Дудко Инна Николаевна: другие произведения.

"Не пей - козленочком станешь!

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Новинки на КНИГОМАН!



 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    В одно не самое прекрасное похмельное утро один молодой любитель заложить за воротник с русским народным именем Иван проснулся и обнаружил, что за ночь приобрел некоторые черты свойственные одному всем известному парнокопытному. Молодому человеку придетстоит пройти ряд испытаний прежде чем он вернет себе человеческий облик


   Не пей - козлёночком станешь...
  
   Эх, говорила мама: "Не пей - козленочком станешь..." - не верил, пил...и вот...
   Пролог
  
   Иван проснулся от ужасной головной боли, попытался совершить открытие века, но открытие не состоялось. Во рту было сухо, как в пустыне, и так гадко, будто там всю ночь паслись верблюды. Вторая попытка разлепить веки оказалась такой же безрезультатной. Кровать казалась донельзя жесткой, покрывало колючим. Мысли роились в голове, но как-то вяло и без особого энтузиазма. Попытка сесть, очень резко перешла в желание снова лечь. Приняв исходную позицию, Иван попытался собраться с мыслями, но собрание не состоялось...
   И тут, вдруг, до него дошло, почему все так плохо - какой-то гад спер его подушку!!! Такое неуважение к собственной персоне придало Ивану сил, и он смог перевернуться на пузо и встать на четвереньки. В таком положении он даже смог сделать пару движений в сторону, где предположительно находиться край кровати и, замерев в тягостных раздумьях, а собственно, зачем он это делает, ощутил медленно, но верно явный дискомфорт в районе правой руки. Тут раздался щелчок и Иван, каким-то шестым чувством определил, что кто-то включил свет. От неожиданности он даже смог разлепить один глаз и его взору предстали цветастые тапочки, а в них ноги. Иван попытался поднять взгляд повыше, но на уровне коленок голова закружилась, и он поспешил закрыть глаз...
   Немая сцена затягивалась, но тут тишину разорвал до боли знакомый голос:
   - Мам, эта скотина опять нажралась!!! - конечно так верещать могла только его сестрица Аленушка. - Убери руку из собачьей миски, придурок.
   "Это она мне???"- мысленно возмутился Иванушка, но здоровое чувство самосохранения посоветовало внемлить совету и достать руку.
   Послышались легкие шаги, и Иван мог поклясться, что это мама вышла из своей комнаты...сейчас она близоруко сощуриться и всплеснет руками. Он не ошибся, грустный мамин голос произнес:
   - Ну, говорила же тебе, Иванушка, не пей.
   - А то что???- прошамкал ссохшимися губами Иван, - козленочком стану???
   - Это тебе не грозит, - резко ответила Лена,- ты и так самый настоящий козел!!!

Глава 1

   "Имидж - ничто, жажда - все!" - оправдывался
   братец Иванушка, нервно цокая копытцем.
  
   Итак, Ивана бросили в гордом одиночестве. До своей комнаты пришлось добираться самому. Сделав этот марш-ползок, он даже загордился собой, но совсем чуть-чуть, а потом вскарабкался на кровать и сразу отключился.
   Утро не принесло молодому человеку ничего нового...практически ничего, если не считать странного ощущения что судьба приготовила ему какое-то западло и он в него вляпался по самые к-г-м...ну дамам по пояс будет. То, что дома с Иваном никто не разговаривает, новеньким для него не было. Так изначально повелось: каждое утро после попойки Ивана встречало угрюмое молчание, его милые дамы, мама и сестра, думали таким образом пробудить во нём совесть, и действительно, совесть просыпалась с немым укором заглядывала в дебри его души, осуждающе качала головой, а затем с чувством выполненного долга переворачивалась на другой бок.
   Но на этот раз было как- то...неудобно, что ли, хотя ему и хотелось завалить к сестре в комнату, и грозно сверкая глазами прореветь: "А за козла ответишь!!!". Но что-то Ивану подсказывало, что лучше не надо.
   Иван поплелся на кухню для пробного завтрака, так сказать проверить желудок на вшивость: сильно он на него обиделся или терпеть можно. Как назло, на кухне допивала свой утренний кофей его ненаглядная сеструха. Он сделал вид, что все отлично и полез в шкафчик за любимой кружкой, зазвонил телефон, Иван резко развернулся и жутко треснулся головой о дверку. Алена со всей строгостью уставилась на брата, видимо, собираясь провести лекцию на тему: "Алкоголизм сегодня, завтра, послезавтра" (она это дело у него любила), но её лицо внезапно вытянулось, а глаза стали о-о-очень большими и выразительными, будто ее посадили на раскаленную сковородку. Наконец она выдавила:
   - Ты что на меня обиделся?
   Тут настала очередь Ивана офигеть:
   - За что?
   - Ну, за то, что я ночью тебя обозвала, я же просто очень разозлилась, а ты...
   -Что я?
   - Дразнишься, вона как побрился, да еще и причеху такую забабахал...- грустно изрекла Елена.
   -Да о чем ты? - изумился парень, - в моем состоянии бриться это же смерти подобно, а на голове у меня художественный беспорядок в стиле: "Я у мамы дурачок".
   -Угу...и к зеркалу ты не подходил.
   -Нет!
   -Тогда сходи - есть на что посмотреть.
   Иван решил, что Лена прикалывается, но все-таки пошел в прихожку к зеркалу...вот уж действительно - чем меньше знаешь, крепче спишь...Увиденное, так поразило парня, что даже похмельный синдром ушел на второе место.
   Отражение издевательски пялилось на него, выставив напоказ аккуратную козлиную бородку, да и волосы на голове действительно приняли какую- то странную форму.
   В похмельной голове шустро заворочались мыслишки: "КТО!!!? КТО ЭТО СДЕЛАЛ???!!! УБЬЮ!!!"
   Он побежал в ванную и стал пытаться оторвать куцую бороденку, но, как, ни старался ничего у него не получилось. Обхватив свою многострадальную голову, он как ошпаренный выскочил из ванной и понесся к себе в комнату, где зарылся разгоряченным лицом в подушку. Голова немилосердно болела, но не похмельной болью, а тут еще и стопы начала подкручивать легкая судорога.
   -Что? Хреново? - раздался напряженный голос Лены.
   -А ты как думаешь?
   -А нечего набираться до поросячьего визга.
   -У тебя забыл спросить, что мне делать...
   -Вот именно!
   - Лен, ну я ж серьезно...худо мне...- промямлил Иван уткнувшись в подушку
   - Похмелье дружок, похмелье...
   - Ну что ты как маленькая! Похмелье, похмелье! Говорю тебе это не то.
   В знак примирения Лена положила руку брату на голову и тут же с визгом отскочила.
   Иван подорвался с лежбища и встревожено уставился на сестру, которая скакала по комнате и трясла рукой.
   - Что случилось? - спросил он.
   - Я укололась!!!
   - В смысле??? Лен если ты про наркотики, то думаю, что маме это не понравится...
   - Придурок, я об тебя укололась!
   - А я всегда думал, что я мягкий и пушистый, по крайней мере, местами...
   - Идиот!!! Говорю тебе: я уко...поранилась об твою голову, у тебя там что-то торчит!
   - Лен, ну что у меня может торчать? Нет вообще-то кое-что может, но эта деталь находится далеко не на голове, и пораниться об нее невозможно!!
   - Не пошли!
   - А ты не неси всякий бред!
   - Какой бред! Потрогай свой котелок сам!
   Иван рукой провел по своей многострадальной голове и в ужасе отдернул: там действительно что-то было, и голова болела больше всего именно в тех местах. Аленушка, воодушевленная выражением лица братца, подошла ближе и осторожно зарылась в Иванову шевелюру. Затем на шаг отступила и изучающие уставилась на Ивана, тот не выдержал и спросил:
   - Ну, что там? Ну, че молчишь? Ну?
   - Батенька, да у вас рога растут!
   После этих слов Иван отключился от этого суетного мира.
   ****
   Да... как говориться, беда не приходит одна...
   Иван приоткрыл один глаз в надежде, что все произошедшее накануне было просто пьяным бредом, но как это обычно бывает: мечты, мечты - жестокая реальность. В комнате он был один, Елена куда-то удалилась. Голова и стопы нудно гудели, но кроме всего прочего появился некоторый дискомфорт в области нижнего полушария головного мозга. Переборов, охватившие его смутные сомнения Иван все - таки дотронулся до своего собственного, так иногда дорогого зада, и в страхе отдернул руку. Там что-то было. В голове промелькнула мысль: кажется, я сошел с ума - какая досада, но от этой все объясняющей идеи его оторвал тихий смех. Иван подхватился и уставился в темный угол, откуда исходил звук. Там кто-то был...
   - Эй! - окликнул тень Иван, - а ну-ка выйти из сумрака...
   - Оба-на, какой герой, - по голосу чувствовалось, что существо (кем бы оно ни было) улыбалось,- видать насмотрелся всяких там дозоров.
   - Нет, я серьёзно, кем бы ты ни был, выйди, покажися...
   - Зачем?
   -Как зачем!!? Это все-таки наглость, это мой дом, моя комната, в конце концов...
   -Да ты чё??? А я и не в курсах...- с издевкой ответил голос.
   - Так вот теперь в курсе, не хочешь показываться, тогда вали - и без тебя хреново.
   - Да ты чё? Вчерась видать хорошо было!
   Иван глухо зарычал и без предупреждения швырнул первое, что попалось под руку в невидимого собеседника. И самое удивительное - попал.
   Неизвестный гость заголосил дурным голосом:
   - Ах вот ты как? Я к нему как к родному? А он? Все!!! Кухня - пополам, туалет - по расписанию!!! Тоже мне герой-алкоголик, истребитель спирта. Все амба!!! Во дворе гуляется и чуть что бодается! Знаешь кто это?? Это ты!!! Бе-бе-бе...
   Иван кожей почувствовал, что неизвестный перешел, на язык жестов...
   Тишину прервал звук затрещины, отвешенной от всей души кем-то кому-то. Потом кто-то кого-то начал отчитывать, а потом Иван собрался с силами и включил свет.
   В центре комнаты стояла женщина в годах и держала за ухо подростка лет шестнадцати. От неожиданности женщина ослабила хватку и мальчуган вырвался на свободу.
   - А Вы - то кто?- обратился к ней Иван.
   - А те дело? - огрызнулся пацан.
   - Повторяю! Вы у меня дома, в конце концов!!! Я хозяин этого дома!
   - Не волнуйся это ненадолго.
   - Это почему - й - то?
   - Это потому - й - то!
   - Почему - й - то???!
   - Сказать ему? - мальчик покосился на женщину, потирая ухо.- Ну, можно? Можно?!
   - Нет, лучше я скажу.
   Женщина подошла к Ивану ближе, заглянула в глаза, ласково провела рукой по козлиной бородке:
   - Мальчик мужайся, тебя ждут серьёзные испытания.
   - Не поверите, я уже как- то и без вас об этом догадался. Лучше объясните мне конкретно: что происходит, кто вы и что здесь делаете!
   - Ну, кто мы это не важно, - ответила женщина, - а вот на счет происходящего - тебя давно предупреждали: не пей - козленочком станешь.
   -В смысле? - не понял Иван.
   - Короче отныне твой дом хлев, понял, ты, козлиная морда!!!- подал голос хлопчик.
   - А по шее!!!- воскликнул Иван, вскакивая на ноги. Но не смог сделать даже шага в сторону несносного мальчишки и оторопело уставился на ноги: вместо родных и привычных стоп 46-го размера он обнаружил два аккуратных копытца.
   В этот момент в комнату вошла Лена
   Иван смотрел на Лену, а Лена на копыта. После минутного замешательства Елена все-таки выдавила из себя:
   - Ну, теперь фразы типа: убери копыта со стола, ты можешь воспринимать буквально...
   Не оценив такого рода поддержки, Иван плюхнулся на кровать и попытался обхватить голову руками, но наткнулся на свои собственные рога, и это стало последней каплей. Иван заплакал горько и безнадежно. Проняло даже Лену. Она подошла к брату, положила ему руку на плечо и примирительно сказала:
   - Ну, че ты, в самом деле, не расстраивайся. И, вообще-то, мальчики не плачут!!! Ну, не реви ты! Как маленький чес слово!!! Во всем нужно искать позитив. Вот, например, если мы тебя за деньги показывать будем, можно реально бабла срубить. Купим домик в деревне, там тебе отдельное стойло. Тьфу, извини, извини, комнату отдельную... капусты там, морковки разной посадим! Что там еще козлы едят?
   От этих слов всхлипывания Ивана стали еще более интенсивными.
   - Ну, как я понимаю, перспектива сельской жизни не наполняет тебя радостью. Ладно! Зато подумай: если тебя кто-то обзовет козлом, ты можешь не обижаться. На правду не обижаются!
   Вот теперь Иван уже не выдержал, с криком : "Пшла в-о-о-он!!!", он попытался лягнуть сестрицу, но та оказалась проворней и скрылась за дверью. Почувствовав себя в безопасности, она продолжила свои рассужденья:
   - Слушай, а если тебя ученым сдать, это ж вообще озолотиться можно. Наша фамилия войдет в историю! Я прямо представляю заголовки в газетах: "В белорусской глубинке обнаружен человек-козел" или козел с человеческим лицом.... Как ты думаешь, как правильнее??
   - Правильнее для тебя заткнуться, - зло рыкнул Иван, - а то никак инстинкт самосохранения покинул тебя!
   - Да ты что. А я то...
   - Оставь меня в покое,- сказал Иван.
   - Ну, как скажешь. Только не реви больше, а то соседей затопишь.- С этими словами Лена гордо ретировалась из квартиры.
   Иван сел на кровать и призадумался над извечным, то есть, кто виноват и что делать. От раздумий его отвлекло вежливое покашливание, он вспомнил о женщине и пацаненке и о том, что они хотели ему объяснить, что за беда с ним приключилась. Обернувшись, Иван действительно увидел эту странную парочку с интересом его изучавшую.
   - Может вы, в конце концов, посвятите меня в то, что же здесь происходит? - поинтересовался Иван, без особых надежд.
   - А что тут рассказывать. Попал ты, да и всё, - нагло заявил мальчик. - Тут как говориться без вариантов: либо человеком станешь, либо козлом.
   - За что? - Иван в отчаянии протянул руки к женщине. - Что я такого сделал?
   - Сам знаешь за что,- ответила женщина, - времени у нас нет на подробные объяснения, сам на досуге подумай, может и дойдет. Запомни главное, человеческий образ вернётся к тебе лишь тогда, когда полюбит тебя дева красная всем сердцем, а если нет, то сам понимаешь либо в козла превратишься, либо так посерёдке и останешься, - незнакомка ласково погладила Ивана по голове и растаяла в воздухе, пацан тоже исчез, но успел напоследок показать Ивану язык.
   Иван остался в комнате один. Парень сел и снова ощутил явный дискомфорт в области копчика. Оглянувшись по сторонам и убедившись, что за ним точно никто не подглядывает, он запустил руку в штаны, чтобы выяснить, уж не хвост ли у него вырос для полного комплекта, но на этот раз судьба над ним смилостивилась. Причиной неприятных ощущений, оказался засунутый туда неизвестно из каких побуждений кошелёк. Иван облегченно выдохнул, но потом рассудил, что по большому счету радоваться тут нечему, хвостом больше хвостом меньше, какая разница, если есть рога и копыта. Отшвырнув кошелёк в дальний угол, Иван надолго задумался над своей судьбой. Мысли о том за что и почему сменяли друг друга, но ответа на них не находилось и на их фоне крепла уверенность: оставаться ему козлом до скончания его дней. Иван чётко понимал, что и в человеческом облике не был избалован женским вниманием, а теперь то и говорить не о чем. Да и о какой любви может идти речь в наш век одноразовой посуды и таких же отношений. Итак, через час усердного анализа у Ивана был чёткий план действий. Он твёрдо знал, что ему необходимо выпить. В доме, как назло, не оказалось ни капли живительной огненной воды, а на улицу выйти в таком виде молодой человек не рискнул. Но как говориться, главное поставить - цель, а Иван умел быть настойчив, если этого требовали обстоятельства. В этом же раскладе призом была нормальная человеческая жизнь, и это молодой человек уяснил чётко.
   Взгляд Ивана наткнулся на модный журнал сестры, и в его потрясенный последними событиями мозг пришла гениальная идея. Пролистав сие гламурное издание и ознакомившись с последними модными тенденциями, Иван пришёл к выводу, что после небольшой доработки вполне сойдет за заправского модника. Включив народную смекалку, парень сварганил из маминого старого чёрного шарфа шапочку, которая в сочетании с козлиной бородкой придала ему вид а-ля дьяк посольского приказу, завершением образа стали болотные сапоги, закреплённые на подтяжках, которые скрыли от мира аккуратные блестящие копытца. Взглянув на себя в зеркало, Иван сначала захотел перекреститься, потом плюнуть, но в итоге он остался вполне доволен своим новым имиджем и поспешил обзвонить своих товарищей. Желающих похмелиться оказалось довольно много. Сбор был назначен через час в любимой пивнушке под простым названием "Пеньки".
   Иван, появившись в своёй компании в новом имидже, произвел фурор. Друзья наперебой спрашивали адрес стилиста, потрясенные такой резкой переменой, ему жали руку, заявляя, что его новый стиль это современно, смело, дерзко и за это обязательно следует выпить. Иван не возражал, так как в принципе именно ради этого и затеял весь этот маскарад.
   Через пару часов, когда большинство бойцов с зеленым змеем валялись под столом, не справившись с атакой, Иван достиг той кондиции, когда очень хочется поделиться о наболевшем. Оставшиеся "в живых" выслушав суть проблемы не стали загружать Ивана полезными и не очень советами, а просто пододвинули ещё один наполненный до краёв стакан водки. Не желая обидеть товарищей, парень махнул предложенный стакан, потом ещё и ещё.
   Почти отрубившись, Иван вдруг почувствовал, что кто-то пристально за ним наблюдает. Он собрался с духом, а точнее собрал взгляд в кучу и осмотрелся. За соседним столиком сидела дама бальзаковского возраста, которая упорно смотрела на него. Встретившись с ним взглядом, она не только не смутилась, но даже подмигнула ему, и Ивану почудилось, что как-то плотоядно облизнулась. Однако Иван был не в том состоянии, чтобы анализировать сложившуюся ситуацию, он почувствовал себя гусаром и, прихватив со стола вазочку с искусственными цветами и бутылку с недопитой водкой, на своих не твердых конечностях отправился к столику соблазнительницы.
   Фамильярно опершись на ее плечо, Иван с трудом выговорил, хотя язык отказывался подчиняться и так и норовил ввернуть что-нибудь от себя:
   - Малыш, ты псссс ну-у-у-о это меня или не меня, хм-ммм волнуешь...? Кажется...
   - Милый, ты не по тому поводу, но зато по адресу, - ничуть не обидевшись на такое обращение, ответила дама. - Давай ко мне мой... козленочек!
  
   ***
   " Где я?"- первая мысль, которая пришла к Ивану в гости на следующее утро. "Пусть все это был просто кошмар, плод больного воображения" - вторая. Он открыл глаза и, досчитав до трех, глянул туда, где у всех нормальных людей находятся ноги. Вздох разочарования сорвался с его губ - копыта были на месте. Смирившись с правдой жизни, горемыка стал изучить окружающую обстановку. Иван обнаружил себя на весьма жестком диване в чужой комнате, обставленной в стиле супермодерн: на стенах были развешены странные символы, чучела различных животных, засушенные насекомые, посреди комнаты стоял массивный стол на одной ноге, сделанной в виде когтистой лапы вцепившейся в добычу. Стол был покрыт тяжелой бордовой скатертью не первой свежести, а в центре его стоял крупный хрустальный шар. Между тем Ивана удивила не столько обстановка сколько то, что чувствовал он себя вполне сносно если вспомнить, сколько вчера было выпито. Он попробовал поднапрячь свою память, но она, как и большинство женщин, ему отказала. Измучавшись, парень решил подремать еще немного, но как назло снилась ему исключительно какая-то чертовщина. Перед глазами мелькали какие-то свиные рыла, заунывно орали черные коты, и кто-то невидимый демонически хохотал, заставляя нервно ежиться, будто от колючего пронизывающего ветра. Пробуждение не принесло облегчения, тем более что разбудил Ивана огромный наглый рыжий кот. Животное решило заявить права на диван и подушку в частности и с немым укором дышало селедочным духом прямо Ивану в лицо. Опешив от неожиданности, парень не стал дожидаться, когда наглая скотина перейдёт к более активным действиям и поспешно уступил место. Молодой человек подошел к окну и начал меланхолично изучать пейзаж, размышляя о том, где же он, черт возьми, все-таки находиться. Легкое прикосновение к плечу заставило Ивана вздрогнуть и растерянно осмотреться по сторонам, а затем испуганно дернуться и опрокинуть вазу с цветами, потому что слева от него стояла та самая незнакомка из бара и мило улыбалась. Женщина наслаждалась эффектом своего неожиданного появления, реакция молодого человека явно её забавляла.
   - Я..я все уберу, - промямлил Иван и кинулся сгребать осколки.
   - Конечно уберешь, - усмехнулась женщина.- И цветы новые купишь в качестве моральной компенсации. Шутка. Да, ладно Ванечка, оставь, я сама позже всё уберу.
   - А это будет удобно. Все-таки я намусорил.... Извините, как Вас там ...по имени ...отчеству?
   - Что?! Ты не помнишь, как меня зовут??? И это после того что между нами было???- хозяйка квартиры обиженно отвернулась и выпорхнула из комнаты.
   После этих слов у Ивана предательски подкосились...копыта, а в голову закрались туманные опасения, что вчерашняя дамочка им воспользовались в своих развратных целях. Шокированный таким поворотом дел горе-любовник побрел искать потерпевшую, хотя кто из них был потерпевшим это ещё вопрос. Дама отыскалась на кухне, она деловито накрывала на стол. Женщина, молча, уселась и жестом указала на свободное место Ивану, предлагая присесть.
   - Ну, что? Память ещё не вернулась?
   Иван отрицательно покачал головой и застыл в позе "нашкодивший первоклассник".
   - Освежить воспоминания?
   - Да, если можно...- пробубнил Иван.- Я Вас того...ну, это...там, если обидел чем-то так я не со зла...выпимши просто был.... Но если, что так я и жениться могу, хоть и не очень-то и хочется.
   - На ком жениться?- не поняла дама.
   - На Вас...
   - Ты что очумел? Я ж тебе в мамки гожусь, хотя... - она кокетливо улыбнулась - и неплохо сохранилась!
   - Но Вы же сами намекнули, мол после ТОГО что МЕЖДУ НАМИ БЫЛО я вам очень и очень сильно обязан.
   Женщина непонимающе уставилась на Ивана, когда же до неё дошло, что молодой человек имеет в виду, смеялась долго и со смаком.
   - Ну, ты даёшь, дурилка картонная,- сказала она, отсмеявшись,- то-то я не поняла, чего-й-то у тебя вид такой удрученный. А ты вон чего надумал.... Не боись Ванька никто на честь и достоинство твоё не покусился. Больно ты кому надо.
   - Но вы же сами сказали!!!
   - Эх, молодежь, молодежь все - то вы к секасу сводите да секасом мерите, а в жизни есть ещё масса всяких вещей.
   - Но вы же сами намекнули и так многозначительно пальцем покивали!!!
   - Кто? Я? Да, я, дурья твоя башка, имела в виду, что тебя человека мне незнакомого, мертвецки пьяного, случайно свалившегося на голову, не бросила в кабаке, не сдала в милицию или вытрезвитель, не ограбила, а к себе домой привезла (на такси между прочим), бредятину пьяную твою выслушала, от похмелья отваром напоила да спать уложила!
   -Ой.. а я-то....Ой, как неудобно получилось. Вот я дурак!!!
   -То-то же и я о том. Молодежь пошла, все-то передним местом меряете, за него опасаетесь, потому и живете так хреново.
   -Женщина, не знаю как вас там, вы молодежь то не троньте, нас таких, между прочим, ваше поколение воспитало.
   -А ну, цыть! Мне только диспутов на тему "Отцы и дети" не хватало, у самого молоко на губах не обсохло, а уже ерепенится, на старших замахивается!
   -Женщина!
   -Мы не в общественном транспорте!
   -Мадам!
   -Вообще-то мадмуазель.- она примирительно положила свою холеную ладонь на его сцепленные в нервный замок руки.- Ладно, хватит этого официоза, видимо ты моё имя действительно не вспомнишь. Давай заново знакомится. Меня зовут Эльза Петровна Шмухельсон-Ягова. Для тебя, по блату, тётя Эльза.
   - Иван Николаевич, можно просто Вано.
   - Ну, мне-то напоминать, как тебя зовут не надо. Я и без тебя всё про тебя знаю. В том числе и про твои неприятности.
   - Как это?- удивился Иван.
   - Я экстрасенс, ведунья в шестом поколении,- гордо ответила Эльза Петровна. - Садись чаю попьём, про дела твои невесёлые покалякаем. Ну?- обратилась она к застывшему истуканом Ивану,- может головушка болит яхонтовый ты мой? Так могу подлечить.
   - Нет,- хмуро ответил Иван, усевшись на предложенный стул.
   - Да...Вчера ты был более многословен, - усмехнулась ведунья.
   Молодой человек пытался понять как себя вести в такой ситуации. С одной стороны в экстрасенсов-колдунов и всякую там мистику он не верил, с другой стороны, если у него за ночь выросли рожки и козлиная бородка приходиться принять, что чудеса в нашем мире случаются. Может это не случайно и неожиданно возникшая в его жизни тётенька экстрасенс действительно может помочь, ну а вдруг она шарлатанка и он ей всё попьяни сам выболтал. Мысли плутали одна за другой, но никакой ясности их хаотичное движение не приносило. Попытки вспомнить, чем все-таки закончился вчерашний вечер, тоже остались безрезультатными. И тут Ивана осенило: он ведь с босыми ногами и без шарфа, то есть во всей красе, хоть сию минуту на рекламный стенд конторы "Рога и копыта", а дамочке хоть бы что - ноль по массе.
   - А вы Эльза Петровна ничего странного в моём облике не заметили?
   - Да нет...Мне по специфике моей работы и не такое видеть приходилось. Знаешь, бывает люди - человеки такое друг дружке "пожелают", что потом не то что без ста грамм не разберешься, бывает и литра маловато. Я, между прочим, вчера только в "Пеньки" зашла тебя сразу заприметила, как ты там не пытался проявить чудеса маскировки. И к моему столику ты не сам подошёл, а я тебя позвала, мысленно.
   Иван скептически улыбнулся, мол, ну-ну рассказывай и произнес:
   - Знаете, я ко всему этакому мистическому отношусь с недоверием. Поэтому давайте не будем углубляться в, так сказать, специфику вашей деятельности,-многозначительно помолчал и добавил.- Можно я пойду...
   - Зря не веришь мне, Ваня, вижу я порчу на тебе великую и кто навёл её на тебя, тоже вижу.
   - Ой, да вы мне ещё расскажите про то, как космические корабли бороздят просторы нашей вселенной,- не сдержался Иван,- я же сказал, что не верю в этот бред.
   -А зря. Хочешь козликом всю жизнь проскакать? Твоё право. Я просто хотела помочь.
   - Почему я должен вам верить? Тем более, почему я должен верить в то, что вы вот просто так решили помочь незнакомому человеку?
   - А почему бы и нет? Наш Кодекс экстрасенсов призывает приходить на помощь всем страждущим.
   - Ой, только вот этого не надо,- усмехнулся Иван,- я уже большой мальчик и в сказки не верю. Ну не верю я, что вы мне хотите помочь за "просто так".
   - А кто сказал, что моя помощь бесплатна.
   - Вот,- кивнул Ваня, - С этого и стоило начинать. Хочу предупредить - у меня нет денег, а даже если бы и были я не дал бы и копейки.
   -А кто говорит о деньгах. Расчет произведём по схеме "Ты мне - я тебе", то есть я помогу тебе, и ты мне окажешь кое-какую услугу. Не волнуйся, сущий пустяк, ты и не заметишь.
   - Обычно после таких слов люди и попадают в ж..., то есть в затруднительное положение. Вы наверно долго работаете в этой сфере, так грамотно разводите лохов... Вот только я не лох и не Иванушка-Дурачок. И знаете, что мне только пришло в голову? А мои проблемы случайно не ваших рук дело-то, а то, как то уж сильно гладко всё выходит: и вы все знаете, и я как то удачно вам под руки подвернулся? Вполне рабочая схема, если допустить, что у вас всё-таки есть сверхъестественные способности.
   - Ну, ты и нахал!!!- вскинула идеальную бровь ведунья. - Мало того, что ты опошляешь моё желание помочь тебе, так ты ещё и оскорбляешь неверием в мои способности. Твоё счастье, что не в моих правилах обижать обиженных, а то я б научила тебя родину любить. Ладно, давай чай пить, Фома неверующий, а то остынет. Как раз у тебя будет время обдумать моё предложение.
   - А что тут думать? Я ведь уже сказал, что во всю эту мистическую муру не верю.
   - А если я докажу, что обладаю сверх способностями?
   -Вы сначала докажите, а вот потом уже и обсудим.
   -Докатились, - вздохнула Эльза Петровна,- дай гавна так ще и ложку, мало того что я тебе помощь предлагаю, практически даром, а ты моих расценок не знаешь, так ещё и доказать должна, что достойна высокого оказанного доверия. Ну да ладно, на первый раз прощаю. Понравился ты мне.
   - Большое человеческое мерси,- сказал Иван и склонил голову в шутовском поклоне.
   - Не паясничай, - одернула его экстрасенс,- повторяю: садись пить чай и спокойно обдумай моё предложение.
   - Ну, чай так чай, - молвил парень, смиренно присаживаясь на предложенный табурет.
   Женщина мигом достала из шкафчика две чашки и наполнила их ароматным чаем из пузатого глиняного чайника, затем с чувством выполненного долга уселась напротив Ивана. Всякие вкусности типа печеньиц, конфет и засахаренных фруктов уже давно дожидались на столе своего часа.
   Молодой человек отхлебнул из чашки и зажмурился от удовольствия - чай явно был с его любимой липой. Затем он выудил из сухарницы аппетитную печенку и, обмакнув её в чай, с наслаждением отправил в рот. С трудом оторвавшись от душистого чая и таких манящих сладостей, Иван задумался над происходящим. Картина, представшая перед его мысленным взором, поражала своей мрачностью. События последних суток явно могли сойти за бред сумасшедшего. Здесь было место и пьяному угару, и рогам, и копытам, и экстрасенсам, и ещё много чему выходящему за рамки понимания обычного человека. На какой-то момент Ивану даже стало страшно, а что если он действительно сошел с ума и все происходящее плод больного воображения поврежденного неумеренным принятием спиртного, но он справился с охватившим его страхом, убедив себя, что это было бы слишком просто. В конце концов Иван решил сосредоточиться на экстрасенсе так удачно появившемуся на его пути. По всей видимости их встреча была не случайна. Настораживало и поведение Эльзы Петровны - уж слишком навязчиво дамочка предлагала свою помощь. С одной стороны интуиция подсказывала, что не следует связываться с этой, так называемой, ведуньей, но и отвергать неожиданную помощь не хотелось. Как знать может это единственная возможность вернуть себе человеческий облик. В итоге он решил поподробнее узнать, кто она и что это за услуга от него требуется в обмен на помощь. Допив остатки уже остывшего чая, Иван произнес:
   - Вы всё-таки для начала покажите, на что способны, а я уж тогда и решу, нуждаюсь ли в вашей помощи. Вы же сами знаете лучше один раз увидеть, чем десятый раз услышать.
   - Ну, хорошо,- сдалась ведунья, как будто только этого и ждала. Она оправила складки на халатике и уселась поудобней. - Сейчас я войду в транс и поведаю тебе правду жизни.
   Она сомкнула веки и глубоко вдохнула, потом шумно выдохнула и открыла глаза, затем невидящим взором уперлась в противоположную стену и заговорила:
   - Звать тебя Иван. Живешь с матерью и сестрой. Талант в тебе большой, но ты его зарыл глубоко и кучу наложил сверху. Из-за этого и пьёшь, много пьёшь, даже слишком. Порчу на тебя навела сестра. На Л её имя, кажется Лена. Зацепила она тебя словом неосторожным на гнев помноженным, в день, когда последний раз мертвецки пьяный домой заявился.
   - Красиво рассказываете, заслушаться можно. Я вам это вчера наверно излагал попроще? - с издевкой произнес разочарованный Иван.
   - Не перебивай меня, - недовольно поморщилась Эльза Петровна, - связь с космосом дело тонкое.
   - Тогда вы у "космоса" попросите изъясняться поконкретней, - съязвил Иван,- факты, я жду факты, а не общие фразы. Кроме того не стоит мне пересказывать, хоть и в доработанном варианте, всё то что я наболтал вам вчера.
   - Ты меня достал!!!- взвизгнула ясновидящая, её терпение, по-видимому, лопнуло. - Издеваться надо мной вздумал!! Да я тебе за это!!! - С этими словами женщина подхватилась со своего стула и сделала какой-то непонятный жест в сторону опешившего наблюдателя. В этот же момент стул под Иваном каким-то непостижимым способом растворился, а на его месте возник таз с водой. Естественно Иван со всей дури плюхнулся в воду, которая оказалось просто ледяной, но парень этого сначала даже не заметил шокированный произошедшим. Он просто сидел в тазике и с неподдельным уважением смотрел на разгневанную Эльзу Петровну. Потом с трудом выбрался из злополучного таза и восхищенно произнёс:
   -Ну, вот сразу бы так! А то слова, слова. У меня аж дыханье перехватило!
   -Да, люди не меняются...Можно лоб расшибить доказывая что кое-что умеешь, да только никто не верит, а стоит показать плёвый фокус и на тебе.
   - А что вы хотели? Я тоже могу заявить, что являюсь магом - чародеем в сто пятом поколении. Вот только кто в это поверит не проверивши?
   - Не знаю.
   -А я знаю - никто. Теперь, когда я уверен в ваших способностях, можно, как говориться начать плодотворные переговоры.
   - Вот только захочу ли я, сейчас с тобой переговариваться.
   - Захотите, - уверенно заявил Иван,- мне так кажется, что услуга, которую вы хотите от меня получить, не менее для вас важна, чем для меня избавление от козлиных причиндалов.
   - А ты действительно сообразительный парнишка,- сказала Эльза Петровна и довольно улыбнулась,- в нашем деле с дураками лучше не связываться.
   - Предлагаю перейти к конструктивному диалогу,- предложил Иван.- Помниться вы что-то упоминали о порче. Так вы действительно считаете, что это дело рук моей сестрицы Алёнушки?
   - В какой-то степени это так. Понимаешь, ты ведь сам в случившемся виноват. Не пил бы - не попал бы в такие неприятности.
   -Переплет, в который я попал сложно назвать просто неприятностью. Я ещё раз спрашиваю: Каким боком к моему превращению относится моя сестра?!
   - Не знаю. Наверно в тот злополучный вечер, когда ты заявился домой на бровях, она, обозвав тебя козлом, запустила механизм трансформации.
   - А откуда вы знаете, что она меня обозвала?- спросил изумленный Иван.
   - Я многое знаю, я же экстрасенс! Я даже знаю, что ты спал на коврике своей собаки. Но это так, лирическое отступления. Так вот, если вернуться к твоей сестре, то хочу сразу сказать - это она не специально. Просто иногда случайно брошенное слово может материализоваться, а мы так редко задумываемся над тем, что говорим.
   - Но если она это сделала случайно, значит, она не будет знать, как эту порчу снять. Что же мне тогда делать?
   -Вот...
   -Что вот?
   -Вот тут-то и оно! Я - твой счастливый билет. Я знаю, чем тебе помочь.
   - Так прям сразу и знаете?
   - А тебе что опять доказательства требуются? Или просто купаться в моём тазу понравилось?
   -Ладно, слушаю внимательно дальше.
   - И не перебиваешь, иначе в таз,- сказала ведунья и погрозила пальцем.
   - Я нем, как рыба.
   - Якши. Так на чем это я остановилась?
   - На том, что вы знаете как мне помочь.
   - Ну, так вот, я могу сделать одну процедурку, которая освободит тебя от наложенных чар.
   - Что именно?
   - Тебе надо в полнолунье ровно в полночь на "Чёртовом" перекрестке выпить заветное снадобье.
   -И всего-то? А мне говорили, что решение моих проблем совсем в другом. А тут всё так просто - пришёл, кавтнул браги и всего делов. Да и вы мне для этого не особенно нужны. Я- то думал, что вы надо мной руками поводите, мантры какие свои колдовские почитаете. А так вы тут, вроде как, и не при делах, но хочу заметить, услуг от меня требуете.
   - Зря ты так говоришь, такое снадобье сварить могу только я. И не думай, что это очень просто. Хочешь, попробуй обратиться к кому-нибудь другому. Но я тебе сразу скажу - никто за твоё дело не возьмется, потому что очень уж случай запущенный и сложный
   - Допустим, вы меня убедили. Когда ваше снадобье будет готово?
   - Вот тут маленькая загвоздка. Понимаешь даже у меня, специалиста наивысшего класса, всех ингредиентов для того чтобы составить зелье нет. Только не надо делать такое лицо, я же не говорю, что это непоправимо. Просто тебе придётся немного поднапрячься и достать недостающие компоненты.
   - Я надеюсь, мне не придется идти туда - не знаю куда, доставать то - не знаю что?
   - Нет, ты будешь знать и куда и зачем, только легче тебе от этого не будет.
   - Значит и здесь без подвоха не обошлось.
   - А ты думал всё просто, как два пальца об асфальт? Иван, ты и так легко отделался. Ты просто не понимаешь, как тебе повезло, что судьба нас свела.
   - Знаете, меня всё-таки мучают смутные сомнения. Я помню, что в тот день, когда я кг-м скажем э... трансформировался, ко мне явилась женщина с мальцом. Так вот она сказала, что спасти меня может только чистая любовь или как-то так.
   Эльза Петровна как-то напряглась от услышанных слов, но тут же взяла себя в руки. Она мило улыбнулась и спросила:
   - А ты уверен, что ты действительно видел ту женщину и мальчика на самом деле, а не во сне? Или может, ты хочешь сказать, что веришь плоду своего воображения больше, чем мне?
   - Во всяком случае "плод моего воображения" выразился ясно и конкретно. Вы же, уважаемая, только и делаете, что напускаете тумана. Мы с вами уже битый час на одном месте топчемся, вместо того чтобы перейти к конкретным действиям.
   - Конкретики хочешь, пожалуйста, - с этими словами ведунья встала и вышла из кухни, вернулась она, неся под мышкой огромную потрепанную книгу. Она с умным видом подвинула сладости и разложила свой фолиант. Затем минут десять увлеченно перелистывала замасленные страницы. Когда Иван уже заскучал и решил выпить ещё одну чашечку чая, Эльза Петровна победно взвизгнула и провозгласила,- Вот оно! Нашла!- Затем она стала бормотать в полголоса: - ага, ага, крысиные хвосты, паучьи лапки - есть такое дело, хвост ящерицы - ну допустим, вот оно - аква морте, аква вива, их - то и не хватает, - потом она, наконец, оторвалась от книги и обратилась к Ивану:
   - Вроде все есть, кроме двух компонентов. Нету у меня живой и мертвой воды. Но я знаю, где их можно достать.
   - Это радует,- вздохнул Иван,- надеюсь место это не на северном полюсе.
   - Нет, на южном, - усмехнулась ведунья,- а если серьёзно, то место это с одной стороны очень близко, но с другой стороны не каждый человек туда может попасть.
   - А я? Я могу?
   -Вот и увидим!
   - Так я у вас вроде подопытного кролика, что ли буду?
   - Зачем, так грубо? Ты не понял меня. Просто в то место заветное не всех пускают. Вот для меня, например, даже приблизиться к нему верная смерть.
   - Почему?
   - Высосет из меня энергию, всю до последней капельки. Не смотри на меня так. Вам, обычным людям хоть бы хны.
   - Тогда откуда сомнения смогу ли я туда попасть?
   - Так ведь зона там аномальная. Не всякого то место к себе допускает. Одного запросто примет, а другого закружит, задурманит, да болотами в совсем другую сторону и отведёт.
   - Понятно, только возникает вопрос, а выйти оттуда так же сложно как попасть?
   - Да по-моему никто не жаловался...
   - Не жаловался или просто никто не вернулся?
   - А что это меняет? У тебя всё равно нет выбора. Без живой и мёртвой воды я не смогу сварить зелье, которое снимет чары. Поверь, ты ничем не рискуешь, если тебя место не подпустит, поплутаешь по чаще да выйдешь, и будем искать другой выход, а коли попадёшь куда надо, то добудешь недостающие ингредиенты и здравствуй долгожданная свобода.
   - Так зачем такие сложности, давай сразу искать другой выход.
   - Не глупи. То, что я тебе предлагаю - самый простой вариант. Короче, да-да, нет-нет. Даю тебе пять минут на обдумывание.
   Повисло молчание. Иван никак не мог прийти к какому-то решению, но в итоге постановил, что ничего нет страшного в том, что бы сходить за водой. Он хлопнул себя по колену и сказал:
   - Эх, была не была. Чувствую, что дуришь меня, но деваться мне некуда. Говори куда идти надо.
   - Вот так бы сразу, милок. Пошли в комнату, я тебе не только расскажу, но и покажу.
   С этими словами Эльза Петровна встала и вышла из кухни, Ивану осталось, только покорно следовать за ней. Они вернулись в комнату, в которой Иван проснулся. Женщина взяла его под руку и подвела к тому самому оригинальному столу, на котором стоял хрустальный шар. На кресле стоящем подле стола развалился уже знакомый Ивану рыжий кот.
   - Василий, друг мой, уступи даме место,- обратилась к животному Эльза Петровна. Наглая рыжая скотина недовольно приоткрыла один глаз, сверкнув зелёной искрой, потянулась и с чувством собственного достоинства покинула насиженное место. - Он, такой душка, - улыбнулась хозяйка.
   Затем она уселась на стул и протянула руки к шару. Он загудел и начал медленно загораться. Ведунья, не отрывая взгляда от шара, приказала Ивану сесть напротив и внимательно наблюдать за ней. Иван с любопытством смотрел то на странную хозяйку квартиры, то на кота и вдруг он заметил, что внутри шара проявляется вполне отчетливое изображение. Там был лес, классические дебри мрачные и непролазные.
   - Вот твоё место назначения, - услышал он какой- то отстраненный голос Эльзы Петровны, - где-то здесь находятся врата в местечко. Значит так, доберёшься до окраины на такси, дальше поймаешь попутку, твоя цель - тринадцатый километр Троицкого шоссе. Там выйдешь, расплатишься и, не переходя дороги, войдешь в лес. Смотри не перепутай. Потом иди прямо на солнце.
   - И там меня встретят?
   - Не исключено. Там уже как карта ляжет. Будешь ориентироваться по обстановке.
   - Лес- то я вижу, но вот ни речушки, ни родничка и в помине нет. Где же мне в этой чащобе водицы набрать?
   - Если тебя лес пропустит, то это будет проще простого.
   - Опять двадцать пять, если бы да кабы,- перебил её Иван, - опять всё размыто и таинственно. Мне всё-таки кажется, что вы тетенька меня обмануть вздумали. Сунусь я в лес, а меня там ожидают большие сюрпризы!
   - Ну, ты тоже скажешь. Пойми, я не могу тебе сказать что-то более конкретное, - стала оправдываться Эльза Петровна. - Повторяю там аномальная зона, нестабильная и предсказать, что тебя там ждёт на самом деле невозможно. А вводить тебя в заблуждение, мне смысла нету. Поэтому и говорю, доберёшься там и разберешься. Тебе главное добраться до полянки, на которой три кривые сосны в косу заплелись, там, рядом должен быть старый дуб, в нем дупло. Как ты, наверное, догадался, тебе надо будет в это дупло залезть. В нем и спрятана карта, на которой отмечены наши источники. А дальше всё дело техники. Только надо поторопиться пока ты окончательно в козла не превратился. Так что Ванюша собирайся в дорогу.
   - Да, кстати вы так и не озвучили, чего собственно от меня хотите за свои услуги?- вспомнил Иван.
   - Сущую безделицу, - сказала "тётя" Эльза и потёрла руки, - ты отдашь мне сосуды, в которых водицу принесёшь.
   - Странное пожелание... - удивился Иван. - Я ожидал заявок посерьёзней.
   - Вот такая моя прихоть. Имею право на придурь,- улыбнулась женщина. - Ну, так как? По рукам?
   - По рукам,- согласился Иван.- Ладно, тогда я заскачу домой и в путь.
   - Э нет, яхонтовый мой, нет времени. Я соберу тебя в путь, нам надо спешить. Не перебивай. На счёт родных не беспокойся, я с ними свяжусь и всё объясню.
   Ивану ничего не оставалось, как подчиниться. Заботливая Эльза Петровна избавила его от необходимости маскировки, накинув, как она сказала, морок. А кроме того предоставила удобную обувь, сделанную специально под копыта, самое главное эта обувь выглядела как самые обыкновенные высокие ботинки на шнуровке. Когда Иван поинтересовался, откуда у ведуньи такая странная обувка, женщина засмеялась и сообщила, что был у неё один клиент со странностями, хотел чтобы его корова на задних копытах ходила, вот и заказал под это дело такую спецобувь, а она, Эльза Петровна, как разработчик модели, оставила себе опытный образец и как оказалось не зря. Иван обулся, посмотрел на себя в зеркало и ахнул, никому теперь не могло прийти в голову, глядя на него, что у молодого человека не стопы, а копыта. Экстрасенс довольно наблюдала со стороны за Иваном, примерявшим её творение.
   - Вот, Ванечка, так ты в них ходить и будешь. Снимать их не надо, ни в коем случае.
   - А если мне ноги, тьфу, копыта помыть надо будет? - поинтересовался парень.
   - Мой прямо в них, не бойся.
   - А что люди скажут?
   - Ничего. Никто ничего не заметит. Я эту вещицу зачаровала, никто на них внимания не обратит, да и ты тоже о них думать не будешь. Обещаю, через час, забудешь, что у тебя копыта. Только не снимай, а то чары развеяться.
   Иван согласно кивнул, и клятвенно пообещал не при каких обстоятельствах не разуваться. Уже через час он стоял на улице в походной форме с рюкзаком на плече. Парень никак не мог понять, почему он безоговорочно слушается эту странную женщину, с которой так неожиданно его свела судьба. Каким-то седьмым чувством он понимал, что она хитрит, и ни какая она не экстрасенс и не ведунья, а самая обычная ведьма. Ход мыслей Ивана прервало прибывшее такси и молодой человек откинув все сомненья, уселся на мягкое сиденье старенькой аудюхи.
   - К Солнечной, командир, - сказал Иван и задумчиво уставился в окно.
   В это время за ним из окна наблюдала Эльза Петровна вместе со своим котом. Она задумчиво почёсывала любимца за ухом.
  
   ****
  
   - Как ты думаешь он сможет пробраться туда, - спросила Эльза Петровна.
   - Время покажет,- ответил кот и потянулся.- Может хоть на этот раз тебе повезёт. Ведь, кажется, ни один из твоих гонцов не вернулся с победой.
   - Да, ты прав. Но я нутром чувствую, что в этом мальчике что-то есть. Надеюсь, он справиться. Кстати, Василий, всё забываю сказать, тебе так идет рыжий цвет, а ты сопротивлялся.
   - Не сыпь мне соль на рану, маскировщица хренова. Как для себя так постаралась, а меня чёрного кота превратила в непонятно что!!! Да ещё перекисью всю шерсть пожгла как-будто не могла просто колдануть! - зашипел кот.
   - Да, ладно, Вася. Ты же сам понимаешь, нам нельзя светиться лишний раз. А расходовать магию на то, чтобы поменять коту окрас, даже такому учёному как ты, это непозволительная роскошь.
   - Где ж твоя былая мощь, уважаемая Яга,- промурлыкал кот.
   - Там же где и твоя мудрость, старый прохиндей.
   - Может, стоило мальчика все-таки как-то подготовить, предупредить?
   - Пусть будет, как будет.

Глава 2.

Глядя на нее, возникало только два проса:

куда уехал цирк и почему она осталась?

  
   Иван шёл по лесу уже битый час. Настроение его было приподнято, он с наслаждением вдыхал чистый, напоенный ароматом соосен воздух. Лес не выглядел угрожающе, как в хрустальном шаре, наоборот глаз радовала молодая зелень, а солнечные зайчики, играющие в догонялки с белками, наполняли сердце просто детским восторгом. Иван вспомнил как раньше, когда он был маленький, они всей семьёй выезжали в грибы. Один раз он отошел слишком далеко и заблудился. Его искали сутки, и нашли голодного, грязного, но вполне довольного собой. Сначала ему, конечно, всыпали по первое число, а потом взяли за руку и отвели в туристический кружок, чтобы на всякий случай мальчик знал, как ориентироваться в лесу и как выжить в форс-мажорной ситуации. Между прочим, он стал в кружке одним из лучших, и старшие товарищи брали его с собой даже в самые дальние и трудные "вояжи". Каким счастливым было это время полное радужных надежд и светлых мечтаний, овеянных дымкой походного костра. Поэтому сейчас у Ивана было чувство, что он после длительной командировки, наконец, вернулся домой.
   Время шло, день уже клонился к закату, а Иван всё никак не мог найти нужную ему поляну, хоть и шел по ориентирам указанным Эльзой Петровной. Создавалось впечатление, что он ходит по кругу. "Наверно леший тешиться." - почему-то подумалось Ивану. Он ухмыльнулся своим детским мыслям и пошёл дальше. Когда стало темнеть, молодой человек остановился и разбил миниатюрный лагерь. Разведя костёр, он приготовил нехитрую снедь и стал обдумывать сложившуюся ситуацию. Неужели его действительно кто-то не пускает к заветной поляне, и Петровна права, что здесь аномальная зона, думал Иван, ведь по всем расчётам он давно должен был быть на месте. Если это так, то значит, зря он ввязался в эту авантюру.
   И тут из темноты проявился неясный силуэт.
   - Молодой человек, пустите к костерку погреться!
   От неожиданности Иван аж подскочил на месте и нервно огляделся по сторонам. Перед ним на грани света от костра стояла фигура, укутанная в плащ-палатку.
   - Ну, так как? Можно? - голос спрашивающего слегка дрожал.
   - Да, конечно, присаживайся...тесь,- сказал Иван.
   Нежданный гость подошёл к костру и осторожно уселся, протянув к огню замёрзшие руки и ноги. Иван с интересом наблюдал за манипуляциями сего странного создания, пытаясь определить его возраст и пол, кроме того его очень интересовало, что этот субъект забыл ночью в лесу. На ум пока приходили только бабушкины сказки про всякую нежить обитающую в лесу, что не приносило Ивану позитива.
   Немого согревшись, гость откинул капюшон и оказался очень симпатичной девушкой.
   - Может хотите есть? - поинтересовался Иван.
   - Да. Надеюсь, вас это не затруднит, - ответила гостья.
   - Что вы, наоборот. Я с радостью готов услужить прекрасной незнакомке. Особенно ночью в чаще леса.
   - Меня зовут Маша.
   - Иван. Давай без обиняков сразу на ты. Идет?
   - Идёт.
   - Так расскажите милая Маша, что же вы, такая милая девушка, делаете в столь поздний час в лесу?
   - То же что и вы. Заблудилась и жду утра. Мы же вроде договорились на ты.
   - Забыл. Но ты не уходи от ответа, всё же почему ты оказалась здесь, а не в другом, более уютном месте? - девушка промолчала, и Иван решил не настаивать, - Хотя впрочем, если не хочешь, можешь не отвечать. У каждого свои секреты. Но тогда и ты меня ни о чём не спрашивай.
   - Хорошо,- согласилась девушка.- Я пока не хочу разговаривать на эту тему. Давай лучше поболтаем о чем-нибудь нейтральном.
   - Например, о политике США в Ираке?
   -А чем не тема?- улыбнулась девушка.
   Так они и проговорили полночи ни о чём и в то же время обо всём. Девушка оказалась очень милой и общительной, с огромным чувством юмора. Когда от смеха у обоих уже болели животы, они решили лечь спать. Сначала устроились порознь, но вскоре они уже лежали, тесно прижавшись, друг к другу, чтобы не замёрзнуть. Утром Иван проснулся от приятного аромата еды. Он по привычке приоткрыл один глаз, и не спеша стал изучать окружающую обстановку. Маша вовсю готовила завтрак. Она, наконец, сняла свой чудовищный плащ, и Иван получил возможность хорошенько её рассмотреть при свете дня. Девушка была русоволосой, стройной, невысокого роста, но хрупкой её назвать язык не поворачивался. Вся её стать дышала какой-то потаённой мощью, хотя глядя на нее, о силе как раз-то думать и не хотелось, наоборот все мысли шли в более мирное русло. Наверно этому способствовали волнующие формы, которые не скрывал камуфлированный костюм, а даже в чём-то и подчёркивал. Ещё одним приятным сюрпризом оказалось то, что у неё были длинные вьющиеся волосы, собранные в косу. Как будто почувствовав, что её бесцеремонно разглядывают, Маша подняла глаза. Иван встретился с ней взглядом и понял, что дважды пропал: во-первых, его рассекретили и придётся вставать, а во-вторых, он понял, что почти влюбился в эту лесную нимфу.
   - Вставай, соня, - весело сказала Маша, - кушать подано!
   - Ого! Я чувствую день начинается наилучшим образом, - сказал Иван, сладко потягиваясь. Затем без долгих уговоров он приступил к уничтожению походного завтрака.
   - А ты отсутствием аппетита не страдаешь, - заметила Маша.
   - Спасибо на добром слове, - прошамкал с набитым ртом Иван.
   Пока Иван с удовольствием уничтожал продовольствие, Маша внимательно его изучала. В её огромных глазах читался живой интерес с богатой толикой удивления. Наконец Иван не выдержал:
   - Что? На мне вроде узоров нет, и цветы не растут.
   - Да нет. Просто интересно. Я ж вчера тебя нормально рассмотреть не смогла. А при свете дня всё выглядит иначе. Ты симпатичный, если не вдаваться в детали.
   - В смысле?
   - Ну, модификации не моя тема, хотя не спорю оригинальный ход.
   - Маш, ты о чём?
   - О рогах. Нет, у меня есть знакомые с твоего поля ягоды. Только у них направление другое. Вот мой друг Генка, например, фанатеет от терминатора, и всю сознательную жизнь посвятил тому, чтобы превратить себя в киборга. Что он себе только не сделал. Его так и зовут Великий Модификатор. Так вот у него рожки съёмные металлические, разных размеров и форм. Он их на какие-то специально вживлённые под кожу болты привинчивает. А такие как у тебя я первый раз вижу... Уж очень натурально смотрятся.
   Повисло неловкое молчание. Иван мысленно придушил Эльзу Петровну, которая обещала накинуть морок, но потом успокоился, ведь в аномальной зоне находятся - мало ли что, может здесь колдовство не действует. В свою очередь Маша решила, что брякнула что-то не то и решила прервать затянувшуюся паузу:
   - Какие планы? Что дальше будем делать?
   - Что значит будем? Я тебе в няньки не нанимался. Так что ты идешь домой, а я по своему маршруту.
   - Но я думала, что мы будем выбираться вместе,- огорчённо сказала девушка.
   - Это же ты подумала, я здесь не причём.
   - Но ведь так не честно и, в конце концов, мы в ответе за тех, кого приручаем.
   - Эк ты загнула. Машуля, одного завтрака на траве не достаточно, чтобы меня приручить.
   - А ночь?
   - А что ночь? Как гласит народная мудрость: "Проведенная вместе ночь ещё не повод для знакомства".
   - Ну, ты и фрукт, - выдохнула Маша.
   - А что ты ожидала. Скажи ещё, что я как порядочный человек должен на тебе жениться.
   - Нет уж, спасибочко! Лучше быть одной, чем с кем попало! Просто я думала, что ты нормальный, а ты, как все, - девушка подскочила, и начала судорожно собирать свои вещи. - Без тебя обойдусь. Только учти, если что моя гибель будет на твоей совести, тебе я буду являться по ночам.
   - Желательно без одежды и под музыку.
   - А вот уж фигушки! Говорила мне мама, что все мужики козлы, а я не верила. Вот дура! - в сердцах выпалила Маша и не прощаясь, развернулась и зашагала прочь.
   - Береги себя!! - крикнул Иван ей вдогонку, но ответа не получил.
  
   *****
   - Ты попкорн взяла?
   - Взяла.
   - А сметанку мне?
   - Взяла, взяла.
   - Тогда как говориться: "Уважаемые зрители! Займите места согласно купленным билетам",- произнес кот, галопом несясь с кухни, на повороте он все-таки обошёл Ягу - Эльзу и с победным мяуканьем вырвался вперёд.
   - Чур, на стуле я! Ну, Вася, ну, пожалуйста! А ты давай ко мне на коленки.
   - Ладно, так уж и быть. Давай быстрее активизируй шар, а то что-нибудь интересное пропустим.
   Яга повозилась с хрустальным шаром и на нем проявилась изображение леса. Там возле угасшего костра сидел Иван, а после появилась и его спутница.
   - Ну, вот! Я же говорил, что пропустим начало! - расстроенно сказал кот и принялся топить огорчение в сметане.
   - Ничего страшного. Потом можно будет на повтор поставить. А ты, касатик, на сметанку-то не сильно налегай. В твоём возрасте ожирение смерти подобно.
   - Так вот оно как, вот как ты заговорила, - зашипел кот.
   - Да успокойся ты, я ж любя, только о здоровье твоём беспокоюсь, - произнесла Яга и стала ласково чесать Василия за ухом. - Ну, что? Мир?
   - Ну, я не знаю. Ты кого хочешь уговоришь Ягинюшка, - промурлыкал кот уютно устраиваясь на коленях хозяйки.- Давай уже смотреть.
   Оба внимательно уставились на шар. Картинка зарябила и сменилась, теперь там какая-то женщина рассказывала о стирке.
   - Тьфу ты и тут реклама, - досадливо сплюнула Яга.
   - Так, я не понял, а почему звука нет? - возмутился Вася. - Говорил я тебе тарелочка с наливным яблочком надёжнее, а ты новые технологии, новые технологии!
   - А нечего было наливными яблочками бражку с дружбанами закусывать.
   - А ты! А ты...А вон смотри опять Ивана показывают. Ой, а с кем это он?
   - Не узнал? Да, настырная девица ничего не скажешь. Ну, что ты не помнишь - это же Маша! Наша попытка N7, она уже раз надцать в лес ходила. Леший её не подпускает, а она все равно поблуждает, поблуждает и возвращается.
   - А что ты ей пообещала в обмен на сосуды из-под водицы.
   - Да так, мелочь. Хотела она любви большой и чистой, семью и чтоб детишек целая лавка.
   - И как бы ты её помогла?
   - Как как, а вот так... сказала бы, что всё в порядке, мол, только действуй и всё будет на мази. Ты ж посмотри сам, тут как говориться её энергию да в мирных целях... Без моей помощи любого б на себе женила не нытьём так катаньем. Нет, ну, ты посмотри, что вытворяет. Как она его а?
   - Да уж, бабий род, вы - наша погибель.
   - Молчи уж, мученик, можно подумать одни вы страдаете, а у нас не жизнь - малина.
   Тут изображение в шаре замигало и пропало, а сам он потух, пустив на последок едкий дымок.
   - Кажись, издох шарик, - констатировала ведьма.
   - Тьфу ты, пропасть! Я надеюсь, гарантийный срок ещё не прошёл и его можно будет вернуть?
   - Можно, а толку. Халтура одна везде. Что не купишь: месяц работает - три в ремонте. И никуда не пожалуешься! Всем наплевать на магические зеркала, хрустальные шары, спиритические столы, люди просто уверены, что это всё шарлатанство, а ведь так трудно найти качественный артефакт, да ещё в рабочем состоянии.
   - Успокойся, дорогая, нервные клетки не восстанавливаются. Раз с магией на сегодня облом, давай кино, какое по телевизору посмотрим, не пропадать же деликатесам, - сказал кот и облизнулся.
   - И то дело Васятка. Дело говоришь. Всё равно Иван от нас никуда не денется.
  
   *****
  
   Иван недолго печалился утрате неожиданной компании. Он оперативно собрал вещички и пошел, куда глаза глядят. Парень решил последний раз попытаться попасть в нужное место. Он отрешился от проблем и положился на чутьё. Сосредоточиться мешало ощущение, что за ним кто-то пристально наблюдает, но, сколько Иван не оглядывался таинственного соглядатая не заметил. В конце концов, снова поплутав по чащобе, Иван решил возвращаться домой. Ему было ясно, что невидимые силы дали ему от ворот поворот. Сориентировавшись по солнцу, он прикинул, в какую сторону следует идти, но, не пройдя и ста метров, наткнулся на поляну. Дивное зрелище предстало перед изумлённым Иваном. На поляне, в позе, называемой в народе "раком", стоял мужичок, одетый в драный лапсердак. Он дёргался, пыхтел, матерился, но с места не сходил и позы не менял. Когда Иван обошёл диво лесное и оглядел спереди ситуация прояснилась, но легче от этого не стало. Оказалось, что мужчинки склонился в глубоком поклоне к пеньку, в котором каким-то странным образом застряла его шикарная борода, при этом он усердно её жевал. Когда мужичок увидел Ивана, сначала на его лице отразилось удивление, а затем облегчение.
   - Помоги, мил человек, а то мочи уж нет терпеть: спину свело, ноги ломит, голову кружит,- обратился он к нежданному спасителю.
   - Отец, я - то помочь бы рад, но в жевании бороды не силён.
   - Сынок, ты не понял. Ты меня от пня избавь, не видишь что ль, застряла моя бородушка. Уж всё перепробовал ничего не получается, измаялся весь.
   - А на помощь позвать гордость не позволила?
   - Какая гордость, здесь на десять километров ни одной живой души. Я уж грешным делом подумал, что хана мне, да вспомнил, что зверь лесной и тот когда в капкан угодит, себе лапу отгрызает. Ну и решил я, что борода чай не лапа не так жалко, да и прогрызть легше. Да куда там, отрастил себе на погибель. Хвала небесам ты друг сердешный подоспел. Подмогни а?
   - Я-то помогу. Отчего хорошему человеку не помочь, только объясни, как же это тебя угораздило?
   - Скажу, не поверишь. Это лиса, плутовка рыжая, отомстила. Хотела она гнездо галкино разорить, а я не дал. Случайно кашель обронил, она его хвать и текать, я за ней, она в норку под пень, я в горячке погони за ней, дурак старый, а там клинышек выпал и бороду мою защемил по самое не балуйся. Вот уже четвёртый час стою, освободиться не могу. Спасибо ты на моё счастье сюда забрёл.
   - Да, запутанная история, - отметил Иван, пытаясь высвободить многострадальную бороду. - Знаешь, мне кажется, что придётся тебе все-таки расстаться с бородой. Уж видимо сильно ты лисе насолил, хорошо она постаралась - защемило бороду намертво.
   - Да ну эту бороду окаянную, мне б вертикальное положение принять.
   - Тады лады,- сказал Иван, доставая из походного рюкзака топор.
   - Эй, парень ты это смотри того, аккуратно.
   - Сделаем как в лучших домах Парижу и Ландону, - усмехнулся парень и замахнулся.
   Раздался звук, как будто лопнула струна, и мужичок кубарем укатился в кусты. Потом оттуда несколько минут доносились блаженные стоны, охи и ахи. Далее мужичок, прихрамывая и держась за сведённую судорогой спину, но не менее довольный из-за таких мелочей, выбрался из кустков и направился к Ване.
   - Спасибо спаситель. Забыл я как мало для счастья надо, а вишь случай напомнил. Оказывается, разогнуть спину да плечи расправить иной раз дороже кущ райских, злата и сребра вместе взятых.
   - Может и так, - согласился Иван. - Дай-ка, отец, я тебе бороду подравняю, а то жёнка решит, что полюбовница в порыве страсти подрала.
   - Что ты, что ты! Один я, как перст, здесь. Говорил же, никого на десять километров в округе днём с огнем не сыщешь.
   - А ты тогда, что здесь делаешь?
   - Как что? За лесом приглядываю.
   - Лесничий что ли?
   - Не совсем, но можно и так сказать. А тебя как звать, избавитель?
   - Иван.
   - А меня Лукьян Потапыч, - сказал мужчинка и протянул руку.- Будем знакомы. Знавал я одного Ивана - такой дурак был, мама родная! - усмехнулся дедок и тут же спохватился.- Ты не подумай, это я не на твой ум намекаю, это я так, для поддержания разговору.
   - Да уж, поговорили.
   - Будет тебе дуться, ты лучше расскажи, что тебя в такую глушь привело, мил человек.
   - Да ищу тут местечко одно. Может ты, как местный сторожила, подскажешь, где здесь поляна с тремя сросшимися в косу соснами?
   Потапыч встрепенулся. Взгляд его стал строгим и деловым.
   - А тебе туда зачем?
   - Ну как это зачем? Ты на меня посмотри. Видишь рога у меня и копыта, хвост вот-вот начать расти должен. Наложили на меня чары и только там, на той поляне найду я подсказку, как от этой напасти избавиться.
   - Интересно, и кто же это такой умный тебя сюда отправил.
   - А что, какие-то проблемы?
   - Да, вот, понимаешь в чем дело, - прищурился Потапыч, - о месте этом никто знать не должен. Есть пара-тройка человек посвященных в тайну сию, но они все под надзором и клятву страшную дали о неразглашении.
   - Не знаю, мне никто не говорил ни про какие тайны. Тем более, что не я один тут шастаю, других людей встречал. Поэтому и странно мне слушать, что места здесь глухие и нет ни одного человека в округе.
   - Так всё-таки кто тебя сюда отправил?
   - Ну, если это так важно, то Эльза Петровна. Вам что-то говорит это имя.
   - Нет, не говорит, но и назваться можно хоть Папой Римским, если проверять никто не станет. Лучше опиши, как эта женщина выглядела.
   - Брюнетка лет сорока, хорошо выглядит для своего возраста, стройная. Что ещё...ах, да - шрамов на видимых участках тела не имеет.
   - Да, не густо. Может, хромала она?
   - Кажется, нет.
   - А кот чёрный при ей был?
   - Кот точно был, только не чёрный, а рыжий.
   - Странно... Может и не она это. Тогда кто?
   - Потапыч, ты не говори загадками. Кто она?
   - Да тебе это знать ни к чему,- сказал Потапыч и задумался.- Добро, помогу я тебе, - наконец молвил он,- ты мне помог, а долг, как говориться, платежом красен. Только пообещай, что ни о чем, что бы ты не увидел, никому не расскажешь.
   - Даю слово,- ответил Иван.
   - Вижу, Ваня, парень ты толковый зря языком балакать не будешь, так что пошли, заведу тебя куда надо, что время попусту терять. По дороге договорим.
   - Лады, - согласился Иван и закинул рюкзак на плечо.
   Дорога за интересной беседой показалась Ивану, чудовищно короткой. Так хотелось послушать ещё какую-нибудь байку про жителей леса. Потапыч оказался превосходным рассказчиком и, убаюканный лесными сказками, Иван не заметил, как очутился на поляне с тремя соснами. Парень огляделся в поисках дуба. Его старания были вознаграждены, слева от сосен он увидел это могучее дерево. Дуб был прекрасен, как будто только сошёл со страницы какой-нибудь сказки, единственным изъяном было дупло, которое чёрной дырой зияло на могучем стволе, метрах в двух от земли.
   Вдруг что-то сильно ударило Ивана в бок, от неожиданности он потерял равновесие и плюхнулся на траву. А неведомая сила, которой оказалась Маша, с визгом: "Я первая!!!" уже карабкалась по корявому стволу, откинув в сторону свои вещички. Иван ошалело переводил взгляд то на дуб, то на Машу, то на Потапыча, который от неожиданности застыл в оцепенении. Немного придя в себя, лесничий кинулся к дубу пытаясь ухватить Машу за ногу, но она с ловкостью белки увернулась и нырнула в дупло.
   - Вот же короста! Етить твою душу Бога мать! - раненым зверем взвыл Потапыч. - Что за девка! Отводил её, отводил, а она шась! У-у-у! Настырная сила!
   - Да ладно, Потапыч! Ну, возьмёт она карту, да и выйдет, а мы её тут и встретим, и объясним, что так вести себя не хорошо.
   - Какую, к чертям, карту, долбёжка?! Что ты мелешь?
   - Ну, ту, карту, что в дупле спрятана, на ней источники отмечены.
   - Мать моя женщина, с кем я связался? - взвыл в голос Потапыч, - и чего ж мне дома не сиделось? Куда я попёрся хрыч старый?
   - Да хватит причитать, что ты так убиваешься. Может меня на счёт карты и обманули, так в том моей вины нет, а на счёт Маши...так я сейчас эту девчонку оттуда за шкварки выкину, - сказал Иван и направился к злополучному дереву.
   - Стой! Нельзя! - кинулся к нему Потапыч, но было поздно - Иван уже нырнул в темноту дупла.
   Потапыч остался на поляне один. От злости он аж затопал ногами и заголосил с новой силой.
   - Ну, что за люди пошли! Пропадут ведь! Ой, пропадут! Горе мне, горе дураку древнему! - тут он заметил оставленный Иваном на земле походный рюкзак. Вмиг поостыв, Потапыч подошёл к нему, поднял и швырнул в дупло.- Чай, там он вам очень пригодиться, детки - произнёс он. - Будем надеяться на лучшее. Может, свидимся ещё, - помолчал и добавил.- А этой рыжей бестье, лиса которая, я хвост таки укорочу!
   Затем Потапыч развернулся и решительно побрёл в ему одному ведомую сторону.

