Душечкин Андрей: другие произведения.

Темные Гл 1-5

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-20
Peклaмa
Оценка: 7.00*3  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    По циклу произведений Виталия Зыкова "Дорога домой"

   Темные
   Пролог
   Многое в нашей жизни является
   настолько малозначимым на самом деле,
   что понимание этого происходит лишь к
   окончанию жизненного пути большинства
   из нас, либо в случае всеобщей трагедии
   вокруг.
   Из личных записей 3-го секретаря
   Короля Гржака.
  
   Варрек Минош, возвратившийся с удачного покушения на короля Фердинанда в Талаке исключительно на силе воли, уже четыре месяца лежал дома пластом. Просто не было сил. Не помогали ни целебные снадобья, специально сбереженные и ждавшие своего часа годами, чтобы помочь своему владельцу, ни просто не получающиеся восстанавливающие медитации и применение лучших лечебных артефактов. Более того - не помог даже визит варрека Груля - всепризнанного среди темных эльфов Мастера Врачевания, лучшего специалиста по магическим ранам и истощению. Критически тяжких повреждений, ведущих к смерти, инвалидности или потери Дара у обследованного им обнаружено не было, хотя общее состояние раненного и истощенного магически пациента было признано очень тяжелым. Обожженная дыханием Смерти аура вместо здорового зеленого оттенка во всю отливала пепельным цветом. Сильно поврежденную левую руку удалось восстановить с крайними сложностями, и сейчас лишь нарастающие частично заново мышцы и фактически новая кожа, заставляли морщиться от боли чуть не ставшего безруким мага. Тонкие тела ауры тоже начали приходить в подобие нормы, хотя и помочь встать это никоим образом не помогало. Но главным препятствием выздоровлению стал собственный выпитый до дна и исковерканный перенапряжением Дара Источник, который почти полностью игнорировал волю хозяина и накапливал Силу словно решето, задерживающее воду.
   Да и в целом мешало подняться слишком многое: и глубокое облегчение от исчезновения главной угрозы уничтожения народа М"Леур, порой переходящее в откровенную слабость, и магические повреждения, и что самое главное: в конец оформившееся в осознании обессиленного и выжившего чудом мага понятие полной пропасти на самом краю которой оказался весь его народ: от Главы царствующего Дома до только родившегося крохотного ребенка где-нибудь в дальнем селении. Идущий Путями Древних, никогда не считал себя излишне особенным (за исключением времени глупости и молодости), хотя способности и развитые навыки давали ему на это претензию. Но даже в худших своих представлениях он не мог предположить края той пропасти, на которой сейчас оказались разом поголовно все его соотечественники, и конечно же он сам, как неотъемлемая часть своего народа.
  Война с Тлантосом еще была далека от своего завершения, но что ее исходом будет неудача поклонников Тьмы в уничтожении своих соседей не вызывало сомнений, однако и победой М"Леур это однозначно не было. Были потеряны лучшие полки, лучшие Мечники и Мастера Меча, лучшие маги и даже их ученики. Всегда Темные при своем небольшом количестве были сильны и опасны своими магами, а вдруг оказалось, что количество относительно целых и способных сражаться варреков вдруг оказалось менее полусотни. Таких потери в обозримом прошлом у темных эльфов были лишь в Войну Звезд с ненавистным Маллореаном. И спасло их тогда только отступление на другой континент. Сейчас же переселяться было попросту некуда. А еще осквернял мир своим существованием один из поднятых проклятыми некромантами бег"хеме"оот, и было еще очень даже не ясно как упокоить эту злополучную тварь. Также оставались не закрытыми два отравленных Тьмой Источника, хотя это в виду разгорающейся в Тлантосе гражданской войны не должно было стать откровенной проблемой.
  Про потери гражданского населения было лучше вообще не вспоминать. Они толком были еще не подсчитаны, но уже сейчас счет на десятки тысяч, а возможно перевалили и за сотню. А это и будущие маги и воины, которые уже никогда не возьмут клинок или лук и не встанут на защиту родного дома, это и матери, не родившие маленьких граждан лесных чащоб.
  Было слишком много всего, чтобы не то что задуматься, а и схватиться за голову, словно разорившийся купец из Джуги. Проблем было настолько много, что даже варрек - маг, воин и прочая - прочая, имея ввиду своего состояния избыток времени для размышлений не предполагал, куда кидаться в первую очередь после выздоровления. Тем более, что оно шло очень даже медленно и не торопливо. Похожее с ним ранее было лишь однажды: после сдачи крайне рискованного экзамена на столь почетное для каждого М"Леур звание варрека. Но даже даже тогда он, раненный специально призванным для проверки его навыков одним из высших демонов, оправился за восемь седмиц.
  Был еще один, не предполагаемый им момент, тоже буквально не дающий ему спать: то, что он для всех окружающих был теперь убийцей Нараккета. Именно об этом шли пересуды во всех Домах. И единства мнения М"Леур не было даже рядом.
  Нет, о том что он сделал, Минош не пожалел ни разу, благо свою смерть, по его мнению, Погонщик Зверей заслужил в полной мере. ЕЕ он заработал и просчетами в войне, связанными с навязанной им откровенно прямолинейной тактикой, и запретными жертвами, и скрытым личным Источником Силы. Раньше такое вообще нельзя было представить, но тем не менее оказалось простой и крайне неприятной реальностью даже для не питающего иллюзий и довольно циничного в этой жизни варрека. Впрочем, уже внезапно быстро появились ранее не афиширующие свои узы родственнички и наследники Нараккета, претендующие на оставшееся после него весьма солидное имущество, хотя ранее их было не видно и не слышно. И нельзя было дать гарантию, что никто из них не нанесет визит "кровного родства" к раненому и ослабевшему магу, с попыткой воспользоваться моментом и по неписанным законам М"Леур враз став первым и единственным наследником . Благо в обычном своем состоянии варрек мог плевать с высоты крепостной стены на всех родственничков Нараккета вместе взятых. Только вот не то здоровье было сейчас у него: ни для дуэлей, ни для отражения покушений.
  Все это в совокупности и не давало Миношу спокойно спать, набираясь сил для выздоровления и новых дел.
  -------------------------------------------------------------------------------------------------------------
  Минош устало и бездумно в тысячный раз осматривал стены своей спальни. Он очень любил лес, и в противоположность многим сородичам, предпочитающим лиственные узоры на дереве и камне, предпочитал даже дома видеть не стилизованные изображения, а максимально приближенные к реальности. Поэтому все стены были покрыты искусно выписанными стволами деревьев, с кое - где покрытой мхом корой. Верхушки изображенного тянулись к потолку и даже ветками как бы затеняли его, являя собой одну из любимых магом полян из самой глубины дальнего леса. Именно поэтому он покинул столичный госпиталь, как только за его плечами перестала маячить смерть. Дома ему помогали даже стены.
  После четырех условных стуков в комнату к господину вошел старый седой темный эльф Таус, слуга варрека еще с времен окончания Магической Школы, когда он впервые в своей жизни смог позволить себе слугу, и немного поколебавшись доложил:
  - Господин! Прибыл варрек Леон, и требует встречи! Все объяснения и разговоры на него не действуют совсем, как и слова о том, что вы никого не принимаете уже месяц. Как он вообще сказал в крайне категоричной форме, что если ему надо будет разнести половину этого дома для встречи с тобой, то он спокойно пойдет на это.
  - В крайне категоричной форме? - Враз насторожившись, поинтересовался Минош. - Насколько крайней?
  - Цензурными там было только начало. А дальше шла солянка из таркских и гномьих слов, с примесью орочьих. В заключение к концу он даже перешел на один из языков смертных. Потом он потребовал себе вина, и сидит, вытянув и положив ноги на кресло, сейчас в приемной зале, явно не собираясь никуда уходить.
  - Да! В этом всем Леон и есть, любитель высказаться и выпить, а заодно поклевать мозг окружающим своим упрямством и занудностью! - полулежащий на кровати в окружении нескольких мерцающих лечебных артефактов маг задумался.
  Поддерживали приятельские отношения они с ним уже давно. Леон был далеко не самым сильным из варреков, но после гибели Тверена именно он стал начальником его алхимической лаборатории. А алхимия досталась ему не сколько в силу его таланта, а просто потому, что он был известен всем магам М"Леур своей любознательностью, въедливостью, упорством и прямо таки маниакальной тягой к исследованиям любого вида, а также прямо таки не естественной универсальностью в любого вида магии. Когда каждый из Владеющих Силой склонен к какому то виду волшбы: будь тут стихиальные составляющие или склонность к Свету или Тьме (хотя в чистом виде способностей не встречалось), или разбудившие в себе в процессе обучения способность к познанию Путей Древних, то этот же Темный эльф мог же равно оперировать практически любыми аспектами магии. Чудовищной силы магом и противником его не делал лишь один факт - по меркам варреков его личный магический запас был весьма средним.
  Остальные направления, которые курировал Тверен, достались сразу нескольким другим представителям магического сообщества М"Леур, ибо учителя подобной силы, способностей и опыта у темных эльфов попросту больше не было. Еще один пример крайне болезненных потерь его народа - среди всех не нашлось такого Темного Перворожденного, который своими бы знаниями и умениями хотя бы как то соответствовал бы погибшему наставнику Миноша.
  Но главным сейчас был еще один факт, очень даже существенный именно сейчас в глазах раненого мага: Леон принадлежал к веселому сообществу ближайших наследников Нараккета.
  - Сначала предупреди Гура, и скажи ему, чтоб он был настороже. А потом минок через 10 проводи сюда Леона. - А сам неторопливо принялся активировать имеющиеся у него артефакты, уже увязанные магом в единую защитную систему.
  После случая с Погонщиком Зверей и своего тяжелого ранения варрек кардинально пересмотрел взгляды на собственную безопасность, буквально наступив своей гордости на горло. Именно поэтому Мечник и боевой маг средних способностей Гур во главе пятерки крепких бойцов стали постоянной охраной Миноша. Обходилось это не дешево, но не дороже жизни это точно.
  Вошедший в спальню Леон, в противоположность худому и откровенно болезненно выглядевшему Миношу, представлял собой сплошное воплощение жизни: улыбка во все зубы, здоровый румянец и нескончаемое ощущение радости жизнью. Все это совместно с очень высоким ростом и выдающейся худобой производило довольно смешное впечатление, которое закреплял разноцветный и яркий камзол, на котором даже сейчас выделялось несколько пятен от каких - то химических реактивов. В прочем смеяться над этим нескладно выглядящим варреком раньше могло не так уж и много личностей, а после потерь текущей войны - их количество вообще сократилось в разы.
  Внимательно осмотревшись в полумраке спальной залы и не спрашивая разрешения, он подошел к окнам и решительно отдернул портьеры на всех трех, залив комнату дневным светом. Этого ему показалось мало и легким импульсом Силы заставил засиять на полную пару почти притушенных магических светильников, на что Минош досадливо поморщился. Потом гость бесцеремонно подошел ближе к раненому и внимательно осмотрел все действующие лечебные артефакты. Затем, невзирая на его красноречивые и вопросительные взгляды он вернулся на середину помещения, взял стул от стола и развернув его спинкой вперед уселся на него, опустив свой подбородок на положенные на спинку стула рук, от чего сразу стал похож на тощего, сгорбившегося и ощерявшегося всеми своими зубами скорта перед прыжком.
  - Извини, я прибыл в столицу только два дня назад, поэтому появился только сейчас. Тянуть не буду, к тебе есть дело, очень важное, и не требующее отлагательств. Я бы даже сказал: крайне важное и для меня, и для тебя. Но по успешному итогу многим другим тоже будет полезно.
  - По успешному итогу? - Вопросительно сразу ухватил самую суть Минош. - Значит имеется вполне солидная возможность и неуспешного итога? Я правильно тебя понял? К тому же в первую очередь ты отметил его важность лично для себя...... В прочем я тебя слушаю! Или ты выступаешь от лица всех родственников Нараккета? - Варрек решил не затягивать с обострением ситуации.
  Леон довольно хмыкнул и согласно кивнул головой: - Ты всегда был внимателен к мелочам, маг. Рад, что ты не утратил этого своего качества. Думаю, что оно нам очень даже пригодится. И уволь меня, пожалуйста, от этого родственного бреда. Нараккет получил в полной мере то, что заслужил, хотя некоторые деревянноголовые однозначно со мной не согласны. В прочем это сугубо их, деревянных, проблемы. Я здесь по абсолютно другому поводу. Тут дело в другом - мне нужна твоя помощь, именно твоя и никак иначе. Конечно, все это дело будет взаимовыгодно, так что я почти уверен, что ты согласишься.
  - Помощь - вещь конечно очень важная и необходимая иногда....... - Философски потянул Минош, изучающее всматривавшийся в незваного гостя. - Но главного ты так и не сказал. Тем более, что ты до визита сюда наверняка был отлично осведомлен о моем состоянии, да и только что в этом убедился.
  - Что же, верно! Рад, что ты не бегаешь от разговора. - Леон сразу стал серьезен и собран. Засунув руку в висевшую через плечо небольшую сумку красной кожи, он аккуратно достал небольшую стеклянную бутыль матового стекла.- Эта вещь поставит тебя на ноги за 3-4 седмицы, ну может чуть позже. Для себя берег. Цени! Год делал! Цена - неимоверная! Через месяц - полтора ты мне нужен. Дело действительно рисковое, возможно даже, что смертельное. Но я думаю, что вдвоем мы должны справиться. Должен правда сразу предупредить - вкус снадобья тебе точно не понравится. Я бы даже без ложной скромности сказал: ты его запомнишь крайне надолго. - При этом гость весьма паскудно для воспитанного Темного улыбнулся. - Но на его лечебных свойствах это абсолютно не сказывается. Слово даю!
  - Да? Неужели? - Скептически поднял брови варрек. - Прямо таки от себя оторвал лекарство-то?
  - Разумеется нет! - Вернул любезность гость и язвительно продолжил: - И не надейся. Тут ровно треть, остальное я оставил драгоценному себе! А это что бы ты не сомневался, - он опять полез в свою сумку и достав из нее малый Шар Истины и держа его в вытянутой в сторону раненного, руке нараспев произнес: - Я, варрек Леон, клянусь, что лекарство данное мной ни коим образом не повредит варреку Миношу. Кроме того клянусь, что не замышляю против него ничего, могущее привести к его смерти. - Шар ярко вспыхнул тассовым светом. - А теперь просто небольшая проверка: Клянусь, что задуманное и предлагаемое мной предприятие будет легким и безопасным! - И внутри артефакта мгновенно заклубился кровавый туман.
  - Это аргумент..... ------ Медленно протянул убежденный Минош. Про случаи обмана этого артефакта Древних не было записей даже в самых старых летописях. - Такое отношение требует определенного доверия и с моей стороны. - После этого демонстративно щелкнул пальцами. И....... для гостя ничего вроде как бы ничего не произошло. Но в этот же момент за его спиной, в простенках между окон бесшумно открылись 2 дверцы и оттуда шагнули 2 фигуры в легких доспехах, держащие в руках взведенные двузарядные арбалеты, которые были направлены в его спину. Если же кто-то в Истинном Зрении присмотрелся бы к ним, то увидел, что наконечники болтов тускло тлели самонаводящимися заклинаниями.
  Леон вопросительно посмотрел на хозяина покоя, на что тот просто пожал плечами. Тогда он внимательно изучил пол под ногами, затем потолок, затем стены перед ним и наконец повернулся назад. Удар держать гость умел, и лишь голос выдал его напряжение: - Как? Их там же не было! Я проверил заклинанием стену там перед тем как повернуться к окнам спиной!
  По кивку Миноша воины вышли и только тогда он, немного расслабляясь, равнодушно и устало буркнул: - Превратности жизни учат выживших думать, причем даже в нехарактерной им ранее области. Особенно когда ты вынужден валяться, словно выброшенная штормом на берег гривастая акула, ну или просто как перепивший молодого вина школяр, которому придти в себя может помочь только время. Так что ты не молчи, а рассказывай с чем пришел. И поподробнее, как можно подробнее...
   Вступление
   Обычаи предком нерушимы. Их
   надо хранить и преумножать. В
   этом Дух и Сила поколений!!!!!
   - из записей убитого некромантом ученика
   Магической Школы М"Леур.
  
  В главном зале дворца царствующего Дома М"Леур собрались главы всех 8 Домов Темных эльфов, дабы принять участие в крайне редкой церемонии - оглашении Испытания царствующего дома. Подобно Древним, Темные считали свое государство царством, одновременно исключительно только для себя самих признавая, что пока временно недотягивают до древного величия, именно поэтому главой государства являлся князь - маг, а не царь. НО остальным разумным знать это разумеется не полагалось.
  Суть оглашения заключалась в том, что Глава всех М"Леур во всеуслышание объявлял среди своих детей и своих кровных родственников, вернее тех, кого он счел достойными, право совершить Поступок, который настолько будет выделяться в среде достойных поступков его наследников, что даст право следующим возглавить царство и Государственный Совет. С воплощением этого старого обычая Темные никогда не торопились, но времена заставляют меняться всех. Кто не меняется при необходимости, которую устраивает ему жизнь, тот просто умирает. И хорошо, если в результате своей неприспособленности и закостенелости, умирает только он сам, а не зависящие от него.
  Главы Домов и другие приглашенные негромко переговаривались, ожидая начала скорого начала церемонии. Наконец за стеной взревел боевой рог и две широкие двустворчатые двери расположенные напротив друг друга в концах овального обширного и богатоукрашеного растительным орнаментном зала распахнулись. В северную дверь вошел Глава царствующего Дома Ир - Лесс князь - маг Драсс в сопровождении начальника своей канцелярии и воина, несущего штандарт Дома. В гулкой тишине они прошли треть зала и остановились, и лишь тогда из второй, противоположной двери в зал одновременно шагнули те, кого князь - маг счел достойным.
  Четверо М"Леур прошли свою треть пути и неподвижно замерли. Лираш, начальник канцелярии, вышел на середину залы и развернув свиток с необычного вида цилиндрической стеклянной печатью торжественно и не торопясь объявил: - Именем предков, давших нам Жизнь и Силу, провозглашаю Испытание для Достойных! Сими во всеуслышание объявляются: сын Главы царствующего Дома Мастер Меча эл`Верег; сын троюродной сестры Главы царствующего Дома маг Эвен; племянник троюродного брата Главы царствующего Дома маг Брул и сын троюродной сестры Мастер Врачевания Рагш!!!
  И хотя лица всех четверых претендентов были невозмутимы согласно этикету, но глаза как минимум троих из них все равно выдавали несомненную радость от происходящего, ибо попасть в кандидаты на Испытание уже значило как минимум попадание их имен в летописи всего народа М"Леур. Главное уже было произнесено, и оставалось лишь закончить освященный временем текст, но Лираш не торопился.
  Наконец выдержав приличную по его мнению паузу, он продолжил, но не теми словами, которые от него ждали все окружающие: - Также Глава царствующего Дома признает своим законным сыном, и обладающим всеми правами, рожденного вне брака варрека Миноша и считает его достойным для прохождения Испытания! Время на совершение оного определяется согласно традициям: один год, один месяц и один день! Да помогут предки Достойнейшему!
  Свернув свиток начальник канцелярии рукой раздавил стеклянную печать, которая не осыпалась обломками, а истаяла неярким светом, обратившись в сгусток энергии. Так же истаял и сам свиток. После чего сила артефактов влилась в штандарт в руках воина, который весь, на мгновенье, полыхнул мягким золотистым светом. Церемония была завершена.
  
