхватил покрывало с кровати, затем меня, потом закрутил меня в покрывало и не выпустил. Плюнув на это дело, я спокойно прислонилась к его груди.
  - Леди Манионэль, что вы делаете в покоях миледи Аэлин? - угрожающе произнес Самаэль.
  - Я... я ... - из прекрасных глаз эльфийки полились слезы, - она напала на меня!
  - Будучи спящей в своей спальне, - спокойно поинтересовался Дан, сдерживая мой порыв вмешаться.
  - Я пришла просто поговорить, а она... - эльфийка уже пришла в себя и начала играть на публику.
  - Понятно, - процедил Самаэль, - леди Манионэль, я жду вас в своем кабинете. Миледи, прошу прощения, - с этими словами Владыка и его свита покинули мою спальню, в комнате остались только Дан, Ликаэль и Виста.
  - Что она хотела? - Виста плюхнулась на мою развороченную постель.
  - Хм... Кричала, что я не достойна... его... Но кого именно я не поняла, - хмыкнула я, отстраняясь от Дана, и усаживаясь рядом с Вистой, - а вы чего все здесь делаете?
  - Спасать тебя прибежали, - криво улыбнулся Ликаэль. - Мы сидели спокойно, разговаривали, когда появилась Маня и спрашивает, правда ли, что ты станешь эльфийской принцессой. Мы подтвердили, после чего ее так перекосило, что я даже испугался. Признаться, впервые вообще такое лицо у эльфийки видел, потом она убежала, а через некоторое время Дан почувствовал, что ты раздражена и тебе больно. А отец, наверно, мимо проходил, - эльф пожал плечами.
  - Почувствовал? - я удивленно повернулась к Дану. Тот лишь зыркнул на меня, но все же спустя какое-то время кивнул, - и ты теперь меня всегда будешь чувствовать? - еще один кивок. - Отпад! Ладно, все на выход! - скомандовала я, но, увидев удивленно-обиженные лица, пояснила, - переодеться мне надо! - вздохнув, мужчины вышли, а Вистариэль осталась.
  - Ну?
  - Что ну? - я опасливо покосилась на подругу.
  - И как у тебя с Даном?
  - Странно, - вздохнула я, - не хочу сейчас об этом говорить, ладно? Давай, лучше поможешь мне собраться. Самаэль сегодня должен открыть телепорт в Шакризард. Благословение я таки получила, как положено, так что теперь можно не заморачиваться с паломничеством, а нормально телепортироваться.
   Придя через час в кабинет Владыки, я удивленно посмотрела на серьезные, мрачные лица.
  - А что случилось?
  - У нас меняются планы, - проговорил Владыка, - полчаса назад я получил письмо от Великого Князя со всеми необходимыми регалиями и знаками опознавания, в котором он требовал твоего немедленного отбытия в Шакризард. Но при этом написал, что во дворце происходит что-то странное. Вся энергия уходит, словно в пропасть. Он не может ни открыть портал, ни связаться через зеркало. Более того, я тоже не могу его вызвать. Он велел, чтобы наши стражи проводили тебя до границы, а там тебя встретит личная гвардия князя. А сопровождающих твоих велел оставить здесь и сделать видимость, что ты все еще у нас. Он очень боится за твою безопасность, и просит быть осторожнее.
  - Что же там может происходить? - я, непонимающе, уставилась на Владыку и перевела взгляд на Дана. У того на лице вообще застыла маска безразличия. - Как такое может быть? Я только вчера с ним разговаривала...
  - Не знаю, - вздохнул Владыка, - но с магией вообще в последнее время непонятно что твориться. Это уже не первый раз. Аэлин, ты не может нарушить приказ Великого Князя. А там был именно приказ, причем с каплей крови. И не мне тебе рассказывать, что будет, если она ослушается.
  - Приказ с каплей крови? - я недоуменно осмотрела собравшихся. - А что это?
  - Повеление или по-другому "безоговорочное подчинение". У повелителей эльфов, драконов и эссиров есть такое право. Все, кто подчиняются по праву долга, клятвы или старшинства родства обязаны безоговорочно и безотлагательно подчиняться такому приказу. Его применяют крайне редко...
  - Ну что же, - пробормотала я, не зная, как на это реагировать. Раз уж Рагнарант так всерьез заволновался, значит, дело срочное. - В любом случае, я должна ехать.