Глава 3

   Доехала хорошо, целую.
   Крыша
  
   Темнота. Вокруг была кромешная тьма. Ивану хотелось сказать: "Земля, земля! Пять минут - полёт нормальный", но было некому. В какой-то момент ему уже надоело падать. Но слово "падать" здесь не совсем подходило, скорее он парил словно лист подхваченный ветром. Тем не менее, приземление было весьма ощутимым. Земля не слишком ласково приняла своего питомца. При вынужденной посадке что-то подозрительно хрустнуло, и Иван грешным делом испугался за свои рога, но беглый осмотр точнее ощуп показал, что положение хоть и незавидное, но стабильное и особых повреждений нет.
   - Маша, - тихо позвал Иван. - Ты где? С тобой всё в порядке?
   - Нет, - раздался знакомый голос совсем рядом. - Отползи с моей ноги, дурак!
   - А я - то думаю, на чём это я так удобно сижу...
   - Ты не думай, ты слазь! Больно же!
   - Да тебе не так надо всыпать за твоё поведение.
   - Что тебе не нравиться?
   - Да всё!
   - Так напиши в газету "Гудок" тебя там выслушают.
   - Не хами. И так из-за тебя вляпались.
   - Да, ну! По-моему шёл ты сюда совсем не из-за меня, и в дупло лезть не за желудями собирался. Так что нечего на меня стрелки переводить. Я сама по себе ты сам по себе. И, чур, за мной не идти.
   - А вот уж дудки. Ты за мной следила теперь моя очередь.
   - Ах, ты!!- Маша задохнулась от возмущения.
   - Как ты груба! - улыбнулся парень.
   И тут на голову Ивана свалился рюкзак, отправленный вдогонку заботливым Потапычем, на какой-то момент Ванюша выпал из реальности, а когда пришёл в себя, то оказался в полном одиночестве - Маша куда-то таинственным образом исчезла.
   Иван для приличия повалялся, изображая мыслительную деятельность, но, как назло, голова после жаркой встречи с рюкзаком думать отказывалась. Вскоре Иван почувствовал, что слева от него тянет прохладой, и решил двигаться в том направлении. Слепо шаря впереди себя руками, он наткнулся на что-то шершавое, похожее на кору дерева. Прислушавшись, Иван услышал лёгкий шелест и ощутил слабый порыв ветра. Иван решил попробовать двигаться, придерживаясь обретённой опоры, но случайно потерял центр тяжести и всем телом облокотился на стену, которая в свою очередь поддалась и неожиданно отъехала в сторону. По глазам больно ударил свет, заставляя зажмуриться и закрыть заслезившиеся очи рукавом. Проморгавшись и вытерев выступившие слезы, Ваня, наконец, приобрел возможность более менее безболезненно взглянуть на свет божий и оценить окружающую обстановку. Увиденное заставило Ивана сначала открыть рот от удивления, а затем глупо заулыбаться.
   На поляне творился форменный произвол. Матёрый серый волк затравленно жался к чахлой сосёнке, а на него угрожающе надвигались весьма враждебно настроенные зайцы.
   - Слышь, ты, чепушила, - пискнул видимо самый главный, но не самый крупный из пушистых агрессоров, - Это что за непонятки, а? На тебе должок висит ещё с прошлого месяца. А ты и ухом не ведёшь. А проценты капают, часики тикают. Ты что забыл, волчья морда, кому жизнью обязан. Тебе память может освежить? В глаза смотреть, я тебя спрашиваю! - волк кивнул головой, старательно закрывая морду лапами.
   - Эй, а вы ничего не попутали, пацаны! - давясь от смеха, произнёс Иван, его почему-то совершенно не удивило то, что звери разговаривают. Странным было только бандюковатое поведение обычно таких мирных зайчат. - Пятнадцать на одного - это беспредел.
   - Топал бы ты отсюда дядя, пока и тебя на счётчик не поставили, - не оборачиваясь, пропищал всё тот же заячий лидер.
   - А вот это уже хамство, - угрожающе сказал Иван и швырнул в самую гущу пушистиков свой многострадальный рюкзак.
   - Атас! Ребята, Валим! - разнеслось над поляной, и зайцы мигом кинулись врассыпную. Впереди, как и положено, задавал стрекача недавний оратор, лидер во всём должен быть первым!
   Иван весело поулюлюкал им в след и обернулся получше рассмотреть своё убежище. Оказалось, что его темница была на самом деле чем-то вроде норы, расположенной под тем же самым дубом, в дупло которого так необдуманно занырнул парень. Осмотревшись, Иван пришёл к выводу, что дерево точно то же самое, а вот полянка-то совсем другая. Затем, вспомнив, что где-то рядом находиться какой никакой (скорее никакой), но всё-таки хищник Иван поднял с земли палку потяжелее. Всё это время волк внимательно за ним наблюдал.
   - Ах ты волчара позорный! И не стыдно тебе?- обратился к нему Иван.- Тебя ж мелочь какая-то щемит, а ты? Хищник называется.
   - Так-то оно так. Да я то что, - грустно рыкнул волк и отвернулся, - так получилось. Самому перед собой стыдно. Так что можешь не стараться и так тошно.
   - Стесняюсь спросить, а кто это был?
   - Мафия.
   - Однако... знаешь, я мафиози как-то по-другому представлял.
   - Я тоже.
   - Ты же эту мелочь мог просто порвать, да так что полетели бы клочки по закоулочкам! Или я встретил первого в мире волка-вегетарианца или нет... может ты пацифист? Ну, не хочется мне верить, что ты ВОЛК каких-то зайчишек испугался.
   - Хочешь, верь, хочешь не верь - дело твоё, только нечего обзываешься да ещё словами непонятными!
   - Я не обзываюсь, - успокоил зверя Иван и пояснил, - вегетарианцы - это те, кто добровольно отказался от употребления мяса, а пацифисты - за мир во всём мире и против насилия. Ну, так что я угадал?
   - Нет. Я так понимаю и те и другие сделали свой выбор осознанно, а я...- волк горестно всхлипнул, - меня...
   - Успокойся серый, - Иван подошёл к волу и стал успокаивающе гладить по голове, - давай, расскажи мне всё по порядку - глядишь, и тебе станет легче, и может, вдвоём придумаем, как беде твоей помочь.
   - Да что тут рассказывать, - взволнованно начал хищник, - зимой дело было, в январе. Помню, день был солнечный, снежный. Настроение было приподнятое. Вот и решил я на охоту пойти. Эх! Дичь всю как будто предупредил кто, полдня по лесу пробегал и всё впустую. Решил домой возвращаться, как говориться ни солона хлебавши. И тут гляжу, полёвка мимо меня прошмыгнула. Ну, думаю, какая никакая, а добыча, уже с охоты не с пустыми лапами... Метнулся я за ней, а она от меня...я за ней, она от меня. Так и кружили по лесу, пока она под одну из сосенок не нырнула. Я в горячке за ней, а там капкан. Вот передней лапой я в него аккурат и угодил по самое не хочу. Пока от боли отошёл, смотрю - охотник тут как тут, будто из сугроба выскочил. Бежит ко мне, радостный такой, с ружьём на перевес. Подбежал ко мне и ну прикладом охаживать, да приговаривать: "Эх, жаль порох весь отсырел, такой трофей пропадает". Наверное, до смерти забил бы меня, гад, да только я отключился. А когда пришёл в себя смотрю: охотник весь в крови в сторонке без сознания валяется и вокруг зайцев видимо, не видимо. Вышел один из них вперёд, самый главный, наверное, и говорит: "Мы тебя от верной смерти спасли, а теперь ты послужишь нам верой и правдой. Будешь нас защищать от хищников и каждый месяц приносить на указанное место сетку капусты и сетку моркови". Я, конечно, возмутился, мол, не велика ли честь. А тот заяц так нагло заявляет: "Ну, как хочешь. Только знай, милок, уже сегодня весь лес будет в курсе о том, как тебя, сына вожака стаи, зайцы от охотника спасли, в то время как ты плакал, звал мамочку и просил о пощаде ". Я закричал, дескать, не было такого, а они мне: "Чем докажешь?".
   - И что? Ты согласился? - возмутился Иван. - Это же пожизненное добровольное рабство.
   - А что мне оставалось делать? Ты не понимаешь - я сын вожака стаи. Я просто не мог допустить такого позора. Пойми, всю жизнь я нахожусь в тени отца, всю жизнь мне приходится доказывать, что я достоин своего великого родителя, а тут такое. Если бы эти ушастые аферюги распустили бы такие слухи - всё, конец. От меня отвернулись бы все, а я и так не особо в чести. И на охоту эту дуратскую, по правде сказать, я поплёлся только что бы доказать, что и я чего-то стою.
   - Но чем твоё положение сейчас лучше? Ты понимаешь, что угодил в ловушку? Ты же у них сейчас на крючке. И чем дальше, тем сильнее ты будешь запутываться в собственной лжи. Вот сейчас, например, они же тебя среди бела дня прессовали, никого не стесняясь.
   - Имеют право,- обречённо сказал волк и понуро повесил голову.
   - Какое право? Что ты такое говоришь?
   - Да задолжал я им и капусту и морковь с того самого января. Я ж им супостатам сразу сказал, мол, где же я вам зимой овощи добуду - не сезон. А они мне, что это твои проблемы ты их и решай. Вот и получилось, что должен я им как земля крестьянину, а отдавать нечем.
   - Запутанное дельце. Даже и не знаю чем тебе помочь,- протянул Иван.
   - А ты возьми меня с собой. Не могу я больше терпеть этот заячий произвол, да и расплатиться мне с ними не чем, а если ославят на весь лес, так меня свои же с позором из лесу изгонят, если не хуже. А так я вроде как сам ушёл, по собственному желанию.
   - Я конечно не против, да и вдвоём веселее, но... есть тут одна загвоздочка: я не знаю, куда мне надо идти.
   - А зачем идти знаешь?
   - Конечно.
   - Ну, тогда это не проблема. Главное иметь цель, а дорогу всегда можно найти. Так что давай конкретизируй свои задачи, а я, как сторожила здешних мест, предложу тебе возможный маршрут.
   - Задача у меня одна - вернуть себе человеческий облик. Рога мои наколдованные я думаю, ты давно заметил.
   - Заметил, только подумал, что тебе жена их наставила, а уточнять не стал из скромности.
   - Нет, я не женат, у меня даже девушки нет, так что твоя версия не верна. Вот... но самое страшное что рога это так цветочки, у меня ещё и копыта имеются. И если ничего не сделать я полностью превращусь в козла.
   - Да, - сочувственно протянул волк, - а я-то думал, что это у меня крупные неприятности...Ох беда, беда, огорчение.
   - Не кисни. У меня есть шанс стать человеком, только для этого мне надо добыть мёртвую и живую воду.
   - Так сразу бы и сказал. В этом я тебе помогу.
   - Вот и отлично, токмо кроме этой основной, задачи есть у меня ещё одна, задача не задача, проблема не проблема, скорее головная боль. Когда шёл я сюда, увязалась за мной девчонка, сущий репей, а сейчас исчезла в неизвестном направлении. Так вот боюсь я как бы не влипла она в какую историю с таким характером.
   - Это что? Ты беспокоишься про ту оторву с косой в пятнистых штанах?
   - Ты её видел?
   - Конечно, видел, такое не заметить трудно. У нас девки так не ходют. Мало того, что в мужской одёже, так и прёт же, как танк, ни скромности во взгляде, ни кротости.
   - Что есть, то есть.
   - Она в сторону деревни пошла. Нам кстати тоже туда.
   - А тебе в деревню можно? Там же люди и как я понимаю охотники.
   - Но я же с тобой буду. Скажем, что ты меня в младенчестве подобрал и выкормил, а я стал тебе верным другом.
   - Как собака?
   - Нет, лучше.
   - Тогда пошли. Как там, в сказке говориться: "И оседлал Иван серого волка, и понёс его тот лесами дремучими, болотами непроходимыми...". Кстати меня Иван зовут, а тебя как называть мой мохнатый друг.
   - Север.
   - Как же мне тебя оседлать? Я вообще-то и на лошади не очень ездить умею, а на волках мне и вовсе не приходилось.
   - Ты что серьёзно? - волк удивленно уставился на Ивана,- я конечно крупный волк, но не до такой же степени...ты мои возможности не переоценивай. Я конечно метров пять тебя протащу, а вот дальше уже тебе меня нести придется. Тебе оно надо? Я же волк, а не ездовая собака. Разве что суму твою чудную могу осилить, давай её сюда.
   - Нет, уж лучше я сам,- сказал Иван, взваливая свои сокровища на плечо, и добавил.- В путь, мой лохматый друг.
  
   *****
  
   Яга, пыхтя, ввалилась в прихожую. Она с трудом тащила какую-то коробку. Несмотря на жуткую усталость, было видно, что она весьма довольна собой.
   - Ну и что это за хлам ты притащила, - вопросительно вскинул усы кот.
   - Что надо, - отмахнулась ведьма, - много будешь знать, плохо будешь спать.
   - А если по существу вопроса?
   - А если в глаз?
   Кот обиженно отвернулся и, гордо задрав хвост, удалился вон, зализывать душевные раны. Только вот любопытство буквально через пять минут, точно за уши, притащило кота обратно, безжалостно бросив ластиться к ногам хозяйки.
   - Ягинюшка, ты так хорошо сегодня выглядишь. Мур-р-р-р. Эти чёрные круги под глазами так сочетаются с цветом волос. Мур-р-р-р.
   - Ой, лиса! - улыбнулась Яга. - Можешь ведь когда захочешь, а только всё равно ход для тебя сюда закрыт.
   - Это ещё почему?- возмутился кот.
   - Сам знаешь. А если забыл, то я тебе напомню. Кто испортил хрустальный шар? А? Он стоил как десять котов, таких как ты, только породистых! - кот оскорблённо засопел, но Яга продолжила. - Да ещё и не признался ж. Мне в мастерской так краснеть пришлось. Я думала, что сквозь землю со стыда провалюсь. Как вспомню, что мастер при всех посетителях сказал: "Гражданочка, нет, ну, я понимаю спиритические там сеансы, колдовство, магия, но зачем вам на несчастный шар мочиться приспичило? Это выше моего понимания", так собственными руками удавить тебя готова.
   - Это не я, - истошно заорал Василий.
   - А кто? Я?
   - Природа! - обреченно выкрикнул кот и, отбежав подальше, добавил. - Пусть все знают, что я здесь хозяин!
   - Ах, ты ж поскудник! - взвизгнула Яга. - Я думала у тебя старческое недержание, а ты территорию метить вздумал!
   - А что! Я хозяин в этом доме или место пустое?
   - Слышь, хозяин - всё хана тебе. Я тебе покажу. Завтра же поедим к ветеринару.
   - Зачем это? - насторожился кот.
   - Тебя кастрировать.
   - Ни за что! Лучше смерть! - заверещал кот. - Мужики погибают, но не сдаются!!! - и забился под кровать.
   Яга удовлетворённо хихикнула, её маленькая месть была осуществлена. Потом она деловито вернулась к коробке и стала распаковывать приобретённое чудо техники. Яга извлекла из коробки массивный кристалл по граням которого бегали радужные змейки, подставку под него, кроме того в коробке оказался клубок кабелей неясного назначения, три разъёма под еврорезетку и инструкция по эксплуатации на китайском языке. Женщина промудохалась со своим приобретением битый час, но не смогла вдохнуть в него жизнь, как не подстёгивало её к творчеству ехидное хихиканье, раздававшееся из-под кровати. В конце концов, Яге ничего не оставалось делать, как понурив голову подойти к убежищу кота и осторожно позвать
   - Вася, а Вася -а-а, - ответило молчанье. - Василий, хватит придуриваться, отзовись, - но абонент был временно не доступен.
   Яга не на шутку испугалась, а что если с усатым прохиндеем что-нибудь случилось. Она наклонилась и затаив дыхание глянула под кровать, а после облегчённо выдохнула, кот преспокойно спал, не подозревая о волнениях хозяйки. Успокоившись, Яга мстительно сверкнула глазами и пошла на кухню за веником. Когда же она вернулась с оружием возмездия, кота под кроватью не было. Внимательно осмотрев комнату, она обнаружила стервеца на шкафу.
   - Ах ты, симулянт несчастный, а ну слезай оттуда!
   - Ни за что!
   - Ты думаешь, я тебя там не достану? - возмутилась Яга, потрясая бесполезным веником. - У меня ещё швабра есть!
   - Да ну? Что же ты ей ни разу не воспользовалась на моей памяти?
   - Повода не было!! Спускайся, я последний раз говорю!
   - Только если пообещаешь мне депутатскую неприкосновенность.
   - То есть?
   - Живем, как и раньше, если я накосячу мы делаем вид, что ничего не произошло или обходимся устным замечанием. И никаких врачей и посягательств на святое.
   - Ладно. Спускайся. Я принимаю твои условия, но с маленькой поправкой,- кот, который уже начал спуск насторожился и вернулся в исходную позицию, - ты поможешь мне запустить этот чёртов кристалл. Я уже голову сломала, что не так, а там ещё и инструкция на китайском. Вась, ты же вроде в языках силён, помоги а.
   - Вот сразу бы так, - буркнул кот и мигом оказался в низу. Он подошел к инструкции и углубился в чтение, потом усмехнулся и сказал. - Дорогая это инструкция к эксплуатации пароварки и к кристаллу она не имеет никакого отношения. Покажи - ка мне родная сам кристалл, очень уж посмотреть хочется.
   Исследовав покупку Яги кот резюмировал:
   - Красивая штучка, нервы успокаивает, а если в розетку включить вместо настольной лампы можно использовать. Жалко только что к магии не имеет никакого отношения. Где ты эту прелесть приобрела?
   - В магазине "Мелочи для дома".
   - Понятно. Хорошо хоть не в ларьке "Фрукты-овощи". Давай посмотрим хоть что на коробке написано.
   Яга с надеждой бросилась к коробке и оторвала этикетку. После, с победным кличем вернулась и протянула её коту .
   - Вот чёрным по белому написано "Магический кристалл". Я сейчас им устрою, пусть меняют недоброкачественный товар!
   Кот мученически закатил глаза и сказал:
   - Ты всегда была такой невнимательной здесь написано: Лампа настольная артикул 5678-00 "Волшебный кристалл". Это просто стилизованная лампа. А ты как обычно просто не дочитала.
   Вася хотел сказать что-то ещё, но не успел. С диким визгом Яга ухватила несчастный кристалл-лампу и швырнула в открытое окно.
   - Это ты зря, - заметил кот, - хорошая была вещь. В хозяйстве пригодилась бы.
   - Когда это кончится? - Яга в изнеможении плюхнулась на стул. - Почему именно сейчас, когда так важно следить за тем, как идёт операция, у нас ничего не получается. Просто рок какой-то. Иван уже наверное в заветном лесу, а мы не в зуб нагой.
   Кот подошел к огорчённой женщине и ласково потёрся о её ноги и утешительно проговорил:
   - Не огорчайся. Может ну их эти хрустальные шары и магические кристаллы? Купим плазму и удобно и современно, всё равно ж ты Ваню через спутник пасёшь. Пошли-ка, лучше чайку липового с баранками попьём.
   - Ох, ты мой вселенский утешитель, - Яга ласково потрепала кота за ухо,- только ты знаешь как меня успокоить.
   - Ну, так двести лет уж как вместе.
   - А с твоей стороны не тактично напоминать даме о её возрасте.
   - А то ты сама свой возраст не знаешь. Короче, я жду тебя и свою порцию сливок на кухне. Кто последний тот вонючка, - пропел Василий и скоренько потрусил на кухню.
  
   *****
   Около часа Иван и его волк были уже в пути, а окончание леса ничто не предвещало.
   - А откуда ты знаешь, где в деревне источники с живой и мёртвой водой находятся?- спросил Иван.
   - А я не говорил что они в деревне. Просто нам туда надо зайти, чтобы снарядится в дорогу, путь-то неблизкий.
   - Стесняюсь спросить, а насколько далёкий путь нам предстоит?
   - Как сказать, - неопределённо тряхнул головой волк, - до деревни ещё часа три шустрым бегом, а потом, уже смотря куда в первую очередь отправимся.
   - В смысле? - не понял Иван. - У нас что ещё и варианты есть?
   - Варианты есть всегда, - философски заметил Север.
   - Значит так. Давай от общих фраз перейдем к фактам. А если короче, то давай выкладывай всё что знаешь о живой и мёртвой воде.
   Волк сосредоточенно засопел. По его морде было видно, какому насилию в данный момент подвергается старушка-память. Наконец, собравшись с мыслями, Север произнёс:
   - Вода мёртвая - умертвляет, вода живая - оживляет.
   - Знаешь, я как-то и без тебя об этом догадался. Давай по существу: где находится, куда идти и т.д. и т.п.
   - Ага, по существу значит. Ну, слушай. Вода живая находиться в селе Большие Светики. Источник в полном владении Елены Прекрасной, которая выдаёт её на личные нужды в обмен на услуги разного характера, а так же меняет на злато, серебро, каменья драгоценные. Вода мёртвая находится в местечке Малое Дуделкино. Источник числиться за Василисой Премудрой, которая в свою очередь обменивает воду на артефакты, знания, редкие экземпляры книг, но и от услуг то же не отказывается.
   - Всё так просто?
   - Ну не сказал бы. Ты ещё попробуй их задания выполнить, у этих дамочек фантазия-то буйная. А в том, что придётся нам к ним на службу идти, я не сомневаюсь, так как на господина с полными карманами золота и серебра ты, при всём уважении, не похож.
   - А ты смекалистый зверь, как я погляжу.
   - Есть не много, сам понимаешь среди волков жить...
   - Ладно, вернёмся к основной теме разговора. Вот ты как считаешь, куда надо идти в первую очередь?
   - Конечно к Елене Прекрасной. Светики и ближе и с Еленой договориться как-то попроще. Да и мне очень уж на красоту неземную посмотреть хочется: такая она как про неё бают или ещё лучше.
   - А что с Василисой всё так запущено. Я, по крайней мере, всегда считал, что она должна быть очень доброй и умной девушкой.
   - Не знаю с чего ты это взял. Но кое в чём ты прав - доброты у неё ни на грош, а вот ума хоть отбавляй.
   Когда путники, наконец, вышли из леса, дело уже шло к вечеру. Они остановились на опушке последний раз обговорить легенду и уточнить порядок действий. Иван с восторгом рассматривал вид, открывшийся им с пригорка. Перед ними величаво раскинулся широкий луг, на котором паслись довольные жизнью бурёнки, мальчик пастух нагло дремал в стогу сена, чуть дальше играло золотом поле пшеницы, а у самого горизонта виднелись крыши изб, и над всем этим парило яркое восхитительно голубое небо с "медалью" солнцем за заслуги перед отечеством. Всё вокруг дышало таким покоем и уютом, что на какое-то время Ваня даже забыл, зачем они здесь находиться, но бдительный Север быстро вернул товарища с небес на грешную землю.
   - Последний раз повторяю. Мы путники, идём к Елене Прекрасной на службу наниматься. Ты прослышал о её неземной красе и потерял покой, решил во чтобы то не стало увидеть её хоть одним глазком. Я твой верный...волкопёс. Ты меня подобрал в лесу в младенчестве, когда мою мать убили охотники и с пальца выкормил. Тебе надо раздобыть харчей на три дня, оружие от разбойников отбиваться и самое главное узнать дорогу поточнее.
   - А на что я всё это приобрету, у меня же денег ваших нет?
   - Выменяешь на что-нибудь, в крайнем случае, отработаешь.
   - Да уж, надеюсь, как-нибудь выкручусь.
   Закончив последние приготовления, Иван и его волк, наконец, спустились с пригорка и зашагали к деревне. Как ни странно никто на них не обращал особого внимания и с расспросами не доставал. Они спокойно зашли в деревню и пошли искать избу старосты, на которую им сразу указали почтенные матроны, сидевшие на скамье под одной из хат. Когда Иван подошёл к солидной избе с крепким забором, он понял, что староста видимо человек степенный и основательный. Парень постучал в калитку, искусно украшенную резьбой, и стал ждать ответа. Калитка распахнулась, на пороге стоял коренастый мужчина лет сорока со шрамом на виске и улыбался.
   - Здравствуй человек хороший, - было начал он.
   И тут Иван почуял, что с Севером твориться что-то неладное. Шерсть на волке встала дыбом, его глаза налились кровью и он, злобно рыча, кинулся на оцепеневшего человека. На долю секунды Иван опередил взбешённое дикое животное и оттолкнул мужчину вглубь двора, подставив себя под удар. Волк словно пушинку подмял парня под себя, но Иван вцепился в его шкуру и они, словно любовники в порыве страсти, стали кататься по двору старосты, который с ужасом наблюдал за происходящим. Север визжал и выл, пытаясь освободиться от объятий Ивана, но бывший десантник ни на минуту не ослабил хватку. Наконец, староста отошел и метнулся к бочке с водой, зачерпнул ведро и плеснул на дерущихся. Эффект был поражающий. Волк сразу как-то обмяк и сник.
   - Пусти, - глухо выдохнул он Ивану прямо в лицо,- пусти, я тебе говорю. Это он! Это из-за него мои мученья.
   - Отпущу, если перестанешь на людей кидаться и спокойно объяснишь что с тобой.
   - Это он, тот самый охотник, из-за которого я попал в рабство к зайцам. Я думал, что они убили его, а он, он...живёхонек! Ещё и улыбается.
   - Успокойся, мы что-нибудь придумаем, чуть попозже, - прошептал Иван на ухо волку, затем выпрямился и обратился к хозяину дома,- Просим прощения за своё такое грубое вторжение на ваше подворье. Сам не знаю, что с моим псом случилось, наверно блоха за интимное место укусила,- на этих словах волк нервно дёрнулся, но тут же получил успокаивающий пинок и грозный взгляд от Ивана. - Я его накажу, не беспокойтесь. А вообще-то Сева собака мирная и зайца не обидит, можете у них спросить.
   - Не лги! - перебил его староста. - Узнаю я твоего "пёсика", имел несчастье встретить, - он поднял руку и указал на шрам, - его работа, будь он не ладен.
   - Сам виноват! - прорычал, оскалившись, Север.
   - Виноват, не спорю,- согласился мужчина. - Только как говориться: кто старое помянет - тому глаз вон. Я тебе шкуру попортил, но и мне досталось. Давай считать, что мы квиты, а в счёт моральной компенсации с меня обед.
   Волк немного для порядку подумал и под натиском Ваниного сапога наступившего ему на хвост, согласился.
   - Меня зовут Мартын,- произнёс мужчина, - я здешний староста, но видимо вы это уже и сами знаете.
   - Я Иван, просто Иван, странствую по свету, а это мой волк Север, как я понимаю, в представлении он тоже не нуждается.
   - Как же, наслышан о тебе, наслышан. Только о волке там упомянуть забыли.
   - Как наслышан? - удивился Иван. - И от кого коль не секрет?
   - Да от одной девицы наглой неподобающе одетой.
   - А она здесь?
   - Здесь, здесь. В чулане её закрыли, чтоб поостыла немного да старших уважать научилась. Нет, ну где это видано, чтобы девка средь бела дня в мужском платье ходила. Так она ж ещё и грубить в ответ на сделанное замечание начала, сопротивляться вздумала, еле её трое здоровых мужиков скрутило. И то каждому из низ на баранки досталось.
   - Вот и пусть посидит над своим поведением подумает, - мстительно ухмыльнулся Иван, - если вам конечно не в тягость.
   - Какая тягость, таких надо учить. А кем она тебе приходиться.
   - Сестра, - не моргнув глазом соврал Иван. - Сам видишь, от рук отбилась, родителей и слышать не хочет. Вот увязалась за мной, точно репей, придется теперь с собой брать.
   - Так может, прикажешь всё-таки выпустить её что ли?
   - Нет! Пущай она пока под замком побудет...охолонёт немного, и глядишь ума - разума наберётся.
   - Так тому и быть. Что ж милости прошу. Проходите, гости дорогие в дом, - сказал Мартын,- откушаете со мной. Как говориться, чем богаты, тем и рады.
   Не заставляя себя уговаривать, Иван и Север следом за хозяином поднялись на резное крыльцо и вошли в дом. Изба не обманула ожиданий Ивана. Внутри она оказалась ещё краше, чем снаружи. Вышитые занавески и скатерти, резная массивная мебель, все прекрасно подобрано и ничего лишнего. Даже бросив белый взгляд можно было понять, что живут здесь люди далеко не бедные, но меру роскоши знающие. Староста кликнул чернавку и отдал приказ накрыть стол для гостей в гостиной. Затем с гордостью показал дом, наслаждаясь восторженной реакцией Ивана. Когда обойдя хоромы, они наконец-то вынырнули в гостиной, там уже всё было готово. Стол просто ломился от изобилия блюд, немилосердно манивших своими ароматами.
   - У нас как говориться, что есть в печи всё на стол мечи, - сказал Мартын и широким жестом пригласил гостей за стол, - усаживайтесь да не стесняйтесь.
   Голодного Ивана долго упрашивать не пришлось, а Север просто наглядно продемонстрировал, что значит волчий аппетит. На какое-то время в гостиной установилась тишина, прерываемая лишь чавканьем, хрустом и бульканьем. Когда голод был немного утолён, гости всё же вспомнили о приличии. Иван с виноватой улыбкой повернулся к хозяину дома, который с нескрываемым удовольствием наблюдал за гостями.
   - Прошу простить, просто с утра маковой росинке во рту не было, - виновато начал оправдываться парень, - а тут всё такое вкусное.
   - Да, ладно, Ваня. Что я не понимаю что ли. Может по рюмашке за знакомство, - с надеждой предложил Мартын.
   - Не откажусь, - согласился Иван.
   - Маланья, - кликнул староста служанку, - попроси у хозяйки по случаю прибытия гостей сливовой наливки, да гляди самой лучшей, - а когда она спешно побежала выполнять задание, обратился к Ивану, - вот видишь как оно получается - женился я, хозяйством оброс, в деревне вес имею, а выпить в собственном доме когда захочется не могу, потому как все запасы спиртного у моей хозяюшки. Пробовал неучтённое в дом пронести, так у неё словно нюх на это дело - везде отыщет, а потом ещё ходит, дуется да к себе не допускает. Так что так и живём по сухому закону.
   - Бывает, - согласился Иван, помолчал и задал мучавший его вопрос. - Знаешь, Мартын, не обижайся, но ты как-то не сильно похож на охотника.
   - Так ведь не охотник я. А после встречи в лесу с твоим дружком к ружью и вовсе ни разу не притронулся, вообще завязал я с этим.
   - Что так? Может совесть проснулась? - съязвил волк.
   - А чего ты заводишься? Мы же договорились, что квиты.
   - Тебе легко говорить, а мне что с зайцами делать? - возмутился Север.
   - С какими зайцами?- не понял Мартын.
   - С теми, что тебя завалили.
   - Что за бред! Не было такого. Зайцы в принципе были, но потом разбежались. Да и причём они здесь?
   - А то ты не знаешь? Что-то с памятью твоей стало? - не унимался Север.
   - Так, брек, - оборвал его Иван. - Я вижу у нас тут какие-то несостыковочки нарисовались. Давайте мирно всё выясним. Версию Севера я знаю, поэтому Мартын расскажи, как всё произошло по твоей версии.
   - Я тогда только перебрался в эти места. Предложили мне подзаработать, причём деньги не малые. Требовалось от меня раздобыть сорок живых зайцев. Зачем? А шут его ведает. Мне так нужны были деньги, что я лишних вопросов не задавал. Вот только предупредить меня забыли, что здесь по одну сторону обычны лес, а по другую заветный, в котором живут звери разумом наделённые по-человечьи разговаривающие на которых охотиться грех. Придумал я механизм, что бы ловить зверьё не причиняя ему вреда и попёрся в лес, при чём по незнанию именно в заветный. В тот день я за несколько часов практически выполнил заказ, всех пойманных пушистиков я сажал в специально подготовленный фанерный короб. Мне оставалось поймать ещё пару зайцев, но тут, как назло, провалился я в сугроб, причём основательно. Вылез, смотрю, волк, матёрый такой в мою ловушку угодил. Вскинул ружьё своё, прицелился, а его переклинило, не стреляет, и хоть ты тресни. Ну, думаю, всё хана мне. Отступать не куда, думаю, сейчас вырвется зверь и загрызет, вот я на него и кинулся, стал прикладом охаживать. Сам ору, себя значит, подбадриваю, вижу, слабеть мой соперник стал и тут я наверно ему куда-то больно уж сильно заехал. Он как бешеный на меня кинулся, да так что я аж отлетел. Упал я головой на сугроб, а то не сугроб оказался, а пенёк снегом припорошенный. От такого удара я мигом отключился, а когда пришёл в себя, никого рядом не было. Обрадовался я, что жив остался, легкими ранами отделался и решил, что всё больше на зверей охотиться не буду. Вот только заказ выполню, людям же слово дал и предоплату взял. Побрёл я значит к своему коробу зайцами набитому. Думаю не страшно, что двух не хватает, придумаю что-нибудь. Подошел, а в коробе дыра и не одного зайца. Так ни с чем, раненный в деревню тогда и вернулся, довольный, что хоть жив остался.
   - А зайцы? - ошалело спросил волк.
   - Говорю же - разбежались.
   Повисла пауза. Волк недоумённо смотрел то на Мартына, то на Ивана, Мартын то же в замешательстве переводил взгляд с одного на другого, и только Иван сначала загадочно улыбался, а после и вовсе начал ржать, как конь из третьей бригады.
   - Вот это махинаторы, - сквозь выступившие от смеха слезы, выдавил он. - Вот это я называю жульничество высокого полёта. Так развести! Ну, Дают! Ох, Сева, ЛОХнесское ты моё чудовище, тебя обули, обманули, провели, да ещё и на счетчик поставили.
   - В смысле? - не понял Север.
   - До тебя не дошло? Никакие зайцы тебе не помогали. Ты сам, в исступлении, когда не помнил себя от боли, по-научному в состоянии аффекта, кинулся на Мартына. Правильно я говорю,- староста кивнул. - А зайцы прибежали потом, когда вы оба валялись без сознания. Причём все они сбежали от вышеупомянутого Мартына, который отлавливал их на заказ.
   - Так они мне наврали? - не мог поверить волк.
   - Три меха и коробочку, - подтвердил Иван. - Нет, ну, надо же! Вот это мошенники высшей категории! Когда вернёмся, обязательно самолично отнесу им по сетке моркови и капусты.
   - Чур я в доле, - поддержал его староста, который понял комичность ситуации и тоже начал смеяться.
   - Так я им ничего не должен? - наконец дошло до Севера.
   - Конечно, нет! - Иван хлопнул зверя по спине. - Это они тебе должны. Не отвлеки ты нашего горе-охотника не видать бы им побега, как своих ушей.
   - Убью,- тихо сказал волк и решительно направился к выходу.
   - Стой, - крикнул ему в след Иван, - ты пока что у меня на службе, а я тебе увольнительную не давал. Сам подумай, скоро ночь на дворе, где ты их искать будешь. Утро вечера мудренее. Торжественно обещаю завтра придумать коварный план мести. Никто не уйдёт от возмездия.
   Волк в нерешительности застыл у двери, почесал лапой за ухом и, в конце концов, вернулся к недоеденному свиному окороку.
   В дверь тихо постучали, и в комнату вошла Маланья. В её руках был поднос, на котором красовалась бутылочка с наливкой и музыкально побрякивали две стопочки.
   - Давай, Маланья, быстрей её сюда, - сказал Мартын с нетерпением потирая руки.
   - Хозяйка просила передать, чтобы вы не увлекались.
   - Да, ладно Малаша, мы же по чуть-чуть, так для аппетиту.
   - Дело ваше, но Наталья Маркеловна, когда шла к себе, скалку прихватила.
   - Ох, уж эти бабы! - не выдержал староста. - Иди уже, а то ты нас от серьёзного разговора отвлекаешь.
   - Ну-ну, смотрите только, чтобы головушка не болела после таких разговоров. Хозяйка ведь похмелиться не даст, - хмыкнула девка и удалилась.
   - Вот же заноза, - буркнул Мартын, разливая наливку по запотевшим рюмашкам. - Ну что? За знакомство! - предложил он и протянул стопку Ивану, затем мигом опрокинул содержимое своей рюмки в рот, закашлялся и блаженно улыбнулся. - Эх, хорошо пошла.
   Ивану в данный момент было не до Мартына. После того как он выпил злополучную наливку ему сделалось нехорошо. Казалось глаза съехались в кучу от боли, кроме того казалось, что кто-то с чудовищной силой тянет его за волосы. Он в отчаянии ухватился руками за голову и тут же в страхе их отдёрнул, потому что его рога двигались.
   - А-а-а-а-а, Север у меня рога шевелятся, - в панике завопил он.
   - Они не шевелятся, они растут, - спокойно заметил волк. - Ты, между прочим сам говорил, что тебя же предупреждали - не пей. А ты как маленький.
   Иван собрался с духом и прикоснулся к рогам, действительно они подросли сантиметра на три. Пораженный этим фактом Ваня печально отставил от себя стопку подальше и тихо сказал:
   - Извини, Мартын, я - пас, - и только тут парень обратил внимание, что староста сидит как громом поражённый с широко открытыми глазами.
   Вдруг Мартын молниеносно протянул руку к бутылке, налил себе не в рюмку, а в стакан и мигом опрокинул наливку в видимо сильно пересохшее горло, шумно выдохнул и произнёс:
   - Ну а теперь, мужики, рассказывайте, что это было.
   Иван кратко, не вдаваясь в подробности, описал сложившуюся ситуацию, старательно избегая упоминания конкретных имён и мест. Мартын внимательно слушал, не перебивая, по его лицу было видно, что он очень переживает, наверно даже больше чем сам Иван.
   - И что же? Теперь ни капли? - сочувственно спросил староста.
   - Да хрен с ней, с этой выпивкой. Я же в козла превращаюсь, ты, что не заметил?
   - Заметить то заметил, но я грешным делом-то решил, что твоя супружница погуливает. А что? У нас тут такое бывает, как говорится прелюбодеям бой.
   - В смысле? Уточни,- попросил Иван.
   - Народ раньше и сам измены не одобрял, а после одной истории, будто высшие силы неверных жён и мужей метить стали.
   - И что ж у вас тут произошло такое. Уж не Содом ли с Гоморрой вперемешку.
   - Опять ты слова какие-то непонятные талдычишь. Здесь всё было ясно и понятно.
   Случилось это лет двести назад. Жила в чаще леса колдунья Яга.
   - Это которая баба? - уточнил Иван.
   - Ну, не дед же. Говорят, первая красавица на всё наше царство- государство была, женихи за ней табунами бегали. А она вроде б ко всем с улыбкой да с приветом, да близко к себе не подпускала, так в девках и ходила. Только однажды посватался к ней могущественный колдун, Кощеем звали. Она сначала ни в какую, но и Кощей не лыком шит, умел впечатление произвести да, и колдовал отменно. Так что хотела Яга того или нет, а случилась меж ними значит любовь. Ходят слуги, что колдун таки её приворожил, вроде как зельем приворотным опоил, но кто тебе правду скажет.
   - Это да, - согласился Иван.
   - Я себе ещё плесну? А то что-то в горле пересохло, - несмело спросил рассказчик, и с одобрительного кивка гостей уверенно потянулся к бутылке,- Точно не будешь? - уточнил он у Ивана, тот отрицательно замахал головой, тогда Мартын перевёл взгляд на волка, - Может тогда хоть ты компанию составишь, а то что я один, как пьянь подзаборная?
   Если бы волк мог, то покрутил бы лапой у виска, но так как он был выше этого, то обошелся выразительным взглядом по поводу умственных способностей хозяина дома.
   - А что я? - смутился от немого укора Мартын. - Я ж от всей души.
   - Ты от всей души лучше не отвлекайся, - передразнил его волк, - очень уж узнать хочется чем дело закончилось.
   - На чем это я остановился? - сам у себя спросил хмелеющий на глазах Мартын, -Ах, да! Так вот. Дело уже к свадьбе шло, Кощей в своей невесте души не чаял (хотя и поговаривают, что гад был последний, но как говориться любви злодеи все покорны). Не знаю, что там точно вышло, но пришлось Кощею срочно по делам уехать. Не хотел он невесту без присмотра оставлять, да пришлось. Вернулся он через пол года, а тут здрасте-мордасти баба Настя где прилечь, свято место пусто не бывает. Короче застукал он её с полюбовником, который оказался (кто бы мог подумать) её собственным домовым Василием. Кощей осерчал и сначала хотел убить обоих, но потом решил отомстить более изощренно. Ягу он лишил её красоты, превратив в безобразную старуху, а домового превратил в чёрного кота, мол, живите смотрите друг на друга, а вместе вам не быть.
   - И что с того? Тоже мне, отомстил...ты же сам говоришь, что Яга была колдуньей, что ей стоило себя и любимого расколдовать?
   - Теоретически-то да, а вот практически... Кощей-то не дурак, он изгнал её из заветного леса, в котором она силы черпала, без права на возвращение. А порвав связь с лесом, лишил возможности колдовать. Может быть, и сейчас она томиться где-то в ссылке вместе со своим учёным котом и строит планы мести это уж никому не известно. Если честно, то я даже не могу сказать, правда это или ложь, но только говорят, что именно после этих событий у тех, кто прелюбодействует сами собой конфузы с внешностью случаться стали.
   - Поучительная история, - подытожил Иван. - Вот только я никак в толк не возьму, почему у вас животные есть разумные, а есть обычные? Это что у одних есть порочащие страницы в биографии, а у других нет что ли?
   - Да нет! Ты не понял. Наказание распространяется только на людей. А звери говорящие и лес заветный, который волшебный, это именно то место где колдунья Яга жила, её так сказать наследие, привет неблагодарным потомкам, - сказал Мартын и зевнул шире приклада.- Нет, братцы вы как хотите, а я спать. Насчёт комнат ваших я давно распорядился,- затем он встал и пошатываясь направился к выходу, опрокинув по дороге стул, на котором сидел, у двери Мартын тряхнул головой, расправил широкие плечи и уже никто не мог бы утверждать что этот человек изрядно выпимши, на удивлённые взгляды гостей он усмехнулся. - Опыт, а что делать, хозяюшка моя сильно строгая и скалкой владеет в совершенстве.
   Иван и Север остались одни, посовещались и решили тоже идти спать, отложив планёрку на утро.
  
   *****
  
   Утро было светлым и радостным. Иван бодро встал с огромной кровати и потянулся. Первый раз он спал так сладко и не мог понять, толи это природа так действует толи перина на лебяжьем пуху. Оставив эту дилемму не решённой, он поспешил спуститься вниз во двор для водных процедур. Там его уже ждали волк и Мартын. Довольное лицо хозяина украшал приличный бланш переливавшийся при свете дня всеми цветами радуги.
   - Утро доброе, - поприветствовал Иван присутствующих. - А что это Мартын с тобой случилось? Пол медленно поднимался и больно бил по лицу?
   - Да нет! - хохотнул староста, - это супружница моя приложилась.
   - А как же хвалёный опыт?
   - Опыт опытом, так ведь и она ж со мной не первый день живёт, на мелочи меня поймала, когда я воду не из графина, а из вазы с цветами попил. Вы не подумайте, она меня не из-за выпивки так приласкала, а за то, что я ей соврать пытался.
   - Знаешь, я убеждённый холостяк и, глядя на тебя, убеждаюсь, что мой выбор верен.
   - Мужики может, хватит трепаться, - вставил своё слово волк, - мы должны были отправиться в дорогу ещё на рассвете. Ваня, мы отстаём от утверждённого графика.
   - Да, ладно, успеется.
   - А напомните-ка мне, куда вы так спешите, а тоя того, запамятовал.
   - К Елене Прекрасной.
   - Ах, да-да, припоминаю, - Мартын глянул на Ивана с нескрываемой завистью, - Бог в помощь. А она вам ой как понадобиться.
   - Что всё так запущено? Или ты просто нам завидуешь?
   - И то и другое. С одной сторону конечно охота на красу неземную посмотреть, а с другой, говорят никто из тех, кто к Елене в работники нанимался, нормальным не вернулся.
   - А что с ними случилось? - насторожился Иван.
   - Ну, как сказать...очумелые они какие-то, будто их поднять подняли, а вот разбудить забыли. Есть ещё одно странное обстоятельство, на женщин они даже не глядят, будто бабы не кровь с молоком, а так пустое место.
   - Дела...правду говорят значит, что красота страшная сила, а только деваться нам некуда, - сказал Иван и добавил, - танкисты знают только слово "ВПЕРЁД!" назад ни шагу. Спасибо, Мартын, за хлеб соль, за крышу над головой, за слово доброе, да только почивать нам здесь с тобой не досуг, пора в дорогу отправляться.
   - Ой-ли, - хитро прищурился староста, - а ты, Ванюша, часом ничего не забыл?
   - Нет. А что не так? - не понял Иван.
   Повисла неловкая пауза, Мартын с надеждой смотрел на Ивана, но тот только пожимал плечами. Тогда староста поднялся и отправился в сторону хозяйственных пристроек, там постоял, почесал затылок, кликнул уже известную всей честной компании Маланью, отдал её какое-то приказанье и, как только девка рванула обратно в дом, вернулся к своим гостям.
   - Сейчас я тебе память-то подновлю, - усмехнулся мужик и многообещающе подмигнул, - а то ишь ты чего удумал. Сам к Елене под крылышко, а мне расхлебывай? Нет уж, нам чужого не надо, так что получите - распишитесь. Прошу заметить в целости и сохранности.
   Мартына веселило то, что Иван с волком никак не могли взять в толк, о чём же это он. Поэтому староста всячески нагнетал обстановку подколками и смешками. Только когда хозяин дома хлопнул опешившего Ивана по плечу и указал на странную группу людей, двигавшуюся от пристроек в их направлении, до парня дошло, что же всё-таки здесь происходит.
   От большого сарая под конвоем из трёх человек вели зелёную от злости Машу, замыкала процессию все та же Маланья с метлой наголо. Маша была явно не в духе, не способствовал хорошему настроению и тот факт, что её руки крепко накрепко были связаны за спиной. Девушку подвели к Ивану.
   - Предатель, - прошипела она и отвернулась.
   - Забыл про сестренку-то, а ещё брат называется, - вставила своих пять копеек Маланья, - хотя с таким характером как у этой девицы это не удивительно. Только уж вы Ванюша в следующий раз, уж если сильно допечёт, её где-нибудь в лесу дремучем оставьте, а то негоже такую пакость людям делать. Мы же вам ничего плохого не сделали.
   - Не брат он мне, - зло сплюнула Маша.
   - Не слушайте её, это она обиделась на меня, - сказал Иван и подошёл к Маше поближе, - сестрица, давай не будем ссориться, - с нажимом произнес он и заговорщицки подмигнул,- зачем выносить ссор из избы.
   - Отойди от меня, предатель. Видали мы таких братьев. Люди, опомнитесь! Мы вообще не родственники, - продолжила упираться Маша.
   - Нет. Ну, ты глянь на неё. От родного брата из-за ерунды отказывается, -возмутилась Малаша. - У нас бы за такое поведение ей бы давно показали, где раки зимуют.
   - А и то правда! Так уж и быть оставь-ка нам сестрицу свою на воспитание, - весело блеснул глазами Мартын.- К твоему возвращению, как шёлковая будет, если вернешься, конечно, а не вернёшься, замуж выдадим.
   - А вас это не затруднит, - с надеждой спросил Иван, надеясь таким образом на время избавиться от неожиданно объявившегося балласта.
   - Чулан свободен, работы в поле валом - нам лишние руки в хозяйстве за радость.
   - Ни за что, - взвилась Маша, - я не скотина в сарае жить и на хозяев пахать.
   - А тебя не спрашивают. Если брат решит тебя на воспитание оставить, так тому и быть. Не хочешь спать в сарае, хорошо, будешь спать на улице. А любовь к труду, говорят, очень хорошо вожжи прививают.
   Маша запнулась, как-то сникла и обратилась к Ивану:
   - Ладно, братик, уговорил я иду с тобой.
   - А вот поздно, я тебя не беру. Тут из тебя обещают человека сделать, а Мартыну я как себе верю.
   - Ванюша, миленький не оставляй меня здесь, - взмолилась Маша, вся её спесь куда-то пропала и она стала напоминать маленькую девочку упрашивающую родителей взять её с собой, - я больше не буду, я стану тебя слушаться. Ну, пожалуйста!!! Не оставляй меня здесь.
   - Поздно, - сказал Иван и на какую-то долю секунды засомневался, правильно ли он поступает, но отмёл сомнения крепкой мужской рукой и повторил, - поздно. На обратном пути я за тобой зайду. Мартын, я тебе доверяю самое дорогое, цени оказанное мной великое доверие. Постарайся шкуру не сильно портить.
   - Будет сделано в наилучшем виде, не изволь волноваться, - согласился Мартын и обратился к почётному караулу, - отведите девку на кухню и покормите, а потом нагрузите работой, чтобы всякая дурь в голову не лезла.
   Маша упиралась и ругалась так грязно, что у местного населения уши пылали аки маки. Кроме того Ивану была обещана скорая неминуемая и очень жестокая расправа. Единственным, кто безучастно наблюдал за сольным выступлением девушки, оказался Мартын. Он внимательно слушал и улыбался в наиболее красочных местах, а потом просто сказал:
   - Маланья, наша гостья, видимо, не голодна, так что можешь её не кормить, а вот работку подбери для неё такую же грязную, как её язык.
   Эффект был потрясающий, Маша тут же замолчала. И только её взгляд продолжал красноречивее любых слов обещать всем немалые неприятности.
   Машу всё-таки увели, а Иван, Мартын и волк отправились в дом. Наскоро позавтракав, Иван и его верный волк стали собираться в дорогу, поблагодарили старосту за всё и немедля отправились в путь.
   Погода выдалась на диво прекрасная. Солнце нежно поглаживала проснувшуюся землю, которая словно затаив дыхание наблюдала за одинокими путниками, выдавая себя только лёгкими порывами дыханья-ветра. Уже через несколько часов пути Иван потребовал привал для детального анализа припасов выданных хозяйственной Маланьей и заодно для летучей планерки по разбору сложившейся ситуации. Как раз вскоре им подвернулась подходящая для привала полянка, на которой они и разбили временный лагерь. Не успел Иван извлечь из своего рюкзака кусок сала и рыбный пирог, как на полянку с диким визгом выбежала чумазая как чёрт Маша. Она выхватила у опешившего парня пирог и уселась напротив. Девушка в считанные секунды расправилась с сим кулинарным шедевром, отряхнула руки от крошек и с самым невинным выражением чумазого лица уставилась на Ивана.
   - Ну? - поняв, что пауза затягивается, спросила Маша.
   - Что ну? - отозвался, наконец пришедший в себя Иван.
   - А вы часом не родственнички?- подытожил волк.
   - Куда мы идём? - уже в наглую спросила девушка.
   - Мы с Севером идём к Елене Прекрасной, а вот куда идешь ты, деточка, так это только Богу известно, - сказал Ваня.
   - Мне кажется, что ты преувеличиваешь его возможности, - заметил Север.
   - Ой, а кто это тут такой умный нарисовался? - вспыхнула Маша, а затем задумчиво добавила. - Кстати у меня дома шуба волчья, так на ней воротник обновить требуется, ты, серенький, по цвету как раз подходишь. Ещё вопросы есть?
   Волк сразу захлопнул пасть и пересел к Ивану поближе, как говориться от греха подальше.
   - Вопросов нет, - ответил за него Иван. - Перекусила, так давай, как говориться "В добрый путь".
   - Я никуда без вас не пойду.
   - Хорошо, тогда уйдём мы, а ты оставайся.
   - Я всё равно пойду за вами.
   - А ты морские узлы развязывать умеешь? - ни к селу, ни к городу поинтересовался Иван.
   - Нет ...- удивлённо протянула Маша.
   - Тогда вряд ли ты будешь нас преследовать, - буркнул Иван, деловито доставая из рюкзака моток верёвки, - эх, хороша верёвка, но для тебя Маша, заметь, мне ничего не жалко.
   - Ну, Ваня, ну, пожалуйста! Ну, возьми меня, - Иван так многозначительно поднял бровь, что Маша покраснела как раки и суетливо пояснила, - с собой.
   - Ваня, не надо, - застонал волк, - я хвостом и тем, что под ним чую, намучаемся мы с этой непутью.
   - Серенький, для твоего здоровья лучше не лезть туда, куда собака нос не сунет, - начала было Маша, но опомнилась и поменяв тон на приторно сладкий продолжила, - А вообще-то может быть ты и прав, но я очень люблю животных и на тебя не в обиде, а на счет шубы я пошутила и вообще я очень хорошо готовлю.
   Иван с улыбкой наблюдал, как Маша, хотя и безрезультатно, пытается подлизаться к волку. На какой-то момент даже сердце парня дрогнуло, но Север в этом вопросе оказался кремень и жёстко гнул свою политику, основанную на том, что таким, как Маша не место в тесных рядах путешественников. Поняв, что волка проще задушить, чем с ним договориться, девушка снова вспомнила о существование Ивана.
   - Ваня, миленький, возьми меня с собой я буду послушной, - затараторила она, - хочешь, я рюкзак нести буду, готовить для вас, стирать? Или хочешь, я молчать буду?
   - Нет, Маша, надо было раньше думать! Когда в дупло сигала. На что ты вообще рассчитывала? На доброго глупого дядю, который всё тебе на подносе принесёт со словами " Сделайте милость, Марья Батьковна, уважьте, не побрезгуйте. Спасибо, что зашли на огонёк"! Так сама видишь, нету здесь таких, поэтому можешь со спокойной душой возвращаться домой к маме.
   Выслушав эту тираду Маша последний раз глянула на Ивана и, не заметив в нем ни капельки сочувствия и даже намёка на него, без объявления войны пустила в ход самое мощное оружие - она разрыдалась горько и безнадёжно. Её расчет оказался верным, Иван, как и большинство мужчин, не мог без содрогания сердца смотреть на плачущую девушку, даже такую вредную. В итоге для предотвращения повторного всемирного потопа Ивану пришлось пойти на мировую и разрешить Маше идти с ними, причём без каких-либо условий. Кроме того ему пришлось обнять её и ласково гладить по голове пока всхлипы и причитания на тему "я никудышная никому не нужная" не прекратились, сменившись обиженным сопением и довольным хлюпаньем. Волк молча сидел в сторонке, время от времени вздыхая, ему уже давно стало понятно, что так просто от этой аферистки они не отделаются.
   - Может, всё-таки перекусим, - предложил Север.
   - Я не против, - моментально отозвалась Маша и плотоядно уставилась на рюкзак, в котором таилась еда. - Есть охота, аж переночевать негде! Это же вы барствовали, плюшками со старостой баловались, а меня эти сволочи ни вчера, ни сегодня не покормили, а это шок для молодого растущего организма.
   - Кушай, кушай деточка, поправляйся, - поддел её Иван в надежде спасти хоть какую-то часть провизии, но видимо мысли о стройности фигуры были от Маши так же далеки, как надежды Ивана спокойно обсудить с напарником план действий.
   - Можно не скромный вопрос? - подал голос Волк.
   - Валяй, кстати, забыла тебе представится, я Маса, - прошамкала набитым ртом девушка и протянула руку.
   - Север, - ответил волк, помедлил и из чувства самосохранения всё-таки подал Маше лапу.
   - Ну, это знаешь как-то чересчур официально, я же не требую, чтобы вы меня звали Марья Алексеевна, так что буду тебя звать Сева. И красиво и по-домашнему.
   Волк просто потерял дар речи от такой наглости.
   - Так что ты узнать-то хотел, Сева? - уточнила девушка.
   - Мартын и его домашние, они того?...
   - Чего того? - не поняла Маша.
   - Они живы?
   - А что с ними? - встревожилась барышня.
   - Ну как что? Ты здесь, а они тебя на перевоспитание приняли, - пояснил Сева.
   - А ты в этом смысле. Не волнуйтесь, сбежала я. При чем свалила тихо мирно без жертв среди мирного и не очень мирного населения. Хотя пакость за столь "радушный" прием я напоследок им сделала.
   - А можно узнать, что ты учудила, так для общего развития?- спросил Иван.
   - Точнее чтобы знать, что нас ждёт, - подытожил волк.
   - Ну, скажем так, я развернула партизанскую войну там, куда меня определили на исправительные, по их словам, работы. А самым почётным и воспитательным, по их мнению, для меня было очистка свинарника. К нему подходишь, уже глаза режет, а они меня впихнули внутрь, изверги. Но они не поняли с кем связались - теперь добротный слой навоза покрывает не только весь двор, но и часть строений, а так как меня отказались кормить, пришлось сделать диверсионную вылазку на кухню.
   - И? - заинтересованно протянул Иван.
   - И теперь у них компот с добавлением натуральных очисток, щи с вареньем, а жаркое с повышенным содержанием перца и соли.
   - Ну, ты, мать, и жестока!
   - А нечего было меня голодом морить и обзываться. Я молчу про то, что некоторые ещё и руки распускать пытались.
   - И как у этих несчастных со здоровьем? - уточнил Север.
   - Не жалуются.
   - Да ты что?- усомнился волк.
   - Потому что не могут, - высказал свою догадку Иван.
   - Ага, - скромно кивнула Маша, - у одного челюсть сломана, а у другого зубов не хватает.
   - Давайте все-таки обсудим положение наших дел, - сменил Север неприятную тему.
   - А что тут обсуждать. Доберёмся до места, заявимся к Елене, там всё видно и будет. Всё равно информации у нас мизер, а играть в угадайки не мой профиль,- заявил Иван.
   - Давай хоть обязанности распределим, кто за что отвечает, - предложил волк.
   - Зачем это ещё? Ты что забыл? У нас вон волонтёр объявился, который добровольно взял на себя все хозяйственные хлопоты.
   Волк вплотную приблизился к Ивану, опасливо оглянулся на Машу, и прошептал:
   - Ваня, а ты уверен, что оно того стоит. Если она так с Мартыном, то чем мы лучше. Я вообще боюсь, как бы она нам слабительного в еду не подмешала, если ей что-нибудь в нашем поведении не понравится.
   Иван только отмахнулся и ещё раз посмотрел на девушку, которая словно сама скромность сидела на том же месте, ни словом ни звуком не выдавая своего присутствия. Интуиция подсказывала, что внешность чаще всего обманчива, но, как говориться, деваться с подводной лодки было некуда. Остальное время на привале прошло в тишине. Маша отвернулась и о чём-то усиленно думала, а Иван и Сева обмениваясь многозначительными взглядами, доедали то, что не успела уничтожить девушка. После трапезы Иван аккуратно собрал вещи в рюкзак и подтолкнул его в сторону Маши. Встал и неторопливо побрёл в лес.
   -Эй, ты куда? - услышал он удивлённый крик девушки.
   - Как куда? В путь-дорогу, к Елене Прекрасной. Ты что забыла?
   - А рюкзак?
   - А рюкзак понесешь ты, или уже забыла, что обещала всё за нас делать, окружить комфортом и уютом.
   Удивление в глазах Маши сменилось возмущением, а потом, фыркнув что-то вроде "Ну и мужик нынче пошёл, а что вы хотите плохая экология" не моргнув глазом, взвалила сию нелёгкую ношу на свои хрупкие плечи и независимо проследовала за Иваном.
  
   ****
  
   Яга вошла в комнату и обалдела от представшей пред её светлые очи картины. На столе стоял только что принесённый ею из ремонта хрустальный шар, перед ним сидел весьма загадочный кот. На его мордочке было две явно лишних вещи: загадочная улыбка и смешные очки с разноцветными стёклами.
   - Ты что сдурел? - уперев руки в бока, грозно уточнила колдунья.
   - Что тебе от меня надо? - простонал застигнутый врасплох кот.
   - Ты зачем, гад, мои очки испортил да на свою морду наглую напялил?
   - Тю...темнота некультурная это ж я 3D делаю.
   - Какое 3D, пакостник? Ты ж в жизни, кроме гадости, ничего толкового сделать не можешь.
   - Давай не будем переходить на личности. Ничто и никто не испортит мне сейчас настроение, а ты тёмная женщина приготовься увидеть торжество науки. Что стоишь столбом? Давай запускай шар, я готов погрузиться в наш мир с головой.
   - По-моему ты уже головой погрузился только не туда куда надо. Пойду-ка проверю запасы валерьянки.
   - Иди-иди, только время зря потеряешь - не пил я! - завопил возмущенный кот. - Хочешь хукну?
   - Нет уж, спасибо. Освободи моё место, время сеанса близиться.
   - Дудки, просто так я не уйду.
   - Вася, ты забыл, что у тебя не та весовая категория, чтобы спорить со мной?
   - Яга ну пожалуйста!!!! Плиз-з-з! Позволь мне хоть виртуально побыть на Родине, истосковался я.
   - Ты думаешь, мне легко? Ну да ладно сиди, хоть десять очков напяль, только не нуди.
   Кот облегченно вздохнул и довольный своей маленькой победой подвинулся, давая ведьме удобно усесться на кресле. Сделав пару лёгких пассов Яга активизировала магический шар. Шар защелкал, подпрыгнул на месте и, где-то в глубине его, появилось изображение. Иван, волк и Маша весело переругиваясь, топали по тропинке.
   - Опять она, вот же огонь-девка. Слышь, Вась, - кот не ответил, только огорчённо засопел. - Вася, ты чего? Ты что действительно попал благодаря очкам в наш лес? - всплеснула руками Яга.
   - Нет, - тихо ответил кот, и скупая кошачья слеза скатилась по грустной мордочке, а после смачно плюхнулась на стол. - Никуда я не попал.
   - А как же твои чудо-очки?
   - Не работают! - в отчаянии воскликнул кот, затем задумался и уже спокойно добавил. - Наверно есть какая-то недоработка, хотя по телевизору они выглядели именно так. Может надо какие-то волшебные слова сказать типа сим-солобим или сяськи-маляськи?
   - Вася, не майся дурью! Если всё пойдет по плану, то мы скоро сможем вернуться домой!
   - А я хочу сейчас!
   - Иди к себе в комнату и хоти сколько тебе угодно, а теперь не мешай мне работать!
   - Тоже мне работница и крестьянка. У меня может быть крах надежд. Может быть, у меня нет больше цели в жизни.
   - Хватит молоть чепуху, балабол. Пока ты рвешь в отчаянии шерсть на спине и посыпаешь голову пеплом, мне в голову пришла отличная идея. Раз Маша каким-то образом втёрлась в доверие к Ивану, почему бы нам этим не воспользоваться. Ведь на самом деле я не знаю, как избавить Ваню от его козлиных прелестей, не я чары наложила не мне их и снимать, а вот с Машей всё намного проще. Я же тебе говорила, что её проблема надуманна, так что мне и делать ничего не придется. Просто сделаю умное лицо и отправлю её на перекрёсток в полнолунье, а потом дам выпить "заговорённой воды" из-под крана. И всё, мы в расчете.
   - Я всегда знал, что ты коварна, - влюблённо промурлыкал кот, - но я пока не понял, к чему ты ведёшь.
   - Как к чему мой глупыш?- довольная Яга потёрла в нетерпении руки. - Маша в заветном лесу. Так?
   - Так, - согласился кот.
   - Мы ей дали заданье принести воду. Так?
   - Так.
   - Вот пусть именно она водицу и принесёт, а Ивана пусть оставит в лесу. Этому сказочному персонажу там как раз самое место.
   - План хорош. Вот только как ты заставишь Машу так поступить. Она конечно не подарок, но до такой подлости не додумается ведь, по сути, она хорошая и добрая девочка.
   - А мы тут на что? Безусловно, сама она на это не пойдет, но ведь её можно грамотно подтолкнуть к этому, запутать, обмануть, наконец. Сделать видимость, что это Иван хочет её кинуть и использовать для осуществления своих планов.
   - Хорошо придумано, вот только как ты это сделаешь?
   - А ты ещё не догадался? Во сне конечно! Я приснюсь Маше и внушу ей, что Ваня её обманывает, а потом оставлю инструкции как себя, если что вести.
   - Приснишься? - не поверил кот.
   - А то! Васюша, ты что забыл? Я же телепат.
   - Ну, то, что нервы другим телепать ты любишь я и раньше знал, а вот, что во сны к добропорядочным гражданам вламываться умеешь это для меня сюрприз.
   - Должна ж быть в женщине какая-то загадка.
   Яга ещё раз внимательно посмотрела на изображение транслируемое шаром, затем усмехнулась и шутливо щёлкнула пальцами по лицу девушки.
   - До ночи Маша. Думаю, она не будет для тебя спокойной.
  

Глава 4

Водка наш враг, но кто сказал, что мы

боимся врагов?