  
   Глава 1
  Члены малого государственного совета сидя за небольшим круглым столом, ждали своего руководителя - главу царствующего дома Ир-Лесс, уже весьма зрелого князь - мага по имени Драсс. Встреча была назначена в внутреннем совещательном зале муниципалитета, не имеющего окон, но ярко освещенном немногочисленными магическими шарами, славного своим шелком Гюэли, который из богатого и цветущего серединного города к этому времени уже превратился в прифронтовой тыл, наполненный госпиталями, и чьи окрестности, как следствие, стремительно обрастали новыми кладбищами.
  Именно Драсс последние 380 лет руководил всем народом М"Леур. Власть свою он получил от своего отца, во вред ей не пользовался и уже провел за время своего руководства государством одну приграничную войну с Тлантосом, которая закончилась для Темных эльфов быстро и победоносно. Правда это было ровно 350 лет назад, что по меркам М"Леур был вполне приличный, но не огромный срок.
  Высокий и крепкий, как и молодости, Драсс не был варреком, да и не стал бы им, ибо по призванию был классическим стихийным магом, хотя и весьма сильным. Должность свою он получил от отца благодаря своим управленческим способностям и талантам, а так же благополучно пройденному Испытанию. Благо отец мог выбирать аж из 5-х пятерых претендентов, которых он счел достойными. Главным же его талантом среди подчиненных считалась потрясающее умение находить общий язык с Главами всех имеющихся в государстве 8 Великих Домов. Можно было отметить, что до наступления идущей сейчас войны каждый из присутствующих на собрании сказал бы, что все в государстве идет неспешно и своим чередом, как и должно у древнего и в целом процветающего народа, которому особо ничего и не угрожает.
   Последние события же внесли свои коррективы. Вначале они проявились неожиданной мощью Тлантоса и последовавшей в результате этого полосой неудач.
  А затем, задавленный властностью, мощью и талантом Нараккета, Драсс лишь плыл в течении решений, которые принимал упорный и могучий Погонщик Зверей. В прочем желания противопоставить себя ему не выразил ни один из присутствующих на совете, ни так что склок в ближайшем окружении Драсса после гибели Нараккета можно было и не опасаться. Да что там, возражать погибшему не решился даже весь большой Государственный Совет в полном своем составе.
  Двери бесшумно распахнулись, явив застывшую на входе вооруженную буквально до зубов охрану всех присутствующих. И через них неспешно вошел князь - маг, который подошел и сел во главе совещательного стола, а затем приглашающе кивнул вставшим при его прибытии. Это был повидавший жизнь и разные переделки темный эльф, с горбатым тонким носом и горизонтальным шрамом в весь подбородок, который в отличие от многих, категорически отказывался сводить. Вытянув руки по столу и щелкнув когтями о лакированное дерево остролиста, он ссутулился и усталым и маловыразительным голосом произнес: - Начнем...
  На малом Совете кроме него присутствовало 4 постоянных его члена: высокий и стройный глава Тайной службы варрек Эстс, которого подчиненные за глаза прозвали - Гриф, ибо как настоящий стервятник не брезговал ни кем и ни чем, ради достижения цели или получения информации. И если в отношении друг друга Темные старались придерживаться проверенных тысячелетиями формальных и не формальных кодексов поведения, то от него это не то что не ожидалось, а даже мысленно не рассматривалось. Про его отношение к Смертным говорить вообще не приходилось.
  Вторым членом совета был министр финансов эрл Ягус, полный и умный тип, начинавший посыльным на побегушках у одного из купцов прибрежного Дафна. Он даже без малейших магических способностей и родовитых родичей смог стать тем, кем он сейчас являлся. Хотя Школу Управления закончить ему все-таки пришлось, совмещая учебу там с разными занимаемыми им ранее должностями. К Великим домам он не принадлежал и был из простого немногочисленного рода А-Хон, что впрочем роли для всех казначеев в государстве значения не имело абсолютно, в отличие от прочно вошедшего в оборот между ними крылатого выражения -"ласковообдирающий Ягус"!
  Третьим был непоседливый и верткий ветеран предыдущей войны с Тлантосом, министр всех имеющихся на данный момент у М,Леур военных сил - Мастер Огня Лирш, возглавивший их совсем недавно. Его предшественник - варрек Арис, погиб два месяца назад в результате диверсии Тлантоса, при объезде подразделений. Вновь назначенный, ранее был начальником кафедры тактики в Военной Школе, да и по жизни был резким и не лезущим в карман за словом магом.
  Последним участником совета был всегда сдержанный, славящийся своими аналитическими способностями маг Крастус, целиком заточенный на внутренней жизни государства, министр внутренней политики. Что происходило за границами государства, его волновало ровно настолько, насколько отражалось на жизни темных эльфов, но внутри страны он радел даже за самый маленький род.
  - С чего начнем то? - Переспросил Эстс. - Какими будут предложения?
  - Я точно не первый! - Сразу заявил Крастус. - И Ягус тоже. Для лучшей и более объективной картины происходящего мы будем последними!
  - Лирш! Тогда ты первый, начинай и не торопись. Но заканчивать будет Эстс. Так должно быть еще объективнее, по крайней мере - теоретически. Не забывайте, что полный государственный Совет близок и все, что вы скажете сейчас, ляжет в основу вашего доклада на нем. Но давайте только по основным моментам пройдемся. Подробности и основные мелочи укажите на самом Совете. Пора подводить наши скорбные итоги. - Решил, немного поразмышляв, угрюмый Драсс.
  - Что же! - Военный министр сделал паузу, открыл свой толстый блокнот и четко продолжил по пунктам.
  - Прошу учесть, что в должность я вступил не так давно. Хотя, тем не менее, все основные данные предоставленные мной будут верны. Какие - либо расхождения возможны лишь в частностях и не очень значимы.
  - Первое! Как таковые широкомасштабные боевые действия между нами и противником сейчас прекращены. С обоих сторон ведутся диверсионные действия в виде атак и засад, активность которых, впрочем, неуклонно снижается. Снижение деятельности со стороны Тлантоса характеризуется потерей единого военного руководства, идущей в стране гражданской войной между несколькими претендентами на трон, а также уже ранее понесенными ими потерями. Которые особенно понесли их регулярные пехотные полки, непосредственно принимающие участие в войне боевые маги, маги-практики и маги-поводыри нежити. Вдоль обоих побережий Тлантоса власть в свои руки взяли крепкие профессионалы: маг восьмого ранга Клещ и маг седьмого ранга Войс. Они в условиях разгорающегося внутригосударственного конфликта смогли подчинить себе находящиеся на подконтрольной им территории воинские подразделения и оставшиеся целыми фабрики нежити, хотя и в весьма потрепанном виде. В борьбе за трон оба заняли откровенно выжидательную позицию, к активным действиям в этом направлении не переходят. Следовательно: фактически сейчас только от них к нам проникают профессионально обученные и подготовленные диверсионные группы, подкрепленные нечистью разных типов. Количество их не велико, но тем не менее гибель моего предшественника на этом посту, варрека Ариста, в результате заранее подготовленной диверсии, показывает, что эффективность и профессионализм у них отнюдь не снижены, хотя немалые потери в своих группах они уже понесли. Для этих двоих на данный момент мы по прежнему являемся главным врагом.
  Докладчик сделал паузу, перелистал свой блокнот, больше похожий на увесистый том, в поисках нужной заметки и продолжил: - Что же касается непосредственно наших сил, то причины снижения активности проста и очевидна - потери, потери, и еще раз потери. А раз я начал о них, то постараюсь развернуть эту откровенно больную тему полностью. Если брать в численном составе, то в общем за все время войны мы потеряли более 50 тысяч профессиональных воинов. Это практически вся Пограничная Стража границы с Тлантосом, где выжил примерно один из десятка. Это все егерские полки приграничья, где уцелело два-три из десятка. Это пехотные полки центральной части, где в лучшем случае уцелела половина. Да, мы их пополняли снимаемыми с границы с ха,ора кадровыми резервами ,но и они тоже несли потери. Да и тот ресурс мы выбрали почти полностью.
  - Сейчас основные подкрепления идут от ополчения, но думаю, что нет нужды говорить об их общей подготовке. Если их физическая и стрелковая форма в большинстве своем довольно неплоха, то навыки ведения боевых действий в сложной обстановке и против нечисти крайне ограниченны. Кидать их в бой сразу - это практически гарантированное убийство, что мной категорически запрещено. Все прибывшие ополченцы проходят переподготовку под руководством выживших ветеранов в местах дислокации полков к которым они приписаны, несут караульную и охранные службы. К столкновениям их привлекают только по окончанию переподготовки и малыми группами. Ценой этого на последний момент является то, что за последнее время мы не отбили обратно ни одного захваченного поселка или города, но зато уберегли малообученных М"Леур.
  Лирш опять замолчал. Было видно, как ходит на его ранее невозмутимом лице напрягающаяся нижняя челюсть, так что этот доклад давался ему очень и очень не просто. Присутствующие это понимали и не торопили: жена министра, с которой он прожил удивительно для Темных долгое время, недавно была буквально растерзана на куски костяной гончей во время отступления. Наконец он собрался и продолжил.
  - Потери в магах вообще катастрофичны!!! Не хочу выглядеть халифатским пророком, но проклятый Фердинанд, со своим проклятым богами Черепом Некронда, обошелся нам чудовищно дорого! Дошло до того, что сейчас у меня в подчинении находится всего 22 варрека, причем 14 из них - преподаватели в Военной Школе, которых трогать категорически нельзя..... --- Благодаря возникшей паузе основная деятельность наших подразделений направлена на прикрытие линии прекращенных активных боевых действий. Обучается получаемое пополнение и передается ему боевой опыт, а также идет борьба с редкими диверсионными отрядами. Наполненность арсеналов и хранилищ армейских артефактов минимальна, за исключением Хранилища здесь, в Гюэли. Перед будущими наступлениями нам с трудом удалось наскрести половину обычного запаса.
  Лирш все таки не выдержал и вытащив из внутреннего кармана флягу, приложился к ней, повеяв на всех гномьей Каменной.
  - На временно захваченную у нас Тлантосом территорию постоянно организовывается разведка, но с переменным успехом. Как такового врага там не очень много, за исключением территорий контролируемых Клещом и Войсом с некоторыми очень удобными к обороне опорными пунктами, но как понимаете это в основном не наша заслуга, а результат внутреннего конфликта у проклятых Богами некромантов, побери их хфург!!!! Центральную часть наших захваченных земель мы бы отбили обратно без труда, но с боковых плацдармов мы бы подставили себя под фланговые удары, который несомненно был бы нанесен. А это опять наши потери и именно поэтому пока будем от этого воздерживаться, до определения оптимального варианта нашей стратегии. - Лир уже с трудом придерживался этикета. - Захваченная у нас территория обильно заражена эманациями Тьмы, следами от нахождения и жизнедеятельности бег,хеме,оот и низшей нежитью. В целом войска боеспособны, хотя и находятся не далеко не лучшем состоянии. На основании этого полагаю необходимым свернуть активные боевые действия до необходимого минимума. И использовать получившуюся паузу для усиленной подготовки и тренировок ополчения.
  Военный министр опять сделал паузу, что - то обдумал и продолжил:
  - Главная же наша проблема сейчас: единственный выживший бег,хеме,оот -крайне сложноразрешима и требует отдельного подхода и планирования. Находится он сейчас больше на территории Тлантоса и с успехом пожирает их крестьян, что конечно очень хорошо для нас, и одновременно очень плохо: так как обожравшаяся Силы, крови и простой жизненной энергии непредсказуемая тварь в перспективе все более и более сложный противник! Дошло до того, что приближаться к нему стало смертельно опасно. Каким - то образом он вычисляет нашу разведку почти моментально. Так мы уже потеряли две группы их числа самых опытных. Это все как бы самое очевидное и вкратце.
  Над совещательным столом повисла напряженная тишина. Высказываться никто не торопился. Все понимали, что ситуация крайне сложная, и нервы уже шалили даже у самых морально устойчивых. Хотя положение М"Леур с гибелью короля Фердинанда действительно резко улучшилось. Да что там.... Можно было сказать открыто, что исключительно только удачно прошедшее покушение спасло весь народ М"Леур. Только вот это как бы и улучшенное состояние не служило причиной особой радости.
  Наконец эрл Ягус пометил себе что - то в дневник и задал вопрос: - По числу потерь вы уверенны в данных?
  - Если они ниже, то ненамного. Есть еще вдвое большее количество раненных. Треть из которых, надо отдать должное нашим магам-врачевателям, возвращаются обратно в свои подразделения. Но это из числа тех, кого удается спасти. Раны нанесенные нечистью крайне опасны сами по себе, а зачастую сопровождаются дополнительными некротическими заражениями. И именно в результате их последствий мы имеем еще потери: часть умершими, а часть ставшими инвалидами.
  - А армейские маги-врачеватели? - Задал вопрос варрек Эстс. Ответ последовал незамедлительно.
   - Это представители той категории магов, к которым в этой войне практически нет претензий. Медицинские склады давно пусты. Лекарства и медицинские артефакты, какие вообще есть, уже давно идут напрямую из лабораторий. По примерным подсчетам среди штатных военных магов-врачевателей, которые кстати должны находиться в тылу подразделений, погиб каждый второй.
  - Пусть предки примут их души!!! - Произнес Драсс и поднял взгляд вверх, явно молча в глубине себя обращаясь к пращурам. - Будем считать, что основная информация принимается. Дальше тебе слово, Ягус!
  На что полный и невысокий для М"Леур Ягус лишь протяжно вздохнул, налил себе вина из стоящей на столе бутылки, отпил его и ни сказал ни слова. Торопить его тоже никто не стал. Наконец минок через пять, собравшись с мыслями и даже не открывая лежащей перед ним пухлой папки с документами, он подвигал челюстью, вздохнул и начал: - Буду говорить о финансах в общих чертах. Все конкретные цифры лежат в моей папке на столе. Кто захочет ознакомиться - прошу! Довоенный бюджет государства составлял примерно 11 миллионов золотых. При нашем, свойственном М"Леур разумном подходе доходы всегда превышали расходы. Имелись определенные финансовые запасы. Сейчас же ситуация поменялась кардинально. Ожидаемый доход составит около половины ранее собираемого, может чуть больше. Расходы же возросли в разы. Если жалование в действующей армии мы смогли оставить на довоенном уровне, исключая особые премии, то расходы на производство различных артефактов, вооружение, лечение, питание, логистику - возросли очень значительно. Утомлять вас перечислением различных примеров не буду, но поверьте, именно так оно и есть. Потери гражданского населения в результате осад городов, диверсий и действий рейдовых отрядов противника оцениваются в 70-75 тысяч М"Леур. Беженцем же стал примерно каждый седьмой. При чем основная часть потерянных нами гражданских - это не дети, которых эвакуировали в первую очередь, когда успевали конечно, а экономически активное население, которое платило налоги и производило конечный продукт, в том числе и для армии. Сирот оставшихся без родителей уже разобрали родственники и бездетные, но этой категории государство просто обязано платить хоть какое - то пособие до момента начала их трудовой деятельности, впрочем, как и воинам - потерявшим в результате ранений трудоспособность. А это как вы понимаете - ранее отсутствующие расходы. На потерянной территории осталась треть наших пахотных земель. Голода конечно не ожидается, но цепочки производства продуктов и других товаров первой необходимости приходится быстро пересмотривать и в очень многом ужиматься. Уже пришлось сокращать производство экспортируемых смертным вин и части других предметов экспорта, а это прямые недополученные казной доходы, которые можно было бы пустить на латание образовавшихся финансовых дыр. Потеряна треть шахт и в том числе наш единственный золотой рудник, что мы просто не в состоянии компенсировать. Учитывая то, что в этих шахтах у нас работали в основном долгоживущие рабочие химеры и големы, которых мы вместе с их Погонщиками просто были вынуждены кинуть в бои, где подавляющее большинство их погибло - то эти не полученные доходы мы так же списываем в убытки. Потеряна часть фабрик паучьего шелка, что дополнительно ударит по нашим доходам. Правда в связи с разгромом ряда государств ордами демонов Двуликого на него и так ожидался спад спроса, так как он явно не является предметом первой необходимости.
  Ягус прервался, допил вино, заметив при этом вслух, что ему вообще порой хочется напиться вдрызг, но даже на это сейчас нет времени, и продолжил: - Однако все что вы услышали сейчас: это частности и мелочи....
  - И это ты называешь просто мелочами? - хмыкнув, переспросил Драсс
  - Именно.... Основное заключается в том, что предвоенное население Тлантоса превышало наше минимум примерно в 15 раз. И если гражданская война там закончится относительно быстро, то через 30-40 лет они покроют свои потери и в численности населения и в экономике, что даст им над нами явное преимущество. За это же время мы не в состоянии будем выйти на довоенный экономический и иные уровни без экстраординарных и крайне непопулярных мер, затрагивающих основу правил и свобод М"Леур. Так что при появлении у проклятых некромантов нового артефакта сравнимого с Черепом Некронда вопрос нашего следующего поражения и последующего уничтожения как народа стоит уже сейчас и без всяких прикрас. Как говорится: чистые цифры и ничего личного. Фактически мы уже почти мертвы, если не приступим к необходимым действиям сейчас.
  Эстс согласно кивнул и пробормотал себе под нос кучу взаимоисключающих ругательств.
  Не сказать, что каждый из присутствующих не думал о чем то подобном, но все таки в глубине души надеялся, что ситуация будет гораздо лучше.
  Ягус замолчал, и за столом повисла напряженная тишина. После затянувшейся паузы маг Крастус произнес.
  - Тогда следующим буду я, а закончит Эстс. - И получив его согласительный кивок, перебрал свои бумаги и продолжил: - Да, в очень многом так и есть. Как заметил Ягус, торговля, в том числе и внутренняя, значительно уменьшается. Ну даже не значительно, а просто катастрофически, в разы.. Полностью осиротевшие дети уже находятся в новых семьях, а беженцы размещены на свободной территории более-менее равномерно, для снижения нагрузки на государственную инфраструктуру. Фермеры - беженцы направлены на производство продуктов и их производных, а ремесленники в основном по своему профилю. Оставшиеся не удел призваны в ополчение или направлены на общественные работы в виде строительства укреплений и дорог. Мобилизация фермеров сразу ударила по производству продуктов, а есть хотят все. Общее количество беженцев составляет более ста двадцати тысяч Перворожденных, что легло дополнительным бременем на всю государство практически во всех сферах, и это кроме отражения наступления Тлантоса. Однако ситуация из - под контроля не вышла. С этим потоком пусть с большим трудом, но мы справились. Был целый ряд происшествий, мягко говоря связанных с неготовностью ряда чиновников на местах, но ситуация была постепенно исправлена. Виновные лица были незамедлительно смещены со своих должностей любого уровня и отправлены в первую линию обороняющихся войск искупать кровью свои проступки, с одновременным доведением этого факта до остальных должностных лиц. Должен заметить, что эффект для чиновничьей братии был просто потрясающий!!- Крастус даже позволил себе улыбнуться, сверкнув красными от хронического недосыпа, глазами.
  - На эти места в дальнейшем были назначены более компетентные исполнители. И в ближайшем будущем, по идее, должен быть поставлен вопрос наших захваченных земель и возвращение населения в места своего постоянного проживания, но этот процесс будет не так уж прост и скор. Так что в этом вопросе я полностью полагаюсь на военных. - Маг кивнул в сторону Лирша. - Разумеется будут определенные ограничения по поводу понесших слишком большие потери Домов и Родов, но это требует тщательного индивидуального подхода в каждом случае, ибо мы не можем допустить угрозы исчезновения ни одного, даже самого маленького рода. Война Звезд послужила в том нам хорошим уроком! Подтверждаю необходимость заявленных Ягусом крайне непопулярных и тяжелых реформ, список которых уже прорабатывается. Без них просто никак!!! В прочем они должны коснуться каждого М"Леур без исключения: мы же ни какие-то там Смертные людишки, где все просчеты и трагедии государства традиционно оплачивают самые бедные слои населения. Более того, в материальном плане нашим более состоятельным гражданам придется внести значительно более весомый вклад, чем простым фермерам. Но однозначно будет немало недовольных. Но если мы действительно решим посягнуть на вековые обычаи, то делать надо очень аккуратно, чтоб к внешней войне не добавилось еще что похуже у нас внутри. Тут надо будет обрабатывать Глав Домов. Без их согласия и поддержки мы сами не сможем сделать что либо действительно нам необходимое.
  Крастус закончил и выжидающе кивнул Эстсу. Тот сидел, нахохлившись в своем кресле, и действительно напоминал птицу, давшую ему кличку. Варрек простужено высморкался в кружевной платок, хотя казалось бы простуда и маг - вещи абсолютно не совместимые, подвигал своими тонкими губами и начал: - Основные прозвучавшие здесь цифры имеющимися в распоряжении данными Тайной Службы в теории примерно подтверждается.
  На что сразу же получил возмущенный вопрос Драсса: - Что значит: - В теории примерно??? И это ты собираешься сказать не нам, а остальным Главам Домов??? Да ты понимаешь, что прозвучит нам в ответ?
  - Если честно, то мне плевать, что прозвучит мне в ответ, Драсс! - Варрек ни смутился не на секунду. - И мне плевать, если они будут цепляться к неточностям и словам! Я потерял погибшей половину своей службы в боях, причем лучшую ее половину! Так что цели деятельности у моих подчиненных сейчас исключительно другие, чем сбор внутренней информации. Оставшиеся в живых и так работают на износ! - Он прервался, и не услышав больше других вопросов гораздо спокойнее продолжил: - Явные боевые действия в целом прекращены. Даже стычки в море наших кораблей с флотом Тлантоса потихоньку сошли на нет. Потери обоих флотов весьма значительны с обоих сторон, хотя у нас они и немного поменьше, чем у них. Но надо признать, что для Смертных они дрались исключительно хорошо, мархуз их раздери. Диверсионные и антидиверсионные действия конечно ведутся, но как и было сказано упираются в наличие профессионалов. Сведения, которые дают наши информаторы из других государств, весьма противоречивы. Не вызывает сомнения только то, что и там начинается большая война, а значит ни мы, ни Тлантос им по большому счету не интересны. Даже наш заклятый друг К"ирсан Кайфат взял паузу, что впрочем после его роли в покушении на короля Тлантоса и столкновения с варреком Нараккетом неудивительно. Наиболее явным претендентом на корону Тлантоса является маг 9-го ранга лорд Гржак, который сейчас с успехом подчиняет себе центр страны. Надеяться на то, что его в этой суматохе грохнут свои, я бы не стал, слишком уж основательно он подходит к своим действиям. Провести успешное покушение с целью его ликвидации, как очень опасного и перспективного претендента на трон, сейчас не представляется возможным по различным причинам. Но как только условия будут позволять это сделать, мы ими обязательно воспользуемся. В портовые города противника не смотря на войну с нами наблюдается поток беженцев с другого материка, что опосредованно будет их усилять, так как вновь прибывшие, это как правило люди с деньгами и иными ресурсами. Общие потери Тлантоса в живой силе и нежити в результате войны с нами и последующей неразберихи приближаются к 70 % их довоенной штатной численности, однако на наши усилия приходится только чуть более половины - остальное составляют потери в ходе гражданского конфликта. В конкретных цифрах это более 80 тысяч солдат и примерно 100 - 150 тысяч гражданского населения. Было бы и больше, но эти хфурговы прибрежные некроманты не полезли в борьбу за трон и сохранили ядро своих войск, которые смогли прикрыть их гражданское население. Где же было только возможно, то наши войска и диверсанты благоразумно никого из Смертных не жалели. Тут нам помог и вдоволь наевшийся бег,хеме,оот. Эта помесь шестилапа и кучи демонов была и ранее очень опасна для нас, а теперь вообще непонятно что делать с ней, обожравшийся и Силы убитых ею магов и жизненной, за счет тлантоских крестьян. Если сейчас им заниматься, то мы понесем просто невосполнимые потери, что неприемлемо. - Варрек неторопливо и сухо продолжал, словно рассказывал о чем то малозначительном. - Противник также, как и мы, потерял множество магов, но наша атака на их Магическую Академию была неудачной. Так что кузницу своих магических кадров и ее преподавательский состав они сохранили. Сбор информации ведется постоянно, но в меру сил и возможностей сильно поредевшей разведки. Наличие каких-то новых и важных сведений будет до вас незамедлительно доведено. Дальнейшие наши действия требуют скурпулезной предварительной подготовки, проработки и очень тщательного планирования с максимально возможным снижением уровня потерь. Уже сейчас просматривается необходимость реформы Магической и Военной школ. Школа управления в лице мага Крастуса в целом показали свою эффективность и работоспособность в сложных условиях, хотя тут я больше полагаюсь на его мнение - как взгляд изнутри. Бытовые настроения в государстве вполне терпимые. Народ М,Леур в целом понимает, хоть и не без оговорок, сложившиеся трудности. В прочем способность сплачиваться в сложных ситуациях всегда была нашей отличительной чертой.- Тут докладчик позволил себе даже грустную улыбку.
  - Что значит - хоть и не без оговорок? - уже спокойно уточнил Драсс. На что Эстс скривился и незамедлительно ответил: - Основную вину по внезапности и силе нападения в народе возлагают на разведку, что в принципе объективно и справедливо..... Подчиненная мне служба не смогла вскрыть и спрогнозировать ни уровень заранее подготовленной нежити, ни ее фабрики и места дислокации. Группы глубинной разведки увидели только то, что им позволили увидеть. Большинство внимания было уделено их войскам, а они в этот раз играли лишь вспомогательную роль. Предсказать же появление возрожденного Черепа Некронда было вообще невозможно, хотя это не служит мне оправданием. В Тлантосе всегда с нашей резидентурой было плохо, ибо как возможно контактировать с тем, кто в твоих глазах уже с детства является воплощением Зла? А контакты через государства других Смертных не давали общей картины, да и контрразведка некромантов оказалась на хорошем уровне! Тем не менее ответственности с себя не снимаю, и на общем Совете я подам в отставку. Пусть собрание решит, стоит ли мне занимать эту должность. Вы это и сами понимаете!
  Эстс умолк и пауза затянулась. Желающих еще что-либо дополнять так и не нашлось.
  Наконец хмурый князь - маг несколько раз сжав в кулаки лежащие перед ним на столе руки согласно кивнул головой и тускло произнес: - Совет, так Совет! Для нас он будет весьма не прост! Пусть изложенные здесь сведения будут основой, но еще раз их проверьте, при необходимости дополните и уточните. Известите всех лиц, участие которых обязательно. Нам придется давать отчет о своих действиях, и мы его дадим, как - бы это не было тяжело. Неизбежного - не избежать, а откладывать, только во вред. Так что через седмицу все дополнительные предложения должны быть готовы. Заседание совета назначаю через двадцать дней. Мы с вами отвечаем за потерянное напрасно для М"Леур время. Оно сейчас для всех нас гораздо дороже золота.....
  Драсс встал, чтоб покинуть заседание. Поднялись и остальные присутствующие. И именно в это момент снаружи загрохотали знакомые звуки целой серии Молний, раздались хлопки Водяных Бичей и итогом стал взрыв, заставивший здание немаленькое здание вздрогнуть. Входные створчатые двери внесло в зал, где они разлетелись в щепки, ударившись в Воздушный Щит мгновенно выставленный Эстсом. Даже не мигнувшие от произошедшего, светильники ярко освещали теперь уже свободный вход в совещательный зал и кучками лежавшие тела погибшей охраны на входе. Начальник Тайной Службы на уровне предчувствия преобразовал Щит в кокон, прикрывший всех присутствующих, как в зал бурлящей рекой полились едва заметные тени.
  - Демоны! Порабощенные демоны! - сразу выдал свой вердикт Крастус, что в прочем было для других тоже было понятно и очевидно. Тени закружили хоровод вокруг защитного кокона пробуя его на прочность, а в зал уже зашли 4 фигуры в одежде М"Леур, с голов которых уже стекали иллюзии лиц несомненно убитых ими Темных, под которыми они скрывались.
  - Что- то демоны не из самых сильных! - уже разобрал еще не вмешивавшийся в схватку Лирш.
  - На магистрат нацелились! - Крастус уже сплетал какой - то клубок заклинаний развоплощения. - На него их сил хватило бы с избытком!
  Драсс, враз потерявший угрюмость, коротким жестом выставил другой Щит, перекрывший вход и закрывший нападающим возможность покинуть поле боя: - Попались, хфурговы дети! Хоть один, но обязательно нужен нам живым!
  Обезволенные демоны, покорные воле и приказу своих погонщиков, после прощупывания заклинания открыто бросились на взлом защиты, сгорая в ее плетении и утоньшая ее прямо на глазах. Заклинание Крастуса свободно пройдя через Щит смогло развоплотить лишь десяток нападавших: - Устойчивые, твари!!! Впрочем это его смутило мало и он принялся их целенаправленно уничтожать, чередуя Светлую и Огненную основу своих заклинаний.
  Эстс подлил Силы, восстановив распадающуюся защиту, о которую уже разбились три не слабых Воздушных Молота, но в атаку не переходил, о чем - то напряженно размышляя. Глядя на него не вмешивался в схватку и Лирш, впрочем держа на готове парочку не слабых заклинаний Света. Зато во всю проявил себя князь - маг Драсс, четверо Зеркал Солнца которого, выйдя из поставленного им щита у входа и ударив нападавших в спину, враз сожгло их защиту двоих, прикончив Смертных.
  Оставшиеся в живых нападающие, не думая больше об атаке, слили в единое свои Щиты, и один нападавший опустился на колени перед вторым, склонив голову. Стоящий некромант вытащил из складок одежды костяной кинжал, скороговоркой произнес короткое заклинание, а затем вонзил внешне неказистое оружие прямо в подставленный затылок добровольной жертвы. Лезвие легко пронзило кость, оставив торчащим лишь рукоять. Пораженный Смертный не простоял на коленях и доли секунды, перед тем как рухнуло на пол уже не его тело, а полуистлевшие останки. Единственный живой нападавший демонстративно не торопясь поднял свое невзрачное оружие. Но тут Лирш дальнейшего уже ожидать не стал и обрушил приготовленный Столб Света на свою цель, а затем и обвил сияющую конструкцию Солнечой Петлей. Каково же было его удивление, когда после того как сияние подугасло он увидел частично уцелевшую защиту и обожженного, но не убитого противника.
  Сам некромант и не думал нападать, а медленно поднеся артефакт к лицу, вонзил себе его глаз, неловко свалившись на плиты пола. Но оружие продолжило выполнять заложенное в него задание. Тело и этого мага разом отрухлело, а кинжал вывалился из глазницы, чтоб метнуться, словно брошенный из стреломета, к М"Леур. Защитный кокон Эстса враз оказался пробит и Ягуса не спасло бы ничего, если бы не Лирш, заслонивший его собой и успевший создать свой не широкий, но мощный многослойный Щит. В него артефакт вонзился целиком, но завяз в нем и не пробил, а затем и вовсе рассыпался костяной пылью. Но сам по себе удар оказался таков, что сметенного его силой военного министра подняло в воздух, кинув на спасаемого Ягуса. Затем обоих уже солидно приложило о внутреннюю сторону защитного кокона, в итоге повалив их на пол. Немногие уцелевшие демоны потеряв хозяев враз исчезли.
  Эстс еще минок пять не снимал свой Щит, сразу затянувший место пробития, а все осыпал его исследовательскими чарами. Получить Носителю Скрытого подобный урон от простого Смертного мага явно не высших степеней посвящения было крайне неприятно и унизительно, да и опасно в последующей жизни. Обычный грязерожденный, пусть и носитель Силы, пробил щит выставленный носителем Скрытого. Правильные выводы из такого случая были просто необходимы и как можно быстрее.
  - Собакам собачья смерть! - Угрюмости князь - мага как и не бывало. - Жаль лишь, что они успели сдохнуть все, и не оставили нам возможности выразить им свою пристальную благодарность!
  - Остынь, Драсс! Ты развеялся и встряхнулся. Это конечно хорошо! - На правах бок о бок прожитых столетий Эстс мог себе позволить одернуть непосредственное начальство. Втянув в ладонь остатки своего защитного кокона, он теперь внимательно осматривал разбитый вход. - Не кажется ли тебе, что какое - то странное это нападение: слишком слабая атака при неплохой защите!!??? Явно не самые сильные маги, но которых вполне хватило, чтобы убрать всю нашу охрану......
  - Да просто шли на муниципалитет! Думали, что как обычно мобилизованные на охране в тылу. С ними бы у них все прошло в лучшем виде! - Иронии Крастусу было не занимать.
  - А сколько у тебя в охране было мечников, Драсс?? - Проигнорировав мнение Крастуса, поинтересовался Эстс, кивнув в сторону ясно видимых тел за порогом залы.
  - Четверо! И еще пятерка очень хороших бойцов Лирша. - Темный сразу понял, в чем суть слов варрека. Свалить таких бойцов просто так было нельзя. Нельзя!!! Но погибшие своими телами говорили совсем иное!
  - И крепкая пятерка бойцов моей охраны!- прихрамывая подошел сморщившийся и держащийся за бока Ягус. И на вопросительный взгляд пояснил: - Хороший удар был. Амулеты смягчили, но пара ребер сломано. Крастус подлатал, так что к вечеру буду как новенький.
  Снаружи раздались голоса и медленно пятясь в зал зашли трое воинов, прикрывавшихся ростовыми щитами, исписанными защитными заклинаниями, из - за которых в шлеме торчала встревоженное лицо городского главы.
  - Какого хфурга у тебя тут творится, Гней?!! Не ты ли здесь должен был обеспечить нашу безопасность??!! - Князь - маг не стал тянуть с разбором ситуации. Покушение как таковое его не напугало ни коим образом, а даже наоборот - встряхнуло и требовало немедленных ответных действий. Тем более что полтора десятка погибших М"Леур, погибших там, где они не должны были умереть, просто так списать было нельзя. - Где твои городские маги, пожри их Тьма???!!! Или они не должны были охранять нашу встречу?!
  Породистое бледное лицо городского главы пошло красными пятнами: - Городские маги, которые у нас были в начале войны с проклятым Тлантосом уже давно мертвы! Кто погиб после мобилизации, кто в округе, при ловле тех же лазутчиков Смертных. Двоих лучших из тех, кто занял их место и должен был вас охранять, нашли убитыми за колоннами бокового фасада.
  Драсс грязно выругался. А от Эстса уже отбегал секретарь, свистом уводя бегом с собой два десятка бойцов во главе с двумя магами, из числа уже собравшихся к этому моменту на площади.
  - Надеюсь, что Крастус со своей идеей о нападении этих недоумков на муниципалитет прав! Лишь бы и было так! Надеюсь, но не поставлю на это даже самый мелкий медяк!! - Глава тайной службы во время покушения был куда более невозмутим, чем сейчас. Поднеся запястье с переговорным амулетом ко рту, он все подстегивал кого - то: - Быстрее дети шестилапа, быстрее!!!
  - А что сейчас здесь может быть важнее, чем разом избавиться от нас? Разом обезглавить наш народ, в надежде на безвластье у нас!?? - Драсс был на своей волне.
   Ответом ему послужил такой взрыв на где - то на окраине города, что земля вместе с окружающими зданиями буквально заходила ходуном, а толстый столб поднявшегося огня наверняка виден за много миль. С крыши муниципалитета на стоявших посыпался мусор и мелкие камешки. А поодаль в выставленный Лиршем щит ударил вполне приличных размеров камень, выпавший из кладки где - то наверху.
  - Проклятье Бездны! Да вот зачем они напали на нас на самом деле!- Морщащийся словно от зубной боли Лирш был собран. - Не имело значения, кто будет в здании, главное привлечь сюда как можно больше народа! - Военный министр указал и на воинов занявших часть площади и на праздно озирающихся стоящих зевак. - Пока многие собираются сюда, а внимание охраны арсенала отвлечено, им легче было обделать свои дела! По крупицам собранных артефактов у нас снова нет, и минимум на полгода мы не сможем им особо ничего сделать. Они выиграли главное для себя сейчас - время, которое им очень необходимо, чтобы закончить свою гражданскую войну и вновь привести к власти нового короля!!!! Та тварь, что спланировала это, смотрит очень далеко вперед!
  На что Ягус, по прежнему прижимающий руку к ноющим ребрам, с гримасой боли заметил: - С арсеналом все понятно, что сделано ими и почему. Но я хоть и не маг, но сразу могу сказать, что раз четверо Смертных, пусть и хорошо обученных, но явно не самых лучших, кладут всю нашу охрану вместе с двумя городскими магами, то у нас есть ну очень большие проблемы.....
  ( ИНТЕРЕСНЫ КОММЕНТАРИИ)
  