  - Ты не поедешь, - отрезал Дан.
  - Поеду. Дан, я не могу ослушаться!
  - Это может быть ловушкой. Ты пострадаешь, и твои сопровождающие тоже.
  - Может, и я никого не заставляю идти со мной. Дан, ну вот скажи, ты сам видишь выход? - я попыталась сделать шаг, но Дан резко схватил меня за плечи. Несколько секунд он напряженно всматривался в мое лицо, пока тяжело не вздохнул.
  - Данте, - позвал Владыка, - у нее нет выбора, да и у нас тоже... К тому же, там капля крови, отданная добровольно. Понимаешь? Это истинный приказ Князя, не подделка!
  - Хорошо, мы выезжаем сегодня.
  - Мы? - я недоверчиво посмотрела на него.
  - Конечно, мы, или ты думаешь, я отпущу тебя одну? - ехидно усмехнулся он, и, повернувшись к Владыке, добавил, - лучше нам поехать вдвоем. Большой отряд будет привлекать много внимания, да и уйти так будет проще.
  
  ***
   Мы выезжали с "черного хода" спустя почти четыре часа. Я хотела отправиться раньше, но эльфы в один голос заявили, что нужно подготовиться и поесть. Пока я нарезала круги по комнате, Дан уединился с Владыкой и Ликаэлем. Когда он зашел за мной, я уже была готова сама отправиться его искать.
   Никто не провожал двух молодых наемников, не махал им в след. Дан хмурился и не говорил ни слова, а я не начинала разговор. Вообще он вел себя странно: с одной стороны ему вроде бы было неприятно мое общество, я его раздражала, а с другой... он так смотрел на меня иногда, словно ему физически больно быть рядом, а порой в его глазах мелькала нежность и грусть... В итоге я запуталась! И решила не забивать себе пока этим голову. Тем более, что я и сама в себе еще не разобралась.
  - Где мы? - оторвавшись от своих раздумий, я с удивлением поняла, что не помню этой дороги, - мы ведь не по этой дороге ехали?
  - Нет, - Дан даже не повернул голову, - горгулий уничтожили, и мы поедем по центральному тракту. На землях людей нам делать нечего.
  - Ты не любишь людей? - вопрос вырвался сам собой.
  - А за что мне их любить? - мужчина пожал плечами, - эгоистичные, жадные, слабые, завистливые... продолжать?
  - Нет. По-твоему все люди такие? Ты что, никогда не встречал бескорыстных и добрых?
  - Ну, может и не все, - протянул он, - но это скорее исключения, чем норма. Они погрязли в грязи, невежестве и убогости. А уж про женщин я и не говорю!
  - Да ты что! Неужели тебе не одна не отказывала?
  - Нет, - он твердо кивнул, расплываясь в самодовольной улыбке. Высокомерный индюк! - я чуть не зашипела.
  - Что? Так и ни одна? А если подумать?
  - Не помню, - он замолчал, и косо посмотрел на шипящую меня. Не помнит он! Ну конечно!
  - Значит, ни одна... - я задумчиво оглядела его, - а как же твои слова, что я не первая тебя обливаю, только тогда была вода, а не вино?
  - Хм... да, было такое. Одна сумасшедшая облила меня водой, обхамила, да еще и поваляла по полу, - хмыкнул он, углубляясь в воспоминания, и по его лицу скользнула странная тень, - а знаешь, вы чем-то похожи, - он улыбнулся.
  - Да что ты, - я резко отвернулась, не желая поддерживать эту тему, и внутренне съеживаясь от страха. Вот идиотка, сама себя сдала!
  - Аэлин, а мы раньше нигде не встречались? - спустя время спросил он.
  - А сам не помнишь? Склероз мучает?
  - Не уверен. Ты кажешься мне знакомой, но я абсолютно уверен, что я впервые увидел тебя на балу.
  - Ты бы лучше думал где ночевать будем, - не совсем красиво перевела разговор, - уже темнеет между прочим.
  - В лесу переночуем.
  - Ты так и не хочешь заезжать в деревню?
  - Чтобы заехать в деревню, надо выехать на человеческие земли, а туда нам не надо, - отрезал он, и я поняла, что больше обсуждать это он не намерен.
  - Нам все равно придется туда свернуть. Нам просто не хватит еды.