   Иван и волк весело налегке шли по дороге, за ними еле плелась мокрая и красная от натуги Маша. Девушка буквально изнемогала не столько от непосильной ноши, сколько от наплевательского отношения спутников. В её хорошенькую головку уже закралась идея тайком облегчить рюкзак, путём сброса балласта. Развить эту мысль ей помешала неожиданная резь в животе.
   - Ваня! - жалобно позвала девушка.
   - Чего тебе? - обернулся парень.
   - Мне это...мне надо, - и Маша попыталась показать лицом, что ей надо, но видимо у неё не очень получилось.
   - Что надо? - не понял Иван.
   - В кустики ей надо, - ответил за девушку более понятливый волк.
   Маша только утвердительно кивнула и, запустив рюкзак в сторону Ивана, метнулась вглубь леса. Её долго не было, а затем из чащи донёсся душераздирающий девичий крик, звериный рёв, хруст и треск. Иван, не теряя ни минуты, рванул на выручку, волку ничего не оставалось делать, как последовать за напарником. Далеко им бежать не пришлось, вскоре они наткнулись на небольшой малинник, в котором разыгрался классический сюжет "Маша и медведи". Причём тяжело было сказать, кто напуган больше Маша или медведи. Девушка, прижавшись спиной к сосне, отважно держала круговую оборону, в одной её руке был накрепко зажат выдранный с корнем куст крапивы, а в другой внушительный корявый сук, в глазах горела решимость не сдаваться без боя. Мишки в этой ситуации выглядели более адекватно - мама-медведица и папа-медведь прикрыли собой детёныша, которого этот факт совсем не устраивал и он из любопытства всячески пытался выглянуть из-за их спин. Семейство медведей с удивлением и испугом следили за действиями Маши, стараясь не провоцировать странную девочку на активные военные действия. Когда медведь, отец семейства, заметил Ивана приближающегося на космической скорости, он облегчённо вздохнул и сказал:
   - Молодой человек, извините, что я вас отвлекаю от увлекательного забега, вы не подскажите, это взъерошенное дитя, что с крапивой жмётся к сосне, случайно не ваше?
   - Наше, - скромно ответил удивлённый вежливой речью медведя Иван.
   - Она что у тебя припадочная? - без обиняков спросила мать-медведица. - От её визга до сих пор в ушах звенит.
   - Да нет, так она вполне безобидная и местами даже адекватная. Просто видимо вы её сильно напугали. Правда, Маша? - обратился парень к девушке.
   - М-г,- кивнула барышня и мелкими перебежками не выпуская из рук своего "оружия" стала пробираться к подоспевшей подмоге.
   - Ну, не серчай девица, не хотели мы тебя обидеть, - извинился старший мишка, - но и ты не права - мы здесь едим, а ты тут под кустом по нужде пристроилась, да ещё такое амбре испустила, что до сих пор глаза режет.
   - Я же не знала, что вы здесь. Приспичило мне, что аж мочи нет, до ближайших кустов еле дотянула. Только справила нужду, а тут вы с рёвом и конструктивной критикой. Ваня ты ж меня понимаешь? Скажи, разве ты б не испугался?
   Иван представил, как он сидит в кустах весь такой в думах и тут по его душу заявляются три незнакомых медведя и рассмеялся.
   - Тебе смешно? - обиделась Маша. - А вот мне вовсе нет! Я между прочим, когда их увидела заново в туалет чуть не сходила. Тоже мне ещё, - и девушка отвернулась, а после, бурча себе что-то под нос, отправилась прочь в неизвестном направлении.
   - Эй, Маш, ну извини, я ж не с тебя засмеялся, я просто себя на твоём месте представил, - крикнул её вдогонку Иван. - Постой, куда ты?
   - Куда, куда, - огрызнулась Маша, - говорю ж в кусты мне надо, стресс снять. И только попробуйте кто-нибудь нарушить мой покой - я за себя не ручаюсь.
   - А-а-а, - протянул Иван.
   - Так бы сразу и сказала, - подал доселе молчавший Сева.
   Девушка безнадёжно тряхнула головой и скрылась в ближайших зарослях.
   - Разрешите представиться, Михайло Потапыч или дядя Михал, а это супруга моя Авдотья Ильинична и наш сынок Миша, - официально представился медведь.
   - Очень приятно. Иван, а это мой друг Север, прелестное существо, скрывшееся в кустах - Маша, - ответно представился молодой человек.
   - Прошу простить мне моё любопытство, - начал медведь, - куда путь держите, что привело вас в наши края.
   - Направляемся мы в местечко Большие Светики по личным делам.
   - Догадываюсь по каким, - кивнул кудлатой головой дядя Михал, - но засветло вы туда не доберётесь, поэтому предлагаю переночевать у нас. Так сказать, дабы сгладить впечатление от случившегося конфуза.
   - А нас там покормят?- ввернула уже вернувшаяся, но никем не замеченная Маша.
   - Покормят, - улыбнулась медведица.
   - Тогда мы согласны, - отрезала девушка, не дав ни Ивану, ни Северу озвучить своё мнение.
   - Вот и ладненько, милости просим, - склонила голову медведица.
   - Следуйте за нами, - пискнул медвежонок и косолапо потрусил впереди всех.
   Друзья отправились в путь. Вскоре они вышли на круглую поляну, на которой располагался добротный дом с пристройками, на заднем дворе виднелась баня.
   - Вот это да, - присвистнул Иван, - живут у вас медведи. Я б тоже от такой берлоги не отказался.
   - Причём здесь берлога? - удивился дядя Михал. - Это дом.
   - А что медведи теперь в домах живут? - уже не выдержал волк.
   - Да, нет, вы не правильно поняли, - спохватилась тётя Авдотья. - Это зимняя резиденция лешего, а мы за ней просто присматриваем пока он в отлучке.
   - Сколько лет живу, а такое первый раз слышу, - не поверил ушам Север. - Да чтобы Лукьян Потапыч стал в такой роскоши жить, ни за что не поверю.
   - То-то и оно. Сняли с должности наше солнышко-то, свет-Лукьяна Потапыча. Толи повысили, толи в ссылку отослали, жив ли вообще - никто не знает. Поговаривают, будто дорожку кому-то перешёл, - невесело произнесла Авдотья Ильинична.
   - А новый леший как? - поинтересовался Север.
   - Да как говориться новая метла по-новому метёт. Вроде б и не плохой мужик, но нудный и до богатства, особенно чужого, охочий. Про таких говорят: глаза завидущие, руки загребущие. Вот видишь в краткий срок какие себе хоромы отгрохал, прислугу из лесных жителей себе стребовал, дескать, он один, а нас много, мол, с нас не убудет. Вот по очереди и присматриваем за его хозяйством. С одной стороны унизительно, дядька Лукьян такого никогда бы не допустил, а с другой стороны как бы и не обижает никого, даже вот культурный уровень среди нас подымает.
   - А я-то думаю, почему вы так литературно изъясняетесь, - сказал Иван.
   - А то. За неправильную речь можно с нашим-то хозяином и голодным остаться, не говоря уже про ненормативную лексику. Мы это уже проходили, так что, хочешь не хочешь, а выражаться приходиться культурно и вести себя так же соответственно.
   - Изверг этот кривоногий нас ещё и читать заставляет, - пожаловалась медведица. -Вот мы с Потапычем "Этикет и этику" осваиваем, а Мишенька "Философию" штудирует.
   - Да, тиран, ваш хозяин, - посочувствовал медведям Иван, пряча улыбку.
   - Кровопивец, по-другому и не скажешь, - подтвердил волк.
   - Будет нам о грустном беседовать, - решил сменить тему дядя Михал. - милости просим в избу. Сейчас мы баньку справим, а вы пока проходите в хату обустраиваетесь. Все разговоры умные давайте на потом оставим.
   Волк от бани отказался и сбежал общаться с достопочтенным семейством. Маша и Иван же не смогли отказать себе в удовольствии, но так как париться вместе девушка почему-то отказалась, им пришлось мыться в порядке живой очереди, которую установили путём "выкидывания" пальцев.
   После красные и довольные в чистых полотняных рубахах Маша и Ваня сидели вместе со всеми за массивным дубовым столом, который буквально ломился от даров природы. Здесь были и ягоды, и орехи, и грибы и ещё много чего вкусного и полезного. Наполнив деревянные кружки морсом, Миихайло Потапыч провозгласил:
   - За знакомство, - все, согласно кивнули и чокнулись.
   Дав гостям всласть насладиться дарами леса, Потапыч неспешно повёл разговор:
   - Я так понимаю, направляетесь вы к Елене Прекрасной.
   - Ага, - одновременно кивнула разношерстная компания.
   - А где подарки? - спросил медвежонок.
   - Какие подарки? - не понял Иван.
   - Как какие? Вы что шутите? - потрясённо уставилась на него Авдотья Ильинична, а затем, переведя взгляд поочерёдно на каждого из гостей, поняла, что Иван не шутит и они действительно не в курсе.
   - Темнота, - важно махнул лапкой Мишутка.
   - Миша! Как ты себя ведёшь? Давно в углу не стоял, - пожурил расхрабрившегося медвежонка Михайло Потапыч. - А вам, молодые люди, должно быть стыдно. К княжьей дочке без подношения собрались, да она же вас и на порог не пустит!
   - А она что княжья дочка? - удивился Иван. - Север, почему ты меня не предупредил?
   - Сам в шоке, - отозвался ошарашенный новыми обстоятельствами волк.
   И только Маша, деловито доедая последний орешек и удовлетворённо отодвигая пустое лукошко, спросила:
   - И что ж будем делать, уважаемые компаньоны? Я думаю о возвращении в деревню, по ряду причин, и речи быть не может.
   Пока Иван и волк усиленно искали выход из сложившейся ситуации, медведи тоже не теряя времени о чём-то совещались и, наконец, придя к какому-то решению, обернулись к гостям.
   - Мы вам поможем, - объявил дядя Михал,- Люди вы хорошие, душевные, таким помочь не грех. Завтра поутру соберём вас в дорогу. Дадим княжне на подарок кадушку мёда липового самого лучшего, с собственной пасеки, да ещё орехов, ягод разных.
   - Благодарствуем, - поклонился Иван. - Мы у вас в неоплатном долгу.
   - Полноте, давайте не будем, - оборвала его тётя Авдотья. - Может случиться, и вы нам когда-нибудь поможете.
   - Земля-то она круглая, - подтвердил Потапыч.
   - Согласен с этим, - сказал Ваня, - вот вы давеча о некоем Лукьяне Потапыче говорили, а мы его, если не ошибаюсь, недавно встречали, хороший человек. Так что могу уверить, что он жив и здоров.
   - Вот так новости! - обрадовалась медведица. - И где же он?
   - Далеко,- многозначительно ответил Иван, - извините, больше ничего сказать не могу, потому что сам толком не знаю.
   - Ну, если вдруг встретите его, передавайте от нас привет, - не стал настаивать дядя Михал.
   Далее беседа как-то сама собой сошла на нет, и Михайло Потапыч объявил отбой. Гостей повели в дом обустраивать на ночлег. Девушка на правах единственной присутствующей "Маши" перепробовала все койки на предмет мягкости и выбрала приглянувшуюся ей кровать хозяина, которая стояла в отдельной комнате. Ей даже никто не пытался помешать, и только Мишутка читавший сказку про некую Машу и медведей поспешил занять свою кроватку от греха подальше.
   - А за свою миску не боишься, - подколола его Маша.
   - Нет, я в неё плюнул, - сказал Мишка и сонно засопел.
   Маша улыбнулась и пошла к себе в комнату. Когда она улеглась на мягкую перину, ей казалось, что стоит только закрыть глаза, и она тут же уснёт, но не тут-то было. Девушка закрыла глаза, и вдруг раздался щелчок, а потом механический голос произнёс:
   - Уважаемый абонент, разговор оплачен. Отвечать будете?
   Маша подорвалась и испуганно осмотрелась по сторонам, вокруг никого не было. Собравшись с духом, девушка спросила:
   - Мишутка, это ты? Хватит баловаться, - но ей никто не ответила и Маша решила, что голос ей приснился. Поэтому успокоившись, она, старательно подбив подушку, снова легла и закрыла глаза. Опять раздался щелчок и тот же неприятный голос произнёс:
   - Уважаемый абонент, больше так резко связь не прерывайте, это может привести к сбою в системе. Последний раз спрашиваю: отвечать будете?
   - А если я скажу, нет? - прошептала Маша.
   - Тогда я свяжусь с вами через полчаса.
   - И так пока я не соглашусь?
   - В принципе да.
   - Тогда ладно, лучше решить вопрос прямо сейчас, чем всю ночь ваш голос слышать.
   - А что вам не нравиться? - обиделся обладатель голоса.
   - Да неприятный он какой-то, аж мурашки по коже. Вы б может с интонацией поэкспериментировали что ли, у зеркала порепетировали.
   - Пожелание клиента для нас закон, учту на будущее, - сообщил голос. - Внимание, соединяю.
   Тут в глазах у Маши зарябило и заныло в висках. Девушка, не смотря на неприятные ощущения, успела удивиться, как это может рябить в глазах, если они закрыты, когда перед ней возникла Эльза Петровна.
   - Здравствуй, моя девочка, - и ведунья приветливо улыбнулась.
   Маша, ничего не понимая, смотрела, если в данном случае можно так выразиться на женщину, и молчала.
   - Ты что? Язык проглотила от радости встречи? - поинтересовалась Яга.
   - Да нет, просто вопросов у меня к вам много поднакопилось, не знаю с какого начать. Как-то вы сильно много упустили, когда отправляли меня сюда. В том числе не понятно, как вы здесь очутились. Вы же говорили, что вам сюда хода нет.
   - Правильно, нет. Я в данный момент сижу дома, о тебе переживаю. Вот наладила телепатическую связь, чтобы помогать тебе. А то обведёт тебя этот прохиндей, Ванька который, вокруг пальца.
   - Так вы ж сами его сюда отправили.
   - А что мне оставалось делать? Я должна помогать всем страждущим. Что он не человек что ли? Только вот предупредить хочу, чтобы ты с ним поосторожней была, а то мало ли. Боюсь, обманет он тебя, как пить дать, облапошит.
   - И что вы мне предлагаете делать?
   - Присматривай за ним. А как воду добудете, хватай её всю и метлой ко мне.
   - Но это же не честно!!! - возмутилась Маша.
   - Почему это? Я тебе доверяю, а ему нет. Поэтому и предлагаю беспроигрышный вариант: ты приносишь мне воду, а я делаю зелье для тебя и для него. Так-то ты точно с носом не останешься, всё будет почестному.
   - Может ты и права, только не нравиться мне так дела делать.
   - Ну, как сама знаешь. Только послушай моего совета, приглядись к Ивану. А я в свою очередь за вами обоими присматривать буду. Связь во сне держать будем, если я что узнаю, то приснюсь тебе вот как сейчас, а если я вдруг понадоблюсь, то когда спать ложиться будешь закрой глаза и мысленно меня позови.
   - Добро, - согласилась девушка.
   - Тогда конец связи, - улыбнулась Яга и растворилась.
   Маша ещё долго не могла прийти в себя. Её мучал вопрос, что это было: сон, явь или плод больного воображения. В итоге она постановила поговорить об этом с Иваном и Севой утром и успокоенная принятым решением моментально уснула.
   На заре девушка заявилась к ещё спавшим и ничего не подозревающим компаньонам. Побудка прошла в домашней матерной атмосфере. Иван никак не хотел расставаться с подушкой, а Север усиленно делал вид, что он спит и ему совершенно не мешают ни визг, ни крики. Вырвать друзей из лап коварного Морфея Маше помогла банальная холодная вода, как говориться у обоих сон как рукой сняло. Был конечно и побочный эффект, так Маша узнала о себе много нового и пополнила запас ненормативной лексики, кроме того была коварно схвачена и отнесена во двор, где на глазах у удивленных медведей её торжественно искупали в бочке. Короче было весело, всем понравилось.
   Позже за завтраком Маша вкратце рассказала о необычном сне, опустив спорные моменты об Иване и предложении Эльзы Петровны смыться с водой без посторонних. Парень был удивлён таким поведением ведуньи. Было не понятно, почему она не явилась во сне ему, версию Маши, что он лицом не вышел, Ваня отклонил как несущественную. В итоге Иван предложил Маше, наконец, раскрыть карты и объяснить, что она здесь делает, в обмен обещал ответить на все её вопросы. В результате конструктивного диалога выяснилось, что обоих сюда направила Эльза Петровна, обоим до зарезу нужна живая и мёртвая вода, у обоих от этого зависит вся жизнь. Таким образом, было принято решение действовать сообща, оказывать друг другу всестороннюю помощь, но каждый про себя решил-таки присматривать за компаньоном. Затем был разработан план действий, на этом этапе подключились и семейство медведей.
   - Надо бы тебя Маша в мужика одеть, - предложил дядя Михал.
   - Это ещё зачем? - возмутилась девица.
   - Понимаешь, Елена хоть и Прекрасная, но не терпит баб, на дух не переносит, тем более хорошеньких. Ревнует она что ли. У неё даже в услужении одни мужчины и не одной девки. Поэтому и советую, переоденься, вам же лучше будет.
   - Да я не против, тем более что логика железная, но только во что я переоденусь? - спросила Маша.
   - А я тебе лешего выходной костюмчик подгоню, он ему безнадёжно мал, а тебе как раз в пору будет, Машенька, только вернёшь потом, как дела свои уладите,- предложила тётя Авдотья.
   На том и порешили. Уже через полчаса вместо девушки Маши рядом с Иваном стоял по последней деревенской моде одетый смазливый паренёк Миша.
   Потом был лёгкий завтрак, скорые сборы и долгие проводы с последним инструктажем от медведей и долгими уверениями в любви и дружбе от троицы путешественников.
   К обеду, как и предполагали медведи, друзья вышли к деревне. Расспросив у местных жителей, где найти Елену Прекрасную друзья, не мешкая, отправились к единственному в деревне терему. Терем был прекрасен, даже за высоким забором легко можно было отметить резные наличники, точно ажурные кружева, изящную резьбу по периметру всего здания, да и масштаб постройки говорил сам за себя. Иван присвистнул, пораженный такой роскошью.
   - А что ты думал? - отозвался волк. - Красота должна жить в красоте.
   - Не факт, - возразила Маша, - если так считать, то я должно быть страшна как смертный грех, ведь мои жилищные условия не самые лучшие.
   - Не знаю, я твою избу не видел, - отмахнулся Север.
   Наконец троица подошла к воротам и Иван, назначенный на утреннем заседании их компании главным, постучал в смотровое окошко.
   - Кто? - спросил грубый голос.
   - Путники.
   - Чего надо?
   - Хотим подарки преподнести Елене Прекрасной.
   Окошко отварилось, и оттуда выглянул молодой стражник.
   - Что за подарки? - буднично поинтересовался он.
   - Мёд липовый, ягоды, орехи.
   - Ладно, проходите. Сразу предупреждаю, вы под прицелом, так что не вздумайте баловать. У нас если что разговор короткий. Пройдите к писарю, заполните бланки, там вам выдадут номерок. Это ваш порядковый номер в очереди будет, потом идите в зал ожидания, садитесь и ждите, пока вас не позовут.
   Друзьям ничего не оставалось, как подчиниться. После прохождения всех процедур они попали в просторный зал, где уже дожидались своего часа человек тридцать. Там были мужчины разных возрастов и сословий, на любой вкус и цвет, но каждый имел при себе какой никакой, а гостинец. Все они с немой надеждой смотрели на дверцу, из которой выходил глашатай и объявлял номер счастливца. Иван обратил внимание, что все посетители заходили к Елене хмурыми, потерянными, а выходили как будто в раз помолодевшими и посветлевшими, крепко-накрепко сжимая что-то в кулаках. Приглядевшись, он понял, что посетители так, мертвой хваткой, держат крохотные флакончики с какой-то жидкостью. Наверное, это и есть живая вода, догадался Иван. На диво очередь двигалась очень быстро, и вскоре настал черёд Ивана. Маша ухватилась за его руку и обратилась к страже:
   - А можно мы с братом вместе, а то у него сердце слабое, боюсь я за него.
   - Ладно уж, идите, только собаку свою оставьте пока здесь, с животными вход воспрещён.
   Север посмотрел на Ивана и Машу-Мишу как на предателей, но всё-таки повиновался и покорно уселся на уже нагретом месте. Правда, его молчаливый протест остался без внимания, потому что его друзья на всех скоростях неслись к входным дверям, на ходу распределяя между собой подарки для красавицы.
   Миновав двери, им пришлось подняться по крутой лестнице. И вот под торжественный бой сердца они вошли в светлицу, которая находилась в башне терема. Иван шёл первым в обнимку с кадушкой мёда, а Маша скромненько замыкала церемонию, вцепившись в оставшиеся лакомства. Комната была не большая, но очень светлая и богато обставленная. У окна на шикарном кресле восседала ОНА, Елена Прекрасная. Увидев её Иван моментально впал в ступор - никогда он не видел во отчую такую красу. Белокурые волосы отливали на солнце золотом и толстенная коса, словно золотой полоз обвивала, опутывала гибкий стан девушки. От лица красавицы веяло спокойной уверенностью в себе и своих чарах, огромные голубые глаза с густыми угольными ресницами смотрели как-то наивно, но расслабиться не давал надменный изгиб идеальных бровей и губы. О! Уста Елены были пухлые, алого цвета, чуть капризно надутые. Иван подумал, что, наверное, тысячи мужчин отдали бы все, что имеют только за ничего не обещающий поцелуй. Но не только ликом была прекрасна Елена, природа поработала над ней без выходных и праздников, так что и фигура красавицы заставляла сладко замирать сердце, а в некоторых местах и вовсе забывать дышать. Даже притом, что девушка сидела, было видно, что её точёная фигурка не согласна быть укрытой от всеобщего обозрения каким-то сарафаном. Так внушительный бюст (Иван навскидку определил размер пятый) просто томился и изнывал в тесном вырезе не позволяя от него отвести взгляд, осиная талия была просто создана для того чтобы класть на неё руки, а бёдра...Иван решил, что лучше смотреть на лицо, а то можно сорваться и натворить делов.
   Впечатление Маши сильно отличалось. Когда она выглянула из-за окаменевшего Ивана, первым делом заметила сарафан, из парчи украшенный тонкой вышивкой из серебра и золота, кокошник, усыпанный драгоценными камнями, жемчужные бусы в десять ниток, а в них какую-то подозрительную личность женского пола, которая по логике вещей и была княжеской дочерью. Елена показалась ей вульгарной грудастой блондинкой титул "Прекрасной" Маша отмела, как незаслуженно присвоенный. Маша наблюдала за реакцией Ивана и не могла понять почему вид этой белобрысой с гипертрофированными первичными половыми признаками так сногсшибательно действует на мужчин.
   Елена же даже не бросила взгляд в сторону гостей, она мечтательно уставилась в окно, позже она плавным движением руки указала вошедшим на угол. Гости молча стояли словно окаменевшие, Елена привычная к такой реакции, надменно изогнула бровь.
   - Подарки можете оставить там, - перевела верная стража.
   Далее красавица устало вздохнула и капризно надула губки.
   - Аудиенция закончена, - последовал перевод.
   - Как это закончена? - взвилась Маша. - Мы по делу. Алмаз души моей, свет во тьме, луч солнца в тёмном царстве, Елена Наипрекраснейшая из всех живущих, живших и тех, кто родиться на этой земле, дозволь слово молвить.
   Неконтролируемый поток самой обычной лести привлёк внимание княжеской дочери, она с интересом взглянула на симпатичного парнишку. Маша поняла, что заинтересовала своего зрителя и решила продолжить спектакль, она бухнулась на колени и с благоговением протянула руки в сторону ненавистной блондинки.
   - Умоляю, госпожа, хозяйка, помогите. Ваше благородное сердце не может оставить без внимания мольбу ничтожного червя, коим я являюсь рядом с вами. Моя мать сильно болеет и мы с братом отправились к вам. Нам сказали, что только здесь живёт добрейшая из добрейших, милостивейшая из милостивейших, прекраснейшая из прекраснейших, что сможет нам помочь. Мы без раздумий двинулись в путь, нам пришлось пройти сто болот, сто лесов, переплыть тысячу рек и даже преодолеть пустыню. Мой бедный брат помешался в дороге. Скажи что-нибудь, Ваня, нашей заступнице, не стой как истукан, - зло прошипела Маша и врезала парню пинка.
   - Богиня, - только и смог выдать поражённый до глубины души Иван и рухнул на колени.
   Елене польстила такая реакция, но она её не удивила, поэтому взгляд красавицы снова вернулся к бойкому парнишке. Маша, вдохновлённая таким поощрением, продолжила.
   - Как счастливы, видимо люди в здешних краях у них два солнца одно на небе, другое по земле ходит. Елена, вы ангел, сошедший с небес на землю. Если вы хоть на сотую долю так же добры, как и прекрасны, то не откажите нам, рабам вашей красоты, в крохотной просьбишке, - перешла, наконец, к делу Маша и, изогнувшись в раболепном поклоне, вопросительно посмотрела на Елену.
   Елена была явно смущена, по всей видимости, до сих пор никто не говорил ей таких комплиментов. В конце концов, Она подалась вперёд и срывающимся голосом с трудом выговорила:
   - Холосо! Я помогу тебе! Говоли сто ты хотесь.
   Вот тут уже Маша потеряла дар речи, ей еле хватило сил, чтобы сдержаться и не заржать, в душе бушевало здоровое злорадство. В голове всплыла мысль, а классик вроде говорил, что в человеке всё должно быть прекрасно...вот конфуз так конфуз.
   С Иваном дело обстояло не лучше, выражение его лица Маша классифицировала, как лицо Мюнхгаузена услышавшего, как поёт павлин или шок это по-нашему. Зато молодой человек пришёл в себя, подобрал слюни и даже встал с колен.
   - Нам нужна живая вода, - отдышавшись, сказала Маша.
   - А ты знаесь, сто я за плосто так нисего не даю, мальцик. Кстати, как тебя завут?
   - Зовут меня Миша, а это мой убогий брат Ванятка. Милостивая госпожа, которая делает одолжение земле, что на неё ступает, я знаю, что в этом мире ничего бесплатного нет. Но может, отойдём в этот раз от правил?
   - Ты о тём?
   - Давай решим всё по-простому без всяких там "иди туда не знаю, куда и принеси оттуда чего-то пожирнее и погуще". Ты нам воду, мы тебе спасибо и разойдемся мирно и можно сказать по-семейному.
   - А я ещё и адресок одного прекрасного логопеда тебе подкину, - добавил уже практически пришедший в себя Иван.
   - Ты на сто это молда козлиная намекаесь!!! - заверещала обиженная Елена. - Стлаза, взять их!
   Но приказ был отдан слишком поздно, так как Иван уже методично вырубал стражников одного за другим, а Миша-Маша баррикадировала входную дверь. Через пару минут со стражей было покончено, а дверь была грамотно заблокирована стулом. Елена, оценивающе окинув взглядом, поле боя кинулась к открытому окну, но была перехвачена бдительной Машей.
   - Тихо, красавица! Давай без глупостей, - миролюбиво начала она, но Елена была не хрупкого десятка и начала лягаться не хуже степной кобылицы. - Ты уймёшься или нет? Смотри, я не хочу причинять тебе боль, но в целях самозащиты могу пойти и на крайние меры, - предупредила Маша, но Елена и не подумала усмирить свой пыл. Тогда Маша плавно перешла за спину красавицы и аккуратно скользнула рукой по холеной шейке княжеской дочери, будто ненароком нажав в определённом месте. Елена даже ойкнуть не успела и мешком свалилась к ногам коварной Маши.
   - Ты что сдурела? - заорал увидевший такой произвол Иван.
   - Да ладно, сейчас полежит, отдохнёт и придёт в себя.
   - Да ты понимаешь, что ты натворила? - взревел парень и кинулся к Маше. - Ты хоть иногда головой думаешь?
   - А ты сильно думал, когда стражу вырубал?
   И тут Елена вздохнула и зашевелилась. Маша мигом рванула к столику с напитками и фруктами и налила в солидную чарку воды из хрустального графина. Затем, стараясь не расплескать по дороге, вернулась к уже открывшей глаза девице.
   - Попей, легче станет, - почти ласково сказала Маша и протянула воду.
   Иван помог Елене приподняться и сесть, а после заботливо протянул поданную Машей чарку. Красавица обалдело переводила взгляд с Маши на чарку и обратно. Иван дабы придать Елене решимости взял её руку в свою, вставил в неё чарку и, не отпуская, поднёс к её рту. Девушке ничего не оставалось, как начать пить, но сделав первый глоток, она попыталась отстраниться от чарки, только Иван ей этого не позволил и легко поднажав, влил в уже откровенно брыкающуюся красавицу всю жидкость до последней капли. Наконец он отпустил руку и освободил прелестницу, та, получив свободу, постаралась сразу же отползти на безопасное расстояние, и уже оттуда грозно сверкнув очами, молвила:
   - Вы за это ответите! Ик! Пелед законом и ик людьми!
   - Ваня, она икает, может ей ещё водички налить? - спросила Маша.
   - Эт можно, - ответил Иван и направился к столику с напитками,- Маш, а из чего ты воду наливала, - поинтересовался Иван, старательно исследуя содержимое множества сосудов.
   - Из вон того прозрачного хрустального графина.
   - Вот этого? - Иван показал на графин внушительного размера и получил утвердительный кивок. - Тогда я и себе налью, а то что-то в горле пересохло, - с этими словами он наполнил чарку до краёв и поднес ко рту, но в последний момент принюхался и поставил чарку назад.
   - Это же водка, - констатировал он и одновременно с Машей перевёл взгляд на Елену.
   - Ага, водка, - согласилась красавица и кивнула головой.
   - А что она тут делает? - удивилась Маша.
   - Сто я тут делаю? - переспросила Елена.
   - Да нет, что ты здесь делаешь понятно. Я спрашиваю, откуда здесь водка.
   - Ну как зе...а за подалки людей увазить. Поднести на подносе, в пояс поклониться, а после поцеловать тлоеклатно.
   - Даже так?
   - А вы как думали? Лаз, лаз и на матлаз. Тут к каздаму свой подход нузен, каздому слово ласковое сказать нузно.
   - Что-то не услышали мы от тебя слов ласковых, - напомнил Иван,- да и поклона не дождались.
   - Низасто не буду я пливетлива с коссеевыми плихвоснями. Так своему хозяину и пеледайте, псы селудивые. Не видать ему лодника как своих усей, а поконсит со мной невелика беда на моё место плидут длугие. Только и тех ему на свою столону склонить - шиш полутиться.
   - Ты что решила, что мы от Кощея? - удивился Иван.
   - А сто нет?
   - Нет. Мы его видом не видывали и слыхом не слыхивали. Честное пионерское! И к тебе, то есть к вам по личной надобности пришли, причём просить помощи, а не требовать.
   - Я визу ты говолись плавду.
   - Тогда с чего ты взяла, что мы от Кощея, - не удержалась от вопроса Маша.
   - Ну, на это свои плитины есть.
   - Что лицом мы не вышли? - вставила Маша.
   - Пли тем тут вы. Это у меня голе, - сказала Елена и заплакала горько и жалостливо.
   - Тише, успокойся, - Маша присела рядом и обняла рыдающую красавицу.- Ну не плачь, всякому горю помочь можно. Ты только объясни толком, что случилось.
   - А кто вы такие, стобы я пелед вами оттитывалась. Вон волвались, стлазу побили, мне салафан поладный вымулзали, - сказала Елена уже заплетающимся языком, наверное алкоголь уже начинал действовать .
   - Мы не хотели. Просто так получилось. Не серчай на нас,- подал голос Иван.
   - Мы больше не будем,- подтвердила Маша.
   - А больсе и не надо.
   - Маша, отстань от Алёнушки, если её неприятно об этом рассказывать, то не надо настаивать.
   - Она для тебя уже Алёнушка? - возмутилась Маша и саркастически добавила. - Может мне ещё и выйти, а то видимо я здесь третий лишний.
   - Маша не начинай!
   - Сто за Маса? - не поняла Елена.
   - В смысле Миша, просто мой слабоумный брат так меня дразнит. Терпеть не могу этих девчонок, - девушка зло зыкнула на Ивана и покрутила пальцем у виска. - Так всё-таки, что ты там говорила про Кощея и почему приняла нас за его слуг?
   - Говолю же есть плитины.
   Маша вздохнула, прошла к столику с напитками и вернулась оттуда с тарелкой фруктов и уже начатым графином водки.
   - Есть предложение Прекрасная Елена, выпить за знакомство и заодно для снятия стресса.
   Елена посмотрела на Машу-Мишу удивлённо, но отказываться не стала, видимо у красавицы нервы тоже были на пределе. Маша наполнила чарки и протянула одну Елене, а другую Ивану. Тот сначала по привычке взял посудину в руки, но вовремя опомнился и поставил, пояснив, что ему нельзя.
   - Нам больше достанется, - резюмировала Маша. Девушки чокнулись и не поморщившись выпили до дна.
   - Ну, а теперь ты можешь сказать, что же это за таинственные причины? - продолжила атаку Маша.
   - Какие причины? - не поняла Елена.
   - Почему ты приняла нас с братом за прихвостней Кощея.
   - Понимаесь, плимелно с месяц назад ко мне заявились двое посетителей, они тозе вели себя так зе нагло, в момент обезалузили стлазу. А когда мы остались одни они мне пеледали, сто Костей пледлагает мне луку и селдце. Я отказалась, они ответили, сто так и думали и Костей даёт мне на размышление тли месяца, а стобы думалось мне лутсе вот подалотек. И один из них стал титать какие-то стиски, а длугой махать луками.
   - Кощей подарил тебе стихи с сурдопереводом? - уточнила Маша. - Как романтично.
   - Какие стихи? Это они так колдовали, а я ворон ститала пока не оказалось слиском поздно, - Елена смахнула выступившие слёзы. - Тепель я не выговаливаю половину букв и с козей плоблемы. Но это естё так цветоцки.
   - Ох уж эти женщины, - засмеялся Иван, - я-то думал тут что-то серьёзное, а у неё видишь ли румянец теперь не тот.
   - Дулак, - обиделась Елена.
   - Так, а что дальше было? - поинтересовалась Маша.
   - Не сказу.
   - Почему?
   - Не сказу и всё, пусть твой блат над длугими смеётся, а не надо мной.
   - А на ушко мне скажешь? Я Ивану ни слова, ни полслова не расскажу. Пойми, ведь если я не узнаю всё, как же смогу придумать, чем тебе помочь.
   Елена кивнула и зашептала что-то в подставленное Машей ухо. Иван действительно больше ничего не услышал, но ему это было без надобности, он никогда особо не интересовался бабьими штучками. Пока Елена и Маша-Миша о чём- то шушукались, он встал и отошел к окну, аккуратно отодвинул расшитую занавеску и выглянул на улицу. Под окном, как и положено, росла белая берёза. Иван залюбовался этой стройной красавицей и тем, как ветер любовно перебирает её волосы-ветви. От приятного зрелища Ивана оторвала всё та же Маша, которая тянула его за рукав.
   - Пошли, я всё узнала, - сказала она.
   Обернувшись, Иван обнаружил, что зала приведена в порядок, стража аккуратно лежит по своим местам, Елена восседает на троне и счастливо улыбается.
   - Все-таки как иногда полезно выговолиться, - молвила красавица. - Будите в насих клаях естё - милости плосим.
   Маша развернулась и пошла к выходу, но Иван не последовал её примеру. Он. Почесал между рогами и спросил:
   - Я не понял, а где живая вода?
   - А она тебе не помозет, - ответила Елена, - ты ведь сам знаесь и за сто тебя наказали и сто тебе надо сделать стобы вернуть себе плезний вид.
   - Погоди, красавица, - набычился Иван. - Я не спрашиваю, поможет мне вода или нет. Я пришел за ней и без воды никуда уходить не собираюсь.
   - Холосо. Я даю воду каздому, кто в ней нуздается, но только на дела благие, холосие. В вас я не увелена. Стланные вы какие-то, да ещё и не местные. Поэтому совелшите каздый по холосему поступку и возвлащайтесь. Мы посмотрим, сколько вы воды живой заслузили и заслузили ли.
   - Только можно когда мы вернёмся обойтись без очереди, - поинтересовалась Маша.
   - Холосо, подойдете к стлазнику сто стоит на входе, и возьмете у него талонсик. До встлети, если вы конесно велнётесь.
   - До скорой встречи яхонт сердца моего, - пропела Маша, пятясь к дверям и прикрывая менее изящное отступление Ивана, который уже давно развернулся и пошел прочь.
   - Постойте, - в последний момент остановила их Елена, - только никому не лассказывайте, сто я вам рассказала. Сами понимаете, если кто узнает пло Костея - не сносить нам головы, это в луцсем слуцае.
   Иван и Маша понятливо закивали головами и метнулись вон.
   Волк, заметив вышедших из светлицы Машу и Ивана, угрюмо встал и потрусил к выходу. Маша завернула к стражнику за талончиком и нагнала друзей уже на улице. По довольной морде волка девушка поняла, что Иван ввел мохнатого друга в курс дел, она обиженно засопела и сказала:
   -Ваня, как ты жесток. Я так хотела поведать Севе всё сама, и в лицах, а ты меня лишил возможности рассказать про секрет Елены Прекрасной или Картаво-Шипилявой. Как её теперь правильно называть?
   - Фи, какая ты злая и мстительная, - засмеялся Иван.
   - Самки, они все такие, - глубокомысленно произнёс волк.
   Практически, как только друзья покинули стены терема, в голове у каждого уже созрел примерный план действий. Проведя на ходу летучее совещание, было принято единогласное решение возвращаться к гостеприимному семейству медведей.
   Когда трое запыхавшихся путников вернулись к гостеприимному лесному подворью, медведи не выказали ни малой толики удивления. На столе уже дымился обед, а важный самовар пускал в небо аккуратные облачка пара.
   - Вот, мать, я же говорил к обеду вернуться, а ты заладила к вечеру, к вечеру, - пробасил довольный медведь. - Чем бы гостей кормили, если бы я не настоял?
   - С голоду б помереть не дали, - отмахнулась Авдотья Ильинична.
   - Что стоите? - обратился дядя Михал к гостям. - Марш руки мыть. Все разговоры потом.
   Ивану и Маше ничего не оставалось, как подчиниться и только волк, махнув хвостом, мол, и так сойдёт, потрусил к столу.
   Позже уже за столом путники наперебой стали рассказывать о своих похождениях.
   - А почему вы не предупредили, что у Елены есть тайны? - поинтересовалась Маша.
   - Это ещё какие? - не понял медведь.
   - Например, что она половину букв не выговаривает, - злорадно пояснила девушка.
   - А вы говорили, что идёте на неё посмотреть, воды попросить, а не разговоры разговаривать да в чужие секреты носы совать,- отозвался дядя Миша.
   - Да и не думали мы, что она с вами заговорит, если честно сказать, - добавила медведица. - Не любят у нас здесь чужаков.
   - Это ещё почему? - удивился Иван.
   - Да никогда от них хорошего не было. Вот даже взять последний случай. Недавно это было, заявились к Елене Прекрасной два чужака. Наш теперешний леший и его друг, который теперь водяным назначен. Что там произошло, никто не знает, только видимо сильно они повздорили. А только после этого Елена нормально разговаривать перестала. Нашего лешего сослали неизвестно куда. А князь вместо того чтобы наказать чужаков им наоборот должности пожаловал. Новый леший, поговаривают, мажить, колдовать, по-вашему, обучен. Балакают, что заколдовал он Елену нашу, отобрал звуки и превратил в жемчужины, из которых сделал ожерелье. Правда или нет, не знаем, но у лешего действительно есть какие-то бусы, с которыми он не расстаётся.
   - Вот те на, - тряхнул головой Иван. - А что если мы самой Елене и поможем? И дело хорошее и голову ломать не надо, какой такой стоящий поступок совершить, чтобы живой воды получить.
   - Да, я тоже об этом подумала, - согласилась Маша. - Только хочу сразу заметить, что задача-то не из лёгких.
   - Если есть задача, значит, есть и решение. Осталось придумать второй поступок и начать разрабатывать план действий.
   - У меня есть кое-какие намётки по этому поводу, - загадочно произнесла Маша. - Надо будет разобраться с водяным. Он тоже получается нашей Елене крови попортил не мало.
   - Эк у тебя всё просто, - оборвал Машины размышления медведь.- Вы ещё с лешим вопрос не уладили, а уже на водяного замахнулись.
   - А что здесь такого, подумаешь, как говориться, где один там и два, - отмахнулась девушка.
   - Тогда можно считать, что половина дела сделана: цели поставлены, осталось их достичь, - довольно заявил Иван.
   - Точно? - переспросила тётя Авдотья. - И не передумаете?
   - Точнее не бывает. Коней на переправе не меняют. Обязуемся в кратчайшие сроки разобраться с самозваными лешим и водяным, а так же вернуть Елене Прекрасной ясность речи и что там они у неё ещё украли.
   - Так тому и быть, - кивнула головой медведица и в небе сверкнула маленькая молния, на которую никто не обратил внимания.
   - Мы знаем наших противников в лицо, значит преимущество на нашей стороне, - подумав, сказала Маша.
   - Только нам от этого ни чуточку не легче, - вставил Север.
   - Это ещё почему? - в один голос спросили Иван и Маша.
   - А вы что не понимаете? Вам непросто с лешим разобраться надо, а ещё и ожерелье добыть, причём так, чтобы оно не пострадало. А это практически невозможно!
   - Постой я никак не пойму к чему ты клонишь? - уточнила Маша. - Откуда такой пессимизм? А кто нам внушал, что варианты есть всегда.
   - Это не пессимизм, а реализм, деточка, - покровительственно пояснил волк. - А что касается вариантов то да - их у вас два. Либо украсть ожерелье, либо убить лешего и снять его с трупа.
   - Ну, ты брат загнул. Я на мокруху не подписывался, - протянул Иван. - Я пасс, лучше я возьму другое задание. Пожалуй, пока вы с лешим будете разбираться, я смотаюсь к водяному. Что там Елене от него надо?
   - Предатель!!! - взвилась Маша. - А как же договор помогать друг другу? Ты что забыл? Да если бы не я, Елена на тебя и внимания бы не обратила, а ты б так и стоял слюни развесив!
   - Пардон! - наконец вмешался в перепалку дядя Михал. - хотелось бы уточнить, чем ваше посещение Елены всё-таки закончилось. А то масса информации, а проку ноль. Мне до сих пор непонятно с какого перепугу вы военные действия разворачивать вздумали в нашем лесу.
   - Нам надо совершить два хороших поступка в обмен на живую воду.
   - И вы решили разобраться с лешим и водяным? Я правильно понял?
   - Ага, - подтвердил Иван.
   - Так я вот вам, что скажу - вы только что сами назначили цену за живую воду.
   - Как это? - удивилась Маша.
   - Вы озвучили, что собираетесь сделать, а у нас здесь слово сказано, что пуля стреляна - всё, обратного хода нет. Хочу заметить, что цену вы себе назначили не малую, и только если будете действовать сообща, может у вас что-нибудь и получится. Поясню сразу для вас обоих, ведь как я понял Сева с вами просто за компанию и лицо, точнее морда, не заинтересованное, задачи обе трудные и решить их поодиночке невозможно, но вот если всем объединиться может и выйдет толк.
   - Ну, так что мир? - обратился Иван к Маше.
   - Даже не знаю, - начала ломаться девушка.
   - Значит так, - вмешался дядя Михал, - если вы не будете ссориться и обещаете действовать вместе, мы вам поможем, а если нет, то извините, дверь не заперта, никто никого не держит.
   - Хорошо я согласна, - быстро сказала Маша и протянула Ивану мизинец, - мирись, мирись, мирись и больше не дерись, а если будешь драться, то я буду кусаться!
   На том дискуссия была закончена и все дружно перешли к чаепитию. После волк умчался куда-то в лес по своим делам, Иван с Мишуткой стали играть в прятки, а Маша уселась на пенёк и ушла с головой в размышления. Из задумчивости её вывела тётя Авдотья:
   - Что одна сидишь? Пошла бы с ребятами, порезвилась.
   - Да что-то не хочется, - ответила Маша и потянулась. - Я вот всё про ожерелье думаю. И никак не пойму, почему до нас никто его у лешего не отобрал? Ведь воздыхателей у Елены валом. Почему лешего, в конце концов, стража княжеская в оборот не взяла?
   - Так ведь слушать внимательно да спрашивать надо было.
   - Да видимо как-то не получилось внимательно.
   - Ладно, отвечу на твои вопросы. К лешему никто из женихов красавицы нашей не ходит, потому что она ни с кем не разговаривает после случившегося. И самой стыдно и князь строго настрого запретил позориться. Вы первые с кем она заговорила. Даже интересно почему?
   - Потому что мужчины при ней как дышать забывают, а мне-то что с её форм, вот я ей и наговорила комплиментов мех и кайстру. Она видимо такого за всю жизнь слыхом не слыхивала, вот и нарушила конспирацию.
   - Ну, разве, что так. На чём я остановилась? Ах, да. Никифор, так лешего звать, и лешим то стал именно после того случая с Еленой, сам князь назначил чего отродясь не бывало, Михайло Потапыч вам про это сказывал. Лешим или там водяным родиться надо, а тут ему грамоту с гербом выдали. Откупился князь, наверное, только от чего непонятно. Ходит Никифор грамотой трясёт, а природу-то не слушает, как собственно и она его.
   - Постой, так что леший у вас не настоящий?
   - Получается так. И леший, и водяной свои звания от князя получили, а сама знаешь, если свинью соловьём назвать, она от этого хрюкать лучше не перестанет. За своими территориями числятся, а обязанности не выполняют. Потому что не под силу им природу понять, не хватает им внутри главного чего-то, что у настоящих леших и водяных есть.
   - Всё равно мне ничего не понятно. Зачем этому Никифору понадобилось быть лешим, почему его до сих пор, если так разобраться никто не придавил в укромном месте?
   - Лешего никто не трогает, в принципе, как и водяного, потому что бояться, колдуны они, хоть Елену, если честно сказать жалко, много добра она людям сделала, но сама понимаешь страх по рукам и ногам всех связал. Стража, конечно люди подневольные, их если бы князь послал, то они бы и пошли, но леший князю пригрозил, что если кто к нему сунется уничтожить ожерелье и тогда Елена вообще немой станет.
   - А про водяного вы тоже в курсе.
   - Ты это про крем?
   - Да, мне Елена по секрету от Ивана на ушко рассказала. Если провести аналогию, то если стража сунется к водяному, то Елена, вообще без кожи останется?
   - Не совсем, но что-то вроде.
   - Я смотрю, водяной и леший действуют слаженно и дружно, обложили Елену со всех сторон.
   - Не знаю правда али нет, а поговаривают, что они братья родные.
   - Ого. Ну, у вас тут просто мексиканский сериал, - всплеснула руками Маша.
   - Чего? - не поняла медведица.
   - В смысле, страсти такие, что аж дух захватывает.
   - Это да. Надумала, что делать-то будете?
   - Нет. Вот размышляю, а может ну её эту воду. Жила без неё и ещё век проживу.
   - Э нет. Не получится. Ты слово за столом сказала?
   - Да.
   - Молнию в ясном небе видела?
   - Нет.
   - Ну, это и не важно. Я видела, а это значит, что вас услышали...
   -Что вы хотите этим сказать?
   - А ты ещё не поняла? Пока обещанное не исполнишь, никуда отсюда не уйдешь. Место здесь такое, если слово дал сдержать придётся.
   - Да, ну. Сказки всё это.
   - Не веришь, проверь, только я тебе этого не советую. Всё равно вернёшься исполнить обещанное, только потом ещё и стыдно будет, - сказала медведица.
   - Постой, а почему вы этому липовому лешему прислуживаете?
   - Не твоего это ума дело, - серьёзно ответила медведица и ушла.
   В этот момент из лесу прибежал Север, он подошёл к Маше и позвал Ивана. Когда троица была в сборе, он заговорщицким тоном произнёс:
   - Я тут среди местных навёл справки, что да как. Кажется, я знаю, как можно достать ожерелье. Теперешний леший страсть, как в карты резаться любит, азартный очень.
   - Ты намекаешь, что мы можем ожерелье выиграть, - сообразил Иван.
   - Соображаешь, мой двуногий друг!
  

Глава 5.

Ничто не даётся нам так дёшево как хочется...

  
   На следующее утро троица выдвинулась в путь. После долгих дебатов было принято решение, предложенное медведями: обойти летнюю резиденцию лешего по обходной дороге и выйти к ней, как бы случайно со стороны противоположной от Больших Светиков, чтобы никто не догадался, что друзья уже побывали на аудиенции у Елены Прекрасной.
   Как только гостеприимные хозяева остались за ближайшим поворотом обсуждение проблем насущных возобновилось. Как обычно, в основном спорили Иван с Машей, а волк внимательно слушал и делал выводы.
   - Знаешь, чем дальше мы увязаем в этой истории, тем непонятней и запутанней она кажется, - наконец успокоившись после горячего обсуждения дальнейших действий, высказала Маша. - Уж очень много всяких "но"...
   - Согласен, - кивнул Иван, - как говорил мой знакомый "...дело пахнет керосином". У меня, масса вопросов накопилась, а вот с ответами как-то туговато. Ума не прилажу, что тут делают кощеевы слуги, зачем к Елене пристали, угрожают ещё.
   - И меня волнуют эти самозваные леший и водяной. Я никак в толк не возьму, зачем им это сомнительное счастье занимать такие странные должности? Я, например, если бы имела возможность шантажировать князя, попросила что-то более солидное, нежили право в лесу заблудившихся путников пугать.
   - Да, и здесь ты права. Мне кажется Маша, что мы стоим на пороге грандиозного шухера, рядом с которым и мои, и твои проблемы, так шушера. А ты чего притих? - обратился Иван к волку,- давно не слышно твоих сногсшибательных выводов.
   - Думу думаю.
   - Дело хорошее, а нас посвятишь? - улыбнулась Маша.
   - Да вот, согласен я с вами, что не вяжется эта история. Лишь вроде бы зацепку найду, а в итоге ничего. Только почему-то мне кажется, что связано это всё с Бабой Ягой и Кощеем.
   - С чего ты это взял?
   - Понимаете, живая вода - это единственная вещь, которая может вернуть и Яге и её любимому истинный облик. А Кощей об этом естественно знает. Я не думаю, что за двести лет Яга ни разу не пыталась добыть её.
   - А вдруг он её простил,- сказала Маша,- ведь уже столько времени прошло.
   - У любви нет срока давности, а у ненависти тем более. Дело не во времени, уж очень Яга уязвила самолюбие Кощея, такое просто так не забывают.
   - Всё может быть.
   - Может, хватит лирических отступлений, - внес рационализаторское предложение Иван. - Я так понимаю, что как только мы начинаем обсуждать сложившуюся ситуацию, число вопросов не сокращается, а в геометрической прогрессии начинает расти. Поэтому предлагаю решать вопросы по мере поступления, не отвлекаясь на всякие "если бы да кабы". Например, сейчас нам кровь из носу надо придумать, как заполучить ожерелье, причём так чтобы ни одна бусинка на нём не повредилась. Не говоря уже о том, что надо и с лешим разобраться, но так чтобы и самим в живых остаться и Елену не подвести.
   - Так, давай пока сузим нашу задачу до изъятия ожерелья. С остальным будем разбираться по ходу проведения операции, - предложил Сева.
   - Согласна, - подтвердила Маша, - глупо строить какие-то прожекты, не зная ничего о противнике. А то, что нам рассказали медведи, так мизер на уровне слухов и домыслов.
   - Предлагаю разработать несколько вариантов операции на разные случаи жизни, - продолжил Иван.
   - Предлагаешь, продолжай: очень интересно послушать, - с ухмылкой сказала девушка. - Я так понимаю, у тебя уже есть намётки.
   - Конечно, есть. Значит так, мы выйдем к летней резиденции лешего к вечеру, притворимся, что заблудились и попросимся на ночлег. Потом я попробую предложить хозяину разок другой сыграть в картишки. А дальше уже чисто дело техники. Я предлагаю распределить роли. Я основной игрок, ты Маша должна строить глазки лешему, дезориентируя его в игре.
   - А если я не в его вкусе,- усомнилась Маша.
   - Значит, будешь доставать его глупыми вопросами.
   - А что буду делать я? - поинтересовался Север.
   - Путаться под ногами и злобно рычать.
   - Хорошо, это первый вариант, каким будет второй? - как-то скептически спросила Маша.
   - Я надеюсь, к нему не придётся прибегать, но если что, то я предлагаю такой расклад: Маша соблазняет этого Никифора, а пока он в порыве страсти ищет шампанское, чтобы угостить соблазнительницу, мы с Севером изымаем ожерелье и эвакуируемся. На улице подаём сигнал, что всё в порядке и Маша тут же отшивает уже ненужного ухажера под предлогом резко начавшихся критических дней, выходит во двор якобы до ветру и сбегает в лес, где мы её и будем ждать.
   - Ты что, дурак? - обиделась Маша.
   - А что тебе не нравиться?
   - Я что похожа на Мату Хари. Ты же меня просто хочешь в расход пустить, потому что знаешь, что я не справлюсь, и на самом деле твой запасной вариант выглядит так, сдаём колдунам Машу, а пока они её пытают, хватаем ожерелье и делаем ноги!
   - Маша, ты неправильно поняла. У меня даже и в мыслях такого не было. Я хотел сказать, что ты очень красивая и леший просто не устоит перед твоим очарованием.
   - Если ты, конечно, не вырубишь его раньше хуком слева, - вставил волк.
   - Ой-ой, очень смешно, - обиженно засопела девушка.
   - А ты вместо того чтобы дуться и критиковать лучше бы сама какой-нибудь свой план предложила, - не выдержал Иван.
   - И предложу. Вот, например, ты, Иван, заходишь к лешему, говоришь, что заблудился и пока ты с ним будешь беседы беседовать, я обыщу резиденцию, а Сева постоит на стрёме
   - Я так понял, что нормального плана действий у нас нет, - резюмировал Сева.
   - А чем тебе мой вариант не нравится, - угрожающе поинтересовалась Маша. - Сам вон вообще помалкиваешь, только критиковать горазд.
   - Все ваши планы, извините за прямоту, до ужаса примитивны. Почему вы решили, что леший тупой и глупый бабник, которого можно обвести вокруг пальца, как ребёнка. Пример, Елены Прекрасной вам ни о чём не говорит? Молчите? Значит для вас не всё ещё потеряно. Я предлагаю разделиться и отправить вперёд разведку. Так как из нас троих наиболее неприметный я, то и в разведку идти мне, тем более, что я и у зверей лесных могу информацией разжиться. Потом я вернусь к вам, сообщу новости, и мы придумаем, что делать дальше.
   - И мы опять потеряем море времени, - заметил Иван.
   - Но Сева прав, нам нужна разведка, - отметила Маша.
   - Тогда давайте так, я иду в разведку, - решительно начал Север, - а вы отдыхаете пару часов и тоже выдвигаетесь в путь. Мне этого времени хватит, чтобы собрать информацию. Я буду ждать вас у родника, он находиться в неприметной ложбинке в пяти минутах хода от жилища лешего. Если вы ничего не напутаете и будите придерживаться указанного маршрута, то, как раз к нему и выйдете. Вы придёте к нему в резиденцию и представитесь супружеской парой. Скажите, что жена подгуляла, - услышав это, Маша покраснела как рак и гневно раздула ноздри, а Ваня мстительно усмехнулся, - а у мужа из-за этого рога выросли... вот, мол, и идёте искать колдуна или колдунью, чтобы отшептала. И не надо на меня так смотреть Машенька. Это вам нужно в доверие к Никифору втереться, а не мне. Или вы уже передумали?
   - Нет, не передумала. Только что ли нельзя без этой грязи? Почему именно я ему изменила?
   - Потому что рога-то у меня, - пояснил Иван.
   - Поняла? - уточнил волк. - Были бы у тебя рога, его бы сделали прелюбодеем, а так придётся уж тебе ради благого дела на себя вину взять, - Маша упрямо выпятила нижнюю губу и волк не выдержал.- Да, пойми ты тетёха, какой толк злому колдуну связываться с вами, если вы такие белые и пушистые. Или ты забыла, что мы идём в логово пособников Кощея, а не к доброй волшебнице, которая тебя за веру в доброе вечное по головке погладит. Где ты такое видела, чтобы злые помогали хорошим? Да чтобы вообще они кому-то помогали?
   - В сказках такое сплошь и рядом.
   - А ты что думаешь, в сказку попала? - волк мученически закатил глаза.
   - А что нет? - искренне удивилась Маша.
   - Нет, девочка. Сказка это сказка, а вот вокруг тебя быль. Может быть не такая, как ты привыкла видеть, но от этого не менее суровая. Так что не надо строить иллюзий о том, что прилетит вдруг волшебник в голубом вертолёте и спасёт в трудную минуту, а потом ещё всё сделает за тебя.
   - Север прав, - поддержал Иван товарища. - Я тоже обратил внимание, что в этой сказочной местности всё не так просто. Так что я полностью согласен с Севой. Только если мы подыграем этому Никифору и сделаем вид, что мы такие же, как он, у нас будет шанс втереться к нему в доверие. В конце концов, может он посочувствует мне как мужик мужику, а это уже очко в нашу пользу. Может, не поможет, но хотя бы не выгонит.
   - Я не знаю, что ответить, - прошептала Маша.
   - Конечно "Да", - произнес Иван и ласково погладил девушку по плечу, - с меня коробка конфет, когда эта история закончиться.
   - Одной коробкой не отвертишься, - заметила Маша. - Хорошо, я согласна. Только тогда я не просто сама загуляла, а меня подло соблазнили.
   - Будь по-твоему.
   - Ну, раз мы договорились, тогда до встречи у лешего! - волк на прощанье махнул хвостом и мгновенно исчез в ближайших зарослях.
   - Чем займемся? - поинтересовалась Маша.
   - Нам нужно побольше узнать друг о друге, а то никто не поверит, что мы муж и жена.
   - Что ты хочешь обо мне узнать.
   - Всё. Что любишь, что не очень, чем увлекаешься?
   - Ладно, но только на каждый свой вопрос ты тоже должен отвечать. Ведь я тоже должна узнать о тебе многое.
   - Окей! Даже не знаю с чего начать.
   - Начни уж с чего-нибудь.
   Маша подсела к Ивану поближе, достала из рюкзака по куску пирога, и уютно устроилась на плече молодого человека.
   Разговор сначала не клеился, но потом мало по малу вошел в своё русло, словно ручеек, постепенно превратившийся в полноводную реку. Через полчаса оба болтали без умолку, словно только и ждали момента высказать всё что наболело. Наверное, первый раз с той самой ночи, когда они познакомились, Маша и Иван общались так свободно: без обид, недомолвок и патетики. Иван, сам не заметив того, рассказал про свою службу в ВДВ, как он хотел идти на краповый берет, но травма позвоночника, полученная от прыжка с парашютом, точнее во время приземления, перечеркнула все планы и надежды в жизни. Как после армии стал икать себя, отучился в институте на инженера, попробовал себя во множестве профессий, но так и не нашёл места в жизни. Всё время камнем на шее висела нереализованная мечта, отравляя горечью и будни и праздники, заставляя глушить этот противный голос внутри спиртным. Маша слушала внимательно и грустно, было видно, как глубоко она переживает личную трагедию Ивана. После она рассказала, что её история в чём-то похожа. Она с детства занималась спортом, особенно увлеклась восточными единоборствами, ей прочили большую спортивную карьеру, но в один момент она тоже сломалась. Тогда перед одним из ответственных боёв к ней подошли и предложили сдать схватку за хорошее вознаграждение, а когда Маша отказалась, сломали ей руку в двух местах и пригрозили разобраться с её семьёй, если она хоть рыпнеться или обмолвиться о случившемся. Так был поставлен жирный крест на её спортивном будущем, но Маша не отчаивалась. Она нашла себе интересное дело, а занятия единоборством продолжала для поддержания тела и духа в форме. Только вот в жизни вполне удачливой молодой девушки была своя печаль - одиночество, от которого она не могла избавиться, как не старалась. Теперь уже Иван внимательно слушал и сокрушенно кивал в особенно жалостливых моментах и доставал из рюкзака что-нибудь вкусненькое утешить расстроенную девушку.
   - Знаешь у меня такое ощущение, будто я на самом настоящем свидании, - вдруг прошептала Маша.
   - Если честно, то у меня похожее ощущение. Сейчас бы для полноты картины сюда бутылочку шампанского и саксофониста для придания романтизма обстановке.
   - Ты не исправим, - улыбнулась Маша.
   - Может быть, - улыбнулся в ответ Иван и погладил девушку по руке. - Как не приятно мы проводим время, но нам уже следует выдвигаться в путь, а то наш Сева изведётся в догадках, что с нами случилось.
   - Точнее будет гадать, под каким деревом ты закапываешь мои истерзанные останки?
   - Не говори глупости, он знает, что я на такое не способен. Ну, максимум, втащил бы тебе разок другой и оставил на поляночке отдыхать да сил набираться, - Иван тут же получил ощутимый тычок локтём под ребра и, рассмеявшись, сгреб брыкающуюся Машу в объятия, - глупышка, я же пошутил. Ты что шуток не понимаешь? Я никогда не поднимал руку на женщин, а тем более таких хорошеньких как ты.
   - Пусти, подлиза, - нехотя высвобождаясь, сказала Маша. - В путь так в путь.
   Как и говорил волк, через пару часов путники вышли к роднику, только вот серого разведчика там не оказалось. Местечко словно сошло с картинки. Кристально чистый ручей весело журчал, перебирая камушки, ивы, словно хрупкие девушки склонились к студеной водице напиться. Маша не удержалась и мигом опустилась на коленки, чтобы отведать родниковой воды. Иван же проявил выдержку и сначала наполнил фляги, а только потом блаженно погрузил голову в ледяную воду. Время шло, но волк так и не появился. Обеспокоенные Маша и Иван, решили, что видимо с Севером что-то случилось. Посовещавшись, они постановили, что следует идти к лешему и там искать следы пропавшего товарища.
   Через десять минут они уже стояли у резной калитки. Иван грохнул кулаком по двери, и она тут же открылась. За ней стояла нечёсаная носатая молодая девушка странной наружности. Маша подумала, что если бы девица устала и решила прилечь прямо на дороге, её нельзя было бы отличить от кочки. Сходства добавляли два мухомора, словно погоны, росшие на плечах у чудной особы.
   - Чего надо? - грубо спросила она.
   - Хозяин дома? - вопросом на вопрос ответил Иван и нагло прошел во двор, оттеснив девицу.
   - Сейчас позову, - как то быстро сдалась девка и мигом исчезла в хате.
   Спустя несколько минут на пороге появился хозяин. Это был мужчина неопределённого возраста, полноватый и округлый, чем-то похожий на плюшевого мишку. Косматые нечёсаные волосы нависали над глазами, но не скрывали цепкий взгляд хитрых глаз. Леший сделал широкий жест и проговорил мягким певучим голосом:
   -Меня зовут Никифор, я здешний леший.
   - Я - Иван, а это супружница моя Маша, - кивнул в ответ Иван.
   - Добро пожаловать, гости дорогие. Прошу извинить мою служанку, кикимора - что с неё возьмёшь.
   Иван взял Машу под руку и последовал за хозяином. Они вошли в дом, который оказался внутри мрачным и сырым. Леший повёл своих гостей каким-то темным коридором, мурлыкая себе что-то под нос.
   - Будь как дома путник, я ни в чём не откажу, - почти пропел леший, обращаясь к Ивану, - я ни в чем не откажу.
   От этих слов Ивану стало, как то не по себе, он прижал к себе удивлённую Машу и прошептал ей на ухо:
   - Что-то мне здесь не нравиться. Если всё пойдет как в песне "Короля и шута", то нас ждут большие неприятности.
   - Множество историй, коль желаешь, расскажу, - продолжил леший и резко нажал на лампу, прикрученную к стене.
   Пол под Иваном и Машей мгновенно исчез, и они провалились куда-то вниз. Приземление прошло не удачно, потому что Иван сильно ударился головой о какой-то камень и потерял сознание. Когда Ваня пришёл в себя, вокруг было темно, хоть глаз выколи. Молодой человек был крепко-накрепко привязан к чему-то, возможно к какому-то стулу. Его голова гудела словно колокол, а малейшая попытка освободится, отдаваясь болью во всём теле.
   - Ваня, это ты? - тихо позвала Маша откуда-то снизу.
   - Маша, ты где? С тобой всё в порядке? - превозмогая боль, спросил парень.
   - Я тут, на полу лежу связанная, самочувствие не ахти, но толи ещё будет...Ваня, а можно вопрос, чем там песня закончилась?
   - Если честно, то не помню, но вроде для путника всё закончилось плохо.
   - А если поконкретней?
   - Точно помню что там, было что-то про волков, которые завыли под окном и старик вернулся к пленнику с ружьём наперевес. Достаточно?
   - Думаю да.
   Неяркий свет, неожиданно взявшийся из ниоткуда больно ударил по глазам, привыкшим к темноте. Иван слепо щурился, пытаясь понять, что происходит. Позже, собравшись с силами, он всё-таки смог рассмотреть знакомую фигуру лешего. Тот стоял в дверях крохотной грязной комнатушки, в которой держали пленников, в одной руке Никифор держал керосиновою лампу, а в другой ружьё. Он рассматривал поверженных пленников с нескрываемым удовольствием. Затем повесил лампу на стену и подошел к Ивану.
   - О, я вижу, вы уже расположились на ночлег? Чувствуйте себя как дома, - с издёвкой сказал леший.
   - Вот только не надо хамить, - подала с пола голос скрученная в бараний рог Маша.
   - А кто это у нас там, что за комар пищит? Или мне почудилось? - с этими словами Никифор подошёл к Маше и наклонился над девушкой, бесцеремонно рассматривая её соблазнительную фигурку. Маша, воспользовавшись моментом, извернулась и лягнула злодея связанными ногами. Она целилась в живот, но получилось чуть пониже, зато эффект был ошеломляющий. Никифор выронил ружью и воя как раненый зверь стал оседать на землю.
   - Ну, и что дальше? - скептически поинтересовался Иван. - Зачем ты это сделала? Он теперь только разозлиться.
   - А можно подумать до сих пор он был добр как мама.
   - По крайней мере, мы ещё живы, а вот после твоего выпада это могут быстро исправить.
   - Извини, нервы не выдержали. Он так нагло на меня пялился, что я не удержалась.
   - А зачем ты мне это говоришь, ты вон ему это объясни.
   - Не надо мне ничего объяснять, - голос лешего был на много тише и тоньше. - Ну и стерву же ты себе в жёны взял, да ещё и гулящую.
   - Сам знаю, потому к тебе и припёрся, думал, поможешь чем,- отозвался Иван.
   - А чем я тут помочь-то могу? - удивился леший. - Разве что её труп в лесу закопать.
   - Ты ж колдун, говорят, вот и колдонул бы чего-нибудь, что бы девка тише воды ниже травы стала.
   - Э нет, парень. Тут как говориться, видели очи что брали, а теперь пусть хоть повылазеють. Но я тебя успокою: недолго тебе, рогатенький, горе мыкать осталось.
   Раздался свист, а после сильный стук. Никифор разочарованно тряхнул головой.
   - Вот и дружок мой пожаловал, - быстро выговорил он и ушёл.
   Иван попытался высвободить руки, но снова ничего не вышло. Он глянул на Машу, которая лежала на полу неподвижно и тихо.
   - Маш, ты там жива? - срывающимся от волнения голосом спросил Иван.
   - Да жива, жива, - проворчала девушка, - только мне кажется это ненадолго.
   - Может, попытайся высвободиться, он, наверное, подумал, что ты хрупкая барышня и связал тебя не так сильно.
   - Ага, счаз. Особенно после того как я сопротивлялась, когда нас упаковывали. Не говори ерунды Ваня, если бы я могла освободиться, то сделала бы это давно, а так зачем силы тратить на пустую возню. Лучше я силёнок поднасоберу к заключительному действию, глядишь пригодиться.
   Машин монолог прервал удивлённо-восторженный свист, пленники обернулись в поисках свистуна и увидели, что в их темницу вернулся Никифор и с ним его гость. Выглядел дружок лешего несколько нескладно и чудаковато. Был он весьма худ, если не сказать, тощ и длинен, черты лица были грубы и словно вырублены нерадивым мастером, длинный нос нависал над тонкими губами, поэтому нежданный посетитель был очень похож на злого постаревшего Буратино. Особенно несуразно выглядела его одежда, потому что поверх кафтана он был замотан на подобии римской тоги в рыболовную сеть.
   - Вот они, голубчики, - леший довольно махнул рукой в сторону своих узников.
   Его товарищ окинул пленников взглядом и задержался на Маше.
   - А она ничего.
   - Сноровиста больно, - зло отозвался Никифор.
   - Ничего и не таких обламывали, - сказал незнакомец и жадно потёр руки, - ты же знаешь, я люблю погорячее.
   - М-г, - кивнул леший, - и чтоб помучить, поиздеваться подольше, а я потом опять кровь с пола отскребай. Нет уж, Матвей, поймай себе добычу и делай с ней что хочешь, а эти пташки мои и у меня на них другие планы.
   - Ну, отдай мне девчонку, - взмолился Матвей, - что хочешь, проси, а только отдай. На кой тебе эта гулящая бабёнка сдалась, а я воспользуюсь ей по назначению.
   - Эй, ты, оставь мою женщину в покое, не смей к ней приближаться! - заорал Иван.
   - А ты мне ещё и спасибо сказать должен, рогатенький, сам бабу свою приструнить не смог так я проведу воспитательную работу, объясню, что наставлять рога мужу нехорошо.
   - Она это и без тебя знает.
   - А теперь она ещё и на собственной шкуре ощутит, - зловеще прошептал Матвей и двинулся к Маше.
   - Эй, что это ты раскомандвался, - ухватил его за плечо леший, - я уже сказал: девчонка моя и тебе её отдавать я не собираюсь.
   - Ну, Никифор, будь человеком, у меня нормальной бабы уже фиг знает, сколько не было, а мои русалки и твои кикиморы у меня уже в печёнках сидят. Я осторожно, обещаю, даже шкуру не сильно попорчу.
   - Я тебе уже сказал, - не сдавался леший.
   - Ну не хочешь просто так сделать брату приятное, тогда продай мне её. Заплачу, сколько скажешь.
   - Ой, уморил, да у меня этих сокровищ столько же, сколько у тебя. Только вот делать с ними в лесу нечего.
   - Так не целый же век нам здесь сидеть. Вот осуществит Кощей свой коварный план, и вернёмся мы домой, как герои, да ещё и с богатством немеряным.
   - Говорю же: мне чужого не надо. У меня этим златом-серебром и так все подвалы завалены, сундуком больше сундуком меньше разницы нет.
   - Тогда давай в карты на неё играть. Я выиграю - моя девка, ты - я твой слуга на целый день.
   - Нет.
   - На неделю.
   - Ты мне и даром не нужен. Только корми тебя охламона, а толку с тебя как с козла молока. Ты мне лучше коробочку, что тебе Кощей жаловал дай.
   - На один день?
   - Нет, на неделю.
   - А не многовато ли?
   - Как хочешь. Моё дело предложить.
   - Хрен с ним, я согласен - давай на неделю, - в запале согласился Матвей.
   - Охлади свой пыл, а то ещё водяной называется.
   - Слышишь ты, леший, давай меньше тексту - больше дела. А то больно уж не терпится с девчонкой позабавиться.
   - Ты, брат, сначала выиграй, а потом уж планы строй. Кстати коробочка надеюсь с тобой, а то знаю я тебя. Покажи, а то игра не состоится.
   - Какой ты все-таки нудный, - сказал Матвей и полез за пазуху. Основательно повозившись, он, наконец, извлёк на белый свет небольшую стеклянную коробочку из-под крема. - Хороша? - гордо поинтересовался водяной и тут же спрятал её обратно.
   - Ничего особенного, - с видом знатока надул губы леший, провожая коробочку жадным взглядом. - Хотя я думаю, у меня ещё будет время изучить её поподробней.
   - Не раскатывай братец губу раньше времени, ты ведь тоже хочу заметить, ещё не выиграл. Между прочим, ты мою ставку видел, дай и я хоть поближе рассмотрю, из-за чего так рискую, - попросил Матвей.
   - Ладно, гляди, только осторожно. Уж больно лягаться горазда.
   - Не боись, я в этом деле человек опытный.
   - Ещё бы столько девок извёл.
   - Так я же любя, - усмехнулся Матвей и наконец, подошёл к Маше.
   Водяной склонился над Машей и в тот самый момент, когда она попыталась его ударить связанными ногами, искусно отклонился и придавил брыкающуюся девушку коленом, после деловито намотал её косу на кулак и потянул, заставляя вывернуть лицо к свету.
   - А она ничего, даже хорошенькая.
   Он не успел договорить, потому что получил от Маши смачный плевок прямо в лицо. Взвыв, как раненый зверь, Матвей от злости ударил девушку со всей силы по лицу. Маша дёрнулась и обмякла. Иван стал вырываться с удвоенной силой, матерясь во весь голос, но у него ничего не выходило и узлы всё сильнее впивались в кожу.
   - Эй, ты, козлина, потише. Не волнуйся, скоро и твой черёд придёт, - с издёвкой произнес Никифор. - А ты придурок, - обратился он к брату, - отойди от девчонки. Она там хоть живая?
   - А какая разница? Для меня любая сойдет, так даже как-то пикантней.
   - Извращенец.
   - Весь в тебя, только не горбатый. Ну, так что сыграем разок? Ставки мы уже оговорили.
   - Сейчас схожу за картишками.
   - Вай, брателло, обижаешь, у меня с собой как раз колода есть, - и Матвей тут же выудил из-за пазухи новенькую колоду карт.
   - Бери лампу, тут в уголке столик стоит, на нём и раскатим партейку.
  
   *****
  
   Удар водяного оказался слишком сильным, и девушка потеряла сознание. Маша провалилась в пустоту. Там было тепло и спокойно. Кружась, словно пушинка, в темноте, она продолжала искать путь к спасению. И тут она вспомнила про Эльзу Петровну и стала звать её изо всех сил, но губы не слушались и не один звук не покинул сведённого судорогой горла. Раздался щелчок и уже знакомый бесстрастный голос произнёс:
   - Абонент временно не доступен или занят. Ждите.
   - Я не могу ждать, - прохрипела Маша, - мне срочно нужно.
   - Абонент временно не доступен или занят. Ждите.
   - Да котитесь вы все вместе взятые и абонента своего не забудьте, - сорвалась Маша.
   - Не хамите, а то внесём вас в чёрный список. Абонент временно не доступен или занят. Ждите.
   Маша зло выдохнула, но промолчала, решив подождать ещё пару минуток, а уже потом высказать все, что думает по этому поводу.
   В это время кот Василий истошно вопя, заскочил в ванну, где Яга принимала расслабляющую ванну. Ведьма блаженно купалась в пене, на лице её была нанесена маска из огурцов, кудри намотаны на бигуди.
   - Что, балдеешь, плесень старая? - сурово поинтересовался кот. - У тебя там передатчик разрывается. Наверно что-то серьёзное.
   Яга нервно дёрнулась так, что половина огурцов отпала от лица и плюхнулась в воду. Женщина резко встала и потянулась к полотенцу. Кот с нахальной полуулыбкой наблюдал за её действиями, томно вздыхая.
   - Что пялишься, развратник старый, - сурово сказала Яга, выбегая из ванной, - губу закатай и слюни подотри, не до этого сейчас.
   Яга подскочила к хрустальному шару, провела рукой по гладкой поверхности и закрыла глаза. Перед её мысленным взором предстала Маша, болтающаяся в пустоте и переругивающаяся с невидимым собеседником. Услышав обрывки фраз девушки, Яга поняла, что та, по-видимому, требует книгу жалоб и предложений.
   - Что случилось, деточка? - спросила Яга самым ласковым голосом, на который в данный момент была способна.
   - Да, тут говорят, что вы не доступны. А мне очень надо, прямо до зарезу! Ой! Это вы? Эльза Петровна, Помогите!
   - Прекрати истерику! Повторяю, что случилось?
   - Мы с Иваном в плену, нас хотят, наверное, убить или что-то ещё пострашней.
   - В каком плену? Что за бред ты несёшь?
   - Это не бред. Нам чтобы достать живую воду, надо было два дела хороших совершить, и мы решили помочь Елене Прекрасной. А ей угрожают прислужники Кощея, - услышав имя Кощея, Яга сразу же напряглась, но Маша этого не заметила и продолжила, - вот мы к ним и отправились, а тут Сева пропал, и нам пришлось идти к лешему, а он нас заманил в ловушку и теперь мы связанные лежим у него в подвале.
   - Идиоты!!! - не выдержала Яга. - Тоже мне Иван и его команда, зачем вы в это дело ввязались! Хороший поступок им сделать надо было! Так перевели бы старушку через дорогу, дурьи бошки!
   - Мы хотели как лучше.
   - А получилось как всегда.
   - Вы не ругайтесь, а лучше подскажите что делать.
   - Сами впутались сами и выпутывайтесь, я не бюро добрых советов, - рявкнула Яга и отвернулась, но чуть поостыв, передумала и уточнила, - так, у кого ты говоришь вы в плену.
   - У лешего Никифора, приспешника Кощея. Тут ещё и брат его Матвей, он водяной. Медведица сказала, что они оба колдуны.
   - Дожились, у вас там уже медведи решают кто колдун, а кто нет.
   - А что тут такого, тётя Авдотья просто предупредила, что ходят такие слухи и всё.
   - Вот именно что слухи и всё. Никакие Никифор и Матвей не колдуны, это я тебе как эксперт заявляю. А у меня в этом опыт, поверь ты мне, не малый. Тем более что знаю я этих охламонов.
   - Как это не колдуны, а как же они Елену околдовали?
   - А что с ней?
   - Фактов мало могу только слухи пересказать.
   - Валяй.
   - Говорят, что Никифор и Матвей заявились к ней и заколдовали, отобрали у неё звуки и превратили в ожерелье, так что она стала шепелявить, а белизну кожи и румянец спрятали в коробочку из-под крема.
   - Да, дела... - протянула ведьма. - Что хочу сказать: во-первых вляпались вы в историю по самое не балуйся, во-вторых шансы есть, потому что, повторяю, Никифор и Матвей, так, мелкая сошка, а не колдуны.
   - Тем более не понятно как они на Елену порчу навели?
   - А вот так это. Кощей среди своих слуг колдунов не держит, боится предательства. Все его слуги либо сотворены им самим из зверей лесных и преданы ему до смерти, либо обычные люди, которые из глупости или жажды наживы идут к нему на службу, бывают, конечно, и идейные последователи, но это редкость. Так вот колдовать он никого не учит и никому не позволяет, держит слуг для чёрной или скучной работы, в крайнем случае, подсылает туда, где сам светиться не хочет. Колдует он и только он сам. Только в крайнем случае, если уж очень прижало, он наделяет слуг заговорёнными предметами, вы это называете артефактами. Эти предметы выполняют, какую-нибудь определённую функцию, но с оговоркой, что не могут быть направлены против своего создателя.
   - А как же превращённое в ожерелье умение выговаривать звуки?
   - Я думаю, что никто ничего ни во что не превращал. Скорее ожерелье было изначально заговорено Кощеем и принесено Никифором к Елене. Там он его активизировал, и оно поглотило умение Елены нормально разговаривать или что-то вроде этого, с кремом то же самое. Мне трудно тебе объяснить, ты ведь сама не колдунья и даже не ведунья.
   - Хорошо, они не колдуны, но мне то, что делать? Я лежу связанная в каком-то вонючем подвале и жду, когда меня прикончат.
   - Расслабься и набирайся сил. Когда Матвей к тебе подойдет, сделай вид, что хочешь его соблазнить. В крайнем случае, скажи, что это твоё последнее желание перед смертушкой - с настоящим мужчиной порезвиться. Матвей он хоть и садист, но юбку не одну не пропустит. Ну, а как убедишь его с тобой поразвлечься, там уж действуй по обстановке, не мне тебя учить. Ты основное помни, что это обычные люди, злые, местами противные, но всё-таки люди, главное не дать им активизировать артефакты, которые могут высосать из вас жизненную силу или ещё что-нибудь.
   - А что? Они могут?
   - Конечно, могут, если я правильно поняла, о чём идет речь. Если они у Елены поглотили возможность нормально разговаривать, почему бы им не лишить тебя умения, к примеру, ходить. Тут тебе важно запомнить ещё одно. Закон сохранения энергии работает и здесь. Энергия не появляется и не исчезает, а просто переходит в другое состояние.
   - Не поняла, - Маша в замешательстве уставилась на Ягу.
   - Как же мне тебе объяснить? Ну, вспомни школьный курс физики. Если в одном месте, что-то убавляется, то в другом прибавляется. Иными словами, артефакт пьет силу у вас и отдает им.
   - А если с артефактом что-нибудь случиться?
   Яга не успела ответить, потому что Маша неожиданно исчезла. В реальности девушку просто привели в чувства, окотив из ведра ледяной водой.
  
   *****
   - Кажись, очухалась, - проговорил леший. - Ну, пошли доигрывать. А то ишь ты, ставку занижать вздумал, мол, девка дохлая, а то, что это ты её так приложил уже успел забыть.
   - Какой ты всё-таки мелочный. Из-за какого-то пустяка удавиться готов. Вот на кой ляд она тебе сдалась.
   - Мне ритуал завершить надо, волчью стаю накормить человечиной и тогда они у меня навсегда в подчинении окажутся. А этот рогатый за человечину или за козлятину пойдёт не понятно, да и не хватит его на всех.
   - Так тебе какая разница попользуюсь я ей или нет.
   - Тут дело принципа. Выиграй и она твоя на час.
   - И выиграю, коли ты такой жмот.
   - Выиграй, выиграй.
   Матвей и Никифор вернулись за столик и продолжили игру. Партия была жаркой, фортуна поворачивалась своим пышным задом то к одному, то к другому брату. И в самый ответственный момент, когда, наконец, должно было решиться, чья взяла, из рукава Матвея вывалился туз. Никифор среагировал моментально и мёртвой хваткой вцепился в руку брата, тряхнул со всей силы и оттуда посыпались другие карты.
   - Ах ты, морда, - взревел оскорблённый леший, - мы же договорились играть без всяких финтов и мухлежей.
   - Жадина, - не остался в долгу Матвей, рванул руку и, оставив в кулаке Никифора намертво зажатый рукав кафтана, отскочил на безопасное расстояние.
   Леший с неожиданной для его телосложения скоростью метнулся к обидчику, Никифор не успел среагировать и был повален, а после придавлен к полу не малым весом брата. Завязалась драка. Братья мутузили друг друга не жалея сил и катались по полу с такой страстью, что вскоре опрокинули стол на котором играли. Карты облаком взвились к потолку и словно листья, кружась, стали опускаться на дерущихся. В этот момент где-то недалеко раздался протяжный вой. Никифор пытавшийся задушить Матвея замер и ослабил хватку.
   - Всё, алес, наигрались. Это волки явились.
   - И что с того? - спросил Матвей, потирая шею.
   - Как что? Надо идти кормить. Вот только схожу за ружьём, а то волчий ужин больно прытким оказался. А ты смотри мне, - Никифор замахнулся на брата, но в последний момент передумал и опустил руку, - чтобы без самодеятельности сиди тихо и не высовывайся.
   Маша, прикрыв глаза, внимательно следила за происходящим. И как только Никифор вышел из темницы, приняла наиболее соблазнительную позу, которая только была возможна в её положении. Томно застонав, она позвала:
   - Мужчина, можно вас?
   - Маша, ты чего? - тут же откликнулся Иван.
   - Не мешай, - шикнула на него Маша и подмигнула, пытаясь дать понять, что она что-то задумала.
   - Чего надо? - буркнул подошедший Матвей.
   - Я так поняла, нас сейчас в расход пустят. Так я хотела бы на прощание побыть с настоящим мужчиной.
   - В каком смысле? - в один голос спросили Матвей и Иван.
   - В прямом. Ладно, мой дурачок, - Маша снова многозначительно подмигнула шокированному Ивану,- но вы-то Матвей, настоящий мачо и должны знать чего может хотеть женщина, особенно на пороге смерти.
   - Ах ты, шлюха! - в сердцах выпалил Иван. - Глаза б мои тебя не видели!
   - Давайте без истерик, - оборвал его водяной, - тебя всё равно, рогатый, на корм волкам сейчас пустят, а дамочка хоть перед смертью, наконец, узнает, что значит высший класс, - Иван, услышав это, стал снова интенсивно пытаться высвободиться. Матвей подошёл к нему и покровительственно похлопал по щеке. - Ну-ну, нельзя же быть таким эгоистом.
   В коридоре раздались шаги, и в комнатушку вошёл леший с ружьём наперевес.
   - Что тут у вас происходит? Нет, ну что за люди на минуту оставить нельзя, - пробурчал он.
   - Никифор, девчонка хочет меня! - радостно сообщил брату Матвей.
   - И что с того? Мало ли кто кого или чего хочет. Например, волки хотят есть, а для меня их желания важней, чем пожелания их же обеда.
   - Постойте! - в отчаянии вскрикнула Маша. - У меня есть право на последнее желание. И я требую плотской любви перед кончиной!
   - Что с блудни взять? У неё все мысли в одном направлении скачут, - примирительно начал Матвей, - братик, миленький, ну что тебе стоит одним махом два добрых дела сделать: и брата осчастливить, и последнее желание жертвы исполнить. Ну не звери же мы?
   - Матвей, ты кого хочешь достанешь: не нытьём, так катаньем. А с волками мне по твоему что делать?
   - Подождут твои волки. Скажешь, что трапеза будет из двух блюд: на первое мужик рогатый, а на второе его жена. Только второе не совсем готово и будет чуть позже...разогревается. И всего делов!
   - Ладно, будь, по-твоему, но с этого момента за тобой должок.
   - Хорошо, уговорил.
   Леший подошёл к Ивану и приставил дуло к его виску.
   - Сам пойдешь или отстрелить тебе чего для начала?
   - Сам, мне в одной комнате с этой потаскухой находиться противно. Уж лучше прямиком к волкам в пасть.
   - Вот и умница, вот и молодец, - обрадовался леший. - Тогда я тебя сейчас от стула отвяжу, но путы снимать не буду, мало ли какие мыслишки у тебя в голове. Как говориться доверяй, но проверяй.
   - А как же я передвигаться буду, ты же меня спеленал как младенца? - удивился Иван.
   - Ничего, допрыгаешь, а если что я пособлю, - деловито сообщил леший, помогая Ивану принять вертикальное положение. - Ну что супруги, прощаться будите?
   - Нет у меня жены и прощаться мне здесь не с кем, - зло отмахнулся Иван.
   - Дурак! - в ответ крикнула Маша.
   - Вот и попрощались, - резюмировал Матвей.
   Как только Иван и Никифор с горем пополам покинули темницу, Матвей решил переходить к активным действиям. Он приблизился к Маше и начал деловито расстёгивать портки. Маша, не ожидавшая такого поворота событий, на какой-то момент потеряла дар речи, но после всё-таки собралась и подала голос:
   - Матвеюшка, а как же я?
   - Что ты?
   - Меня развязать надо, а то, как же мы утехам любовным придадимся?
   - Ага, я тебя развяжу, а ты меня по башке чем-нибудь приложишь и сбежишь? Нет, дорогуша, так дело не пойдёт, меня не проведёшь, я ваши бабские штучки знаю.
   - Так, а как же я тебя приласкаю, яхонтовый ты мой? - пустилась на хитрость девушка.
   - Обойдусь как-нибудь, не это главное.
   - Ну, хоть ноги развяжи, а то у нас вообще ничего не получиться.
   - Получиться, главное сильно захотеть.
   - Да причём тут хотение, я же в брюках. Как ты их снимешь?
   - Может разрезать? - неуверенно предложил водяной.
   - Ага, только, во-первых чем, а во-вторых вдруг ты меня поранишь, тогда не любовью заниматься, а пол от крови отмывать придётся. Ну что ты как маленький, в самом деле, что я тебе ногами сделать смогу. Тем более что бежать мне некуда, наверху твой брат и волки. Сам подумай. Да и зачем мне куда-то идти, когда такой видный мужчина здесь.
   Матвей поколебался ещё пару минут, но в итоге похоть взяла своё, и он развязал веревку, связывавшую ноги девушки. Его доверчивость тут же была наказана зубодробительным ударом ноги в лицо. Когда неудачливый любовник пришел, наконец, в себя он был в коморке один, крепко связанный по рукам и ногам, а во рту у него был кляп из его же собственных порток.
  