   Глава 2
   Самоподготовка является основным
   видом подготовки ученика мага во время
   не занятое лекциями или практическими
   занятиями с наставниками.
   - Надпись на стене лектория Магической
   Академии Тлантоса.
  
  Почти три седмицы пролетели незаметно. Настолько же незаметно лекарство привезенное Леоном не то что поставило Миноша на ноги, а буквально выдернуло из кровати уже на пятый день. Впрочем, как и было обещано, вкус его оказался настолько оказался неприятен, что после приема его глаза слезились еще в течении часа. Более гадостной вещи в своей жизни маг не пробовал. А употреблять зелье надо было трижды в день. И от этого мерзкого вкуса не помогало ничего: ни отключение вкусовых рецепторов во рту, не перекрытие организмом слезных каналов. А слезы после лекарства текли ручьем как у благочестивого жреца Смертных во время службы в храме. Но ради выздоровления можно было перетерпеть и гораздо более неприятные вещи.
  На двадцатый день варрек вышел в заклинательный покой, стены которого вдоволь носили сколов, царапин и отметин от последствий его тренировок. Не разлетелись они булыжниками по округе еще лишь потому, что в скрепляющие их заклятья магии было влито на порядок больше. Сила к Миношу стремительно возвращалась, но без элементарной разминки и проверки основ говорить о выздоровлении и браться за что - то значимое после такого перерыва, было как минимум глупо и опасно. А глупцом в своей жизни маг уж точно старался не быть. Иначе попросту бы не дожил до сегодняшнего дня.
  Разминка прошла вполне удовлетворительно, хотя и вызвала обильный пот. В прочем после такого перерыва это было не удивительно. Стихии отзывались послушно. Тьма откликнулась на зов без затруднений. Легкие чары Запрета были послушны. Но тут произошло то, о чем маг и подумать не мог: при дальнейшей проверке на него накинулся Свет! Причем ранее М"Леур подобными заклинаниями пользовался без затруднений, хотя и не был их фанатом. Наследие Владык было ближе самой сути его как мага, и буквально грело душу.
  По привычке вызвав Шар Огня, он покатал его по ладони и пару раз перекинул с руки на руку. Накачал Шар Силой, которую мысленным импульсом преобразовал в небольшой щит Света на левой руке . Его Источник повиновался мгновенно. Для первого раза и проверки основ этого было вполне достаточно. Минош довольно улыбнулся и уже собирался развеять заклинание, как оно вышло из - под его контроля. Края щита внезапно изогнулись к телу и слились в нечто продолговатое, сразу же скрыв собой руку почти до локтя вместе с кистью. Получившийся магический конструкт сжался в объеме, полностью приняв форму его руки, и варрек, судорожно пытавшийся разорвать получившееся плетение заклинания, с трудом не закричал!
  Было не то, что неприятно или просто больно. Было запредельно больно, хотя казалось бы, что маг ранее уже вынес в своей жизни и на своем теле все виды и оттенки боли, какие только могут быть в жизни! Теперь стало ясно, что это было весьма глубокое заблуждение. Затуманенным взором, сквозь обильно скатывающийся от боли со лба пот варрек видел, как начал обугливаться рукав заклинательного, хорошо защищенного от подобного воздействия плаща, как появляются обширные водяные волдыри на кисти, непокрытой тканью рукава.
  Но Минош не был бы самим собой, если бы не стал сопротивляться. Даже привычный к терпению других наставник Тверен в период ученичества в Магической Школе отмечал его выносливость и стойкость, хотя казалось бы обладанием такими качествами учителя было не удивить.
  Разрушить плетение никак не получалось. Еще бы - структура его была такова, что сразу можно было сказать, что это что- то исключительно из высшей магии Света, вообще мало кому доступной. Где он это подцепил, было на данный момент не интересно, хотя отдаленным фоном и проскочили мысли о Нарраккете или Леоне, или их родственниках. По сути - сейчас это было уже абсолютно не важно. Обернувший и медленно поджаривающий его руку Свет медленно захватил локоть и устремился к плечу. Классические стихиальные защитные заклинания не помогали! Примененные в защиту заклинания основанные на знаниях Древних спасовали тоже. Поэтому Минош, как - то читавший допросные листы захваченного в плен мага Тлантоса восьмого уровня, которого удалось частично разговорить, интуитивно сотворил подобие Чаши Мрака, чего ранее даже не пробовал. Проверенные чары не помогали, а значит следовало положиться только на чутье и талант. Полноценного заклинания не получилось, но оказавшись в некотором подобии кокона, он сразу почувствовал, как резко обеднели токи силы и интенсивность Света в том числе. Судорожно кривясь от боли варрек далее активировал все имеющиеся при нем защитные артефакты - не помог ни один! Следом в Свет полетели чары развеивания, Тьмы, Воды. Но просто немного потускневшая зараза поглотила все, и как показалось, даже увеличила скорость своего медленного расползания, подползая уже к плечу.
  Понимая, что происходящее выходит за рамки его понимания и знаний, маг проткнул когтем артерию на своей шее, откуда сразу брызнул фонтанчик крови. Собрав в ладонь сколько получилось варрек бросил собранное в Свет, используя уже магию Крови и одновременно взывая к своему личному Источнику Силы. Особого выбора у него не было: либо он развеивал грозящую поглотить его и сжечь заразу, либо просто сгорал и просто и как маг и как М"Леур.
  Однако все опять пошло не по желанию и ожиданию Миноша. Как только капли его крови коснулись Света, сразу же лопнул окружавший его кокон Чаши, а сжигающее его покрывало резкими рывками начало поглощать его целиком! Словно в сжигавший его Свет щедро плесканули какой - то добавки. Последнее, что почувствовал не сдержавшийся и заоравший от боли, горящий заживо маг было то, как окончательно расползается на его теле не защитивший его заклинательный плащ....
  Когда выломали зачарованные двери в заклинательный покой, Гур первым делом прямо с порога выпустил поисковое заклинание, но вошел, лишь убедившись в отсутствии явной опасности. Варрек нашелся у дальней стены залы, лежащий навзничь с кожей представляющей из себя один сплошной волдырь. Пока пара его бойцов тщательно и настороженно осматривала стены, пол и даже потолок покоя начальник охраны поводил ладонями над телом, вначале удивленно и недоверчиво хмыкнул, а после повторного исследовательского заклинания заорал: - Спит! Лекаря сюда!
  Его поднимали и переносили в спальню. Обмывали, мазали мазями и снова обмывали, а в это время Минош видел один и тот же, повторяющийся вновь и вновь сон.......
  Он снова и снова оказывался на главной площади Талака, когда король Фердинанд уже погиб, а Великий Артефакт Некронда оказался разрушен. Уже вовсю разгоралась схватка между Нараккетом и К"ирсаном Кайфатом. Итог ее еще был не ясен, но то, что он не будет в нее вмешиваться, варрек решил сразу. Пусть бы эти ублюдки сожрали друг друга. Минош ни капли не огорчился от такого исхода.
  Одна рука у него уже висела плетью из- за двойного перелома и ожога. Вдобавок зачарованный арбалетный болт вырвал из нее хороший кусок мышц. Оставшегося запаса Силы - буквально скорт наплакал. Главное дело было сделано, а симпатии, сочувствия или каких еще положительных эмоций у него не вызывала ни одна из продолжавших схватку сторон. С чистой совестью можно было даже сказать, что он ненавидел обоих: и Смертного мага - выскочку, оказавшегося слишком талантливым, слишком сильным, и еще много - много слишком, и жившего своими старинными понятиями и плевавшего на всех окружающих его соотечественников, Погонщика Зверей.
  Эта решимость была незыблема и непоколебима ровно до тех пор, пока Нараккет сражаясь с Кайфатом, не воззвал к Источнику Силы, но не своему личному, а совершенно стороннему. В первые моменты после этого Минош просто впал в натуральное оцепенение. Не мог понять этого, не мог принять произошедшее, слишком очевидное и явное.
  Источники.....Источники Силы...Источники Жизни М"Леур...Это была основа существования всего народа Темных эльфов, от маленького, только родившегося малыша до умудренных жизнью стариков, от только что проклюнувшего ростка до многовековых лесов. И не было смысла перечислять, что зависело от Источников. Они были самой жизнью М"Леур!
  Их всегда было не много, и они были достоянием каждого. За ними ухаживали, проводили очищающие и усиливающие их обряды, охраняли. Каждый из них нес свой отпечаток Силы и Жизни, которой он щедро делился с Темными. И вдруг эта призванная Сила, хорошо знакомая каждому из них, но вместе с тем, абсолютно незнакомого мощного и свежего многовекового Источника.
  Это было Предательство! Причем длящееся заведомо уже веками Предательство. Это было Немыслимое. Такого не было даже в старых легендах и преданиях, чтоб самый последний и подлый темный эльф скрыл от своего народа вновь найденный Источник. И все это сейчас происходило прямо на глазах Миноша. Если использование своих соотечественников в жертвоприношении он хоть и не принял, но понял и смирился с этим, ибо благо целого народа всегда превыше блага отдельных, то с вот этим он смириться не мог, да и не хотел.
  Именно в этот момент раненный варрек уже совсем не думая бросился со спины к Нараккету, который уже как казалось, начал додавливать выложившегося ранее Кайфата, благодаря используемой Силе Источника создав магического клона мархуза. С обоих сражающихся сторон в ход шла только Высшая Магия в чистейшем ее виде. Так что судьба короля Нового Кайена, уставшего и растратившего свои силы, казалось окончательно была предрешена. Но это было для варрека уже не важно.
  Однако К"ирсан оказался далеко не прост и вытащил своего очередного козырного туза со своей давно опустевшей игровой колоды, что впрочем он неоднократно демонстрировал и ранее. И фигура с пламенеющим мечом в руке, разом вышедшей с астральных планов гро"оваль"дье доказывала это лучше всего, оказавшись ровно между мархузом и казалось бы обреченным на смерть Кайфатом. За добрый десяток шагов было слышно, как заскрежетал своими зубами недавно радостно восклицавший Погонщик Зверей. Даже он, с его знаниями, опытом и используемым Источником Силы не мог игнорировать этого летающего Высшего Духа. Вряд ли сама гро"оваль"дье уступала Нараккету возрастом, Силой и опытом. Брошенная в нее целая вереница чар Изгнания накачанных Силой по максимуму без труда была отражена каким то зеркальным щитом и развеяна. Как заправский Мастер Меча орудуя одним мечом, а затем и появившимся во второй руке другим, она начала успешно теснить сопротивляющегося клона мархуза и тот мало что мог ей противопоставить. Ну а король Нового Кайена, пользуясь удачно сложившимся для него моментом, стремительно покидал поле боя, даже под угрозой смерти все равно забирая своих выживших людей.
  Астральные клинки всегда были сложным оружием для противника. Поэтому клон, уступающий настоящему мархузу, постепенно проигрывал и забирал у управляющего им мага все внимание. В этот момент Минош и ударил жертвенным ножом со спины в сердце Нараккета, затем в один энергетический узел, второй, третий, четвертый....
  Сквозь появившиеся прорехи плаща было хорошо видно, как срастаются поврежденные ударами плоть и кости. Источник Силы спасал своего хозяина. Варрек наносил свои бесполезные удары снова и снова как добротный голем, а между тем уплотнившаяся до видимости аура Погонщика Зверей просто отодвинула его до пределов недосягаемости. Именно в этот момент, уже приготовившись умереть и от всей своей души пожелав себе правильного посмертия, Минош увидел тонкую пламенеющую полоску, перечеркнувшую поперек шею его неминуемого и ожидаемого палача. Гро"оваль"дье справилась с клоном и добралась до его хозяина. Падающая с плеч хозяина голова мага была разрублена еще раз, а уже израненный клон мархуза попросту истаял. Спасать же Нараккета никто из немногих уже окруживших место схватки магов М"Леур так и не посмел и не стал. Взмахнув обоими своими мечами вокруг себя и очертив ими вполне видимый световой круг, гро"оваль"дье, доспех которой обильно носил следы ударов когтей мархуза, поймала взгляд окончательно обессилевшего и шатающегося варрека, шагнула к нему и улыбнувшись, а улыбка ее действительно была божественной, ласково произнесла: - Забавный Темный! Молодой! И торопливый! Удачи тебе, бастард, и небольшой подарок!
  После чего с негромким хлопком просто исчезла. А ставший почти невидимым описанный ее мечами круг всплыл вверх и накрыл Миноша, растворившись вокруг него. Но этого никто из оставшихся в живых М"Леур не заметил. Надо было срочно уносить ноги.
  -----------------------------------------------------------------------------------------------
  Спустя полторы седмицы открыв глаза, варрек увидел сидящего в кресле напротив его кровати Леона. Одетый в красный камзол щеголь что - то с увлечение чиркал самопишущей палочкой в своей записной книжке, своей толщиной больше похожей на корабельный брус. Быстро подскочивший слуга дал магу, замотанному, кроме лица, словно иссорская мумия, напиться и повинуясь его шепоту аккуратно помог сесть в кровати повыше. Поймав явно заинтересованный взгляд приятеля, Минош облизнул пересохшие губы, откашлялся и глухо произнес: - Раз я жив, видимо причиной этого был не ты. Что это было?
  На что Леон многозначительно похмыкав и подвигав бровями с крайне умным видом всезнайки произнес: - Да не знаю!!! Недостаточно данных для анализа!
  - НЕ ври!!!
  - Действительно! Но могу предположить!
  - Ииии...???
  - Тебе ведь снился сон? Кто был в твоем сне?
  - Там много кто был......
  - Но Нараккет там был точно? - нетерпеливо спросил он, и получив утвердительный кивок произнес: - Возможны два варианта: первый - посмертное проклятие моего дядюшки; второй - в старых хрониках пару раз встречалось упоминание Благословления, которым одаряли достойных слуг ушедшие Владыки. Если это было бы дело рук Нараккета, то извини, но думаю, что ты уже был бы мертв. Но ты жив, а Древних в нашем мире нет. Поэтому и второй вариант отпадает. Хотя сам понимаешь, что ничего особо определенного я тебе сказать не могу, не хватает информации. Лечебные артефакты не показывают абсолютно ничего, а остальное не предскажет даже провидец из халифата. В прочем на месте схватки в Талаке ведь была и гро"оваль"дье. Может быть, ты от нее подхватил что - нибудь...... Ты же ей вроде как помог....
  - Тебя там не было. Откуда ты это взял?
  - Слухами земля полнится! Но слухи, конечно есть слухи. Но еслт они почему то совпадают до удивительных мелочей, то это уже получается и не слухи вовсе!
  - Ты считаешь, что я мог просто что - то подхватить от Высшего Духа? Ты не хуже меня знаешь, Леон, что они ничего и никогда не делают просто так и даром!
  - Я понял, на что ты намекаешь. Проще говоря, ты хочешь знать, не можешь ли стать ты Куклой Духа?! - уточнил щеголь, и опять получив утвердительный кивок, произнес: - Не станешь! Это проверенно временем. Ты варрек, твое сознание слишком слито с личным Источником Силы. Да и Куклой становились в момент контакта истощенного мага с высшими демонами или темными духами. Гро"оваль"дье же, кто бы что не говорил, предпочитает светлые составляющие. В прочем каких - либо обнаруживаемых у тебя сюрпризов в будущем я не исключаю. И каковы они будут, предсказать не возьмусь.
  - А упоминаемое в хрониках Благословление?
  - Всего пару раз есть упоминание о возложении Благословления на особо достойных слуг. Причин и следствий не указанно. Даже нет упоминаний обряд это или заклинание. Есть упоминание о тяжких ожогах по всему телу и опускающегося на благославляемого светового круга. Хотя Благославление может быть не только светлым, но и темным тоже. Но это явно не твой случай из - за того же гро"оваль"дье. А может ты подхватил эту заразу гораздо раньше, и просто именно сейчас она проявила себя. - Прямо как по учебнику продекламировал Леон. - Кстати, посмотри на свои руки.
  Минош с трудом размотал пропитанные мазью бинты с левой руки и впился взглядом в кисть, покрытую явно молодой кожей с мелкими точками заживающих ожогов и удивленно закачал головой.
  - Правильно подозреваешь! - Довольно произнес новый Наставник. - Ты весь такой! И кроме мазей тебя фактически ничем не лечили, лишь вина выпил пару хороших бочек, наверное! Воду, видите ли, ты пить отказывался! Зато вино дул, словно Смертный пьянчуга, который дорвался до бесплатного! И спал ты все это время. Ну и заклинательный плащ конечно тебе понадобится новый! - выдал он и довольно засмеялся.
  - Чего ржешь то? - Буркнул варрек. - Тут творится непонятно что. И как ты вообще - то сюда попал?!
  - Все просто. - Ответил все еще улыбающийся Леон и опять достал из своей сумки малый Шар Истины. - Я сказал на нем, что не причиню тебе вреда, а Гур твой далеко не тупой боевик, ибо послал именно за мной, а не за кем - то еще. Так что давай отлеживайся еще, хотя по твоему задумчивому виду не так уж и скажешь, что тебе это надо.
   -----------------------------------------------------------------------------------------------------------
  