  - Хватит. Если надо будет, что-нибудь поймаю. А через пару дней выедем на земли драконов.
  - Этот крюк будет стоить нам неделю! - я уже сорвалась на крик. Вот ведь...баран!
  - Я уверен, что в Шакризарде все хорошо. Успокойся!
   Больше мы не разговаривали. Даже ужинали в молчании. Спать я демонстративно легла подальше от этого демонова эльфа, закручиваясь в свои два одеяла, на что этот тип только хмыкнул. Ну и ладно...
  
   Признаться давно я не просыпалась в лесу на холодной земле. Что-то как только я встречаю в своей жизни Дана, так она начинает идти кувырком. Прямо мистика какая-то. Кстати, обозначенного выше субъекта на месте не оказалось. Вон его одеяла, сложенные стопкой, конь, жующий траву, а его нет.
   Потянувшись, я пришла к выводу, что он никуда не денется, и, приведя себя в порядок, приступила к завтраку.
   Я уже заканчивала, когда из зарослей неслышимой тенью скользнул Дан. Не одобрительно глянув на меня, он отнял остатки пирога и флягу с водой и начал сосредоточенно жевать. Признаться, долго я не выдержала.
  - Ну и где ты был?
   Меня гордо проигнорировали и принялись сворачивать лагерь.
  - К вечеру должны добраться до приграничных земель, если поторопимся, - все же смилостивились и объявили мне план действий, а завтра уже будем на землях драконов.
  - В чем дело? - не выдержала я его хмурого настроения.
  - Ни в чем, - буркнул он и вскочил в седло.
   К вечеру Дан слегка расслабился, особенно после того, как мы нашли довольно неплохую полянку для ночевки, а утром я проснулась, как от толчка. Что было не так.
   Несколько секунд я лежала, прислушиваясь к себе и окружающему миру. Повисшая тишина странно давила, и откуда-то из глубины поднималась тревога. Не выдержав, я открыла глаза. Та же самая поляна, на которой мы вчера остановились, неподалеку лежит Дан, открыв глаза, и разглядывая предрассветное небо.
  - Что случилось? - вопрос я почему-то задала шепотом.
  - Проснулась? - довольно равнодушно спросил он, думая о чем-то своем.
  - Дан... - угрожающе начала я, но тут мою речь прервал чей-то надрывный крик.
   Вскочив, я попыталась понять, где находится источник шума. Краем глаза я заметила, что Дан занят тем же самым, но при этом как-то нехорошо щурится, сжимая и разжимая кулаки.
  - Помогите!!! - женский крик снова разорвал тишину.
   Не сговариваясь, мы бросились в сторону дороги. По мере приближения все четче были слышны звуки битвы: звон мечей, лошадиное ржание и топот, пронзительные крики женщин и короткие выкрики мужчин. Я уже почти вылетела на дорогу, когда меня резко дернули за руку, возвращая в тень деревьев. Возмущенно повернувшись, я уже хотела было наорать на этого эльфа, когда он покачал головой и приложил к губам палец. Задвинув меня себе за спину, он осторожно раздвинул ветви, открывая вид на дорогу. Быстро мелькнула мысль, что подобная забота мне приятна, но обстановка не располагала к витанию в облаках.
   Метрах в двухстах от нас развернулось сражение. Восемь солдат изо всех сил старались защитить карету от двух десятков мужчин в темных платках, закрывающих лица. Силы были явно не равны, но мужчины отступать даже не собирались. Откуда-то сбоку снова раздался женский визг. Повернув голову, я увидела молодую служаночку, которую за волосы тащил еще один из нападающих. Словно вторя ему, со стороны кареты тоже закричала женщина. Переведя взгляд, я посмотрела на карету и только сейчас заметила одну деталь.
  - Королевская... - не веря самой себе, прошептала я, в каком-то ступоре смотря, как из кареты вытащили темноволосую хорошо одетую девушку, - Дан, это же Кларис!
  - Вижу, - зло процедил он.
  - И что ты стоишь? - не могу сказать, что я испытывала к этой девушке какие-то теплые чувства, но и бросить ее просто так тоже не могла. - Надо помочь!
  - А ты уверена, что им нужна помощь?