   ****
  
   Иван, проявляя чудеса ловкости прыгал по тёмному коридору. Леший не подгонял его особо, а на трудных участках даже помогал, переставлял через препятствия как фарфоровую вазу. Не смотря на такую заботу, Иван изрядно вымотался и был очень рад когда они все же добрались до выхода.
   - Ну, как говориться, было приятно сотрудничать. Лично я против тебя ничего не имею, но сам понимаешь дело есть дело. Просто ты оказался не в том месте не в то время. Хотя с другой стороны ты хотел избавиться от гулящей жены и рог, так возрадуйся скоро твоя мечта осуществиться.
   - Ну и гад же ты, - зло процедил Иван.
   - Так не всем же быть белыми и пушистыми. Хватит лирических отступлений, нас уже видать заждались, - с этими словами Никифор открыл дверь и, подхватив Ивана словно пушинку, вынес парня во двор.
   На улице было уже темно, и Иван задумался над тем, сколько же времени они провели в плену. Когда леший, наконец, поставил своего пленника на ноги и развернул лицом к себе, Иван уже был готов к последней схватке. Но увиденное зрелище настолько потрясло молодого человека, что он на какой-то момент забыл не только о желании драться, но и об отвратительном Машином поведении, которое поразило его до глубины души. Весь двор был до отказа забит волками, они словно солдаты на плацу стояли по стойке смирно аккуратными колоннами, глаза зверей горели зелёным светом, что делало зрелище ещё более таинственным и мрачным. Леший вышел вперёд и взвыл протяжно и заунывно, волки завыли в ответ. Затем Никифор плавно достал из кармана какие-то бусы и протянул их вперёд. По бусинкам забегали искорки, и вскоре ожерелье стало светиться таким же светом, что и глаза зверей. Леший начал шептать что-то на тарабарском языке, а волки стали медленно, словно зомби приближаться к нему не отрывая взгляда немигающих глаз от ожерелья, которое загоралось всё ярче и ярче. В этот момент какая-то тень метнулась от дома к Никифору. Грязное, чёрное существо с торчащими в разные стороны клоками шерсти набросилось на удивлённого лешего и вонзило клыки в руку сжимавшую ожерелье. Никифор дернулся, и удар мощных челюстей пришелся на ладонь. Раздался зловещий хруст и вопль боли. Леший повалился на землю и терзаемый чудовищем пытался высвободиться, ревя от боли и страха. Разорванное ожерелье валялось на земле, оно уже практически потухло, половина бусинок его было просто раздавлена, а оставшиеся начали шипеть и лопаться, словно пузырьки шампанского. Как только ожерелье полностью исчезло, и последний зловещий огонек погас, волки пришли в себя: их глаза перестали светиться, а морды оскалились, раздалось злобное рычание. Через долю секунды они набросились на истекающего кровью лешего. Иван этого не увидел, потому что был сбит с ног тем самым чудовищем, которое сначала напало на Никифора. Но как не странно монстр не стал вгрызаться в глотку беспомощного человека, а откатил его под забор, где были заросли зверобоя и закрыл собой. Когда с лешим было покончено, и стая сыто урча стала отступать в лес, монстр повернулся к Ивану и ткнулся мокрым носом парню в лицо.
   - Ты как жив? - спросил знакомый до боли голос.
   - Вроде бы. А вы кто?
   - Как кто? Ты наверно сильно головой ударился при падении. Это же я Север.
   - Ах ты, шпион - недоучка, вот только развяжи меня, я тебе такую трёпку задам! Ведь это из-за тебя мы в такую переделку попали.
   - Неправда. Вы сюда и так собирались, так что нечего из меня крайнего делать. Постой, а где Маша? Что с ней?
   - Не беспокойся, с ней всё в ажуре. Девушка, наконец, встретила мужчину своей мечты. Так что давай отсюда свалим потихонечку, чтобы не испортить им интимную обстановку.
   - Я тебе не верю, - засомневался волк и даже перестал разгрызать верёвки, которыми был связан Иван, - Маша не такая.
   - Все они не такие до поры до времени, да только потом неожиданно оказывается что это не так, - сказал Иван с горькой улыбкой. Волк, наконец, закончил с веревкой, и парень встал, потряс затекшими ногами и начал растирать онемевшие руки. - Хочешь, оставайся, а я ухожу.
   - Конечно я с тобой, мы ведь друзья, тем более, если ты уверен, что ей лучше остаться здесь, - промямлил волк, пряча глаза. - А нам следует торопиться... к Елене.
   - Зачем?
   - Понимаешь, я, когда на лешего прыгнул, случайно, не нарочно, понимаешь, ожерелье уничтожил.
   - То самое? - воскликнул Иван и схватился за голову.
   - Ага, то, - волк виновато отвел взгляд, его уши скорбно поникли.
   - Как ты мог? Ты же знал, что его надо беречь.
   - Повторяю, я же не специально, просто оно мне попало на клыки вместе с рукой Никифора. И я его раздробил, вон даже, кажется, зуб об одну из бусин сломал. К слову сказать, ох и противное это ожерелье на вкус. До сих пор подташнивает.
   - Так может это не ожерелье, а наш водяной таким невкусным оказался?
   - Может быть ты и прав. Ну да ладно, всё равно кушать я захочу не скоро. Тебе в доме что-нибудь надо?
   - Нет.
   - Может, все-таки зайдем с Машей попрощаемся.
   - Ей сейчас не до нас, - отрезал Иван и побрёл со двора прочь.
   Уже глубокой ночью Иван и Север добрались до хозяйства медведей. Они не стали будить добрых хозяев и расположились на скамейке во дворе. Иван мрачно уставился в звёздное небо, а волк положил морду ему на колени и ни о чём не расспрашивал. Раздался лёгкий шелест и перед друзьями возникла грозная чумазая Маша. Она зло швырнула под ноги Ивана его рюкзак и сурово спросила.
   - Мальчики, а вы случайно ничего не забыли?
   - Ой, точно, я совсем про рюкзак забыл,- с напускным безразличием ответил Иван.
   - А я что, ноль без палочки? - задохнулась от возмущения Маша. - Как вы могли уйти без меня? Бросили меня в том вертепе и скрылись налегке.
   - Мне показалось, что ты сама там захочешь остаться. Ты ведь так горела желанием остаться наедине с тем "мачо" в рыбацкой сетке.
   - Ты что ничего не понял?
   - Всё я понял, у вас, баб, только одно на уме.
   - Ты дурак или лечишься? - обиженно спросила Маша и стала суетливо доставать что-то из кармана. - Я всё это разыграла, чтобы достать её, - и девушка гордо протянула на раскрытой ладони стеклянную баночку, изъятую у водяного.
   - И что ты хочешь этим сказать? Что ты была готова лечь с тем уродом из-за какой-то стекляшки? - с этими словами Иван зло выхватил у Маши баночку и со всей дури зарядил ею в стену дома. Баночка рассыпалась на миллион осколков, выпустив на свет серебряное облачко, которое медленно растворилось в ночном воздухе. Маша шокировано опустилась на землю и заплакала.
   - Будет слёзы лить из-за такой ерунды. Не обижайся на него, глупого, это всё нервы. Понимаешь, Машуля, у нас проблемы посерьёзней, - ласково сказал волк и подошёл к девушке, - я случайно ожерелье лешего уничтожил.
   - Поздравляю, - со странной интонацией произнесла Маша и подняла заплаканные глаза. - только что Иван разбил баночку водяного, которую я с риском для жизни и чести раздобыла для Елены.
   - Ту самую? - ошарашено спросил Сева.
   - Её родимую, - отозвалась Маша.
   Тут из-за угла дома выскочил взъерошенный Мишутка и выкрикнул:
   - Всем стоять на месте и не двигаться! Сопротивление бесполезно - вы окружены!
   - Держите воров! - пробасил где-то недалеко Михайло Потапыч.
   - Мы не воры, - грустно отозвалась Маша, - мы - сборище неудачников.
   - Это вы? - удивился дядя Михал. - А что вы тут делаете в столь ранний час? Почему на дворе топчитесь в дом не проходите?
   - Да вот решили вас не беспокоить, подождать пока проснётесь, - отозвался Сева.
   - Да уж, дождались. Вы же весь дом на уши поставили своими разборками. Мы уж думали, что разбойники на наше добро позарились.
   - Отпор дать готовились, - важно заметил Мишутка и смешно погрозил лапой.
   - Да у нас тут вроде как экстренное совещание, - снова ответил за всех волк.
   - А до утра, что, никак подождать нельзя было, - поинтересовался медведь.
   - Нет, уж очень вопросы важные накопились.
   - Всё равно странно, - не унимался Дядя Миша. - Но уж коли вы нас разбудили, то давайте вместе совещаться, может мы, что умное вам посоветуем. Сейчас только Авдотья Ильинична подойдёт и начнем.
   Иван остался безучастным к этому заявлению, а Маша и волк обречённо переглянулись. Вскоре появилась медведица, она с облегчением вздохнула, когда узнала, что это вовсе не воры нарушили их покой, но всё-таки пожурила для порядку излишне шумных гостей. Когда все, наконец, были в сборе, Михайло Потапыч открыл собрание:
   - Так как мы ничего о ваших похождениях не знаем, то слово предоставляется Ивану. Давай, мил друг Ваня, введи нас в курс дела по-быстрому.
   Иван нехотя встал, прошёлся из стороны в сторону, а после вытянулся по стойке смирно, словно школьник у доски, и начал доклад.
   - А что тут рассказывать. Натворили дел вот и всё. По глупости сунулись к лешему, попали в плен. Во время попытки освободиться уничтожили ожерелье, то самое при помощи которого заколдовали Елену Прекрасную. Теперь вот идём к ней виниться, что вместо того чтобы помочь только хуже сделали. Вроде всё.
   - Нет, не всё, - поднялась Маша, - только что, мы ещё и баночку водяного разбили.
   - Да какого ж вы вообще в эту историю полезли, - возмущенно заревел дядя Михал.- Иван, ну ты же мужик, самый самостоятельный из вашей троицы, ты, что не мог приглядеть за девчонкой и волком, как следует, что бы всё в порядке было?
   - Дядя Михал, не надо...с ожерельем это случайно получилось. А вот баночку разбил я.
   - Как же так? Это же волшебные вещи, хрупкие, к ним особый подход нужен был и бережное отношение. Это же и ёжику понятно.
   - Говорите вы, Михайло Потапыч, красиво, - возразил Иван, - только я не знал что эта баночка волшебная. И до сих пор не ведаю, что в ней такого особенного было. Меня как-то в курс ввести забыли. Может водяной румянец со щёк Елены Прекрасной украл и в неё спрятал?
   - А ты откуда про румянец знаешь? Елена мне это по секрету на ухо рассказала, - удивилась Маша. - Ты вообще в окно в это время пялился.
   Повисла тишина, Маша и Север с подозрением уставились на Ивана.
   - Да не подслушивал я, клянусь. И про водяного не в курсе был, - стал оправдываться парень.- Это я так пальцем в небо ткнул и попал в ...
   - Не надо подробностей, здесь дети, - оборвала его Маша, а после, немного помолчав, добавила, - как не верти, а всё равно все виноваты, кто больше... кто меньше. Да и глупо на этом зацикливаться ведь волшебных вещей нет больше, и спорами их не вернёшь. К Елене спешить надо. Может ещё не всё потеряно и возможно что-то сделать?
   - Правильно говоришь, деточка, - похвалила Машу медведица, - да только я вас без завтрака не отпущу. Да и если честно уж очень хочется поподробней узнать что там у вас случилось.
   - Да мы и сами толком не знаем. Вроде бы вместе были, а каждый действовал по-своему, - пояснил Иван.
   - Вот и разберёмся, - весело заметил Сева, - расставим точки над i, чтобы без непоняток всяких и обид.
   - Тогда пошли в дом, а пока самовар закипит, вы всё и расскажите, - предложила тётя Авдотья. - Ты Север и начнёшь, уж больно интересно узнать, почему ты выглядишь так, будто тобой полы мыли.
   Волк скромно потупился и скоренько потрусил в избу, делая вид, что это не к нему обратились. Медведи переглянулись и вместе с Машей и Иваном последовали примеру Севера. Вскоре вся компания полным составом заседала на кухне в ожидании чая.
   - Север, мы ждём твоего рассказа, - напомнила медведица. - Давай начинай, не томи.
   - Действительно. Нам тоже очень интересно узнать, куда ты исчез, - поддержала Авдотью Ильиничну Маша.
   - Или там что-то такое, о чём стыдно поведать приличным людям? - подначил товарища Иван.
   - Не правда, - волк мигом перестал мяться и начал рассказ, - Значит, расстались мы с вами, - он кивнул на Машу и Ивана, - и я отправился в разведку. Сначала решил забежать к дальним родственникам, их стая неподалёку от лешего обитала, навести справки, что да как. Когда я до нужного места добрался, обнаружил странную картину: логово было пусто, а все волки исчезли, словно их и не было. Знакомая сорока сообщила, что стая давно себя странно вела, с момента, как только новый леший в этих краях объявился. Были волки словно сонные какие-то, но бывало, что неожиданно подрывались и бежали куда-то. А главное выли каждую ночь очень тоскливо, будто о помощи просили и светились колдовским светом. А тем утром все волки собрались и дружным строем ушли в сторону летней резиденции лешего. Узнав это, я решил, что и мне следует туда отправляться и уже на месте разузнать, что же тут всё-таки происходит. На полпути к лешему я нагнал своих родичей, они сидели ровными рядами и не шевелились. Я подбежал к вожаку, его звать Ситр, он знавал меня, когда я был ещё волчонком, но в этот раз он грозно зарычал и сказал: " Проваливай, чужак, пока цел!". Я был крайне удивлён и попытался объяснить ему, что я не чужой и пришёл к ним, чтобы помочь, но Ситр был непреклонен. Он требовал, чтобы я покинул их прибежище. Убедившись, что волки околдованы, я в последний раз попытался достучаться до их сознания. Я подошёл к молоденькой волчице, которая недавно ощенилась и спросил:
   - А где же твои волчата.
   - Хозяин не велел их брать, - однозвучно без выражения ответила она.
   - Но куда вы идёте?
   - Хозяин зовёт нас. Мы нужны ему, - монотонно покачиваясь, в тон своим словам ответила волчица.
   - Но разве у настоящего волка может быть хозяин? - возмутился я.
   - Хозяин говорит, что он наш господин, и мы обязаны его слушаться.
   - А если вы ослушаетесь или не захотите выполнять приказы? - спросил я.
   - Был среди нас один такой. Он не послушал Хозяина и в один миг сгорел. Колдовской огонь сжёг его изнутри. Огонь Хозяина горит в сердце каждого из нас. Ежеминутно напоминая, что Господин ждет от нас полного послушания. И если кто-то хоть на секунду забывает о покорности, пламя разгорается в груди, принося адскую боль и заставляя корчиться и молить о пощаде.
   На этом я закончил разговор. Моё сердце разрывалось при виде такого плачевного состояния сородичей. Я сразу понял, что это всё дело рук лешего и решил отправиться прямиком в его логово. Когда я подошел к его резиденции, на моё счастье калитка была не заперта, и я беспрепятственно попал во двор. Там наткнулся на кикимору, но вовремя сообразил притвориться зачарованным. Она спросила меня, что я здесь делаю, а я, выпучив глаза и качаясь, аки бельё на ветру, ответил, что меня, мол, хозяин призвал. Тогда она махнула рукой и сказала: "Только что-то ты больно рано припёрся. Ну да ладно. Иди к пристройкам и дожидайся остальных ". Я отправился на указанное место и затаился. Вскоре появился Никифор. Он подозвал кикимору и стал давать ей указания. Из их разговора я понял, что этой ночью здесь будет проводиться страшный ритуал, после которого волки навсегда станут рабами лешего, а он в свою очередь сможет обращаться в волка. Ужас охватил меня от услышанного, но я сдержался и только когда Никифор ушёл обратно в дом, а кикимора отвернулась, тайком покинул резиденцию. Я метнулся к роднику, где мы договорились встретиться с Иваном и Машей, но так спешил, не разбирая дороги, что провалился в яму. Она была скрыта от глаз веточками и травой, а на дне её скопилась дождевая вода. Пока я настойчиво пытался выбраться, вода перемешалась с землей и глиной, которые превратились в чёрную жижу, которая налипала на шерсть и крепко держала, словно засасывая всё глубже и глубже. Наверное, так бы и остаться мне в той яме, но на моё счастье мимо проходил охотник. Я прикинулся дохлым, а он польстился на мой мех. Охотник опустил в ловушку потайную лестницу и спустился по ней за трофеем. Как вы понимаете, только это мне было и надо. Буквально через минуту я уже несся к месту встречи, но там никого не оказалось. Я понял, что опоздал. Прикинув, что мои товарищи могли решить в сложившейся ситуации я потрусил обратно к лешему. На этот раз я уже не смог так легко попасть внутрь, но по разговорам, раздававшимся из-за забора, понял, что страшное жертвоприношение состоится уже очень скоро и к моему ужасу я обнаружил, что в жертву собираются принести моих друзей. Позже, когда к резиденции подъехал какой-то хмырь в рыболовной сетке я всё-таки просочился во двор и затаился до поры до времени. Я решил, что буду действовать по обстановке. Через какое-то время двор заполнился околдованными волками, они заунывно взвыли, а когда на крыльце появился Никифор и взмахнул своим ужасным ожерельем, словно обмякли и безучастно застыли каждый на своём месте. Уже глубокой ночью Никифор снова вышел к волкам. Он тащил на плече какую-то гигантскую гусеницу, в которой я с трудом узнал связанного по рукам и ногам Ивана. Когда леший снова достал ожерелье и протянул его вперёд, собираясь начать ритуал, я бросился на злодея, в надежде спасти Ивана и своих сородичей. Я вонзил свои клыки в его плоть, но случайно мне в пасть попало и ожерелье, я раскусил его словно орех. Колдовство исчезло, и волки освободились от чар. Понимая, что сейчас они кинуться на обидчика, поработившего их волю, я поспешил повалить, застывшего истуканом Ивана, и откатить подальше, чтобы обезумевшие от злости звери не разорвали заодно и его, приняв за пособника своего мучителя. Вот так.
   - А что же с лешим? - не удержалась от вопроса тётя Авдотья.
   - Что с лешим? Ничего, - ответил Сева. - Нет больше у нас лешего. Должность вакантна.
   - Иди ты, - хлопнул себя по коленям дядя Михал.
   - Я всегда говорила, что он плохо кончит, - покачала головой тётя Авдотья.
   - Вы теперь свободны, и можете со спокойной душой идти в лес, - заметила Маша.
   - Как это в лес? - ошарашено всплеснула лапами медведица.- А как же хозяйство. Я не для того спину гнула, чтобы оно абы кому досталось.
   - Авдотья права, - согласился дядя Михал. - Приросли мы уже здесь. Посмотрим, что будет, когда новый леший появиться, а в лес податься это всегда успеется.
   - А почему свою историю рассказал только Север,- влез в разговор Мишутка.
   - Действительно, - согласился дядя Михал. - Как-то отвлеклись мы от основной темы. Кто следующий?
   - Давайте я, - вызвалась Маша. - Значит, договорились мы с Севером встретиться в назначенном месте. Пришли, а его нет. Мы его подождали, но он так и не появился. Мы забеспокоились, что с ним что-то случилось, ведь он пошёл в разведку, а это дело опасное. В итоге мы посовещались и отправились в логово лешего. Попасть внутрь оказалось не сложно, а там нас встретил сам Никифор. Встретил радушно и заманил в ловушку, после чего связал и отправил прямо в темницу. Когда мы попали в западню, Иван при падении ударился головой и потерял сознание, я оказала сопротивление, на которое только была способна, но без толку. Меня спеленали как ребёнка и бросили на пол. Сколько мы просидели в том подвале я не знаю. Потом снова заявился леший, а чуть позже появился его брат. Тот гад полез ко мне, а я единственное, что смогла сделать в таком положении то плюнуть в его бесстыжие глаза. За это он меня ударил так, что я в момент отрубилась. Пока я была в отключке мне привиделась Эльза Петровна, та самая, которая нас сюда отправила. Она очень разозлилась узнав про беду в которую мы попали, но в итоге объяснила, что ни леший ни водяной колдунами не являются и что это обычные люди, а также посоветовала попытаться соблазнить водяного, потому что он бабник, и воспользоваться этим для того чтобы освободиться. А водяной на меня действительно запал, но Никифор не хотел меня уступать брату просто так, и они сели играть на меня в карты. Леший поставил меня, а Матвей свою волшебную коробочку, про которую я слышала от Елены Прекрасной, ту самую в которую он её румянец спрятал. Игра не пошла, а тут уже пришли волки, которым нас должны были отдать на съедение. Что мне оставалось делать? Матвей был последним шансом обрести свободу, кроме того в случае, если всё пройдет удачно у меня появлялась реальная возможность завладеть магической коробочкой и тем самым практически выполнить второе задание, которое мы для себя установили. Я попыталась дать понять Ивану, что у меня есть план и чтобы он мне подыграл. А дальше всё было делом техники. Я изобразила гулящую бабёнку, которая хочет поразвлечься перед смертью и братья мне поверили. Нас с Матвеем оставили наедине, и я ему наглядно продемонстрировала, что значит чёрный пояс по каратэ. Я изъяла у него артефакт, забрала валяющийся в углу наш походный рюкзак и покинула темницу. Когда я выбралась из дома, во дворе никого не было. И только жалостливо хлюпающая длинным носом кикимора, которую я обнаружила забившейся под скамейку, срывающимся на визг голосом объяснила мне, что там произошло. Я спросила у неё о том, куда делся мой Иван, она ответила, что он с каким-то четвероногим монстром, который и напал первым на Никифора, уже с час как ушли отсюда. Я кинулась вдогонку. У меня в голове не укладывалось, как они могли бросить меня в стане врага. Я нагнала их только здесь. Оказалось, что они решили, будто я их предала и перешла на сторону противника. Я достала баночку водяного, чтобы доказать, что всё сделанное мною было совершено для общего блага, но Иван выхватил её и разбил о стену дома.
   - Я же уже извинился, - взвился Иван, - Ну, не знал я, что эта стекляшка проклятая волшебна. Что теперь? Убить меня, такого плохого?
   - Ваня, успокойся, - попытался его успокоить Север.
   - И не надо меня лечить! - взорвался Иван. - Маша, конечно, правильно всё говорит, только как-то выходит она вся такая белая и пушистая, а меня там вроде, как и не было, а под конец я, гад такой, все её труды похерил. Только я хочу заметить, что я всё же там был, и выглядело там всё не так безобидно! Да, мы попали в плен. Да, я потерял сознание и не видел, как Маша, рискуя жизнью, показывает, на что способна самка бурундука, защищающая потомство. Очнулся я уже в подвале. Меня мало того что связали так ещё и плотно зафиксировали на каком-то стуле, при чём так, что не вздохнуть ни пёрднуть. Пусть дамы мне простят мой французский. Как только я пришёл в себя, я попытался разузнать, что произошло с Машей. Оказалась, что она лежит на полу недалеко от меня. Я не теряя ни минуты, стал пытаться высвободиться. Только вот получалось у меня хреново, из-за того, что я очень сильно приложился головой, я порой проваливался в какой-то дурман. Потом действительно появился какой-то хмырь и полез к Маше. Я думал, что порву этого гада, особенно после того как он её ударил. Но я был связан настолько прочно, что мне оставалось только материться. Удар был такой силы, что Маша обмякла и перестала подавать признаки жизни. А я мужик, десантник должен был смотреть на это и не иметь возможности что-то сделать, не то что набить этим гадам морды, а даже просто подойти к девушке и посмотреть, жива ли она. И тут Маша пришла в себя и соблазнительно улыбаясь, начала строить глазки тому подонку, который так приложил её по лицу. Вон смотрите у неё и сейчас синяк на пол щеки. Я её попытался окликнуть, но она при мне стала бесстыдно предлагать себя этому, этому...этой гниде в сетке.
   - Но я же уже объяснила, что сделала это только для того чтобы освободиться, - снова стала оправдываться Маша.
   - Интересно, а кто это у нас ещё утром кричал: "Я не такая! Нашли Мату Хари! Никогда и ни за что!" и чуть ли не рвал тельняшку на груди или я что-то путаю?
   - Но ведь это было так, теория. Естественно по своей воле я никогда бы на это не пошла. А там, в подвале, вопрос стоял по-другому: жизнь или смерть? Захочешь жить и не так раскорячишься.
   - А обзываться и унижать меня - это тоже было обязательно?
   - А что ты хотел? Надо было сыграть так, чтобы мне поверили. И у нас это получилось. Так что нечего комедию ломать! Видите ли, оскорбила я его! А о том, что меня Матвей мог просто на просто изнасиловать и убить тебе в голову не приходило? Особенно когда вы с Севером из логова лешего ноги делали, даже не вспомнив о моём существовании.
   - Так я же думал, что ты по своей воле с ним осталась. Ты так на него смотрела, что будь я на его месте - всю жизнь бы тебя на руках носил. Вот я и решил не мешать твоему счастью.
   - Как это мило с вашей стороны, я прям сейчас расплачусь, - съязвила Маша.
   - Вот только не надо ёрничать! Я, между прочим, действительно думал, что Маше так будет лучше!
   -Ой, да кому ты паришь? - вставила своё слово медведица. - Скажи лучше, что заревновал её до смерти и всем всё будет понятно!
   У Ивана от такого наглого обвинения даже во рту пересохло. Он подскочил, словно ужаленный и возмущённо заговорил:
   - Что вы тут себе понавыдумывали! Ишь ты их!
   - А если не ревнуешь, чего ж ты родненький так бесишься? Зачем баночку разбил?
   - Тьфуты-нуты, здрасте, где прилечь? Опять за рыбу гроши! Я уже говорил, что приложил той стекляшкой о стену, потому что зол был! Нам пришлось столько пережить за последние сутки. Маша нашла себе знойного женишка, а тут она вдруг заявляется, как ни в чём не бывало, и говорит, что всё это было ради какой-то баночки из-под крема. Извините, но у меня нервы не железные и это было последней каплей. Меня просто взбесило, что девушка, о которой я думал, что она не такая как все эти стервы, готовые ради шмоток на всё, оказалась в итоге такой же и ещё хуже. Те хоть по мелочёвке не размениваются, а тут из-за какого-то мусора "бери меня я вся горю"
   - А говоришь, не ревнуешь, - снова поддела парня медведица.
   - Север, ну хоть ты им скажи, - обратился Иван к другу, как к последней инстанции.
   - А что я? Нашел крайнего? - отмахнулся волк, хитро блеснув глазами, - им со стороны, небось, видней.
   - Это правда? - не смело и как бы невзначай поинтересовалась Маша у озадаченного Ивана.
   - Что? - сделал вид, что не понимает о чём речь молодой человек.
   - Ты действительно меня ревнуешь?
   - Не знаю, - хмуро ответил Иван и тут же перевёл разговор на другую тему. - Скоро рассвет. Пора выдвигаться, чтобы явиться к Елене Прекрасной как можно раньше. Кто знает, может ещё не всё кончено и реально всё же как-то исправить положение.
   - Бог в помощь, - согласился дядя Миша, - ступайте. Только, родненькие, постарайтесь больше никуда не влезть.
   - Постараемся, но не обещаем, - ответил за всех Сева. - Только мне бы отмыться. А то стыдно так к Елене идти.
   - Конечно, - спохватилась Тётя Авдотья. - Мишутка отведи Севу к бочке с водой и помоги если надо.
   - Нам вообще-то всем не мешало бы ополоснуться,- заметила Маша. - А то от нас таким амбре несёт после плена, что глаза аж выедает.
   Все согласились. Маша обогнала Севера и, мотивируя тем, что она девушка, нагло добралась до воды первой. Она опустила руки в холодную воду, затем плеснула на лицо и зажмурилась от удовольствия. Недолго думая, девушка разулась и сиганула, как была, в одежде, в огромную бочку с водой. Иван, глянув на довольное личико Маши, последовал её примеру. И только волк попросил, чтобы кто-нибудь полил на него из кувшинчика. Скоро по двору разносилось довольное фырканье, плеск и журчание воды. Через десять минут чистые, посвежевшие и переодетые в сухое из закромов лешего друзья стояли у избы и в очередной раз прощались с медведями. Маша снова была преображена в Мишу, но этот факт её нисколько не огорчал. Она пнула ногой, лежавшую на дороге крупную шишку, сунула руки в карманы и, не оглядываясь, пошла вперёд по дороге, кинув на ходу: "Ну, чё пацаны пшли".
   Время было раннее, природа только - только стала просыпаться. Солнце дарило ещё мягкое еле заметное тепло, обещая разгореться в полную силу, но только чуть позже, а сейчас и оно полу дремало, уютно устроившись на небе. Путники шли молча, каждый думал о своём и не спешил поделиться своими соображениями с остальными. Дорога прошла без происшествий и друзья вышли к Большим Светикам как и планировали с утра пораньше. Чем ближе они подходили к терему, в котором жила Елена Прекрасная, тем сильнее охватывало их волнение. Когда Иван постучал в знакомые ворота и всё тот же стражник высунул в окошко нечёсаную голову, компаньоны ожидали всего чего угодно: плача, гневных криков, но на подворье царила сонная тишина. Стражник недовольно уставился на ранних посетителей и сказал:
   - Сегодня не приёмный день. Так что валите отсюда по добру по здорову!
   - Солдатик, родненький, нам очень надо! - взмолилась Маша. - Вопрос жизни и смерти!
   - Все вы так говорите! А хозяюшку нашу кто пожалеет? Кто кровиночке нашей в тяжёлый час плечо подставит? А я отвечу - никто!
   От таких слов стражника у друзей сердца зашлись от нехороших предчувствий, крепнущих с каждой минутой. Стражник ещё раз зыркнул на непрошеных гостей и захлопнул окошко. Компаньоны в замешательстве застыли у ворот, не зная, что делать, и тут Маша вспомнила про талончик, который ей выдали по велению самой Елены. Иван опять постучал в ворота, злой стражник снова высунул в оконце голову, и его выражение лица не сулило ничего хорошего.
   - До вас что? Не доходит? - угрожающе начал он. - Так я сейчас молодцов своих кликну, они вам мигом объяснят!
   - Не ори, служивый, - примирительно сказал Иван и сунул стражнику под нос смятый талончик с княжеской печатью, - нас ждут. А ты только задерживаешь дорогих гостей. Чай, Елена Прекрасная уж заждалась нас, а ты нас у ворот битый час мурыжишь, - Маша и Север важно закивали головами, подтверждая слова Ивана.
   - Ну, раз так...- неопределённо протянул стражник, он с недоверием ещё раз рассмотрел талончик и, убедившись в его подлинности, наконец, раскрыл ворота. - Тогда проходите. Куда идти я думаю, вы в курсе.
   Зал ожиданья, в котором ещё недавно друзья дожидались своей очереди, чтобы попасть на приём к красавице был пуст. Вокруг не было ни души. На негнущихся ногах товарищи приблизились к заветным дверям, за которыми Иван и Маша в первый раз увидели Елену и застыли в нерешительности. Наконец, Иван собрался с духом и постучал в дверь.
   - Кто там? - спросил мелодичный певучий голос.
   - Мы, - ответила Маша.
   - Ну, коли ВЫ, то входите, я вас давно дожидаюсь!
   Потоптавшись в нерешительности, Иван собрал волю в кулак и вошёл в светлицу первым. За ним скромно проследовала Маша, переодетая в Мишу, и Север. На секунду девушке показалось, будто золотое облако метнулось в их сторону и осело золотой пылью на Иване, но проморгавшись она поняла, что это Елена Прекрасная повисла на плече молодого человека и её распущенные волосы горят золотом, завораживая и не позволяя отвести взгляд. Маша от злости заскрипела зубами, но во время сдержалась и ограничилась лёгким покашливанием, чтобы невзначай привлечь к себе внимание. Елена оторвалась от Ивана и лёгкой бабочкой перепорхнула к Маше. Тут уже опешившей Маше досталась порция лобызания в уста сахарные. Проявив таким неожиданным способом радость встречи Елена, наконец, отстранилась и удивленно спросила:
   - Что-то я не пойму, что с вами? Али встрече не рады?
   - Рады, - поспешно ответил Иван. - Только вот шли мы к тебе с печальной вестью, что случайно и ожерелье, и баночку уничтожили, уж и не чаяли тебя в добром здравии застать, а оно вон как получается...
   - Так вот в чем дело, - улыбнулась Елена. - Ох, вы, мои добры молодцы! Открою вам секрет: для того чтобы расколдовать меня как раз таки надо было уничтожить эти волшебные вещи. Как только они перестали существовать, так сразу все, что у меня они отобрали ко мне же и вернулась. Только там тонкость одна была, я об этом никому сказать не могла.
   - А откуда ты узнала, что мы тебе помогать возьмёмся? Мало ли каких других хороших поступков на земле? - поинтересовалась Маша.
   - Молодой человек, так ведь и я не первый год на свете белом живу, разбираюсь в людях. Иначе кто бы мне хранить живую воду доверил?
   - Логично, - согласилась Маша. - Ну, коли ты сама про воду вспомнила, так подай её сюда. Я так думаю, мы её вполне заработали.
   - Эк, какие вы шустрые, - капризно всплеснула руками красавица.- А поговорить? А рассказать, как у вас всё получилось? Я страсть как сказки люблю, - сказала Елена и уютно устроилась в своём кресле.
   Иван переглянулся с Машей и только собрался открыть рот, но его опередил Север. Волк вышел вперёд и произнес:
   - Нам некогда разговоры разговаривать! Дела у нас, первостепенной важности. Давай сюда воду, а мы потом как-нибудь на обратном пути заскочим и всё подробно изложим.
   - Я хочу сейчас! - капризно топнула ножкой прелестница и надула губки. - И никаких отговорок я не потерплю, сначала вы мне всё расскажите, а потом и только потом получите свою награду. Должна же я, в конце концов, решить, сколько воды вы заслужили.
   - Вот так номер! - возмутилась Маша. - Ещё пять минут назад ты висела у меня на шее и от восторга ножками болтала, а тут уже заслужили - не заслужили. Вот какова значит твоя благодарность?
   - Да что ты понимаешь? - всхлипнула Елена. - Может, я просто не хочу, чтобы вы уходили. Знаете как мне одиноко здесь? Терем полон людей, а поговорить-то по душам и не с кем. У меня ведь даже подружки нет, чтобы о своем, о сокровенном, поделиться.
   - Так, говорят же, что ты сама женское общество терпеть не можешь. Сама всех девок из терема выгнала, одних мужиков оставила. А теперь жалуешься?
   - А что мне оставалось делать? Вам, мужикам, не понять какие бабы вредные бывают, особенно когда в их сердцах поселяются зависть и злоба.
   - Ну, прям-таки, - возмутилась Маша,- через одну все девчата: которая не завистливая, так значит злая. Одна ты сущий ангел?
   - Практически. Вам не понять, как они на мою красоту завидуют. Да не столько на красу, а сколько на то, что мужики по мне млеют независимо от возраста и сословья. Вы первые, кто со мной как с обычным человеком заговорил. Вы даже не представляете, как мне этого не хватает. Меня до печёнок достали томные взгляды и избитые комплементы, хочется просто поговорить в дружественной обстановке. А мужики так и прут, словно пчёлы на мед. Вот и получается, что женская половина населения меня недолюбливает. Кто за то, что они не такие красивые, как я, кто за то, что не такие богатые, а кто за то, что считает, будто я жениха увела или отвадила. Только я здесь не причём и зла я никому не желаю, и не желала. У меня есть суженный и я ему верна и никто другой мне не надо. А всё остальное это бабьи сплетни и домыслы, - Елена на мгновение умолкла и после шепотом добавила. - И женщин у меня в хозяйстве нет из соображений безопасности.
   - Как это? - не понял Ваня.
   - А вот так. Вы даже не представляете, сколько мне девчата пакостей делали: и змей в кровать подкладывали, и стекло в туфельки сыпали, и зелья, чтобы обезобразить, в еду и питьё подмешивали, и это ещё не полный список. Всё разве упомнишь, да и ни к чему плохое помнить.
   - Вот оно как, - выдохнула удивлённая Маша, она сочувственно посмотрела на Елену и добавила,- а мне это даже в голову и не приходило. Вот оказывается в чём дело. Вона, где собака-то зарыта! Только как же ты в таком случае до сих пор жива-здорова осталась?
   - У каждого есть свои секреты, и я не исключение, - таинственно намекнула Елена.
   - Думаю, без живой воды здесь не обошлось, - подал голос волк.
   - Какой сообразительный зверь,- похвалила его красавица. - Ты прав. Приоткрою вам тайну: я берегу живую воду, а она охраняет меня. Но больше я вам ничего не скажу, и не просите и не спрашивайте. Я и так уже взболтнула лишнее. Ну, так что? Я, наконец, услышу ваш увлекательный рассказ?
   - У меня есть встречное предложение, - нашёлся Иван. - Давай так, ты отдаешь нам нашу награду, а мы остаёмся на обед и подробно во всех красках излагаем тебе наши приключения. А то получается некрасиво, вроде как ты нас вынуждаешь рассказывать, капризы свои показываешь. А так с друзьями не поступают.
   - Хорошо, - согласилась Елена, - будь, по-вашему,- она встала и вышла из светлицы через боковую дверь. Затем вернулась с литровым бидончиком полным воды и протянула его Ивану. - Здесь на двоих, я думаю, вам хватит.
   - Точно хватит? - неуверенно переспросила обрадованная Маша.
   - Точнее не бывает. Здесь лошадиная доза. На всё наше царство хватит.
   - А это точно живая вода? - не унималась Маша. - Уж больно на обычную похожа.
   - А ты проверь, - Елена подошла к Маше, достала из рукава крохотный футляр. В нем оказалась серебряная палочка. Елена окунула палочку в воду и достала так, что на конце палочки повисла одна крохотная капелька. - Открой рот, - попросила красавица, Маша повиновалась, и Елена ловким движением стряхнула капельку прямо в приоткрытые уста девушки.
   Комната озарилась мягким светом. Маша почувствовала, как по её телу сначала пробежали мурашки, а затем разлилось приятное тепло. Иван, наблюдавший за ней со стороны, восторженно присвистнул.
   - Слушай, твой синяк исчез, - провозгласил он.
   - Да что синяк, - восторженно просияла Маша, - у меня все зубы целые и не одной пломбы. Вот это да! И это от одной капельки! Представляю, что будет, если целый глоток сербануть.
   - Ничего не будет. С водой как с лекарством, на каждый случай определённое количество требуется. Так что смотрите, расходовать её надо с умом. И запомните, ни в коем случае не будет живая вода злу служить, тут же она превратиться в обычную, а если для хорошего дела надо, то и одна капля чудо совершить может.
   - Только вот возникает один вопрос, как мы водицу до места назначения довезём уж больно ёмкость не надёжная, - почесал затылок Иван.
   - На этот счёт не извольте беспокоиться, - улыбнулась Елена, - бидончик с секретом, ты его хоть до горы ногами поставь - ни одна капля не прольётся. Между прочим, очень удобная вещь, я можно сказать его от сердца отрываю.
   - Так может тогда не надо, придумаем, что попроще.
   - Берите уж, - с видом бывалой благотворительницы ответила красавица. - У меня ещё такие есть.
   - Предлагаю закончить официальную часть и перейти к праздничному застолью, - предложил Иван. - И не надо так на меня смотреть. У меня молодой растущий организм, требующий регулярной подпитки.
   - Ладно, уговорил. Сейчас распоряжусь, - сдалась Елена и кликнула стражу. Она отдала пару распоряжений и вернулась к своим посетителям. - Всё будет готово минут через десять, а у нас как раз будет время перейти в трапезную. Как говориться, милости прошу, гости дорогие.
   Елена взяла Ивана под руку, и они вышли из светлицы, Маше и Северу ничего не оставалось, как последовать за ними. Таким образом, вся честная компания оказалась в чистом парадно убранном коридоре. Вокруг деловито сновали стражники и прочая прислуга. Было видно, как они стараются угодить своей хозяйке. В ответ на их потуги Елена отвечала едва заметной улыбкой, но для них и этого было вполне достаточно.
   - Я вот только понять не могу, она такая красивая девушка, чего тебе ещё надо? - неожиданно спросила Елена у Ивана.
   - Ты о чём? - удивлённо уточнил парень.
   - О ней, - Елена кивнула в сторону понуро шагавшей Маши.
   - А откуда ты знаешь?
   - Оттуда, - передразнила его красавица.
   - И давно ты догадалась? - поинтересовался Ваня.
   - Нет, я бы, если честно, и не догадалась, это мне вода подсказала. Но ты от вопроса не увиливай. Чего тебе дурашке ещё надо?
   - Не знаю. И вообще чего вы все ко мне цепляетесь. Не лезьте не в своё дело, мы уж как-нибудь сами разберёмся.
   - Ладно, не кипятись, а то пищеварение ещё нарушишь, - подколола покрасневшего парня Елена и обратилась к Маше и Северу, - Друзья, что это вы там отстали, нам без вас скучно, так что давайте, догоняйте.
   Маша и волк переглянулись и ускорили шаг. Девушка ласково потрепала зверя за ухом и шепотом сказала:
   - А я, кажется, понимаю, за что ей змею в кровать подкинули.
   Волк понимающе посмотрел на Машу, и они вошли в трапезную, где их уже ждали за богато накрытым столом Иван и Елена Прекрасная.
   - Пир, посвящённый моим избавителям и моему чудесному спасению, предлагаю считать открытым, - провозгласила Елена и подняла кубок. - Давайте выпьем за то, что всё так удачно закончилось.
   - Я не буду. Нельзя мне, - робко отказался Иван.
   - А под чёрную икру, - тоном змея искусителя, предложила красавица.
   - Разве что капочку и то только из уважения к хозяйке этого дома.
   Маша неодобрительно покосилась в сторону Ивана, но ничего не сказала. Она наполнила свой кубок до краёв и ни с кем не чокаясь выпила.
  

Глава 6.

Алкоголизм - это когда не хочешь пить, а надо.

   Утро было туманным и гадким. Иван открыл глаза и понял, что он все ещё находиться в тереме Елены Прекрасной. Он дотронулся до гудящей головы и ощупал подросшие рога. Да если он будет употреблять спиртное в таком же темпе, то скоро ему понадобиться тачка для них, промелькнула мысль в одурманенном сознании молодого человека. Повернув голову, Иван обнаружил, что рядом с ним свернувшись калачиком, спит Маша, а у дверей, словно верный пес, разместился Север. Иван сел и сморщился от резкой боли в области копчика. Он попытался вспомнить, чем закончился вчерашний банкет, но в памяти всплывал только лихой восточный танец Маши с ножами на столе. На сей оптимистической ноте чахлые воспоминания Ивана о прошедшем вечере обрываются. Далее следует чертовщина какая-то и тошнотворная муть, которую он списал на побочный эффект от спиртного. Из того что молодому человеку всё же удалось вспомнить, он пришел к выводу, что не падал нигде да и пинков ему вроде никто не давал. Иван встал и подошёл к зеркалу, повернулся и ахнул: там, в области копчика, что-то значительно выпирало. Иван приспустил штаны и повилял пушистым хвостиком, прилично выросшим за ночь. От тяжких дум его оторвал тихий смех, обернувшись, Иван увидел свою боевую подругу. Маша уже не спала, она стояла рядом и мило улыбалась.
   - Ой, какой хорошенький, - сказала она и потянула руку к хвосту, - а можно погладить?
   - Ещё чего, - буркнул Иван и быстро спрятал свой хвост обратно в штаны. - Знаешь как больно? Я сидеть нормально не могу.
   - А тебе, что кто-то в глотку заливал? Ты же знал, что спиртное только усугубляет твоё состояние. Так что за что боролся на то и напоролся.
   - Ой, вот только не надо меня лечить! Я взрослый мальчик и сам решаю, что мне можно и что нельзя. Хочу, пью - хочу, закусываю! Поняла?!
   - Да чего тут не понятного. Вот только тогда не надо ныть!
   - А кто ноет? Кто ноет? - возмутился Иван.
   - Ты и ноешь. У меня то, у меня сё. Больно мне, больно не унять эту злую боль...
   - Я не ною, а факт констатирую.
   - Ну, вот тогда и констатируй про себя. А нас с Севой избавь от таких подробностей.
   - Да оба вы хороши,- подал сонный голос волк. - Создали проблему на пустом месте. Поспать нормальным волкам не даёте. Ведёте себя как глупый муж и сварливая жена! - Иван и Маша на какой-то момент дар речи потеряли от возмущения, а волк воспользовался паузой и продолжил. - Маш, ну, хочет Иван стать сереньким козликом пусть пьёт, хоть зальётся. Тебе то, что с того? А ты Ваня коли решился перейти в отряд парнокопытных то это не значит, что надо начинать себя везти по козлиному прямо сейчас.
   - Ты что вообще страх потерял? - взревел раненным зверем Иван.- А ещё друг называется!
   - Что правда глаза колет? - поинтересовался Сева, затем подошел к парню и примирительно ткнулся мокрым носом в его ладонь. - Ваня, пойми, это не шутки! Ты ведь не знаешь, сколько тебе грамм до полного превращения осталось. Вот так проснёшься утром после очередной попойки, а ты уже всё - козёл. И доказывай потом, что ещё вчера приличным человеком был.
   - Нетушки, пока мы с водой не разберёмся - никаких козлов! - сорвалась на крик Маша. - Или может, вы хотите мне сказать, всё было напрасно и что мы шкурами рисковали просто так. Скажем прямо, таки меня такой расклад не устраивает. Я привыкла доводить начатое до конца. И пока мы не добудем мёртвую воду, я ввожу сухой закон. И горе тому, кто его нарушит. А вот когда наша миссия будет выполнена, делайте что хотите! Хоть с Еленами зажигайте, хоть в козлов превращайтесь - дело ваше!
   Иван сдался и кивнул головой в знак согласия. Это простое движение тут же отозвалось тупой болью в висках.
   - Ладно, будем считать, что договорились, - простонал он, обхватив голову руками. - А где живая вода? Я что-то бидончик не вижу.
   - Так это я его спрятала от греха подальше, - сообщила Маша, - чтобы ты случайно, по пьяни, воду не выхлебал. А то, судя по тому, сколько ты вчера выпил, у тебя должен быть сильнейший сушняк.
   - Что есть, то есть. Сейчас бы рассолу...капустного, - мечтательно произнес Иван.
   - Кто о тебе позаботиться, если не я, горе ты моё луковое? - примирительно сказала Маша. - Вот держи, - и девушка протянула ковш с рассолом, онемевшему от счастья Ивану, - я его специально для тебя вчера на кухне выпросила.
   Иван трясущимися от нетерпения руками ухватил ковш и жадно приник к животворной влаге. Он пил долго и смачно, фыркая от удовольствия. После поставил опустевшую тару на стол, крякнул и произнёс повеселевшим голосом:
   - Ну, вот так-то оно на много лучше. Как говорит моя бабка: "Понос прошёл и жизнь налаживается"!
   - Действительно, как мало иногда человеку для счастья надо, - улыбнулась Маша и щёлкнула Ивана пальцами по носу, но тут же, моментально, получила сдачи.
   Волк с интересом следил, как молодые люди в шутку стали бороться и с воплями носится по комнате, но вскоре, словно вспомнив о чем-то важном, он вышел в центр комнаты и оглушительно взвыл, таким нехитрым образом привлекая внимание расшалившихся Маши и Ивана.
   - Я рад, что вы помирились. Только вот, что я вам хочу сказать, друзья мои, - серьёзно начал волк. - Здесь конечно хорошо, но нам надо двигаться дальше. А до Малого Дуделкина путь прямо скажу не близкий. Да и если с Еленой мы в такой переплёт попали страшно подумать, что за задачку нам подсунет Василиса Премудрая.
   - Вот обязательно прямо сейчас надо было об этом напоминать? - с укором сказал Иван и поставил только что изловленную и счастливо верещащую Машу на пол.
   - Да уж, мог бы хоть ещё минут пять нам дать подурачиться, - согласилась Маша.
   - Ещё успеете набаловаться. У нас действительно есть дела поважней, - остался непреклонен волк. - Так что давайте собирайтесь, потом зайдете на кухню за провиантом, а я вас буду ждать внизу.
   - А с Еленой попрощаться? - уточнил Иван.
   - Это по вашему усмотрению, - ответил Север. - Только не задерживайтесь. Чем раньше выйдем, тем больше шансов, что не продеться ночевать в лесу. Я не пугаю, это вам просто информация к размышлению, - сказал волк и покинул помещение.
   Иван с Машей остались наедине. Девушка смущенно отвела глаза и стала теребить кончик своей рубахи. Иван тоже почувствовал себя как-то не удобно, ему хотелось как-то начать разговор, но пауза затягивалась и в конце концов он брякнул первое что пришло в голову:
   - Так мы пойдём прощаться с Еленой?
   Маша застыла, словно её окатили ледяной водой, в глазах мелькнула обида. Девушка резко отвернулась и стала суетливо собирать вещи.
   - Как знаешь, - кинула она через плечо.
   - Тогда наверно надо сходить, а то как-то некрасиво, получается, - промямлил Иван, чувствуя, что ляпнул что-то не то и всеми силами души желая, провалился от стыда под землю.
   - Хорошо, тогда давай ты пойдешь к ней, а я на кухню за провизией, - без интонации сказала Маша и выбежала из комнаты.
  
  
   Уже третий час путники брели по лесу. Иван и Маша упорно молчали, словно партизаны на допросе, а Северу надоело пытаться их разговорить. Волк смирился и тоже шел молча, изредка нарушая тишину своими размышлениями.
   - Может, мне хоть кто-нибудь, наконец, объяснит что произошло? - в очередной раз обратился Сева к притихшей парочке.
   - Ничего не случилось, отстань, - отмахнулся Иван.
   - Тогда отчего вы надулись, словно мыши на крупу?
   - И ничего мы не надулись. Просто настроения нет, - подала голос Маша. - Я, например, морально готовлюсь к встрече с Василисой Премудрой.
   - Я тоже, - поддакнул Ваня. - Нас ждёт последний решающий бой.
   - Не зарекайся, - предостерег друга волк. - Может статься, что это ещё только начало. Я, конечно, понимаю, что у вас свои проблемы, которые вы хотите решить и вернуться домой, и что наш мир вас не касается. Однако, если Кощей после стольких лет тишины снова дал о себе знать, то это значит, что всё будет не так просто.
   - А ну-ка постой, серенький, - недобро прищурилась Маша, - мне кажется, что ты рассказал нам не всё что знаешь.
   - Я ничего не скрываю, просто интуиция мне подсказывает, будто все, что с нами происходи, каким-то образом перекликается с Кощеем. И раз уж мы один раз перешли ему дорогу, то где гарантия, что это не повториться ещё и ещё.
   - Ты прав Север, согласилась Маша. - Его планы на Елену мы разрушили, да ещё и в гибели одного из его приспешников виноваты, хоть и косвенно.
   - Ты думаешь, он станет нам мстить? - спросил Иван.
   - Я в этом уверен на сто процентов, - отозвался волк. - Вопрос только в том, как скоро он узнает о том, что в его неудаче виноваты мы.
   - Как только Матвей сможет высвободиться из подвала и связаться с хозяином, - ответила Маша. - Так что времени у нас в обрез.
   - Да, надо торопиться.
   - Я вот, что подумала, - после минутных размышлений сказала Маша. - К Елене мы пошли вдвоём, и она нам задала два задания. Значит, к Василисе лучше идти кому-то одному.
   - Верно, - обрадовался Иван. - Так мы точно время сэкономим. Да и одна задача на троих лучше, чем две. Только вот кого делегируем?
   - Давайте тянуть жребий, - предложил Сева.
   - Только, чур не мухлевать, - предупредила Маша и достала из рюкзака спички.
   Жребий тянули по очереди. Короткая спичка досталась Ивану, чему он был искренне рад. Маша и Север со своей стороны тоже не особенно были в обиде на фортуну. Заночевать троице всё-таки пришлось в лесу, но даже это обстоятельство не смогло сломить боевой дух, который неизвестно откуда поселился в сердцах путников. Вечер прошёл быстро и оживлённо за построением плана действий по получению мёртвой воды. Серьёзным осложнением в этом деле являлось отсутствие информации о Василисе. Ведь всё что они знали о ней сводилось к заявлению Севера о том, будто он где-то когда-то слышал, что Василиса очень при очень умная, но нудная и вредная. А этих данных было явно недостаточно. Но в итоге друзья нашли приемлемое решение. Итак, полуночное заседание под председательством Севера постановило, что им, когда они прибудут в Малое Дуделкино, придётся разделяться. Иван не теряя ни минуты, должен будет отправиться к Василисе, по дороге прикупив что-нибудь на гостинец, а Маша и Север отправляться на рынок пополнять стратегические запасы. Местом встречи назначили пятачок недалеко от базара. Корректировка действий предлагалось по обстоятельствам. Придя к такому решению, Маша и Иван завалились спать, единодушно назначив дозорным Севера, хоть тот и был против, но его возражения никто слушать не стал. Вскоре над лагерем разносилось мирное посапывание и сонное бормотание, и только Север, как и положено часовому, бдел, хоть и без особого рвения, покой спящих. Ночь прошла спокойно, и когда стало светать, волк решил, что ничего страшного не будет, если и он кимарнёт пару часиков. За что и был наказан, проснувшейся раньше него парочкой. Иван как можно тише подкрался к нерадивому часовому и крикнул что есть мочи прямо в мохнатое ухо:
   - Рота подъём!!! Солдат, почему спим на посту!!! Два наряда в неочереди!!!
   Эффект был потрясающий, Север подорвался и заметался по поляне в поисках таинственного врага. Потом немного пришел в себя, остановился, отдышался и внимательно изучил весьма довольные лица своих товарищей. Поняв, что его разыграли, Север вздыбил шерсть и недобро зарычал, постепенно приближаясь к обидчикам.
   - Сева, это же шутка! - замахала руками Маша. - Шутка. Ха-ха, - но волк даже и ухом не повёл, продолжая медленно, но верно сокращать расстояние между собой и потенциальными жертвами собственного неуёмного чувства юмора.
   Маша и Иван практически одновременно поняли, что дело пахнет керосином и кинулись в рассыпную. Но и волк был не лыком шит, он знал поговорку про двух зайцев, поэтому выбрал себе одну жертву и во всю прыть кинулся за улепётывающим на всех парах Иваном. Маша облегчённо вздохнула и вернулась к уже потухшему за ночь костру. Девушка по-хозяйски пододвинула к себе рюкзак и стала готовить нехитрый завтрак. Когда деликатесы от Елены Прекрасной были аккуратно извлечены и разложены, на поляну выскочил взмочаленный и донельзя довольный Север за ним гнался измотанный, весь в сосновых иголках и мху Иван. Парень добежал до полянки и картинно завалился прямо к ногам Маши, но рассчитал место падения таким образом, что съестное оказалось на расстоянии вытянутой руки, чем он бесстыдно тут же и воспользовался.
   Когда завтрак был закончен, план действий уточнен и одобрен в очередной раз, друзья снова отправились в дорогу. Через пару часов троица добралась до местечка Малое Дуделкино. Деревенька неожиданно предстала перед путниками, будто притаилась и ждала за поворотом, тихая и приветливая. Маше местечко сразу понравилось, о чём она не преминула сообщить во всеуслышание. Иван с ней охотно согласился, потому что от деревеньки действительно тянуло каким-то домашним уютом. Полюбовавшись на Дуделкино ещё пару минут друзья, наконец, вошли в деревню. Затем уточнили у местного старожилы, что и где находиться, пожелали друг другу удачи и разошлись согласно плану каждый в свою сторону.
  
   ****
  
   Иван шел к Василисе Премудрой, изнемогая от любопытства. Ему до чёртиков было интересно, как пройдёт их встреча и что захочет сия ученая дева в обмен на мёртвую воду. Купив по дороге кулёк пряников и жбан мёда, Иван, наконец, добрался до указанного места и удивлённо застыл. Терем, скорее теремок, был весьма и весьма скромным, невысокий забор, аккуратный полисадничек и всё. Никаких излишеств, разве что наличники были резными, и никакой стражи. Иван в какой-то момент даже засомневался: по адресу ли он попал. Но пробегавший мимо пострелёнок подтвердил, что Василиса Премудрая живёт именно здесь.
   Набравшись смелости, Иван постучал в калитку, но никто ему не ответил. Тогда молодой человек дотронулся до ручки, и оказалось, что дверца не заперта. Откинув сомнения, Иван отворил калитку и вошёл. Молодой человек оказался в чистом пустом дворике. Позвав хозяев и не услышав ответа он подошёл к терему, который так же оказался не заперт. Иван долго колебался входить или не входить, но любопытство взяло своё, и он тихонько открыл двери и вошёл. В доме царил порядок, каждая вещичка была на своём месте. Смущало одно, здесь тоже никого не было. Иван задумчиво изучал обстановку, не зная, что же делать дальше и тут его взгляд наткнулся на табличку, висевшую на одной из дверей. Она гласила: "НЕ БЕСПОКОИТЬ". Заинтересованный Иван подошёл поближе и постучался, а после, не дожидаясь ответа, распахнул таинственную дверь и вошел в скрытую за ней комнату. Помещение оказалось весьма просторным, с высоким потолком, заставленное огромными шкафами под завязку забитыми книгами, книжечками, свитками, фолиантами, но почему-то оно было очень мрачным. Может такое ощущение складывалось из-за зловещего полумрака, царившего в помещении, или потому что вся мебель и даже занавески на единственном окне были чёрного цвета. Внимание Ивана привлекло лёгкое шуршание, доносившееся откуда-то из угла. Обернувшись, парень увидел, что там стоит огромное кресло. Он бесшумно подошел к креслу и покашлял, привлекая внимание сидевшего в нём существа. Неизвестно откуда вспыхнул свет, ослепив Ивана на какой-то момент. Прийти в себя парня заставил весьма раздражённый женский голос:
   - Молодой человек, вы, что читать не умеете?
   - Умею, - сконфужено ответил Иван.
   - А вот я сомневаюсь! Что на двери чёрным по белому написано?
   - Не беспокоить.
   - Тогда какого икса вы здесь делаете. Покиньте помещение!
   Иван с интересом рассматривал сидящую в кресле девушку, благополучно пропустив последнюю фразу мимо ушей. Если бы Иван встретил её где-нибудь в своём мире, то обязательно бы принял за гота: чёрная одежда, чёрные волосы, бледная белая кожа и чересчур, не по годам, умные и печальные глаза. Её можно было бы назвать симпатичной и даже красивой, если бы не печать интеллекта, сделавшая нежное личико надменным и излишне серьёзным.
   - Вы ещё здесь? - раздраженно уточнила девица.
   - Это вам,- сказал Иван и протянул свои нехитрые дары.
   - Спасибо, но это лишнее. Дверь там, - и девушка отработанным жестом указала в сторону выхода.
   - А что вы сейчас читаете? - заинтересованно спросил Иван, он не собирался сдаваться без боя.
   - Плутарха.
   - Умнейший человек был, скажу я вам.
   - Да, ну, - махнула рукой Василиса, - я в корне не согласна с его тезисами.
   - Да? Если по правде мне он тоже как-то не очень, - Иван честно пытался угодить учёной деве и отвлечь её разговором от настойчивого желания выгнать его отсюда вон. - А как вам работы доктора Фрейда?
   - Интересно, но как-то сыровато. Многие моменты спорны, - Василиса заинтересованно взглянула на Ивана. - А вы, собственно, по какому вопросу?
   - Хотел узнать ваше мнение, по поводу есть ли жизнь на Марсе, - брякнул Иван первое, что пришло в голову.
   Василиса на минуту задумалась. Затем после недолгого молчания молвила.
   - Вопрос конечно интересный, но мои познания в этой области слишком мизерны, чтобы ответить вам что-то конкретное. Я удовлетворила ваше любопытство...
   - Иван, меня зовут Иван, - представился Иван.
   - Какая мне разница кто вы, - вздохнула Василиса, - я не перегружаю свой мозг такими бесполезными сведениями.
   - Вы честны прямо до грубости,- заметил растерянный Иван, он был в замешательстве и не знал что делать. Василиса оказалась крепким орешком, и надежда получить мёртвую воду таяла, словно снег на солнце. - А как же вы поступаете с именами друзей, близких? Вы их, что в блокнот записываете?
   - У меня нет ни тех, ни других. Так что с этим у меня как раз таки трудностей нет. Главная моя проблема чересчур надоедливые посетители. Особенно донимают глупцы, которые рассчитывают получить ответы на все свои вопросы.
   - Вы это сейчас на меня намекнули?
   - Я не намекала, а озвучила проблему, с которой сталкиваюсь каждый день. А относите вы себя к вышеупомянутой группе лиц или нет - это уже дело ваше.
   - Да-а, - протянул Иван, - такая красивая девушка и такая неприветливая.
   - Не мы такие - жизнь такая, - философски заметила Василиса. - Молодой человек, если у вас всё, то освободите помещение, если нет, то давайте по существу вопроса. У меня и так мало времени, а тут ещё и вы меня отвлекаете.
   Иван понял, что ещё чуть- чуть и его точно выставят за дверь, поэтому не придумал ничего умней, чем заявить напрямую:
   - По существу так по существу. Мне нужна мёртвая вода.
   - Ого, что так слабо? А может ещё и полцарства в придачу? - скептически усмехнулась Василиса.
   - Я б не отказался. Но на сегодняшний момент я вполне могу ограничиться и просто водой.
   - Вы великодушны как никогда.
   - Хватит ёрничать, вы, конечно, может и премудрая, и думаете, что имеете право ставить себя над людьми. Вот, только я так не считаю и терпение моё не безгранично. Нет, вас я, конечно, не трону, а вот парочку ваших бесценных книжек разорвать на клочки и разнести по закоулочкам, это вполне мне по силам. Так что давайте решим вопрос полюбовно: вы мне воду, а я оставляю вас в гордом одиночестве плесневеть и далее во благо науки.
   - А позвольте полюбопытствовать, а зачем вам мёртвая вода? Что соседи достали или жена очень уж сварливая досталось? Или может наследством завладеть захотелось раньше времени?
   - Ой, а что и так можно? - якобы восторженно всплеснул руками Иван, а после добавил уже нормальным голосом. - За кого вы меня принимаете? Мне вода нужна для хорошего дела, а не для глупостей всяких.
   - И что же это за дело такое? Первый раз слышу, чтобы мёртвую воду для чего-то хорошего просили.
   - А я прошу. Надо спасти одного человека, пока он в козла полностью не превратился, а для многокомпонентного зелья нужна именно мёртвая вода.
   - Да ну. И кто же этот страдалец?
   - Я, - скромно потупился Иван.
   Василиса на какой-то момент застыла, а после звонко рассмеялась.
   - Будет врать-то, - сквозь смех выдавила она, - а я было тебе, чуть действительно не поверила. Вот же выдумщик какой!
   - Я не вру. Вы девушка вообще меня видите или нет? Ау! - и Иван помахал рукой прямо перед глазами Василисы, девушка подслеповато сморщилась.
   - Если по правде, то не очень. А что есть на что посмотреть?
   - С научной точки зрения думаю да, - ответил Иван.
   Василиса заинтересованно протянула руку в сторону молодого человека и дотронулась до его головы как раз в том месте, откуда рос один из рогов. Она тут же отдёрнула руку и словно ужаленная подскочила со своего кресла. Девица метнулась к секретеру стоящему в углу и достала чёрный бархатный футляр. В нем оказались массивные очки с безумно сложными и толстыми линзами. Водрузив очки на свой ученый нос, Василиса бегом вернулась к Ивану. Она стала осматривать парня со всех сторон, чуть не пища от восторга. Девушка цокала языком, ощупывая рога, задавала массу каких-то непонятных вопросов, вертелась вокруг Ивана, словно спутник вокруг земли, и время от времени шептала про себя: "Ах! Какой интересный случай"!
   - Молодой человек - вы находка для науки,- в конце концов, заявила она.
   - Я рад. Только на счёт воды мы так и не договорились.
   - Никакой воды. Как учёный я не могу позволить вам в угоду своим личным пожеланиям сорвать такой грандиозный эксперимент. Вы останетесь у меня. Я буду ухаживать за вами и изучать вас, а когда придет срок, и вы полностью трансформируетесь в животное, я препарирую вас и выявлю первопричины мутации.
   Окончание этой фразы Иван не дослушал, так как движимый инстинктом самосохранения, на максимальной скорости уже вылетал из терема учёной. Василиса выбежала на крыльцо, но назойливого посетителя и след простыл. Она грустно покачала головой и крикнула, надеясь, что он всё-таки её услышит:
   - Ну, куда же вы? Нельзя же думать только о себе. Потомки скажут вам спасибо. Всё равно вам от науки не уйти.
   Иван услышал эти призывы, но принести себя в жертву науке не захотел, а только лишь ускорился, опасаясь погони. Он нёсся на такой скорости, что пробежал мимо своих друзей, которые закупившись, ожидали его в условленном месте. Маша и Север были весьма удивлены, увидев как Иван, с глазами бешеной селёдки, улепётывает в неизвестном направлении. Им не оставалось ничего другого как похватать вещички и рвануть вслед за беглецом. Нагнали они его уже далеко за деревней.
   - Ну, ты и марафонец, - выдохнула Маша, плюхнувшись прямо на землю. - Только в следующий раз, если захочешь размяться можно как-нибудь без меня?
   Север молча свесил язык и пытался отдышаться, но его взгляд был намного красноречивее сотни слов.
   - Я туда больше ни ногой и не просите, - задыхаясь от переполнявших его чувств, произнес Иван.
   - Ты что там чёрта лысого увидел? - удивилась Маша.
   - Хуже. Василису Премудрую.
   - Она что, так плохо выглядит?
   - Да причём здесь то, как она выглядит?
   - Тогда что тебя так напугало?
   - Её желание принести меня в жертву науки, а особенно настойчивое желание препарировать мой труп с целью выяснить причину превращения. Понимаешь ли, ей показалось, что я весьма интересный экземпляр и ни в коем случае не стоит позволять мне обрести человеческий облик.
   - Иными словами в получении мёртвой воды тебе отказано, - подытожил волк.
   Иван согласно кивнул головой и развел руками, дескать, что поделаешь видать судьба такая.
   - Ну, вот, - вздохнула Маша, - придётся мне теперь идти к этой Василисе.
   - А почему это именно тебе? - подал голос Север. - Я такой же член команды и тоже могу смотаться в Дуделкино. Поверь, я раздобуду мёртвую воду в один момент и без особых усилий.
   - Жребий? - Маша вопросительно выгнула бровь.
   - Согласен, - кивнул волк. - Так будет честно.
   Маша и Сева бросили жребий, а Иван на правах выбывшего следил, чтобы никто не хитрил. На этот раз капризная удача улыбнулась мохнатому члену команды и волк, преисполненный достоинства, гордо поднял голову и потрусил в сторону деревни. Маше и Ивану не оставалось ничего, как смиренно ожидать посланца доброй воли там, где он их оставил. Севера не было около часа. За это время Маша продемонстрировала Ивану все покупки, а некоторые даже разрешила попробовать, а также пересказала все услышанные на рынке сплетни. Иван в свою очередь подробно рассказал о своих злоключениях, заставив девушку смеяться до колик. Наконец на горизонте появился Север, он несся, не замечая дороги, на первой космической скорости. Добежав до товарищей, он затравлено огляделся и сиганул в кусты, крикнув в полёте:
   - Если что, то меня здесь нет!
   - Сева, что случилось? - поинтересовалась девушка, раздвинув ветки руками.
   - Ничего, - уклончиво ответил хищник и забился в заросли ещё глубже.
   - А если серьёзно? - стала допытываться Маша.
   - Если серьёзно, то отойди и не привлекай сюда внимание.
   - Что с Василисой пообщался? - поинтересовался подошедший к кустам Иван. Волк только грустно вздохнул в ответ. - Видимо диалог зашел совсем не в ту степь, что ты ожидал. Я угадал?
   - Ага, - кивнул волк.
   - Сева, ну, что ты как маленький! - всплеснула руками Маша. - Давай вылазь, никто за тобой не гонится. Да и тоже мне, нашел, кого бояться, какую-то заучку.
   - Не какую-то, а Василису Премудрую! - наставительно поправил её Север, но всё же вылез из зарослей, хотя далеко от них отходить не стал, опасливо озираясь по сторонам.
   - Давай выкладывай, что там у вас произошло? - спросил, сгорая от любопытства Иван.
   - Василиса из меня захотела чучело сделать, как образец разумного говорящего животного для любознательных потомков, а для начала собиралась препарировать, чтобы разобраться, как у меня голосовой аппарат работает. На силу вырвался.
   - Теперь я догадываюсь, почему её теремок все бочком обходят, - заявил Иван. - Видимо у девчонки крыша на почве науки сдвинулась.
   - Что делать будем? - поинтересовался в свою очередь Север.
   - Даже не знаю, - вздохнул Иван.
   - А я знаю, - ответила Маша. - Вы ждёте меня здесь, а я схожу, посмотрю на вашу ужасную и кровожадную Василису Потрошительницу. Может мне повезёт, я-то для науки никакой ценности не имею.
   - Не зарекайся. Возможно, она тебя всё равно захочет препарировать, чтобы вспомнить, как это делается или попросту от скуки, - предупредил девушку волк.
   - Хватит нести чушь, лучше пожелайте мне удачи, - ответила Маша и бодро зашагала в сторону деревни.
  