  
  Маг по имени Гржак стоял на центральной площади наполовину лежащего в развалинах Талака, опираясь на свое окровавленное копье и вдыхая чувствующийся в воздухе запах разложения, с почти физической болью смотря на разрушенную пирамиду. Плиты и блоки составлявшие ее уже много веков, частью провалились в подземные помещения, часть высилась неровной грудой. Он смотрел на развалины, гладил висевший на груди под зеленой егерской курткой белый костяной медальон с чистой поверхностью и размышлял. Гражданская война в Тлантосе, начавшаяся после гибели короля Фердинанда, его стараниями и усилиями весьма значительно приблизилась к концу. Несколько претендентов на королевский трон погибли при его непосредственном участии и с его помощью, нескольких прикончили воспрянувшие М"Леур. Теперь осталось всего три претендента на трон.
  Восточное побережье с портовыми городами и часть побережья южного подмял под себя маг седьмого уровня Войс, сумевший взять в свои руки власть там и удержать ее. При этом он смог защитить эти земли и от Темных, и от расползающейся заразы внутреннего конфликта. Все это было проделано с помощью уцелевших полков, сборной солянки из остатков разбитых, команд морской пехоты и портового ополчения. Западным и частью южного побережья до соприкосновения с землями контролируемыми Войсом, управлял маг восьмого уровня Клещ, назначенный туда еще погибшим королем, благодаря чему там тоже был относительный порядок. Причем имя этого мага полностью соответствовало его натуре и поведению.
  А вот центру страны и приграничным с Перворожденными землям досталось по полной. Столицу и прилегающую территорию удержал за собой маг девятого уровня Фош, подчинивший себе столичный гарнизон и местных, оставшихся в живых магов и дворян. Оставшиеся земли сейчас контролировал сам Гржак, убравший самозванцев и их помощников до которых он дотянулся, ну за исключением долин, где сидел бег"хеме"оот.
   Тело же еще недавно живого Фоша сейчас благополучно валялось в паре метров от еще не коронованного короля, а от его мертвой тушки жрец с длинным именем Стратиолус тщательно, с соблюдением всех канонов Тьмы буквально отпиливал голову. Схватку за захваченный им Талак и окрестности самозванец проиграл, а разбрасываться такой ценностью, как череп высокоуровневого мага, его убийца позволить себе просто не мог. Оставшиеся в живых и сдавшиеся после его гибели подчиненные мертвеца, уже были разоружены и ускоренно проходили проверку на лояльность, проводимую помощниками Гржака.
  При здравом размышлении государственника было заведомо понятно, что почти все они оказывались вполне достойными сохранить свою жизнь, ибо подданные королю разоренной и частично обезлюдевшей страны, были нужны и даже крайне необходимы. Таким образом на походный жертвенный алтарь отправились считанные единицы, и то полученная от них жизненная энергия тут же была использована для лечения немногочисленных раненных, что без всякого сомнения хорошо работало на его авторитет. Не очень сильному накалу боя и как следствие не очень большому числу раненных Гржак был обязан хорошей предварительной подготовке схватки и частично - своему изображению, проявившемуся в зеркалах предсказателей о чем они конечно не молчали , после его возвращения из подземелья пирамиды. Так что именно схватка магов в основном решила сегодня судьбу Талака.
  По большому счету вначале именно рассказы предсказателей помогли ему объединить вокруг себя сторонников прежней власти, попавшиеся остатки пары разбитых полков, ополчение нескольких городов и разрозненные отряды дворян. В последующем это же и помогало количественно сократить ряды своих противников и поколебать неуверенных. Дальше он все делал он самостоятельно: договаривался и с предводителями различных формирований, кого - то пугая, а кого - то соблазняя будущими должностями и привилегиями, и с городами и их ополчением, обещая будущую стабильность и разумные налоги. Без его знаний, таланта и Силы как мага, тоже не обошлось. Со временем пошло немного легче, появились реальные сторонники и помощники. Так что к данному моменту в стране формально осталась лишь крупная рыба. Мелкая была либо сожрана, либо примкнула к одной из сторон.
  Очень много вреда все еще дополнительно приносили егеря М"Леур - этих проклятых лесных тварей. Но их преследовали и старались уничтожить все оставшиеся претенденты на престол. Бег"хеме"оот после уничтожении Черепа Некронда полностью вышел из подчинения и находился в районе бывшей границы между странами. Но на его счет Гржак не обольщался. Древней твари было все равно кого жрать: темных эльфов или людей. И подчиняться, кому бы то ни было, в том числе и новому королю эта тварь гарантированно не думала. Вообще было непонятно, что творится в черепной коробке этой нежити. А значит, эту проблему возможно придется решать именно ему.
  Но сейчас король предпочитал разрешать возникающие у него трудности по мере их поступения. Время планов далеко вперед придет позже, после нового объединения частей истекающей кровью страны. Да и формально королем он еще все - таки не был, ибо стал бы им только после коронации в главном церемониальном зале пирамиды. Но символ Тлантоса отсутствовал, как сооружение. И это было проблемой, так как обычные святилища и храмы посвященные Тьме для этого не подходили для столь знаменательного события, дабы не умалять значения королевской власти и не подвергать лишнему сомнению умы неокрепших и жаждущих власти. Поэтому тщательно все обдумав, он решил провести свою собственную коронацию в уцелевшем подземном зале Чаши Мрака. Было это несомненно опасно для присутствующих на церемонии, но как известно, кто не рискует, тот не пьет старого фалернского. Слишком уж был необходим этот ритуал, делавший его признанным Тьмой королем, перед решающими схватками. Подготовка к церемонии уже началась, и отрезание головы дерзкого мятежника Фоша тоже было частью этого.
  - Стратиолус, очистите череп и весь скелет от тканей тела, и приготовьте к церемонии. Лишние останки как обычно отдайте нашей поврежденной нечисти. Плоть мага, пропитавшаяся Силой, поможет скорее зарастить имеющиеся повреждения. Кроме того пусть твои подчиненные жрецы возьмут солдат и очень внимательно прочешут всю площадь и все развалины вокруг, собрав все черепа и кости. Посмотрим, может быть из них тоже что - нибудь выйдет. - Быстро и подробно давал указания жрецу король. Толковых магов у него сейчас было до неприличия мало. Многие погибли в этой неизбежной и необходимой войне с М"Леур, но не меньше погибших принесли внутренние бои и стычки. Потому Гржак предпочитал подробно перечислять перечень необходимых действий, чтобы потом не переделывать, заодно приучая своих подчиненных к скурпулезности и точности в выполняемых действиях.
  Через час ожидания расторопный жрец уже с поклоном докладывал ему: - К церемонии коронации скоро закончатся последние приготовления, мой король. Все черепа, скелеты и части скелетов людей и нелюдей уже собраны и находятся у подножия пирамиды.
  Гржак сухо кивнул ему и не менее сухо сказал: - Молодец! - и скорым шагом пошел в указанном направлении, ибо придерживался точки зрения, что дело должно быть быстро, а похвала не щедра, дабы больше была ценима подчиненными. У развалин его встретили без преувеличения груда костей, но уже первично рассортированная.
  Тут же подошел с докладом командир охранной сотни маг седьмого ранга Вегер. Использовать на такой должности действительно одаренного, думающего и инициативного некроманта было крайне расточительно. Но после четырех неудавшихся покушений на него, свою личную безопасность Гржак возвел в приоритет. Примером этого всем являлся заснувший солдат, прямиком со своего поста отправившийся жертвой на походный алтарь.
  - Приветствую, мой король! - с полупоклона начал Вегер. - Собраны остатки примерно пятисот существ: около трехсот пятидесяти явно люди, а вот с остальными сложнее - большинство темные эльфы, явно несколько демонов и что - то наподобие химер. Большинство рассортировано по видам и скелетам. Полностью целых костяков меньшинство, у многих отсутствуют мелкие кости - по видимому мелкое зверье и грызуны постарались.
  - Прикажи повторно прочесать те же места и расширить круг поиска вокруг площади, пускай ищут и мелочь. - Довольно произнес король потирая ладони.
  Большинство человеческих останков ни на что не годились, чему Гржак удивлен не был, помня про сотворенного Фердинандом трупного голема. Но десять - пятнадцать скелетов магов начального уровня посвященных Тьме вполне можно было использовать в предстоящей церемонии. А вот останки М"Леур буквально привели его настоящий восторг. Темные хотя и смогли вынести с поля боя своих раненных, но погибших это точно не коснулось. Понятно, что большинство костей принадлежали пусть сильным, но все - таки простым воинам. Хотя и их останкам уже было готово применение. Все они шли на мелкие амулеты. Принадлежность останков к Старшим Расам артефакторы некромантов были готовы использовать в полной мере даже в мелочах. Порядка четырех десятков останков в Истинном Зрении отливали легкой зеленью лесов, при жизни воинов соответствуя уровню не ниже Мечника или мага средних способностей. А остальные девять - стоили вообще всех! Даже после смерти они излучали собой опасность! Скелеты были полны! Ни один грызун даже не посмел приблизиться к этим останкам! Любой присмотревшийся даже простым взглядом видел словно подрагивающее воздушное марево над ними, а таящаяся в провалах глазниц черепов Мгла словно ожидала момента, чтобы выбросить себя в мир живого.
  - Девять варрекков! - прошептал довольный Гржак. - Девять проклятых Тьмой лесных скотов, мархуз их побери! Воистину король Фердинанд был велик! - Произнес он уже в полный голос.
  - Есть еще кое - что, мой король! Думаю, что вам будет интересно! - сбоку произнес вернувшийся с отдачи распоряжений Вегер и указал на соседнюю, стоящую ребром после падении, каменную плиту. За ней в один ряд были выложены пять костяков схожих с останками М,Леур, но отличающихся имеющимися костяными шипами и наростами. Внимательно их осмотрев и одев защитные перчатки Гржак взял в руки один из клыкостых и рогатых черепов.
  - Это мертвые маги Перворожденных, силой Черепа Некронда поднятые и перерожденные в высшую нежить - Темных Слуг. Зря М"Леур их тут оставили, ой зря! - И тут же принялся отдавать присутствующим жрецам указания. - Каждый костяк в отдельный, защищенный чарами ящик. Иначе они просто своим присутствием отравят кого - нибудь из вас. При подходящей жертве мы поднимем их снова, доставив соседям немало неприятных минут. Ибо что может быть хуже, чем враг, помнящий в посмертии все места, где он был. Их будут ловить годами, а крови этих заносчивых темных ублюдков при этом прольется море. Но сейчас мы подождем, и тем приятнее будет миг их поднятия в будущем!
  - А вон там лежит последнее! - Командир охраны указал поодаль, где что - то лежало укрытое покрытыми рунами покрывалом, и рядом с которым стояла пара воинов охраны. Подойдя вместе с королем, он сдернул полог и указал на лежащий скелет с разрубленным черепом: - Сам собирал и сюда переносил. Остальные даже прикоснуться не посмели.
  Король посмотрел на останки и не отрывая от них своего взгляда надолго замолчал, потом потребовал принести свое походное кресло, уселся и замолчал снова. Следующие его слова терпеливо ожидающий Вегер, услышал только спустя час.
   - Тем, что он не подобрал эти сокровища в свои загребущие рученки, Фош заслужил жизнь! И именно за это же его следовало убить еще пару раз без всякой жалости! Не воспользоваться сокровищем, лежащим у него под ногами, мог только скорбный умом деревенский пастушок. Ведь даже после гибели это несет угрозу и смерть любому непосвященному. А какие великолепные токи остатков Силы даже сейчас, спустя уже такое время! Сокровище брошенное тупоголовыми, но мнящими себя великими М"Леур найдет у умных людей свое применение! Ну и осознание, что столько попивший нам крови действительно Нараккет сдох, будет нам неплохим моральным подспорьем!!!
  - Да, мой король! Останки Высшего мага просто лежащие под ногами, это случай исключительный. Я о таком даже и не слышал!!! К сожалению - череп разрублен. Признаться, когда я их увидел, то даже сначала не поверил своим глазам. И это же говорит о потерях Темных, раз они не смогли унести тело этого погибшего.
  - Да! В Чашу этот череп не пойдет, но для усиления обряда коронации будет идеален. А за такую работу ты еще получишь свою награду, Вегер!
  ..............................................................................................................................................
   Как не торопились жрецы с началом коронации, но успели подготовить его лишь в глубоких сумерках. Вначале недовольный задержкой Гржак было решил устроит хорошую взбучку своей жреческой братии, но по размышлению счел, что сами предки направили его провести Ритуал Возложения Короны глубокой ночью, когда сама Тьма истинно может поддержать своего верного слугу.
   Участников и свидетелей сего действа было крайне немного по сравнению с обычной коронацией. Пускать слишком многих в зал Чаши Мрака не следовало, и поэтому присутствовали лишь немногие доверенные сторонники Гржака из числа командиров его армии, дворян и вновь нарождающегося бумажного сословия королевских чиновников. Для остальных была официальная часть, проводимая на следующий день.
  В подземном зале стоял полумрак, разгоняемый немногими светильниками, и лишь место священнодействия было более освещено. Выложенный недалеко от Чаши заклинательный круг из костей погибших магов Тлантоса посвященных Тьме и усиленный подходящими останками М"Леур, включая разрубленный череп, был сочтен более чем пригодным для совершения ритуала, несомненно имевшего отличия от более ранних в силу сложившихся обстоятельств, и безмолвно ожидал и свою жертву, и своего хозяина.
  Выстроившиеся рядом девять жрецов только ждали команды на начало действия. В виде заранее подготовленного подношения Тьме поодаль лежали крепко связанные четверо Темных, остатки нескольких егерских сотен, бесследно исчезнувших в ласах Тлантоса во время своих карательных рейдов. Можно было специально для жертвы в обряде обзавестись еще каким - нибудь демоном или даже парочкой, но с обретением останков Высшего Мага Гржак был уверен, что приготовленного и так вполне хватит.
  Не так конечно он предпочел бы видеть свою коронацию. Но время, место и обстоятельства вносили свои коррективы, и коронуемый решил не противиться в этом судьбе. Еще с самого начала своего обучения как мага, Гржак прослыл среди своих учителей сугубым прагматиком, реалистом и отличным подчиненным и исполнителем воли вышестоящих. Не теряя этих качеств, маг Тьмы впоследствии показал себя и вполне как думающий руководитель.
  Лишний раз перепроверив все лично, он дал отмашку главному жрецу на начало церемонии. Получиться все должно было по плану, но шансы что - то пойдет не так были всегда. Тьма не прощала даже малейшей небрежности и халатного отношения. Была скрытна и своенравна. Подтверждением этого в Тлантосе служили четыре погибших ученика из каждого десятка при обучении на мага, ибо именно не добросовестно или с небольшой ошибкой проведенный ритуал служил причиной смерти небрежных и торопливых. Их уцелевшие собратья по обучению запоминали это накрепко.
  Раздевшись до пояса атлетично сложенный король встал в круг и тут же Стратиолус красивым и сильным голосом начал выводить первые слова гимна, посвященные первородной Тьме и двинулся в обход короля, поддерживаемый постепенно подключающимися другими жрецами. Обойдя его ровно шесть раз, главный жрец подал сигнал и к кругу тут же подскочили служки, подтащив одну из связанных жертв. Прижав бьющееся тело к находящемуся рядом алтарю, они терпеливо дождались, пока кровь из перерезанного горла кровь стечет в специально подставленный глубокий поднос на котором двумя рядами стояли черепа погибших варреков и Фоша. А попытавшуюся ускользнуть душу втянул в себя засветившийся ограненный Кристалл Душ из крупного топаза.
  Под новый гимн, выйдя из костяного круга, Гржак принял с поклоном поданный ему поднос и неторопливо спустился в открытую по данному случаю Чашу, на стене которой на крюке желтел только один череп с белым пятном на лбу. При спуске мгновенно стрельнуло болью в висках и отдалось в сердце, но быстро прошло. Лишь шепот шепот Мервых звучал в ушах дальним фоном. Но такими вещами коронуемого уже давно было не смутить. Взяв со дна подноса первый крюк и забивая его в стену, коронуемый про себя отметил, что крови на подносе не осталось уже совсем. Все в себя впитали черепа, теперь матово отсвечивая. Повесив все на стену, Гржак вылез из тут же закрытой плитой Чаши и вновь вступил в круг из сложенных костей. Служки притащили остальные жертвы и под обращение к Тьме поочередно ритуально их умертвили. Проклятым Темным сегодня просто сказочно повезло. В иной день такой легкой смерти им было бы не видать. Но в это раз, паря в прохладном воздухе подземелья, кровь потекла по каменным желобкам под выложенным костями кругом, испаряясь и тут же оседая кровавым туманом на костях. Кристалл Душ, приняв в себя еще троих, буквально засиял. Теперь жертвы были принесены, так что половина ритуала была пройдена. Осталось королю выложиться своей силой в круг, и церемонию можно было считать законченной.
  За всю историю Тлантоса лишь дважды пирамида прерывала ритуал, в результате чего коронуемые гибли. По каким - то своим причинам Тьма не сочла их достойными. Но Гржак был в себе уверен как никогда! Воззвав к своей Силе и воспламенив круг заклинанием Темного Пламени, он отрешенно и равнодушно смотрел на горящие кости и лишь поддерживал их ровное горение своим Даром. Забирая его Силу, останки должны были истаять без следа. При этом считалось, что Тьма приняла жертву если, допуская дарителя к власти и ритуал можно было считать завершенным. Далее уже следовало возложение вполне человеческих регалий. Все шло в обычном режиме, кроме одного. От костей стал появляться пепел, хотя по всем записям и канонам ранее такого не происходило.
  Все догорело. Язычки темного пламени, вовсю плясавшие над кругом, исчезли. Король уже собирался выходить из отмеченного пеплом круга для последующего проведения светской части коронации, но не тут то было. Ноги Гржака словно приросли к центру каменной плиты. А частички пепла вдруг поднялись на локоть над местом сгорания и начали свое медленное вращение против движения Тасса, словно подражая своим движением жрецам. Король несколько встревожился, хотя и виду не подал. Испуганным отклонением ритуала он точно не был, да и испугать почти постоянно ходившего рядом со смертью мага было не просто. Еще имелся вполне солидный запас собственной Силы на случай непредвиденного. Конкретной угрозы себе или какой - либо опасности Гржак не чувствовал. Так же медленно вращающийся пепел слился в одно сплошное кольцо, которое медленно поднялось в воздух над его головой, где начало сужаться. Окружающие хорошо видели как получившееся широкое пепельное кольцо стало уплотняться, формируя из себя серую костяную корону с бугристой поверхностью, демоническими искаженными ликами выступающими по широкому ободу и четырьмя широкими зубцами по сторонам света. И когда последний прах занял отведенное ему место в этом колдовском конструкте место, он вдруг резко упал не голову короля.
  Силы удара Гржак не выдержал, и буквально был брошен на колени, несмотря на ожидание чего - то подобного. Сразу же по зале Чаши пронесся ветер, сразу же погасивший большинство в принципе не поддающихся ему магических светильников. А затем раздался навязчивый многоголосый шепот, быстро переросший в какой - то нечеловеческий, неестественный, забирающийся в глубь самого людского естества вой! Не смотря на то, что участники коронации были исключительно опытными и устойчивыми к проявлению Тьмы людьми, озаботившимися различными защитными артефактами, они, не выдерживая, один за одним, стали сначала опускаться на колени, держась за голову, а затем и валясь на бок с воплями боли и судорогами всего тела. А три ближайших к королю жреца, вдруг как будто синхронно, вонзили себе большие пальцы рук в глаза, и корчась стали продавливать их себе в мозг. Достигнув предела, они вырвали их обратно и тут же рухнули к ногам Гржака, а вытекающая из изуродованных глазниц кровь вновь наполнила заклинательный круг в камне, окружающий короля. Дополнительно необходимую жертву Тьма взяла себе сама.
   Короля корежило всего от метающихся по телу импульсов сильнейшей боли, но даже стоя на коленях Гржак пытался бороться, выстраивая расползающиеся один за одним Щиты Воли, подкрепляя их всеми доступными себе заклинаниями. Не зря же он вышел победителем из сотен схваток с людьми, демонами и Темными. Но что - то исходящее от короны рвало его щиты или проникало сквозь них, корежа его всего изнутри.
  Наконец почти исчерпав свой Источник, и не выдержав этого, он все - таки схватился за символ власти на своей голове в попытке подчинить ее, а если не получится то и снять. Но произошло абсолютно другое. В местах соприкосновения рук с ней из короны мгновенно выросло множество тончайших зубчатых костяных шипов. Они пробили насквозь ладони и пальцы короля, намертво присоединив к себе. И только тут, упорно молчащий до этого момента коронуемый, не выдержал и буквально замычал от боли. Чуть позже повязанный с Тьмой маг все - таки смог справиться с собой и быстро замолчал. Кровь из его пробитых рук уже покрыла его лицо. Источник его Силы родившийся магический конструкт выпил полностью.
  Исключительно на остатках своей Воли, ни дрогнув ни единым мускулом окровавленного лица и оставляя на шипах куски своего мяса из ладоней, король освободил их. Шипы втянулись внутрь короны, а обессиленные руки сами опустились вниз. Медленно капающая с них кровь образовала лужицу, из которой язычок медленно потянулся вокруг неподвижно застывшего на коленях Гржака, обессиленного, словно обычный Смертный! Обогнув его по кругу красный ручеек продолжил свой путь в сторону. Кровь короля дотекла до круга заполненного жреческой кровью, смешалась там с ней и вспыхнула, на этот раз сгорев дотла.
  Ритуал был закончен.
  Только через несколько часов уже теперь действительно полноправный король вышел из охватившего его оцепенения и поднялся с колен. В полумраке поднеся руки к лицу, убедился, что кроме новых малозаметных шрамов на них ничего нет. Затем сначала аккуратно потрогал крепко сидящую на голове костяную корону, а затем и некоторым усилием и снял ее. Сияя в полутьме своей неестественной белизной она притягивала взгляд своим мнимым несовершенством, рваными и не законченными линиями, пересекавшими ее поверхность, и стойким ощущением опасности, исходящим от нее. Внезапно артефакт находящийся в руках Гржака мелко завибрировал и бесшумно раскололся надвое. Получившиеся костяные половинки обвили ладони и как плавящийся металл, не обжигая, стекли на запястья, где и застыли двумя очень широкими браслетами. При соприкосновении ими они опять начали менять форму, и через тройку секунд на ладонях вновь лежала корона в своем прежнем виде, которую ее владелец опять водрузил себе на голову.
  Через магические обряды такого опустошения Гржак еще не проходил. Его внутренний резерв был абсолютно пуст, как фляга для жертвенной крови у плохого некроманта. Но его понимание своей сути как мага уже говорило, что его Сила восстанавливается просто с непостижимой ранее для него скоростью.
  Постепенно пришли в себя и остальные. Но не все. Несколько из присутствующих остались лежать недвижимыми на полу зала. Для этих даже наблюдение за таким ритуалом оказалось смертельным. Кристалл Душ был разрушен. Тьма забрала себе и эту жертву!
  Пока выдержавшие то ощупывали себя, убеждаясь в своей целости, то бормотали ругательства, король сделал первые шаги и покинул заклинательный круг. Пусть его пошатывало, как перебравшего трехсотлетнего фалернского, но стоял он все же сам. И значит горе тем, кто еще сомневается в его праве на трон.
  В этот момент к нему, пошатываясь словно пьянчуга, и вдобавок опираясь на свой посох, подошел старый даже по меркам магов Тлантоса маг девятого ранга Квад, директор Магической Академии государства. Еще слезящимися от отголосков боли глазами он внимательно оглядел голову короля и опустился перед ним на колени и благоговейно произнес: - Тьма заботится о нас! Предки заботятся о нас! Корона Некронда вернулась к детям Тьмы!
  -------------------------------------------------------------------------------------------------------------
  Главный разговор между Миношем и Леоном состоялся спустя четыре седмицы после события, произошедшего в заклинательном покое. Первый уже начал бегать, постепенно восстанавливая свою форму. Второй же был на удивление хмур и задумчив, в отличие от своего обычного позитивного и веселого настроения.
  Встреча на этот раз произошла дома у Леона, небольшом и уютном особнячке, стоящем посреди большой открытой лужайки сплошь покрытой цветущим разнотравьем. Но даже в этом почти вдвое меньшем доме, чем у самого Миноша, большую часть занимали домашняя лаборатория и библиотека. На долю же самого хозяина выпадали всего четыре небольшие комнатки. Так что беседа состоялась в маленьком и донельзя заваленном черновиками, расчетами и чертежами кабинете хозяина, который больше походил на пристанище ученика Магической Школы, чем на помещение, принадлежащее известному варреку.
  - Присаживайся! - явно находящийся не в настроении маг переложил книги с одного из двух находящихся в комнате кресел на подоконник, освободив тем самым место для своего гостя. Затем порывшись в шкафу, выставил на стол бутылку вина и два не блистающих чистотой бокала и произнес: - Рад видеть тебя в добром здравии. В прочем я и не сомневался в действии своего лекарства.
  Минош уселся в кресло и с удовольствием вытянул гудящие от пробежки ноги, а затем сложил руки у себя на животе, сцепив пальцы в замок и напрочь игнорируя предложенное вино.
  - Тогда уж просвети меня, пожалуйста, о составе его компонентов. Признаюсь - меня разбирает любопытство. Ты смог сделать то, чего не смогли сделать несколько всеми признанных магов, специализирующихся на лечении.
  - Извини приятель, но сейчас я предпочту промолчать. С этим зельем все очень непросто. Состав его вообще не то что бы редок, одного его основного составляющего в моих руках даже не должно было быть. И тебе этого компонента точно не достать! Чистая случайность или благоволение предков - только так я могу пояснить попадание его к себе. Так что я тебе возможно скажу из чего это все, но точно несколько позднее. Мне надо еще обдумать некоторые вещи в этом отношении. И попрошу тебя об этом лекарстве не делиться информацией ни с кем. Сейчас это преждевременно.
  - Идет! - согласно кивнул Минош, отлично понимавший и значение такого открытия, и присущее каждому одаренному чувство эгоизма в отношении любого заметного личного прорыва в области магии. - Тогда вернемся к твоему предложению ко мне. Но играем в открытую.
  - Разумно! - Согласился новый Наставник. - В открытую, так в открытую, но это должно быть обоюдно!
  Получив согласие на это, он не стал тянуть и прямо выдал: - Суть моего к тебе дела - поместье Нараккета!!!
  Минош, только что все же открывший бутылку, и собиравшийся разлить по бокалам вино, разом закрыл ее и поставил обратно на стол. - Разве оно было завещано тебе?!
  - За время своего лечения ты несколько отстал от новостей. Старый лис поступил хитро, но вполне в своем характере. Когда было вскрыто завещание, то там было написано: - Пусть все достанется достойнейшему из моих наследников!
  - Сразу отчетливо запахло кровью! - Гость не стал скрывать своего мнения. - Тут и весьма значительных кусок, на который будет куча желающих, и весьма вероятно куча сюрпризов, которые приготовил бывший хозяин для своего наследователя. - Минош помолчал, а затем раздраженно махнул рукой. - Да что я несу?!!?? Какая вероятная куча сюрпризов? При такой формулировке завещания сунуться туда, это хороший шанс просто покончить с собой, и весьма вероятно, что каким - либо извращенным способом!
  - Ты без сомнения прав! Но дуэлей за право наследования не будет! Драсс как узнал о содержании совещания, так сразу издал указ о порядке наследования, сказав, что здесь крови М"Леур он точно не допустит. Его канцелярия быстренько подняла данные о дальних родственниках. Из ближних у него никого не осталось в живых. В общем согласно этому указу я третий в очереди!
  Выслушавший это тираду Минош вновь взялся за бутылку и на этот раз вино все - таки разлил по бокалам. Отпил его, посмаковал вполне достойный вкусовой букет и заключил: - Получается, есть еще двое наследников перед тобой. С чего тогда ты взял, что они не смогут вступить в наследование? Даже если они не маги, то вполне могут нанять кого - нибудь из обладающих Даром и расплатиться из содержимого поместья. Это не воспрещается обычаями, главное присутствовать при этом лично. Без сомнения там будет, чем платить. Да и желающие наняться маги за достойную плату точно найдутся.
  - Да нет тех двоих! - задумчиво произнес Леон.
  - Как нет? Отказались что ли? Жирный же кусок: и земли, и библиотека, и наверняка многое другое!
  Минош собрался привести еще пару значимых аргументов и внезапно замолчал. Чувство грядущих неприятностей появилось внезапно и очень даже уверенно.
  - Что происходит? - Этого вопроса он уже не задать не мог.
  - Все просто! - Леон прямо взглянул в глаза гостя. - Просто и сложно одновременно! Все вначале произошло именно так, как ты и сказал. Оба наследника были весьма посредственными магами, но каждый из них поочередно нанял спаянную и проверенную в деле команду из нескольких профессионалов, пообещав им хорошую долю. Каждый из этих отрядов состоял из магов весьма сильных в своем деле и специализации. Поочередно отправившись вступать в наследство, они бесследно пропали! Вопрошающие предсказатели не смогли сказать ничего по их судьбе. Ясно одно, что обратно за границы поместья они не вышли. После этого малый государственный Совет запретил поездки туда.
   - Ну запретил и запретил! Мархуз с эти наследством! Особо не до него сейчас. - Успокаивающий приятеля Минош налил себе второй бокал. - Жаль, конечно, но со временем ситуацию возможно удастся изменить......Постой, постой!!! Не надумал ли ты предложить мне сунуть голову в это теперь уже несомненно ядовитое логово?!
  - В том то и дело, что и не думал....
  Настороженный гость успокоенно кивнул головой и продолжил смаковать вино.
  - Поначалу не думал! А потом пришел к ровно противоположному выводу. Ты вообще в курсе к чему привела эта война с Тлантосом?
  - Я не безнадежен, хоть и валялся в кровати как обессилевший от бескормицы шестилап. - Минош опять поставил вино на стол. - Единственный оставшийся существовать бег"хеме"оот вышел из подчинения своих хозяев и теперь чудит на их территории. Примерно пятая часть территории государства потерянно с несколькими крепостями и городами. Погибла часть варреков и магов, не малая причем. Но основную часть гражданского населения удалось спасти. Захваченная у нас территория будет несомненно отбита обратно. Она во многом заражена, но доступна к очистке. Я слышал недавно, что последний захваченный некромантами Источник удалось отбить обратно. Крепости и города также восстановимы. Просто предстоит очень и очень много работы. Ну и конечно просто необходимо сделать правильные выводы из всего произошедшего.
  - Внешне именно так все и выглядит, а по сути - не совсем! - Леон принялся перечислять свои аргументы. - Потеряные сейчас земли - это почти половина наших лучших пахотных земель, а как сам понимаешь, есть хотят все. На тех же потерянных землях были шелковые мануфактуры и рудники. От них не будет дохода, а значит: не будет артефактов, лекарств и оружия для возвращения нашей территории. Из кадровых полков погибла большая часть и как сам понимаешь, это были лучшие маги, лучшие командиры и лучшие воины. А если к этому добавить слишком пожилых и слишком молодых М"Леур, то зрелых и способных к деторождению Темных получается не так уж и много. Пока по предварительным данным, возможно погиб каждый десятый из нас, хотя подсчет конечно еще ведется. А ведь война еще не окончена и потери еще будут. Множество беженцев оставшихся совсем без ничего и раненных, которые остались инвалидами. Артефактные склады пусты.
  - Да знаю я это в общих чертах......- перебил говорящего Минош.
  - А как тебе еще один момент!???? Такая закрытая информация -перед войной у нас было более сотни Носителей Скрытого. А знаешь сейчас сколько осталось?!
  - Мархуз!!! - выдохнул Минош, поднял бокал и поставил его обратно, а затем достал из внутреннего кармана небольшую фляжку со Слезами Гор. - Сколько?!
  - Официально это не объявляют, но сколько я не считал, то не мог насчитать более трех с половиной десятков, и добрый десяток валяется в кроватях как валялся ты. И никто не может сказать встанут ли они вообще, а если и встанут, то как минимум четверо из них лишились Дара напрочь.
  - Раздери Кали это проклятый Тлантос! Что - то я позволил себе слишком залежаться! - Буквально прошипел Минош.
  - А вот и нет! - Опроверг слова гостя хозяин. - Если бы не моя алхимия, то ты еще долго бы лежал....Когда каждый боевой маг буквально наперечет, то его ставят на ноги как только могут быстрее. А тебя не смогли! Это даже вошло в официальный доклад на малом Государственном Совете.
  - А твое лекарство???!!!
  - Официально его не существует. Это свежая личная разработка, единственный вариант. Даже если хочешь знать, то толком даже не опробованная!!! - И Леон улыбнулся во все свои клыки.
  - То есть я был в роли подопытного?! А если бы я решил уйти к предкам, так сказать - хронически погостить?
  - Не преувеличивай! Организм варрека сам по себе силен. Цикл испытаний зелья был проведен, хотя и не полностью. А затем меня подранили, хотя конечно гораздо слабее, чем тебя. И окончательно я проверял действие этого лекарства на самом себе. Помнишь Шар Истины? Он ведь прямо показал, что я не собирался тебя травить.....
  - Ну.... - Со скрипом протянул Минош. - Вынужден признать твою аргументацию, хотя она мне не очень нравится. И сдается мне, что поместье Нараккета все - таки был гораздо опаснее твоего слезливого пойла.
  - Я знал, что ты оценишь его первичный эффект! - Леон чуть улыбнулся вновь, и тут же посерьезнел. - Тогда вернемся к нашему драгоценному, не побоюсь этого слова, Погонщику Зверей. В виду складывающейся вокруг обстановки нам нужен доступ в его усадьбу, и для себя лично и для родины тоже! Жертвенный нож, которым ты так от души угостил его в спину у тебя? - Задал он вопрос, и дождавшись утвердительного кивка продолжил: - Этот нож со следами его крови и магическая поддержка с тебя! План усадьбы, часть плана ловушек и моя Сила с меня! Риск пополам! Все честно!
  - А план усадьбы и данные по ловушкам откуда? - Заинтересованно поднял брови гость. - Только не говори, что их владелец поделился с тобой по доброте своей нежной души!
  - Доброте?! - Издевательски переспросил Леон и совсем невесело хмыкнул, но потом резко замолчал, встал, подошел к окну и начал снимать свой камзол. Минош вопросов задавать не стал, а его приятель снял и рубашку паутинного шелка и просто повернулся к нему спиной......
  - Да... Не слабо совсем..... - Через пару минок варрек все - таки выразил свое мнение. - Не могу даже и предположить, где ты получил такие шикарные шрамы во всю спину, да еще и которые не получается убрать с помощью Силы и Исскуства. Бивший тебя был большой затейник, при чем орудовавшей специально заклятой на магов плетью, что само по себе редчайшая вещь. Ты пытался пробраться в поместье при Нараккете?! И почему тогда он тебя не убил? Хотя нет, это не мог быть он!! Никто не смеет бить Темного плетью!!! По закону за это положена смерть!!!
  Леон молча оделся, молча взял у Миноша его фляжку и даже не поморщившись полностью допил ее. Но ответил лишь позднее, когда вытер все - таки выступившие на глазах слезы от ее содержимого.
  - Было не совсем так! Я пришел к нему добровольно и упросил его чему - нибудь меня научить. До сих пор помню, как он смеялся. И до сих пор не понимаю, почему он согласился!
  - Не втирай мне и не играй на моем сочувствии! - Бросил варрек. - У нас не бьют учеников в Магической Школе! У нас вообще нигде не бьют М"Леур, кроме как по приговору суда, да и то это исключительные случаи. Никто не смеет бить Темнорожденного!!!! Даже ушедшие Владыки по летописям могли просто убить, но не были скоры на такую расправу.
  - А в Магической Школе меня и не били. Это было позже. Помнишь я уезжал на тридцать лет в путешествие по Загорному Халифату и другим землям Смертных?
  - Хочешь сказать что ты, молодой маг из Темных, попал под такую раздачу у кого - то из Смертных? Не поверю - они же не дураки! В таком случае им проще было тебя убить, чем оставлять в живых мстительного врага.
  - Что ты... У этих милейших людей даже мысли не было причинить мне вред, особенно учитывая, что меня там и близко не было вообще. Все это время я был в доме у Нараккета. Был учеником... Или слугой.... Или мальчиком для битья, но не магом - точно. И от своей добрейшей души мой дядюшка бил меня не только плетью, доставалось и его магическим посохом.
  - Плохого ему Посмертия! - Не удержавшись плюнул Минош. - Этот скорт оказался еще хуже, чем я думал. В прочем я и так был о нем самого мерзкого мнения! Бить своего, Темного, без приговора.... У меня иногда возникает справедливый вопрос: - А была ли вообще эта тварь - М"Леур ???!
  - Несомненно был! Явно не лучшим как Темный эльф, но лучшим как маг! И ты это знаешь сам..... - Ровным и невозмутимым голосом ответил Леон. - Даже Тверен, уже несколько столетий будучи Наставником, значительно не дотягивал до его уровня и причем открыто это признавал. А чтоб его заменить, только его одного, после гибели, потребовалось трое, в том числе и я. Так что Нараккет был лучшим, шестилап его оближи.....
  - Знаю! Знаю! - Вскочил, заорав Минош. - И от этого еще хуже! Эта скотина могла столько пользы принести своему народу! А он все по старинке: вперед и вперед! Словно М"Леур миллионы как когда то!!! А его личный Источник, который он скрыл от всех?!
  - К этому еще мы вернемся, варрек. Но ты же помнишь, что после окончания учебы в Школе я особо перспективным магом не был в отличие от тебя?
  - Конечно, помню. Сильная стихиальная составляющая Дара как у тебя всегда сопротивляется познанию, усвоению и развитию Скрытого. Я еще очень удивился, когда узнал, что ты смог стать варреком. Хотя тогда в подробности и не вникал, было что - то не до того. А тебя лично спрашивать не стал. Мало ли....
  - Так это все благодаря Нараккету. Письмо к нему у меня было от деда, хотя тот вообще магом не был. Что там было написано - не знаю. Не спросишь - деда сейчас в живых уж нет. У меня и мысли тогда не было его вскрыть, хотя это было простое бумажное письмо, без капли магии. На мое горькое заявление дома, что высот магии мне не достичь, он просто написал его и вручил мне для передачи. Я ведь действительно в халифат собирался. А то, что Нараккет учеников не берет - знали все. Да что там, его даже соседи - маги стороной обходили. Всю землю его фермеры - арендаторы обрабатывали, а он сидел в своем доме, как в норе и не высовывался оттуда лишний раз. Я и поехал к нему только из уважения к деду. Думал - вручу, получу отказ и с чистой совестью поеду на корабль. У ворот усадьбы два дня прождал, пока пустили. А он письмо прочитал, пробурчал что - то недовольно, посмотрел на меня как на какого - то ущербного и изрек: - Просьбу твоего деда взять тебя учеником я готов выполнить. А потом разом стал похож на рычащего скорта, и выкатил мне всего два условия: - Что я буду беспрекословно делать все, что он скажет. И что бить он будет меня за нерадение, как захочет. Правда сразу так язвительно заявил, что до смерти точно не убьет - ибо не подобает ему как какому - то некроманту душу обратно в тело вселять. Я растерялся сначала. А потом с радостью согласился, думал: повезло то как! Да и не поверил, что бить то он Темного будет. Думал: пугает, проверяет на слабину! Ну а как бил он меня, ты уже видел. Именно он из меня варрека и сделал, ну почти. Долго это рассказывать. Не хочу сейчас. Но весь смысл в чем: я знаю его усадьбу и часть ловушек. Так что шансы у нас точно есть.
  Тут уж со своим мнением Минош воздержался, рассматривая Леона как нечто для себя новое, потом потряс уже пустую бутылку из под вина и вздохнув заключил: - Принципиально согласен! Пахнет, конечно, авантюрой, ибо без подлянок там не обойдется. И каковы наши с тобой ставки?
  - С нашей стороны - здоровье и жизнь! С той стороны - библиотека. Там много всего. Уверен, что части книг ты точно не видел. Возьмешь что захочешь, с условием, что прочтешь и вернешь, или скопируешь и вернешь. Деньги и ценности - поровну. Артефакты - тоже поровну. Поместье - целиком мне.
  - Не равноценно! Вся недвижимость тебе! - Не преминул подколоть Минош.
  - Вполне! - Парировал Леон. - Основа слезливой гадости поставившей тебя на ноги разработана Нараккетом. Это был тебе мой аванс. А сегодня я передал это исследование в наши лаборатории, без моего дополнения. Все равно моего добавочного ингредиента у них нет.
  - Все - все, убедил! - Варрек поднял руки ладонями вверх. Тогда сидящий напротив маг, опять достал свой Шар Истины и на ладони протянул его Миношу. Тот накрыл его своей рукой сверху и оба одновременно произнесли выверенные веками слова договора.
  Сделка между варреками была заключена.
  