  - В смысле? Дан, да ты что, в своем уме? Ты посмотри туда! - не могу поверить, что так просто может бросить людей в беде. Хотя, это же просто люди, как я могла забыть. Для старших рас их жизни не имеют значения. Выругавшись, я оттолкнула эльфа и бросилась вперед.
  - Аэлин, да стой же, идиотка! Это может быть ловушкой!
  - Может! - согласилась я, даже, где-то внутри ощущаю, что эльф скорее всего прав. - А может и нет! И я не хочу всю оставшуюся жизнь видеть их в кошмаре! Дан, мы не сможем этого узнать, пока они все не прирежут, да и после уверенности никакой не будет...
  - Хорошо, - процедил эльф. - Присядь же! - рявкнул он мне на ухо, утягивая вниз.
  - Что ты собираешься делать? Слушай, может, усыпить их? - посоветовала я, за что удостоилась кривой ухмылки.
  - А дальше?
  - Свяжем. Уж связанных-то охранники принцессы смогут отконвоировать до ближайшей тюрьмы, - он промолчал, взгляд остекленел. - Дан, ты чего?
  - Ничего, проверял нет ли тут еще кого.
  - И как?
  - Да вроде нет...
   Мы действовали мгновенно и практически одновременно. Дан создавал вокруг кадого плотное пространство, не позволяющее шевелиться, я следом усыпляла. Можно было, конечно, успить и сразу, но была большая вероятность, что кто-нибудь мог пострадать, а еслиэто будет Кларисс...
   Уже через две минуты над поляной повисла тишина. Люди застыли в своих позах, словно изломанные куклы, и заснули. Мы осторожно вылезли из кустов, попеременно оглядываясь. Дан хмурился, и я чувствовала его тревогу, которая паутиной опутывала и меня. Плохо. У Дана превосходная интуиция, и, если его тут что-то настораживает, значит, опасность есть.
   Тем не менее, руки сами собой делали то, что нужно. Отобрали оружие у наемников, связали руки и ноги, стянули с лиц платки и сделали из них кляпы, привязали их к деревьям, благо веревки у охранников принцессы было вдоволь. Кстати, у охранников мы тоже оружие забрали, так, на всякий случай.
  - Ну что, размораживаем? - неуверенно произнесла я, оглянувшись на Дана. Тот кивнул, и снял свое заклятье. Теперь была моя очередь. Вздохнув, как перед прыжком в воду, я развеяла сон. И тут же оглохла от крика служанки. Девушка, видимо, как раз собиралась кричать, перед тем, как мы усыпили их, и настроилась настолько сильно, что и после пробуждения процесс оказался необратимым.
  - Княжна? Принц? - сквозь затухающее завывание раздался недоверчиво-радостный голос принцессы. Со всхлипом, девушка бросилась мне на шею, орошая слезами. - Слава Богам! Вы нас спасли! Они... они...
  - Успокойтесь, Ваше Высочество, теперь все в порядке.
  - Да, да, конечно... только благодаря вам... если бы не вы...
  - Хватит, Кларисс, - но девушка не успокаивалась. - Воды!
   Кто-то услужливо моментально предоставил флягу. Принцесса пила небольшими глотками, то и дело вслипывая, но все же, постепенно успокаиваясь.
  - Что произошло? - раздался спокойный голос эльфа, когда все пришли в норму.
  - Ее Высочество возвращались от своего хранителя, - проговрил один солдат, - мы выехали затемно, чтобы к вечеру успеть до оговоренного ночлега. Все было нормально, пока внезапно кони не понесли, уходя на другую дорогу. Как раз ведущую в сторону границы, а не в глубь страны. А за тем поворотом, - он указал подбородком на излом дороги, - карету тряхнуло, и следом отлетело колесо. Экипаж докатился до сюда и все. Нам пришлось остановиться, тут-то они и напали...
  - Хм... - Дан на минуту задумался, а потом быстрым шагом направился к лошадям. Не знаю, что он там намеривался выяснить, но уже через минуту я услышала приглушенные проклятья.
  - В чем дело? - я подошла к Дану, пытаясь понять, что он там увидел.