   ****
  
   Уже вечерело, а от Маши не было ни слуху, ни духу. Иван взволнованно ходил то взад, то вперёд, а волк меланхолично следил за передвижениями друга. Когда вся трава на полянке, которую товарищи выбрали для остановки, была вытоптана, Иван, наконец, остановился, сделал решительный жест рукой и произнёс:
   - Видимо с нашей егозой что-то случилось. Сердце моё не на месте, как подумаю, что эта маньячка очкастая с ней сделать могла, так просто мороз по коже. Ты как хочешь Сева, а я иду выручать Машеньку,- и парень решительно направился к Малому Дуделкино.
   - Эй, подожди! - окрикнул его волк. - Я с тобой. Только вот с вещами, что делать будем?
   Иван вернулся, закинул весьма потяжелевший рюкзак на плечи и хмуро побрел в сторону села, волк довольный таким решением вопроса побежал за ним следом. До теремка Василисы домчались в один момент. Дом был погружен в темноту и только в одном оконце еле-еле теплился свет. Не раздумывая, Иван рванул внутрь. Вбежав в уже знакомую библиотеку, парень огляделся и на какой-то момент застыл от леденящего душу зрелища. Василиса и Маша сидели на полу в обнимку и горько плакали друг у друга на плече. Он подскочил к рыдающей парочке и одним махом поднял Василису за шкирки над землёй и даже трухнул пару раз, словно старое запылившееся пальто.
   - Что ты с ней, злыдня, сделала? Машенька, как ты? Эта мымра очкастая тебя обидела? Ты только скажи я её сейчас...
   - Оставь её в покое!!! - взвизгнула Маша, хлюпая носом. - Она хорошая!
   Иван от удивления выпустил свою жертву, и она плюхнулась на пол и беззащитно сжалась комочком. Маша тут же метнулась к ней и заключила в объятия, стала гладить по голове и шептать слова утешения.
   - Видимо мне никогда не понять загадочную женскую душу, - полушепотом сказал Иван волку, который из чувства самосохранения держался на приличном расстоянии от ученой Василисы.
   - Потому что чурбан бесчувственный,- подала голос Маша и громко шмыгнула носом. - Не разобрались толком, а на бедную девочку набросились. А Васе, как раз таки помощь нужна. Правда, Васенька?
   - Какому Васе? - не понял Иван.
   - Здесь ещё и какой-то Вася есть? - уточнил волк и опасливо огляделся по сторонам: не прячется ли где-нибудь за шкафом здоровенный мужик с тесаком, преисполненный желания увеличить коллекцию Василисы ещё на одно чучело.
   - Ну, вы даёте! - всплеснула руками Маша. - Вы что не знаете, что Вася - это уменьшительно-ласкательное от Василисы.
   - Да, знаешь ли как-то не задумывались, не до того было. Мы вообще-то за тебя переволновались. Ушла на опасное задание и ни слуху, ни духу! У меня за это время, наверное, первые седые волосы появились. Посмотри на Севера, на бедняжке и вовсе лица нет. А вы тут разговоры разговариваете!
   - Вообще-то у Севы и не может быть лица, потому что у него морда. Что касается тебя, то седина украшает мужчину, так что можешь сказать спасибо. Что же до моего долгого отсутствия, так мы не оговаривали через, сколько я должна вернуться. Задание оказалось действительно сложным и потребовало времени, но в отличие от вас я его не провалила. Так что незачем разыгрывать здесь трагедию.
   - Это ты не устраивай здесь комедию, а то не посмотрю, что ты девка и навешаю лечебных трындюлей, чтобы знала, как заставлять волноваться нормальных людей.
   - И зверей, - скромно добавил Север.
   - Не кричите на неё! - подала голос Василиса. - И не смейте угрожать! Я не позволю рукоприкладства в храме науки.- С этими словами она подняла руки, тени откинутые от них на полу ожили, зашевелились и потянулись к опешившему Ивану и волку. Тени окутали их, заставляя мышцы окаменеть и отказываться подчиняться, горло свела судорога, казалось, что сознание терзают призраки, желающие оттяпать каждый себе по куску побольше. Вскоре молодой человек и зверь были скручены и полностью обездвижены. Иван был шокирован таким разворотом событий, тем более, что Маша не спешила им на помощь. Она мило беседовала с новой подружкой, уютно устроившись во втором неизвестно откуда взявшемся здесь кресле и посёрбывала чаёк с вареньем и баранками.
   - Может, отпустишь их? - между делом спросила девушка у Василисы.
   - Зачем? Пусть ещё с часок полежат, глядишь поумнеют.
   - Да...круто ты их приложила. Я до сих пор не могу понять, как это у тебя получилось.
   - А ты что думала? Мёртвую воду от злодеев всяких одним занудством не защитишь. Так что есть у меня в арсенале и тяжёлая артиллерия, когда посетители уж чересчур навязчивы.
   - А что это было?
   - Тени. Точнее мои слуги из мира теней. Они верны мне словно преданные псы и понимают меня с полу-жеста.
   - Как интересно, - протянула Маша. - Наверное, круто обладать такими возможностями.
   - Не сказала бы. Я ещё совсем маленькая была, когда эти тени стали донимать и мучать меня. Я думала, что с ума схожу. Много времени мне понадобилось, чтобы подружиться с обитателями мира теней и научиться ими управлять. Так что, как видишь, завидовать тут нечему. А в детстве я вообще была сущим наказанием для окружающих. Моё неуёмное любопытство приносило много хлопот окружающим. Я хотела знать, из чего что сделано и почему всё происходит так, а никак иначе. Сколько хороших вещей мной было перепорчено, а сколько раз я не могла сидеть, потому что была бита за свои научные и ненаучные опыты. С возрастом мои опыты становились всё менее и менее безопасными, соседи уже откровенно боялись и недолюбливали меня.
   - Бедненькая, - прошептала Маша, смахивая набежавшие слёзы. - Сколько тебе пришлось пережить. А как же ты стала Василисой Премудрой?
   - О! Это отдельная история. В конце концов, мне пришлось сбежать из моей деревни после одного весьма опасного эксперимента. Если бы я не ушла сама, меня наверное торжественно турнули бы сами жители деревни, это как говориться в лучшем случае. Так я стала путешествовать. Мой дар и жажда знаний, словно огонь, с каждым днём всё ярче разгорались во мне, толкая на не всегда безобидные поступки. Но однажды ко мне подошёл человек. Это был великий колдун Любомудр. Он взял меня за руку и сказал: "Дитя, ты заблудилась, но ещё не поздно вернуться к свету. Дай мне руку, и я отведу тебя туда, где твоё место". Я, конечно, не поверила ему, но мне было всё равно, куда идти и из любопытства я согласилась последовать за ним. В пути он посвятил меня в таинства колдовского дела и разъяснил что к чему, объяснил где тьма, а где свет, избавил от кошмаров, терзавших по ночам. Это он привёл меня сюда, здесь он меня обучил грамоте и другим наукам. Пустил в свою библиотеку. А когда я стала не просто образованной, а мудрой предложил мне продолжить его дело и стать следующей хранительницей мёртвой воды. Оказалось, что тогда когда он подошёл ко мне, грязной и голодной, Любомудр увидел мой дар и понял, что если не направит мою энергию в мирное русло, то либо я натворю больших бед, либо огонь внутри меня выжжет мою душу дотла. А ещё он осознал, что, наконец, нашел свою преемницу, которую так долго искал. Он дал мне на размышление три дня. Я тогда не поняла к чему такая спешка, а он просто чувствовал, что близиться его час. И когда я дала своё согласие, он буквально за день сгорел, оставив меня стеречь мёртвую воду от злых людей.
   - Тяжело тебе, наверное.
   - Да уж, не легко. Так и живу я здесь уже семь годков в гордом одиночестве. Люди меня сторонятся, да и мне с ними разговаривать особо не о чем.
   - То-то я и смотрю, что обстановочка как- то малость мрачновата, - прошипел скрюченный на полу Иван. Всё это время он внимательно слушал рассказ Василисы. - Я бы сказал, лоску не хватает, гостеприимства.
   - Вам это не помешало зайти сюда, причём второй раз за день, - отмахнулась Василиса. - Да и что вы от меня хотите я оберегаю вверенное мне сокровище от вероломных посягательств людей и нелюдей, а в свободное от работы время занимаюсь исследовательской деятельностью. Мне не до таких мелочей.
   - Только что-то мне подсказывает, что между этими очень важными занятиями, рыдаешь ты в подушку, а иной раз и воешь, точно волк на луну.
   - Замолчи! - крикнула Василиса и снова разрыдалась.
   - Вася, это правда? - удивлённо спросила Маша, превозмогая желание присоединиться к подруге. Василиса не ответила, а только заревела ещё громче, и Маша, не сдержавшись тоже жалобно заплакала.
   Иван не переносил женские слёзы, но не знал чем утешить плачущих девушек. Тем более что если у Василисы были причины поплакать, то молодой человек никак не мог понять, почему Маша так убивается.
   - Маша, а ты чего плачешь-то? - решил он всё-таки уточнить.
   - Васю жалко-о-о, - не прекращая плакать, произнесла девушка.
   - А когда мы пришли, почему вы плакали? - Иван решил узнать и это на всякий случай, так сказать на будущее.
   - Ей меня жалко было.
   - А что с тобой случилось? - не понял Иван.
   - Всё. Я ей всю свою жизнь рассказала.
   - Да-а, - только и смог ответить Иван. - Тогда я про свою жизнь вам рассказывать не буду и Северу запрещу, - попытался разрядить обстановку парень, но подружки не обратили на его слова внимание и продолжили плакать. - Однако, девчата, имейте совесть, пора закругляться, а то потоп будет или вам так не кажется?
   Девушки не оценили шутку, но Василиса подняла покрасневшие от слёз глаза и трагическим шёпотом произнесла:
   - Вы ничего не понимаете. Я могу решить любую задачу, разобрать самую нерешаемую головоломку, заколдовать и расколдовать кого или что угодно, но только понять как счастливой стать не по силам мне, хоть и называют меня Премудрой.
   - А я знаю, хоть и научных степеней не имею, - подал голос Иван из своего угла.- Ты только освободи нас, а то в таком положении трудно давать советы.
   Василиса хлопнула в ладоши и тени растворились. Иван с трудом встал на затёкшие ноги и потёр ушибленное плечо. Север же вообще не подавал признаков жизни, но когда Иван к нему наклонился, выяснилось, что серый хитрец просто напросто спит. Выяснив, что с товарищем всё в порядке, Иван подошел к девушкам ближе и сообщил:
   - Мужика тебе хорошего надо. Вот что.
   - Ты это сейчас о чём? - не поняла его Маша.
   - Как о чём? Вот тебе, сколько лет? - обратился Иван к Василисе.
   - Вопрос не этичный, но если эта информация нужна для дела, то тридцать три.
   - Так я, хоть в академии не учился, с лёгкостью ставлю тебе диагноз, - довольно сказал Иван и, выдержав театральную паузу, продолжил, - вы Василиса, не знаю как вас там по отчеству, в девках засиделись. А вот когда бы был у вас мужик да детишек полная лавка, так на всякие глупости времени просто не хватало бы.
   - Интересная теория, - оживилась Василиса. - И что мне для этого нужно сделать?
   - Ну, во-первых сменить гардеробчик, а то глядя на вас и мне уже всплакнуть хочется. Во-вторых поменять обстановку в доме. В третьих наладить отношения с односельчанами.
   - Ну, первое и второе допустим, а на счёт третьего мне не понятно. У меня с соседями нормальные отношения, меня уважают. А суженного моего среди жителей здешних нет, потому как не дотягивают умишком до моего уровня местные ловеласы.
   - Ничего, что-нибудь скумекаем, - обнадежил учёную девушку Иван. - Например, можно кинуть клич, что Василиса Премудрая ищет жениха, а достанется тому и только тому, кто отгадает три её загадки. Да сюда женихи, словно пчёлы на мёд попрут, главное создать интригу и соревновательный момент.
   - Да за то чтобы тебя замуж взять все местные завидные женихи должны друг другу волосёнки повыдёргивать, - добавил проснувшийся Север, - жена умница, красавица в наше время большая редкость! А у тебя ещё и приданное нехилое, как я понимаю.
   - Что есть, то есть. Только вот как я воду стеречь буду. Ведь если у меня появиться семья, то я стану уязвимой.
   - Вась, ну ты же умная, придумаешь что-нибудь,- подмигнула подружке Маша.
   - Мы тоже кое-чем подмогнуть можем, - добавил Иван, лукаво блестя глазами, - ты с нами водой поделись, глядишь, и охранять меньше придётся, как не крути а и то легше.
   - Ну и продуманный же ты, - улыбнулась Василиса,- такой из яйца отольёт.
   - Оставьте Васю и воду в покое. Если захочет, сама даст, только завтра на закате, - вступилась за подружку Маша, - а сейчас надо спать ложиться.
   - С чего это вдруг? - не понял Иван.
   - Мой друг, нас ждут великие дела! - пропела девушка.
   - В самом деле, время уже позднее, - согласилась Василиса. - Давайте я провожу вас в спальни. Как говориться: утро вечера мудреней.
   Василиса, не откладывая в долгий ящик, разместила нежданных гостей на ночлег. Каждому досталось по крохотной, но чисто убранной комнатке с удобными широкими кроватями, на которых красовались пуховые подушки и лоскутные одеяла. "Сама одеяла шила",- пояснила, зардевшись, Василиса. Обстановка в комнатах очень сильно отличалась, от мрачного убранства библиотеки. "Так я здесь практически и не бываю,- растолковала хозяйка удивлённым гостям.- Я в основном в библиотеке пропадаю, иногда там и сплю". Суду было всё понятно, и друзья разошлись по отведённым им комнатам. Остатки ночи прошли спокойно и только Северу снился кошмар, что за ним гонится безобразный амбал Василий, чтобы сделать из него чучело.
   Утро началось с генеральной уборки, затеянной вездесущей Машей. Девушка без объявления войны напала на храм науки. Первым делом она сорвала, словно пиратский флаг, чёрную штору с окна и, отплёвываясь от пыли, поднявшейся в протест такому насилию, бросила её на пол. После окно было тщательно вымыто и распахнуто настежь, а пыль с позором изгнана, хоть Василиса и причитала, что это не та пыль, с которой нужно бороться, а налет вековой мудрости. В помещение, наконец, ворвался порыв свежего воздуха, окончательно изгоняя запах заброшенного книжного склада. Солнце несмело заглянуло в библиотеку, в которую его так долго и старательно не пускали, и заинтересованно пробежало по корешкам избавленных от слоя пыли книг. Василиса пыталась протестовать, но ни её мольбы, ни угрозы услышаны не были. Книжные завалы были расчищены, стекла в шкафах надраены до блеска, мебель подверглась тотальной перестановке. Маша, деловито закатав рукава, отправилась в кладовую заваленную сундуками, где её было проведена тщательная ревизия. На свет божий были извлечены: тюль и богатые золотом шитые гардины, персидский ковёр, а так же штук пятнадцать сарафанов весёленькой расцветки всевозможных фасонов и к ним шёлковые ленты и прочие украшения. К обеду место обитания Василисы, то есть её кабинет, трудно было назвать библиотекой, это был шикарный зал, светлый и просторный, обставленный со вкусом и изяществом. Над образом Василисы так же поработали и теперь никто не мог бы узнать в очаровательной, красивой девушке одетой в нежно голубой шелковый сарафан мрачную заучку с чудаковатыми наклонностями. Когда девушку подвели к зеркалу, и она впервые увидела свой обновлённый образ, она сначала застыла в недоумении, а потом счастливо рассмеялась и закружилась по комнате.
   - Неужели это я? - радостно закричала она.
   - Ты, ты,- ответила довольная полученным эффектом Маша. - Осталась самая малость - объявить кастинг на достойного жениха.
   - А что такое кастинг, - тут же ухватилась за новое слово любопытная Василиса.
   - Это значит смотрины по-нашему,- ответила Маша. - Кто что может предложить по сему вопросу? - обратилась девушка к Ивану и волку, которые восторженно любовались на преображенную Василису.
   - У меня есть кое-какие задумки, - отозвался Иван,- мне кажется, что это дело проще пареной репы. Просто надо потолкаться на рынке и разнести такой слух, что, дескать, Василиса не замужем до сих пор, потому что никто её проверку не прошёл, мол, вроде и испытание плёвое - надо отгадать всего лишь три загадки, а никому ещё это не удалось. Ну и невесту естественно нахвалить надо, что де красавица, умница, рукодельница и т.д. Уже завтра прибудут первые кандидаты. Я вам это гарантирую! А про то, что здесь будет твориться через неделю, я и думать боюсь.
   - Умно придумано, - заметила Василиса.
   - Так ведь и мы не лаптем деланы, кое-что тоже можем.
   - Что же предлагаю отметить наши свершения торжественным обедом,- предложила довольная Василиса.
   - Я пить не буду, сразу предупреждаю,- набычился Иван,- ни за хозяйку дома, ни за мир во всем мире, ни под икру.
   - А я тебе и не наливаю,- ответила Василиса,- спиртное для мозга вредно, поэтому я не пью и другим не советую, так что по этому поводу можешь не опасаться. В моём доме спирт есть только сугубо для научных опытов. Ну, так как на счет застолья?
   - Перекусить бы не мешало, но надо же ещё и приготовить, - отметила Маша. - Давай, хозяйка, показывай, где тут у тебя кухня.
   - Зачем? Неужели вы думаете, что я заставлю гостей корячиться над приготовлением блюд?
   - Ну, когда мы здесь организовали внеплановый субботник тебя совесть не особенно-то мучала, - заметил как всегда наблюдательный Север.
   - Так, то совсем другое дело было. И хочу заметить, что уборку здесь вы делали по собственному желанию, я никого не заставляла. А угощение - это моя благодарность за проделанную вами работу. Ведь я раньше, словно во сне ходила, а сейчас проснулась, и мир заиграл для меня разными красками. Я и подумать не могла, что может быть так легко и радостно на душе от простой перестановки в помещении.
   - Конечно, если солнце вокруг, то и в душе свет. Я вообще удивляюсь, как ты плесенью не покрылась, зашившись среди залежей книг и окружив себя всем чёрным, - заметил Иван.
   - Это тайна за семью печатями, - отшутилась Василиса. - Хотя ты подал мне идею, как можно разводить пенициллин в промышленных масштабах. Ну да хватит о науке. Приглашаю моих дорогих гостей в трапезную, откушать чем Бог послал.
   Так называемые гости недоумённо переглянулись и последовали за Василисой. Она завела их в просторную комнату, посреди которой стоял широкий дубовый стол и удалилась.
   - Долго наверно угощенья ждать придется, - обреченно проговорил Иван и хлопнул по пустому животу, который отозвался тоскливым урчанием. - Я так понимаю ещё вчера она о еде из-за своей занятости не заморачивалась, так что глупо ожидать пир на весь мир в ближайшие часа три.
   - А меня интересует, умеет ли она готовить вообще, в принципе? - поддержал пессимистический настрой друга Север.
   - Да ладно вам, - пожурила их Маша, - вы, что сюда пожрать приперлись? Переживете, ничего с вами не случиться. А как отсюда выйдем так воспользуемся нашими стратегическими запасами. Я надеюсь, они в целости и сохранности?
   - Ага, тебе легко говорить. Ты вон вчера с Василисой чай с баранками хлебала, а мы слюну. Вот под покровом ночи за едой и сняли с Севером стресс, так что если в рюкзаке три корочки хлеба, скажем, осталось и то хорошо.
   - Так. А я-то голову ломала, что за странные звуки полночи раздавались, а это вы, значит, нашу провизию уничтожали?! - возмутилась Маша. - Между прочим, это не честно и не по-товарищески.
   - А кто сказал, что мир должен быть честным и добрым как мама? - заметил волк.
   -Маш, ну не обижайся, - в свою очередь примирительно начал Иван, - мы не хотели тебя обидеть. Хочешь, я прямо сейчас сбегаю на рынок и куплю тебе разных вкусностей?
   - Никому никуда бежать не надо, - провозгласила появившаяся в дверях Василиса. Девушка бережно сжимала в руках ажурную расшитую атласом скатерть. - Сейчас всё будет.
   Василиса подошла к столу и накрыла его скатертью.
   - И чем же ты нас будешь угощать, хозяюшка, - поинтересовался Сева.
   - А что твоей душе угодно, то к столу и подам. Разрешите представить, - Василиса с любовью погладила белоснежное полотно, - скатерть-самобранка. Пусть каждый загадает то, что сейчас хотел бы отведать, и прикоснётся к ней, а она тут же ваши пожелания исполнит.
   Маша и Иван, не сговариваясь, одновременно дотронулись до скатерти, а Север постеснялся. Он как воспитанный зверь побоялся вымазать такую красоту грязной лапой, но он понадеялся, что о нём не забудут. Воздух над скатертью зарябил и сгустился, а вскоре приобрёл очертания различных блюд и напитков, которые через пару мгновений стали вполне реальными. Ваня и Маша переглянулись и весело рассмеялись, стол был так плотно уставлен блюдами, закусками и прочей снедью, что не то, что яблоку, даже вишенке не было где упасть.
   - Я смотрю, ты скромностью запросов не страдаешь, - улыбаясь, сказала Маша.
   - Вот только не надо делать вид, что ты здесь не причём,- ответил довольный, словно кот, дорвавшийся до сметаны, Иван. - Половина заказа твоя, как ни крути!
   - Это ещё доказать надо!
   - Вы препираться будете или угощение пробовать? - поинтересовалась Василиса.
   - А можно и то и другое и лучше без хлеба?
   - Желание гостя закон, - ответила хозяйка.
   Наконец все уселись за стол, а Север занял выгодную позицию на полу между Иваном и Машей. Серый хищник сразу потребовал кусок пожирнее и чтобы костей побольше. Естественно ему никто не отказал, и вскоре Сева урча от удовольствия, возился с тушкой жирного гуся фаршированного яблоками.
   Праздник чревоугодия затянулся, за основными блюдами последовали десерты и напитки, а когда в сторону стола никто уже и смотреть не мог, скатерть-самобранка добила всех подачей настоящего турецкого кофе, от которого исходил сногсшибательный аромат. За время застолья друзья успели от души пообщаться с всезнающей Василисой, которая оказалась прекрасной рассказчицей. Она рассказала море забавных историй связанных с добытчиками мёртвой воды. После описания ряда покушений, попыток поджога и шантажа Ивану и волку негостеприимное поведение Василисы в начале их знакомства уже не казалось таким странным.
   День подошёл к концу, солнце уже пробовало на ощупь местечко, куда бы закатиться, когда Василиса охнула и выбежала вон из-за стола. Она вернулась нескоро. Девушка неуверенно вошла в комнату и в раздумье застыла перед удивлёнными её поведением гостями. Она что-то неумело прятала за спиной.
   - Я не уверена, правильно ли я поступаю, но что-то внутри меня подсказывает, что моё решение верно. Выберите оного из вас, самого достойного и пусть он подойдет ко мне. Только торопитесь - до заката солнца осталось совсем немного, если не успеете, придётся ждать ещё целую неделю.
   Могучая троица переглянулась и единодушно сошлась на кандидатуре Маши.
   - Без тебя у нас ничего не получилось бы, - сказал Иван и положил свою руку на тёплую ладошку девушки. - Так что это по праву твоя заслуга.
   Маша, не теряя времени, несмело подошла к разволновавшейся Василисе.
   - Протяни руку, - скомандовала Вася,- и ничего не бойся, если помыслы твои чисты, то ничего страшного не будет. Это только тот чьё сердце полно злобы должен опасаться.
   Маша протянула в раз вспотевшую ладошку и Василиса дрожащими руками положила в неё стеклянный бутылёк наполненный на вид обычной водой. Последний солнечный лучик скользнул по стеклу бутылочки и в ужасе сбежал, оставив на поверхности воды золотистый след, который тут же растаял. Вода вспенилась и приобрела нежно голубой цвет. Маша от неожиданности чуть не выронила флакон.
   - Что-то не так? - спросила она у Василисы, которая, не отрывая взгляда, следила за поведением воды, но та лишь поднесла палец к губам и шикнула на взволнованную девушку.
   Прошла ещё одна минута, которая всем присутствующим, особенно Маше, показалась вечностью, на лбу девушки выступила испарина, а щёки раскраснелись, будто с мороза. За это время вода поменяла цвет ещё несколько раз. Она поочерёдно окрашивалась во все цвета радуги. Наконец водица успокоилась, перестала пускать пузыри и снова стала прозрачной.
   - Молодец, - с облегчением выдохнула Василиса и кинулась обнимать подружку.
   - Что это было? - дрожащим от волнения голосом спросила Маша, выглядывая из объятий Васи и пытаясь поближе рассмотреть бутылочку с мёртвой водой.
   - Проверка на вшивость, так сказать,- ответила Василиса Премудрая.
   - В смысле? - опешила Маша.
   - Понимаешь, мёртвая вода, в принципе, как и живая, свою душу имеет. Только если от живой воды никакого вреда ни хорошему, ни плохому человеку не будет, то с мёртвой водой тут уж посложнее будет. Если она попадёт в руки к плохому, чёрному душой человеку, то тут одно из двух либо он её на вред всему живому пустит, либо она завладеет его душой и поглотит.
   - А если к хорошему? - спросил озадаченный Сева.
   - Тут тоже не всё так просто. Для того чтобы получить мёртвую воду мало быть просто хорошим человеком ещё и стержень внутри себя иметь надо. Потому что если человек слаб, завладеет его помыслами мёртвая вода, засосет, будто трясина, запутает, так как силу таит в себе великую и власть безграничную, и поверьте мне, не всякий такой гнёт вынести может. Зная об этом, Любомудр и другие колдуны чтобы оградить люд простой от бед с мёртвой водой связанных придумали обряд, при проведении которого не может сия водица в ненадёжные руки попасть. Собственно вот его-то мы сейчас и наблюдали. Приняла, Машенька, тебя мёртвая вода и воле твоей подчинилась!!!
   - Что-то я не понял, - покачал головой волк, - а в чём обряд заключался? Кажется, ничего необычного не произошло.
   - Это на первый взгляд, - ответила, довольно потирая руки, Василиса. - А на самом деле тут такое чудо у нас под носом свершилось. Ух! Аж дух захватывает.
   - Ты яснее выражаться можешь? А то заинтриговала всех, а секрет раскрывать так и не думаешь, - возмутилась Маша.
   - Ладно, только не знаю, как вам это объяснить...
   - Как-нибудь попроще, - вставил своё слово Иван.
   - Понимаете, когда я передала с последним солнечным лучом Маше пузырёк с водой, запустился сложнейший механизм заклятия, которое создали семеро великих колдунов. Оно заключается в том, что кандидат на получение воды исследуется по всем направлениям, его душа и помыслы, кроме того проверяется подвержен ли он воздействию мёртвой воды или сможет устоять от соблазнов нашептываемых ею.
   - И что было бы, если б Маша не прошла проверку, - поинтересовался Иван.
   - Ну, это по ситуации. Если бы заклятие почувствовало обман и чёрные помыслы, то сознание проверяемого было бы зафиксировано и отдано во власть мёртвой воде, иными словами человек свалился бы замертво. В случае если бы человек не подошел по своим моральным качествам, я так думаю, дело обошлось бы либо помешательством, либо лёгким испугом.
   - И ты молчала?!! - схватился за голову Иван, поняв, что только что мог вот так просто потерять Машу.
   - А ещё подруга называется! - с укором процедила Маша и вырвалась из объятий Василисы.
   - Я не понимаю, чего вы так обиделись? - недоумённо огляделась Вася. - Или может у вас рыльце в пушку, и вы испугались?
   - Конечно, нет, - поспешила ответить Маша.
   - Тогда что за упрёки. Извините, но тут всё просто и логично. Если вы достойны, то вот вам вода, а если нет, то получите за обман сполна. И дружбой меня потыкать не стоит, если бы вы втёрлись ко мне в доверие ради того чтобы завладеть водой, то и наказание получили бы соответствующее. Мне кажется, что это вполне справедливо. Так сказать по заслугам и награда. Я, вам ничего об этом не сказала, потому что ни на секунду не усомнилась в вашей правдивости. Но судя по вашей реакции, я видимо вас переоценила.
   - Не надо делать скоропалительные выводы, Василиса, - вмешался волк, - ты не так нас поняла.
   - Интересно и что же я поняла не так? - скептически сдвинула брови учёная.
   - Нашу реакцию. Просто это всё так неожиданно.
   - Я, например, испугался, а что если бы заклинание дало сбой, мало ли, а я в ответе за вверенный мне состав, - поддержал друга Иван.
   - Да, - согласилась Маша и добавила, - и вообще меня обидела не сама проверка, а то, что ты мне не доверяешь.
   - Какая же ты глупышка, - воскликнула Василиса, - это же не я придумала, порядок такой. Пойми, безопасность людей превыше всего. Ты даже не представляешь, какую силищу сейчас в руках держишь. Достаточно добавить одну каплю в колодец, чтобы по всей деревне мор пошёл. Так что смотри в оба, а инструктаж я тебе ещё отдельно проведу. А вы тоже слушайте, да на ус мотайте, - обратилась Василиса к Ивану и Северу,- берегите воду как зеницу ока. Потому что малейшая оплошность с вашей стороны может привести к большим несчастьям.
   - Только мне вот не совсем понятно, - заметил Север, почесав задней лапой за ухом, - Если на воде такое сильное заклятье, то зачем ты её охраняешь? - зверь лукаво сощурился в ожидании ответа.
   - Так ведь заклятье это только на людей распространяется, - спокойно ответила Василиса, - любой стоящий колдун его обойти может. Кроме того, кто же людей от соблазна завладеть мёртвой водой оградит? Думаешь, мало глупцов по свету ходит до лёгкой наживы охочих?
   - Вопрос снят, - покорно кивнул волк, - извини, не подумал.
   - А можно мёртвую воду как-нибудь нейтрализовать? - поинтересовался Иван, но, увидев гневный взгляд Василисы, добавил. - Это я не на всякий случай, а из научного интереса.
   - В принципе, возможно,- сменила гнев на милость Василиса,- меня тоже всегда интересовал этот вопрос, но сами понимаете теория это теория, а практические опыты себе дороже. Я думаю на сегодня вопросов достаточно. Предлагая мужской части нашего шикарного общества отдохнуть от дел праведных, а я пока объясню Маше как с водой обращаться, чтобы не было горя.
   Василиса приобняла девушку за плечи и увела в сторону своей комнаты. Иван и Сева решили выйти подышать свежим воздухом во двор. Там расположившись на нагретых за день солнцем ступеньках они завели неспешную беседу о том, о сём. Примерно где-то через час, когда ночь плотным одеялом окутала деревеньку к ним выбежала взбудораженная Маша и позвала смотреть на звёзды с крыши. Оказалось, что на чердаке у Василисы оборудована мини-обсерватория и друзьям представилась возможность понаблюдать за ночными светилами в самый настоящий телескоп. Самым счастливым в этот вечер уснул Север. Потому что он теперь был первым и пока единственным волком увидевшим луну так близко.
   Поутру неразлучная троица сердечно попрощалась с Василисой, клятвенно заверив девушку, что при первой возможности они заглянут к ней в гости. Вася в свою очередь пообещала постараться обзавестись к тому времени женихом, а может и парой-тройкой голопузиков. Друзья обнялись ещё разок напоследок, и отправилась в обратную дорогу. Иван к тому времени уже успел смотаться на рынок. Вернулся он весьма довольный собой и объявил, что задание выполнено. Позже он, смеясь, рассказывал про свою провокационную деятельность. Запустить в уши местных жителей слух о том, что Василиса Премудрая ищет спутника жизни, оказалось не так просто, так как население было знакомо с ней лично, причём не с самой лучшей стороны. Но и Иван был не лыком шит, поэтому уже через час рынок гудел как растревоженный улей о самой завидной невесте в округе, которую вот-вот уведут прямо из-под носа.
   - Во мне погиб великий пиарщик, - в заключение своей повести сказал Иван, весело шагая по дороге.
   - Да, язык у тебя подвешен, - согласилась Маша.- Таким мешки запросто ворочать можно.
   - Не надо лести, - усмехнулся Иван, а потом вдруг погрустнел и продолжил. - Все-таки, даже немножечко жалко, что наши приключения подошли к концу. Из нас получилась неплохая команда.
   - Да, доставим воду Эльзе Петровне и разбежимся, кто куда, - кивнула Маша. - Прямо не вериться, что за несколько дней с нами произошло столько интересного. Знаешь, а я рада, что судьба забросила меня сюда.
   - Ну, не совсем судьба тебя сюда забросила, ты сама приложила максимум усилий, - поправил её Иван.
   - Да какая разница, - отмахнулась девушка, даже не отреагировав на подколку, - Я не об этом. Я рада, что фортуна свела нас троих, потому что у меня никогда не было таких друзей.
   - Маш, я хочу признаться, что ты тоже многое для меня значишь, - тихо сказал Иван и попытался приобнять девушку.
   - А я скажу просто, вы моя стая или семья, если по-вашему, - растроганно произнес Сева и втиснулся между молодыми людьми чтобы и его обняли и приласкали.
   Так они простояли минут пять обнимаясь и пытаясь высказать всё что было на душе. Но как не крути, им надо было идти дальше, и троица отправилась в путь, хоть и без особого энтузиазма, потому что каждый понимал, что конец пути означал и конец этого замечательного приключения.
   По пути они решили навестить семейство медведей. Когда они подошли к знакомому двору, в сердца всех троих закрались смутные ощущения беды. Предчувствие не обмануло: двор был пуст, а из дома доносились стоны и тихий плач. Когда путники подошли ближе из открытых дверей избушки выскочил Мишутка. Он подбежал к Маше и уткнулся мокрым носом в её ладошку. Медвежонка била мелкая дрожь, а когда девушка наклонилась к нему и взяла его на руки, он и вовсе разревелся. Девушка осталась успокаивать медвежонка на улице, а Иван с Севером кинулись в дом. Страшная картина открылась им. Все комнаты в доме были завалены телами животных, одни бездыханно лежали, другие корчились и стонали, третьи молча ждали смерти. Порядком поплутав по избе, Иван, наконец, отыскал Михайло Потапыча и его супругу. Чета медведей безжизненно лежала в углу. Старый медведь приоткрыл глаза и еле слышно прошептал:
   - Уходить вам надо, Ванюша, опасно здесь.
   Иван схватился за голову и в отчаянии выскочил на улицу, где Маша решительно потрошила в поисках чего-то рюкзак.
   - Миша сказал, что их отравил Матвей. Он искал нас здесь, - сказала Маша. - Мы даже и не подумали, что подставляем наших друзей, - девушка смахнула предательскую слезинку, катившуюся по щеке. Затем она, наконец, достала бидончик с живой водой из рюкзака и решительно направилась к дому.
   - Маш, что ты делаешь? - в один голос спросили Иван и волк.
   - Исправляю наши ошибки. Медведи помогли нам добыть живую воду, значит часть её принадлежит им, - с этими словами Маша вошла в избу.
   Иван вбежал в помещение за ней следом, он взял девушку за руку и она благодарно кивнула. Маша плакала, не скрывая слёз, глядя на измождённых жителей леса. Вот на столе лежит и постанывает семейство весёлых белок, которые ещё недавно угощали их орехами, вон безмолвно сгрудились зайчата рядом с притихшей зайчихой. Дальше смотреть на это у Маши не хватило сил и она закрыла глаза, оставшийся путь она проделала исключительно опираясь на Ивана. Когда парень подвел её к медведям, и она заставила себя открыть глаза, новый приступ жгучих слёз горьким комом застрял в горле. Но Маша справилась с собой, она открыла бидончик и окунула в воду заранее заготовленный прутик. Иван взял медведя за голову и приоткрыл ему пасть так, что бы Маша смогла стряхнуть в неё с прутика драгоценную каплю живой воды. Капля попала по назначению, но ничего не произошло.
   - Неужели слишком поздно? - в ужасе Маша уставилась на Ивана.
   - Не знаю, - прошептал Иван, - А может просто одной каплей здесь не обойтись, надо увеличить дозу.
   - Тащи ложку, - тут же скомандовала Маша.
   Иван пулей метнулся на кухню, через секунду он вернулся, бережно сжимая в руке мишуткину ложечку. Маша бережно взяла её и наполнила живой водой. На этот раз медведь получив новую порцию питья, глухо зарычал и заворочался. Маша просияла, поняв, что они одержали в этом раунде победу, и кинулась к лежащей рядом медведице. Иван облегченно вздохнул и последовал за ней. После медведей были белки, затем, зайцы и лисы, девушка подходила к каждой зверушке, не выпуская из виду даже самых маленьких страдальцев, и поила их живой водой, Иван неустанно шел за ней, помогая и поддерживая, ободряя добрым словом. Только спустя несколько часов бесконечно усталые, но весьма довольные собой Иван и Маша вышли во двор, который снова наполнился весёлым шумом и гвалтом. Девушка обессилено плюхнулась на скамью и отыскала взглядом добродушных медведей. Почтенное семейство, забыв, что ещё недавно одной лапой стояло по ту сторону, открыв пасти, слушали вдохновенный рассказ Севера о посещении им самой Василисы Премудрой. Мишки заметили своих спасителей и тут же направились к ним, оборвав волка на полуслове.
   - Вы такие молодцы, - разохалась тётя Авдотья и смахнула лапой набежавшую слезу, - спасибо вам, что не оставили Мишутку сиротой.
   - Что вы такое говорите, - устало запротестовала Маша, - это мы у вас в неоплатном долгу. Да и несчастье это случилось по нашей вине. Миша рассказал, что это дело рук Матвея, а искал он именно нас, чтобы поквитаться за брата. И воду вашу он отравил после того как вы отказались ему помочь.
   - Не говорите глупостей, - подал голос дядя Михал. - Мы знали, на что шли, так что не надо винить себя понапрасну. А вот то, что вы нам живой воды добытой с таким трудом не пожалели это действительно поступок заслуживающий уважения.
   Маша с тоской заглянула в бидончик. Воды осталось меньше половины. Девушка печально вздохнула, когда она поила зверей, то вошла в такой раж, что не церемонилась с каплями, как учила Елена, а давала всем без исключения по целой ложке.
   - Не боись, я думаю, нам хватит, - поспешил её успокоить Иван, он скромно присел рядом с ней и слегка приобнял. - Зато во вверенном нам подразделении все живы и здоровы.
   Маша благодарно посмотрела на молодого человека и доверчиво устроила голову у него на плече. Веки стали тяжелыми и Машу сшиб на повал крепкий здоровый сон. Она словно провалилась в темноту, но вскоре где-то вверху забрезжил свет и вокруг неё пестрой лентой побежали весёлые картинки. Маша пыталась их рассмотреть, но они менялись с такой скоростью, что ничего у неё не выходило. Где-то в стороне, там, где свет уступал место тьме, злилась и грозила кулаком Эльза Петровна. Женщина топала в гневе ногами и материлась не хуже извозчика, но Маше было всё равно, она снова и снова пыталась рассмотреть бегущие изображения, но вот Эльза Петровна зло сплюнула, отвернулась и исчезла. Словно по волшебству пёстрая лента тут же растаяла, свет погас, и Машу окутала мягкая темнота, тело наполнилось усталостью и девушка провалилась в никуда.
   Всё время пока она спала, Иван как истинный рыцарь просидел гвоздиком, стараясь не разбудить мирно сопящую девушку, он ласково гладил её розовое ушко и наматывал на палец непослушный локон.
   - Как ты можешь сидеть так долго, не меняя положения, - поинтересовался Север, в очередной раз пришедший проверить, не проснулась ли Маша.
   - Армия и не такому научит, - задумчиво ответил Иван.
   - А кто это такая? Что за особа? - не удержался от вопроса любопытный волк.
   - Да как тебе сказать... кому мать, а кому мачеха. Только это не особа, а что-то вроде организации.
   - Чего? - не понял Север.
   - Ничего, - отмахнулся Иван, - не приставай, как-нибудь потом расскажу.
   - А почему потом? - не унимался Сева.
   - По кочану, - отрезал Иван, но понял, что обидел друга и добавил, - настроения нет, лень мне.
   Волк понятливо тряхнул головой и не спеша удалился.
   Маша проснулась на закате, она чувствовала себя донельзя разбитой, но постаралась не показывать вида. Иван проводил её в дом. Где готовился пир на весь мир в честь чудесного спасения. Ужин прошёл на славу и закончился традиционным чаепитием. За это время друзья успели обсудить последние сплетни и поделиться новостями. Медведей очень заинтересовал рассказ о Василисе, а Михайло Потапыч просто загорелся идеей пообщаться с сией учёной девой, хотя тётя Авдотья и не очень-то одобрила намерения супруга.
   Утром друзья распрощались. Иван очень беспокоился по поводу безопасности приютивших их зверей, ведь Матвей бродил где-то целый и невредимый. Но дядя Михал успокоил его, заверив, что бывший водяной отправился к своему хозяину, Кощею, причём в полной уверенности, что в окрестностях не осталось, ни одной живой души, так что бояться жителям леса ближайшее время нечего.
  

Глава 7

Я не грустный - я трезвый.

  
   Кощей вальяжно расселся на троне. Великому злодею было скучно. Он неторопливо обвел тоскливым взглядом стены своего дворца и уныло вздохнул. Может ремонтик сделать промелькнула в его голове светлая мысль, но поразмыслив немного, он откинул её. Ведь вдруг богатырь там, какой или Иванушка заявиться, а тут ремонтные работы в разгаре, неудобно как-то получиться. Нет, он, конечно, мог наколдовать все, что душе угодно, но это так скучно и избито. Кощей встал и прошелся по огромному роскошно украшенному залу и остановился возле волшебного зеркала. Зеркало зарябило и по его глади поплыли разные изображения. Кощей какое-то время наблюдал за происходящим в зеркале, но вскоре досадливо плюнул и отвернулся, там тоже было всё как всегда, ничего нового. Кощей вернулся к трону, опёрся на него и задумался. "Может пакость какую придумать?" - пронеслось в его голове, но вслух он сказал:
   - А толку. Никакой интриги. Всё закончиться как всегда. Ну, явиться очередной борец за справедливость, а потом или он меня или я его, причём скорее второе. Тоска...
   Тут одиночество злодея было прервано. В зал на коленях вполз слуга и дрожащим от раболепия голосом объявил:
   - Ваше Великое Злодейство, к Вам посетитель.
   - Кто там? - небрежно бросил Кощей, в тайне радуясь нежданному посетителю.
   - Потревожить покой Величайшего из великих посмел ваш недостойный слуга Матвей.
   - Это тот, которого я вместе с его старшим братом отправил с тайной миссией к Елене Прекрасной?
   - Именно, у вас такая прекрасная память, мой господин.
   - А ты что думал, что я старый маразматик?! - изволил разгневаться Кощей. - Ладно, зови сюда этого Матвея, а сам сходишь в пыточную повисишь часок на дыбе за свою дерзость, и со справкой оттуда ко мне зайдешь.
   - Слушаюсь и повинуюся, - счастливо пропищал слуга и стремительно уполз.
   Через несколько минут в зал вбежал Матвей. Он подбежал к Кощею, картинно заломил руки и бухнулся ничком на пол.
   - Милости прошу, Хозяин.
   Кощея внимательно рассмотрел своего слугу, отметил сломанный нос и чёрные синяки под глазами, видимо последствие травмы, а так же отсутствие доброй половины передних зубов. Кроме того Матвей был грязен и вонюч, словно искупался в выгребной яме. Помедлив для придания торжественности моменту ещё пару минут Кощей, наконец, милостиво буркнул:
   - Говори, ничтожество.
   - Я...меня...они, - стал запинаться Матвей.
   - Не мямли! - гаркнул Кощей.
   - Они провалили нашу миссию. Никифор убит. Артефакты захвачены ими.
   - Кем ими?
   - Не знаю. Там был мужик и девчонка, чтоб её. Может, был ещё кто-то, я не знаю.
   - Что случилось с Никифором?
   - Его растерзали волки призванные им на службу, во время завершения ритуала полного подчинения.
   - Так может это он, лопух, сам что-то не так сделал?
   - Нет. Кикимора которая там была уверяет, что виной всему мужик, мол он наслал на Никифора монстра, а сам растворился во мгле.
   - Ты хочешь сказать, что на моей территории появился какой-то колдунишка, а моя разведка мне не доложила? Или мои шпионы даже не в курсе как и я?!!!
   - Что вы, нет! Тот мужик не колдун.
   - С чего ты взял?
   - Никифор, говорил, что они к нему сами за колдовской помощью обратились, а я у одной сороки выпытал, что они ищут воду живую и мёртвую. Колдуны таким заниматься не будут.
   - Интересно, - Кощей почесал затылок, - интересно, а не связаны ли они с одной моей старой знакомой.
   - Всё возможно, - отчеканил Матвей и тут же побоялся собственной дерзости.
   - Дай-ка я на них в зеркало взгляну, - оживился Кощей и, сдерживаясь чтобы не побежать, быстрым шагом отправился к сему достойному предмету. Пошарив по лесу и ближайшим сёлам, Кощей, наконец, наткнулся на необычную компанию, весело шагающую в сторону одной из деревушек. Зеркала показало молодого мужчину с увесистыми рогами, хорошенькую девушку и крупного матёрого волка.
   - Это они? - кивнул головой Кощей на изображение.
   - Так точно. Господин, уничтожьте их как мух, отплатите им за сорванную операцию и моего несчастного брата.
   - Счаз-з-з, - зло прошипел Кощей, - разбежался ваши косяки исправлять. За срыв операции я тебя обормота на кол посажу на сутки, посидишь, подумаешь и полный рапорт в трёх экземплярах напишешь. Я должен знать все подробности. А Никифор... так ему и надо, я его предупреждал, чтобы он не заигрывался.
   - Хозяин, прошу. Пожалуйста не оставь их без наказания. Ведь они перешли дорогу не кому-то, а Вашей Тёмности.
   - Идиот, никуда они от меня не денутся. Ты что не видишь, что они не местные?
   - А что с того? Я думаю их тем более надо наказать, чтобы и там, откуда они заявились, вас боялись.
   - Боги, с кем приходиться работать, - Кощей закатил глаза, - это же элементарно. Вода обладает чудесными свойствами только здесь, как только они минуют границу она вычхается и превратить в обычную ничем не примечательную жидкость.
   - И что с того, вы хотите сказать, что это и будет их наказанием? Они вернуться домой и окажется, что зря таскались в такую даль? О, как это тонко, ваше коварство!
   - Балван. Они не такие тупые как ты, по крайней мере, я на это надеясь. Местные давно должны были им растрындеть про эту особенность волшебной воды, а так же рассказать, что волшебные сосуды, которые могут сохранить свойства живой и мёртвой воды находятся только у меня! Теперь понял?
   - Почти.
   - Ой, дурак. Это значит, что нам ничего не надо делать, они сами придут прямо к нам в руки. Мы просто должны подготовиться к достойной встрече.
   - Вы - гений!!!- Восторженно взревел Матвей.
   - Я знаю, - скромно ответил Кощей. - У меня уже есть пара мыслишек, как можно встретить таких долгожданных гостей. Сейчас иди в пыточную, а завтра со справкой, что отсидел на колу столько, сколько положено и отчетом я тебя жду. Обсудим детали.
   - Слушаюсь и повинуюсь, - ответил Матвей и, не вставая с пола, по-пластунски пополз к выходу.
   Кощей остался один, на его лице блуждала загадочная злорадная улыбка.
  
   *****
  
   Путь весёлой троицы лежал обратно, довольные, что всё так удачно завершилось в очередной раз, товарищи без устали топали по дороге. Благо погода была располагающей, дорога живописной, настроение бодрым и друзья без приключений добрались до деревни Мартына, как и планировали до заката солнца. Вскоре Иван вовсю молотил в калитку дома старосты. Калитка открылась и на пороге возникла мордашка вездесущей Маланьи, глаза её удивленно расширились, и девка метнулась в дом в поисках хозяина. Через минуту Мартын уже бежал к гостям, распахнув объятия.
   - Дорогой ты мой, - радостно рокотал староста, крепко обнимая Ивана, - уж и не чаял я что свидимся.
   - Что ж ты так? Неужто думал, что не зайду я на обратном пути к товарищу?
   - Что ты! В тебе я не сомневался,- замахал рукой Мартын, - я думал, что тебя и в живых-то нет.
   - Как так? - опешил Иван.
   - А вот так. Разные слухи из Светиков и Дуделкино приходили. Да и хрен с ними.
   - А что за слухи? - не утерпел Сева.
   - Да ну, - отмахнулся Мартын, - раз вы здесь значит ерунда всякая, чушь. Даже вспоминать не хочу, не то, что пересказывать. Да что мы здесь стоим, давайте в дом гости дорогие, - но тут староста застыл, рассмотрев, что за широкой спиной Ивана в тени стоит Маша. Девушка из всех сил пыталась слиться с окружающим её ландшафтом, но получалось это у неё очень и очень плохо. Мартын хитро сощурился и обратился к ней. - Кого я вижу? Позвольте полюбопытствовать барышня, что вас сюда привело: может вас изгрызла совесть, и вы пришли извиниться за свои проделки или, что, скорее всего, какую-то пакость нам не сделали и решили немедленно восполнить сей пробел.
   - Очень надо, - пробубнила Маша, её лицо медленно, но верно заливала краска стыда. - Вы, между прочим, первыми начали, - было начала она оправдываться, но запнулась и обратилась к Ивану, - я лучше на улице вас подожду.
   - Э, нет, - не согласился молодой человек, он взял её за руку и продолжил, - я за тебя отвечаю, не хватало, чтобы пока я тут лясы точить буду, с тобой что-нибудь случилось. Мартын, ты же на мою сестрицу не в обиде?
   - Шутишь? Да я такой забавы в жизни не видал. Я в то утро хохотал до слёз, девчонка поработала с навозом на славу, правда во время обеда стало не до смеха, когда оказалось, что к еде она тоже приложила свои ручки. Хотя скажу сразу, я на нее ни в коем разе не обиделся, а расценил всё как шутку, которая весьма скрасила наш устоявшийся и местами скучный быт. Да и за время вашего путешествия, я думаю, она многое в своём поведении пересмотрела.
   - Я больше так не буду, - торжественно пообещала Маша, и все остались довольны.
   Староста снова пригласил всех в дом, и друзья последовали за ним. По дороге Мартын поторапливал приятелей, сокрушаясь, что узнав об их прибытии, бросил другого своего гостя за столом одного. Когда Иван переступил порог уже знакомой трапезной, то застыл в изумлении. За столом сидел Лукьян Потапыч. Мужичок, увидев Ивана, кинулся к нему.
   - Живой! А я-то уж думал, что с тобой стряслась беда. Клял себя, что показал тебе дорогу к дуплу тому растриклятому, - на момент Потапыч замолчал, узрев в дверях Машу, - И злыдня энта здесь?! Вот же говорят: в огне не горит, в воде не тонет - про нее, наверное, или про кое-что другое, но материалы видимо сходные..
   - А вы знакомы? - удивился Мартын.
   - Было дело, - ответил Иван и подмигнул деду, всем видом показывая, что их тайна так и останется между ними.
   Вскоре все, наконец, уселись за стол, и потекла лёгкая беседа прерываемая появлениями вездесущей Маланьи, которая так и норовила сделать Маше какую-нибудь пакость, но пока безуспешно.
   - А что ж ты дядька мне соврал? - спросил Иван у Потапыча, улучив момент, когда на них никто не обращал внимания.
   - И в чем это интересно? - не понял Потапыч.
   - Ну, как же говорил, что лесник местный, а на самом деле леший.
   Лицо мужичка вытянулось от удивления, но он совладал с эмоциями и ответил:
   - И вовсе я тебя не обманывал, это ты решил, что я лесник, а я просто не стал тебя разубеждать, - а после встревожено поинтересовался. - Только вот скажи, откуда ты узнал, что я леший? Чай на лбу у меня это не написано.
   - Да вот познакомились мы с одной дружной семьёй медведей, - Иван хитро подмигнул Потапычу. - От них и узнал, точнее, догадался по описанию. Привет они тебе передавали, кланяться при встрече велели. Очень они по тебе скучают.
   - Ничего, - растроганный мужчина смахнул набежавшую слезу,- скоро уж свидимся. Не знаю, что там опять произошло, только меня в должности восстановили. Еду принимать свою территорию обратно. А то где это видано, чтобы меня чистокровного лешего выгоняли из моего же леса.
   - Слушай, если не секрет, а чем ты там где мы с тобой встретились занимался?
   - Секрет, но тебе как другу открою тайну. Я там за секретный объект отвечал, путников путал, с дороги сбивал.
   - Так это из-за тебя я столько по лесу кружил? - возмущенно воскликнул Иван.
   - Из-за меня, - гордо выпятил грудь леший, - я ещё и не такое могу, что сказать -профессионал я в этом деле. Ты только не обижайся, работа у меня такая.
   - Я и не обижаюсь, в итоге ты же мне сам дорогу и показал.
   - Для хорошего человека чего не сделаешь.
   - Действительно, - согласился Иван и посмотрел на приунывшую Машу. Сева увлечённо что-то рассказывал Мартыну, а девушка сидела немного в стороне, и никто не обращал на неё внимания.
   Ваня уже решил подойти к ней и предложить пойти прогуляться, но его остановил староста. Он уважительно присвистнул и обратился к Ивану:
   - Твой мохнатый друг утверждает, что вы все-таки добыли и живую и мёртвую воду! Мои поздравления, такое под силу не всякому.
   - Точно, - подхватил леший, - только человеку с чистым сердцем под силу такое, - а после наклонился к молодому человеку ближе и произнес тихо, чтобы никто не услышал, - хочу предупредить, если вы намереваетесь вынести воду за пределы аномальной, как у вас это называется, зоны то вода потеряет силу.
   - Как же так! - не удержался от разочарованного возгласа Иван и все присутствующие за столом обернулись в его сторону. - Так что? Все наши труды напрасны?!
   - Я этого не говорил, - отозвался леший.
   - Вы это о чём? - в один голос спросили Маша и Сева.
   - О воде. Лукьян Потапыч говорит, что как только мы попадём домой, вода потеряет свои чудесные свойства.
   За столом воцарилось молчание, Маша сразу поникла, Сева и Мартын тоже погрустнели.
   - Не надо так огорчаться, - вмешался леший, - я повторяю не всё потеряно. Я слыхал от своей прабабки, что у Кощея есть две чудесные фляги из очень редкой глины, в которых мёртвая и живая вода не вычихается.
   - Час от часу не легче. Только думали, что так удачно проскочили через неприятности, а вот нате вам, пожалуйста! - вздохнула Маша. - Это что нам теперь к этому вредному старикашке надо переться?
   - Суть ты уловила, - кивнул леший, - а вот в остальном... на счет вредности это да. Вот только с чего ты взяла, что он старик? - удивился Потапыч. - Между прочим, Кощей мужчина хоть куда, как говориться, в самом соку.
   - Исходя из того сколько ему лет, скорее в спирту, - заметил Иван, - нормальные люди столько не живут.
   - Темнота, он же не человек, а колдун, - наставительно поднял палец Мартын.
   - Да пусть он хоть Карлсон который живёт на крыше, нам с ним детей не крестить, - вскипела Маша. - Вы что думаете, что он нам фляги сам вынесет на подносе, мол, возьмите гости дорогие не побрезгуйте? Если вспомнить сказки, то как-то в такую развязку не сильно вериться.
   - Маш, ты всё драматизируешь, - попытался успокоить девушку Иван.
   - Я реально смотрю на вещи, а вот ты как я вижу, не совсем понимаешь, что происходит.
   - Да, ну? И что же я пропустил? Ну-ка, ну-ка поподробней.
   - А сам не догадываешься? Пойдём простым логическим путём.
   - Пошли, - согласился Иван.
   - И я с вами, - подал голос Сева, староста тоже хотел что-то сказать, но Маша так зло зыркнула в его сторону, что он быстро передумал.
   - Я продолжу, - угрожающе снова начала девушка и как нестранно её никто не возразил. - Кощей нам фляги не отдаст. Так? - все кивнули. - Это значит, что нам его надо победить, для этого надо отправиться в тридесятое царство, найти там остров Буян, на острове дуб, на дубе сундук. Ну, а там всё по всем известному сценарию от медведя до яйца с иголкой. Кроме того внесите в список борьбу с соратниками Кощея и им самим, потому что просто так он умирать не захочет. И что, вы хотите сказать, что рады такому геморрою? Я, например, нет.
   - Ой, Машка, опять ты всё усложняешь, - махнул рукой Иван, чем заслужил злобный взгляд девушки.
   - Иван, ты не прав, - вступился за подругу Сева, - Маша как раз таки вполне точно описала сложившуюся ситуацию и что нам предстоит сделать, чтобы завладеть необходимыми флягами.
   - Сева, я не понимаю, зачем нам, как правильно сказала Маша, весь этот геморрой? Зачем гробить ничего не сделавшего нам Кощея и оставлять местных богатырей без смысла жизни. В конце концов, это их работа. Не будет Кощея, как Иванушка Дурачок станет Иваном Царевичем?
   - Я что-то не пойму, куда ты клонишь? - заявила Маша.
   - Да тут всё проще пареной репы! Зачем нам беспокоить такого великого злодея по пустякам, так сказать отрывать от дел. Давайте просто выкрадем у него то, что нам нужно и всего делов! Подумаешь, две глиняные бутылки исчезнут, я думаю, он их даже и не хватиться пока будет над своим златом чахнуть.
   - Идея интересная, - согласился Лукьян Потапыч, - такого он явно не ожидает, так что вполне может получиться.
   - Ага, а воду, куда мы денем? - задала Маша мучающий её вопрос. - Путь не близкий, противник опасный, да и нельзя чтобы вода к Кощея попала. А кроме того если с кем-то из нас что-то случиться... и не надо на меня так смотреть! Надо рассматривать все варианты. Так вот если с кем-нибудь из нас что-то случиться второй автоматически лишается шанса завершить начатое!
   - Логично, - в кое-то век без пререканий согласился Иван. - Только что можно поделать? Не оставишь же ты воду в руках первого встречного - поперечного?
   - Зачем первого встречного? - подал голос Мартын. - Я вам не чужой, да и вы мне как родные. Я буду рад помочь вам, тем более что у меня и схрон секретный имеется. Сделаю всё, как полагается, можете на меня положиться!
   - Лады, - кивнул Ваня. - А где бы нам узнать путь в Кощеево царство?
   - Тю, нашёл тайну, да это у нас каждый пацанёнок знает, - весело сообщил староста. - Я вам быстренько план местности накидаю и всё объясню. Зуб даю - не заблудитесь.
   - Когда отправляемся, - спросила Маша, понуро опустив плечи.
   - Только не завтра, - сразу же заявил Иван.
   - А зачем откладывать неизбежное? - поинтересовался Сева. - Раньше начнём, раньше закончим.
   - Какое завтра число? - с какой-то странной интонацией спросил Иван.
   - Не знаю. А причём здесь это? - отозвалась Маша.
   - Как это причём? - возмутился Иван и наставительно продолжил, - завтра третье августа.
   - И что с того? - так и не поняла, что он этим хочет сказать Маша.
   - Темнота, - наконец не выдержал Ваня. - Завтра День ВДВ, то есть завтра мой праздник. Так что я объявляю себе выходной - имею право!
   - А что это за праздник такой? - полюбопытствовал Мартын.
   - Это празднество воздушно-десантных войск, - поспешно пояснила Иван.
   - День, когда мужики, которые служили в армии, пьют, дерутся и купаются в фонтанах (это ёмкости с водой такие), - ехидно добавила Маша.
   - Так какой же это праздник, - возмутился староста, - глупость какая-то. В таком случае у нашего Сёмы бывшего стражника праздник каждый день.
   - Да кого вы слушаете, - обиженно засопел Иван. - Тот, кто не служил, тот этого не поймёт.
   - Так ты не злись, а лучше объясни толком, - попытался сгладить ситуацию Сева. - Тем более, что ты мне обещал рассказать про эту твою армию.
   - Ничего я вам, салагам, разъяснять не буду, - набычился Иван, - завтра всё сами увидите. Я сказал, что завтра мой праздник - это значит, будет праздник! Это я вам как десантник ответственно заявляю. Остальное меня не колышет и возражения не принимаются.
   Иван вышел из-за стола и стремительно открыл дверь. Послышался звук удара, грохот и женский крик. В дверном проёме показалась Маланья прикрывающая рукой огромную шишку, которая появилась у неё от неожиданной встречи с дверью.
   - Опять ухо грела, шпионка? - беззлобно, скорее для вида, возмутился Мартын.
   - Что вы, конечно, нет, - стала отпираться девка, но на её лице крупными буквами было написано, что она врёт. - Это я к вам спешила спросить, подавать самовар али рано ещё, а тут дверь резко открылась, я отскочить не успела.
   - Ага, а что, у вас модно бегать спрашивать про самовар согнувшись? - лукаво спросил Иван.
   - С чего это вы взяли? - смутилась девица.
   - Так у тебя ж на лбу ручка дверная отпечаталась! - захохотал Иван.
   Маланья залилась краской и бросилась вон, смахивая на ходу злые слёзы. Иван, от души смеясь, последовал за ней. Маша тоже встала из-за стола и направилась к выходу, но увидев, что Маланья, сбивая всё на своём пути, помчалась на кухню, а Иван вышел во двор, облегченно вздохнула и вернулась на своё место.
  
   ****
  
   Яга зло сплюнула и уставилась на горку из битой посуды. Кот деловито протянул ей последнюю уцелевшую тарелку и поинтересовался:
   - Ну, что? Полегчало?
   В ответ Василий получил злобный взгляд, а через мгновение тарелка разлетелась на осколки аккурат в том месте, где секунду назад сидел кот.
   - Ты что, совсем озверела? - ошарашено завопил кот. Несчастное животное висело на люстре, которая предательски трещала, намекая, что она не предназначена для таких акробатических этюдов. - Ты же мне могла в голову попасть, если бы не моя ловкость и инстинкт самосохранения!!! - продолжил возмущаться кот.
   - Ничего страшного! - гаркнула Яга. - Говорят, что у котов девять жизней. Вот и проверили бы.
   - Эй, не надо обобщать, я вообще-то не обычный кот и против таких экспериментов, - кот попытался подтянуться на слабеющих лапах, но что-то в люстре сказало: "Дзинь!" и они рухнули вниз вместе с солидным куском штукатурки.
   - Твою ж дивизию, - всплеснула руками Яга. - Это же моя любимая люстра, чешское стекло, ручная работа! Да я ж тебя, паразита, сейчас в порошок сотру! - но кот никак не отреагировал на угрозы. Бедолага валялся среди обломков и осколков бывшей люстры, словно старая шапка- ушанка и не подавал признаков жизни.
   - Вася, ты живой? - насторожилась Яга, но не получив ответа тут же кинулась к непоседливому любимцу. Она бережно высвободила Василия из-под погнувшегося от удара об пол каркаса и взяла увесистую тушку на руки. Кот слабо зашевелился и застонал.
   - Васенька, прости меня, я не хотела! - запричитала колдунья. - Это всё из-за девчонки. Ишь ты, самостоятельная какая выискалась!! Я ей кричу, а она и ухом не ведёт. На сеансы связи не выходит, на мои призывы тоже не отвечает. И это в тот момент, когда уже половина дела сделана. Тут того и смотри, что всю операцию мне завалит без моего чуткого руководства!!!
   - Да успокойся ты, - вздохнул кот, - всё равно ты ничего не можешь сделать.
   - Тебе легко говорить, - буркнула Яга и скинула кота обратно на пол, - ты не понимаешь!!! Я почти у цели, кажется, только руку протяни и всё! Так трудно понимать в такой ситуации, что твоя судьба находиться в руках у горстки каких-то идиотов! У нас больше посуды не осталось?
   - Нет, только горшки с цветами.
   - Жаль, а я почти успокоилась, - протянула ведьма, - мне бы ещё один сервизик и я бы вообще в норму пришла.
   - Это нервы, - констатировал Василий и поковылял в коридор.
   - Ты куда? - удивилась Яга.
   - К себе, зализывать раны.
   - А я?
   - Что ты? - не понял кот.
   - Ты бросишь меня в такую минуту?
   - Что поделаешь не мы такие - жизнь такая, - философски заметил кот.
   - Не надо лекций, - оборвала его Яга, - ты бы вместо того чтобы демагогию тут разводить лучше бы посоветовал мне как успокоиться.
   - Сублимируй, - с умным выражением мордочки заявил кот.
   - Чего?
   - Направь энергию в иное русло, отвлекись, если ещё проще.
   - Это как?
   - Беда мне с тобой, - страдальчески простонал кот. - Темнота, она темнота и есть.
   - Ты давай без ругательств, лучше к делу переходи.
   - Ну-у-у, - с умным видом протянул кот. - Возьми кастрюлю, набери в неё воды и обливай из окна прохожих.
   - Вот за что я тебя люблю Василий, так это за светлую голову, - Яга подскочила к коту и сжала в жарких объятиях.
   Приблизительно через час по уши довольная и даже похорошевшая Яга плюхнулась на диван рядом с котом.
   - Слушай, а эта твоя, как там её...сублидрация кажется, действительно работает. Аж от сердца отлегло.
   - Рад за тебя, - отмахнулся кот и отвернулся.
   - Вась, что-то случилось? - насторожилась Яга.
   - Нет.
   - А чего ты такой какой-то не такой.
   - Жду.
   - Чего ждешь? - удивилась женщина. - У моря погоды что ль?
   - Представь себе, нет, - надулся Вася, - я жду твоих извинений.
   - И в чём я перед тобой провинилась на этот раз? - игриво поинтересовалась Яга.
   - Как это в чём? - возмутился кот. - Посуду всю побила, в меня тарелкой запустила, на люстру загнала. Мы с люстрой из-за тебя упали. У меня вон шерсть до сих пор дыбом. Вся жизнь перед глазами промелькнула. Между прочим, я чудом живой остался, а люстре так вообще не повезло.
   - Да как ты смеешь, - начала было сердиться Яга, но передумала и спокойно сказала, - ладно, извини. В счёт моральной компенсации ужин принимается?
   - Смотря какой, - благосклонно ответил Василий, - если со сметаной и взбитыми сливками, то я подумаю.
   - Гулять так, гулять, - заявила Яга и прижала протестующего для вида кота к груди, - официант мне коржик!
  
   ****
  
   Утро. Природа только очнулась ото сна, но ещё кое-где, словно паутинка на ветру колыхалась лёгкая дрема. Деревня уже пробудилась, закопошилась, словно растревоженный муравейник, но даже не подозревала, что в отдельно взятом дворе шла подготовка к широкому празднованию Дня Десантника.
   Иван деловито расхаживал по двору. Он снял рубашку и гордо демонстрировал родной тельник, а так же достал из потайного кармана в рюкзаке голубой берет. После краткой лекции о десантных войсках и кто же все-таки такой есть десантник, Иван перешёл к демонстрации боевых умений. Он показал пару приёмчиков на батраках Мартына, а когда те не поняв торжественности момента, кинулись на него с оглоблями, наглядно продемонстрировал, как от одного удара дерево разлетается в щепки. Ему долго аплодировали, особенно молоденькие девушки, но вскоре все разошлись каждый по своим делам. На дворе остались только Маша с Севером да староста с лешим.
   - Интересно, а где ты эту свою панамку раньше прятал? - как всегда в своём духе поинтересовалась Маша.
   - Это не панама, а берет, - ответил Иван, - а позволишь себе ещё раз высказаться о неё в таком духе, то получишь по сусалам!
   - Извини, - отозвалась Маша, она поняла, что перегнула палку, но отступать было не в её характере. - И всё же хотелась понять, откуда этот берет здесь?
   - От верблюда, - огрызнулся Иван, настроение его стремительно ухудшалось. - Я всегда ношу её с собой, мне её подарил один очень хороший человек.
   - А кто он такой? - поинтересовался Север.
   - Мой друг. Он погиб, - Иван понуро опустил голову, - и я не хочу сейчас об этом говорить.
   - Конечно, конечно, - сочувственно отозвался Север. - Не хочешь - не надо.
   Маша во все глаза смотрела на своего Ивана, ей до слёз было его сейчас жалко, в её сердце эхом отдавалась боль его утраты, но она не знала чем ему помочь да и молодой человек даже не глянул в её сторону. Тем временем Иван подошёл к Мартыну и спросил:
   - У нас есть что выпить?
   - Конечно, есть, - ответил мигом повеселевший хозяин, - я давеча как раз заначку сделал на чёрный день вон там в сарайчике за дровами. Я думаю, нам три литра медовухи хватит? Ну, а если что можно будет гонца и за добавкой отправить, тем более что вы не местные - вам можно.
   - Постойте, - влезла в разговор Маша, она подбежала и рванула Ивана за руку. - Ваня, тебе же нельзя. Как же сухой закон до завершения нашего дела?
   - Закон никто не отменял, - спокойно ответил Иван. - Только сегодня он лично на меня не действует. У меня к нему сегодня иммунитет.
   - Да как же это? Ты же обещал.
   - Я ничего никому не обещал, - отрезал Иван. - Сегодня день ВДВ! И чтобы я да в этот день на сухую ходил? Да не бывать этому! Это я тебе как десантник ответственно заявляю.
   - Ах, так! - зло сверкнула глазами девушка. - Ну, так пей хоть залейся! Только потом на жалость не рассчитывай!
   - Кому она, твоя жалость нужна?
   - Ты так сейчас говоришь, посмотрим, что дальше будет! - крикнула Маша и убежала со двора, чтобы никто не видел её злые слезы.
   Иван только отмахнулся и последовал за радушным хозяином, леший добродушно согласился быть третьим. Троица зашла в сарай, а вскоре оттуда донеслось нестройное, но очень душевное пение.
  