  
  
  
   Глава 3
   Для большинства Смертных
   деньги являются главным и незыблемым
   мерилом всего окружающего нас мира!
   И одной из самых главных задач является
   постоянное поддержание этого мифа!
   Чем больше они в это верят, тем больше
   ослабляют себя сами, без наших усилий,
   Продавая своих окружающих за металл,
   чтобы позже быть проданным самим!
   Из внутренней лекции для сотрудников гномьего банка.
  Для кабинетного чиновника, с недавнего времени возглавлявшего аналитиков Тайной Службы М"Леур, маг Эвен был на удивление строен, если не сказать тощ. Знавшие же его нашли бы этому вполне простое и ясное объяснение. После окончания Магической Школы он начал свою карьеру в армейской разведке с самого низа: мага поддержки и прикрытия, постепенно проходя там все ступени карьеры, предусмотренные как для выпускников Военной Школы, так и для магов. До последнего времени старательно увиливающий от всякой бумажной работы, маг был одним из руководителей полевой разведки действующей армии Темных, чувствуя себя там, как рыба в воде. Но в итоге дошло до того, что по причине катастрофической убыли бойцов в своих подразделениях, вместо осуществления планирования и общего руководства он сам был вынужден, как молодой маг, выходить на поиск местоположения и оценку состояния боевых подразделений Тлантоса. Что однажды закончилось вполне ожидаемо, как и должно было однажды закончиться.
  Контрразведка врага вычислила примерное направление появления разведки, и устроила там просто идеальную засаду. Боевую пятерку Темных, с одним еще совсем юным магом прикрытия, прихлопнули бы на раз, если бы только окончившее учебку молодое пополнение не взялся незаметно подстраховать Эвен, к тому времени уже постепенно потерявший большинство своих опытных бойцов.
  Засаду неприятель произвел словно по своему учебнику контрдиверсионной подготовки: сначала показал классический патруль из тройки Смертных. А когда пятерка рассредоточилась для взятия пленного, получившая приказ заранее, ожидающая нежить чуть не отправила всех охотников к праотцам. И не вернулся бы из разведчиков никто, если бы в отдалении за ними не следовал бы сам Эвен, не сказавший о своем присутствии подчиненным. Ну а пара магов - поводырей нежити предпочла не добивать раненных Темных, почувствовав сильного мага прикрытия. К счастью для молодежи М"Леур свою шкуру тлантосцы поставили важнее своей добычи.
  Все бы было совсем хорошо, если бы ни одна из Костяных Гончих, которая в своем последнем прыжке смогла дотянуться до прикрывающего свою молодежь мага и хватануть его за голень. Не помог даже на совесть зачарованный сапог и стальные, выкрашенные в зеленый цвет, поножи. Вытащив подчиненных из загребущих лап самой Костлявой, Эвен сгоряча даже не обратил внимания на небольшой прокус. Мало ли на его теле было уже разных шрамов. Но чернокнижники фабрик нежити тоже не ждали у моря погоды и именно вот эта последняя Гончая оказалась какой - то новой, ранее неизвестной Темным вариации. Поэтому уже через пару дней лежащего в беспамятстве на повозке мага спешно везли вглубь страны, в связи с тем, что его вначале пустячная рана оказалась заражена новым ядом, от которого лекарства в полевых лагерях М"Леур просто не нашлось.
  Теперь же, спустя пару месяцев уже более - менее пришедший в себя и назначенный на новую должность в столице маг сидел в одном из трактиров в ожидании своих давних знакомых, которых он пригласил в легком варианте отметить его новое назначение. Заведение, не из самых с дешевых, ранее всегда было полно благодаря местному повару, готовившему исключительно даже на вкус своих взыскательных посетителей!
  Теперь же зал был полон едва ли на четверть. Повар кашеварил простую и сытную еду в одном из запасных полков, а мобилизованного хозяина с переменным успехом подменяла его жена.
  - Ооооо! Сколько лет, сколько зим! - ввалившаяся с улицы тройка шумно приветствовала старого приятеля и расселась за небольшим столом.
  - Что будете, господа? - поинтересовался Эвен и сделал знак подойти мальчишке, выполнявшему роль слуги.
  - Гервейского двадцатилетнего и что - нибудь легкое! - Маг Шелес, из рода средних потомственных магов Огня, предпочитал не объедаться.
  - Есть что- нибудь покрепче? - Сразу взял быка за рога излишне круглолиций для истинного М"Леур Тражи и получив утвердительный ответ принялся перечислять: - Большой кувшин Каменных Слез и пару порций мяса с кровью. Да чтоб с пылу, с жару мне!
  - Не будет тебе плохо одному с целого кувшина? - язвительно подколол Вилес, уже пожилой для Темного, Мечник. Из - за полуоткрытого ворота камзола которого виднелись обильно намотанные на тело бинты.
  - Я заказывал с расчетом на тебя, старый зануда! - Хохотнул Тражи. - Я же и закуски заказал на нас двоих. Тем более, что сегодня платит Эвен. Это Шелес позорит нашу дружную компанию, употребляя то, что больше пристало пить с какой - нибудь длинноногой вертихвосткой.
  Слуга умчался готовить заказ, а давно не видевшиеся приятели стали нетерпеливо спрашивать друг друга, где кто был и что за это время произошло.
  Наконец стол был полностью накрыт и Эвен на правах хозяина встал, поднял бокал и провозгласил первый тост: - За М"Леур! За нашу победу и смерть Тлантоса!
  Все трое гостей дружно встали и от души поддержали своего хозяина застолья, благо такой тост находил поддержку в сердце каждого Темного! После этого началась неторопливая пьянка усталых воинов, то и дело прерывающаяся тостами, проклятиями в адрес Смертных, пожеланиями правильно посмертия своим погибшим и другими подобными вещами.
  - Ты посмотри на Шелеса! - Иронизировал уже поднабравшийся Тражи. - Раньше он свое красноватое от рождения лицо регулярно выбеливал, дабы не походить цветом кожи на человека. А теперь глядя на его зеленоватую физиономию, понимаешь, что ему опять надо ее выбеливать, чтобы не походить на этот раз на тарка!!! - И круглолицый маг Воды не стесняясь заржал.
  - Сам бы был еще зеленее, если бы получил копье почти в печень как я! - Беззлобно отшучивался раненный. - Не переживай: у тебя еще будет возможность сравняться со мной цветом лица!
  - Да это ему и не надо! - Без малейших колебаний сдал приятеля Вилес. - Когда на его корабле некроманты разом снесли обе стрелометные башенки, он был еще зеленей тебя! - Тут засмеялись уже все.
  -Нет! Категорически нет! - Протестующе прервал смех сам Тражи. - Если честно, то я думаю, что я был в тот момент зеленей листвяной ящерицы, а может и намного хуже. Во всяком случае, в тот момент я без стыда не отказался бы от ее способности прятаться, как она в листве! Шансы что мы вернемся обратно, я тогда оценил как один к тысяче!
  - И проиграл на этом мне полноценную сотню золотых! - вновь засмеялся Вилес.
  - А ты то как в такой ответственный момент оказался на его корабле? - полюбопытствовал Эвен. - Ты же исключительно сухопутная крыса!
  - Я сам так думал до того момента! - Пояснил, отхвативший острыми зубами хороший кус мяса, Вилес. - После второго ранения меня все не выписывали из госпиталя, а тут объявился наш приятель и говорит такой: - Легкая морская прогулка! Подышишь свежим соленым воздухом! Полезно для легких! Обычное прибрежное патрулирование! - Мечник вновь откусил кусок мяса и несколько скомкано продолжил. - Я, как малолетний дурак, введусь на это все! Изо всех сил втираю магу - врачевателю, что на свежем воздухе фермы родственников окончательно воспряну! А потом, вместо парного молочка и ласки селянок, несусь в Дафн с ним и припасами для стрелометов, которые он, оказывается, получал в местном арсенале.
  - Чувствую, что дальше будет еще занимательней! - смеющийся Шелес выписал полуобгрызенной костью какой - то странный символ.
  - Ну а дальше я еще в порту заподозрил, что что - то не так! У него корабль был весь в пятнах от заделанных дырок, словно хороший сыр, погрызенный мышами!
  - Ты можешь говорить что угодно обо мне! Но не надо трогать мой " Слава М"Леур"! - Попытался притормозить разоткровенничавшегося мечника маг Воды, но не тут то было.
  - Так вот! - Отмахнулся от приятеля рассказчик. - Когда мы на двух охотниках вышли в море, то оказалось, что вместо прибрежного патрулирования мы идем на перехват какого - то каравана Тлантоса. Ну идем и идем! Я тогда и не переживал то. Тем более, что Тражи неплохо проставился за изменение маршрута! А когда мы догнали этих жирных купцов, то выяснилось, что там всего три корабля охраны. Мы даже уже прикинули размер доли, что достанется каждому! Только вот капитаны - маги на этих посудинах Тлантоса оказались не слабей нашего Тражи! - Маг Воды кисло скривился. - А их башенные команды оказались вообще на высоте, хфург их побери!
  Мечник залпом запил мясо и продолжил: - Ты бы с нами вообще не разговаривал, если бы эти Смертные упыри не просчитались, как и мы! Когда они разбили нам башенки стрелометов и по одной мачте, им бы расстрелять нас издалека, и наша песенка была бы спета!!!! Но эти тупоумные ублюдки видимо захотели трофеев, пленных для своих жертвенников и полезли на абордаж! По итогу мы потеряли три четверти наших и " Славу М"Леур", а они тоже один корабль. Только когда рубка шла с палубы на палубу, мы успели хорошенько попортить им такелаж и паруса. Так что преследовать потом они нас не смогли. В общем, когда меня недвижимого опять привезли в госпиталь с 5 колотыми ранами лекарь ругался так, что я ,даже почти потеряв сознание, его все равно слышал!
  Эвен поднял бокал: - Пусть волны будут пухом покинувшим нас братьям!
  - Пусть будут! - Дружно поддержали все.
  - Но мою сотню золотых я все - таки получил! - Вилес умел находит положительные моменты даже в спорных ситуациях.
  - Зачем вообще спорил, раз расклад был не в вашу пользу? - от рассказа Мечника хотелось и смеяться и плакать одновременно.
  - Так если бы мы отправились к рыбам, то оплачивать проигрыш мне гарантированно бы не пришлось! - Невозмутимо выдал Вилес, после чего за столом засмеялись все.
  Отсмеявшись и сбив охотку с горячительным, беседа постепенно сместилась к самому Эвену.
  - Ты лучше расскажи нам, как провалил экзамен на варрека!? - Поинтересовался Шелес.
  - Не каждый же день приходится пить в компании столь неудачливой личности! - подколол Тражи, опять вызвав взрыв смеха.
  Эвен досадливо сморщился: - Ладно, чего уж! Поторопился! Экзамен же происходит раз в 25 лет. Не захотел ждать очередные четверть века, хотя надо было бы. А так опозорился только.
  - На чем провалился то? - сочувственно спросил Вилес.
  - Смеяться будешь, мечник! На таком же, как ты и прокололся!
  - То есть? - уточнил воин.
  - По старым канонам: " Варрек, дабы не полагаться исключительно на Дар и Силу, обязан доказать, что и во владение оружием он служит примером подрастающим поколениям."
  - Да знаю я это! - Вилес тоже процитировал по памяти: " Претендент должен явить окружающим звание Мечника полученное внутри страны или пройти три поединка с носителями звания!"
  - Ну и все! Я делал упор на магическую составляющую. Не спал перед экзаменами сутками. А на счет поединков вообще особо не беспокоился. Думал дело уже в шляпе. Только третий поединок по жребию выпал на Гаррета! - пожал плечами несостоявшийся варрек.
  - Что могу сказать?! - Также пожал плечами Мечник. - Тот еще тип. По идее он давно Мастер Меча. Только по приказу сдавать экзамены нельзя, а он сам не выражает желания получить это звание. Смеется только!
  - Да знаю я! - Отмахнулся Эвен. - За последние сто лет, из тех кто попал по жребию с поединком на него, не сдал никто! - Поражение засело в глубине души мага.
  - Зато ты теперь возможно следующий Глава М"Леур! - Подбодрил приятеля Шелес. - Во всяком случае, ты уже минимум заслужил попадание в летописи нашего народа, а этого дорогого стоит.
  - Как раз хотел поговорить и об этом. - Эвен вопросительно оглядел друзей.
  - Валяй! - Пьяно кивнул головой Тражи. - Мы хоть и немного набрались, но соображаем! Впрочем, если хочешь.... - Маг Воды поводил пальцами перед лицом, стремительно трезвея на глазах.
  - Благодарю! - Кивнул головой маг. - Все вы в курсе о назначенном Испытании. Три месяца дается на подготовку со дня его оглашения. Затем начинает отсчитываться его срок.
  - Какая помощь нужна? - Вилес был предельно конкретен. - Мы же понимаем, что один может сделать что - либо только если он маг - исследователь. Извини, но это гарантированно не ты. Тебя то сейчас упекли в столицу только по приказу. Значит надо сделать что - то гарантированно громкое, но из области практики. Один ты вряд ли потянешь. Хочешь нам предложить малой компанией прогуляться по Тлантосу?? Но стоит ли оно того?
  - Обсудили уже что ли между собой? - спросил Эвен.
  - Вкратце если только. - Откровенно сказал Тражи. - Сам ты готов, если выиграешь Испытание, управлять нашим народом?
  Вместо него ответил Шелес: - Да не готов, конечно. Голова то у него работает очень хорошо. Советники хорошие тоже найдутся. Да вот только другие Главы Домов просто так на контакт с ним не пойдут. Тут нужны либо неоспоримые заслуги и достоинства перед всеми М"Леур, либо талант договариваться, как у Драсса.
  - Погоди, погоди... - Перебил приятеля Эвен. - В этом всем ты конечно прав. Но главное в том, что не хочу я становиться князь - магом, просто не хочу.
  - Когда он из штаба пришел на полевые операции, то потери резко упали! Это потому что он в первую очередь на месте умет думать головой, а не чем - то еще. Так что народ он беречь умеет! - С нажимом сказал огневику Вилес.
  - И толку то? - Парировал тот. - Кто об этом знает кроме разведки? Правильно - никто!!! И заслуг у него в этой войне не больше, чем у многих! А вот его родственничек, Мастер Меча, своей доблестью и умом его тут обскакал по полной! И всех Глав Домов он наверняка найдет, как уговорить и чем прижать!
  - Да меня вы послушайте! - Нажал на голос Эвен. - Я уже сказал, что не хочу руководить страной! Не надо мне это! Не чувствую я себя готовым для этого! Но отказаться от Испытания я тоже не могу! И опозорить отказом свой род тоже не могу!
  - Это радует! - Протрезвевший Тражи из опустевшего кувшина вытрясал себе в кружку последние капли. - Значит, способность думать тебе не изменила! Не тяни тогда мархуза за хвост, а поясни нам, что ты хочешь, и чем мы можем тебе помочь в этом.
  Над столом повисла тишина. Сидящие за ним обменялись несколькими пристальными взглядами, а затем несостоявшийся варрек начал излагать свои мысли: - Мне пришла мысль придумать и осуществить нашим соседям какую - нибудь выдающуюся пакость!
  - Ожидаемо и не ново! Грохнуть кого - нибудь хочешь??? - Сразу высказался Вилес. - Только сейчас, когда все настороже, чтобы сделать на территории Тлантоса что - либо значительное, нужны большие ресурсы и хорошая команда, а не четверо подраненных М"Леур, которые еще даже в строй толком не встали.
  - Поддерживаю! - Тут же поднял руку Шелес. - Дело даже не в опасности, а в смысле этих действий. Над мелкой диверсией в виде Испытания на Государственном Совете только посмеются, а для более значимого у нас нет обеспечения. Все солидные боевые артефакты наперечет и расходуются только по прямому указанию Эстса и Драсса. Не пойдем же мы на воровство у своих??!!
  - Да и применить что - либо такое без твердого знания места и времени не получится! А с этой информацией тоже не густо. Я правильно понимаю? - отметился своим мнением и Тражи.
  - Правильно, правильно! - Эвен легко согласился с очевидными для всех присутствующих вещами. - Все сказанное вами абсолютно верно! Поэтому я придумал нечто иное. Слышали, что в Маллореане, у наших Светлых собратьев образовались некоторые неприятности? - Поинтересовался маг.
  - Краем уха если только. Вроде как на территории Светлых Оррис возник откуда то из небытия. И они начали переселение на Сардуор, в Пять Королевств. - Согласно кивнул Шелес. - Только нам то что с этого? Нас это вообще не касается. По большому счету мы радоваться должны, а то и отблагодарить Орриса как - нибудь, что он оказался в нужном месте в нужное время. Не исключаю возможности, что наши Светлые не братья без этих проблем могли бы и пойти на союз с Тлантосом, только ради того, чтоб нас окончательно прихлопнуть.
  - Так точно могло быть! - Энергично и убежденно закивал Вилес. - Светлые пойдут на союз с любыми демонами лишь бы сделать нам хуже!
  - Ну а раз в таком случае мы им ни капли не сочувствуем, то предлагаю простой разведывательный рейд в Маллореан! Для того, чтоб просто высадиться с моря, пересечь побережье и немного прогуляться вглубь четверых М"Леур будет вполне достаточно. Ни с кем связываться мы не собираемся, а просто посмотрим и уйдем. На обратном пути прихватим кого - нибудь из Светлых с собой в качестве доказательства и дело сделано. Никто из Темных не ступал на землю Маллореана уже тысячелетие. Мы обнулим эту дату!!! - Эвен просто лучился энтузиазмом.
  - Ты уверен, что не болен? - Вымолвил закашлявшийся Вилес после небольшой паузы. - Если в разведывательном рейде в Тлантос есть шанс вернуться, то тут я вообще шансов на возвращение не вижу! Ты видимо пропустил тот общеизвестный факт, что раз в лет так 50 -70 Темные все же ступали на землю Маллореана! Такие же безголовые как и ты, и все ровно с той же целью, что и ты! Только вот один такой милый пустячок: обратно не вернулся ни один из них.
  - Тогда у них на землях не было Орриса, который творит сейчас там то, что хочет. Иначе они не бежали бы как крысы из собственного дома, от могил своих предков. А если мы все - таки не вернемся, то семья каждого из вас получит по три тысячи золотых. В прочем деньги я могу отдать и сейчас, заранее. - Эвен привел свои аргументы.
  - Не знаю как остальные, но я в этом не участвую! - Опять закашлялся Вилес. - Когда ты молод, и у тебя еще не в полной мере соображает голова, то можно попробовать ввязаться в такую авантюру..... Но будучи не юнцом, да в здравом уме и полной памяти??? Нет.... Если я даже погибну через месяц в войне с Тлантосом, то все равно есть шанс, что меня похоронят под семейным остролистом, а так...... - И он безнадежно махнул рукой.
  Шелес с ответом не торопился, но в итоге и он выдавил из себя: - Прости, маг. Но то, что ты предлагаешь, пахнет не просто гибелью в бою во имя родины, а самоубийством во славу трех тысяч золотом. Это точно не мой вариант...
  Эвен перевел взгляд на Тражи, но тот тоже отрицательно покачал головой: - Как ко мне и к моей памяти будут относиться окружающие, если я уйду непонятно куда, сразу после того как потерял свой корабль??? У некоторых в голове могут зародиться мысли что я либо струсил, либо сломался... Я не могу позволить уронить свою честь... Думаю ты меня поймешь.....
  Глава аналитиков согласно покачал головой. Посиделки продолжились, но уже не было в них не той сердечности, что была ранее, ни того смеха. Наконец проводив все же набравшихся приятелей, Эвен вернулся в трактир и уселся обратно за стол, вытащив свою записную книжку. Открыв ее на нужной страничке, он самопишущей палочкой вычеркнул последние три фамилии, шедшие в самом низу листа.
  Из 28 М"Леур, которые были способны на выходящий из ряда поступок, и к которым Эвен мог обратиться за помощью в столь непростом и важном для него деле, ему отказали абсолютно все. --------------------------------------------------------------------------------------------------
  