  - Смотри, - он ткнул в сбрую лошади. Среди металлических заклепок виднелся небольшой желтый камушек. - Знаешь что это? - я лишь покачала отрицательно головой. - Это 'путник'. Вещица, придуманная драконами и для драконов. Вы на всех своих лошадей такое вешаете. Когда дракону приходиться внезапно обращатиться, лошадь остается без наездника, и тогда, как раз, активизируется 'путник'. В нем обычно закладывается дорога домой, или в любое иное место, по решению владельца. Через него можно и просто управлять лошадью, даже не притрагиваясь к поводьям. Вот почему лошади понесли!
  - И это занчит...
  - Что это не просто случайные разбойники, - закончил мою мысль Дан.
   Я оглянулась на спящих тятей. Простые одутловатые лица, больше похожие на крестьянские, ни шрамов, ни признаков алкоголизма, чистые, в добротной одежде. Ну ни как ни разбойники с большой дороги. Судя по всему, Дан думал также.
  - Княжна, - голос Кларисс вырвал меня из пучины раздумий, - вы что-то там нашли?
  - Нет, миледи, просто осматривали лошадей.
  - И что?
  - В порядке.
  - Хорошо, - облегченно вздохнула девушка, - а то нам еще назад возвращаться. Съездила в гости, называется, - уже тихо буркнула она, заставив меня улыбнуться. - Шаон, когда мы сможем продолжить путь?
  - Боюсь, что не скоро миледи, - склонился в поклоне солдат, - сперва надо приделать колесо.
  - Ну ладно, мы пожалуй поедем, - я развернулась было уходить, когда в меня вцепились чьи-то когти.
  - Умоляю, - повлажневшими глазами обиженного олененька смотрела принцесса, - побудьте с нами, пока карету не починят. Княжна, милорд... не оставляйте нас! - я неуверенно посмотрела на Дана. Тот поморщился, но кивнул. - Спасибо! - с чувством выдохнула принцесса.
   Делать нечего. Мы уселись на поляне, наблюдая, как сноровисто солдаты восстанавливают повреждение. Служанка между тем вынесла корзину для пикника и бутыль легкого вина. От вина, впрочем, как и от еды, мы отказались, взяв только по яблоку. Принцесса, смущаясь, сообщила, что оставит нас на несколько минут, и скрылась за деревьями.
   Внезапно Дан напрягся, да и мой слух уловил нечто странное, похожее на шуршание опавших листьев, вот только шло оно со всех сторон. Затем последовал приглушенный вскрик, и на поляну хлынули люди. Я сперва даже не поняла, кто это. Длинные серовато-коричневые плащи до пят с капюшонами, с тонкой сетчатой вуалькой спереди, и разбойничных повязках под ними. Один держал принцессу, с приставленным к горлу ножом, другой уже был практически рядом со служанкой. Солдаты принцессы, побросав карету, схватились за мечи.
   Помня предыдущий опыт, я попыталась усыпить нападавших, но к моему изумлению, не получилось. Следующая попытка тоже не увенчалась успехом, вдобавок потеряла драгоценные секунды.
  - Магрит! - рядом зашипел Дан. - Плащи и маски из магрита!
   Теперь понятно. Магрит - особый сплав с добавлением заговоренных камней. Руду, из которой делают магрит, добывают всего в двух местах - на границе с мертвыми землями, у людей, и в степях орков. И славился он полной невосприимчивостью к магии. Из этого смертельного для всех магических существ изготавливали ошейники подчинения и амулеты, блокирующие магию. Он 'не отнимал' магию, а 'не пропускал' ее. В зависимости от назначения, он не пропускал магию либо 'изнутри', т.е. блокируя ее внутри объекта, либо 'извне', т.е. не позволяя воздействовать на объект. И стоил он боснословно дорого. А тут целые плащи! Да комплект их новой 'униформы' стоит как пара крупных деревень! А еще было плохо то, что мы были, по сути, окружены в кольцо из магрита, и ни магия, ни мой 'оборот' сейчас были недоступны.
  - Придеться драться! - прошипел Дан.
   Меня хорошо натренировали в свое время, но в настоящем бое я участвовала впервые. Страх, азарт, адреналин - все смешалось. До сражающихся я долетела секунды за две, как раз вовремя, чтобы отбить смертельный удар одного из нападавших. Завертевшись как волчок, я отбивала сыпавшиеся удары, медленно пробираясь к плачущей принцессе. Где-то сзади слышались проклятия нападающих, радостные выкрики уставших солдат и злобное шипение Дана.