   ****
  
   Иван разлепил веки. На душе было гадко и пакостно, как будто он опять что-то натворил, голова болела и гудела, копыта ныли, хвост чесался. Вчерашний день он не помнил и как не старался кроме сарая и своих собутыльников, душевно завывавших песню про мороз, ничего другого вспомнить не смог. В голове у молодого человека промелькнуло: " Ну, когда же это кончиться, не жизнь просто, а день Сурка какой-то". Иван вспомнил этот не очень любимый фильм и поежился, представив себя на месте главного героя. Наконец, парень решил вставать, но отнять голову от подушки оказалось не так легко. Многострадальная головушка ныла сильнее обычного и была очень тяжела. После продолжительной борьбы с собой Иван всё-таки встал, посмотрел в окно, день явно уже перевалили за полдень. Подумав о том, что Маша и Сева его, наверное, убьют как только он появиться во дворе, Иван подошел к зеркалу и застыл, как будто громом пораженный. Его аккуратные козлиные рожки превратились в массивные витые оленьи рога. Из ступора его вывел оглушительный смех. Обернувшись, Иван увидел, Машу, которая неприлично для хрупкой девушки ржала, что лошадь, и в довершении всего каталась от смеха по полу, держась за живот. Сева тоже был здесь, но вел себя более тактично, он спрятал морду под лапами, пытаясь подавить хохот, в итоге от него доносилось только громкое фырканье. Иван ошарашено отвернулся от друзей и снова уставился на себя в зеркало.
   - Что это? - еле выговорил он ссохшимися губами.
   - Это ты, - с трудом сдерживаясь, выдавила из себя Маша.
   - Я не такой идиот, как тебе кажется, - зло огрызнулся Иван. - Это что? - повторил он вопрос, указывая на рога рукой.
   - Как что? Рога, - с иронией ответила Маша, по её лицу было видно, какое удовольствие ей доставляет издеваться над ничего не соображающим Иваном. - Тебя же предупреждали! А ты захотел сделать всё по-своему. Вот и результатики! Видишь, родной, даже природа опустила руки и признала, что ты не козёл, а ОЛЕНЬ!!!
   - Да пошла ты! - Иван, было, кинулся к Маше, чтобы дать затрещину, но зацепился рогами о подвешенный к потолку светильник и рухнул на пол, больно приложившись затылком.
   - И пойду, тебе же ни жалость, ни помощь моя не требуются.
   - Не требуются, ты сюда сама припёрлась. Я тебя не звал.
   - Извини, я просто не могла пропустить твоё пробуждение. Такое шоу не каждый день увидишь. Как говориться цирк отдыхает.
   Маша подошла к Ивану и протянула руку, чтобы помочь встать, но молодой человек смерил её надменным взглядом и отвернулся.
   - А-а-а, - протянула Маша, - мы - гордые. Ну, ладно, как гордость в одном месте играть престанет, я тебя жду с извинениями в своей комнате. Если хорошо извинишься, может быть, придумаю чем тебе помочь.
   - Нужна мне твоя помощь, - фыркнул Иван.
   - Ну, раз ты в таком виде к Кощею собираешься, то я могу только одно сказать: "В добрый путь", - с этими словами девушка выскользнула из комнаты.
   Иван от злости стукнул головой об пол и тут же пожалел об этом необдуманном действии, боль миллионом иголок тут же пронзила его многострадальный затылок.
   - Сева, ну, хоть ты объясни, что здесь происходит, - обратился он к волку трагическим шепотом.
   - А ты что действительно ничего не помнишь? - с сомнением спросил волк.
   - Ничего.
   - Зато здешние места надолго запомнят день ВДВ. На чём ты обрубился?
   - Мои воспоминания заканчиваются на сарае где мы соображали на троих.
   - Да, самое интересное началось как раз таки потом, - подытожил волк. - Ну, да ладно, ложись на кровать поудобней и слушай, - а в ответ на недоумённый взгляд Ивана пояснил. - Рассказ будет долгим.
   Иван внимательно посмотрел на верного волка, но перед тем как прилечь решил глянуть в окно, терзаемый смутными сомнениями. Сначала он, было, облегченно вздохнул, ведь двор и постройки были целы и невредимы, но затем, присмотревшись, Иван заметил, что по всему хозяйству снуют зайцы.
   - А это ещё что такое? - в недоумении поинтересовался Иван.
   - Твоих рук дело, - скромно ответил Сева, - я же говорю, что твой праздник удался.
   - Ладно, - смиренно произнёс Иван и решил всё же прилечь, - валяй, рассказывай всё по порядку.
   - Значит так, заседала ваша троица в сарае не долго, примерно через час, дойдя до кондиции, когда организм требует общения с народом, вы вышли на променад в деревню. Рога твои значительно увеличились, но ты только отмахивался на все предостережения. Ты настойчиво искал какой-то фонтан, потом ты объяснил, что это водоём такой. Так как до ближайшего пруда было далековато, ты остановил свой взгляд на колодце. Смотреть на то, как вы в нем собираетесь купаться, сбежалась вся деревня, не пришел, наверное, только ленивый. Во время подготовки к заплыву, вы успели несколько раз подраться с местными, которые пытались спасти вас от верной погибели, а колодец от осквернения. В итоге вас таки отговорили от омовения в колодце, но вы всё равно остались верны своей идее искупаться во что бы то не стало. Как на зло рядом оказалось подворье зажиточного купца Бодая, который разводил осетров к княжескому столу. У него во дворе под это дело была вырыта огромная яма, почти маленький пруд. Узнав об этом от Мартына, ты просто не смог пройти мимо, и минуя забор и охрану, и даже цепных псов, ваша троица пробралась к желанному водоёму. Вы сигали в воду по очереди, демонстрирую навыки нырцов. Первым был Мартын, он поднял массу брызг, захлебнулся, получил по морде хвостом от одной из рыб и тут же вылез на берег. Затем был ты, с криком "За ВДВ" ты нырнул так, словно всю жизнь этим занимался и тут же погрёб к суше, вышел ты из воды донельзя довольный в обнимку с крупным осетром. Но у тебя его тут же отобрал подоспевший хозяин и выпустил обратно. Ты очень обиделся, что вас с осетром разлучили, и раскидал весь набежавший люд, купец не стал исключением. Бодай очень ругался, прикрывая ладонью подбитый глаз и требовал моральной и материальной компенсации, но ты свернул дулю и сунул ему под уцелевший глаз. В итоге он пригрозил пожаловаться Князю и расстроенный ушёл. Замыкал показательные выступления Лукьян, но он забыл предупредить, что не умеет плавать. Он долго стоял у воды, не решаясь войти в неё, вы решили не смущать товарища и отвернулись, а потом почему-то о нём забыли и, обнявшись с Мартыном, ушли искать медовуху, как ты выразился для дозаправки и сугреву.
   - Не может быть, - выдохнул Иван.
   - Может, - отрезал волк, - ещё как может.
   - А что с Потапычем?
   - Ничего страшного, подстыл немного, поди-ка ты просиди столько в студёной воде. Он ведь всё-таки себя переборол и сидел в пруду в ожидании, когда вы за ним вернётесь. А вот с мужичком, который его случайно обнаружил среди осетров, всего в рясе и кувшинках, сложнее было. Не миновать бы вам суда, если б не очухался он. Спасибо скажи Машке, вовремя с живой водой подоспела. Так что мужик как новенький даже заикаться перестал, только к воде на отрез ближе, чем метров на пять подходить отказывается.
   - Ты же говорил, что там почти вся деревня была. Так почему они нашего лешего не вытащили?
   - Так вы пошли и люди разошлись. Решили, что цирк на сегодня окончен.
   - Да...а при чём здесь зайцы?
   - Ты не перебивай, и до зайцев дойдём. Так вот, пошли вы на дозаправку, но по дороге вас перехватила супруга Мартына. Она сразу и доходчиво объяснила, куда кому идти, а слова свои подкрепила ударами скалки. В итоге вы пришли к консенсусу. Жена старосты забрала пьяного в стельку мужа домой, а тебе милостиво разрешила катиться на все четыре стороны. Лицо твоё стало грустным, но ненадолго, потому что ты заметил меня. В один момент ты сгрёб меня в охапку и потащил в неизвестном направлении. Только когда мы покинули деревню, ты заявил, что мы направляемся к зайцам, которые так нагло обманули меня, показывать им кузькину мать. По странному стечению обстоятельств ты без труда нашёл их, хотя и с трудом держался на ногах. С криком: "Всем стоять, лапы за голову, работает спецназ", - ты выкатился на поляну, ухватил дубину поувесистей и несколько зайцев, которых слегка придавил во время своего эффектного появления.
   - Значит так, - гаркнул ты, - у меня заложники. Я требую, чтобы ко мне подошёл главный для ведения переговоров.
   Из толпы окосевших от страха зайцев вышел тот самый, который тогда обложил меня данью.
   - Что ты хочешь? - дрожащим голосом спросил он.
   - Извинитесь перед моим другом, которого вы развели как лоха.
   - Перед этим слабаком? - удивился заяц. - Да такие лузеры просто созданы для развода. За кого ты вступаешься? Давай сделаем вид, что ничего не было, и ты пойдешь своей дорогой, а мы поговорим с этим деятелем и объясним ему, что он, наверное, нас неправильно понял. А для того, чтобы ты принял правильное решение, я предлагаю тебе пять процентов от нашего бизнеса.
   Ты не дал ему договорить, а ухватил за уши и хорошо встряхнул, а после поднял на уровень глаз.
   - Ты думаешь, что ты мне предлагаешь, салага? - грозно спросил ты.
   - Десять. Нет, двадцать процентов, но это последнее слово, - затараторил пушистый мафиози.
   - Нет, ты дядя клинический идиот, - устало вздохнул ты и для верности тряхнул зайца ещё раз. - Мы с предателями никогда!
   А после у тебя вообще крышу снесло. С криком: "Десант, вперёд!!!" ты ринулся показывать им, что значит обидеть десантника непристойным предложением. Хоть я и противник насилия, но пришлось кинуться за тобой и доказать, что ты меня не в качестве мебели с собой прихватил. Через минут пятнадцать ход сражения был решен. Зайцы поняли, что были не правы, принесли извинения, но ты объявил, что теперь условия здесь будешь ставить ты. По твоему решению местные зайцы обложены данью на триста лет и трудовой повинностью. Ты бы видел, как вытянулись лица у местных, когда мы вошли в деревню, а за нами сотня зайцев строевым шагом. Напоследок ты отрядил их на общественно полезные работы, а сам отрубился. Мы с Машей, еле дотащили тебя до койки и уложили спать.
   - Ну, вот, а ты боялся, - Иван довольно потянулся на кровати. - Твой авторитет восстановлен, пушистый беспредел прекращён. Всё вышло как нельзя лучше.
   - Не знаю, - рассеянно ответил волк, - а что с пленными делать?
   - С какими пленными?
   - Ну, с главой бандитской группировки, как ты того самого главного зайца назвал и его приближенными.
   - Это у тебя с ними тёрки были - тебе и решать.
   - Я не знаю, хочется придумать что-то поучительное, но на ум ничего не приходит.
   - Подожди-ка, - Иван приподнялся на локоть, - с преступлением и наказанием разберёмся позже. Ты мне про мои рога ещё не рассказал.
   - Ах, да, - согласился волк. - Тут всё проще простого, когда мы из леса возвращались, на тебя сушняк напал, как я тебя не упрашивал потерпеть, тебе что горохом об стенку - хочу пить и хоть тресни. Проходили мы через одну лощину, а там лужица с копытцем сбоку. Ты метнулся к луже, я тебе кричал вдогонку, что пить оттуда нельзя, но ты меня не послушал. Лишь повернулся и с усмешкой сказал, мол, не боись козлёночком не стану. Только не предусмотрел ты, что не только козлики в нашей местности обитают. Вот. А копыто то оленьим оказалось. Ты очень удивился когда с твоими рогами такая метаморфоза произошла, но ты нас в очередной раз поразил, когда вчера увидел себя в зеркало и восхищенно выдал:
   - Красотища-то, какая!
   Маша тогда подошла к тебе, потрогала лоб на предмет температуры и сообщила, что тебе надо отдохнуть, а она будет спать рядом, чтобы в случае если белая горячка будет прогрессировать прийти на помощь. Я тогда решил не оставлять её наедине с тобой мало ли что. Бывает, натворят дел по пьянке, а потом всю жизнь каяться.
   - Надеясь, я вёл себя спокойно? - с опаской поинтересовался Иван, ему было неприятно думать, что он опозорился перед друзьями.
   - Не волнуйся, ты спал как младенец. Я утром даже предложил Маше оставить тебя досыпать одного, но она наотрез отказалась. Сказала, что очень хочет посмотреть на твою реакцию, как ты проснешься.
   - Судя по довольной мордашке, я не обманул её ожидания, - подытожил Иван.
   - Наверно, - согласился Сева.
   - Спасибо за познавательный рассказ, друг. Можно сказать, ты снял вот такенный, - Иван широко развел руки, показывая какой именно, - булыжник с моей души. Теперь я практически со спокойной совестью могу показаться людям. В частности начнём с Маши, наша егоза, если я правильно понял, обещала мне помочь.
   - В обмен на извинения, - поправил парня Север.
   - Пустяки, по ходу дела разберёмся.
   Иван бодро встал с кровати и, аккуратно придерживая рога, которые заставляли голову крениться то в одну, то в другую сторону, подошел к двери и застыл в задумчивости.
   - Чего встал? Пошли, - обратился к нему Сева.
   - А как вы меня сюда внесли? - спросил Иван, пытаясь почесать между рогов и удержать голову. - Ведь мои шикарные рога намного шире, чем дверной проём.
   - Иван, ты меня пугаешь, - волк внимательно посмотрел на друга. - Голову наклони и всё. Да не вперёд!! Ты же не бодаться с дверями собираешься, а на бок.
   Иван сконфужено склонил голову на бок и протиснулся в двери.
   - Извини, Сева, что-то я сегодня немного подтормаживаю.
   - Это ещё легко сказано, - влезла в разговор непонятно откуда вынырнувшая Маша. - Просто вчера разогнался чересчур сильно, а тормоза сработали почему-то только сегодня.
   - Маш, можешь не изощряться. Мне и без твоих колкостей худо, а местами даже стыдно.
   - Почему это только местами? - возмутилась Маша.
   - Потому что он практически ничего не помнит, - ответил за Ивана волк и добавил, - Маш, мы вообще-то к тебе, причём с извинениями, так что веди себя культурно, так сказать, не спугни. А то я вас знаю, пока договоритесь, неделю здесь проторчать придется.
   - Не драматизируй, - отмахнулась девушка, но язык прикусила.
   - Что ж в таком случае давайте пройдём в твои покои, - обратился Сева к Маше.
   - Пошли, - согласилась она. - Вам помощь не требуется, наш доблестный защитник отечества? - всё-таки не удержалась девушка и снова поддела Ивана.
   - Не-е-е-т, - молодой человек еле сдержался, чтобы не сорваться и не нахамить.
   - Ну, как знаешь, - спокойно ответила Маша и прошла вперёд бросив на ходу, так чтобы Ивану было слышно, - ох, и тяжела же ты шапка Мономаха.
   - Ты это о чём? - подозрительно сощурился Ваня.
   - Так, о своём, о девичьем. Даже не знаю, чем навеяло, - ответила девушка, усердно разглядывая рога Ивана.
   Иван только зубами скрипнул, и было хотел развернуться и уйти, но Маша стремительно ухватила его за один из развесистых рогов и потянула его за собой. Когда она подвела его к двери в свою комнату, то почему-то заулыбалась и склонив голову к плечу сообщила заговорщицким тоном:
   - Вот, как легко тебя увести можно, - Иван уже собрался начать протестовать, но Маша зажала его рот ладошкой и промурлыкала, - ну, разве ж я могу такое позволить. Тем более, пока у нас ещё столько дел незавершенных, - и впорхнула к себе в комнату.
   Девушка подошла к кровати и вытащила из-под неё припрятанный там бидончик с живой воды.
   - Пациент, на колени, - обратилась она к Ивану. - Без возражений и комментариев.
   Ивану ничего не оставалось, как подчиниться и вскоре он получил свою каплю живительной влаги. На какой-то момент парню показалось, что он поймал ртом солнечный лучик, по телу разлилось приятное тепло, голова просветлела. Вот только рога легче не стали, хоть голову и перестало водить из стороны в сторону, зато теперь её тянуло назад. Иван несмело протянул руку к многострадальным рогам и обнаружил что они уже не оленьи, а снова козлиные только витые. Продолжив свои исследования, Ваня попытался провести по ним рукой, но к своему удивлению обнаружил, что рука уже закончилась, а рога нет. Молодой человек не ожидал такой подставы и стал оглядываться в поисках зеркала, но наткнулся только на лица своих товарищей, перекошенных от попыток сдержать рвущийся наружу смех. В конце концов, Иван обнаружил зеркало и подошёл к нему, с трудом соблюдая равновесие. Стекляшка услужливо предъявила его требовательному взору комичную картину: на него смотрел суровый молодой человек с невероятных размеров рогами, которые на концах были загнуты.
   - Кажется, без хирургического вмешательства здесь не обойтись, - констатировала Маша, наконец, совладав с собой.
   Девушка достала из-под кровати ножовку, которая оказалась там одной Маше известным способом.
   - А что? Я девушка запасливая, - ответила она на удивлённые взгляды. Деловито подошла к Ивану, щелкнула по одному из рогов и произнесла, - на ум приходят слова классика: " Пилите, Шура, они золотые"
   - А ты уверена, что так можно, - Иван с недоверием покосился на ножовку.
   - Конечно. Я помню у бабушки в деревне, бодливым коровам так рога подпиливали.
   - Спасибо за красочную аллегорию, но я не корова и даже не бык. И меня очень беспокоит, а вдруг что-то пойдет не так.
   - Не делай пены, - Маша хлопнула взволнованного пациента по плечу, - у нас же есть ёще живая вода, если что откачаем!
   Почему-то такое заявление не принесло Ивану облегчения, но деваться ему было не куда.
   - А это не больно? - жалобно спросил он.
   - Вот сейчас и увидим, - ответила Маша и мстительно улыбнулась.
   Девушка принялась за работу, волк как мог, поддерживал друга, но получалось у него плохо. Терпение Ивана подходило к концу, в принципе, как и его матерный лексикон. Мало того что ощущения сами по себе были весьма дискомфортные, добивали Ивана противные звуки издаваемые рогами от соприкосновения с пилой.
   - Потерпи, ещё немножечко осталось, - подбадривал товарища Север.
   - Я стараюсь, честное слово, - оправдывалась Маша, но Ивану почему-то казалось, что над ним нарочно издеваются и эта экзекуция никогда не кончиться. - Неужели так больно? - спросила девушка после очередного матерного изыска сорвавшегося с губ парня.
   - Да не то чтобы очень, - мужественно ответил Иван, - противно просто. Такое ощущение, что в голове зубной кабинет открылся и все бор-машинки включились одновременно.
   - Сочувствую, - понимающе кивнула Маша, затем она победно вскрикнула и протянула Ивану отпиленный рог, - прошу, можешь оставить на память и использовать в качестве кубка.
   Иван повертел рог в руках, он был массивный, но очень красивый. На какой-то момент парню стало даже жалко такой красоты, но озвучить свою мысль вслух он не решился. Вскоре Маша сунула отвлекшемуся Ване и второй рог.
   - Держи, как говориться, на память, - сказала она, и устало плюхнулась на кровать. - Можешь полюбоваться на мою работу, я разрешаю.
   Иван моментально подорвался к зеркалу и в остолбенении замер, а после схватился за голову. Теперь из его многострадальной головушки сиротливо торчало два обрубка, причём один был значительно короче другого. Недолго думая Иван кинулся к Маше с рогом в руке. Девушка заверещала и попыталась спрятаться за волком, но молодой человек, словно не заметив этого препятствия, дотянулся до неё и вытащил на середину комнаты, хорошенько встряхнул и применил болевой захват.
   - Ты что злыдня наделала? - взревел взбешенный Иван.
   - Ничего такого, ты же сам согласился!
   - Ты специально меня изуродовала? Опять твои эти штучки! Не могла нормально отпилить?
   - Извини, линейку дома забыла, - едко процедила Маша, а после каким-то невообразимым образом высвободилась из захвата и опрокинула самого Ивана на пол, - отдохни, парниша, - шепнула она и отошла к окну. - Вообще-то мог бы и на том спасибо сказать. Я сделала, что смогла, а что неровно получилось, так меньше головой дёргать надо было. Я, между прочим, не каждый день бывшим десантникам рога подпиливаю.
   Иван безучастно лежал на полу сражённый в самое сердце техникой девушки. После качественной встречи головы и пола ему подумалось, и действительно, чего взъелся, сам ведь видел, как Маша старается, да вообще какая разница ровно или неровно она спилила рога, если все сложиться гладко, то он вскоре вообще от них избавиться.
   - Приношу свои извинения, - с трудом выдавил из себя Иван, - не привык к новому образу и радикальному стилистическому решению. Маш, а что это был за приёмчик?
   - Не подлизывайся, - ответила Маша, но Сева заметил, как довольно сверкнули её глаза.
   - Я серьёзно, - произнёс Иван, безуспешно пытаясь подняться с пола.
   - Не надрывайся, - серьёзно посоветовала Маша, - всё равно встать сможешь только минут через пять.
   - Ну, ты, мать, даёшь. Научи а? - восторженно попросил Иван.
   - Не знаю...достоин ли. Эта наука для дисциплинированных и усердных, кроме того не терпит спешки и требует предельной концентрации.
   - Как интеллигентно ты меня послала.
   - Вот опять ты так. Опять всё в штыки воспринимаешь вместо того чтобы обдумать. Я ведь серьёзно говорю, чтобы овладеть таким искусством, годы тренировки нужны.
   - Проехали, после твоих лекций я уже сам не хочу.
   - Как хочешь, навязываться не стану.
   - Кто бы сомневался. Ладно, давайте от лирики перейдем к делу.
   - Неужели, их сиятельство вспомнило, что мы сюда не медовуху жрать прибыли, - съязвила Маша.
   - Маша, прекрати, - одёрнул её Север. - К делу так к делу. Дорогу я разузнал, Мартын даёт нам телегу с парой лошадей. Путь то не близкий. Осталось только с провиантом решить вопрос. Так что думаю, завтра с утра мы вполне можем выдвигаться.
   - И сколько хотя бы примерно займёт дорога в один конец? - уточнила Маша.
   - Думаю дня два, - серьёзно ответил волк. - Сначала нас проведут до Горностаевки у старосты как раз там дела какие-то, потом мы уже сами до Бухаловки, затем Коренёвка а после, через лес и до Лысой горы.
   - Как-то звучит не очень, - заметил Ваня.
   - А что поделаешь, всё равно идти надо.
   - Действительно, - согласилась Маша. - Я думаю, пора заняться нашими запасами, пока рынок окончательно не свернулся, а то как-то стыдно у Мартына на шее сидеть. Он мужик мировой без пропитания нас не оставит, но не удобно как-то.
   - Тогда на рынок, - объявил с пола Иван. - И помогите мне, наконец, подняться, - добавил он, но уже не так уверенно.
   Маша послушно протянула руку помощи и уже через пять минут все дружно шагали в сторону рынка.
  

Глава 8

Как сказал философ: всё проходит,

но кое-что застревает...

  
   -Ты уверен, что мы едем правильно? - в очередной раз спросила Маша у Ивана, тот только зло отмахнулся. - Нет, я серьёзно, а то меня мучают смутные сомнения.
   - Маш, ты можешь помолчать, - не выдержал парень, он с тоской оглянулся. - И без твоих подколок настроение никакое.
   Действительно, окружающий пейзаж не способствовал оптимистическому взгляду на вещи. Чахлые сосенки, пожухлая трава, отсутствие зверей и птиц всё это наводило на не очень весёлые мысли. Кроме того наслаждались таким унылым видом товарищи уже второй день, хотя по всем подсчётам должны были быть у логова Кощея, что не добавляло радости и без того приунывшим путникам.
   - Куда ты завёл нас, проклятый старик?
   Я, братцы, и сам заблудился, - продекламировала Маша и заработала злобный взгляд Ивана.
   - Хочешь на меня всё спихнуть? - не выдержал он. - Если ж вы такие умные что ж не поправили меня или сами за вожжи не сели.
   - Вано, не нервничай! Нервные клетки не восстанавливаются, - попыталась свести всё к шутке Маша, но Иван кинул вожжи и слез с телеги. - Ты куда? - не поняла девушка.
   - На Кудыкину гору, - огрызнулся Иван, - уступаю тебе бразды правления.
   - Но я не хочу и не умею.
   - Меня это не колышет. Создается впечатление, что лучше всего у тебя только язвить получается. Может, проверь слюну на наличие яда? Глядишь, разбогатеешь на этом деле - у нас змеиный яд на вес золота цениться!
   - Хам! Я между прочим пыталась обстановку разрядить, а то едешь, понимаешь ли, с каменным лицом. Смотреть противно!
   - Так нашла бы другую тему, кроме той, что мы заблудились.
   - А у меня может ничего другого кроме подвига твоего тезки в голову не лезет. Кстати у тебя часом фамилия не Сусанин?
   - Я, конечно, слышал, что у женщин мозг меньше, чем у мужчин, но чтоб на столько.
   - Это оскорбление? - уточнила Маша.
   - Нет, констатация научного факта.
   - Не ссорьтесь, - Сева, как всегда, попытался уладить конфликт, - Понятно, что все мы на нервах, но не стоит злобу вымещать друг на друге. Ты, Маша, могла бы, и попридержать свой язык за зубами, а ты Иван мог и пропустить пару колкостей мимо ушей.
   - Да какую пару? - возмутился Иван. - У неё же рот не закрывается.
   - А ты бы послушал меня, когда я тебе говорила, что мы не туда свернули, так нет же, ты скорее будешь нас таскать по дебрям, чем признаешь, что ошибся!
   Иван не дослушал, он развернулся и пошел в чащу.
   - Эй, ты куда? - закричала Маша. - Ваня, не уходи! - девушка соскочила с повозки и побежала за ним следом. - Я обещаю, я больше не буду! Хочешь, я вообще молчать буду! Только не оставляй меня одну здесь. Я же всё-таки девушка и мне страшно.
   - Договорились, - согласился Иван, но всё равно продолжил углубляться в лес.
   - Ну, куда же ты? - запаниковала Маша, - ты же сам сказал, что мы договорились?
   - Отойти мне надо!
   - Зачем?
   - Позвонить мне надо, - замялся Ваня.
   - Ты что с дуба рухнул, куда ты звонить собрался? - не поняла Маша.
   - В колокол, блин! Какая ты недогадливая, - махнул рукой парень, - до ветру мне надо.
   - А-а-а, протянула девушка, - тогда я с тобой.
   - Ты что вообще? Думай что говоришь.
   - Но мне тоже надо, - заныла девушка.
   Ивану оставалось только закатить глаза и воздеть руки к небу. Маша тут же взяла парня за руку и потянула вглубь леса. Волк остался сторожить телегу и лошадей, ему была непонятна проблема, с которой столкнулись его спутники и он так до конца и не понял, куда и зачем они отправились, но переспрашивать не стал. Маша и Иван прошли метров двадцать и уткнулись в болото. Иван проинструктировал девушку как себя вести на такой местности и скомандовал:
   - Мальчики - направо, девочки - налево.
   - А может не надо? - умоляюще спросила Маша, но Иван ей не ответил, он настороженно повернул голову в сторону болота и к чему-то прислушивался.
   - Слышишь? - спросил он, Маша только покачала головой. - Там кто-то зовёт на помощь.
   - Ваня, а вдруг это ловушка?
   - Вот как раз и посмотрим.
   - Не надо, не ходи! - запротестовала Маша, вцепившись в рукав молодого человека.
   - Как это? А вдруг там кто-то попал в беду и мы последняя надежда несчастного? Мы за два дня в округе ни единой живой души не встретили! Заодно, может, и дорогу уточним. А на счёт западни не беспокойся, это тот, кто на такое отважился беспокоиться должен. Так что постой здесь, а я проведу разведку боем.
   - Я с тобой, - решительно сообщила Маша.
   - Нет. Сама подумай, что я с тобой там делать буду. В такой ситуации балласт смерти подобен, тем более, что я оставляю тебя здесь не просто так, а с ответственной миссией.
   - Интересно какой?
   - Ты будешь на стрёме, - торжественно объявил Иван, - а в случае если я через полчаса не вернусь, пойдешь к телеге и расскажешь о случившемся Северу. Поверь, такое распределение обязанностей оптимальный вариант. Ну, подумай, там же лягушки, грязь, комары и пиявки. Оно тебе надо?
   - Действительно, - неуверенно согласилась девушка, которую передёрнуло от представившейся живописной картины. Особого желания намочить ноги и доставить гуманитарный обед пиявкам Маша не испытывала, но и Ивана переубедить она не могла, поэтому решила ещё немного покапризничать и милостиво пойти на соглашение.
   - А самое главное, - продолжил Иван, - я буду уверен, что у меня надёжный тыл в твоём лице и никакой враг с этой стороны ко мне не подберется.
   - Это конечно, - кивнула Маша, - как говориться "Но посаран"! В этом плане можешь на меня рассчитывать.
   - Тогда я побежал, а то пока мы с тобой тут лясы точим, помощь будет оказывать некому.
   С этими словами, не давая Маше одуматься, Иван ринулся в сторону, откуда как он утверждал, слышались крики о помощи. Маша хотела было пожелать ему удачи, но не успела, потому что его и след простыл. Девушка присела на трухлявый пень щедро поросший мохом и стала ждать.
   В это время Иван шёл на зов. В голове тревожным звоночком пульсировала мысль, а вдруг это действительно ловушка, но внутренний голос отметал это подозрение и требовал идти шустрее, пока не стало слишком поздно. Иван был очень удивлён таким разногласием между умом и сердцем, особенно его это тревожило сейчас, когда от собранности и быстроты реакции зависела не только лично его жизнь, но и кого-то ещё. Отчего-то вспомнился армейский ротный, который весьма действенно, но не совсем традиционно, вбивал в их бритые головы основы выживания в чрезвычайных условиях. Тогда Иван и не думал, что будет ему благодарен за марш-броски в полной боевой выкладке по болотам Полесья и тренировки передвижения по-пластунски до мозолей на пузе. Теперь пробираясь гнилым болотом Иван очередной раз поблагодарил судьбу за такого наставника. Вскоре Иван, наконец, приблизился к месту, откуда раздавался крик. Перескочив с очередной кочки на маленький островок Иван, осмотрелся и, что есть духу, крикнул:
   - Э-ге-гей! Кто здесь?!
   - Помогите! Я тут! - раздался слабеющий голос, перешедший в бульканье.
   Иван пригляделся и заметил слабое движение где-то слева, не теряя ни минуты, Иван рванул туда. Там кто-то был, существо практически затянула трясина, но оно ещё держалось и даже пыталось выбраться. Над мутной жижей виднелись только руки, загребающие в разные стороны в беспомощной попытке выкарабкаться, и полные ужаса глаза. Иван на ходу снял ремень и кинул один из концов несчастному, сам улёгся плашмя и попытался подползти как можно ближе. Существу ничего не надо было объяснять, оно тут же ухватилось за ремень и стало понемногу выбираться из топкого места. Вот только Иван не рассчитал весовую категорию, но понял это слишком поздно, когда его неудержимо потянуло к трясине, как назло ремень затянулся петлёй вокруг запястья и парень как не старался не смог его сбросить. В итоге Иван оказался в самой топи рядом с неизвестным существом, которому так хотел помочь, связанный с ним одной цепью. Единственным плюсом, в сложившейся ситуации было то, что благодаря Ивану "утопленнику" удалось хоть чуть-чуть ослабить хватку болота и выбраться по грудь на поверхность. Существо отплёвывалось и судорожно глотало воздух, благодарно косясь в сторону неудавшегося спасителя.
   - Твою ж мать, - выругался Иван, усердно работая руками и ногами, но тут вспомнил, что болото не любит буйных, и мгновенно умерил свой пыл, затем обратился к соседу по несчастью. - Эй, ты! Перестань бултыхаться, чем активнее ты блёхаешься, тем быстее тебя засосёт.
   - А толку? Лучше сразу да не мучиться.
   - Негоже, так вот сразу руки опускать?
   - А я разве опускал? Нет. Стал на помощь звать. Так бы один загнулся, а так ещё и человека хорошего к мучительной смерти приговорил. Грех на душу взял.
   - Не нравится мне твоё настроение, - прошипел Иван. - Я вот лично, например, помирать ещё не собираюсь.
   - Да и у меня, знаешь ли, на вечер совсем другие планы были... да вот только судьба их на свой лад перекроила. Меня кстати Савелий звать, а ты кто будешь мой нежданный избавитель?
   - Иван. Только какой я тебе избавитель, скорее неудачник.
   - Давай не будем о грустном перед гибелью неминучею.
   - Вот заладил про гибель, итить твою, - зло сплюнул Иван, - рано об этом думать.
   - Да как рано-то? - удивился Савелий.- По-моему в самый раз.
   - А я говорю рано! Подмога должна подойти.
   - Какая подмога? - скептически усмехнулся Савелий. - Здесь на два дня ходу ни одной живой души. Я не знаю, каким ветром тебя сюда занесло.
   - А чего тогда кричал? - поинтересовался Иван.
   - С перепугу, наверно... хотя конечно это не по-богатырски.
   - Зато честно. Только я про помощь не от страха и не из пустых надежд говорю. Я-то здесь не один оказался.
   - Да? - обрадовано вскрикнул Савелий.
   - Ага, со мной девушка и волк.
   - Ну-у-у, - протянул как-то сразу поникший Савелий,- нашёл на кого рассчитывать. И чем же они тебе помогут?
   - Недооцениваете вы мужчина женщин. Может вы женоненавистник? - раздался весёлый голос Маши. - А ну-ка, поберегись!!!
   После звонкого "Кия-А-А!" раздался треск и перед удивленными товарищами по несчастью плюхнулась молоденькая берёзка.
   - Чего смотрите? Хватайтесь и вылезайте, только соблюдая очередь и без паники!
   - Ну, вот! - радостно подмигнул Иван Савелию. - А ты говоришь, чем помогут, чем помогут. Вот. Знай наших! На правах спасателя уступаю тебе право первым выбраться на твёрдую землю.
   - Спасибо! - благодушно ответил Савелий и покрепче ухватился за дерево. - Если ты думал, что я откажусь, то ты ошибся.
   Савелий выбрался из трясины, ни от Маши, ни от Ивана не укрылось, с каким трудом ему это удалось, было видно, что человек крайне измучен. Шатаясь, спасённый добрёл до ближайшего островка и блаженно упал, словно любимую девушку обняв кочку и захрапел. Иван вылез на сушу более резво, болото не успело лишить его сил. Он подошёл к Маше и обнял, так что у той кости затрещали.
   - Я же знал, что ты меня не оставишь погибать смертью храбрых. Спасибо! Теперь я твой должник.
   - Служу тебе и Отечеству! - шутливо отрапортовала Маша.
   - А где Сева? - удивился Иван, посмотрев для верности по сторонам. - Я же тебе говорил, чтобы в случае непредвиденной ситуации ты шла к нему.
   - А зачем? - возразила Маша. - Он же волк, что он в болоте-то понимает.
   - Маша, ты у меня сейчас получишь!! Ну, а если бы с тобой что-нибудь случилось?
   - И чем бы он мне помог. Протянул хвост помощи? Между прочим если ты так обо мне волнуешься, то не надо было вообще на это болото соваться.
   - Ты не права. Мы спасли жизнь человеку, если бы не наше участие, то он давно бы пиявок кормил. Тебе этого мало?
   - Нет. Это очень много. Только в следующий раз, когда решишь кого-нибудь спасти, не переоценивай свои силы, десантник. Это на этот раз тебе повезло, что я с болотом на ты. Я ведь увлекалась ориентированием по пересечённой местности, даже чемпионкой по области была.
   - Ты как всегда полна сюрпризов, - улыбнулся Иван.
   - Может, закончим с торжественной частью? - Маша вопросительно изогнула бровь и посмотрела в сторону спасённого человека. - Смотри, он, кажется, зашевелился. Пошли к нему, может быть ему нужна наша помощь.
   - Конечно, - согласился Иван и в два прыжка оказался рядом с новым знакомым. Он похлопал его по щекам и спросил, - Савелий, друган, ты как, в норме?
   - После того что мы вместе пережили, можешь называть меня просто Совой, - слабо отозвался Савелий и попытался приподняться и сесть.
   Маша с любопытством рассматривала спасённого ею из цепких лап болота незнакомца. Он оказался внушительным детиной с косой саженью в плечах, руки словно кувалды, в такие лучше не попадаться про себя отметила Маша, рубаха грязной тряпкой облепила мощный торс, подчеркнув не хилую мускулатуру, но, несмотря на внушительную фигуру, лицо у незнакомца было очень добрым, а васильковые глаза смотрели тепло и доверчиво. Наконец, мужчина более- менее пришёл в себя и смог, не без помощи Ивана, встать на ноги. Он с не меньшим интересом изучил свою спасительницу и галантно произнёс:
   - Прошу простить меня за столь глупые суждения по вашему поводу. Но и вы должны меня понять, ведь женщины в нашем крае сильны по хозяйственной части, да языками чесать мастерицы. В такой ситуации из них помощники сами знаете какие. Только причитать да охать и горазды.
   - Как-то не очень вы всё-таки к женщинам относитесь,- заметила Маша.
   - Есть причины, - нехотя ответил молодец,- но давайте об этом как-нибудь в другой раз. А сейчас позвольте мне вас поблагодарить за чудесное спасение. Я ведь с жизнью уже попрощался, а тут на тебе. Только не знаю чем вам отплатить за вашу помощь, так-то мне кроме дружбы своей предложить вам нечего, разве что только жизнь. Вы меня, можно сказать с того света вернули, а долг платежом красен. Так что если вам моя жизнь понадобиться отдам за вас всю без остатка.
   - Не надо, не для того я вас из болота вытаскивала. Так что живите долго, - улыбнулась Маша, - вы нам лучше дорогу укажите, а то мы заблудились.
   - Постараюсь помочь вам, только сразу предупреждаю, я кроме здешнего леса в других местах никогда не бывал, так что познаниями в этой области не блещу. А как звать-величать мою спасительницу? - поинтересовался молодой богатырь.
   - Маша, - коротко ответила девушка.
   - Какое странное имя, - задумчиво протянул спасённый.
   - А главное редкое, - съязвил Иван, но никто его шутки не понял.
   - Это уменьшительное от имени Марья.
   - Интересно, - незнакомец склонил голову,- и очень приятно, а меня зовите Совой или Савелий как нравиться.
   - А я раньше думала, что Савелий это Сава, - сказала Маша.
   - Так оно и есть. Просто моего батю тоже звали Савелий, а мамка чтобы не путаться звала его Савой, а меня Совой.
   - Ваша беседа очень занимательна, - вставил своё слово Иван, - но хочу заметить, что стало как-то холодать, - Иван, было, осёкся, заметив угрожающий взгляд девушки, но тут же продолжил, - Маш, успокойся, я не в плане, что надо бы поддать. Просто хочу заметить, что мы с Совой мокрые и грязные, а погода нынче выдалась не жаркая, если не сказать больше. Улавливаешь мысль?
   - А что тут ловить? - отмахнулась Маша. - Сменного белья у тебя всё равно нет, костёр ты здесь не разложишь. Единственное что ты можешь сделать, так это побегать для сугреву.
   - Ты думаешь, что говоришь? Как я тебе побегаю? Мы же на болоте?
   - Ну, тогда попрыгай, - тут же нашлась девушка.
   - Вообще-то я здесь недалеко живу. Мой дом - ваш дом, - подал голос Сова.
   - Предложение принято, - благосклонно кивнула Маша. - только нам за нашим Севой смотаться надо. Он, наверное, уже извёлся весь.
   - Ещё бы,- согласился Иван,- нас уже, считай, часа два нету. Да, уж сходили до ветру называется.
   - Ничего страшного, - возразила Маша, - Север добрый, он простит. Тем более, что мы ведь не просто так по болоту променад устроили, а человека спасали.
   - Я могу подтвердить,- предложил Савелий.
   - Тогда чего мы стоим? - спросил Иван. - Пошли, только я вас умоляю аккуратненько и след в след. Ещё одного экстремального купания моя хрупкая душевная конструкция может не выдержать.
   - Иди уж, - хлопнула его по плечу Маша. - Ты пойдёшь первым, надеюсь, дорогу помнишь?
   - Обижаешь, - усмехнулся Иван.
   - Вот и отлично, ты, Савелий, пойдешь следом, а я как самая лёгкая буду замыкающей. Должен же кто-то вам протянуть дерево помощи в случае чего.
   - Самоуверенность это плохо, - заметил Иван, но Маша сделала вил, что не услышала его замечание.
   Так, в строго определённом Машей порядке, они и отправились в обратный путь. Мужчины были собраны и точны в движении, Маша же чувствовала себя свободно и весело, за что и поплатилась. Один неверны шаг - и из трясины торчала только макушка девушки. Иван среагировал молниеносно, он метнулся к провалившейся Маше и ухватил её за первое, что попалось под руку, то есть за косу. Затем с помощью Савелия вытащил оцепеневшую от неожиданности девушку и отнес её на руках до ближайшего островка.
   - Я же предупреждал, будь осторожна! - поучительно произнес Иван, опуская свою драгоценную ношу на твёрдую землю.
   - Не трогай её, - вступился за спасительницу Сова, - ты что, не видишь, как бедняжка перепугалась?
   - И вовсе я и не перепугалась, - робко подала голос Маша, - просто всё так быстро произошло, я даже сгруппироваться не успела.
   - Ага, будет болото ждать, пока ты морально подготовишься, чтобы поглотить тебя. Маш, это же болото!!! О чем ты только думала! - взорвался Иван.- Болото не любит зазнаек, здесь постоянно нужно быть начеку. Я, например, сегодня уже поплатился за свою самоуверенность.
   - И я тоже, - добавил Сова.
   - О тебе разговор вообще отдельный, - заметил Иван. - Ты идти сможешь? - обратился он к Маше.
   - Конечно, что за глупый вопрос, я чай не с девятого этажа упала, а всего лишь провалилась в лужу. Подумаешь... - вздёрнула нос Маша и тут же встала демонстрируя полную готовность идти дальше.
   - Только теперь уже ты пойдешь посередине, - безапелляционно заявил Иван, - и даже не пытайся возражать. Тебе теперь доверия нету, а рисковать мы не можем.
   Остаток пути прошёл без приключений, и в скором времени троица выбралась к лесу. Маша и Иван были весьма удивлены, когда обнаружили, что Север спокойно спит в повозке, ничуть не обеспокоившись о судьбе товарищей. Волк в свою очередь был не менее удивлен, когда перед ним возникли чумазые Иван с Машей, а сними не менее чумазый детина самого бандитского вида.
   - И кого это вы притащили? - не особо церемонясь, поинтересовался волк.
   - Не притащили, а спасли, - поправила его Маша.
   - Один чёрт, - хмуро заявил Север,- сразу хочу предупредить - еды осталось, что кот наплакал.
   - Какой у вас деловой товарищ, - засмеялся Сова. - Не бойся, дружок, я вас не объем.
   - Савелий, не обращай внимания, Сева просто не в настроении, - поспешила разрядить обстановку Маша и добавила так, чтобы слышно было только волку, - а с тобой, у меня ещё будет разговор особый, я тебя научу культуре общения.
   Когда вконец вымотавшиеся путники добрались до жилища Савелия, уже смеркалось. Хозяин дома деловито прошел внутрь, а гости остались снаружи, не решаясь последовать за Савелием. Они удивленно рассматривали стоящую перед ними избушку, которая больше напоминала разбойничье логово, но прикинув, что лучше ночевать под худой, но крышей гости все-таки вошли внутрь. Изнутри изба выглядела намного лучше чем снаружи и обставлена была с большим вкусом и даже роскошью. Правда развешенные по стенам чучела животных и всякое оружие от холодного до огнестрельного наводили отнюдь не на лирический лад. Маше на какой- то момент даже показалось что они оказались в пещере Али-Бабы, но Иван быстро вернул её с небес на грешную землю ощутимо толкнув локтём в бок. Девушка уже было собиралась объяснить молодому человеку, насколько он не прав, но проследила за взглядом Ивана и тоже застыла в изумлении. Среди всей этой роскоши непоколебимой скалой возвышался огромный книжный шкаф под завязку забитый книгами. Его облик да и само присутствие на столько диссонировали с обстановкой в доме, что в недоумении замер даже Север подошедший к друзьям. Савелий не мог не заметить выражение лиц и морды своих гостей и поэтому тут же пояснил:
   - Это матушкин шкаф. Если хотите я попозже о ней расскажу.
   - Конечно, хотим, - ответила за всех Маша.
   - Я охотно поведаю вам её историю, но только после того как мы все попаримся в баньке. Не поверите, я, будто одним местом почуял, что она мне потребуется и перед уходом истопил её. Правда отсутствовал я слишком долго, так что она малость подостыла, но если мы поторопимся, я думаю, всем жара хватит.
   Как всегда Маша пошла париться первой, дабы не смущать окружающих её мужчин и не смущаться самой, а следом уже вооружённые дубовыми вениками Иван, Сова и сопротивляющийся всеми фибрами души Север. Через пяток минут, когда Маша расслабленно потягивала квасок на скамеечке под домом, из бани вырвался мокрый и злой волк, по всему было видно, что он так и не оценил прелестей русской бани, в след ему нёсся громкий смех и улюлюканье выглядывающих в маленькое окошко Ивана и Совы. Маша в шутку погрозила им кулаком, и они ту же исчезли, затянув оконце занавеской. Сева подошёл к Маше в надежде на понимание и сочувствие, но, не заметив в её смеющихся глазах, ни того, ни другого только печально вздохнул и плюхнулся рядом.
   - Злые вы, уйду я от вас, - тихо произнёс он.
   - Да, ладно тебе дуться, - мурлыкнула Маша и почесала волка за ухом. - Ты же сам отлично знаешь, что мы без тебя никуда!
   - Ага, как же! Если бы так было на самом деле, то меня бы в бочку с водой бы не кидали и веником по избушке, в которой такой жар, будто под ней костёр разложили, не гоняли бы, - с обидой ответил Север.
   - Ну, что ты как маленький! - сказала Маша и перешла ко второму уху. - Это же баня, а они как лучше хотели. Ты что никогда в бане не был?
   - Представь себе нет и после того как эти охламоны меня в это пекло затащили, я вряд ли захочу эту пытку повторить.
   - Да ладно тебе дуться, - в один голос произнесли подошедшие горе-банщики. - Клянёмся, у нас и в мыслях не было тебя обидеть или унизить. Просто мы решили, что ты отказываешься из природной скромности и таким не хитрым способом хотели придать тебе смелости.
   - Да уж, - махнул лапой волк, - придали, так придали - аж складывать некуда!
   - Ты, Сева, не дуйся, - Иван виновато заглянул другу в глаза, - баня - это очень полезно, по крайней мере, для людей. Даже есть пословица такая: " В какой день паришься - в тот день не старишься". То, что не учли, что у вас, зверей, по-другому организм устроен - извини, промашечка вышла. И на счёт веника хотелось бы разъяснить, что бы без обид. Это, друг мой Сева, не попытка тебя избить или опозорить была, а просто один из элементов бани. Вон посмотри на мою спину, Видишь следы - это меня Сова так веником отходил, сильный чёрт. Зато тело такое, словно новое, никем не ношеное выдали.
   - У больных свои причуды, - отметил Сева, - только предупреждаю, я таких экспериментов над собой больше не потерплю! Так и знайте, сразу развернусь и уйду!
   - Принято! - солидно кивнул Иван.
   - Давайте за стол, закрепим примирение, - предложил Сова и умчался на кухню, утащив за собой Ивана, в качестве помощника.
   Вскоре все уже сидели за столом. Маша озадаченно переглядывалась с Иваном, и дивиться было чему. Снедь на столе была простая, а вот посуда сплошь из золота и серебра богато украшенная драгоценными каменьями. Савелий и на этот раз уловил недоумение, повисшее за столом, и как радушный хозяин сразу же попытался исправить ситуацию.
   - Я вижу, мои гости удивлены, - сказал он, - что ж я не буду заставлять вас сгорать от любопытства, тем более что обещал вам сам всё рассказать.
   - Это не обязательно, - тактично заметил Иван, - у каждого могут быть свои тайны. Так что если ты не хочешь говорить на эту тему, то не надо. Мы будем не в обиде.
   - Ты за себя говори, - недовольно буркнула Маша, ей очень хотелось послушать историю Савелия.
   - Маш, ты бы язычок свой прикусила, - раздраженно сказал Иван, - я смотрю с тактом у тебя совсем плохо.
   - У тебя учусь, - не осталась в долгу девушка.
   - Не ссорьтесь, - вмешался Савелий, - тем более из-за такого пустяка. Мне совсем не сложно рассказать свою историю, тем более что стыдиться мне нечего, а моей спасительнице будет интересно послушать.
   - Не обращай на них внимания, - посоветовал волк и многозначительно добавил, - они так всегда себя ведут, сам знаешь, милые бранятся - только тешатся.
   - Что!!! - возмущенно взревели в один голос оскорбленные до глубины души Маша и Иван.
   - Что слышали, - отрезал волк.
   - Так я начну, - поспешил вмешаться Сова, пытаясь предотвратить назревающий скандал. - Звать меня как вы все знаете Савелий, а если полностью, то Савелий Медведко или Медведев сын. Моя матушка сама из небольшого села Кукушки, что находиться здесь неподалёку, звали её Пелагея. Родилась она в семье малообеспеченной, только на детей богатой, их там тринадцать братьев да сестер насчитывалось, а она самая старшая, поэтому с детства к труду приучена была. Только не очень-то в семье её любили, потому что считали странной. Уж очень сильно девчонку к наукам тянуло, а родители, да и остальные родственники считали это за баловство и придурь. Так и выросла она в отчем доме недолбленая и не согретая, хотя и первой помощницей матери в хозяйстве была. Как-то случился один год больно уж на ягоды богатый, вот в ту пору моя матушка с подружками частенько на болото по клюкву и бруснику хаживала. И однажды, так случилось, что заплутала. Долго ли, коротко бродила она по болоту, но путь домой не нашла, а вышла аккурат к лагерю разбойников. Атаманом у них был известный на весь край Савелий Медведь, ненавидели его богатеи и купцы, но даже они признавали, что он весьма умен, да изобретателен, а в своём роде и справедлив. Не бывало такого, чтобы он до подлости или низости опустился, у хромого костыль отобрал да и грабил он в основном таких людей, которых даже их соратникам было не жалко. Так вот, увидал он мою матушку и лишился дара речи, с первого взгляда полюбилась она ему. Никуда он её не отпустил, а предложил стать в его доме хозяйкой. Подумала моя матушка и согласилась, побоялась, что если откажет, отдаст её страшный атаман на потеху своей ватаге. Прожила она с ним целый год, была верной подругой, да только всё равно тайно искала возможность сбежать. И однажды ей такой случай представился. Вернулась она домой, а оказалось, никто её не ждал, не искал, и не сильно обрадовались родственнички её неожиданному воскрешению. А вскоре оказалось еще, что забрюхатела она, так тут и вовсе житья девушке не стало. Начали у неё выпытывать кто отец, а она и сама толком не знает. Все отца-то при ней называли то атаманом, то Медведем. Вот она на свою беду и брякнула, что, дескать, Медведь отец, умолчав на всякий случай про разбойников. Как услышали об этом бабки, так и обомлели, а после пошла брехня гулять по селу, что только о матушке моей не говорили, чего только не приписывали и сумасшедшей её объявляли и в блудницы записывали. Один шутник даже сказку на эту тему придумал, правда, имя на всякий случай поменял. Только хуже всего Пелагеюшке было не от этого, она спокойно сносила насмешки, пропускала мимо ушей грязные слухи о себе, мирилась с пренебрежительным отношением к себе как родных, так и односельчан. Самым страшным наказанием для неё оказалось то, что полюбила она Медведя, да так сильно, что вдали от него и жизнь стала не мила. Время шло, родился я. Стал я отрадой для матери, души она во мне не чаяла, только с родственниками отношения ещё хуже стали, хотели они, чтобы матушка от меня избавилась, а когда она отказалась стали всякими путями пытаться меня извести. Не знаю, чем бы это всё закончилось, только однажды появился в нашем селе сам Медведь. Оказалось, что всё это время искал он свою любимую, не хотел верить, что сама она, добровольно от него ушла. Выпорхнула мама из дому и к нему, в ноги кинулась, стала просить о прощении, молить, чтоб взял к себе в дом не хозяйкой так служанкой. Поднял её атаман на руки, поцеловал, в жены позвал, а как узнал, что у него теперь ещё и сын есть, так и вовсе обрадовался. Тут же нас с матушкой к себе забрал, хоть и пожурил свою Пелагею справедливости ради, правда и с родственниками провёл разъяснительную работу, высекли их его люди, чтоб неповадно было, после того мы в мамином селе и не бывали. С той поры зажили мы спокойно и счастливо, душа в душу, отец своим промыслом занимался, а из каждой своей удачной вылазки матушке книги привозил, баловал, как мог, она же любила его больше жизни и делала все, чтобы он был счастлив. Всё бы хорошо, да только всё хотели они ещё детей, а не получалось. Прожили они счастливо лет пятнадцать, и вдруг мама понесла, да вот счастье несчастьем обернулось: умерла матушка родами и ребенок с ней. Отец от горя словно обезумел, жить не хотел, распустил ватагу, а сам запил горькую. В одно прекрасное утро протрезвел он, оделся в тряпьё и ушёл странствовать, больше я его и не видел.
   - И сейчас не знаешь, что с ним, где он? - поразилась Маша.
   - Отчего же, знаю. Другая семья у него теперь, передавал он мне весточку, прощения просил. Да только не судья я ему. Даже хотел он, чтобы я к ним жить приехал, вот только не могу я представить на месте матери другую женщину, да и любо мне моё болото.
   - Да, какая интересная история, - вздохнула Маша. - Какая сила чувств.
   - Так ты, Сова, сын криминального авторитета, - перебил её Иван.
   - Нет, - качнул головой взгрустнувший хозяин дома, - я сын Савелия Медведя.
   - Ну, это фактически одно и то же, - заметил Ваня.
   - Не знаю, - ответил Сова, немного помолчал и добавил, махнув рукой. - А что это мы всё обо мне да обо мне. Теперь ваш черёд гости дорогие, рассказывайте, какие дела занесли в это всеми забытое место да ещё столь пёстрой компанией.
   "Дорогие гости" запнулись, переглянулись, но никто не взял на себя смелость начать рассказ. Савелий сделал вид, что не заметил происходящего, но как человек тактичный попытался заполнить создавшуюся паузу, как ни в чём не бывало он продолжил:
   - Вот смотрю я на тебя Иван и всё никак не пойму, что с твоёй головой. По выправке сразу видно, что человек ты военный, может это у тебя ранение такое или снаряд какой в голове застрял?
   От такого неожиданного поворота разговора присутствующие слегка опешили. Ивану в очередной раз захотелось удавить одну мелкую пакостницу на её же косе, а Маша и Север с трудом удерживали душивший их смех. Иван неодобрительно глянул на еле сдерживающуюся парочку и ответил Савелию:
   - Нет, брат, это не то, что ты подумал. Это рога.
   - Да, ну, - удивился Сова. - Да нешто так бывает?
   - Бывает, - пискнула Маша и рассмеялась.
   - А чего они тогда на рога не похожи.
   - Пришлось спилить для конспирации. Только оказалось что у того кто пилил, руки из ж... растут, да вот узнал я об этом слишком поздно, - Иван зло зыркнул на Машу, а после перевёл взгляд на Савелия. - Между прочим, хочу сразу предупредить: никто мне рога не наставлял и никому я сам тоже не изменял.
   - А я об этом даже и не подумал, - поспешил успокоить разнервничавшегося Ивана Сова.
   - Вот и правильно сделал, что не подумал, - отозвался Ваня, - потому что меня на самом деле заколдовали. Если вкратце, то дела обстоят так: меня заколдовали, и я постепенно превращаюсь в одно всем известное парнокопытное животное, спасти меня может только одно зелье, загвоздка оказалась в том, что для его приготовления оказались необходимы живая и мертвая воды. Мы добыли волшебную воду, - Сова, услышав об этом, уважительно присвистнул, - вот только оказалось, что вода имеет свою силу лишь здесь, и если мы попытаемся её доставить к себе домой, то она вычхается.
   - Есть такое дело, - кивнул Савелий, - у нас об этом каждый ребёнок знает.
   - Собственно по этой причине и занесло нас в это Богом забытое болот. Говорят, у Кощея есть волшебные фляги, которые могут сохранить чудодейственные свойства воды. Только вот заблудились мы немного.
   - И это правда, есть у него такие - согласился Сова. - Даже обрадовать могу: не скажу, чтобы сильно вы заблудились, до Кощеева замка отсюда рукой подать, пару часов неспешным ходом. Только как-то слишком малым войском вы такого злодея воевать идёте или вы просто разведывательный отряд.
   - Да какое там воевать, - замахал руками Иван, - мы его, в смысле Кощея, и беспокоить по такому поводу не хотим.
   - А как же вы фляги добыть собираетесь? - удивился Савелий.
   Иван наклонился к его уху и таинственно прошептал:
   - Да есть тут одна мыслишка.
   - Какая? - так же шепотом спросил Сова.
   - Украсть, - шепнул Иван и вернулся на своё место, а после уже громко спросил, - Ну, как придумано?
   - Хитро, - согласился Савелий, - такого наш злодей точно не ожидает. Не привык он к такому обращению, его в основном просто убить пытаются, так что вполне прокатить может.
   - И я о том же, - радостно сверкнул очами Иван. - Есть правда в нашем плане одна закавычка. Понимаешь, друг Савелий, мы те фляги в глаза не видели, а как ты сам понимаешь очень трудно выкрасть то, не знаю что.
   - Ну, в этом я вам вполне помочь могу.
   - Ты что-то о них знаешь? - воспрял духом Иван и тут же потребовал, - давай, выкладывай.
   - Я вам про эти фляги не только рассказать могу, я вам их даже показать могу.
   И пока гости застыли от обрушившейся на их головы удачи Сова быстро встал и куда-то вышел. Вернулся он через пару минут с драгоценной ношей, в его руках было два ничем не примечательных сосуда из глины единственное что один из них был чёрным словно его измазали сажей, а другой белым будто обмазанный мелом. Савелий торжественно поставил их на стол и провозгласил:
   - Любуйтесь, изучайте, можете даже потрогать.
   - Они настоящие? - с надеждой прошептала Маша.
   - Нет, - виновато развёл руками Савелий. - Я уже говорил, каким промыслом занимался мой отец. Вы как люди не глупые понимаете, что изъятый товар надо было кому-то сбывать. Так вот иногда среди всякого хлама проскакивали вещи весьма стоящие таким товаром и интересовались люди весьма и весьма обеспеченные. Одним из таких постоянных клиентов у нас и был Кощей. Батя всегда придерживал для него интересные вещицы. Однажды батя ограбил одного весьма неприятного восточного купца, тот в обмен на свою жизнь отдал ему эти два драгоценных сосуда. А в тот вечер к нам как раз пожаловал Кощей, присмотреть себе обновку. Как увидел он эти фляги, так покой и потерял, говорит мол, продай, любые деньги заплачу. Ну, а мой батя упёрся, нет и всё, мол такая корова нужна самому.
   - И чем же дело закончилось, - не удержалась Маша.
   - Ничем, - буркнул Сова, - с носом мой отец остался, выкрал Кощей фляги, а вместо них искусно сделанные подделки подложил. Подмену вообще случайно обнаружили, когда одному человеку помощь потребовалась.
   - Вот ведь гад! - возмутился Север.
   - Гад, - согласился Савелий, - а что сделаешь, ему таким быть положено.
   - Так давай с нами, - предложил Иван, - и нам поможешь и с Кощеем поквитаешься.
   - Я бы с удовольствием, бродит во мне силушка богатырская выхода требует аж мочи нет, - грустно ответил Сова, - да только нельзя мне.
   - Это ещё почему? - удивился Иван.
   - Да вот понимаешь, ещё мой прадед, тоже знаменитый разбойник, с Кощеем договор о ненападении заключил. Кощей обещался не трогать ни его, ни его потомков, а прадед дал слово, что никто из его рода да надцатого колена не причинит Кощею вреда ни морального, ни материального иначе смерть, а также взял на себя обязательство снабжать колдуна волшебными вещицами по приемлемым ценам, если такие попадут в его руки.
   - Так вы что с Кощеем заодно? - возмутилась Маша.
   - Нет, - спокойно ответил Сова, - мы просто соседи. Враждовали мои прадеды с Кощеем веками, пока обеим сторонам не надоело. Вот тогда они договор о ненападении и заключили. А что в этом такого? Вот уже лет сто мы его не трогаем, а он нас.
   - Всё равно как-то это не по-нашему, - возразила девушка. - Враг должен быть повержен.
   - Он же бессмертный, что ему сделается, - ответил Сова. - Да и какой он мне враг, Я же говорю, соседи мы, а соседей не выбирают! Да и какой смысл развязывать снова войну, когда итог заранее известен. Мало что ли крови было пролито? Между прочим, вы вот на рожон не лезете, хотите исподтишка дело провернуть, а меня уму разуму учите!
   - Извини Сова, что с девчонки взять, - попытался успокоить разозлившегося Савелия Иван. - Мы не хотели тебя обидеть.
   - Да ладно, я и не сержусь, - моментально остыл сын разбойника. - Хоть я и не могу лично в операции поучаствовать, но очень хочется мне вам помочь. Тем более что есть большое желание подгадить моему соседушке. Будет знать, как сосуды волшебные воровать! Так что можете на меня рассчитывать - чем смогу, тем помогу.
   - Вот и чудненько! Вот и ладненько! - обрадовался Иван. - У меня даже есть идеи чем ты сможешь нам помочь! Можешь дать нам сосуды твои, есть у меня одна мыслишка по их поводу.
   - В смысле? - не понял Савелий.
   - А что если нам их вернуть законному владельцу? Мы поступим с Кощеем, как он с твоим отцом!
   - Ну, Вано, ну, голова! - захлопал в ладоши Сова. - Хорошо придумал! Не вопрос, конечно, бери фляги, для такого дела не жалко! Подумай, может я вам еще, чем другим помочь смогу.
   - Есть дело одно, только не знаю, согласишься ли.
   - Выкладывай, а там посмотрим.
   - Хочу попросить тебя, дружище, если не вернёмся мы через сутки, чтобы отправился ты в село Малое Дуделкино и нашел там Василису Премудрую, рассказал ей всё о том, что с нами приключилось. Она девица умная, начитанная может и придумает, как нас высвободить, если мы к тому времени живы останемся.
   - Что ж, - Савелий торжественно встал, - даю слово выполнить вашу просьбу, но будем надеется, что все обойдется.
  
   *****
  
   Яга с загадочным видом разложила карты на столе. Напротив нее сидел солидный лысоватый мужчина с жадностью ловивший каждый её жест, каждое слово. Яге до чёртиков был неприятен сей субъект по лысине которого в данный момент стекала крупная капелька пота, но что поделаешь, для того чтобы обеспечить себе да и своему питомцу бутерброд с маслом, а возможно и с икрой приходилось работать с разными клиентами.
   - Вижу выпала тебе, соколик, дама трефовая, причём за твоей спиной.
   - И что это значит? - настороженно спросил мужчина и полез в карман за носовым платком.
   - А то и значит, что плетёт у тебя за спиной интриги какая-то бабёнка не первой свежести.
   - Это Зинка! Вот стерва, верно подсидеть меня задумала! Забыла гадина, сколько я её хорошего сделал! - посетитель стал возмущенно трясти платком в воздухе, потом спохватился, вытер вспотевший лоб и убрал платок обратно в карман. - И что мне теперь делать? - спросил он и с надежной взглянул на ведьму.
   - Сейчас, милок, карты всё расскажут, - фыркнула Яга и стала раскладывать пасьянс, затем уверенно хлопнула по выпавшим картам и сказала, - вот всё как на ладони! Вам, яхонтовый мой, надо собраться и проявить себя во всей красе, не дать руководству ни малейшего шанса усомниться в вас, посвятить всего себя работе. А для верности, чтобы эта змея не смогла вам причинить зла, я, как специалист, рекомендую провести вам обряд усиления защиты, а так же привлечения удачи.
   - Но вы ведь недавно проводили, что-то похожее.
   - А что вы хотите, слишком многие вам завидуют, - возмутилась Яга, - вот и получается, что установленная мной защита изнашивается так быстро. Если бы вы только видели то, что вижу я, вы бы ужаснулись!
   - И что же вы видите?
   - Вижу, как словно кислота, зависть разъедает сотворенный мной защитный кокон, как словно пиявки присосались к нему попытки сглазить и оболгать. Вы представляете, что бы было, если бы мы не провели эти обряды в прошлый раз!
   - Что? - заинтригованно спросил клиент.
   - Вся эта пакость и дрянь висела бы на вашей ауре, стараясь попасть в более глубокие ментальные слои и причинить как можно больше вреда. Я, конечно, не настаиваю, дело ваше проводить ритуал или нет, но хочу, на всякий случай, вам сказать, что лечить болезнь всегда на много дороже и сложнее, чем просто предупредить.
   - Вы меня убедили, - наконец сдался мужчина. - Только перед тем, как перейти к ритуалам, может быть вы, - он на какой-то момент замялся, но всё-таки продолжил, - посмотрите, как там у меня на личном фронте.
   - Конечно, - милостиво согласилась Яга и кинула карты. - Вот выпало вам встретить в ближайшее время женщину, которая перевернёт всю вашу жизнь.
   - И я смогу добиться взаимности? - с надеждой спросил мужчина.
   - Всё в ваших руках, звезды благоволят вам, - благосклонно ответила ведунья.
   - Мне кажется, что я уже её встретил, - игриво прошептал посетитель, схватил Ягу за руки и стал покрывать их слюнявыми поцелуями.
   Яга пыталась вырваться, но клиент намертво сжал её руки и, ни в коем случае не хотел их выпускать, в исступлении бормоча: "Моя прелестница"! Вдруг неожиданный поклонник взревел дурным голосом, выпустил Ягу и схватился за ногу, на которой висел, хищно рыча, Василий. Кот будто обезумел и чем громче орал мужчина, тем сильнее вонзал отточенные когти в его мясистую ляжку. Наконец человек взял верх над животным и с ненавистью откинул кота в сторону.
   - Это безобразие! - завопил посетитель. - Я буду жаловаться! Что вы себе позволяете!
   - Нет, это что вы себе позволяете! - недобро сощурилась Яга. - Пошёл вон!
   Клиент в гневе кинулся в прихожую. Яга подошла к коту и погладила за ушком:
   - Ну, как ты, мой заступник? - но кот не успел ответить, потому что в комнату снова влетел всё тот же посетитель и ткнул Яге под нос свои новые ботинки.
   - Что это такое? - в бешенстве завопил он. - Да, вы представляете, сколько они стоят? - но Яга молча, в недоумении, наблюдала за его действиями. - Я на вас в суд подам, - с этими словами он вытряхнул из ботинка котиные какашки и босиком выскочил на улицу.
   Яга прищурилась и щелкнула пальцами:
   - А вот и не подашь ты на меня никуда ничего, потому, что и дорогу сюда забудешь и меня и кота. А в наказание за грубость твою удача к тебе дорогу на год забудет, - после этих слов полыхнула маленькая молния, и запахло серой.
   Яга сделала круг по комнате и подошла к коту, недобро взглянула на него и слегка пнула ногой.
   - Что это такое? - кивнула она в сторону кошачьих экскрементов.
   - Каки, - скромно потупился кот.
   - Я знаю, не надо делать из меня идиотку! Я тебя, гадость мохнатая, спрашиваю: зачем ты это сделал?
   - Наполнитель в моём туалете почаще менять надо, я животное чистоплотное.
   - Не дури мне голову, Я сегодня всё вымыла и поменяла.
   - Ну, значит, я не заметил.
   Яга молниеносно ухватила кота за шкирку и пару раз тряхнула.
   - Я что не ясно выразилась? - зло прошипела она.
   - Что ты от меня хочешь? - заверещал кот.
   - Чистосердечного признания.
   - А то ты не знаешь, - Яга ещё раз тряхнула кота и тот сдался. - Хорошо, признаю, что сделал это специально и со злостным умыслом.
   - Но почему?? - устало спросила ведьма.
   - А нечего слюни здесь распускать, я-то сразу заметил, как он на тебя пялиться. Вот и не удержался от маленькой мести.
   - Но почему?? - ещё более печально простонала Яга.
   - Что ты заладила, почему да почему, я вроде бы всё объяснил.
   - Почему ты это сделал именно сейчас. Подождал бы пока он мне заплатит и делал бы с ним все, что тебе угодно.
   - Ты в своём уме? Я что, должен был смотреть, как этот твой хахаль недоделанный пристаёт к тебе прямо у меня на глазах.
   - Поверь, я уж как-нибудь с ним справилась и без твоей помощи. А с таким подходом к делу ты мне скоро всю клиентуру распугаешь. Вот зачем ты Ивану Марковичу штаны пометил, а Антону лицо исцарапал?
   - Они первые начали.
   - Интересно что?
   - Взгляды сальные на тебя кидать.
   - Это вообще-то не запрещено, раз смотрят, значит, есть на что. Кроме того, я имею право на личную жизнь.
   - А я? - оскорбился Василий до глубины души.
   - Что ты? Будто я не знаю про твою интрижку с кошечкой из тридцать второй квартиры.
   - Как ты смеешь обвинять меня в том, чего никогда не было? - взревел Вася.
   - Да, ладно, - мстительно усмехнулась Яга, - будет тебе мне сказки рассказывать. Видела я, какого цвета у неё котята.
   - Да чтоб я с той старой мочалкой путался? Да, никогда такого не было! Я требую экспертизу на ДНК.
   - Ладно остынь, пошутила я, - попыталась успокоить кота Яга. Василий обиженно повернулся к ней спиной, всем своим видом показывая, насколько он оскорблен, но колдунья на этот раз не стала извиняться, а просто вышла из комнаты. Она прошла на кухню и налила себе чашку чая. Как и ожидала Яга, кот заявился на кухню минут через пять и, как ни в чём не бывало, взгромоздился к ней на колени.
   - Что будем на ужин, - поинтересовался он.
   - По твоей милости ничего, - печально ответила женщина. - Иди хоть мышей, что ли налови. Я бы их в сметане натушила, как в старые добрые времена.
   - Да где ж я тебе мышей найду? - удивился кот. - Да и одной сметаной обойтись можно.
   - Можно, но ты и без сметаны обойдёшься. Займёшься сегодня познавательно -осознательным голоданием.
   - Это ещё зачем?
   - Будешь знать, как клиентам пакости делать.
   - Детка, я и так в этом деле профи, так что давай может, обойдемся без таких радикальных мер, - но Яга его уже не слышала, она была где-то далеко.
   Когда Яга очнулась от транса, первым что она заметила, было безмерно довольная мордочка Василия, а вторым выпотрошенный пакет сметаны.
   - Это не я! Это ... мыши, - опередил её пушистый нахал и тут же закидал вопросами. - А что это было? Как ты себя чувствуешь?
   Яга не стала ругать кота за так нагло съеденную сметану, а только грустно ответила:
   - Да вот, пыталась с Машей связаться, да только всё без толку. Шар их не ловит, на связь она не выходит. Что происходит? Может наш план в очередной раз потерпел фиаско?
   - С чего ты взяла? Может они просто до владений Кощея добрались, а там, сома понимаешь, мы бессильны.
   - Что-то не вериться мне, что они до туда добраться смогли.
   - Отставить пессимистическое настроение! - рявкнул Василий. - Знаешь, в войну паникёров расстреливали. И если ты не прекратишь сеять смуту в наши стройные ряды, то я приведу приговор в исполнение.
   Яга улыбнулась и поставила перед котом ещё одну миску сметаны.

Глава 9

А счастье было так возможно...

и так возможно...и вот так...

  
   Матвей стоял на коленях перед Кощеем. Сам злодей в это время придирчиво изучал справку, предоставленную бывшим водяным из пыточной. В очередной раз пробежав по ней глазами и проверив штамп на подлинность, Кощей, наконец, отложил её в сторону и обратился к нерадивому слуге:
   - Что-то ты больно бодр после пыточной. Если узнаю, что подкупил палача - посажу на кол обоих и не на сутки, а на месяц.
   - Что вы, ваше злодейшество, - замахал руками Матвей, - как можно, и в мыслях не было. Просто я так рад Вас видеть, что всё остальное просто неприятные мелочи.
   - Ладно, опустим пока этот вопрос. Давай свой доклад, посмотрим, что ты там насочинял.
   Матвей послушно протянул внушительную папку.
   - Здесь всё: справки, чеки, планы, - попытался пояснить бывший водяной, но тут же наткнулся на грозный взгляд, вздохнул и уткнулся носом в пол, в ожидании пока начальник изучит представленный им отчёт.
   Вот уже час Кощей изучал писанину Матвея, он настолько увлёкся, что взгромоздился на трон с ногами и забыл обо всём. Его настолько увлекли злоключения нерадивого прислужника, что он даже пропустил массовую казнь перебежчиков. Наконец он перевернул последнюю страницу и обратился к Матвею:
   - А не брешешь? - но в ответ донёсся только тихий храп. Неизвестно толи Кощей слишком долго изучал документы, толи Матвей страх потерял, но в данный момент верный прихвостень злодея крепко спал, склонившись в раболепном поклоне. Кощей безмерно удивлённый таким поведением, от неожиданности даже дар речи потерял, но затем подхватился, в два прыжка оказался рядом с Матвеем, и стал пинать его ногами. Матвей сначала не понял, что происходит и заверещал на все лады, но рассмотрев, кто так немилосердно массажирует ногами его бока, смирился и постарался втянуть голову в плечи от греха подальше. В конце концов, Кощею надоело проводить разъяснительную работу, и он устало вернулся к трону.
   - Что, не спиться? - буркнул он. - Ничего, я тебе помогу, уборка навоза в моей конюшне очень помогает от бессонницы. Сейчас ответишь на парочку вопросов и приступишь, - Матвей лишь обречённо махнул головой. - Отвечай и не вздумай мне врать, - Матвей, памятуя о только что проведённой экзекуции, рьяно закивал головой. - Итак, всё ли, что ты здесь начиркал, правда?
   - Всё до последней буквы!
   - Откуда эти чужаки вообще взялись?
   - Не знаю. Все кого я смог опросить тоже теряются в догадках. Известно лишь то, что они явились сюда за живой и мёртвой водой, якобы для того чтобы избавить парня от рогов.
   - Странное дело, я о таком первый раз слышу. Нет, заклинание для наказания неверных я сам, лично, накладывал в той местности, но оно работает не так.
   - Что вы имеете в виду, Ваша Тёмность?
   - Свет тебе в бок, даже дети это знают, - Кощей раздраженно передёрнул плечами, потом ещё раз взглянул на скукожившегося, словно в ожидании очередного удара, Матвея и произнёс, - а вообще-то да, для тебя это чересчур сложно. Короче, не будем вдаваться в подробности, там очень сильное и многоплановое заклинание с массой вариантов. Так вот, если у изменщика вырастают рога, то он ходит с ними не всю жизнь, а по весне их скидывает.
   - Как лоси?
   - Типа того. Опять же, местное население об этом знает и сильно не дуркует. А если кто и свернёт с пути истинного, то спокойно или не очень, но ждёт весны, а там начинает всё с чистого листа. Поведение же твоих обидчиков как то сюда не клеиться. Ну и пусть. Чем непонятнее, тем интереснее. В сокровищнице всё готово к встрече дорогих гостей?
   - Конечно, Ваше Величие!
   - Отлично, скоро будет потеха!
   - А когда?
   - Со дня на день, а то и раньше, глупый холоп.
   - Простите мою дерзость, - Матвей попытался склониться ещё ниже, но ему мешал пол, - можно ещё один вопрос?
   - Валяй, что с тобой сделаешь, - смиловался Кощей.
   - А почему вы не отслеживаете наших противников через волшебное зеркало. Ведь так мы могли бы знать момент их появления до минуты и сразу же нанести сокрушительный удар.
   - С какой стати? И лишить себя всех прелестей неожиданного нападения, элементов риска. Это же так скучно когда знаешь наперёд, что будет, как будет и когда. Ни тебе азарта, ни тебе адреналина, всё как обычно скучно и обыденно.
   - А по-моему так зато надёжней.
   - Сразу видно, что нет в тебе изящества, - разочарованно произнёс Кощей, - хоть я и пытаюсь привить вам культуру злодеяния да всё без толку! Выскочил из-за угла, дал дубиной промеж глаз - это по-твоему верх злодейства? Нет, это удел убогих. Настоящий злодей, я, например, всегда любит поиграть со своей жертвой, будто кошка с мышкой. И этот раз не станет исключением. А созданный мной, хоть и искусственно, элемент неожиданности создаёт интригу, так сказать добавляет остроты казалось бы вполне избитому сценарию развития событий.
   - Ага, - кивнул Матвей, расхрабрился и добавил, - осмелюсь предупредить, как бы мышка только не ускользнула, пока кошка строит хитроумные планы на её счёт.
   - Глупец, - почти спокойно произнёс Кощей, - Ты не веришь в мой ум и коварство.
   - Нет, что вы, - пролепетал Матвей, позеленев от страха, - Просто вы сами отметили, что они себя ведут как-то не совсем обычно.
   - Мало ли что я сказал, - отмахнулся колдун, - все люди одинаковы. Они жадны и глупы. Вот посмотришь, они попадут в моей сокровищнице в ловушку. Зуб даю.
   - Почему вы так в этом уверены, Ваше Коварство?
   - Ты меня уже утомил своими вопросами, - Кощей поудобней уселся на трон, - ну, да ладно... Может хоть что-то застрянет в твоей дырявой тыкве, которую ты по ошибке называешь головой. Слушай сюда внимательно, я в этом уверен, потому что люди глупые, злобные и корыстные существа. Так вот, когда они попадут в мою сокровищницу и увидят мои богатства, они, ослеплённые алчностью, напрочь забудут, зачем пришли сюда вообще. Тут ловушка и захлопнется.
   - А если не забудут?
   - Я и это предусмотрел. Они идут ко мне за сосудами. Как выглядят сосуды, они не знают и знать не могут, потому, что об этом знаю только я.
   - Почему?
   - Потому что, - Кощей зловеще наклонился вперёд, - все остальные посвященные в эту тайну мертвы. И если эти твои лазутчики, находясь среди несметных богатств, все же вспомнят о сосудах, их ожидает маленькая неожиданность. Когда они в поисках своей цели зайдут в потайную комнату то обнаружат не две, а тысячи фляг, украшенных золотом, инкрустированных серебром и драгоценными камнями. Глянув на это изобилие их головы пойдут кругом, они охрипнут, доказывая друг другу чей сосуд является настоящим. Вот посмотришь, им даже и в голову не придёт, что настоящие фляги просты и неказисты, наверное, даже нищий побрезговал бы из них пить. Но и это ещё не всё, в якобы укромном месте в золотой клетке будет стоять две глиняные фляги неземной красоты, я лично дизайн разработал, они настолько прекрасны, что любой непосвященный решит, что это и есть "Сосуды вечности". Чтобы у незваных гостей не возникло подозрений, подобраться к ним будет нелегко. И вот когда они, потрудившись до седьмого пота, все-таки прикоснуться к ним, сработает тончайший механизм и ловушка захлопнется, и тогда на сцене появлюсь я. Мне до колик хочется увидеть выражение их лиц, - и Кощей в предвкушении потехи расхохотался.
   - А если они не купятся?
   - Что значит не купятся?!!!
   - Нет, ну а вдруг?
   - Если они не купятся, отыщут подлинники и не поддадутся соблазну хапануть золотишка на халяву или парочку алмазов на память, значит это действительно редкостные идиоты, а я с такими не связываюсь, таков мой принцип. Так что я дам им спокойно уйти, может быть ... до берлоги змея Горыныча, - ответил Кощей и снова залился зловещим хохотом. - Ну, что? Ты ещё сомневаешься?
   - Нет, - восторженно отозвался Матвей. - Ваши идеи так коварны и изящны, что просто нет слов.
   - Сразу бы так, - отмахнулся Кощей. - А так как ты посмел усомниться в силе мысли своего господина, мне придётся тебя примерно наказать.
   - Только не на кол, - взмолился Матвей.
   - Как хочешь, - улыбнулся Кощей. - Так и быть, я сегодня добрый. Поэтому сейчас отправишься в конюшни и вычистишь их...своей зубной щёткой, а после ещё и все туалеты в замке.
   - Но, - было попытался подать голос поникший холоп.
   - Ты ещё здесь? - грозно приподнял бровь Кощей. - Может быть, ты считаешь, что наказание не соответствует проступку и слишком мало? Так я могу пересмотреть его.
   - Нет! - выкрикнул Матвей. - Я уже. Просто хотел уточнить мыть с мылом или нет?
   - Смотри мне, - злодей погрозил своему прихвостню пальцем, игнорируя глупый вопрос, - в жабу превращу! Пшёл вон!!!
   Когда Матвей наконец-таки покинул приёмную залу, Кощей облегченно вздохнул, он подпер кулаком волевой подбородок и с тоской произнес:
   - Боже, какой идиот! Совсем не с кем работать. Что ли отдел кадров себе завести?
  