  После оглашения Испытания Брайл прибыл в свой особняк радостно возбужденным. Наконец то в его жизни выпал реальный шанс достичь чего - то гораздо большего, чем просто богатый талантливый купец со связями, и эту возможность маг упускать не собирался ни коим образом.
  Всю, идущую сейчас войну с Тлантосом, он считал форменным разореньем для любого торговца, и в том числе себя. Правда, себя - любым, он не считал! Но с момента оглашения Испытания война разом стала для него чуть ли не благословлением, позволяющим резко сделать шаг вверх.
  Даже в этом, сплошь разорительном, а для многих и гибельном событии для многих Темных событии, он умудрился минимизировать свои убытки, а недавно даже и выйти в небольшой плюс. Позволили ему это сделать его таланты как мага, так и купца, совместно с тщательно подобранной командой, сплошь состоящей из образованных, умных и безжалостных М"Леур, в глазах которых обман торгового партнера, который не смог защитить свои вложения или товар был подобен глотку старого вина с богатым вкусовым букетом. Безусловно большинство этих мошенничеств и обманов проводились исключительно со Смертными. Но несколько раз, каждый из пятерых работающих на Брайла Темных, делал это и со своими соотечественниками, ну или пытался сделать. На чем собственно каждый из них рано или поздно погорел. Не миновать бы им длительной ссылки в лесные дебри, тюрьмы или даже изгнания, но каждый раз Судьба на переломе своем, преподносила им подарок, в виде заинтересовавшегося ими Брайла.
  Именно он своими связями, личным влиянием или авторитетом родства лично с князь - магом Драссом, или работавшими на него законниками способствовал тому, что каждый из них в ходе суда отделывался лишь максимум штрафом. И это при всей весомости доказательств их проступков. Что же касалось его личных интересов и выгод, то в ходе разбирательств Брайл делал обвиняемым Темным предложение, от которого ни один из них разумно не отказался. Таким образом, уже несколько десятилетий, преступившие гласные или негласные законы общества, пятеро М"Леур безупречно работали на своего спасителя и вели себя вполне как добропорядочные граждане, живя спокойно и размеренно, платя все установленные налоги, соблюдая законы и безоговорочно выполняя все распоряжения мага Воды.
  Ранее в их команде был еще один Темный, который все таки нарушил прямой запрет Брайла на обман соотечественников без его ведома. Узнавший об этом маг без лишних слов, не доводя дела до официального разбирательства, компенсировал понесенные убытки пострадавшему и даже принес ему свои глубочайшие извинения. А потерявшего чувство меры Лисса целую седмицу в присутствии остальных членов команды Брайла живьем жрал по частям неведомо откуда привезенный зомби, лишая того шанса на правильное посмертие. Учитывая последнее, а также то, что платил он работающим на него вполне приличные деньги, больше желающих повторить судьбу незадачливого Лисса пока не появлялось.
  Галопом пронесшись через небольшой но весьма уютный парк, расположенный перед его особняком, он все таки сдержался и перед входом слезал с тира уже достойно и даже величаво, как и пристало будущему правителю М"Леур. Так же, медленно и не торопясь, он поднялся по высокой лестнице, ведущей к богато украшенным резьбой по камню сводчатому входу, попутно отметив краем глаза нового Смертного слугу - раба, который, с глубочайшим поклоном, открыл ему входную дверь.
  В отличие от других представителей высшего общества Темных, которое вообще предпочитало иметь минимум слуг, причем происходивших исключительно из членов своего Дома, Брайл не был так консервативен. Да, у него было несколько М"Леур, которые служили ему уже десятилетиями, а двое - так вообще уже лет 100. Но они осуществляли только общее руководство остальной рабочей силой, которую составляли исключительно Смертные - рабы. И попадали они к Брайлу одним единственно возможным официальным способом - через банальную покупку. Благо невольничьи рынки в султанатах, на Змеиных островах и некоторых других, благословенных для умного купца местах, никто не собирался закрывать. Обходилось это магу не то чтоб совсем дешево, но и не так чтобы слишком дорого.
  Эти траты на взгляд мага имели свои очевидные и многочисленные преимущества. Абсолютное большинство М"Леур, хоть и никогда не покидало пределов своей страны, с неизменным презрением и превосходством относилось к этим, как они считали, грязерожденным. И получалось, что на фоне всеобщего презрения, вполне ровно относившийся к ним хозяин, смотрелся просто образцом доброты, что резко снижало возможность предательства слугами. Но наивным Брайл не был уже с юношества, поэтому помимо знания поведения Смертных, полагался и на собственноручно наложенные на них заклинания, делающие измену или разглашение какой - либо не нужной для хозяина информации весьма затруднительной, даже при допросе магом - дознавателем. В результате такого решения исключительно Смертные - слуги имели доступ к самым его неприглядным и противозаконным действиям, случись огласка которых, магу было бы просто несдобровать. И спасти его от наказания и возмездия не смог бы даже Драсс.
  А знающие что - либо важное Смертные слуги регулярно умирали, унося с собой могилу тайны своего господина. А с помощью весьма нехитрых манипуляций знающего мага, душу умершего было нельзя вновь призвать и допросить. А то водились среди М"Леур подобные таланты....
  И каждая такая смерть приносила Брайлу гарантированное спокойствие и моральное удовлетворение от завершения очередного, надежно похороненного мутного дельца. На фоне итоговых доходов, расходы понесенные на покупку рабов вообще выглядели сущей мелочью. Но даже такой пустяк для него маг умудрился компенсировать себе. Словно заправский некромант, убивая уже ненужного и много знающего слугу - раба, он ритуалом забирал его жизненную силу, пусть ничтожно мелкую в масштабах могущественного мага, но накапливаемую им с жадностью гномьего банка. Тело скармливалось скортам охраны, делая побег других рабов от прикормленных человечиной зверей вообще невозможным. Стремившуюся ускользнуть душу погибшего Брайл загонял в один из накопителей - артефактов специально имеющихся у него для этого. В принципе душа простого Смертного неодаренного ни чем тоже особо не представляла для него ценности. Но и тут, стремящийся получить хоть какую - то выгоду, маг нашел способ получить себе пользу. Душа убитого всасывалась в накопитель, куда ранее уже были загнаны души нескольких лишенных тел мелких демонов или иных обитателей демонических планов. И те, лишенные возможности самим сожрать душу раба, настолько отравляли ее своим соседством и идущими от них эманациями Тьмы и всего подобного, что вскоре от сущности человека в плененной душе не оставалось ничего. А получившийся мутант готов был вредить всем и вся, лишь бы была возможность добраться до теплой крови или жизненной силы.
  Когда таких мелких псевдодемонов оказывалось под пару сотен, то будучи натравленными на теплокровного врага они уже начинали представлять собой вполне конкретную и трудно уничтожимую силу. С соотечественниками подобное было просто невозможно, а вот Смертных в государстве не защищал ни один закон. С ними можно было делать что угодно, разумеется внешне оставаясь в рамках приличия. А внешние приличия маг очень любил!
  Не стремящийся воевать на суше Брайл, где ему бы поневоле пришлось бы оказываться в мясорубке боев и выполнять чужие приказы, в самом начале войны вполне разумно и продуманно, добровольно и по своей инициативе, вошел с принадлежащими ему торговыми кораблями в состав флота М"Леур, заслужив таким несомненно патриотическим поступком сплошь почет и уважение, заодно заткнув рот тем, кто твердил, что для него барыш превыше родины и родного отца.
  И вот именно там, в ходе морских схваток с кораблями Тлантоса, незаметно доставленный Воздушной Рукой на борт противника накопитель с изуродованными душами показал себя во всей красе. Ибо освободившись из специально разрушенного артефакта, эти сущности тихо набрасывались на моряков противника, прогрызая им дыры в ауре, незримо лишая их силы и воли к победе и сплошь убивая раненных, хоть немного истекающих кровью. Понятно, что защита от подобного у моряков - Смертных была на высоте, но уж настолько были незначительны в отдельности эти мелкие и слабые души, что далеко не всегда аурная защита личных амулетов чувствовала их. Ну а корабль, после этого почти разом лишившийся четверти, трети, а однажды и половины команды, становился законной добычей Мага Воды. Дальше следовало лишь произнести слово - ключ и сделавшее свое дело уцелевшие порабощенные души вновь затягивало в новый накопитель, до следующего раза. После этого оставалось аккуратно, не нарываясь лишний раз, добить уцелевших Смертных и тщательно пересчитать полученные трофеи и грамотно их реализовать.
  Так что заметив нового слугу Брайл в глубине души лишь довольно улыбнулся, как хорошо у него идут дела.
  - Какие будут указания? - уточнил вышедший навстречу магу управляющий, уже старый М"Леур Хогош, поприветствовав его наклоном головы.
  - Собирай всех моих, срочно!
  Спустя час в рабочее кабинете Брайла собрались все пятеро его ближайших подручных.
  Слева от хозяина сидел Ивал, несмотря на свою внешнюю хрупкость и изящность бывший Мечником, и в своем прошлом командиром полка регулярных копейщиков. Карьера его прервалась после того, как выявилась существенная недостача в полковой казне, и последующей за этим дуэли, в которой вдруг неожиданно погиб проверяющий, эту самую недостачу и обнаруживший. И лишь благодаря вмешательству Брайла суд не смог доказать преднамеренного убийства. Поэтому бывший полковник отделался всего лишь сломанной карьерой, возмещением растраты и солидным штрафом, который опять же помог ему выплатить Маг Воды.
  Рядом с ним, вжавшись в спинку кресла, сидела Зарайя, заметная своей невзрачностью, среди обычно миловидных представительниц слабого пола М"Леур. Это ли послужило причиной или нечто иное, но абсолютно не выдающийся талантами средненький маг в ее виде, стал воистину страшным специалистом в области ворожбы и ядов. Несколько ведущихся Тайной Службой расследований происшествий медленно и уверено указывали на их возможного виновника. И не быть бы с ней добру, если бы об этом не узнал Брайл, и не приложил к этому свою длинную руку. Расследования заглохли, а заниматься самодеятельностью Зарайя без разрешения спасшего ее мага больше не решалась.
  Напротив Ивала сидел Аккер, просоленный морем маг Воды, являющийся превосходным капитаном. Было не понятно, как Охотника, управляемого таким Темным, чувствующим свой корабль буквально до самого киля, лет сорок назад в одной из стычек смог пустить ко дну всего лишь один корабль Тлантоса. Да еще и так, что из всей команды смог спастись только сам капитан, не имевший к тому же ни единой царапины. Расследование по данному факту не показало ничего. Даже в Совете Капитанов при допросе на магом - дознавателем капитан не смог как либо внятно обосновать произошедшее. Единственное, что не гласно было объявлено, это то, что в момент произошедшей трагедии капитан был пьян. После такого события он по тихому подал в отставку из флота, но вот в последующей обычной жизни доверить свой корабль Темному с такой репутацией не решился ни один хозяин. Ореол оставшегося жить, но сгубившего свой корабль и свою команду капитана, буквально висел над его головой. И когда спустя полгода Брайл подобрал в одном из трактиров медленно и уверенно спивающегося Аккера, а потом еще и дал один из своих кораблей, все только удивлялись и разводили руками.
   Сам наниматель же только приставил к капитану для пригляда пару своих матросов и больше над этим не задумывался. Полученная через пятые руки информация, оплаченная золотом, говорила о том, что капитан сражался до последнего. Только вот бурно отмеченное прямо в море с его подачи и с его разрешения столетие корабля, не способствовало достойной встречи среди ночи абордажной команды Тлантоса с рейдера некромантов.
  Рядом с капитаном сидел Киттон, простой М"Леур не одаренный какими - либо магическими способностями, но настоящий виртуоз в области летающего и метательного оружия. Стрелометы и баллисты на кораблях, луки и арбалеты - все это в его руках начинало жить своей, абсолютно точной и устрашающей в своей меткости, жизнью. Подкреплялось это врожденной способностью входить в доверие к большинству из окружающих. Обвинения в мошенничестве, обмане и злоупотреблении доверием разрушили его карьеру преподавателя в Военной Школе. Но окончательно отбиться от претензий к нему очень дальновидно помог Брайл. За эту помощь Темный отрабатывал полностью: в некоторых сделках его способности оказались просто незаменимы.
   Наконец напротив самого хозяина дома сидела уже пожилая предсказательница Арма, осуществляющая контроль и учет всех расходов и доходов мага. Не будучи магом в классическом понимании этого слова, она, тем не менее, обладала своей, особой Силой. Это позволяло ей вполне уверенно оперировать картами, гадательными костями, рунами и многим иным, что способно предсказывать или как то еще указать на Судьбу. На чем лично погорела она, никто из присутствующих не знал, кроме самого Брайла. Но то что при ее известности ни один мало - мальски значимый М"Леур к ней не обращался, наводило на однозначно определенные мысли.
  - Итак! Рад видеть всех присутствующих! И это сегодня не какая -нибудь аллегория, а самая, что ни на есть истина! - Такое не характерное начало для хозяина кабинета разом заинтересовало всех приглашенных. Обычно он индивидуально раздавал указания, либо выслушивал и раздавал свои приказы.
  - Чему же тогда мы обязаны такой радости? - вполне буднично поинтересовался Ивал, крутящий в руках проволочную головоломку.
  - Тем, что наконец наше время пришло!
  Все заинтересованно воззрились на выдавшего такие высопарные слова мага. Как то не вязалось это с его обычным стилем общения.
  - Все вы не бедны, а я откровенно богат! Но разве нам достаточно этого?
  - А что мы еще можем хотеть? - С иронией спросил Аккер. - Разве что погибнуть в бою с Тлантосом во славу родины? Но это больше в руках Богов, и лично я особого желания этого не испытываю.
  - Шаблонно мыслишь, капитан! - Брайл буквально сочился радостью.
  - Власть??? Это довольно опасная штука! - В молчаливой паузе серьезно выразилась Арма, и остальные сразу настороженно поглядели на нее.
  - Именно! - Подтвердил маг. - Власть и влияние, со всеми вытекающими.
  - Плевое дело! - Отмахнулась рукой Зарайя. - Какое - то влияние у нас и так есть. А выше головы не прыгнуть! У М"Леур долгая память, а репутация у нас не безупречна. Конечно, к счастью, Тлантос проредил ряды наших недоброжелателей, но все равно память о некоторых вещах у наших соплеменников длится веками.
  Брайл довольно рассмеялся.
  - Раньше было именно так! Но сегодняшний день дал нам шанс! Конечно каждому из нас свой, но тем не менее.
  Видя, что все ждут его пояснений, он просто задал вопрос: - Кто помнит об Испытании???
  - О каком из них? В жизни Темных их очень даже не мало. Практически на любой вкус! - Равнодушно бросил разглядывающий свои мозоли от оружия Киттон.
  Брайл больше ничего не стал говорить и над столом повисла тишина, которую через пару минок вновь прервала Арма.
  - Ты говоришь об Испытании наследников царствующего Дома??? Но ведь твой родственник, князь -маг Драсс еще жив и к предкам явно не собирается отправляться!
  - Тем не менее, не взирая на его личное здравие, оно было объявлено им сегодня, и я вхожу в число претендентов!
  Со стороны присутствующих кандидату посыпались ожидаемые поздравления. Но особого восторга по этому поводу из них никто так и не высказал.
  - Могут пройти еще сотни лет, чем трону М"Леур понадобится новый Глава! - Глубокомысленно выдал Ивал. - Сейчас предпочтительно жить более короткими промежутками времени.
  Брайл согласно закивал головой: - Правильно! Это игра всерьез и на длительное время. Но уж больно ценный приз поставлен на эту игру! Если его получить сейчас, то в истории Темных еще не было случая, чтобы результат Испытания посмел кто - либо изменить или оспорить. Для меня - это шанс подняться на высшую, доступную М"Леур ступень. Для всех вас - шанс стать помощниками нового Главы государства. А уж им никто не посмеет напомнить о былых прегрешениях! Про возможность при этом из категории "просто обеспеченных" прейти в категорию "очень богатых" напоминать считаю излишним.
  - Ну положим мы от себя сделаем все зависящее, чтоб это осуществилось! Это однозначно! Но этого все же мало! Помимо прохождения самого Испытания будет нужна поддержка Глав других Домов или, как минимум, их непротивление! - С сомнением заключил Ивал.
   - Стороннюю поддержку я беру на себя! У меня имеются определенные связи и наработки в этом плане! Сейчас же разговор идет только о нас! Все, что мы делали ранее, здесь и рядом не пройдет! Здесь надо будет сделать нечто невозможное! Только это может принести хотя бы отчасти требуемый результат. - Резко подвел итоги хозяин и вопросительно кивнул Арме, все это время по очереди выкладывающей на стол перед собой то руны, то гадальные кости.
  - Единственное, что я сейчас могу сказать с полной определенностью, это то, что в ближайшем будущем не вижу ни для кого из нас особой опасности..... - Медленно пояснила итог своих действий предсказательница.
  - Для начала этого достаточно! Начнем с малого! Ровно через три дня я жду от вас конкретные предложения по прохождению мной Испытания. Если кто - то сможет что узнать особенное о моих конкурентах, то получит звонящую золотом премию. Киттон, тебя это касается особенно. Все необходимо будет хорошенько продумать и проработать. Мелочей в столь важном деле просто не может быть. Привлекайте своих подчиненных в необходимых случаях, но так, чтобы истинная подоплека всего происходящего была им не ведома. Все необходимые сопутствующие расходы я оплачу, но упаси вас Боги попытаться на этом нажиться. Думаю всем вам понятно, что это не подходящий для этого случай! Действуйте!
  
  
   4 глава
   Нарушенное правило "Никогда не
   вести войны на своей территоррии",
   обойдется нашему народу гигантскими
   расходами, что вынудит нас направлять
   денежные средства на восстановление
   . разрушенного, а не на развитие страны.
   Из докладной записки экономического
   советника М`Леур министру Ягусу.
  