  - Княжна! - принцесса снова сорвалась на рыдания, повиснув на мне, как только очутилась рядом. Я прекрасно понимала ее чувства, но бой еще не закончен, и я не могла отвлекаться.
   Их было много. Не меньше тридцати, и они грамотно вели бой. Десять из них сразу занялись солдатами принцессы, сократив их количество практически вдвое, а остальные разделились между мной и Данном. Да еще и пленных освободили! Сзади меня сжались в испуге обе девушки, поэтому я в основном пыталась недопустить никого к ним, иначе бой закончится сразу. Повернув голову, я попыталась найти глазами Дана. Его обступили со всех сторон, но нападали не скопом, а по очереди. Выматывали его!
  - Сзади! Дан! - я закричала, отпихивая от себя принцессу, когда со спины к эльфу, увлеченному дракой сразу с тремя противниками, пробирались еще двое. Бросившись к нему на помощь, я уже почти добежала до него, когда мне преградили дорогу. Высокий мужчина быстро отбил мой удар, одновременно нанося сразу два своих. Еле уклонившись, мы начали кружить по поляне. Он был довольно гибким и сильным, но все же просто человеком, хотя моя неопытность и уже ощутимая усталость, вызванная и боем и таким обилием магрита, играли ему на руку. Но я смогла увернуться и нанести ему несколько ударов. Разозлившись, мужчина бросился на меня, рыча, как волк. Миг, и я, поднырнув ему под руку, умудрилась полоснуть кончиком меча по щеке, прорывая и вуаль, и повязку. Развернувшись, я встретилась с разъяренными глазами нападавшего. Медленно, словно нехотя, платок стал спадать с лица мужчины, открывая глубокий порез на щеке, от которого явно останется шрам. Как завороженная, я следила за его падением. Пара секунд и предо мной открылось лицо нападавшего. Молодой человек, с теплыми шоколадными глазами, и ярко-алой бороздой на щеке. Я в ужасе смотрела на его лицо, когда-то мучавшее меня в кошмарах, и не могла поверить.
  - Не может быть, - шепот сам собой сорвался с моих губ, - ты же умер...- в ответ парень прищурился, внимательно вглядываясь в мое лицо, хотя его уже не узнать, - это ты... - я не совладала с порывом броситься к нему. Все, что происходило сейчас, стало не важным. Опустив меч, я даже не слышала предупреждающего возгласа Дана. Словно под гипнозом я брела вперед, пока не наткнулась на кончик его меча.
  - Кто ты такая? - резкий, недовольный голос заставил меня остановиться и сбросить оцепенение.
  - Калим... - прошептала я, все еще не веря в случившееся. Глаза парня вдруг расширились, и он растерянно начал опускать меч.
  - Лина? Это ты? Что с тобой случилось? - недоверчиво прошептал он, снова становясь самим собой. Таким, как я его запомнила. Улыбнувшись, я уже хотела обнять его, когда свет перед г лазами померк, и я провалилась в темноту.
  Часть 4
  
  Глава 25
   Уважемые читатели, последние 10 глав книги, эпилог и отступление сняты на правку. Приношу свои извинения.

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Елка для принца" В.Медная "Принцесса в академии.Драконий клуб" Ю.Архарова "Без права на любовь" Е.Азарова "Институт неблагородных девиц.Глоток свободы" К.Полянская "Я стану твоим проклятием" Е.Никольская "Магическая академия.Достать василиска" Л.Каури "Золушки из трактира на площади" Е.Шепельский "Фаранг" М.Николаев "Закрытый сектор" Г.Гончарова "Азъ есмь Софья.Царевна" Д.Кузнецова "Слово императора" М.Эльденберт "Опасные иллюзии" Н.Жильцова "Глория.Пять сердец тьмы" Т.Богатырева, Е.Соловьева "Фейри с Арбата.Гамбит" О.Мигель "Принц на белом кальмаре" С.Бакшеев "Бумеранг мести" И.Эльба, Т.Осинская "Ежка против ректора" А.Джейн "Белые искры снега" И.Арьяр "Академия Тьмы и Теней.Телохранительница Его Темнейшества" А.Черчень, О.Кандела "Колечко взбалмошной богини.Прыжок в неизвестность" Е.Флат "Двойники ветра"

Как попасть в этoт список

Сайт - "Художники"
Доска об'явлений "Книги"