   ****
  
   Маша устало топала следом за Иваном, парень старался поддержать её, при этом, не выпуская из вида Севера. На этот раз первым волк шел, потому что лучше всех понял, куда надо идти. Девушка с тоской вспоминало о теплой избе Савелия и телеге, которую решили все-таки пока оставить там, чтобы не привлекать излишнего внимания, кроме того по словам Совы им предстоял путь через такие дебри, что там человеку протиснуться трудно, не говоря уже про лошадь или тем более телегу. Погруженная в свои мысли девушка не заметила, что Иван уже остановился, и со всего размаху врезалась ему в спину. Потирая ушибленный нос, Маша выглянула из-за спины молодого человека и ахнула. Перед ними была стена из деревьев, заросших каким-то странным растением, цветами похожим на шиповник, на этом, собственно сходство и заканчивалось. Растение словно лиана обвивало могучие стволы, переплеталось между собой, создавая что-то на подобие паутины, цветы издавали дурманящий аромат от которого вскоре у всех троих закружилась голова, а из ядовито зелёных стеблей торчали внушительные шипы.
   - Да уж, лютики-цветочки у меня в садочке, - невесело прокомментировал увиденное Иван. - А я-то думал, что Савелий приврал малость, описывая границу владений Кощея.
   - По-моему он, как раз таки, преуменьшил, - высказала своё мнение Маша. - Он ведь у нас человек тактичный, вот и решил не пугать заранее, мол, доберётесь до места, сами увидите.
   - Я воздержусь от комментариев, - сказал Север, пытаясь зажать нос лапой.
   - Давайте, скорее думать, что будем делать, - предложила Маша, - не нравиться мне здешняя обстановочка, а запах особенно. Ребята, я серьезно, давайте думать, как отсюда выбраться, а то вы рискуете увидеть, чем я завтракала.
   - Не надо, - промычал зеленеющий Иван.
   - Сама не хочу, - отозвалась Маша.
   - А что тут думать, - подал голос Сева. - Раз у нас нет возможности обойти препятствие, есть только один выход - идти прямо.
   - Ты что самоубийца? - выдохнула Маша и снова попыталась задержать дыхание.
   - А что вы можете предложить что-то другое? - возмутился волк.
   В этот момент Иван решительно снял с себя рубаху подаренную Совой и оторвал от неё рукава. Протянул один Маше, а из другого соорудил себе что-то вроде простейшего респиратора, затем достал из ножен выданный всё тем же заботливым Савелием острый ятаган и прошел вперёд.
   - Значит так, - решительно начал он, - я иду первый, вы за мной, старайтесь не отставать и не теряться. Маша, старайся дышать только через ткань, это должно помочь, и присматривай за Севой, ему хуже всего.
   - Но Савелий и мне дал оружие, я тоже могу прорубать путь, - попыталась заартачиться Маша, блеснув своей изящной сабелькой.
   - Пойми, сейчас не до споров, - спокойно ответил Ваня, - если хочешь повыдригиваться твоё право, только смерть Севы будет на твоей совести. Я всё сказал, - Иван тут же развернулся и, не теряя ни секунды, подошел к живой ограде.
   Растение дрогнуло, и побеги суетливо задвигались. Иван, не обращая на это внимание, нанёс мощный удар. Раздалось страшное шипение, словно раскалённую сковородку кинули в воду, и в сторону парня потянулись сотни побегов. Иван заработал ятаганом, словно бывалый рубака, и вскоре в казавшейся неприступной живой стене появилась брешь. Иван махнул Маше и сам сделал первый шаг вперёд, растение моментально откликнулось на такую наглость и снова пошло в атаку. Молодой человек будто не обратил внимание на такую мелочь и быстро двинулся вперёд, точными ударами пресекая попытки чудовищного растения отстоять свою территорию. Маша двигалась намного медленней, потому что ей приходилось пинками подгонять совсем ослабевшего волка. Север был совсем плох и держался сейчас, исключительно на упрямстве, каждый новый шаг давался ему с трудом. Девушка с отвращением смотрела на шипастые обрубки, валявшиеся вокруг, в надежде, что они не станут оживать прямо сейчас.
   Неожиданно лес с хищными цветами закончился, но что пришло ему на смену было очень трудно понять, так как все вокруг заволок молочно белый туман и чем дальше шли друзья, тем плотнее он становился. Вскоре на пути храброй троицы возникло что-то вроде стены, то есть за невидимой чертой туман становился настолько плотным, что казалось его можно взять в руки. Иван остановился и кинул вопросительный взгляд на Машу, та утвердительно кивнула, тогда парень нагнулся и поднял с земли обессилевшего волка, перекинул его через плечо и сделал твердый шаг вперёд. Девушка последовала за ним, закрыв для храбрости глаза. Когда же Маша решилась их открыть, то её удивлению не было предела, потому что она и её спутники стояли на аккуратной полянке, а невдалеке возвышался прекрасный, но как и положено в таких случаях мрачный и неприступный замок.
   - И что это всё? - разочарованно вырвалось у Маши.
   - В смысле? - не понял Иван.
   - А как же трудности, борьба с монстрами. Я только настроилась.
   - Маш, а тебе что этого ужаса было мало? - Иван обалдело уставился на огорчённую девушку.
   - Подумаешь, цветочки одичали, - отмахнулась Марья. - Я в ужастиках и не такое видала.
   - Ты только ему об этом не говори, - кивнул Иван в сторону лежащего без сознания Севера, - а то, боюсь, он не разделит твою точку зрения.
   Маша подошла к волку и села рядом, пригладила жёсткий мех и сказала, еле сдерживая слёзы:
   - Ничего, Сева, он нам за это заплатит. Это я тебе обещаю.
   - Не стоит давать обещания, если не уверена на сто процентов, что сможешь их исполнить.
   - А ты в наш разговор не встревай, - огрызнулась Маша и обернулась в сторону Ивана, но тут же осеклась, молодой человек привалился к ближайшей сосёнке и пытался наложить повязку на руки, покрытые страшными язвами. - Что с тобой? - ужаснулась девушка и кинулась к Ивану.
   - Ничего особенного, - язвительно заметил Ваня, - букет тебе нарвать хотел, вот только цветочки были иного мнения... одичали видимо.
   - Давай не будем, - строго сказала Маша и, отобрав у Ивана холстину, стала сама умело накладывать повязку.
   К моменту, когда Маша, наконец, закончила оказывать первую помощь Ивану, зашевелился Сева. Волк попытался подняться, но не рассчитал силы и шмякнулся на траву, тряхнул головой и прохрипел:
   - Где я?
   - Ты на полянке, - ласково произнесла Маша, - а полянка недалеко от замка Кощея. Поздравляю, коллега, мы это сделали.
   - И какая нелёгкая меня сюда занесла, и что же мне дома не сиделось? - запричитал волк.
   - Сева, ты в своём уме? - осторожно поинтересовался Иван, ему стало страшно, а вдруг волк потерял рассудок, надышавшись ядовитого аромата.
   - Нет, в твоём, - буркнул волк, - конечно в своём. - И не надо так на меня смотреть, будто я с ума сошел. Может у меня запоздалый приступ паники, я, между прочим, живое существо и имею на это полное право.
   - Хорошо, хорошо, - согласился Иван, - паникуй сколько душе угодно, только не очень громко, а то рассекретишь наше местоположение, тогда все наши страдания будут зря.
   - А вот и не буду, ты мне своим занудством всю охоту перебил, - заявил, наконец, пришедший в себя Север, - давайте лучше метнёмся в замок и айда домой. А то не нравиться мне здешний пейзаж.
   - Согласна с предыдущим оратором, - сказала Маша.
   - Я тоже не против, - согласился Иван. - И раз все члены команды чувствуют себя нормально, то мы может отправляться прямо сейчас к заключительному пункту нашего путешествия. Надеюсь, свои обязанности каждый знает назубок?
   - Сколько можно талдычить одно и то же? - не выдержала Маша, но встретившись с Иваном взглядом, сникла и произнесла на одном дыхании. - Я иду последней, прикрываю пути отступления, в случае опасности подаю сигнал. Доволен?
   - Да, - кивнул парень и перевёл взгляд на волка.
   - Я несу обманки, по твоему знаку подношу их тебе, как только ты произведёшь замену и в сумке, закрепленной на моей спине, окажутся оригиналы сосудов, я, не мешкая, ухожу, не смотря ни на что, а вы прикрываете моё отступление. После мы встречаемся в назначенном месте, если вы не явитесь в течение дня, я отправляюсь к Василисе Премудрой и жду там Савелия, а потом мы все вместе идём к вам на выручку.
   - Молодец, - похвалил друга Иван. - Теперь я точно уверен, что вы готовы, и мы можем отправляться.
   Иван достал карту наскоро набросанную Совой и, сверившись с ней, отправился в сторону противоположную замку.
   - Эй, я не поняла, ты куда? - удивлённо спросила Марья.
   - К Кощею в сокровищницу, куда же ещё? - бросил через плечо парень.
   - Но ведь замок там? - и Маша ткнула пальцем в сторону мрачно возвышающегося невдалеке замка.
   - Замок там, а потайной вход в него нет. Внимательно Савелия слушать надо было, тетёха, - и Иван зашагал в выбранном им направлении.
   - О чём это он? - попыталась уточнить у Севера Маша, но тот прикинулся глухонемым и потрусил вслед за негласным командиром отряда.
   Иван шел, бодро отсчитывая что-то в полголоса. Наконец он дошел до неприметной полянки, густо поросшей какими-то экзотическими, в понимании участников экспедиции, кустами. Издалека они выглядели, как обыкновенные кусты крыжовника, вот только вблизи оказалось, что их листья были куда более крупными, а вместо ягодок с тонких веточек свисали гроздья черепов. Как только нежданные гости ступили на поляну, черепки тут же оживились и мелодично зашуршали, застрекотали и защёлкали. В этот момент Иван выскочил вперёд и что-то протараторил на каком-то тарабарском языке, черепушки звякнули ещё разок и послушно замолчали.
   - И что это было? - не удержался от вопроса волк.
   - Сигнализация, - деловито отозвался Иван. - Спокойно, я её дезактивировал, так что мы можем продолжить путь. Только осторожненько и внимательно смотрим пол ноги.
   - Есть, мой командир, - шутовски козырнула Маша и как бы невзначай поинтересовалась. - А что ты им сказал?
   - Пароль, - кратко пояснил Ваня.
   - А откуда ты его знаешь?
   - Сова сказал.
   - А он откуда знает?
   - Маш, ну что за глупые вопросы? Он же говорил, что его батя, атаман разбойников, хоть и бывший, уважаемый вор в криминальных кругах.
   - И что с того? - не унималась Маша.
   - Маш, не тупи, - разозлился Иван, - для хорошего вора преград не бывает. Тем более что Кощей и род Медведей уже сотни лет соседи. И то, что Сова не может причинить Кощею вреда не значит, что он не знает владений Кощея словно свои собственные.
   - Тогда почему он сам не воспользовался своими знаниями? - подключился к разговору Сева.
   - Потому что связан условиями договора, заключённого очень и очень давно между Кощеем и его дедом или прадедом, я, если честно, и сам не помню.
   - Знаешь, как-то это всё подозрительно, - заметила девушка. - а, может, казачёк-то засланный?
   - А не слишком ли поздно ты об этом подумала? - возмутился Иван.
   - Думать никогда не поздно! - победно воскликнула девушка, но затем оглянулась по сторонам и добавила.- В принципе...
   - А мне кажется, что как-то поздновато ты спохватилась, - начал отповедь Иван. - Думать там, на болоте надо было, а сейчас рядом с логовом Кощея, это как-то ни к чему.
   - Иван, не сердись на девчонку, - в очередной раз вступился за подругу Сева, - ведь она действительно в чём-то права.
   - Я не сержусь, - отмахнулся Иван, - просто свои гениальные идеи надо выдвигать заранее, а не когда мы уже практически у цели.
   - Ваня, лучше поздно, чем никогда, - сказал волк, - а вдруг это действительно ловушка?
   - Нет, это не ловушка, - отрезал Иван. - Я в Сове уверен, как в самом себе. А на счёт этих ваших мыслей хочу заметить, я об этом задумался ещё на болоте, понаблюдал, кое-что проверил и убедился, что Сова говорит правду. Этот парень ни чем не связан с интересующим нас колдуном и помогал нам от чистого сердца.
   - Всё равно он слишком много знает о владениях Кощея, - продолжала настаивать на своём Маша.
   - Конечно, он много знает, потому что всё семейство из поколения в поколение собирало информацию об опасном соседе, а кроме того Сова когда был маленький, частенько заглядывал сюда из любопытства.
   - Нашёл место для игр, - фыркнула девушка.
   - Ты считаешь, что болото лучше? Я, нет. Кроме того Савелий мне признался, что одно время отец хотел сделать из него вора и натаскивал его именно здесь, поэтому он знает владения как своих пять пальцев.
   - Так он что ко всему ещё и вор? - возмутилась Маша.
   - Нет, - поспешил развеять её заблуждение Иван, - матушка во время вмешалась, так что Иван чист, аки младенец и ни в каких сомнительных предприятиях не участвовал.
   - Успокойтесь, - подал голос волк, - если ты, Вано, уверен в Савелии, это твоё право, мне тоже он показался честным и открытым, тем более, что мы действительно у цели и отступать сейчас просто глупо. Я предлагаю сделать так, давайте пойдем дальше, придерживаясь нашего плана, но не будем исключать возможности, что это ловушка.
   - А толку? - вздохнула Маша.
   - Я думаю, что если мы попадём в ловушку подстроенную Савелием, выражение моего лица станет достойной компенсацией за то, что мы тебя не послушались, - пошутил Иван.
   - Нет, этого будет мало, я требую ещё извинений во всеуслышание, если конечно будет, кому перед кем извиняться, - в тон ему ответила Маша.
   После столь бурного обсуждения друзья напоследок передохнули, перекусили и двинулись дальше. Иван снова что-то посчитал, внимательно изучил окружающий пейзаж и подошёл к одному из кустов. Молодой человек наклонился к кусту и поднял его, растение легко поддалось, но вместе с собой утащило значительный пласт земли. Иван тут же кинулся на колени и стал, отбрасывать неожиданно рыхлую почву, Маша и волк сначала стояли в стороне, но вскоре присоединились. Плодом совместного труда стала деревянная крышка люка, окованная металлом, которая вскоре показалась из земли. Поднатужившись, Иван с третьей попытки всё же смог открыть эту скрытую от любопытных глаз дверь и перед глазами путников предстал потайной лаз. Все трое как по команде заглянули в него, но ничего не смогли разглядеть, там внутри царила кромешная темнота.
   - Что делать будем? - поинтересовалась Маша, от мыслей о том, что ей придется спускаться в темноту её начала бить мелкая дрожь.
   - Как что? - передразнил её Иван. - Двинемся прямиком в стан врага.
   - А ты точно знаешь куда идти.
   - Конечно, у нас одна дорога - прямо. Как говорится в стихах: вперёд, друзья, назад ни шагу, награда будет за отвагу, - уверенно заявил Иван.
   - Но почему прямо? - переспросил волк.
   - А ты что здесь повороты видишь? - не выдержал парень. - Я смотрю, здешняя обстановка плохо влияет на ваши мыслительные способности, так что давайте спускайтесь.
   - Но там темно, - простонала Маша.
   - Ещё слово и у тебя на лице появиться фонарь, который будет светить тебе по меньшей мере ещё неделю и в темноте и на свету, - пригрозил Иван и подтолкнул девушку к чёрной дыре потайного хода.
   Маше ничего не оставалось, как подчиниться, сначала она попыталась закрыть глаза, но поняла, что так спускаться очень неудобно, да и опасно, поэтому она решительно взяла себя в руки и начала спуск, внимательно разглядывая сделанную на века лестницу. Следующим спустился волк, Иван шёл замыкающим. На удивление друзей чем глубже они спускались, тем светлее становилось и когда они, наконец, достигли земли, то оказались в хорошо освещённом каменном мешке с одинокой тяжёлой дверью. Иван знаком приказал членам команды следовать за ним и направился к единственной двери, она легко открылась даже не скрипнув, отсюда молодой человек сделал вывод, что за ней тщательно ухаживают и следовательно надо быть на чеку. За дверью оказался длинный сводчатый коридор с множеством ответвлений и дверей.
   - Ну, а теперь куда "коменданте", - с издёвкой поинтересовалась Маша.
   - Сейчас узнаем, - зло сплюнул Иван и ворвался в ближайшую из дверей.
   За ней оказался тщедушный мужичонка с неправдоподобно большими ушами, сидящий за столом заваленным какими-то бумажками. Несчастный даже толком ничего сообразить не успел, как был жестоко схвачен за свои выдающиеся уши сосредоточенным Иваном.
   - Где сокровищница? - без вступления задал главный вопрос парень и для убедительности крутанул одно ухо пленника.
   - Не скажу, - героически ответил мужичонка.
   - В герои метишь ... посмертно? - поинтересовался Иван.
   - Нет, - спокойно ответил пленник и попытался освободить уши из рук агрессора. - Просто не знаю где оно.
   - Как это не знаешь? - не поверила Маша.
   - А вот так, я ещё не на службе у великого и могучего Кощея, а только собеседование прохожу. Между прочим, вы мне помешали.
   - Можешь считать, что нам очень стыдно, - елейным голосом ответил Иван и с одного удара выключил ненужного свидетеля, а затем мастерски обездвижил его при помощи подручных материалов.
   Маша хотела сказать что-нибудь по этому поводу, но не успела, так как Иван, не дожидаясь её комментариев, ворвался в следующую дверь, но там никого не оказалось.
   - Если мы таким методом будем искать сокровищницу, - не удержалась от иронии Маша, - то я рискую состариться, а Сева и вовсе не застанет тот счастливый момент, потому что волки столько не живут.
   - А что ты предлагаешь? - огрызнулся Иван. - На прямую к Кощея зайти, уточнить маршрут.
   - Знаешь, если мы и дальше будем так продвигаться, он сам к нам подойдёт и за руку отведёт, чтобы мы не мучились сами и не мучили его слуг, - ответила Маша.
   - А может давайте спросим вон у того мужика, который прячется вон за той статуей горгульи? - предложил волк.
   Маша среагировала первой и молнией метнулась в указанном волком направлении, когда Иван и Сева добрались до статуи, девушка уже держала в болевом захвате субъект неопределённой национальности. Единственное, что о нем можно было сказать, так это то, что это был скорее мужчина, чем женщина, но как говориться всякое бывает. Горилоподобное существо жалостно скулило тонким голосом и просило отпустить руку, но Маша железной хваткой держала свою жертву и выпускать не собиралась.
   - Где сокровищница? - лаконично поинтересовался Иван.
   - Подайте своей дамочке знак, чтобы она мне руку отпустила, а то я так понимаю человеческий язык ей непонятен,- нагло потребовала образина.
   - Сейчас ты у меня язык птиц освоишь, чучело огородное, - тут же отозвалась Маша и вывернула своей жертве руку посильнее. Существо жалостно взвыло и задергалось, пытаясь вырваться из мёртвой хватки девушки.
   - Не хами нашей девочке, - клацнул клыками волк, - она этого не любит, а мы тем более, - и плотоядно облизнулся.
   - Если скажешь, как пройти к сокровищнице, - почти ласково произнёс Иван, изображая "доброго полицейского", - то может быть, останешься жив и, даже не исключено, здоров.
   - Здорова, я, между прочим, девушка, чёрт возьми, - поправила его пленница.
   - Мадам, прошу меня простить здесь слишком темно, - с иронией извинился Иван.
   - Мадмуазель, если что, - снова подала голос неугомонная жертва.
   - Никто и не сомневался, - фыркнула Маша, но тут же перешла от лирических отступлений к делу, - Я тебя последний раз спрашиваю, где сокровищница? И если ты мне сейчас не ответишь, то можешь пенять на себя, - в подтверждение своих слов девушка весомо пнула свою пленницу.
   - Пусть меня этот красавчик попросит? - капризно заверещала жертва и томно взглянула на Ивана.
   - Ты, по-моему, чего-то недопонимаешь в этой жизни, - начала Маша, немного прейдя в себя от такой наглости.
   - Подожди, Маша, оставь, - вмешался Иван, - Я попрошу, чай корона не упадёт. Только вот, - он обратился к страшилищу, - горе тебе, если ты нас обманешь.
   - А то я не в курсе. Ты ещё под стол, красавчик, ходил, когда я со здешними богатырями зажигала. Так, что правила знаю не понаслышке. Давай, голубчик я слушаю.
   - Прошу вас, указать нам путь к сокровищнице, - переступив через гордость, сказал Иван. - Пожалуйста.
   - А вот и не покажу, - отозвалась образина, - плохо просишь, не верю!
   - Отойдите на пару минут, - неожиданно попросила Маша у товарищей, - я поболтаю с этой... девушкой, объясню её кое-чего. Плиз.
   Иван и Сева обменялись выразительными взглядами, и отошли подальше. А когда вернулись, то обнаружили весьма довольную собой Машу, доработавшую на свой вкус статую горгульи. Девушка дополнила её телом безжизненно обвисшей, но всё равно крепко связанной страшилки.
   - Ты с ней не переусердствовала, - уточнил Сева.
   - Нет, пару часов поваляется в отключке и всё, не волнуйся, жить будет. Кстати я знаю, куда нам надо идти. До конца коридора прямо, там на лево, затем до ближайшего перекрёстка прямо и снова на лево, там будет трое дверей, наши деревянные окованные серебром, что находятся слева.
   - А ты уверена, что она тебя не обманула, - поинтересовался Иван.
   - Не думаю, я с ней поговорила чисто по-девичьи, привела веские аргументы, - Маша загадочно улыбнулась, - так что она точно не рискнула бы меня обмануть. Сопли на кулак не наматывала короче, в отличие от некоторых.
   - Ты это сейчас на меня намекнула? - возмутился Иван.
   - Не знаю о чём ты, - невинно заморгала девушка.
   - Между прочим, я снизошел до просьбы к ней, - Иван кивнул в сторону связанной образины, - только во имя общего блага, так что нечего ёрничать по этому поводу. Я хотел как лучше.
   - Вот только получилось почему-то как всегда.
   - Мне не хотелось бы отвлекать вас от очередного выяснения отношений, но рискну напомнить, что мы не в лесу, а в замке Кощея и пришли сюда по весьма важному делу, - встрял в зарождающийся конфликт Сева. - Так что давайте решать, идём ли по указанному вражеским языком адресу или попытаемся взять ещё одного пленника и уточним наш маршрут.
   - А где гарантия, что тот, следующий информатор нас не обманет, - заметила Маша, - Я предлагаю сходить по указанному пути, а уже в случае неудачи ловить кого-нибудь другого и допрашивать с пристрастием, по крайней мере, если нас пошлют туда же, мы уже будем знать, что нас обманывают.
   - Я с тобой согласен, - кивнул Иван. - Давайте проверим, а вдруг эта страшилка действительно сказала правду.
   Волк не тратя время на разговоры, развернулся и пошёл в указанном направлении, Иван и Маша догнали его и восстановили утверждённый ранее порядок следования. Когда дружная троица, наконец, скрылась за поворотом связанная образина открыла глаза и свистнула три раза, к ней немедленно подошёл ушастый мужичонка. Он быстро и умело освободил страхолюдину от пут и лукаво подмигнул:
   - Поздравляю, коллега, сработано чисто без сучка, без задоринки.
   - Ну, так, что ты хочешь - профессионализм не пропьёшь.
   - Ну, как тебе наши гости?
   - Мне кажется, что с этими посетителями хозяин точно не соскучиться, - отозвалась уродина и сменила свой образ на менее отвратительный, теперь она выглядела как весьма мужиковатая дама, конечно не красавица, но терпеть можно.
   - Теперь с отчётом к хозяину? - поинтересовался ушастик.
   - Да ну, сразу видно что ты здесь новенький, Кощей не любит, когда его предупреждают о нежданных гостях, эффект видите ли не тот. Мы свою работу сделали, в сокровищницу посетителей отправили, чтобы не шатались по замку зря, а то разобьют ещё что-нибудь ценное или нагадят где в углу, знаем мы таких, так что можем со спокойной душой пойти отметить успешную операцию, напарник.
   - Я только за, - заулыбался мужчинка, взял свою коллегу под руку и они растаяли в воздухе.
  
   ****
  
   Иван подошёл к двери окованной железом и прислушался, затем направился к двери окованной золотом и, наконец, завершил круг почёта у двери искусстно украшенной серебром. Всё совпадало с описанием данным страшилой. Молодой человек протянул руку к изящной ручке, но в последний момент остановился и обернулся к наблюдавшим за ним чуть поодаль товарищам:
   - И всё равно я не понимаю, почему серебро? - в недоумении спросил он.
   - Ну, может, надоело нашему злодею золото, - озвучила свою версию Маша, - решил таким образом внести разнообразие.
   - Тогда почему не железная дверь? - поинтересовался волк.
   - Ну, железная это уж слишком просто, - ответила Маша.
   - Я не знаю, меня всё-таки мучают смутные сомнения, - сказал Иван. - А если это ловушка?
   - Спохватился, - всплеснула Маша, - то что мы в этом замке - вот ловушка, а всё остальное мелочи. Если стремаешься, то давай я первой пойду.
   - Не говори глупостей, а если за этой дверью нас поджидает Кощей?
   - Ну, так давай открывай быстрее, не стоит такого великого человека заставлять ждать так долго, - пошутила Маша и продолжила уже серьёзно, - пойми, если мы не откроем эту дверь, то никогда не узнаем, что за ней скрывается.
   - Эх, - вздохнул Иван, - была не была, - и резко рванул дверь на себя, а затем умопомрачительным кувырком вкатился в открывшийся проём. Маша и Сева затаив дыхание, следили за действиями бывшего десантника, но войти внутрь пока не услышали условный сигнал, не рискнули. Когда всё же раздалось долгожданное кукование девушка и волк на перегонки ломанулись в сокровищницу. Попав в помещение, Маша на какой-то момент ослепла, там было достаточно светло, а вокруг лежало столько золота, серебра и всякого блестящего, что девушке пришлось на какой-то момент зажмуриться, она для верности даже отвернулась, а когда смогла открыть глаза, удивлённо присвистнула:
   - Глядите, мальчики! - крикнула она и указала в сторону двери.
   Увиденное заставило задуматься и Ивана, и волка. Оказалось, что все три двери всё-таки вели прямиком в сокровищницу.
   - Может он в зависимости от настроения или дня недели входит сюда в разные двери? - предложила Маша.
   - Или для разных гостей разные двери открывает, - озвучил свою версию волк, - или всем хвастается, что у него целых три сокровищницы. Вот проведёт кого-нибудь через железную дверь, а человек думает, если у него за железной дверью такие сокровища, то, что же он за оббитой золотом дверью прячет.
   - А мне кажется, что это просто тактический ход, чтобы сбить с толку незваных гостей, - предположил Иван. - Даже я на какой-то момент заколебался: входить или нет. А кто другой может и не рискнул бы входить.
   - Какие ещё будут версии господа знатоки, - поинтересовалась Маша.
   - А может ну его, - сказал Иван. - Мы сюда не ребусы решать пришли. Наше дело до сосудов добраться, а вот когда уже в доме у Мартына окажемся, там уже и пообсуждать можно будет сколько душе угодно.
   Маша и Сева согласились с командиром и отправились за ним следом. Девушка долго боролась с искушением взять себе какую-нибудь безделушку на память, но здравый смысл покинул её, когда она увидела изумительной красоты изумрудные серьги, но не успела Маша протянуть ладонь к столь прекрасному украшению, как получила по рукам от Ивана.
   - Мы здесь не за этим, - строго напомнил ей Иван.
   - Да, ладо, он и не заметит, - простонала Маша. - Посмотри, сколько у него этого добра, кучи.
   - Да хоть горы, - возразил парень. - Всё равно это не даёт тебе права присваивать себе чужое.
   - Мне нельзя, а Кощею можно? - не вынесла нравоучений Маша.
   - А ты что тоже бессмертная? - парировал Иван. - Давай не будем отвлекаться, - примирительно продолжил он, - мы уже битый час плутаем среди куч золота, но сосуды не нашли.
   - Эй, - раздался голос Севера, - идите сюда! Здесь ещё одна дверь.
   Иван и Маша, не ожидая нового приглашения, кинулись в ту сторону, откуда звал волк. Действительно, там оказалась тщательно замаскированная дверца. Молодой человек попытался её открыть, но она не поддалась, тогда Иван не церемонясь просто выбил её ногой. Друзья вошли в потайную комнату, там оказалось тоже светло, и их изумлённым взорам представилась огромная коллекция посуды. Апогеем, которой являлись два сосуда помещённые в ажурную золотую клетку, подвешенную к самому потолку.
   - Если бы я не знал, как выглядят наши фляги, то решил бы что это они, - кивнул Иван в сторону шедевров гончарного искусства.
   - Красиво, - восхищенно выдохнула Маша. - Жаль, что это не они.
   - Я так думаю, наши фляги будут стоять где-нибудь в сторонке, дабы не привлекать лишнего внимания, - сказал волк.
   - Логично, - согласился Иван и отправился исследовать дальние, плохо освещённые углы комнатки. Не прошло и пяти минут, как он победно провозгласил. - Я их нашел, Север ко мне.
   Волк в один миг оказался рядом с другом и тот осторожно произвёл замену. Безмерно довольный Иван подошёл к Маше, которая не отрывая взгляда смотрела на сосуды в золотой клетке, и хлопнул её ниже пояса.
   - Валим, - кратко скомандовал он и подтолкнул девушку к выходу.
   Маша долго моргала словно только что очнулась ото сна, но, в конце концов, поняла чего от неё хотят и поплелась следом за насвистывающим весёлый мотивчик Иваном. Когда все трое добрались до входной двери, Иван опасливо выглянул наружу и выпустил Севера, который серой молнией метнулся по коридору. Затем подождав минуты три, вышел сам и подал знак девушке следовать за ним, но как только Маша перешагнула порог сокровищницы, раздался оглушающий вой сирены, вспыхнул яркий, режущий глаза, свет и раздался демонический хохот.
   - Что, позарились на чужое добро, голубчики? - произнёс неприятный напыщенный голос.
   Когда Иван пришёл в себя, то смог разглядеть говорившего, недалеко от них стоял, гордо сверкая очами, вполне приятной наружности мужчина, он был высок, подтянут, хотя может кто-то и сказал бы, что худощав, но, тем не менее, в нём угадывалась не дюжинная сила. Маша же смогла отметить, что у неожиданно появившегося субъекта весьма мужественные черты лица, чётко очерченные скулы, волевой подбородок и прекрасная шевелюра цвета воронова крыла. На лице незнакомца играла злорадная улыбка, но глаза были тусклы и безжизненны, он понял, что пауза затягивается и поспешил продолжить:
   - Как вы посмели, недостойные, покуситься на моё золото?
   - Так ты и есть Кощей? - удивилась Маша. - А я тебя представляла страшным и лысым.
   - Не надо мне зубы заговаривать, - строго ответил Кощей. - Я задал вопрос. Но если до вас туго доходит, то я повторю: как вы посмели, недостойные, покуситься на моё золото?
   - Ты, дядя, что-то путаешь, - подал голос Иван, - у нас ничего нет.
   - Так уж и нет? - хитро сощурился злодей, а потом в одну секунду каким-то чудом оказался рядом с Машей и вытянул из заднего кармана её походных брюк ожерелье из сапфиров и алмазов. Иван не мог поверить в такую подлость и единственное, что смог выдавит из себя:
   - Маш, как ты могла?
   - Это не я, меня подставили, - засуетилась девушка.
   - Ага, как же вот мне Великому Магу и Злодею, делать больше нечего, как только несносным девчонкам дорогущие драгоценности подкладывать, - Кощей улыбнулся и обратился к Ивану, - а она у тебя не только воровка, но ещё и врушка.
   - Маша, как же так? - укоризненно закачал головой Иван.
   - Вань, это не я, меня бес попутал, - залепетала девушка, - ты же знаешь, я одна живу, уже год ремонтик делаю, никак закончить не могу, денег не хватает, а тут думаю, как раз на всё хватит, а что лишнее осталось бы, так я в детский дом бы отдала. Честно.
   - Извини, как тебя там ... Иван, кажется, этого мы не узнаем. Потому что вы попались и теперь я вас судить буду.
   - А может, как-нибудь договоримся, - предложила Маша.
   - Ну, не знаю ... не знаю, - задумался Кощей. - Наслышан я о ваших подвигах. Наслышан. Так что вот, каково моё решение, если ты ... Маша, иссушишь источник с живой водой и принесёшь мне в доказательство песок со дна иссохшего родника, то я и тебя и подельничка твоего отпущу, а если нет, то ждёт его смерть неминучая и очень мучительная, а тебя на всё это смотреть заставлю. Не надо так плотоядно улыбаться, милочка, твоя судьба будет ничем не лучше, потому что после казни я заточу тебя в башню, где ты умрешь от голода. Ну, так что же ты молчишь, я жду ответа?
   Маша затравленно обернулась к Ивану в надежде получить хоть какую-нибудь подсказку как ей поступить, но выражение лица молодого человека говорило: делай, что хочешь, только исчезни с глаз моих. Маша нерешительно потопталась на месте и спросила у Кощея:
   - Но как же я высушу родник ... я не умею и не знаю как это делается.
   - Не бойся, я тебя научу, - Кощей торжествующе хихикнул и положил Маше руку на плечо. Тогда девушка решительно тряхнула головой, словно отметая последние сомнения, и чётко с расстановкой произнесла:
   - Я согласна.
   - А я и не сомневался, - довольно заявил колдун. - Значит так, не будем тянуть кота за хвост и сразу перейдём к делу. - Кощей полез во внутренний карман идеально скроенного сюртука и достал типовой бланк договора, на котором тут же проявился текст, и ручку в виде пера. - Удобно, - кивнул Кощей на документ, - всё по первому требованию и без проволочек. Ознакомься и подпиши. С вашим братом только так и надо, а то окажешься на свободе и только тебя и видели, пишите письма мелким подчерком.
   Маша зло ухватила документ и бегло его просмотрела, убедилась, что там всё изложено слово в слово как сказал злодей, затем взяла, услужливо протянутую, ручку-перо и было собралась подписать договор, но в последний момент будто передумала и пристально посмотрела на Кощея.
   - Я надеюсь, что в этом замечательном документе потом не возникнут какие-нибудь дополнения или поправки?
   - Как плохо ты обо мне думаешь, - деланно возмутился колдун, но тут же хитро улыбнулся и добавил, - хотя и правильно. Конечно, я оставляю за собой право пересмотреть условия договора иначе просто не интересно.
   - Так дело не пойдёт, - заупрямилась Маша, - тогда я не буду подписывать.
   - Нет, будешь, - спокойно возразил Кощей, - у тебя просто напросто выбора нет.
   - Не буду.
   - А я говорю, будешь, - и колдун, не отрывая пристального взгляда от девушки, распорядился, - а ну-ка, палач, отрежь этому Ивану левое ухо.
   Маша тут же подписала договор и протянула его Кощею.
   - Вот так бы сразу, - ухмыльнулся Кощей, - палач, отставить. Итак, сейчас, когда формальности соблюдены, я проведу для тебя, красавица, кратенький инструктаж. Теперь, когда мы с тобой связаны договором, и ты ни под каким предлогом не сможешь покинуть здешние места пока не исполнишь обещанное, я со спокойной душой могу предоставить тебе реквизит для осуществления наших коварных замыслов.
   - Не наших, а ваших, - поправила его Маша.
   - Теперь уже наших, - с нажимом произнёс Кощей. - Так вот, осушить родник можно только при помощи волшебного перстня.
   - Вот только не говори мне, что я должна достать его со дна морского, - раздражённо буркнула Маша.
   - Не перебивай меня! - рявкнул злодей и провёл рукой перед её губами. - Теперь говорить будешь только когда я разрешу, - Маша собралась высказаться по этому поводу, но голос действительно отказался ей повиноваться и единственным звуком сорвавшимся с её губ было возмущенное шипение, Кощей полюбовался на безрезультатные попытки девушки заговорить и продолжил, - так вот о кольце, хочу обрадовать тебя, тебе не придется идти за ним на край света и опускаться в пучины морские. Вот оно, - и колдун протянул Маше перстень, даже глянув на него вскользь, было понятно, что сотворить такой по силам только великому мастеру. - Бери не бойся, не кусается, - девушка дрогнувшей рукой взяла драгоценность и зажала в кулачке. - Значит так, алгоритм работы следующий, - продолжил Кощей, - тебе надо добраться до родника с живой водой и просто бросить это колечко в воду. Всё. Как говориться всё гениальное просто, источник тут же высохнет. У тебя есть вопрос? - Маша рьяно закивала. - Ладно, разрешаю тебе заговорить.
   Маша открыла рот, но ничего не произошло и ей не пришло в голову ничего умнее, чем попробовать выговорить, словно в микрофон, который только что включили:
   - Раз, раз, как слышите меня, приём, - потом сама же смутилась от того какой идиоткой она выглядела в данный момент со стороны, но совладав с собой спросила осипшим голосом: - А как же я доберусь до родника, я везде следовала за Иваном и теперь даже не представляю, куда нужно идти. Так что рискую умереть от старости, в поисках местонахождения интересующего нас объекта, так и не выполнив возложенную на меня миссию.
   - А ты мне всё больше и больше нравишься, - хохотнул Кощей, - не беспокойся, я это предусмотрел. Как я уже обмолвился, кольцо волшебное, тебе надо одеть его на безымянный палец, представить место, куда ты хочешь попасть и прокрутить перстень вокруг своей оси. И ты тут же окажешься в том месте, которое загадала. Думаю на этом можно наш разговор закончить, разрешаю приступить тебе к выполнению поставленной задачи.
   - Но...
   - Тебе что-то не ясно? - Кощей, раздраженно сощурился.
   - Вы только Ивана не мучайте, хорошо? - шепотом спросила девушка, тайком взглянув на безучастно стоявшего всё это время чуть поодаль молодого человека.
   - Хорошо, - так же шепотом ответил колдун, - как раз будет мне с кем поболтать, а то знаешь ли тоска зелёная заедает.
   - А можно с ним попрощаться, - осмелела Маша.
   - Прощайтесь, - милостиво разрешил Кощей, - что я зверь какой, только без соплей, а то прикажу палачу уши отрезать обоим.
   Маша подбежала к Ивану и повисла у него на шее, парень не ожидал такого и чуть не потерял равновесие. Девушка прижалась подозрительно увлажнившейся щекой к его груди и прошептала так, чтобы было слышно одному Ивану:
   - Ванечка, ну, прости меня дуру. Я всё исправлю, я тебя вытащу.
   Иван обнял Машу, провёл рукой по волосам и тихо ответил:
   - Даже не вздумай возвращаться. Забирай воду, фляги и при помощи кольца перенесись домой.
   Маша отшатнулась, словно её ударили, обиженно глянула на Ивана и выкрикнула:
   - Ни за что! Как ты только мог обо мне такое подумать! - трясущимися от злости и обиды руками она надела на непослушный палец перстень, закрыла глаза и провернула его вокруг своей оси.
   - Ну и дура! - крикнул ей в след молодой человек.
   - Сам козёл, - отозвалась растворяющаяся в воздухе Маша.
   - Какие возвышенные отношения, - всплеснул руками, зевая, Кощей, затем он обернулся к Ивану и сказал: - Ну, что, пленник? У нас уйма времени, чем займемся? Точнее чем ты меня развлекать будешь? Может песню, какую исполнишь али танец? Я люблю самодеятельность.
   - Нет, не пляшу я и тем более не пою, потому что не умею, - хмуро ответил Иван, он никак не мог понять, что ему ожидать от этого неординарного злодея, тем более, что настроение Кощея менялось так стремительно, что было трудно разгадать шутит он или угрожает всерьёз.
   - Жаль, - скорбно произнес злодей, - придется научиться.
   - А может, давайте партию в нарды? - неожиданно для самого себя предложил парень.
   - Ты что, обалдел? - возмутился Кощей. - Чтобы я с тобой сел в игры играть? За кого ты меня принимаешь? Конечно, давай!- и злодей довольно потирая руки, отправился в тронный зал. Иван следовал за ним, подгоняемый чёрным конвоем, неожиданно выскочившим, словно из-под земли.
  

Глава 10

Казалось, что всё будет плохо...

Оказалось, что не казалось...

  
   -Только не вздумайте меня обмануть, папина стража вас хоть со дна морского достанет, а за неустойку с вас таз чёрной икры - громко выговаривала Елена каким-то мужикам, когда прямо перед ней проявилась Маша.
   - Кто здесь? - заверещал один из мужиков. - Как её только стража впустила? - подхватил его другой. - Караул! - поддержал третий. - Ведьма! - подытожил четвёртый.
   - Молчать! - гаркнула Елена Прекрасная, и мужики мгновенно притихли, словно расшалившиеся дети, виновато поглядывая исподлобья. - Пошли вон! А коли узнаю, что кто из вас хоть словом обмолвился о том, что сейчас здесь увидел, тот пожалеет, что на свет появился, лишу живой воды весь род до семнадцатого колена!
   На какой-то момент снова повисло гробовое молчание, и мужички безропотно, хотя и без особого энтузиазма в один момент освободили помещенье. Маша без всяких эмоции наблюдала, как опустела светлица, а когда, наконец, последний посетитель покинул приёмные покои, обессилено рухнула на пол.
   - Ну, мать, ты и даёшь, - пробормотала Елена и склонилась над обессилившей девушкой. - Предупреждать надо.
   - Не говори - сама в шоке! - прохрипела ссохшимися губами Маша.
   - Я так понимаю, что-то случилось? - сразу к делу перешла Елена.
   - Ага, нарвались как девочки, - подтвердила её догадку девушка.
   - Давай, повествуй, только кратко, - всё так же деловито предложила красавица.
   - Да, что тут расскажешь ... - замялась Маша, - если кратко, то Иван в плену у Кощея, а я должна кое-что для этого злодея сделать, чтобы он нас в живых оставил, а может потом и отпустил.
   - Это на него похоже. Могу сразу заметить, спасибо скажите провидению, что вы живы остались. Только я понять не могу, зачем вы Кощею, неужто он мстить за Никифора взялся.
   - Если честно, то Кощей никому не мстил, это мы к нему в замок наведались, - скромно потупилась Маша.
   Елена от удивления на какой-то момент потеряла дар речи, когда же она вновь смогла заговорить, Машу в первый момент немного даже оглушило. Княжеская дочь ругалась долго и вдохновенно, не стесняясь в выражениях по поводу умственных способностей своих новых друзей, когда она всё же немного поостыла, то перевела дух и устало опустилась на своё кресло.
   - У меня просто в голове не укладывается, какого икса вы сами, добровольно, попёрлись в ловушку,- прошептала она.
   - Нам нужны были сосуды, чтобы донести воду в целости и сохранности до места назначения, а таковые есть только у Кощея.
   - И вы что думали, что он вам их вот так просто отдаст?
   - Да мы их вообще-то без его спроса взять собрались.
   - Вы просто сказочные идиоты, - всплеснула руками Елена, - Кощей умнейший и коварнейший из злодеев, его замок одна сплошная западня. Он играет с непрошеными гостями как кот с мышами.
   - Но ведь иногда мышки обыгрывают даже самых хитрых кошек, - попыталась успокоить не столько Елену, сколько себя.
   - По-моему это не в вашем случае, - жестко заметила красавица, возмущенно вздёрнув нос.
   - Ну, вышла промашка, - согласилась Маша, - мы рискнули и поплатились, что уж теперь-то.
   - Да уж теперь действительно ничего. Я так понимаю ты в мои покои ворвалась не для того чтобы в мою жилетку поплакать, говори прямо, чем могу помочь.
   - Ты права, - Маша виновато опустила голову. - Не буду шило в мешке таить. Приказал мне Кощей иссушить источник с живой водой и в доказательство принести мне песок со дна погибшего источника.
   - Неслабо, - княжеская дочь даже поперхнулась, - но вполне ожидаемо. Такое могло прийти в голову только Кощею.
   - Что делать будем? - обречённо поинтересовалась Маша.
   - Как что? Думать, - строго ответила Елена. - Не оставим же мы Ивана в плену. Так, сейчас велю оседлать двух лошадей и поедем.
   - Куда поедем? - удивилась Маша.
   - На Кудыкину гору есть помидору, - отмахнулась Елена и подошла к дверям, - две головы хорошо, а три ещё лучше. Поедем к сестричке моей в гости съездим, может она, что и присоветует, - княжеская дочь выглянула за двери и чётко отдала распоряжение ожидавшему там стражнику.
   В скором времени Елена, переодетая в дорожный костюм тянула в конюшню за руку упирающуюся Машу. Девушка пыталась объяснить, что у неё нету времени объезжать родственников Елены Прекрасной, но княжеская дочь просто игнорировала её возражения и упрямо тащила несчастную к уже оседланным лошадям. В конце концов, Маша смирилась и легко вскочила в седло приготовленного для неё вороного рысака. Конюх поклонился и погладил блестящий бок своего любимца.
   - Вы если что только никому не говорите, что видели меня здесь, особенно вместе с вашей хозяйкой, - обратилась к нему Марья.
   - Не изволь, барышня, беспокоиться, - весело отозвался конюх. - Елена нас уже предупредила, что ежели кто из нас лишнего взболтнёт, то всё капец - везде найдут и на голову укоротят.
   - Сурова она с вами, - улыбнулась Маша.
   - А с ними по-другому нельзя! - вмешалась в их разговор Елена, потом посмотрела на Машу и добавила, - да и с вами тоже!..
   Елена раздраженно фыркнула и направила своего белоснежного жеребца к воротам, Маша, молча, последовала за ней.
  
   *****
  
   Кот заунывно верещал уже второй час подряд, флегматично разгуливая по подоконнику. Нервы Яги не выдержали, и она кинула в питомца тапком, но промахнулась. Кот вздыбил шерсть и продолжил свою песню в ещё более визгливом и настойчивом тоне.
   - Что ты от меня хочешь? - раздражённо воскликнула Яга.
   - Ничего, - отстранённо ответил кот.
   - Тогда чему посвящен сей концерт без заявок зрителей?
   - Я тоскую...
   - По чём или ком? - поинтересовалась удивлённая ведьма.
   - По былой привлекательности, - грустно ответил Василий.
   - Что? - Яга не поверила своим ушам.
   - Что слышала, - насупился кот, - раньше я был солидный чёрный кот в полном расцвете лет, а теперь..., - кот трагически заломил лапы. - На кого я похож теперь?!!!
   - На кота, - ответила Яга, не понимая, к чему клонит её домашний любимец.
   - Я не об этом, - возмущенно зашипел кот и выгнул спину. - Посмотри на меня, после твоих экспериментов, стилистка-самоучка, я похож на блондинку с непрокрашенными корнями. Меня уже несколько раз на улице за кошечку принимали.
   - Почему?
   - Потому что у котов такой расцветки не бывает.
   Кот отвернулся к окну и снова жалобно замяукал. Яга в это время внимательно изучала его окрас. Действительно, после покраски прошло уже достаточно времени, и кот приобрёл специфический цвет. На его шкурке играли все оттенки рыжего: от блёклого еле уловимого до медно-каштанового, а подшёрсток был чёрным, натуральный цвет шерсти давал о себе знать.
   - А, по-моему, очень даже ничего, тебе идёт... - попыталась успокоить Василия ведьма.
   - Ты ещё и издеваешься? - возмущенно завопил Вася и со злости повис на любимых шторах Яги. Карниз не выдержал и полетел на пол вместе с котом и шторами. Кот быстро осознал, насколько сильно он провинился и попытался спастись бегством, но не успел. Яга молниеносно выкинула руку вперёд и крикнула:
   - Замри!
   Кот так и застыл в воздухе словно статуя, говорить он теперь тоже не мог, единственное, что ему осталось только дико вращать глазами, выказывая своё возмущение. Яга спокойно вышла из комнаты, но вскоре вернулась, загадочно улыбаясь, кот сразу понял, что эта улыбка не сулит ему ничего хорошего. В руке колдуньи блеснула машинка для стрижки, и Василий от ужаса мысленно забился в истерике, потому что физически противопоставить насилию он ничего не мог, так как его тельце крепко было связано заклятьем. Через десять минут всё было кончено, Яга удовлетворенно сдула с машинки последний клок шерсти и торжественно произнесла:
   - Стрижка летняя, с вас ... а вообще-то у котов нет денег, считай, что это мой тебе подарок. Отомри!
   Кот плюхнулся на пол, подскочил и вихрем кинулся к зеркалу, а узрев своё отражение, зашёлся в истерике: он был острижен под ноль.
   - Что ты наделала, злыдня?! - чуть не плача заорал он на всю комнату.
   - А что? - деланно удивилась Яга, - хорошо получилось, а самое главное с кошкой тебя теперь точно никто не спутает - всё как на ладони видно.
   - Мстишь мне за шторы? - обиженно поинтересовался потерпевший.
   - С чего ты взял? - вскинула бровки ведьма. - Ты же сам жаловался, что я тебя плохо покрасила, вот я и исправила свою же оплошность. Только и всего. Не захотел быть разноцветным котом, значит будешь бесшерстным. Кстати говорят, что представители такой породы жутко дорого стоят.
   - Ты что с ума сошла? - кот последний раз взглянул на себя в зеркало и обречённо полез под диван.- Какой я тебе бесшёрстный, я просто голый, - печально заявил Василий. -Вот замёрзну и умру, где-нибудь в дальнем уголке, а потом ещё с месяц вонять буду, пока ты мой истлевший трупик найдешь.
   - Не надо драматизировать, - не уверенно начала Яга, но кот ей не ответил, поняв, что она перегнула палку, ведьма призадумалась, а после вдруг поднялась, оделась и ушла в неизвестном направлении.
   Вернулась Яга не скоро. Она вошла в комнату и ласково позвала:
   - Вася, выходи у меня для тебя сметанка, сливки и ещё кое-что.
   - Подлизываешься, - констатировал факт кот из-под дивана.
   - Есть немного, - согласилась Яга, - извини, переборщила малость, но я обязуюсь загладить вину. Вот всяких вкусностей тебе накупила. Нет, ты, конечно, можешь проявить жёсткость характера и оставаться под диваном сколько душе угодно, но тогда продеться мне взбитые сливки с клубникой есть одной.
   - Фигушки, сливки мне, - ответил кот и тут же вылез из своего укрытия.
   - Смотри, Васятка, что я для тебя ещё прикупила, - гордо похвалилась Яга, - носи на здоровье, а то действительно, отморозишь чего-нибудь, что я с тобой тогда делать буду.
   Ведьма порылась в своей сумке и извлекла из неё ультра розовый комбинезончик для братьев наших меньших с симпатичной белой опушкой.
   - Что это? - ошалело, поинтересовался кот.
   - Новый предмет твоего гардероба, - со значением ответила Яга, - ты же сам сказал, что ты голый и боишься замёрзнуть.
   - Но ведь он девчачий! - возмутился Вася.
   - Зато гламурный, - возразила Яга. - Извини, других расцветок твоего размера не было. Да и что это такое, что за выпендреж: нравиться - не нравиться. Купила - носи, а то ишь ты его, выкобенивается он мне тут, разбаловала я тебя.
   - Не буду, - грозно мяукнул Василий, от злости вонзая когти в новый линолеум.
   - А я сказала, будешь, - не менее грозно ответила ведьма и в её руках появились ножницы. - Сейчас только маникюр тебе по-быстрому подравняем и будешь.
   - Живым я тебе не дамся, - крикнул кот и рванул к окну.
   - Врешь, не уйдешь, - гаркнула Яга и кинулась за ним вслед.
   В этот раз кот оказался более ловким, в два прыжка он оказался на подоконнике, а затем с ловкостью гимнаста прыгнул в открытую на его счастье форточку. Яга разочарованно застыла перед окном, теперь между ней и бритым вредителем была преграда из стекла. Василий довольный тем, что смог уйти от наказания показал свое любимой ведьме язык и напоследок, демонстративно пометил раму. Яга рванула открывать окно, а кот махнув на прощанье лапой, сделал шаг в пустоту. Сердце ведьмы оборвалось, дрожащими руками она открыла непослушную раму и выглянула во двор, кот чуть прихрамывая, бежал в сторону сквера.
   - Вася, вернись! Я всё прощу!!! - прокричала Яга, протянув руки к своему любимцу.
   - Ага!!! Сейчас!!! Бегу и волосы по ветру! - отозвался Василий и исчез за поворотом.
   Яга опустошенно опустилась на пол, обняла свои колени.
   - Эх, Вася, Вася... - тихо прошептала она и заплакала горько и безнадежно.
   Но спокойно поплакать ей не дали, не прошло и полчаса как в дверь настойчиво позвонили, Яга хотела сделать вид, что её нет дома, но посетитель оказался упрям и видимо уходить просто так не собирался. Ведьме ничего не оставалась, как подавив вспышку гнева направиться в прихожую. Распахнув дверь настежь, Яга на какой-то момент оторопела, на коврике, постеленном перед порогом, сидел, понуро опустив голову Василий.
   - Я за вещами, - глухо пробормотал он.
   - Ну, проходи коли так, - охрипшим голосом ответила Яга.
   Кот медленно встал и полный достоинства зашел в квартиру.
   - Может, перекусишь на дорожку-то, - предложила женщина.
   - Может, и перекушу, - отозвался Василий.
   - А может, и не пойдешь никуда? - с надеждой спросила Яга.
   - Не знаю, не знаю, - замялся кот, - больно уж у тебя поведение в последнее время не адекватное, на эксперименты над животными тянет.
   - Обещаю. Я больше так не буду.
   - И магией ты пользуешься, не боясь, что нас засекут.
   - Так ведь я чуть-чуть, в пределах разумного. Да и что это за магия, так фокусы. Ты же сам прекрасно знаешь, что Кощей меня моей силы колдовской лишил, а это так осколки былого величия,- ведьма горько улыбнулась.
   Кот посмотрел на зареванную Ягу, потоптался на месте и, словно решив для себя что-то, махнул лапой.
   - Ладно, даю тебе последний шанс исправиться, - смилостивился котяра, но заметив радостные огоньки в глазах колдуньи, тут, же предупредил, - но только если опять сорвешься - лапы моей здесь не будет!
   - Я буду стараться, честно, - пообещала Яга и в порыве страсти кинулась к Василию и прижала его к груди. Кот в принципе не возражал.
  
   ****
   Маша очень удивилась, когда они с Еленой выехали к Малому Дуделкино, в голове девушки шевельнулась неожиданная догадка и она, не откладывая в дальний ящик, поинтересовалась:
   - А мы случайно не к Василисе Премудрой направляемся?
   - Случайно к ней, - ответила Елена, пристально изучая своё отражение в зеркальце. - Сама догадалась, али кто подсказал?
   - Представь себе сама, - буркнула Маша и решила помалкивать дальше, но любопытство взяло своё, и девушка не удержалась от ещё одного мучавшего её всю дорогу вопроса. - Так вы сёстры?
   - Господи, - Елена воздела очи к небу, - когда мы уже приедем? Ясен пень - сёстры. И чтобы избежать в дальнейшем глупых вопросов поясню сразу: да, мы сёстры, но лишь названные. Да, мы совсем не похожи и не любим вспоминать друг о друге, но если с одной из нас случиться беда, другая всем глотки перегрызет, и мир на изнанку вывернет, чтобы помочь. Ты хочешь узнать, как так получилось, что я, такая красивая, породнилась с ней, мрачной и заумной?
   - Нет, - ответила Маша, ей совсем не понравился тон, в котором Елена отзывалась о её подруге и она поспешила встать на её защиту. - В смысле, конечно, хочу узнать, как вы познакомились, только Василиса совсем не мрачная и заумная, а очень симпатичная, образованная и весёлая девушка.
   - Мы об одной и той же Василисе говорим? - с недоверием вскинула бровь напыщенная красавица.
   - Я на сто процентов уверена, - усиленно закивала головой Маша. - Так как вы породнились, ты как-то опустила этот момент, - напомнила девушка.
   - Да это проще пареной репы: я храню живую воду, она мёртвую, мы словно две половинки одного целого, хоть разные и непохожие, но близкие друг другу, хотя многим может показаться, что это не так. Мы с ней делаем одно общее и очень важное для людей дело и когда принимали мы свой обет, то дали клятву помогать друг другу в беде и в радости, беречь друг друга пуще себя самой.
   - А я-то всё голову ломала, что вас связывает, - махнула рукой Маша. - Я уж было подумала, что кто-то из вас врёт. Помню ведь, что Василиса говорила, будто она сирота без роду, без племени, а тут вдруг такие родственники отыскались - сама Елена Прекрасная. А оно вот как выходит.
   Елена только хмыкнула и снова отвернулась, Маша тоже не стала продолжать нескладный разговор ни о чём. Девушка напряжённо вглядывалась вдаль и искренне обрадовалась, когда, наконец, рассмотрела терем Василисы. Когда девушки подъехали ко двору, Елена громко ахнула, ранее неприметный и тихий двор Василисы был под завязку забит весело галдящими людьми. Елена спешилась и стала протискиваться сквозь толпу к входу в терем. Красавица не понимала, что здесь происходит, а Маша хоть и догадывалась, но не спешила ввести спутницу в курс дела. В конце концов, Елена требовательно хлопнула по плечу какого-то бородатого мужчину и поинтересовалась:
   - Любезный, а что здесь происходит?
   - Да, вот, красавица, завтра свадьба, ждём обещанное угощенье.
   - Какая свадьба? - побледнела Елена.
   - Да самая обыкновенная, отдаём завтра нашу Василису Премудрую в надёжные руки, - довольно сообщил стоявший рядом рыжий детина.
   Услышав настолько радикальные новости удивилась даже Маша, но вида не подала и взяв под руку погрустневшую Елену стала пробираться к входу в терем с удвоенной скоростью. Попасть в дом оказалось тоже не так легко, терем тоже был под завязку забит людьми, но Маша, не моргнув глазом, назвала себя и Елену подружками невесты и потребовала свободный доступ к покоям брачующихся. Возразить ей никто не нашелся, тем более, что многие узнали Елену Прекрасную и вместо того, чтобы тратить силы на препирания во всю глядели на писаную красавицу, пока была такая возможность. Вскоре девушки стояли под дверями библиотеки, Маша бодро постучалась и, не дожидаясь ответа, вошла в комнату, Елена, не отставая, последовала за ней.
   Василиса, ещё более похорошевшая за последнее время, сидела всё в том же своём кресле и оживлённо показывала какую-то очень старую книгу симпатичному рослому молодому человеку, расположившемуся в соседнем кресле. Маша без особого удивления узнала в мужчине Савелия, девушка даже не удивилась, увидев его здесь, ведь они сами просили его отправиться к Василисе за помощью, если операция сорвется. Василиса оторвалась от своего захватывающего занятия и посмотрела в сторону вошедших, тут же подхватилась и повисла, радостно повизгивая, на шее у Маше, потом более церемонно поздоровалась с Еленой и предложила присесть на появившийся из воздуха диван.
   - Ты отлично выглядишь, - похвалила учёную деву Маша.
   - Есть повод, - счастливо улыбнулась Василиса.
   - Да, уж, наслышаны, сестрица, - каким-то странным тоном произнесла Елена.
   - Колись, кто он? - Маша заговорщицки подмигнула подруге.
   Василиса засияла и протянула руку Савелию.
   - Разрешите представить, - торжественно начала она, - мой будущий супруг Савелий.
   Такого поворота событий не ожидала даже Маша, девушка на какой-то момент даже дар речи потеряла, но потом нашлась и обратилась к Сове:
   - А ты я смотрю прыткий! Мы тебя за помощью послали, а ты раз, раз и в дамки?
   - Маш, ты о чём? - не поняла Василиса.
   - Вася, это длинный разговор, - отмахнулась девушка. - Сдаётся мне, что не всё здесь так просто и жених твой оказался здесь не случайно.
   - Вы, дамочка, перед тем, как честных людей в измене стремать да в грехах тяжких обвинять, лучше бы улики подтянули, - строго начал Савелий, но увидав выражение лиц окружающих его девушек, не выдержал и рассмеялся. - Маша, ну что ты плетёшь, конечно, я здесь оказался неслучайно, а потому что Иван меня попросил. Я вас ждал, вы к условленному сроку не вернулись, и я сделал всё, как было оговорено. Пришёл я к Василисе, а у нее здесь мужиков полон двор и вокруг двора тоже шатров видимо невидимо. Вы же меня не предупредили, что здесь всерайонный отбор женихов происходит. Я хотел к Василисе напрямки, а мне куда, мол, прешь без очереди. Вот, я без задней мысли и стал в очередь, решил, что это всё бедолаги к мудрейшей из мудрейших тоже за помощью со всех деревень стянулись. Когда моя очередь подошла, меня завели в кабинет и там я увидел ЕЁ. Она мне задала три каких-то вопроса, я ответил и не успел я ей о вас и слова молвить, как она подошла ко мне, взяла за руку и вывела на крыльцо, а там перед всеми объявила своим женихом. Я очень удивился, но обрадовался ещё больше, потому что как только увидел Васю, так сразу же и полюбил её всем сердцем и навсегда, - молодой человек ласково погладил свою невесту по руке.
   - Вот только не надо преуменьшать свои заслуги, - заулыбалась Василиса, - не такие уж и простые вопросы я тебе задала. Между прочим, у Савелия энциклопедические знания, - гордо заметила девушка, влюблено глядя на своего избранника.
   - А как это, мне хотелось бы знать, ты так быстро сюда добрался? - подозрительно сощурилась Марья. - Странно как-то, вы не находите?
   - Ничего странного в этом нет,- добродушно ответил Сова, - ты, Маша, никак забыла, чьих я кровей и где вырос? Мне же все тропы в лесу известны, да и не пешком я отправился, а на вашей лошадёнке, чуть не загнал бедолагу, еле жива осталась. Вася подтвердит.
   - Маша, ну что ты к нему привязалась, - вступилась за нареченного Василиса, - он действительно спешил и на счёт лошади это правда.
   - Пусть так, хорошо, - сдалась Марья, но тут же начала ныть по другому поводу. - Я так понимаю, ты Сова, чуть коня не угробил, но как добрался до места назначения, напрочь забыл, зачем тебя сюда вообще отправили.
   - Ничего я не забыл, - устало вздохнул Сова, - я Василисушке всё выложил, как вы и просили, мы, между прочим, сейчас как раз мыслили, как вам помочь.
   - Неужто, - всплеснула руками Елена и язвительно заметила, - а мы думали вы к свадьбе готовитесь. А может это у вас план такой? Вы приглашаете Кощея дружком жениха, а пока он выкупает невесту, Маша спасает Ивана?
   - Елена, я что-то не понимаю твоей иронии,- строго сказала Василиса, - да мы действительно искали способ как помочь. Свадьба, конечно, будет, но потом, когда мы освободим друзей из плена Кощея.
   - И каков план действий? - Елена раздражённо откинула косу назад.
   - Пока ещё никакой, - ответил Савелий.
   - Что и требовалось доказать,- злорадно фыркнула красавица.
   - Ты меня не зли, - грозно начала Василиса, - и твои комментарии здесь не уместны. Что вы от нас хотите, Сова только часа два назад ко мне на аудиенцию попал, пока утрясли формальности, пока остальных женихов разогнали. Это, между прочим, всё время. Вот только недавно сели обдумывать сложившуюся ситуацию и вы тут как тут.
   - А кто же эти люди в тереме и во дворе? - продолжила действовать на нервы присутствующим Елена. - Они как раз таки сказали, что свадьба завтра.
   - Ну так к ним и иди, - раздраженно бросила невеста.
   - Действительно, Вася, именно так нам и сказали, - вмешалась Маша.
   - А ты кому веришь: им или мне?
   - А кто они вообще такие? - вопросом на вопрос ответила Марья.
   - Люди.
   - Ясно, что не звери. Можно поконкретней?
   - Поимённо я их не знаю, - Василиса встала и стала расхаживать по библиотеке. - Это те, кто не пожелал убраться восвояси, когда я объявила, что нашла себе мужа, они ждут свадебного угощения. А сказать им, что свадьба откладывается, я не решилась, а то ещё и те, кого отправили вернуться в надежде, что я передумала и место жениха снова свободно.
   - Так это другое дело, - улыбнулась Маша. - Я приношу извинения: промашечка вышла. Поставьте себя на моё место: и так голова кругом от последних событий идёт, а тут ещё выясняется, что друзья вместо того чтобы помочь в беде решили свадьбу сыграть.
   - Ничего страшного, - примирительно улыбнулся Савелий, - всякое бывает, главное, что вовремя разобрались.
   - Так что свадьбы не будет? - радостно захлопала в ладоши Елена, но тут же сникла под пристальным взглядом трёх пар глаз. - А что вы на меня так смотрите? - захлопала она угольно-чёрными ресницами. - Негоже младшей сестре идти замуж вперёд старшей!
   - Так мы же не родные? - удивилась Василиса.
   - А это уже как раз мелочи, - возразила Елена, - закон есть закон.
   - Так вот в чём дело было, - хлопнула себя по лбу Маша, - а я всё понять не могла что за муха Елену Прекрасную укусила. А это оказывается просто зависть.
   - Неправда! - возмутилась Елена. - Просто это не честно, я уже год как обручена и свадьба у меня через месяц, а они вон час назад познакомились и свадьба уже завтра.
   - Ты так говоришь, как будто это я тебе не давала спокойно справить свадьбу за это время, - вскипела Василиса. - Сама целый год резину тянула, а теперь нас непонятно в чём обвиняешь.
   - Да я бы уже давно с Елисеем обвенчалась, если бы не дурацкие княжеские традиции! - выкрикнула Елена и зарыдала.
   - Я конечно Елену не поддерживаю, - подала голос Маша, - но может быть она в чём-то и права. Не порите ли вы горячку. Вы только сегодня познакомились, а где время чтобы узнать друг друга?
   - У нас целая жизнь впереди, - спокойно ответил Савелий. - Но если для Елены так это важно, то я думаю, мы можем подождать, пока она выйдет замуж. Правда, Васенька?
   - Конечно, - кивнула Василиса, - мне не горит.
   - Вот только не надо делать мне одолжений, - Елена смахнула злую слезу.
   Маша с тоской посмотрела на происходящее, девушка прикинула, что если всё и дальше пойдет таким образом, то Иван рискует состариться в плену у Кощея. И тут девушке пришла в голову блестящая идея, которую она тут же и озвучила.
   - Послушайте! - вскрикнула она. - А давайте сыграем две свадьбы в один день! И никому не обидно и экономия! Только с одним условием: сначала разберёмся с Кощеем.
   Василиса и Савелий переглянулись и согласно кивнули, Елена заулыбалась и вытерла слёзы.
   - Если обе стороны согласны, - продолжила Маша, - то давайте приступим к разработке плана спасения. Тем более, что вы, Вася и Сова, ещё не знаете самого главного. Так что присаживайтесь и внимательно слушайте.
   Жених и невеста послушно притихли, тишину нарушала лишь Елена время от времени шморгая носом. Маша начала рассказ, её слушали внимательно, но в некоторых моментах эмоции брали верх, тогда Василиса тихонько ойкала, Савелий пыхтел и ругался, а Елена фыркала на все лады. Когда суть проблемы была озвучена, Василиса надолго задумалась. Потом она встала и подошла к секретеру, извлекла из него весьма потрёпанную книгу и углубилась в её изучение. Через минут десять она вернулась и сообщила собравшимся:
   - Теоретически я знаю, как вам можно помочь. Вот только сработает ли мой способ на самом деле, я не берусь предсказывать.
   - И что ты предлагаешь? - задала вопрос Маша.
   - Я предлагаю использовать свойства живой воды.
   - В смысле? - не поняли присутствующие.
   - Родник с живой водой, он Живой?
   - Наверно, - неуверенно кивнула головой Елена.
   - Значит, на него распространяется воздействие живой воды. То есть я хочу сказать, что если иссушить родник, а потом полить его живой водой, то он снова оживёт.
   - Не исключено, - согласился Савелий, - но очень рискованно.
   - Но я же не говорю прямо сейчас бежать и уничтожать живой родник, можно ведь и поэкспериментировать. Маш, твой перстень с тобой? - девушка утвердительно кивнула. - Елена, а у тебя с собой хоть немного живой воды есть?
   - Обижаешь, - усмехнулась Елена и продемонстрировала полную походную фляжку.
   -Тогда предлагаю пройти за мной в сад, - сказала Василиса и направилась к выходу.
   Видимо Василиса что-то наколдовала, потому что когда экспериментаторы покинули библиотеку и вышли в зал, никто из присутствующих не обратил на них внимания, тоже самое было и во дворе, таким образом, они беспрепятственно добрались до калитки ведущей в сад. Оказавшись в саду Василиса подошла к яблоне, наклонилась к ней, погладила по стволу и стала что-то шептать водя руками у корней. Неожиданно земля вздыбилась и ожила, а вскоре на поверхность пробился ключ, с кристально чистой студёной водой. Василиса вытерла выступивший на лбу пот и подтолкнула к весело журчащему роднику Машу.
   - Доставай свой перстень, - скомандовала учёная.
   - А может не надо? - взмолилась Маша, ей было очень жаль весело бьющий из земли ключ.
   - Надо, - с нажимом произнесла Василиса, - родников таких я тебе хоть тысячу наколдую, а вот Иван такой один. Так что давай действуй.
   Маша послушно сняла перстень и кинула в родник. Источник зашипел, и вскоре от него осталось лишь облачко пара, которое быстро растаяло.
   - Жесть,- единственное, что смогла сказать по этому поводу Маша.
   Девушка нагнулась и подняла кольцо, которое тут же заискрилось, и неизвестно откуда раздался сухой голос, который произнёс: - Источник удачно высушен, вода обыкновенная, содержание примесей в норме.
   От неожиданности Маша чуть не выронила кольцо, обменявшись многозначительными взглядами с окружающими, девушка произнесла:
   - Жаль родничок, зато мы теперь точно знаем, что подменить песок не получиться.
   - Елена, теперь твоя очередь, - сказала Василиса и пропустила красавицу вперёд.
   Елена подошла к месту, где минуту назад весело журчал источник, достала флягу и вылила часть её содержимого на сухой белый песок. Вода моментально впиталась и через пару секунд, родник снова весело журчал, словно никуда не исчезал. Все взглянули на кольцо, но она мирно покоилось на пальце у Маши безучастное к произошедшему чуду.
   - Ура! - вырвалось у Марии. - Иван спасён.
   - Не говори гоп, пока не перепрыгнешь, - оборвала радостные визги подруги Василиса. - Еще неизвестно как себя поведёт родник с живой водой, тем более что его хранительница ещё не дала своего согласия.
   Друзья обернулись к Елене, княжеская дочь задумчиво покусывала алые губы, словно происходящее вовсе её не касалось. После, словно очнувшись от своих невесёлых мыслей, она сказала:
   - Вы меня, конечно, извините, но я не имею права рисковать живой водой, как бы мне не был симпатичен Иван.
   - Но какой здесь риск? - возмутилась Маша. - Ты же сама видела, что источник восстановился.
   - Деточка, источник восстановился, я это действительно видела, - безрадостно продолжила Елена, - а восстановятся ли чудесные свойства живой воды, вот в чём вопрос.
   - Вопрос конечно интересный, - отозвалась Василиса, - но мы что-нибудь придумаем.
   Елену уламывали долго и дружно. Но дала она согласие спустя несколько часов уговоров, только после ряда экспериментов проведённых Василисой в лаборатории с имеющимися образцами живой воды и Машиным перстнем, в ходе которых было доказано, что вода сохраняет свои чудесные свойства, а также после обещания Савелия достать для неё саженец яблони с молодильными яблоками.
  
   ****
  
   Иван сидел красный как рак от злости напротив Кощея, вот уже второй день он играл с его Коварством в нарды и ни разу не смог выиграть. Кощей мухлевал, обманывал, а Иван ничего не мог с этим сделать. Всякий раз, когда молодой человек уличал колдуна в обмане, тот довольно улыбался и отвечал: "А что поделаешь, мне по статусу положено". Так и в этот раз, Кощей снова отвлек Ивана от игровой доски, а когда парень снова взглянул на поле боя, расстановка сил была уже совсем другая и естественно не в его пользу. Иван вскипел и встал из-за стола.
   - Куда? - строго поинтересовался Кощей.
   - Никуда, - огрызнулся Ваня,- я так больше не играю!
   -Что игра наскучила? - нехорошо усмехнулся Кощей.
   - Можно и так сказать.
   - Что ж могу предложить тебе другую. Мне, например, очень нравится "Дыба" или "Вырви глаз" правда с тобой в неё сыграть получиться только два раза.
   Иван резко сел и внимательно уставился на доску, от его решительности не осталось и следа. Кощей сделал вид, что не заметил этого и продолжил перечислять любимые игры.
   - Или вот ещё одна хорошая игра "Царь кола", двух пленников садят на кол, кто дольше проживёт тот и выиграл, но чтобы в неё сыграть надо ещё один человек. Потому что со мной тебе тягаться всё равно смысла нету - я бессмертный, - Кощей призадумался, а потом довольно хлопнул себя по лбу.- Как же я мог забыть, моя любимая игра "Прижги меня"! Это как раз то, что нужно.
   - А может остановимся на нардах, - предложил Иван, - а то, какие-то неинтересные игры у тебя, детские, - Кощей от такой наглости аж дар речи потерял, а Иван пользуясь моментом продолжил, - ты бы мне ещё в "Догони меня кирпич" сыграть предложи.
   - И предложу, - насупился колдун.
   - Детский сад, - однозначно заявил Иван, - в вашем возрасте уже давно пора во взрослые игры играть.
   - Это в какие, позвольте узнать? - скривился Кощей.
   - Ну, например, в карты на деньги.
   - У меня этих денег, как грязи. Да ты и сам в моёй сокровищнице был, небось, всё видел.
   - Ну, тогда можно на раздевание.
   - И что я там не видел? У тебя особенно. Будь на твоём месте Маша, я бы ещё подумал, а так смысла нет.
   - Тогда на отжимания, - выдвинул очередное предложение Иван.
   - Ну, даже не знаю, - замялся колдун. - А во что играть будем?
   - В "Очко" или "Двадцать одно" по-другому.
   - Ты мне, что, охальник, предлагаешь, - возмутился злодей. - Я о такой игре и слыхом не слыхивал, обмануть меня думаешь?
   - Да ладно, тебе, Ваше Злодейство, - усмехнулся Иван, - игра очень простая и интересная сейчас я всё объясню.
   Иван кратко рассказал правила игры, Кощей схватывал всё на лету, будто всю жизнь в карты играл. Уже в скором времени злодей наколдовал новенькую колоду карт, и они приступили к игре. Сначала Кощею везло и Иван мужественно отжимался, демонстрируя чудеса выносливости. Колдун радовался как дитя и хлопал в ладоши от восторга. Но вот фортуна отвернулась от злодея и он продул. Кощей зло посмотрел на Ивана и произнёс:
   - Это не считается!
   - Считается, - сурово заметил Иван.
   - Ты у меня в плену, значит, не считается.
   - Перед картами все равны, - поучительно произнёс Иван, - а карточный долг священен. Тут хочешь, не хочешь, Ваше Злодейство, а отжиматься придется иначе позор.
   - А вот я тебя сейчас казню и никакого позора!
   - Ну, казнишь ты меня, а толку? Долг то всё равно останется.
   Кощей зло засопел и опустился на пол. Его хватило на три отжимания, и он спёкся. Иван решил не перегибать палку и вместо того чтобы издеваться похвалил красного от натуги злодея:
   - Кощей, ты мужик! - весело сказал он. - Ну, что? Может ещё партейку?
   - Нет уж, увольте! - выкрикнул Кощей и рухнул в соё кресло. - Я в твои игры больше не играю! А ты у меня сейчас отправишься в пыточную.
   - Не хочу, - безразлично кинул Иван. - Что я там не видел?
   - А я тебя туда и не достопримечательности смотреть посылаю, - возразил Кощей.
   - Давай позже, - отмахнулся парень. - Всё равно я от тебя никуда не денусь.
   - И то дело, - согласился Кощей. - Чем тогда займемся?
   - А давай за жизнь поговорим, - предложил Иван.
   - Это как?
   - Очень просто, как говориться по-мужски, без соплей. Вот тебя, например, что интересует?
   - Меня? - Кощей призадумался. - Меня интересует, откуда ты такой рогатый взялся.
   - Ну, это очень личное, - запнулся Иван.
   - У тебя сейчас ближе меня всё равно никого нет, - заметил Кощей.
   - Это очень долгая история.
   - А ты куда-то спешишь? - не сдавался колдун.
   - Тогда распорядись, чтобы перекусить что-нибудь принесли, а то тебе-то что, ты бессмертный, а я уже сутки голодный, могу от недоедания напутать чего.
   Кощей щёлкнул пальцами и перед Иваном появился столик, уставленный различными блюдами. Парень довольно улыбнулся, оторвал у гуся фаршированного яблоками ножку и начал рассказ.
  