  Мастер меча эл`Верег, высокий и широкоплечий М`Леур, невозмутимо и неподвижно стоял в проломе полуразрушенной крепостной стену Фарайли и мрачно обозревал с высоты лежащий перед ним край. Город, бывший столицей одноименной провинции, находился посередине большой уютной долины на единственном в округе холме.
  Именно поэтому Мастер, бывший выборным Главой города уже добрых полсотни лет, имел возможность до самого горизонта, уходящего в сторону Тлантоса, наблюдать то, что осталось от этого, некогда цветущего края. Да это мог видеть каждый, кто бывал здесь ранее хотя бы раз и вдруг, веяниями судьбы, оказался здесь вновь.
  Глаза видели разруху. Но память услужливо подсовывала совсем другие воспоминания. Видениями всплывали правильные квадраты обязательно засаженных чем - то полей, чередующиеся с фруктовыми садами и рощами специально оставленного леса. Все это пронизывалось правильно отсыпанными дорогами, на которых даже во время обильных дождей почти не было луж, ибо сделанное на века дорожное полотно неспешно само отводила воду в придорожные канавы, из которых она так же неторопливо текла в сторону ближайшего поля, что бы пойти на полив.
  Поля отличались цветом растущей зелени. Сады различались цветом коры деревьев, листвой и плодами. А рощи диколесов выделялись первозданной, ласкающей взгляд дикой гармонией. Пронизывающие все это небольшие речушки несли в себе прохладу и чистейшую воду, в которой внимательный взгляд без особого труда мог разглядеть плавники занятой своими делами рыбы.
  То тут, то там виднелись поднимавшиеся на опушках диколесов крыши ферм, в большинстве покрашенные в зеленое или заметные своей жёлтой, нарядной черепицей. А над всем этим величественно господствовали редкие остролисты, со своей высоты благосклонно взирая на суету у своих подножий.
  Судьбе было угодно, чтоб именно эта сторона долины, уходившая в сторону государства Смертных, была обустроена М`Леур. Земли находящиеся за городом в направлении центра страны в большинстве остались первозданно дикими. Там была почва чуть похуже, а охота получше. Поэтому их особо и не тронули.
  Смертные соседи веками боялись Темных. Дрожали перед ними. Избегали любых конфликтов. Когда проигрывавшие Войну Звезд, под угрозой уничтожения, М`Леур решили обосноваться на этом материке, люди по своему вековому недоразумению и глупости, считали эту землю своей. Но даже потеряв своих лучших воинов и магов Перворожденные быстро объяснили местным, что те были здесь лишь временно. А слава когда - то великого Некронда не спасет его незадачливых потомком от точной стрелы, острого клинка и могущественного боевого заклинания. Все равно свет истинной цивилизации в эти леса проник лишь с появлением Темных. А невзрачные хижины людишек ранее только оскорбляли местный вековой лес.
  С тех на холме поднялся Фарайли, весь изукрашенный резьбой по камню и соперничавший в этом со столицей. Лучшие художники и мастера провинции вливали свой талант в его здания, мостовые, публичные места и статуи. И все это за крепкими, крепко спаянными заклинаниями стенами. Бурелом и заросли сменили злаки и фрукты в округе. А где остались куски дикого леса, то весь подлесок был выбран, и ничто не мешало деревьям расти спокойно, и не угрожало внезапным пожаром.
  А Смертные боялись ногой вступить на землю уже принадлежащую не им, под угрозой неминуемой и тяжкой смерти. Хотя никаких угроз уже давным - давно не было. Была лишь неминуемая смерть для дерзких или неаккуратных. А впрочем, какая разница: для Смертных осталась только смерть, в независимости от возраста, пола или поведения.
  Но это было раньше.... Раньше.... Совсем недавно еще....
  Теперь грязерожденные решили вернуться!!! Отдать свои долги!!! И у них это почти получилось......
  Под нежданным ударом пали два приграничных города, закрывавшие дорогу к Фарайли. Силы нападающих и обороняющихся были несопоставимы. Но они сделали почти невозможное, заплатив собой максимальную Цену: дали драгоценные в такой ситуации сутки, чтобы смогло спасти половину проживающего в долине населения. Эл`Верег мог говорить своим соотечественникам разные слова, но с самим собой старался быть предельно честен. Разведка М`Леур не спала. И признаки сосредоточения врага были обнаружены своевременно. Но государственные чиновники провинции и маги не поверили в возможность столь ничтожного противника напасть на могучего соседа, которым веками считали себя они.
  На городском совете его Глава со своим предложением об отселении хотя бы части долины оказался в гордом одиночестве. Единственное, что он смог сделать после этого в рамках своих полномочий: это отправить гонцов по фермам приграничья с просьбой вывезти подальше от Тлантоса своих домашних. Но расслабились не только чиновники и маги. Вера в исключительность, древность своего народа и ничтожность соседа затмила глаза слишком многим. А поражения и кровь Войны Звезд стали покрываться пылью забвения. И не проигнорировавших предостережение Главы столицы провинции было минимум. А не внявшие его предупреждению сограждане своей судьбой ответили по полной за недоверие к его словам.
  Благодаря тому, что регулярный полк, квартировавший в городских казармах, возглавлял один из его бывших учеников, Мастер договорился с ним о проведении внеплановых учении, хотя даже этот командир полка отнесся равнодушно к возможной опасности. Четыре роты бойцов со своими магами отправились в приграничные крепости. И там и остались. Но все же успели предупредить.
  Больше суток, что держались эти крепости, гонцы метались по долине, призывая без жалости бросать веками нажитое добро и бежать самим. Но многие спастись так и не смогли. Как и не вернулось больше половины городских гонцов и других добровольцев, попытавшихся предупредить сограждан о надвигающейся смерти. Но Фарайли устоял. С трудом, с кровью, с погибшими на стенах чиновниками и магами, которые на себе ощутили гибельную тяжесть своего неверного решения.
  Основу этой обороны заложил именно эл`Верег, который после отказа собранного Совета Провинции уже единолично, как выбранный Глава, принялся торопливо тратить городскую казну на работу городских магов по обновлению вшитых в городские стены защитных заклинаний, обновлению магических зарядов крепостных стрелометов и катопульт. Более того, привлек выпускников Магической Школы и со стороны, заплатив им звонким золотом, что вызвало вал глухого ропота со стороны местных Одаренных. Кому понравится делиться, уплывающим мимо твоих глаз, доходом??!
  Немалые средства ушли и на городской арсенал. Кузнецы, не верившие в опасность, не хотели работать дополнительно даже за деньги. Лишь личный авторитет, напор и скрытые угрозы приехавшего Мастера заставил их делать это.
  Именно он в короткое время трижды успел провести городские учения по первичной мобилизации и обороне города, чем вызвал глухой ропот обывателей, привыкших, что такое происходит раз в пять лет, и практически гарантировать себе этим не избрание на следующий срок. И только это позволило, хоть и потеряв треть городского ополчения, отбить первый, самый тяжелый штурм, пока не подошли необходимые подкрепления.
  Память подсовывала из своей глубины радость и праздник, а глаза наблюдали сплошь вырубленные под корень сады, вытоптанные и потравленные поля, руины сожженных ферм. Их редкие, иногда не сгоревшие полностью строения, напоминали безнадежных инвалидов. Остролистов не осталось и одного. И над всем этим реяло почти физически ощутимое покрывало проклятий и уничтожения.
  После гибели короля Фердинанда, тлантосцы хоть и не смогли взять город, но превратили в прах и тлен всё, до чего только смогли дотянуться и только после этого отступили, соблюдая дисциплину и порядок.
  Эл`Верег не льстил себе. Он трезво понимал, что при всех его стараниях и множестве соотечественников отдавших свою жизнь в этих боях, их спасло лишь то, что король Фердинанд решил начать войну в другом месте и не прислал сюда ни одного из своих проклятых Тьмой бег`хме`оот. Следующим благословлением богов стало то, что нападавших возглавил маг 9 - го ранга Марус, а не Клещ, маг 8- го ранга, который стал командующим у тлантосцев после гибели девятирангового Смертного при последнем штурме.
  Марус был очень хорошим магом. Очень!!! Это его и подвело. Сделав весь свой упор на магию, он упустил остальное. К стенам Фарайли он подошел быстро, уже на 5 - е сутки. На 9 -е последовал первый штурм. Город устоял с трудом. И если бы не потраченная на услуги магов городская казна, не устоял бы вовсе.
  А дальше началась Игра! Между им, возглавившим оборону города и командиром Смертных. Ежедневно один из них выкидывал свои кости, в которых невидимо вплетались судьбы и жизни подчинённых и зависимых от них. А его противник делал свой бросок, где уже жизни зависящих от другой стороны, густо переплетались с судьбами противника.
  И эл`Верег смог навязать свой характер войны могущественному магу.
  Когда первый штурм был отбит, Марус, вгорячах прокляв цепляющихся за свою никчемную жизнь Темных, вполне разумно оставил половину своих сил у города, и двинулся было с другой половиной в глубь провинции. В принципе судьба и города и провинции была спета.
  Но Мастер Меча смог развернуть события вспять.
  Сил Смертных, оставшихся у города, вполне хватало для того, чтоб осажденные не могли ничего сделать. Да, еще несколько штурмов они точно выдержали бы, но в итоге обескровленные, с растратившими Силу магами и без подкреплений их судьба была бы безоговорочно решена. Нашлись среди М`Леур и откровенно малодушные, предложившие просто ожидать за стенами якобы неминуемого подкрепления из центральных провинций.
  И что самое печальное оказалось в этом, что одним из них оказался Мастер Меча эл`Гууашт, с которым эл`Верег дружил уже многие десятилетия. Переругавшийся до хрипоты Совет Обороны оказался расколот почти пополам. В таких условиях раскол - это Смерть. Не правильно принятое решение - это Смерть.
  Все решил поединок, который Глава города навязал своему противнику в нарушение всех правил и канонов, действующих у М`Леур в военное время. Дуэли в таких условиях запрещены, и эл`Гууашт справедливо указал на это и проигнорировал вызов. Эл`Верег, который не смог убедить всех в необходимости немедленного нападения на Смертных остатками своего гарнизона, но который отчетливо видел и гибель города, и уничтоженную Марусом полностью провинцию, а может быть и хуже, ни капли не заботясь о принятых у Темных приличиях прямо обвинил своего противника в работе на Смертных. А когда многие засмеялись, то Мастер прямо сказал, что в донесении разведки была перехваченная у некромантов информация о том, что люди платят некому высокопоставленному М`Леур за информацию о своих, и обещают еще больше, если он будет их сдерживать.
  - Я не поверил этому донесению! - Чуть ли не кричал Глава, что так же было не возможно по канонам воспитания Темных. - Разве возможно было вообразить такое?? Но теперь я начал понимать, о чем там была речь! Чем не подходящий случай сдержать своих??! И чем не причина столь внезапного нападения и столь больших наших потерь?? Не твои ли постоянные карточные долги потянули тебя на предательство??? - Слово за словом бил окружающих эл`Верег в мгновенно возникшей тишине. - Твои предки прокляли тебя эл`Гууашт уже сейчас! И никакие оправдания не спасут от твоего позора в посмертии весь твой род!
  И вот тут эл`Гууашт не выдержал. В обществе, где культ Предков был одной из основ, это было запредельное оскорбление. Смыть его можно было кровью. Здесь и сейчас.
  Поединщики выскочили во двор здания, а недавние спорщики ринулись наблюдать это из окон и балконов. Вооружение у них было одинаковое: не длинный, удобный для боя на стенах меч и длинный кинжал с витой гардой для защиты кисти. Оба носили легкие, дополнительно заклятые на прочность кольчуги и шлемы с пластинчатыми назатыльниками, наручи и защиту ног. На оружие были наложены заклятья, только у каждого свои. Будь противник у эл`Верега немного попроще, то у него было бы приличное негласное преимущество. Он был левшой. А это сказывается в большинстве поединков, ибо многие бойцы привыкают работать на своих тренировках с обычным противникам, у которых основную работу клинком делает именно правая рука. Но в поединке настолько подготовленных воинов как эти, это не имело никакого значения.
  Сватка профессионалов такого уровня не может длиться долго. Любой, малейший промах грозит немедленным ранением или смертью. Тут нет места размашистым движениям, отвлекающим противника или набирающим силу ударам за счет удлинения своей траектории. Нет места хитроумным комбинациям: на них нет ни времени, ни лишней силы.
  - Перворожденые! Остановитесь! - Нестройно потянулись голоса с балконов. Было уже поздно. Бойцы начали сходиться. Металлическим лязгом прозвучали первые хлесткие удары. Последовал расход. Никто из дерущихся не стал развивать наступление. Сошлись второй раз. На несколько ударов сердца сшибка оказалась дольше. Опять последовал расход. Даже на заклятых магией клинках возникли уродующие благородную кромку металла зарубки. Бойцы кружили вокруг друг друга со неотвратимостью и свирепостью гиен, только и ища удобный момент, чтобы вцепиться противнику в горло. Низко опущенное острие клинка, неправильно развернутая стопа поединщика, слишком глубокая стойка - в качестве начала проигрыша сгодилось бы всё!!! Но никто не хотел давать ни малейшего преимущества своему внезапному врагу! Стойка меняла стойку. Клинки остриями резали воздух с быстротой видимой редкому глазу. Лишь по частоте звука их столкновения можно было понять, что накал боя не уменьшается. Сошлись третий раз, четвертый. Ни один не дал шанс противнику воспользоваться каким - то своим промахом. Эл`Верег сломал острие кинжала, когда воткнул его в нащёчник шлема своего противника. Тот вовремя довернул шлем, и близкая смерть прошла стороной.
  Эл`Гууашт смог обойти клинком меча защитный блок Главы города и почти воткнул свой клинок ему в бок. Но того спас доворот корпуса и острие как масло лишь распороло плетение кольчужных колец.
  Нестройные крики с балконов прекратились. В них не было никакого смысла.
  Наконец эл`Гууашт видимо решил, что пора закачивать схватку. И следующая сшибка из нескольких ударов сменилась трудноразличимым вихрем перемещающихся бойцов и отрывистым звяканьем металла о металл, сливавшимся в единый, неровный звон. Схватка распалась. У городского Главы из - под правого наручня капала кровь. Рука держала уже половину обломанного кинжала. Сам он неровно и как бы с трудом дышал. Его противник решил не давать своему врагу шанс восстановиться и пошел в атаку вновь. Только в песнях неразумных менестрелей один дает шанс другому. В реальной схватке такая роскошь ни к чему....
  Вновь зазвенели клинки и из мелькания схватки вывалился эл`Верег, как скорт отпрыгнул в бок на несколько шагов и зажав клинок меча себе под мышкой принялся срывать наруч с правой руки с которой кровь уже не капала, а лилась тонкой струйкой. Кинжала в ней уже не было.
   Эл`Гууашт сделал за ним один шаг. Второй. С острия его меча срывались редкие багровые капли. Затем ноги его подогнулись и Мастер молча упал на бок. Кольчуга несла следы касательных ударов, но металл выдержал. Подвел его открытый шлем. Из его левой глазницы торчала рукоять кинжала, упираясь своей гардой в кости черепа.
  - Представление окончено, господа!!! - Громко и язвительно произнес эл`Верег с вызовом снизу глядя на наблюдавших поединок. Дыхание его было абсолютно ровным, словно и не было никакого поединка. Подскочивший к нему маг - врачеватель уже споро зарастил его раны и медленно изливал на рука Мастера Силу, восстанавливая и сращивая поврежденные сухожилия и мышцы. На валявшемся на камнях двора наручне ясно виднелись четыре колотых пробоины.
  - Как только войска, которые уводит с собой Марус, отойдут на тройку миль, мы нападем. Оставляйте в городе только раненных, в виде обороняющих стены. Остальные все пойдут в бой!
  Его задумка удалась. Казалось почти разгромленный гарнизон, словно восстав, в сумерках разметал охранение у одних из ворот и вылился на лагерь отдыхающих воинов Тлантоса шквалом заклинаний и ливнем стрел. Те прикрылись нечистью, но для начала этого хватило. Через пару часов вылазка пошла через другие ворота. Очень хорошо сработали несколько доставленных смертниками в лагерь противника артефактов, хорошенько проредившие взрывами и чарами Изгнания высшую нежить. И Марус вернулся, решив не оставлять в своем тылу столь беспокойную занозу.
  На подготовку нового штурма у него ушло еще несколько дней. За это время Лесными Путями в крепость подошло небольшое, но свежее подкрепление с полными Сил магами. А время, выигранное им, дало возможность скрыться многим, из ранее обреченных фермеров и начать подтягивать свежие полки из других мест, формируя рубеж на пути тлантосцев. Двинься Смертные сейчас в глубь страны, это уже не было бы легкой прогулкой.
  Далее получилось навязать противнику помимо беспокойной осады города еще и маневренную партизанскую войну на уже захваченной им территории, что во многом и привело в итоге к тому безжизненному ландшафту, который виднелся сейчас с городских стен.
  На том поле погибли пять воинов врага, на том восемь, а в том саду всего два, но с ними уничтожили Кровавого Молотобойца. Почти четыре месяца такой войны не прошли бесследно для врага. Но и М`Леур это досталось дорогой ценой.
  Эл`Верег, как возглавившему оборону досталось слава и два десятка хороших шрамов, не считая те, которые удалось с ходы зарастить магам - врачевателям. Из всего войска Темных уцелело в городе всего около тысячи бойцов. Еще столько же выжило в окрестных остатках лесов, под руководством другого героя этой обороны мечника Эвирела. Погибших же были многие тысячи. Да, потери противника были не меньше, включая половину его нежити, но Мастера это не утешало абсолютно. На его глазах погиб весь цвет М`Леур этого края. Да и сама война была не окончена, далеко не окончена.
  Сзади послышалась звук осыпающихся мелких камней и в пролом к нему кто - то спускался.
  - Пойдем, Мастер! Все приготовлено для Вечера Памяти. Скоро прибудут приглашенные! - Это был новый городской маг Торрэль, недавно выбранный вместо погибшего Рэлли.
  Эл`Верег молча согласно кивнул, но все смотрел на уничтоженную долину. Ожидающий не уходил. Наконец Мастер повернулся к нему всем корпусом: - Мы с тобой из одного Дома, Торрэль. Ты еще помнишь это?
  Крепкого мага, с наполовину обожженным слева лицом, такой вопрос не смутил: - Я все помню! Нет необходимости напоминать это. Все наши с тобой уговоры остаются в силе. Иначе мы бы оба не пошли на то, что сделали в последнее время. Благо всего нашего народа превыше желаний остальных Домов. Просто надо все делать не торопясь и без ошибок. Ну а то, что некоторым нашим на этом пути пришлось и еще придется внезапно умереть, так это их предначертанное. Предки простят нам! Испытание царствующего Дома проводится один раз во много лет. Нельзя упускать такой шанс. Другого может и не быть. Ты сам это говорил!!! - Под конец своей речи внешне невозмутимый маг начал говорить свои слова с необратимой убежденностью.
  - Это был последний наш с тобой разговор об этом. - Эл`Верег пристально смотрел в глаза собеседника выискивая слабину. - С этого момента шанса отступить у нас не будет.
  - И хорошо. Это займет у нас возможно даже сотни лет, но именно мы должны положить конец разделению всех М`Леур на Дома. Сегодня необходимость поиска компромиссов мы оплатили кровью. Завтра, если все оставить по прежнему, может и не наступить. Драсс со своими поисками вечных компромиссов и обхождением острых углов не смог нормально справиться с ситуацией, отличающейся от обычной. Надо делать выводы самим...
  - Тогда пойдем дальше, друг. - И Мастер с грустью указал на лежащий внутри стен местами разрушенный город. - Сегодня мы с тобой вводим в действие второй пункт нашего плана...
  
   5 глава
   "На Горхе продолжаются столкновения
   между М`Леур и Тлантосом, хотя схватки
   потеряли былой размах. Но это надолго."
   Из докладной Сухарту.
   Его резолюция ниже:
   . "Поищите на складах, что из недорогого
   оружия и сырья мы можем сейчас поставить
   дополнительно Тлантосу, чтоб этим Темным
   жизнь не показалась слишком беззаботной."
  