   ****
   Маша и вся честная компания галопом неслись в Большие Светики. Девушка спешила, её мучила мысль, что она потеряла слишком много времени, и неизвестно как это отразилось на состоянии здоровья её Ивана. Остальные члены команды старались не отставать. Василису подгонял научный интерес, Сову желание помочь другу, а Елене просто ничего не оставалось делать. Когда на горизонте показалась деревня, Маша облегчённо вздохнула и пришпорила коня, не давая несчастному животному расслабиться.
   Далее всё следовало, как по расписанию, четверо путников добрались до княжеского двора и беспрепятственно спешились в конюшне. Уже знакомый Маше конюх мигом подскочил и увёл взмыленных лошадей, а друзья уже неслись по коридорам терема вслед за Еленой. Весь забег через терем прошёл на одном дыхании и только уже в покоях княжеской дочери путники приостановились дабы перевести дух.
   - А теперь игры закончились, - серьёзно заявила Елена, - место, куда я вас отведу, долгие века было укрыто от посторонних. Поэтому я рассчитываю на вашу честность и порядочность. Сразу хочу предупредить, что живой источник защищен не хуже мёртвого. И если кто от недостатка ума решил к нему сунуться или корысти ради, не говоря уже о злых намерениях поплатиться за это. На счёт попыток разгласить тайну источника тоже хочу сказать сразу, вы этого не сможете даже если очень захотите. Ни рассказать, ни написать, ничего. А будете усердствовать так и вовсе забудете о произошедшем.
   - Елена, ты так говоришь, словно не доверяешь нам, - обиделась Василиса.
   - Доверяй, но проверяй, - отмахнулась Елена и подошла к берёзе самым странным образом росшей прямо из пола. Красавица провела рукой по шершавой коре и прошептала что-то очень ласковое. Стена зарябила и исчезла открываю взору удивленных друзей чудесную картину. Сделав несколько шагов, они оказались в сказочном саду, вокруг росло множество прекрасных растений, ветви деревьев сгибались от тяжести налитых плодов, благоухали прекрасные цветы, пели диковинные птицы. Елена, не оборачиваясь уверенно пошла по известному одной лишь ей пути, остальные участники спасительной экспедиции последовали за ней. Идти пришлось не долго, скоро путники остановились у подножия небольшой горы, вся она заросла кучерявыми кустами, усыпанными меленькими цветочками. Миновав заросли какой-то непонятной породы, друзья оказались на крохотной площадке вымощенной мрамором, от неё вниз спускалась узенькая тропинка, выложенная разноцветными камушками. Там, внизу, слышалось весёлое журчание, там бил родник. Елена знаком приказала товарищам следовать за ней, но повела она друзей почему-то не по дорожке, а напрямки через заросли, на удивленные взгляды товарищей, она тихо ответила:
   - Там ловушки.
   Сердце Маши билось где-то в районе пяток, девушке было страшно, а что если их хитрость не сработает. При таком раскладе множество простых людей окажется без надежды на спасение. Но мысли о возможности скорого спасения Ивана придавали Маше бодрости. Наконец четверо путников достигли пункта назначения, перед ними во всей красе предстал родник с живой водой. С виду он не отличался от обычного, но почему-то глядя на него душа наполнялась теплом и радостью. Савелий склонился к воде и наполнил заранее приготовленный сосуд, Василиса махнула Маше, что та может начинать операцию. На глазах Маши навернулись слёзы, ей вдруг стало стыдно перед источником, он был так светел и добр, бежал себе вдаль, даже не представляя о намереньях склонившейся над ним девушки. Но отступать было некуда и Маша, справившись с собой, сняла с пальца перстень и швырнула его прямо в родник. Раздался ужасный гул и скрежет, земля вздрогнула, и окружавший друзей лес стал на глазах жухнуть, началась буря. Маша кинулась к Елене и тут же в ужасе отшатнулась: красавица превратилась в жуткую старуху с оскалом из сгнивших зубов.
   - Маша, скорее бери песок!!! - раздался крик Василисы. - Ещё немного и родник окончательно погибнет, и Елена с ним!
   Маше не пришлось повторять дважды, девушка прытко спрыгнула в иссохшее русло по которому ещё минуту назад весело бежала вода и зачерпнула горсть белого песка. С перстнем оказалось туже, Маше пришлось повозиться прежде чем она отыскала его. Накрепко зажав горсть песка в одной, а перстень в другой руке Маша, наконец, выбралась на поверхность. Кольцо, как и в первый раз заискрилось, затрещало, а потом сухой механический голос сообщил: "Источник удачно высушен, вода живая с высоким содержанием фтора, аналогов в природе не существует".
   Как только кольцо закончило отчёт о проделанная работе, Василиса дала отмашку Савелию и тот тут же вывернул пять минут назад набранную живую воду в иссохший источник. Маша кинулась к лежавшей без движений Елене, дряхлая старуха закатила глаза и уже практически не дышала. Но тут буря стихла, земля успокоилась, тишину нарушило светлое журчание возродившегося родника. Елена устало вздохнула и открыла глаза.
   - Вася, обещай, что если тебе вдруг предложат иссушить родник с мёртвой водой, ты трижды подумаешь, перед тем как согласишься на эту авантюру, - прохрипела она. Василиса склонилась над названной сестрой и сжала её старушечьи руки. Маша посмотрела на них и отвернулась, ей было больно смотреть на то, какую цену пришлось заплатить за освобождение Ивана. Погруженная в свои горькие мысли Марья не заметила, как разительно стало всё вокруг меняться. Природа вокруг оживала и с удвоенной силой стремилась жить, цвести, плодоносить, всем своим существом говоря смерти твёрдое "НЕТ". Не обошли стороной эти перемены и Елену, словно время для неё повернулось вспять, и она с каждой минутой молодела и хорошела. В конце концов, она стала ещё краше, чем была прежде, легко вырвалась из рук плачущей от радости Василисы и встала.
   - Ура! - вскрикнула она и закружилась, раскинув руки в стороны.
   К счастливо улыбающейся Маше подошел Савелий, он положил руку на плечо девушке и произнес:
   - Как видишь, всё обошлось, мы тут уже как-нибудь сами, а ты спеши к Ивану. Мало ли что Кощею в голову взбредет, он у нас злодей с фантазией. Вот тебе платок, высыпи в него песок, а то ещё просыплешь в дороге.
   Маша благодарно приняла протянутый Совой платок, высыпала в него песок из уже онемевшей ладони, помахала рукой Василисе и всё ещё кружащейся Елене, а затем закрыла глаза и провернула только что одетый на палец перстень.
   В тот же момент окружающий мир исказился, и через долю секунды Маша грохнулась посреди какого-то огромного зала. Очумело оглядевшись по сторонам, Маша наткнулась на мирно беседующих Кощея и Ивана и из её груди вырвался вздох облегчения. Собеседники обернулись на звук, и Иван кинулся к девушке, но Маша в ужасе отшатнулась от протянутых к ней рук. Иван был полностью, с ног до головы покрыт шерстью.
   - Что с тобой? - в испуге закричала Маша.
   Иван опешил от такой реакции, но потом до него дошло, в чём причина такого поведения девушки, он махнул рукой и сказал:
   - Ты про шерсть? Не бойся, это ничего страшного, просто Кощей не поверил, что я из-за спиртного в козла превращаюсь. Зато есть и плюсы, я теперь зимой на снегу спать могу.
   - Без комментариев, - вздохнула Маша, - хорошо, что Кощею не пришло в голову проверить горишь ли ты в огне и тонешь ли в воде.
   - А это идея, - подал голос, доселе молчавший Кощей. - Между прочим, у культурных людей принято здороваться.
   - Ну, если для вас это так важно, то здравствуйте, - без выражения процедила девушка и швырнула к ногам колдуна платок с песком со дна родника. - Задание выполнено, отпустите Ивана.
   Молодой человек ахнул и присел на вовремя подвернувшийся стул, а Кощей довольно потёр руки.
   - Не гони лошадей, девочка, - строго сказал колдун, пиная носком начищенной туфли белый песок рассыпавшийся по полу, и протянул руку, - для начала верни перстень, а то знаем мы таких, так и норовят смыться поскорее да чужое добро прихватить.
   Маша вспыхнула, но сдержалась, спокойно сняла перстень с пальца и протянула злодею. Как она и ожидала, кольцо, едва коснувшись ладони хозяина, тут же начало отчёт о проделанной работе, подробно перечисляя, сколько раз оно было задействовано. Кощей кивал головой, но когда дело дошло до информации об источнике с живой водой, уважительно хмыкнул и покосился на Машу.
   - Если честно, - задумчиво произнёс он, - я думал, что у тебя ничего не получиться, решил, что кишка у тебя тонка, а вот вишь ошибся. Леди, примите моё восхищение и благодарность. Менее чем за сутки вам удалось совершить то, что мне не удавалось столетия. Только одного не пойму, зачем ты перстень столько раз использовала?
   - Как это зачем? А вдруг это подстава? - не моргнув глазом соврала Маша. - Вы же злодей. Что вам стоило обмануть меня. Мне надо было досконально изучить как себя поведёт перстень при соприкосновении с водой. Может вы меня таким образом устранить хотели, мало ли что вам в голову пришло?
   - Интересно и как бы я это сделал? - удивился Кощей.
   - Ну, например, - Маша на секунду задумалась и принялась перечислять версии, - я кидаю перстень в источник, БАБАХ, взрыв! И меня собирают по кусочкам вместе с песочком из погубленного мной родника. Или я подхожу к источнику, кидаю кольцо и ... ничего не происходит, но из-за кустов появляется стража и берёт меня под арест за засорение водоёмов. Мне продолжать?
   - Вот это фантазия, вот это размах!!! - восторженно зааплодировал Кощей. - Эх, если бы не моя мания преследования обязательно взял бы тебя в ученицы, а так извини, придётся тебя казнить.
   - Как казнить? - в один голос возмутились Маша и Иван.- Ты же обещал нас отпустить!!!
   - В самом деле, обещал? - удивился Кощей.
   Маша и Ваня усердно закивали.
   - Ну, тогда придется нарушить своё обещание. Прости, Маша, ничего личного, просто Иван потрясающий слушатель, мне ещё столько надо ему рассказать. Накопилось, понимаешь.
   Иван было схватился за волосы, мол, развлёк ирода на свою голову беседой, но затем быстро успокоился и спросил у Кощея:
   - Это единственная причина? - злодей кивнул. - Тогда если я предложу альтернативный вариант и он тебе понравиться, ты нас отпустишь?
   - Не исключено, - благосклонно ответил колдун.
   - Тогда позови сюда своих слуг, штуки три - четыре.
   Колдун махнул рукой и в зале появились знакомые Маше и Ивану ушастый мужичонка, мужеподобная женщина в которой они узнали страшилку из коридора, Матвей и неизвестный крепышок в красном колпаке, закрывавшем лицо, Иван сразу догадался, что это палач. Иван сделал шаг на встречу прибывшим и обратился к Кощею:
   - Ваше Злодейство, отвернитесь и закройте уши, а то может не получиться.
   - А ты наглец, - заметил Кощей, и было непонятно злиться он или наоборот рад происходящему, и отвернулся.
   Иван вплотную подошел к слугам колдуна и, грозно сверкая очами, заговорил:
   - Как вы посмели, сатрапы? - слуги в недоумении выпучили глаза на молодого человека.
   - Как можно быть такими тупыми?
   - Ты это, заканчивай ругаться, - прервал Ивана ушастый мужичок, - если хочешь чего сказать, так говори конкретно, не нагоняй тоску, - остальные и даже Матвей, согласно закивали.
   - Конкретики захотели? - повысил голос новоиспечённый оратор. - Что ж получите: зол на вас ваш хозяин, вина на вас великая, казнить хотел всех без суда и следствия, я еле его отговорил.
   - И что за дело он нам шьёт? - поинтересовался палач.
   - То, что людей и нелюдей в замке пруд пруди, а поговорить вроде как и не с кем.
   - А мы здесь причём? - не поняла женщина.
   - А что вы хотите сказать не причём? - поинтересовался Иван. - А спросить как дела, что нового, какие планы на выходные, слабо?
   - Ты что рехнулся? - возмутился палач. - Беспокоить Хозяина по таким пустякам. Это же просто не прилично.
   - А колыхаться вместо знамени на воротах прилично? - в ответ поинтересовался Иван.
   Палач замолчал, возразить на такой аргумент ему было нечего.
   - И что ты предлагаешь? - спросила женщина.
   - Есть у меня одна идейка. Слушайте внимательно, чтобы и Кощею было не так одиноко, и вы своими шкурами лишний раз не рисковали, предлагаю вам создать группу психологической поддержки.
   - Это как? - подал голос, зло косясь на Машу, Матвей.
   - Очень просто, Кощей сам будет вызывать вас, вы будите приходить к нему внимательно слушать, не задавая глупых вопросов, в нужных моментах вздыхать и ахать, аплодировать, а если надо и поддакивать. В конце сеанса благодарить за оказанное высокое доверие и говорить как вам было интересно. Уяснили? - все четверо дружно кивнули. - Тогда я вас сейчас представлю Кощею в новом качестве. Вы главное помалкивайте, я всё сделаю сам.
   Слуги Кощея переглянулись и в очередной раз кивнули, а Иван повернулся в сторону колдуна, усиленно делавшего вид, что он совсем не подслушивает, и деликатно кашлянул.
   - Ваше Злодейство, разрешите мне представить вам группу "Анонимных злодеев", прямо сейчас и проведём первое занятие, чтобы вам стал понятен принцип работы данного общества. Итак, рассаживаемся все кругом.
   Дав эту команду, Ваня проследил, чтобы все удобно расселись. Кощей занял свой трон, а слуги, словно детишки разместились у его ног, Иван сел напротив злодея на свой стульчик.
   - Давайте поприветствуем друг друга и познакомимся, - предложил Иван.
   - Это ещё зачем? - не понял Кощей.
   - Ну, как же, это же анонимное общество, тут вроде никто никого не знает, - пояснил Иван. - Поприветствуем нашего первого гостя и попросим его немного рассказать о себе, - молодой человек указал на Кощея. - Представьтесь, пожалуйста.
   - Я не хотел бы, афишировать своего имени, - замялся Кощей.
   - Это и не обязательно, у нас же анонимное общество, - подбодрил его Иван, -поведайте нам о своих проблемах, не стесняйтесь.
   - Ну, ладно, - согласился Кощей, - я попробую. Даже не знаю с чего начать...я -гений, но меня почему-то не любят люди, женщины сторонятся моего общества, меня окружают полные идиоты, продажные и беспринципные. Что ещё? Ах, да! Я люблю делать гадости, спасибо за внимание, - колдун поклонился и сел.
   - О, как это мило, - вздохнул палач и зааплодировал, остальные невольные члены группы его поддержали, в тишине раздались крики: "Молодец! Браво!".
   - Кажется, действует, - улыбнулся Кощей, - мне действительно полегчало.
   - Ну, вот, видишь, - Иван довольно глянул на всё ещё рукоплещущую группу. - А ты боялся. Это общество теперь твоё, как говориться, дарю, как только захочешь выговориться вызывай их, они тут же явятся, по первому требованию.
   - Отлично, обязательно воспользуюсь, - сообщил Великий и Ужасный.
   - Я так понимаю, мы тебе угодили?
   - Можно сказать и так, - кивнул колдун.
   - В таком случае, мы свободны? - с надеждой поинтересовалась Маша.
   - Я этого не говорил, - тут же пошёл на попятную злодей со стажем. - Я давно не устраивал пышную казнь, очень хочется вспомнить, как это делается.
   - Иван, ты слышишь! - вскрикнула Маша в негодовании. - Он издевается, я ему источник с живой угробила, ты группу психологической поддержки организовал, а ему всё мало. Вы, батенька, да Кощей, я к вам обращаюсь, зажрались! Иван, ну сделай же что-нибудь, ты же мужчина!
   Иван беспомощно развёл руками, мол, знать судьба такая, девушка зло фыркнула и отвернулась. Кощей, лукаво блестя глазами, наблюдал за развернувшейся картиной, он даже не стал наказывать наглую девчонку, а решил действовать более тонко.
   - Ладно, я вас отпускаю, - милостиво сообщил он своим пленникам.
   - Вот так просто? - не поверил своим ушам Иван.
   - Да, представь себе, даже злодеи иногда не лишены благородства и умеют испытывать благодарность.
   Услышав последнее, верные слуги Кощея от удивления дружно уронили челюсти на начищенный пол.
   - Да и сдаётся мне, что намного более коварно оставить эту занозу в живых, нежели освободить мир от её присутствия. Так, что уходите пока я не передумал. Только выходите через главный вход и идите прямо по дороге, она вас выведет к лесу граничащему с землями Елены Прекрасной. Предупреждаю, с дороги не сходить, живую изгородь не портить, она ещё от ваше первого хамского вторжения в себя не пришла.
   - Так ты что, знал, что мы к тебе идём? - в очередной раз поразилась Маша.
   - Конечно, - довольный произведённым эффектом подтвердил Кощей. - А вы, что думали? Я великий злодей всех времён и народов или так шушара мелкая?
   - Тогда для чего был нужен весь этот маскарад? - продолжила допрос девушка.
   - Каждый имеет право на слабости, - ответил колдун, - люблю шоу, а то всё так серо и скучно. Всё! Хватит вопросов, если вы передумали и хотите остаться, то незачем для этого дурить мне голову, а если нет, то давайте убирайтесь отсюда, моё терпение не безгранично.
   Иван, не дожидаясь повторного приглашения, ухватил Машу под руку и потянул к выходу, напоследок отвесив поясной поклон Кощею и не забыв поблагодарить за гостеприимство.
   Когда пленники покинули зал, Матвей кинулся Кощею в ноги и зло взвыл:
   - Что же это твориться, Ваше Злодейство? И вы их так легко отпустите?
   - Отпущу, - кивнул колдун.
   - Как же так? - Матвей сорвался на фальцет. - Что они с вами сделали? Где подевался наш коварный и злой повелитель?
   - Не истерии! - прикрикнул на слугу Кощей и ощутимо пнул ногой под дых. - Не забывайся, холоп! Вижу мои уроки не пошли тебе впрок! Не понял ты, что значит изящество интриги.
   - Вы о чём, Ваша Гнусность? - уточнила мужеподобная дама.
   - А всё о том же. Вот вы думаете, я их отпустил? Признайтесь, думаете. А вот и нет! Это всё относительно! Что было бы, если бы мы их оставили у себя? Очередная заурядная казнь, которых мы насмотрелись за сотни лет. А представьте, что с ними сделают крестьяне и Елена Прекрасная, когда узнают, а я позабочусь, чтобы они узнали, что эта парочка извела родник с живой водой! Вот это будет потеха! Кроме того я в эту нахалку напоследок одним интересненьким заклятьем кинул. Будет знать, как языком зря балакать.
   - Как это мило! - восторженно выдохнул палач.
   - Как это по-Кощеевски! - поддержал коллегу ушастый мужичок и в зале снова раздались аплодисменты.
  
   ****
   Маша болтала без умолку, за последний час Иван узнал все последние новости с подробными описаниями и комментариями, при чём сейчас прослушивал их уже по третьему кругу. В голове молодого человека крепла мысль, что Кошей действительно гад и садист. Маша печально вздыхала, разводила руками, но не могла остановиться и продолжала свой опостылевший рассказ. Когда путники добрались до границы владений Кощея, на девушку было жалко смотреть, она еле плелась, но всё равно севшим, охрипшим голосом продолжала рассказ. Смогла замолчать Маша, только, когда они вышли за ажурные кованные с большим мастерством ворота. Иван остановился и напоследок оглянулся. Его взгляд наткнулся на табличку украшавшую и без того прекрасные ворота. Надпись гласила: "Оставь надежду всяк сюда входящий!". Маша заметив, что Ивана нет рядом тоже обернулась, заметила табличку и просипела:
   - Мне кажется я где-то эту фразу уже встречала.
   - Только Кощею об этом не говори, - усмехнулся Иван, - а то он точно тебя казнит.
   - Это точно, - прошипела Маша и закашлялась, - сейчас бы попить, а то в голе саднит, такое ощущение, что язык сейчас к гортани присохнет.
   - А я уже грешным делом решил, что Кощей нас действительно просто отпустил, - сказал Иван, пытаясь хоть на какое-то время отвлечь Машу от желания пить. - А он оказался не так прост, как мне показалось. Знаешь, в какой-то момент я даже пожалел, что Кощей передумал, я всё ждал, когда же он проявит себя, как истинный злодей.
   - Дождался? - вырывалось у Маши. - Только почему-то я не очень этому рада, - прошептала девушка, и её скрутил приступ мучительного кашля.
   - Между прочим, ты сама во всём виновата, - заметил Иван, - если бы ты не позарилась на колье, то мы бы не попали в ловушку - это раз; я тебя просил не возвращаться - это два; ты Кощею грубила по собственному желанию - это три. Я тебя убедил или мне продолжить?
   Девушка обиженно засопела и отвернулась.
   - Вот и поговорили, - констатировал Иван. - Маш, ты не обижайся, я не со зла. Я ни в коем случае не хотел, чтобы Кощей на тебе отрабатывал свои злодейские приёмчики. Просто за то время, что я провел рядом с ним, он мне не показался ни страшным, ни ужасным. Меня в какой-то момент начало разбирать любопытство, за что же его так бояться и считают таким жутким злодеем. Я даже стал думать, что это просто пиар. И когда ты стала говорить без передышки, сначала даже не понял, что это его рук дело.
   - Ага, и поэтому ты выступаешь с конструктивной критикой по моему поводу, - еле сдерживая новый приступ кашля ответила Маша.
   - Ну, почему ты опять всё переворачиваешь с ног на голову, - вздохнул Иван. -Просто пойми, я хочу, чтобы до тебя дошло, что нужно иногда уметь думать головой, а не другим каким местом, хотя бы ради сохранения своего же здоровья, а если тебе на него наплевать, то здоровье окружающих.
   Дальше они двигались уже молча. Пейзаж становился всё более разнообразным, беззастенчиво скидывая пелену мрачности, лес посветлел и наполнился будничным шумом, которого так не хватало путникам в царстве Кощея, казалось, даже солнце стало светить ярче и решило выдать двойную норму тепла путникам, одиноко бредущим по дороге. Маша теряла силы очень стремительно, вскоре девушка уже не могла передвигаться самостоятельно и Иван, как верный рыцарь подхватил её и понёс на руках. У девушки начался бред, её знобило, Иван нес её из последних сил, но провидение было благосклонно к несчастным. Молодой человек уложил свою верную подругу на траву и присел рядом передохнуть, чуткий слух бывшего военного уловил в наступившей тишине лёгкое журчание. Иван, не имея сил подняться, пополз в сторону, откуда раздавался столь желанный и обещающий спасение звук. Парень полз и боялся, что это всего лишь бред, мираж, больная фантазия и закричал от радости, когда оказался на бережку маленького ручейка. Ручеек весело бежал по своим только ему ведомым делам, не подозревая, что на его счет прибавилось ещё две спасённые жизни. Иван сделал пару глотков и опустил голову в ледяную воду, в голове прояснилось, нечеловеческая усталость медленно, но верно покидала тело. Немного придя в себя, молодой человек сразу же отправился за своей драгоценной ношей. Иван перенес девушку к ручью и умыл её бледное лицо водой, она закашлялась и открыла глаза. Не понимая бред это или явь Маша потянулась к воде, она припала к ручью и пила долго, не отрываясь, как будто боялась, что это сон и он сейчас закончиться. Когда же сил и места в желудке не осталось, девушка погрузила в воду руки и блаженно зажмурилась, вслушиваясь в песню ручейка.
   - Ты как? - не смело поинтересовался Иван.
   - Как видишь, ещё жива, - попыталась пошутить девушка. - Сейчас бы живой воды хлебнуть, - мечтательно сощурилась она.
   - Ну и запросики у вас, - улыбнулся Иван, - Уничтожила родник, а теперь подайте ей водицы.
   - Ты, что, совсем уже? - Маша попыталась пнуть Ивана ногой, но не дотянулась. - с источником всё в порядке.
   - А как же песок, перстень? - удивился парень.
   - Я же тебе только недавно всё подробно рассказала, причём несколько раз, - возмутилась Маша.
   - Тут такое дело, - смутился Ваня, - понимаешь, где-то на тридцатой минуте твоей непрерывной болтовни я просто перестал понимать, о чём ты рассказываешь. Мой мозг отказался воспринимать такой сумасшедший объём информации.
   - Так это что, мне всё рассказывать заново? - приуныла Маша.
   - Нет!!! - Иван подскочил как ужаленный. - Давай пока обойдёмся без подробностей. Давай вкратце.
   - Я буду только рада, - облегчённо выдохнула девушка. - Значит так, Сова жениться на Василисе. Елена тоже выходит замуж, свадьбы будут в один день. Вместе мы, точнее Василиса придумала, как обмануть Кощея. Все живы - здоровы.
   - А с Севером что? - задал Иван главный вопрос.
   - Не знаю, мы с ним не встречались, - вздохнула девушка.
   Молодые люди долго сидели молча на берегу, время бежало незаметно, как вода в ручье, о том что им всё таки придется уйти отсюда не хотелось думать, так спокойно и легко было там, под сенью ветвей. В конце концов, Иван решился и спросил у девушки:
   - Ты отдохнула? Сможешь идти?
   Маша кивнула и поднялась. Иван же залез за пазуху и достал оттуда золотую фляжку инкрустированную драгоценными камнями и наклонился набрать воды. Маша, потеряв дар речи, во все глаза смотрела на произведение искусства в его руке. Иван же деловито наполнил ёмкость водой и спрятал обратно за пазуху.
   - Что? - недоумённо спросил он, заметив выразительный взгляд Маши.
   - Откуда это у тебя? - спросила девушка и ткнула пальцем в сторону спрятанной фляги.
   - Из сокровищницы, - скромно потупился Иван. - Ну, должен же я был получить хоть какую-то компенсацию за моральный вред, нанесённый мне пребыванием в плену. Тем более, что после того как нас поймали, охрану в сокровищнице сняли. Представляешь у них тоже экономия ресурсов.
   - Ты мне зубы не заговаривай, - сверкнула очами Маша. - А как же твои рассуждения о морали?
   - Дорогая, ты же знаешь, с кем поведёшься от того и наберёшься, а последнее время я общался исключительно с Кощеем, так что несколько пересмотрел свои взгляды по этому поводу. Но ты не думай, я о тебе не забыл, - и Иван полез в карман брюк, расположенный под каленом. - Я, конечно, хотел это сделать в более торжественной обстановке, но в свете сложившихся обстоятельств, боюсь, только это может смягчить твой гнев на милость, - И Иван торжественно извлек на свет, то самое ожерелье из сапфиров и алмазов. - Держи, закончишь свой ремонтик, глядишь подобреешь.
   Маша задохнулась от восторга и бросилась на шею Ивану, она повисла на молодом человеке, и радостно дрыгая ногами, принялась покрывать его лицо поцелуями, затем сконфузилась и, покраснев, отстранилась.
   - Спасибо, - смущенно пробормотала она.
   - Не за что, - неуверенно ответил Иван, и чтобы сгладить напряженность ситуации сменил тему. - Мне кажутся эти места знакомыми, если я не ошибаюсь Дуделкино недалеко и если мы отправимся прямо сейчас, возможно до ночи доберемся до деревни.
   - Это было бы хорошо, - отрешенно согласилась Маша.
   - Может Север ждёт нас там? - продолжил Иван.
   - Может быть, Вася и Сова нас там ждут точно, так что только поэтому уже стоит туда зайти.
   Иван оказался прав и после не очень длительного променада путники вышли к деревеньке. Порадовавшись своему везению, Маша и Ваня, бодро зашагали к Василисе. На улице было всё спокойно, надоедливые женихи разъехались и на до боли знакомой улочке царила тишина и покой, но стоило Ивану открыть калитку, ведущую во двор хранительницы мёртвой воды, как он был жестоко сбит с ног и немилосердно облизан значительно подхудавшим Севером. Маша умилённо наблюдала за этой картиной, отпуская едкие комментарии, но её злорадная улыбка поугасла, когда волк решил, что с Ивана довольно проявлений любви и радости и переключился на неё. Через минуту девушка тоже лежала на земле старательно отбиваясь от расчувствовавшегося Севера. На шум во двор выбежал Савелий, а за ним Василиса. Они очень обрадовались возвращению друзей и когда с обниманиями, целованиями, наконец, было покончено, пригласили усталых путников в дом.
   - А мы-то уж думали к вам на выручку идти, - сообщил Сова.
   - Так тебе же нельзя, - удивился Иван.
   - У меня невеста умная, она бы что-нибудь придумала, - гордо сказал Савелий.
   - Ну, разве что так, - согласился Иван.
   -Вам бы сейчас на дно залечь, пока шухер не уляжется,- посоветовала Вася.
   Иван чуть не поперхнулся, услышав в устах сией учёной девы блатное словечко, но вовремя вспомнил кто её жених и, сделав над собой усилие, чтобы не заржать, ответил:
   - Не вопрос... мы как раз закончили свою миссию. Я надеюсь, Сева, с сосудами всё в порядке?
   - Всё в ажуре, - с готовностью отозвался волк ни на минуту не отходивший теперь от друга. - Можешь проверить.
   - Я тебе верю, - ответил Иван и погладил зверя по голове. - Так вот, коли нам всё удалось, то теперь мы можем двигать восвояси.
   - Как? - разочарованно вскрикнула Василиса. - А свадьба? Мы хотели, чтобы вы обязательно присутствовали, потому что если бы не ваше вмешательство этой свадьбы не было бы!
   - А когда свадьба-то? - уточнил Иван.
   - Да как только Елисей, жених Елены, из столицы прибудет так и сыграем.
   - А поточнее?
   - Примерно через недели две - три.
   - Нет, так долго мы ждать не можем, - грустно сообщила Маша, девушке очень хотелось побывать на этом торжестве, но она понимала, что это невозможно.
   - Конечно, - согласился Иван, но посмотрев на огорчённую мордашку своей спутницы, добавил. - Ждать мы не можем, а вот приехать непосредственно на торжество это вполне реально.
   Маша радостно завизжала и кинулась обниматься с Василисой, но потом осеклась и спросила у окружающих:
   - А как же мы узнаем дату?
   - А пусть передадут нам весточку через Лукьяна Потапыча, он знает, как нас найти, - предложил Иван.
   - Точно, - Маша радостно захлопала в ладоши.
   На том и порешили. Вечер промчался незаметно. Маша и Иван, перебивая друг друга, рассказывали о своих приключениях, в лицах изображая Кощея и его приближенных. На бис Иван рассказал как заполучил в довесок к рогам, хвосту и копытам ещё и шубу из натурального козлиного меха. Василиса и её жених также не остались в долгу и тоже поведали последние новости. А рассказать было о чём. Оказывается, пока Маша и Иван возвращались из царства Кощея, в здешних землях наблюдались волнения среди народных масс. Неизвестно откуда до людей дошёл слушок, что, дескать, иноземцы-колдуны, рогатый мужик и девка в мужском платье, извели родник с живой водой, лишив простых людей последней надежды и опоры. Дело запахло жареным, и не сносить бы Маше и Ивану головушек, попадись они местным под горячую руку. Так, что можно сказать Кощей, заколдовав Машу, спас им обоим жизнь. И пока они прохлаждались на берегу ручья, подоспела Елена и всех успокоила, устроив беспрецедентную раздачу живой воды, хотя и не больше двух капель в руки, но этого хватило. Люди от такой щедрости просто ошалели, им сразу стало понятно, что если бы с родником что-то случилось, то драгоценную воду не разбазаривали бы так бездарно. Вопрос был исчерпан и довольные граждане разбрелись по домам. Правда, ведется расследование, откуда в народ просочилась такая информация.
   Маша облегченно выдохнула, к такому развитию сюжета она была не готова.
   - Мне кажется, без Кощея здесь не обошлось, - озвучила она своё предположение.
   - Я тоже так думаю, - кивнула Василиса.
   - Вот гад! - сжал кулаки Иван.
   - Что есть, то есть, - согласился Сова.
   - И это он ещё не знает, что его обвели вокруг пальца, причём дважды, - добавила Маша.
   - А почему дважды? - поинтересовалась Василиса. - Речь ведь шла только об источнике с живой водой.
   - Не скажи, - загадочно протянул Иван и жестом подозвал волка к себе, залез в сумку, закреплённую на спине зверя, и достал глиняные сосуды.
   - Вы все-таки сделали это? - восторженно взревел Савелий и кинулся в пляс, отдышался после трёх кругов вприсядку и снова заорал: - Я в вас не ошибся! Ну, чё Кощей, выкусил?
   Василиса, не отрывая взгляда, смотрела на волшебные сосуды, а после нескольких минут колебаний всё же решилась подойти и попросить посмотреть их поближе. Умница с восторгом вертела в руках фляги, а после с нескрываемым сожалением вернула их Ивану
   - Вы молодцы, - резюмировала она. - Но если дела обстоят таким образом, вам ни минуты нельзя медлить. Если Кощей узнает, он будет в бешенстве и что он сделает, никто не может предугадать. Так что мой вам совет: берите фляги в руки и туда же ноги и чешите домой без оглядки.
   - Не пристало нам от боя уклоняться, - подал голос Иван.
   - О каком бое идёт речи? - вскинула брови Василиса. - Кощей, получив такое оскорбление, разбираться не будет, а просто прихлопнет вас как двух мошек и всё!
   - Раньше об этом предупреждать надо было, - буркнула Маша. - Мы не можем просто так сбежать, а вы? Мы же вас подставим!
   - С чего вы это взяли? - удивилась Василиса. - Мы свои люди, как-нибудь разберёмся. Наше дело помогать хорошим людям, а его с ними бороться. Так что мы ничего не нарушили и предъявить ему нам нечего.
   - Так что ваша совесть по этому поводу может быть спокойна, - подтвердил Сова.
   - В таком случае будем прощаться, - грустно сказал Иван и встал, Маша последовала его примеру.
   - Не надо устраивать трагедию на пустом месте, - строго заметила Вася, - поверьте, нам тоже не хочется расставаться с вами, но это нужно для вашего же блага. Тем более, что прощаемся мы не надолго и вскоре встретимся на свадьбе. К тому времени всё уляжется, глядишь, и Кощей отойдет. Так что не вешать нос, всё будет хорошо.
   - Твои слова, да Богу в уши, - вздохнула Маша и последовала за Иваном к выходу.
   Наскоро попрощавшись воссоединившаяся троица на ночь глядя отправилась к старосте Мартыну забирать оставленную на хранение воду.
  
   ****
   Староста был очень удивлён, когда ни свет, ни заря, к нему в окно постучали. Ещё более он удивился, узнав непрошенных гостей. Мартын, как-то засуетился, вызвав у Маши смутные подозрения. Подозрения переросли в твёрдую уверенность, когда мужик не очень охотно подвёл их к схрону и вручил оставленные на хранение ценности. Мёртвая вода была в целости и сохранности, хотя бутылёк и был с одной стороны немного обуглен, что говорило о том, что к нему кто-то пытался прикоснуться. Зато, когда Маша взяла в руки бидончик с живой водой, сердце её ёкнуло: он был почти пуст. Девушка недоумённо уставилась на Мартына. Глаза старосты воровато забегали и он, натужно захохотав, спросил:
   - А что вы на меня так смотрите, будто в чём подозреваете?
   Иван заглянул в бидон и зло вперил взгляд в старосту.
   - Где вода? - сурово поинтересовался он.
   - А я почём знаю? - нагло заявил Мартын. - Может, испарилась, жарко было.
   - Ты что, нас за идиотов держишь? - взвизгнула Маша, сжав кулаки.
   - Нет, - сдался староста. - Считайте, что я взял свою долю.
   - Какую долю? - зарычал, свирепея волк.
   - За сохранность, я считаю, что это вполне заслуженная плата за услуги.
   Иван не стал терпеть такое издевательство дальше, а в один миг скрутил наглеца, врезав от души под рёбра. Мартын взвыл и попытался вывернуться из медвежьих объятий, но сделал только себе хуже. Иван отвесил предателю звучную пощечину, развернул к себе лицом и, глядя прямо в глаза, спросил:
   - Как же ты мог?
   Мартын опустил глаза и обмяк. Иван ослабил хватку, а после и вовсе отпустил изменщика. Староста упал на колени и вцепился в штанину Ивана.
   - Я не хотел, бес попутал. Иван, пойми у меня жена вдвое моложе, а я ты сам видишь, красотой не блещу, ещё и шрам. Вот и подумал, что от одного глоточка у вас не убудет, а я свою проблему решу.
   - Решил? - с издёвкой поинтересовался Иван.
   - Не совсем, - ответил Мартын и опустил голову.
   - Ну, допустим, выпил ты глоток, - вмешалась Маша, - а остальная вода где? Здесь же ещё много оставалось.
   - Оставалось, - удручённо согласился Мартын, - да, только, как меня жена после процедурки-то увидела, так и стала изводить вопросами: что да как. Я держался как мог, но однажды она меня напоила и выведала тайну. А когда я поутру пришёл проверить на месте ли вода, бидончик с живой водой оказался практически пуст. Я к жене, а она, мол, я чуть-чуть отлила себе да родне, на всякий случай, но там ещё много оставалось. Ну, что с неё возьмешь? А тут входит Маланья, вся аж светиться, похорошела, покруглела в нужных местах. Я её за косу, она тут же и созналась, что подслушала, когда моя супруга у меня мой секрет выведывала, а потом за ней проследила, подглядела где схрон и ночью добралась до воды и напилась в волю, видите ли думала, что чем больше выпьет, тем краше станет. Вот такая невесёлая история. Простите меня, дурака, если сможете.
   - Встань, - махнул рукой Иван.
   - Повинную голову меч не сечёт, - заметил Сева.
   - Хотя и следовало бы, - заметила Маша. - Да, что уж теперь поделаешь...
   -Действительно, - согласился Иван.
   - Спасибо, хоть немного воды осталось, - горько усмехнулась Маша, - надеюсь нам хватит.
   - Пошли, Маша. Нам здесь больше делать нечего, - сказал Иван.
   - Погодите, - протянул руки Мартын. - Я понимаю, нет мне прощенья, что не сберёг для друзей, то, что на хранение оставлено было, но не хочу я, чтобы врагами мы расставались. Разрешите, хотя бы в искупление моей вины собрать вам провизию в дорогу.
   Маша, Иван, Север переглянулись и дружно кивнули. Друзья согласились принять в дар провизию, но в дом заходить отказались. Маша выклянчила у Ивана золотую флягу и куда-то на пять минут отлучилась. Вернулась она вполне довольная собой и пристроила флягу себе на бок.
   Наконец друзья прохладно попрощались с Мартыном и отправились в родной лес Севера искать заветный дуб. По дороге Иван ощутил острый приступ голода и обратился к Маше, назначенной заведующей продовольствием. Девушка порылась в знаменитом рюкзаке и протянула парню аппетитный пирожок.
   - Вот, возьми, - сказала она, - наверное, вкусный, мне Маланья таких штук пять дала.
   Иван принял угощенье и с удовольствием откусил большой кусок. Но сделав пару жевательных движений, молодой человек скривился, его глаза выразительно выпучились, а сам он покраснел. Он стал, матерясь, выплёвывать несчастный пирожок, но это мало чем помогло. Тогда молодой человек в два прыжка оказался рядом с Машей, сорвал с неё флягу и приник к ней жадными губами. Девушка в оцепенении наблюдала за ним, на её губах застыл крик: "НЕТ"! Иван в считанные секунды опорожнил флягу, а когда от неё оторвался, странно изменившимся голосом спросил:
   - Что это?
   - Домашний коньяк из погреба Мартына, - обреченно прошептала Маша.
   -Нет-т-т, - простонал Иван и рухнул на четвереньки. Через пару минут перед девушкой и волком стоял серенький козлик ничем не отличающийся от миллиона своих собратьев.
   - Как же так? - не веря своим глазам прошептала Маша.
   - Что это было? - произнес не менее пораженный Сева.
   Волк подошел к остатку пирожка и осторожно обнюхал, фыркнул и со знанием дела произнёс:
   - Не удивительно, что Ванюшу так сплющило, тут вместо начинки один жгучий перец!
   - Ну, Маланья, собака злая, - в бешенстве зашипела Маша. - Попадешься ты мне!
   Маша умолкла, представляя во всех красках, что она сделает с вредной девчонкой. Из размышлений её вывел Север, волк уткнулся мокрым носом в её ладонь и спросил:
   - Что делать-то будем?
   - А что тут сделаешь, - махнула рукой девушка. - Тут один выход. Идти к Эльзе Петровне. Ингредиенты все у нас, так что она сможет сделать зелье. Я надеюсь, ещё не поздно.
   - Надежда умирает последней, - кивнул волк. - Что ж тогда не будем терять ни минуты.
   Иван согласно мекнул и закивал. Маша смахнула предательскую слезу и отвернулась. Север вышел вперёд и побежал, указывая друзьям дорогу. Скоро все трое стояли у подножия развесистого дуба, где ещё так недавно случилась их первая встреча.
   - Ну, что ж, давайте прощаться, - печально сказал волк.
   - А может давай с нами? - с какой-то глупой надеждой предложила Маша.
   Волк только грустно качнул головой.
   - Ты же сама всё прекрасно понимаешь, - ответил он. - Моё место здесь. Благодаря вам, я доказал себе да и окружающим, что я достойный сын своих родителей. И теперь я имею полное право на то, чтобы обзавестись своей собственной семьёй.
   - Да, конечно, - согласилась Маша. - Мне будет очень тебя недоставать.
   - Мне вас тоже, - Север отвернулся, - уходите, вам нужно спешить.
   - Но... - Маша посмотрела на мирно щиплющего травку Ивана. - А с ним ... попрощаться?
   - Маша, ты действительно ничего не понимаешь или прикидываешься? - вскипел волк.
   - А что я такого сказала?
   - Он козёл, а я волк. Тебе это ни о чем не говорит.
   - Нет, - удивленно отозвалась Маша.
   - Я понимаю, тебе сейчас трудно, но мне вдвойне трудней, потому что мало того, что я не хочу расставаться с вами, так ещё с того момента, как Иван превратился в козла я борюсь со своей природой. Пойми, я хищник, а он для меня сейчас не Иван, а сочный кусок мяса. И с каждой минутой мои звериные инстинкты берут своё, так что уходите, уходите как можно быстрее. Я уже теряю контроль над собой.
   Маша, осознав всю глубину проблемы, мигом ухватила Ваню за рога и потащила его к входу в нору. В таких ситуациях ей повторять дважды необходимости не было. Напоследок она обернулась и помахала Северу рукой, волк оскалился в ответ и убежал. Девушка развернулась к козлу, погладила по упитанному боку и стала подталкивать его вперёд. Животное для вида посопротивлялось, но получив пару увесистых пинков поменяло свою точку зрения. Маша последовала за ним, вскоре она оказалась в той самой норе находившейся под дубом, темнота обрушилась как-то сразу, ослепив и сковав движения. Маша застыла и дрожащими руками протёрла глаза, когда она их вновь открыла, то заметила где-то недалеко неясный лучик света. Сначала она подумала, что это ей кажется, но решила проверить, а вдруг. Нащупав в темноте родные рога, она стала пинать Ивана в сторону света. Радости девушки не было предела, когда оказалось, что свет, замеченный ею не галлюцинация, а на самом деле выход. Выглянув наружу, девушка поняла, что она находиться в том дупле, с которого всё и началось. Маша вылезла из дупла и спрыгнула на землю, побегала от радости вокруг дуба, но ликование её было недолгим, потому что, вскоре у неё возникла конкретная проблема: Иван, то есть козёл, выбравшись из дупла дерева, жалобно замекал, забился на одну из толстых ветвей и ни под каким предлогом не соглашался спрыгнуть вниз. Не помогали ни угрозы, ни обещания, даже угощения, извлеченные из рюкзака, оставили эту скотину равнодушным. Иван жалостно мекал, трясся, но спускаться не собирался.
   Тут на поляну выскочила свора собак. Маша испуганно, сжалась в комок, но свора не обратила на неё никакого внимания и обступила дуб. Собаки стали вдохновенно облаивать козла, словно какую-то белку. На вдохновенный лай прибежали охотники, несколько мужчин одетых по последней охотничьей моде. Маша сразу отметила, что они не экономят на своём хобби. Поразмыслив о том, в какой глупой ситуации она сейчас находиться девушка решила действовать. Она упёрла руки в бока и с самым деловым видом направилась наперерез охотникам.
   - Люди добрые, вы посмотрите, что делается! - запричитала девушка. - Мужики, вы посмотрите, что ваши собаки натворили!!
   - А что такое? - удивились мужчины, не столько самому вопросу, столько тому, откуда здесь взялась хорошенькая барышня.
   - Как это что? - деланно возмутилась Маша. - Ваши зверюги моего бедненького козлика на дерево загнали! Как я его сейчас вам спущу-у-у-у-у, - и девушка изобразила начало истерики. Видимо у неё это получилось очень натурально, потому как мужики окружили ее, пытаясь утешить.
   - Не бойся красавица, сейчас мы твою скотину спустим.
   - Я сейчас прицелюсь и он сам спуститься, - попытался пошутить один из утешителей, но Маша не оценила шутку, и заголосила ещё громче.
   В итоге охотникам ничего не оставалось делать, как организовать спасательную операцию. Один из мужчин залез на дерево и ухватил притихшего козла, а остальные растянули внизу принесённый из лагеря брезент. Охотник взял Ивана на руки и пока тот не опомнился, скинул его вниз. Брезент с готовностью принял козла и вскоре он уже щепал травку на твердой земле. Сам же спасатель исполненный гордости спустился тем же путём, которым и поднимался. Мужчина подошёл к Маше рассчитывая получить награду за проявленное мужество и смекалку, но к его разочарованию девушка ограничилась лёгким поцелуем в щёку и устной благодарностью от имени общества защиты животных и, не дав охотникам опомниться, Маша тут же попрощалась и оторвав Ивана от сочной тропы мигом покинула поляну. Мужчины удивленно посмотрели в след странной парочке, дружно пожали плечами и вернулись к своему основному занятию.
   В это время Маша сломя голову неслась по лесу, как самый ушлый заяц плутая и запутывая следы. Когда девушка уже практически лишилась сил, лес стал редеть и Маша, к своей радости, разглядела вдалеке дорогу. Словно обретя второе дыхание, Маша устремилась к столь долгожданной весточке цивилизации, Иван, казалось, тоже оценил торжественность момента и без лишних понуканий бодро трусил рядом. Не прошло и пяти минут, как девушка со своим козлом выбралась на шоссе, но тут её ожидало разочарование, проезжающие иномарки не выстраивались в очередь, чтобы подвести чумазую девчонку и её домашнего любимца.
   Маша уныло брела по дороге, Иван скакал рядом, очередная машина проехала мимо обдав уставших путников облаком пыли. Девушка устало и без энтузиазма обругала водителя. Тут совсем рядом раздался мощный гудок, заставивший Машу подскочить от неожиданности. Сзади остановилась фура. Немолодой водитель высунулся в окно и прокричал:
   - Тебе куда, дочка?
   - В город, - не веря своему счастью, пролепетала девушка.
   - Тогда чего стоишь? Давай, загружайся, - сверкнул врезанным зубом водитель.
   - А с ним что делать? - Маша кивнула в сторону щиплющего травку Ивана.
   - Давай и зверя твоего сюда. Он у тебя хоть смирный?
   - Конечно, - яростно закивала Маша, боясь, что мужчина сейчас передумает.
   Девушка подбежала к мирно пасущемуся козлику и попыталась отвести его к машине, но он заупрямился и стал брыкаться.
   - Блин, Иван! - выругалась Маша. - У меня такое ощущение, что у тебя в организме витаминов не хватает. Вот вернем тебе человеческий облик будешь у меня одни салаты есть!
   - Что, проблемы? - поинтересовался подошедший водитель.
   - Да, вот, оголодал видать, - развела руками Маша, - на колхозных кормах сильно не разъешься.
   - Что-то он не похож на колхозного, - заметил мужчина. - Я в этом разбираюсь. И поверь мне, по этому козлу сразу видно, что он племенной, породистый.
   Будто почувствовав, что это о нём говорят, Иван приосанился и загорцевал не хуже рысака, демонстрируя, каков он из себя.
   - Да какой он породистый, - отмахнулась Маша, - козёл как козёл. Самый обычный, только бодливый через меру.
   Иван, казалось, обиделся на такое мнение о себе и вернулся к меланхоличному жеванию травы.
   - Ну, как знаешь, - не стал спорить шофёр. - Может подсобить? А то пока ты этого козлика уговоришь, я состарюсь и поседею.
   - Если вам это не трудно будет, - согласилась Маша.
   Получив добро водитель без церемоний ухватил Ивана за ноги и взвалил себе на плечи, донес до машины и закинул в кузов. Затем галантно открыл дверцу и подсадил в кабину Машу.
   Водителя представился как дядя Лёня и предложил сразу перейти на ты. До города было километров пятьдесят, но фура была груженая и поэтому ехала довольно тихо. Маша сначала решила, что ей придется развлекать своего спасителя, но вскоре оказалось, что это дяде Лёне надоело молчать, и он искал с кем бы это поделиться наболевшим.
   - Если бы не ты, дочка, я б, наверное, и человеческую речь уже позабыл, - сказал мужчина и рассмеялся.
   - А если бы не вы, то я ноги бы стёрла по самые плечи, - улыбнулась в ответ девушка.
   Далее дядя Леня взял разговор на себя и к моменту, когда они подъезжали к городу, Маша знала всё о ближайшей родне водителя, количестве любовниц, предпочтениях в музыке и кино, взглядах на внешнюю и внутреннюю политику. В свою очередь дяде Лёне так понравилось общество Маши, что он подвёз её прямо к дому Эльзы Петровны, чтобы девочка не таскалась со своим питомцем по общественному транспорту.
   Распрощавшись с весёлым дальнобойщиком, девушка посмотрела на приунывшего козла, по странному, зеленоватому оттенку, пробивающемуся сквозь шерсть, она предположила, что его укачало. На Ивана действительно было жалко смотреть, его водило из стороны в сторону. Маша ободряюще погладила его по голове, взвалила на плечо рюкзак и направилась к знакомому подъезду.
  
   ****
   Звонок в дверь застал Ягу врасплох, она только что проснулась и поэтому была не одета и не накрашена. Бурча, что-то не очень приличное под нос она добралась до двери. Посетитель оказался настойчивым, трель звонка не смолкала ни на секунду. Яга уже мысленно представляла, что она сейчас сделает с нежданным гостем, но когда дверь открылась и ведьма увидела, кто же такой смелый, её гнев тут же испарился. На пороге стояла до невозможности уставшая Маша. Девушка не долго раздумывая кинулась на шею ведьме.
   - Я дошла! Я дошла! - словно заведённая повторяла она.
   - Конечно, дошла, моя девочка, - колдунья ласково гладила свою жертву по волосам. - А где этот Иван? - осторожно поинтересовалась Яга.
   - Здесь, - вздохнула Маша.
   - Где, здесь? - не поняла ведьма и стала оглядываться по сторонам.
   - Да вот же он, - обернулась Маша и ткнула пальцем в угол, где притаился Иван.
   Почувствовав, что место его укрытия рассекречено козёл вышел на свет, демонстрируя себя во всей красе. Яга только присвистнула.
   - Эко его жизнь приложила, - еле выдавила она, сдерживая смех.
   - Да уж, - согласилась Маша. - Но вы же сможете ему помочь?
   - Не знаю, - значительно закивала Яга. - Давай для начала закроем дверь и пройдем в комнату. Поговорим, обсудим.
   Маша согласно закивала, втащила за рога Ивана в коридор, а ведьма закрыла дверь. В комнате было почему-то накурено, а на диване возлежал упитанный бесшерстный кот.
   - У вас новый кот? - удивилась Маша.
   - Можно и так сказать, - замялась ведьма, - родственники попросили присмотреть.
   - А где рыженький?
   - Был да весь вышел, - трагично заявила Яга.
   - Извините, я не хотела вас огорчить.
   - Я знаю, - согласилась колдунья. - Ну, что ж, давай рассказывай о своих приключениях.
   - А можно как-нибудь потом, - взмолилась Маша. - Вы сначала Ивана расколдуйте, а потом уже мы всё расскажем.
   - Деточка, ты же сама понимаешь, я не смогу расколдовать его без живой и мёртвой воды.
   - Понимаю, - кивнула Маша, - но мы достали и ту и другую.
   - Да ладно, - махнула рукой Яга, но глаза её хищно заблестели, - И в чём интересно вы её мне принесли?
   - Как положено, в специальных сосудах. Мы ради них аж к самому Кощею в гости наведывались.
   - К Кощею говоришь, - голос Яги дрогнул. - А ты наш уговор помнишь?
   - Вы о чём? - не поняла Маша.
   - Об оплате моих услуг.
   - Я должна вам отдать то в чём воду принесу, - Маша озадаченно умолкла, она всё поняла. - Так вы всё знали! - возмущенно закричала девушка. - Вам нужны были сосуды!
   - А пусть даже и так, теперь это не важно, - спокойно заметила Яга. - Договор дороже денег. Не хочешь, так оставь эти банки себе, а Иван до конца своих дней будет прыгать козликом, жаль только, что козлы долго не живут.
   - Хорошо, я отдам вам сосуды, - убито проговорила Маша. - Только сделайте из Ивана человека.
   - В каком смысле? - вздернула бровь Яга. - Если в смысле попробовать придать козлу человеческий облик, то я попробую, а если ты имеешь в виду духовное перерождение, то это не ко мне.
   - Не цепляйтесь к словам, - не выдержала Маша, - вы прекрасно поняли, что я имею в виду! Вот вам вода, с сосудами делайте что хотите, только помогите Ивану!
   С этими словами девушка достала из рюкзака закупоренные глиняные сосуды. Ведьма жадно ухватила их и демонически расхохоталась.
   - Василий, они у меня!!! - торжественно закричала Яга и закружилась по комнате.
   - Вижу, - спокойно ответил кот.
   Маша удивленно уставилась на кота, он смутился и наставительно заметил:
   - Что ты на меня пялишься, дурёха! Не видишь что ли, я не одет!
   - Он разговаривает?! - вскрикнула девушка.
   - И что с того? - бросила через плечо ведьма, продолжая вальсировать по комнате прижимая к груди две глиняные фляги.
   - Действительно, - мяукнул кот. - Яга, дай мне посмотреть, я тоже хочу.
   - Яга? - ошарашено спросила Маша, вглядываясь в фигуру колдуньи. - Вы - Яга?
   - А что тебя смущает? - повела плечом колдунья.
   - А где костяная нога и прочие причиндалы? Ведь Кощей обезобразил вас.
   - Детка, современная медицина за деньги исправляет любые дефекты, - победно усмехнулась Яга. - А обычная краска для волос без всякого волшебства может сделать из чёрного кота рыжего.
   Маша обернулась и внимательно вгляделась в кота.
   - Так вы и есть тот самый Василий, - резюмировала девушка.
   - К вашим услугам, - галантно поклонился кот.
   Тем временем, пока Маша стояла с открытым ртом посреди комнаты и обдумывала сложившуюся ситуацию, а Иван обгладывал ближайший цветок, Яга прижав бутылки к груди подбежала к столу на котором стоял хрустальный шар.
   - Ты куда? - мяукнул кот.
   - Хочу активизировать шар, - пояснила Яга и добавила злорадно улыбаясь. - Пусть ОН увидит!
   - Ты что вообще? - кот покрутил лапой у виска. - Ты сначала обряд проведи, а потом уже Кощея дразни, а то вдруг что-нибудь не так пойдёт, только опозоришься да наше пристанище сдашь.
   - О, ты как всегда прав! - согласилась ведьма. - Тогда не будем откладывать и начнём ритуал.
   И ведьма, не моргнув глазом, со всей силы кинула сосуды на пол. Раздался оглушительный звон, сверкнула молния, загремел гром, комната наполнилась едким дымом.
   - Что ты наделала?!!! - дурным голосом заорал кот. - Там же была живая вода!
   - И что? - отмахнулась ведьма.
   - Ты же должна была сначала мне мой истинный облик вернуть, а потом уже всё остальное!
   - Извини, забыла, - спокойно ответила Яга. - Как-нибудь в следующий раз.
   - Что здесь вообще происходит? - наконец, подала голос пришедшая в себя Маша.
   - Сильно долго рассказывать, - сказала Яга, разгоняя клубы дыма, - потом, не до тебя сейчас.
   - Как это не до меня? - разозлилась Маша. - Мы вам воду доставили, так что давай расколдовывай Ивана, а то я за себя не ручаюсь!
   - Ты мне угрожаешь? - удивилась Яга. - Хамка. А вот выкуси, никого я расколдовывать не буду.
   - Но как же так! - запротестовала Маша.
   - А вот так! Не буду и всё. И даже скажу больше, я и не собиралась. Если до тебя ещё не дошло, то я вас просто использовала, чтобы заполучить эти сосуды. Вам двум идиотам никакая вода не поможет ни живая ни мёртвая.
   - Но зачем ты нас тогда отправила за водой?
   - Ау-у, красавица, - Яга пощелкала пальцами в сторону Маши, - как слышишь меня, приём. Я тебе ещё раз повторяю, если до тебя не дошло в первый: я вас использовала, чтобы добраться до фляг. Я знала, что воду сюда без этих сосудов не доставить, но вас в такие подробности посвящать не стала.
   Наконец дым развеялся, и Маша смогла рассмотреть, что твориться вокруг. Сосуды были разбиты вдребезги, вода растеклась по полу жалкой лужицей, еле заметно искрясь, волшебная влага медленно но верно испарялась. Яга стояла на коленях и деловито рылась в черепках, расстроенный кот стоял чуть поодаль, а Иван перешёл к следующему растению.
   - Так просто ты от меня не отделаешься, - недобро начала Маша, но не успела закончить свою угрозу. Яга подскочила, словно ужаленная и радостно завопила:
   - Нашла, нашла! Вася, я их нашла! - ведьма подскочила к коту и ткнула ему под нос две ничем не примечательные старые монеты. Одна из них была светлой почти белой, а другая тёмной, словно её закоптили.
   Кот безразлично отвернулся, не разделив восторга хозяйки.
   - Что это? - поинтересовалась Маша, пытаясь незаметно приблизиться.
   - Два очень древних амулета, - любезно пояснил Василий. - Вон тот, который посветлее, дарует своему обладателю вечную молодость и здоровье, защиту от чар. Второй амулет наоборот забирает, при его помощи можно высосать энергию, умения и даже жизнь из любого существа.
   - Но мне кажется, что Яге, они как-то не очень помогли, - шепнула Маша.
   - Так она их ещё не активизировала, - заметил кот, - они ещё её хозяйкой не признали.
   В этот момент ведьма вышла на середину комнаты. Женщина зажала светлый амулет в правой руке, а тёмный в левой, и начала что-то нашептывать в полголоса, слегка раскачиваясь. Она развела руки в разные стороны, амулеты зажатые в ладонях стали понемногу светится. Яга стала стремительно преображаться, ведьма с каждой секундой молодела, фигура вытянулась и стала ещё более изящной и аппетитной, смоляные волосы отросли до земли, руки с искаженными от артрита суставами снова стали здоровыми, лицо изменилось до неузнаваемости. Теперь перед немыми зрителями стояла прекраснейшая из женщин уверенная в своей привлекательности.
   - А что будет когда они признают её своей хозяйкой? - полюбопытствовала Маша.
   - Известное дело что, - важно ответил кот, - она освободится от чар наложенных Кощеем и вернёт свою колдовскую силу в полном объёме, расколдует меня, наверное, и мы, наконец, вернёмся к себе домой, отомстим Кощею и станем жить долго и счастливо.
   - Э нет, так дело не пойдет, - закричала Маша и рванула к Яге.
   Ведьма словно только этого и ждала, она резво отскочила, сделав девушке подножку, Маша потеряла равновесие и с грохотом приземлилась на пол, но в этот момент неожиданно повёл себя Иван, он подкрался к колдунье сзади и со всей силы боднул её рогами в мягкое место. Яга потеряла равновесие, и один из амулетов выпал из её руки и закатился под диван. Ведьма взревела от ярости и развернулась к козлу так не кстати нарушившему ход обряда. Она вытянула руку с оставшимся амулетом в его сторону и её губы зашевелились, беззвучно произнося заклинание.
   - Беда! - взвыл кот, обращаясь к Маше. - У неё остался тёмный амулет, сейчас от твоего козлика и жаркого не останется! - но Маша лишь скривилась в ответ, какая-то неведомая сила приковала её к полу, не давая возможности сделать хоть что-нибудь. В ладони Яги проявился сгусток темноты, он нарастал и вот, когда он достиг размера теннисного мяча, ведьма метнула его в застывшего столбом козла. С губ Маши сорвался бессильный стон, но в последний момент кот молнией кинулся к Ивану и принял сгусток тьмы на себя.
   - Вася, нет!!! - завизжала Яга и бросилась к осевшему на пол тельцу.
   Василий не шевелился, глаза закатились, язык вывалился, и голова безвольно болталась, словно у сломанной куклы.
   - Вася, что же ты наделал! Что я наделала! - плакала ведьма, безжалостно отвешивая то себе, то ему оплеухи.
   Иван отвернулся и принялся за третий цветок, а Маша, которая, в конце концов, смогла подняться, подошла к Яге, колыхающей на руках труп кота. Девушка была поражена геройским поведением животного и благодарна ему за спасение Ивана, поэтому, недолго думая, она дотронулась до плеча ведьмы и произнесла:
   - Ну, сделай же что-нибудь!
   Яга дёрнулась как от удара и прошипела:
   - Проваливай! Не мешай мне скорбеть - ты лишняя на этом празднике жизни!
   -Я не уйду, - твёрдо заявила Маша. - Пока, не уйду.
   - Дело твоё, - устало согласилась ведьма и снова прижала к себе тельце любимца.
   - А тот светлый амулет не поможет? Я могу помочь его достать,- предложила Маша.
   - Нет, он уже заговорён на меня, а переключить его на кого-то мёртвого невозможно.
   - Но ведь живая вода оживляет?
   - Так то вода, она сама по себе волшебная, а медальон только её свойства усиливает.
   - А, - протянула девушка, - тогда может попробовать дать ему воды, я видела там на полу ещё не вся испарилась. Елена говорила, что для хорошего дела и одной капли достаточно.
   - Допустим достаточно, - без надежды согласилась Яга, - допустим она ещё не успела вычхаться, потому что осколки фляжек ещё несут хоть малый но всё же след магии амулетов, но как ты сможешь отличить где какая вода, если сосуды разбиты, а вся вода растеклась по полу.
   - Очень просто, - ответила Маша и поспешила к тающей с каждой минутой лужице, - методом проб и ошибок.
   - Но ведь там же мёртвая вода! - возмутилась Яга.
   - Я подозреваю, что Василию хуже от неё не станет, - строго заявила Маша и протянула колдунье несколько осколков усеянных крупными каплями.
   На седьмой капле кот стал разительно меняться, он значительно увеличился в размерах, а через несколько минут и вовсе превратился в мужчину средних лет приятной наружности, единственное, Василий был гол и полностью лишен растительности на всём теле, исключением стали только мохнатые брови и усы. Яга сконфуженно прикрыла тело возлюбленного покрывалом.
   - Ничего, волосы отрастут, - смущенно проговорила она, поглаживая бритую макушку.
   Василий еле слышно застонал.
   - Родненький, ты живой? - всхлипнула Яга и кинулась его обнимать.
   - Пока вроде как да, но если ты будешь продолжать в том же духе, думаю это ненадолго, - тихо прошептал Василий.
   - К-х, - тактично кашлянула Маша, но на неё никто не обратил внимания. - Прошу прощения, что прерываю вас в столь лирический момент, - более решительно продолжила девушка, - но так как вы Яга, получили желаемое, Василий спасён, не могли бы мы вернуться к моей проблеме, которая в данный момент доедает шикарную герань вон в том углу.
   - Я же тебе уже сказала, - беззлобно ответила ведьма, - я не собираюсь вам помогать.
   - Но почему? - возмутилась Маша.
   - Потому что я не знаю как, - нехотя призналась Яга. - Честно. Я не вредничаю и не набиваю себе цену, я действительно не знаю, как снять с него это чёртово заклятие.
   - А зелье?
   - Какое тебе зелье. Повторяю в последний раз, никакого зелья не существует, выдумала я его, чтобы стимул у вас был. Просто так вы к Кощею ни за какие коврижки не отправились бы. Так что простите меня подлую, спасибо за отличную службу, на этой лирической ноте давайте и расстанемся.
   - Хорошо, Ивану ты помочь не знаешь как, а мне?
   - А чего тебе помогать, если у тебя и так все в порядке?
   - Вот это новость, ты же сама мне сказала, что на мне венец безбрачия.
   - Мало ли что я говорила. Ты уже большая должна понимать, что иногда люди врут ради личной выгоды. А чем я хуже?
   - Ну, ты и гадина! - в отчаянии выпалила Маша.
   - Давай обойдемся без перехода на личности. Что сделано, то сделано. Забирай своё сельское хозяйство, пока оно мне коврик не удобрило и мотай отсюда пока я добрая.
   - Отдай амулеты и я уйду, - упёрлась Маша.
   - Ага, счаз, - фыркнула ведьма, - может тебе их ещё и упаковать?
   - Не надо, обойдусь. Гони их сюда, - девушка в наглую протянула руку.
   - С какой такой радости, интересно мне знать, - уперла руки в бока Яга.
   - Ты сосуды затребовала в счёт оплаты услуг. Так?
   - Так.
   - А услуги оказаны не были, так что верни оплату.
   - У тебя что есть запасная жизнь, что ты так со мной разговариваешь? - угрожающе поинтересовалась колдунья.
   - Яга, перестань! - неожиданно в перепалку двух женщин вмешался Василий. - Ребята действительно поработали на славу, я девочке жизнью обязан - помоги им.
   - Но я не знаю как! - всплеснула ведьма. - Но и амулеты вернуть не могу, ей они ни к чему, а для нас это последний шанс вернуться домой! - Яга обернулась к Маше: - Пойми, я действительно хотела бы помочь, но не в моих силах сделать то, что ты хочешь.
   Маша понуро опустила голову и отвернулась, она пересекла комнату и подошла к козлу, села рядом и уткнулась в его теплый бок. Вскоре комнату наполнили горькие ничем не сдерживаемые всхлипы. Маша плакала так горько и безнадёжно, что даже у Яги сердце сжалось от жалости. Она вспомнила тот роковой день, когда Кощей превратил Василия в кота, а её в ужасную старуху. Но у неё была хотя бы одна радость, Вася не лишился разума и возможности говорить, чего не скажешь об Иване, который в данный момент тупо жевал занавеску, нисколько не отвлекаясь на Машины завывания. Сердце ведьмы дрогнуло и она подошла к плачущей девушке, ласково погладила по волосам, а после поддавшись порыву склонилась и обняла её. Постепенно Маша успокоилась, всхлипы стали реже и вскоре уступили место громкому сопению. Девушка высвободилась из объятий Яги и обхватила Ивана за шею.
   - Ничего, поживём пока так, - грустно заявила девушка, - может, потом что-нибудь придумаем. Василиса она же очень умная и Савелий тоже, они не оставят это дело просто так, - успокаивая толи козла толи себя сказала она.
   Козел с подозрением покосился на Машу, но штору не выпустил.
   - Знаешь, - Маша смахнула набежавшую слезинку, - всё не так уже плохо, главное что мы вместе и ты у меня есть. Я люблю тебя даже такого.
   Раздался лёгкий щелчок и посреди комнаты появилась женщина в возрасте, а сней подросток лет шестнадцати.
   - Вы кто? - недоумённо поинтересовалась Яга.
   - Это не столь важно, - вежливо ответила женщина.
   - Нет, мне хотелась бы узнать, что за посторонние вваливаются ко мне в дом, - заметила ведьма.
   - Это очень длинная история, - всё так же уклончиво ответила женщина и направилась к Ивану.
   - И мы, гражданочка, вообще-то не к вам, - вставил своё веское слово подросток.
   Яга даже на какое-то время опешила от такой наглости. Тем временем женщина подошла к Ивану и погладила по морде лишённой интеллекта.
   - Вот, ведь как оно бывает. А ты не верил Ванечка, что существует она, настоящая любовь, дружба, чувства высокие. А стоило тебя немножко подтолкнуть в нужную сторону так сам всё это обрёл, человеком стал.
   - Я не поняла, - перебила её Маша. - Вы это сейчас серьёзно или издеваетесь?
   - С чего ты взяла, девочка, что я издеваюсь, - не поняла женщина.
   - Говорить козлу, что он настоящим человеком стал, это даже по-моему чересчур, - поддержала девушку Яга.
   - А где вы козла видите? - не моргнув глазом спросила женщина.
   Маша только собиралась указать на рогатого любимца, но осеклась перед нею на коленях стоял Иван с геранью во рту. Молодой человек смутился, достал цветок из рта и не придумал ничего умнее как вручить его потерявшей дар речи Маше.
   - Вот и всё, - развела руками незнакомка. - Ты выполнил предначертанное и мы можем спокойно уйти.
   - Но мы здесь рядом и мы не дремлем, - таинственно заявил мальчуган, - и каждый твой косяк нам будет известен. Так, что в твоих же интересах не нарваться на новое воспитательное мероприятие.
   - Я тебе сейчас воспитательное мероприятие устрою, - засмеялась женщина и отвесила пацану затрещину, затем снова обратилась к Ивану: - Прощай, живи достойно. - и растаяла, словно её здесь и не было, подросток тоже исчез успев на прощание показать язык.
   - И кто это были? - поинтересовался Иван.
   - Это я у тебя хотела бы спросить, - ответила потрясенная Маша. Девушка всё ещё не могла поверить своему счастью и нервно комкала в руке несчастную герань.
   - Мне кажется это твои пращуры, Иван.
   - То есть? - не понял парень.
   - Я слышала, что иногда предки очень переживают за своих потомков и вовсю вмешиваются в их жизнь. Тебе повезло оказаться в числе таких счастливцев.
   - Такие если на путь истинный наставят, так и захочешь свернуть да не получиться, - заметил Василий, завернувшись в покрывало на манер римского сенатора.
   - Точно, - Иван хлопнул себя по лбу. - То-то я думал, кого это они мне напоминают. Всё теперь я точно вспомнил, я видел эту женщину на очень старой фотографии в семейном альбоме. Она мне толи прапрабабка, толи прапрапрабабка, а субъект что её сопровождал, видимо, мой прадед, что в Великую Отечественную погиб.
   - Вот дела, - вздохнула Маша.
   - Не дела - делишки,- засмеялся Иван. - Только помниться мне, ты Яга обвинила в моих бедах мою сестру, как же с этим быть? Неувязочка получается.
   - Я не обвиняла, я предположила, а это две разные вещи, - возразила Яга. - Мало ли что я сказать могла, чтобы вас в Тридесятое царство отправить.
   - Ладно, - Иван блаженно потянулся, - главное, что я стал самим собой, а кто старое помянет - тому глаз вон.
   - А она нас обманула, - проигнорировав последнюю фразу, заявила Маша и обличающе тыкнула пальцем в сторону Яги.
   - Знаю, знаю, - заверил подругу Иван, - я же здесь был и всё слышал.
   - Так ты претворялся, что ничего не понимаешь! - возмутилась девушка.
   - Конечно же нет, - поспешил её успокоить молодой человек,- это была просто маскировка.
   - Я тебе устрою маскировку, - грозно заявила Маша.
   - Нет, ну как маскировка, - пошел на попятную Иван,- сказать я ничего не мог, поэтому решил изображать полное перевоплощение.
   - Так что с амулетами-то делать будем? - поинтересовалась Маша.
   - Я думаю, пусть они настоящей ведьме достанутся. Тем более, что у Яги такие далеко идущие планы, а у Кощея перед нами должок.
   - Да ещё какой, - Маша с содроганием вспомнила как злодей обошелся с ней.
   - Я вижу твои глаза загорелись желанием посчитаться, - продолжил свою мысль Иван,- а что может быть более жестоким, чем запустить к Кощею во владения обиженную им ведьму, которая веками вынашивала план мести, а теперь получила невероятную силу и возможности.
   - Ты прав, - согласилась Маша, - это будет по- Кощеевски.
   - И что мы так просто разбежимся? - огорченно спросил Василий.
   - А что вам от нас ещё нужно? - обернулся к нему Иван. - Вы и так получили от нас всё что хотели.
   - Ну...- замялся Василий. - Может давайте что ли отметим.
   - Да, - поддержала любимого Яга. - Тут за углом есть хорошая кафешка. Всё-таки мы вам обязаны, так что с нас угощение...
   - Только я оденусь, - скромно добавил Василий.

Эпилог

Ну вот! Опять нет повода не выпить...

  
   Маша, Иван, Яга и Василий сидели в кафе "Диамант" и счастливо улыбались.
   - Может давайте закажем что-нибудь покрепче,- предложил Василий.
   - Масик хочет водочки? - улыбнулась Яга.
   - Ну, валерьянку мне так кажется, здесь не подают, так что придется её родимую, - блеснул глазами бывший кот.
   - Официант, - позвала Яга расторопного парнишку, - нам бутылочку водочки.
   - Тю,- смутился Иван, - всего-то. Нам после таких приключений и ящика маловато будет.
   - Ой, Ваня, а что это у тебя на щеке?- Маша протянула к застывшему парню руку. -Кажется козлиная шерсть на щеке проступила.
   Иван страдальчески застонал и схватился за щёку, но в последний момент заметил лукавые искорки в казалось бы таком невинном взгляде любимой, рассмеялся и прижал девушку к себе:
   - Намёк понял.
   - Ну, так что, по сто грамм за избавление,- предложил Василий.
   - Нет, я не пью, - ответил Иван,- закажите мне лучше чашечку кофе...- весело блеснул глазами и добавил,- с коньяком.
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  

Дудко И.Н. " Не пей - козлёночком станешь..." 6

  
  
  
  
  
  

 Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  К.Юраш "Принц и Лишний" (Юмористическое фэнтези) | | А.Анжело "Сандарская академия магии. Перерождение" (Любовная фантастика) | | А.Каменистый "Пять Жизней Читера" (ЛитРПГ) | | Д.Чеболь "Меняю на нового ... или обмен по-русски" (Попаданцы в другие миры) | | М.Всепэкашникович "Аццкий Сотона" (ЛитРПГ) | | Т.Мирная "Снегирь и Волк" (Любовное фэнтези) | | А.Оболенская "Правила неприличия" (Современный любовный роман) | | О.Обская "Наследство дьявола, или Купленная любовь" (Попаданцы в другие миры) | | Н.Соболевская "Ненавижу, потому что люблю " (Современный любовный роман) | | А.Федотовская "Зеркало твоей мечты" (Попаданцы в другие миры) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Арьяр "Академия Тьмы и Теней.Советница Его Темнейшества" С.Бакшеев "На линии огня" Г.Гончарова "Тайяна.Влюбиться в небо" Р.Шторм "Академия магических близнецов" В.Кучеренко "Синергия" Н.Нэльте "Слепая совесть" Т.Сотер "Факультет боевой магии.Сложные отношения"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"