  Утро перед самым началом заседания Большого Государственного Совета было свежо, солнечно и безмятежно, словно в старые добрые времена. Слышался беззаботный птичий гомон. Деревья еще дышали остатками ночной прохлады. Только вот началось оно с известий, которые приходили исключительно во времена новые. И его безмятежность была напрочь омрачена печальным известием об очередной гибели соотечественников.
  Вчера вечером в ближнем тылу М"Леур отрядом из пятерки Костяных Гончих и двух их поводырей был напрочь разгромлен отряд из трех десятков ополченцев, сопровождавший обоз лекарств и зелий для раненых в полевые лагеря. Подающий большие надежды ученик старших курсов Магической Школы С`Земел в начале с успехом вступил противоборство с некромантами управляющим созданиями Тьмы, но дрогнувшие перед нежитью ополченцы разом подписали ему смертный приговор. Проломив стену копейщиков, Гончие добрались до еще не ставшим полноценным мага, и разорвали его на куски. При этом они потеряли двух своих товарок. Оставшихся троих при их поддержке магами Тлантоса с лихвой хватило на самих обозников, оставшихся без магической защиты. Так что в живых осталось всего шестеро: обладающих самыми быстрыми ногами, да и то, только потому, что сам обоз оказался гораздо ценней жизней убегавших ополченцев, для скорости бега даже побросавших оружие. Перевозимые в пяти телегах снадобья были безжалостно и со знанием дела уничтожены, что гарантированно влекло за собой еще ряд смертей в полевых лазаретах. А наделавшие дел чародеи быстренько исчезли с места нападения.
  Посланный вдогонку отряд Черных Егерей все же смог отыскать тщательно спрятанные следы, распутать их и настичь это отродье Смертных. Только те и в этой стычке показали себя с лучшей стороны, чтоб пожрала их души Тьма. Чувствуя приближающую погоню, они, несомненно зная территорию Темных в совершенстве, завел их за собой в глубокий и узкий овраг, где и оставил в засаде своих неживых подопечных, сам преспокойно удалившись.
  С более опытными бойцами этот фокус конечно не прошел, но просто пройди мимо у них не вышло. Всех Костяных Гончих грохнули, немного помучившись и даже без потерь. Но без раненных не обошлось, и преследование пришлось прекратить.
  С самого восхода Тасса министр Лирш рвал и метал. Только вчера вечером подоспел доклад военных аналитиков, в котором ясно, с конкретными примерами, подробно описывалось, что после окончания массовых боев вдоль всей границы каждую седмицу происходит минимум одно подобное нападение. Каждый раз результаты для нападавших бывали весьма различны, но в большинстве случаев Смертные несомненно выигрывали. И даже в случае неудач для тлантосцев не было ни одной стычки, чтобы не обошлось без потерь со стороны Перворожденных.
  Так что ожидающий своего Главу уже собранный Государственный Совет негромко гудел, обсуждая только что произошедшее. Присутствовали все князья - маги Великих Домов М"Леур.
  Раздался громкий бой громадных напольных часов в виде крепостной башни и через распахнутые резные двери в украшенный белым мрамором просторный зал вошел князь - маг Драсс, одетый, подобно всем, по такому случаю в свой, изукрашенный золотой вышивкой и драгоценными камнями, церемониальный камзол. Резьба, бегущая по мраморным стенам зала, могла бы заставить позеленеть от зависти даже повелителей камня - гномов, настолько изображение леса на стенах дышало жизнью. Сухо кашлянув, он поприветствовал неторопливо и даже лениво поднявшихся при его входе приглашенных и призвал их сесть, сам заняв место во главе большого овального стола.
  - Начнем, Высокорожденные! - Громко объявил он. - Перед заседанием вы все получили копии докладов министров кабинета и я полагаю, что уже успели их изучить.
  Тишину после слов председательствующего не нарушило ни одно слово, но присутствующие кивками или иными жестами все дали понять, что все было именно так.
  - Это радует! Тогда согласно обычаю, дабы освежить память всех присутствующих, эти доклады будут сейчас повторены, и после этого мы начнем обсуждение всех возникших вопросов.
  Один за одним прозвучали доклады, которые весьма подробно успели изучить все Главы Домом и их советники. Этикет и обычаи требовали от них тишины, и она соблюдалась. Не было только присущей ранее до войны невозмутимости лиц. Пока шла зачитка, Эстс успел понаблюдать большинство из всей существующей гаммы чувств у присутствующих, то и дело проскакивающих сквозь внешнюю невозмутимость.
  Наконец прозвучали последние слова, и князь - маг не стал затягивать: - Перейдем сразу к обсуждению услышанного Вами. Первым прошу высказать свое мнение Главу А`Горша!
   Сидящий первым по правую руку от Драсса Глава Дома Аах`Ноор Мастер Огня А`Горш, худой и словно пропеченный подвластной ему стихией, загорелый Темный благодарно кивнул головой и начал: - Все предъявленные доклады были на Совете мого Дома внимательно изучены, рассмотрены и обсуждены. Скажу сразу и прямо: нас они абсолютно не радуют, в прочем как думаю и остальных присутствующих.
  Сидящие за столом князья - маги дружно наклонили головы .
  - Просчет Тайной службы в области разведки явен и неоспорим. Вряд ли кто - либо из здесь присутствующих будет отрицать произошедшее, ибо факты говорят сами за себя! - Слов собравшихся по прежнему не было, но их молчаливые жесты вновь выражали полное согласие. - Но, по мнению моего Дома, которое выражаю я, отставка варрека Эстса, о которой в его докладе было предложено, нам не будет полезна. Более того, я считаю, что она принесет больше вреда, чем пользы!!! Его сменщику придется потратить время на вникание в дополнительные тонкости службы. Да и наше уважаемое собрание однозначно не сможет сразу и безоговорочно утвердить кандидатуру на его место. А это опять впустую потраченное время, которое для нас сейчас воистину драгоценно! Но по окончательному решению нашего текущего конфликта с Тлантосом вопрос его отставки необходимо поднять вновь!
  Драсс не желая затягивать обсуждение этого вопроса, откровенно не выгодного ему, вежливым жестом приостановил говорящего: - В таком случае не будем напрасно тратить время уже здесь и сейчас! Думаю, что высказанное сейчас мнение не будет единичным! Кто за оставление Главы Тайной Службы в должности?
  Поднятые руки замерли, и выяснилось, что за оставление Эстса на своем посту высказалось большинство, кроме двоих представителей Домов.
  - Решение принято большинством присутствующих! - Огласил Глава царствующего Дома. - Перед началом обсуждения уважаемым Советом экономических вопросов могу сразу заявить, что с целью экономии средств страны, все лица, занимающие руководящие должности и которым позволит их состояние, отказываются получать жалование во время войны и первые пять лет после ее окончания. Уже полученные деньги с момента ее начала будут возвращены в казну. - И жестом попросил продолжать А`Горша.
  Тот продолжить не успел. В зале раздался злой голос сидевшего напротив Мастера Огня несколько сутоловатого Темного, со свежими следами восстановленной кожи на его руках, лежащих на поверхности стола, который иолько что голосовал против : - Всё это конечно хорошо, Глава Драсс и присутствующие! Но кто тогда ответит за погибшее по нерадивости разведки мирное население? Заметь, я не ставлю вопрос о погибших из наших регулярных полков! Умирать за свою страну - это их профессия! А кто ответит за фермеров и горожан, которым даже не дали шанса на спасение??! Или то золото, которое вы так благожелательно решили сэкономить для казны, должно компенсировать эти жизни и закрыть глаза присутствующих на пролитую понапрасну кровь Высокорожденных???
  - Я понимаю ваши чувства, Р`Хорт. Ваш Дом Ри`Виер понес тяжелые потери, и это не останется не замеченным! Согласно нашим вековым обычаям ваш Дом получит определенные компенсации в случае утверждения их этим Советом. М"Леур всегда делали все возможное, что помощи собратьям! - Драсс всем своим тоном и видом выражал сочувствие и понимание.
  - Понимаешь наши чувства?! - С накалом переспросил Р`Хорт. - Что может понимать тот, у которого никто не погиб в семье?! И который и привел нас к положению, в котором мы находимся?
  - Да! - Сам начинающий нервничать, Драсс ожидал чего - нибудь такого. Тихо и спокойно, как в большинстве случаев ранее, этот Совет просто не мог пройти. - В моей семье действительно никто не погиб! Но всем известно, что мой Дом также понес потери. И мои ближайшие родственники всегда были на передней краю борьбы с нашим общим врагом. Варрек Минош, непосредственно принимал участие в гибели короля Фердинанда в Талаке! А ведь оттуда вернулась лишь меньшая часть исполнивших до конца свой долг М"Леур! И он уже несколько месяцев находится на краю небытия, так и не выздоровев.
  - Вот уж эту личность упоминать бы здесь не стоило! - Не характерным для Темного громким басом вступил в беседу князь - маг О`Фош, Глава Дома Оя`Лири. - Я сейчас голосовал за сохранение Эстса на своей должности, поддержав тебя, но только временно! В этих стенах абсолютно не уместно звучание имени твоего сына, убившего М"Леур принадлежавшего моему Дому! Наши предки веками обсуждали здесь жизнь народа, а не подлость!
  - Каждый из нас прав в отношении и выражении своих чувств и фактов. - Прозвучал ему весьма дипломатичный ответ. - Однако сделанного - не вернуть, как не вернуть и не сделанного! - Драссу были не нужны открытые конфликты в этом Совете. - Так же никто из нас не в состоянии вернуть и погибших. Обсуждение всех подобных моментов мы можем оставить и на послевоенное время!
   - Дабы подобное... - Начал продолжать О`Фош и его тут же перебил Эстс, переводящий все внимание на себя: - Без - дабы!!! Разбирательство произошедшего необходимо и оно будет! Думаю, что варрек Минош по выздоровлению даст ответ любому, кто захочет его о чем - то спросить или что - то весьма опрометчиво ему предъявить! Я же лично, никогда не бегал от ответственности и бегать не буду! И за сделанное своими подчиненными и за не сделанное ими отвечу лично и персонально! Впрочем желательно, чтоб я отвечал перед вами не в гордом одиночестве, а например с главами некоторых семей входящих в вам дом, Р`Хорт. Это ведь они, а не я, вопреки приказу об эвакуации решили отбиваться в своих городах, а не бежать оттуда, сломя голову! - Варрек резко рубил фразы, словно своим клинком разделывал тренировочного голема.
  - Довоенный план военного министерства предусматривал оборону этих городов в качестве основы системы опорных пунктов при защите границы страны и скорое прибытие подкреплений! Они поступили ровно по имеющимся у них планам и согласно проведенным ранее тренировкам! - Голос Главы Дома Ри`Виер был тверд и непоколебим и в нем не было ни капли слабины. - Вокруг уже вились диверсанты и нежить Тлантоса! Приказ "Бросить все и бежать" нарушал всё ранее установленное веками и сам по себе был невозможен! - Наливаясь черной злобой закончил Р`Хорт.
  - План не догма, и ты сам это отлично знаешь! Да, при эвакуации погибла бы Темные из твоего Дома, но их было бы не столь много! Возможно, погибла бы даже половина! Но не все до единого, как впоследствии! А виноват в этом, конечно я! - Парировал Эстс.
  - Помолчите, оба! - Придержал говоривших Драсс. - Мы собрались сейчас не для того, чтоб акцентировать внимание на прошлом. Для этого у нас еще будет время! Сейчас же нам интересно настоящее и будущее, и думать надо исключительно о нем!
  Начинающийся конфликт затих, хотя говорившие смотрели друг на друга отнюдь не ласковыми взглядами.
  - Правильно! - Подал голос самый молодой из присутствующих, Глава Дома Тн`Ииш князь - маг Т`Ирш, которому едва минуло две сотни лет. - Не время сейчас для бессмысленных обвинений, и тем более судебных поединков из - за этого. Но наиболее пострадавшие в этой войне Дома помимо определенных компенсаций от казны должны получить и иные привилегии, хотя бы временно.
  - Например?! - Живо заинтересовался молчащий до этого Ягус. Эта тема сразу задевала его вплотную.
  - Не нервничай понапрасну, казначей! - Успокаивающе произнес князь - маг. - Твои расходы сейчас если это и увеличит, то и не значительно. Наиболее пострадавшим от войны Домам, а не только Дому Ри`Виер, надо выделить в центре страны дополнительные территории в хороших местах. Такая возможность у нас есть. Кроме этого необходимо пересмотреть количество гарантируемых им мест при поступления в Военную и Магические Школы на определенное время минимум вдвое.
  - Мой Дом, понесший почти такие же потери, как и дом Ри`Виер, никогда не оставит земли своих отцов, даже если на них сейчас нечисть! - Парировал Мастер Меча эл`Фогон, Глава Дома Ма`Фуан.
  - В этом нет ни малейшей необходимости. - Успокаивающе произнес предлагающий. - Новые земли будет необходимо уже сейчас передать вам в вечное владение. Именно там вы будете собирать членов своего Дома, разбросанных сейчас по другим местам нашей страны. И уже из этих безопасных земель впоследствии вы по необходимости и по возможности, как решите сами, будете заселять уже возвращенные у врага земли. Думаю, что у вас не возникает иллюзий по поводу их быстрого возвращения, благо вы только вернулись с передовой. А даже если возвращение территорий пройдет относительно скоро, то все равно проживать там и вести какую - либо деятельность на ней будет довольно опасно. Эти Смерные ублюдки слишком старательно отравляют землю перед отступлением, чтобы смочь ее быстро очистить даже нашим магам Земли. Это если не упоминать запрятанные ими там закладки, в виде зомби, скелетонов и мелкой нечисти, которые способны в своих норах ждать десятилетия, перед тем как выползти оттуда и нанести свой отсроченный на время смертельный укус!
  Поднял руку и заговорил варрек Гиневр, руководящий Магической Школой: - Я принципиально - "за", по поводу перераспределения количества учащихся, что касается моего заведения. Но может встать вопрос взятых на учебу от наиболее пострадавших Домов, в ущерб более одаренной молодежи, но принадлежащей другим, менее пострадавшим Домам. При равных способностях это разумно. Но если таким образом ущемить более одаренных, то это ущерб всему народу М"Леур! Так что тут есть, над чем думать и что обсуждать.
  - Обсудим, Гиневр, обязательно обсудим! - Согласился с ним военный министр. - Но то, что ты сейчас услышишь от меня, понравится тебе еще меньше, чем разница между одаренностью твоих возможных учеников. Я думал обсудить это с тобой отдельно, но раз ты сам начал разговор про одаренность, то не будем тянуть ни для тебя, ни для всех.
  Министр взял лист из своей открытой папки и не торопясь начал с него пояснять: - То что вы сейчас услышите, будет для вас однозначным сюрпризом, причем весьма неприятным....На данный момент времени готовы итоговые выводы наших аналитиков после систематизации мелких и средних стычек между нами и этими проклятыми Тьмой Смертными ублюдками. - Он глухо откашлялся и продолжил: - Итак: производство нечисти в Тлантосе потребовало от них резко нарастить количество магов. Просто так этого не сделаешь, так как число людей с Даром всегда рождается примерно одно и то же. Но эти хитрожопые скорты нашли для себя выход. Еще лет 30 назад Тайная Служба давала информацию, о том, что у Cмертных возросло количество набранных в их академию. Разведчики тогда постарались и выяснили, что подавляющее большинство вновь набранных туда совсем слабоодаренная мелочь. Для нас, при наших возможностях, особой угрозы не представляющая и общий расклад сил не меняющая. Мы тогда пришли к выводу, что Тлантос только напрасно потратит ресурсы на этих слабосилков, которые мог бы потратить на более талантливых своих учеников. Как следствие: мы посмеялись и перестали обращать на это внимание.
  - Тогда это был полне закономерный вывод... - Высказался в паузе Т`Ирш, пока Лирш брал следующую страницу.
  Тот исподлобья глянул на него и продолжил: - А теперь по результатам боев и последующих диверсий в нашем тылу вылезло, что главную роль в основной своей роли рядовой магической поддержки врага взяли на себя как раз эти слабые недоучки, Силы которых еле - еле хватает что держать в повиновении одну - две простых Костяных Гончих, пару- тройку Скелетонов или до пятерки зомби. Иногда вдобавок к этому под команду им отдают до двух десятков солдат. Конечно, создают управляемую ими нечисть не эти слабаки, но Силы и привитых им умений для управления этим непотребием у них вполне хватает. Добавив к этому хорошие навыки владения оружием и крепкие амулеты защиты и нападения среднего качества, Тлантос создал против нас довольно не простого массового противника, которого ему не очень жалко потерять. А вишенкой на этом торте Смертных для нас явилось то, что благодаря такому подходу их более сильные маги, таким образом, стали использоваться многократно эффективнее. Все это позволило людям усилить армию вторжения на порядок.
  Военный министр прервался, неторопливо и внимательно оглядел всех присутствующих с целью убедиться, что его все внимательно слушают и громко и четко закончил: - Теперь нам предстоит сделать абсолютно все тоже самое!!!
  Гиневр буквально взвился со своего места словно подброшенный пружиной гномьего механизма: - Что ты несешь, Лирш??! Ты предлагаешь разом опустить уровень подготовки каждого нашего мага! Каждый талантливый М"Леур это драгоценный камень, которому нужна тщательная огранка. Именно благодаря такой подготовке нас не смогли прикончить проклятые Тьмой и предками Светлые! Именно благодаря этим драгоценным камням, выросшим в варреков, удалось избежать гибели и на этот раз!
  - Будет врать то! - Равнодушным голосом перебил это словоизлияние эл`Фогон. Гиневр аж поперхнулся. - Ты забываешься, что перед тобой сейчас не твои ученики, взирающие на тебя с открытым ртом в силу своей молодости и возрастной тупости, а те, которым не нужно твое словоблудие, а нужны твои реальные дела. Ведь на самом деле расправиться с Фердинандоми и его артефактом по факту мы смогли лишь с помощью этого смертного ублюдка Кайфата, который оказался лучше всех твоих учеников вместе взятых.
  - Что??! - Возмущенно - угрожающе потянул Гиневр, на что был опять оборван, только на этот раз Эстсом: - Если ты хочешь сослаться на Нараккета, как незыблемый столб магических знаний М"Леур, то лучше и не начинай! Во первых - он обучался магическому искусству задолго до тебя. Во вторых - лично тебя, как мага, он не ставил ни во что. И в третьих - Источник Силы, который он утаил исключительно для себя не делает его образцом для подражания новым поколениям магов. А об этом его поступке знает самый последний ученик твоей Школы.
  С начальником Тайной службы Гиневр решил лишний раз не конфликтовать и сделав несколько глубоких вдохов и выдохов продолжил: - А где новые преподаватели для этих слабаков, когда у меня и так сейчас не хватает тех, кто не просто что - либо знает лично, но и способен передать это другим на достойном уровне? А новые лаборатории на что строить и кто будет это делать? А средства на необходимые материалы для лабораторий и вообще всего учебного процесса? И это только вершина того что необходимо. А главное - это маги Тьмы в силу своей магической специализации и склонности управляют нежитью. А кем будут управлять наши недоучки? В конце - концов мне дополнительный набор даже поселить будет некуда!
  - Вот это уже более предметно. - Наблюдающий за перебранкой Драсс решил высказаться. - Ну и что ты скажешь на это, Лирш?
  Главы Домов негромко гудели. Единого мнения не было.
  Военный министр упрямо выставив свой подбородок продолжил отстаивать свое мнение: - По поводу проблем с жильем я вообще смеюсь. Подселим их к ученикам других курсов или займем ближайшие подходящие здания к Магической Школе. Потерпят, не маленькие! Учебные лаборатории переведем на круглосуточный режим. Материалы для них будем изыскивать, где только возможно. Начать хотя бы с каких - нибудь мелочей лучше, чем не начать вообще! Магов - преподавателей наберем из числа раненных и проходящих сейчас лечение, кто по здоровью в армию еще или уже негоден. Часть из них впоследствии отсеется сама, ну а кто - то как раз вполне подойдет. Ну а управлять наши недоучки будут теми, кто подвернется под руки: зомби, химеры,големы, да кто угодно, лишь бы Силы хватало. Не может такого быть, чтоб кровь Темных оказалась жиже крови Смертных. Нараккет, как Погонщик Зверей, вам в пример, а ведь магов этого направления у нас почти нет.
  - Я против! - Гиневр все равно соглашаться не стал. - Это все равно нарушает наши вековые традиции в обучении магов, проверенные поколениями, и проверенные на практике, дающие стабильный положительный результат. Новые предложения принесут ли нам пользу - это неизвестно! Но гарантированно принесут вред в обучении действительно одаренных учеников! На них просто не хватит наших ресурсов! Я на такое не пойду!
  - Ты пойдешь на все, что прикажет тебе своим решением Совет Домов! - Говорившего вновь жестко перебил Эстс. - Школа, которой ты руководишь, не твоя частная лавочка! А решение Совета обязательно для выполнения! Наказание за не исполнение такого решения в военное время только одно, и какое - ты отлично знаешь!
  - Можешь не переживать! - Ядовито прошипел ему в ответ Гиневр. - Я, действительно выполню любое решение Совета, но не из - за страха перед казнью! Я сделаю это просто потому, что это положено вековыми обычаями наших предков, о которых некоторые, как я вижу, склонны их забывать. Просто впоследствии, когда это пустое предложение сожжет наши ресурсы и не принесет пользы, я хочу чтоб за эту глупость отвечал не только я, как ее воплотитель в данный мне для обучения некачественный материал!
  - Не переживай над этим пустяком! - Эстс откинулся на спинку стула и забарабанил когтями рук о полированный стол. - Я готов ответить вместе с тобой! Как ты видишь, ответственность меня не пугает, от слова - совсем!
  - Высокорожденные! Давайте прекратим пока играть словами и дослушаем меня! - Прервал эту пикировку военный министр и вновь стал зачитывать из своей папки. - Позже, после того, когда наша война с Тлантосом окончательно перейдет в вялотекущую фазу Магическую Школу необходимо разделить на две ( Запад и Восток), для усиления конкуренции между учениками и преподавателями и как следствие: повышения качества полученного обучения.
  - Ты и сейчас против? - С напускной доброжелательностью поинтересовался у Гиневра Эстс. - Это ведь тоже противоречит нашим вековым обычаям иметь исключительно одну единственную Магическую Школу???
  - Напротив! Я только поддержу это предложение! Так что если ты хотел показать, что я держусь за свое место, тебе это не удалось! В наших обычаях не сказано про количество обучающих заведений. Есть только наша обязанность учить подрастающие поколения М"Леур, максимально прикладывая для этого все наши силы. - Такой подход Гиневра абсолютно не смутил, ибо в глубине души давненько подумывал над чем то подобным, но считал это не своевременным. Но просто так попытку надавать на себя он спустить не мог: - Только вот и военную Школу тоже необходимо разделить! Так же исключительно для усиления конкуренции между учениками и преподавателями и повышения качества обучения наших военных. А то что - то уж слишком быстро они гибнут! - Удержаться от последнего заключения он не смог.
  Лирш скрипнул зубами, да так, что это было слышно каждому сидевшему за столом: - Гибнут! Но исключительно в бою! А так идею разделения и Военной Школы я поддержу. Так будет разумнее!
  - Ну вот и приложим к этому усилия, Гиневр, и ты вперед всех! - Сказал Т`Ирш, откровенно недолюбливающий этого мага. - Здоровая конкуренция никому не повредила!
  Руку поднял С`Вэккт - старейший член Совета, Глава самого богатого Дома Темных Су`Ёнек, который до этого тщательно отмалчивался: - Если вторая Магическая Школа будет располагаться на землях нашего Дома, то мы безвозмездно найдем для нее необходимые здания.
  Министр финансов согласно закивал, но военный министр сразу возразил: - Я категорически против! Новая школа должна располагаться исключительно в центральных областях страны, удаленных и от побережья и от границ страны. Таким образом, мы изначально затрудним нападение на нашу кузницу магических кадров. Чтоб не вышло как у тлантосской академии, куда наведались подопечные Эстса, потому что смогли до нее дотянуться. Пусть у них и не особо что получилось, но сам пример весьма показателен для нас, и прямо призывает не делать таких ошибок. Основные земли принадлежащие Дому Су`Ёнек расположены же вдоль границы ха`ора, и в будущее не надо закладывать излишний риск!
  С`Вэккт почесал щеку и поднял брови: - Частично можно согласиться, конечно. Только вот с ха`ора у нас никогда не было особых конфликтов и недопонимания, даже когда мы заселили эти леса, по сути выкинув отсюда Тлантос.
  - Еще бы! - Усмехнулся Т`Ирш. - Им изначально были не нужны наши дебри. Им вполне хватало своих небольших лесов и рощ. А нам изначально были не нужны их степи. Только вот не факт, что именно так будет всегда!
  Старый маг с явным неодобрением посмотрел на гораздо более молодого: - И что же это вдруг у нас может катастрофически поменяться во взаимоотношениях??
  Но ответил ему не Т`Ирш. В диалог вмешался А`Горш: - Голод! Он способен разом все поменять в наших взаимоотношениях! Ты же в курсе, что их шаманы не смогли справиться с засухой и у них начался падеж скота. Если бы мы так удачно, своевременно и совершенно случайно( Благодарение Предкам) не сплавили лучшую половину их боевых сил на Сардуор, к этому Кайфату, то еще не известно, что и как бы могло повернуться. А теперь, в качестве оплаты, к их побережью идут корабли с продовольствием, которое помогает отнюдь не заработать! Эта еда помогает им просто выжить! И если бы не это, то ха`ора, гарантированно презрели бы договор о мире наших предков. И на нашей второй границе вполне могла полыхать еще одна война. И не потому, что они такие подлецы и предатели старых уговоров, а просто потому, что им жрать бы нечего было! Ведь это наши маги Земли хоть и просели по урожайности, но все равно смогли не допустить голода.
  - Мы продаем нашим соседям зерно, так что думаю, что конфликт все равно был бы маловероятен. - Вмешался министр финансов.
  - Как продаем??! - За столом раздались недовольные вопросительные голоса. Общим вопрошающим от недовольных оказался Р`Хорт: - Мы сами оказались далеко не в лучшем положении по продовольствию. Земли моего Дома не скоро дадут урожай. И так у многих.
  - А как ты хотел? - Невозмутимо вопросил его сидевший в конце стола Крастус. - Привезенного из Сардуора продовольствия им вполне может и не хватить. И как сказал только что А`Горш: - Куда бы они пошли в случае голода? Это хорошо еще, что их орду, которая сидит у Кайфата, кормит он сам. Вдобавок нам, так или иначе, нужны корни и листья некоторых произрастающих у них растений, которых не хватает у нас для лекарственных зелий и иные, определенные ингридиенты для лабораторий и все подобное. Фактически мы не получаем сейчас от них и медяка. Господствует исключительно натуральный обмен. Дополнительно этими поставками мы фактически показываем им, что Темные по прежнему сильны и не так уж и много потеряли от войны, раз могут делиться продуктами, которые нужные ежедневно и каждому. Это тоже является опосредованным предохранителем от конфликта ха`ора с нами. - В конце своей речи министр не удержался и съязвил: - В прочем можешь особо не переживать Р`Хорт. Так любимые тобой речные устрицы не входят в необходимые ха`ора товары!!!
  - В таком случае и при таком подходе это вполне разумно. - Немного обдумав согласился князь - маг Дома Ри`Виер и ответил на колкость: - На счет моих устриц можешь не переживать. Их всех сожрали сожрали солдаты Тлантоса, чтоб им крысами переродиться! Но почему сейчас так тщательно по существу отмалчивается Ягус??
  Министр финансов, на которого обратились взоры подавляющего большинства присутствующих, пожал плечами: - Что вы хотите от меня?! Доклад мой читали и слышали все. В ближайшее время лучше ситуации по финансам не будет! А вот стать хуже - то может вполне. То же разделение Магической и Военной Школ разом потребует увеличения расходов на это направление раза в полтора минимум и требует хорошей предварительной проработки. Без нее на это дело я не дам и монеты, несмотря на решение Совета Домов. Что касается натурального обмена с ха`ора, то это необходимое зло. От этого было не уйти. Но тут есть еще и особый момент: я считаю, что каждый из вас лично должен сейчас задуматься о наполнении казны государства и хотя бы временно забыть о казне своего Великого Дома.
  - Соблюсти все интересы дело непростое и не быстрое... - Ответил на это после недолгого молчания C`Вэккт.
  - Не соблюдающие общие интересы умрут и потащат за собой других. - Так же неторопливо заметил Драсс. - Поэтому у меня есть небольшое предложение на эту тему.
  Прерывать его в словах никто не стал, как и не стал высказывать что - то свое, поэтому Глава всех М"Леур продолжил: - Об появившихся ордах демонов в якобы цивилизованном человеческом мире я полагаю, что слышали все.
  Почти все сидящие за столом заулыбались. Выражение - " якобы цивилизованном" - пришлось по душе абсолютному большинству из них. Ведь действительно: эти Смертные, забыв грязь, откуда они вылезли, начали считать себя равными Перворожденным и забыли свое истинное место.
  - У многих среди этих короткоживущих оказались хитрые и слабые души и сердца, но их кошельки оказались наоборот очень звонки и полны. И вместо боя с демонами за свою землю они предпочли добровольный переезд, дабы спасти нажитое и не рисковать своей головой. Кто - то из них предпочитает прятаться от этой нежити в султанатах. Но часть решила переждать плохие годы в Тлантосе. Особенно это стало заметно после гибели короля Фердинанда, когда умнейшие из этих беглецов поняли, что мы сейчас не в состоянии добить наследников Некронда, а значит это государство вполне может послужить им временным пристанищем, раз уж сами великие и ужасные М"Леур не в состоянии с ними справиться! Главное для них - поселиться подальше от нашей границы. И это решение этих людей плохо для нас. Их ценности, возможные связи, способности и еще что - либо гарантированно будут использоваться некромантами против нас.
  - Так они же за двойной налог обещали им иммунитет от государственных повинностей, в том числе и неучастие в войне с нами. Или это не так? - Уточнил О`Фош.
  Глава царствующего Дома согласно покивал головой: - Формально - да, но если мы являемся тлантосцам открытым врагом, то вовсе не значит, что беглецы и предатели из других стран внезапно станут им друзьями. Наши враги на диво рациональны, не побоюсь даже этого выражения. Уже есть информация, что Мечники и военные с опытом из числа беженцев принимают участие в тренировках их вновь сформированных полков и это только начало. Кто из этих гостей не будет хотя бы опосредованно работать на их государственную машину, тот в итоге расстанется и с привезенными с собой ценностями и в итоге с самой жизнью. А душа его еще и послужит платой какому - нибудь призванному демону за принесенный нам вред. Это своих они могут за преступление отправлять на жертвенник, но души казненных демонам не отдают, ибо это вредно внутренней политике государства. А вот чужаков они гарантированно жалеть не будут.
  - Я вообще думаю, и даже уверен, что никто из этих гостей Тлантоса не покинет их границ. Самые сильные и везучие получат новое гражданство и будут изо всех сил служить новой родине. А остальные умрут во славу наследия Некронда, пополнив пустую из - за войны казну. Никто не даст им уехать и увести с собой ценности. Для родственников же, при необходимости, списать их смерть можно будет на нас, ибо поверят в первую очередь таким же Смертным как они, а не каким - то погрязшим в своем древнем величии Перворожденным. - Сделал свою, полную цинизма, заметку Эстс.
  Драсс согласно кивнул в его сторону и продолжил с паузами, тщательно выверяя последующие слова: - Поэтому у меня к Совету есть предложение, которое вам гарантированно не понравится. Собственно оно не нравится и мне самому, но я просто должен его озвучить. Нам надо забрать хотя бы часть этого ручейка беглецов себе. Этим действием мы опосредованно усилим себя и ослабим нашего врага. - Маг закончил и вопросительно оглядел присутствующих.
  - Что значит забрать себе? - Наморщив лоб переспросил Гиневр. - Поселить грязерожденных на землях наших предков, что - ли? - И получив подтверждающий кивок, возмущенно продолжил: - Я категорически не согласен с обучением слабаков в Магической Школе, но я готов это делать. А как осуществлять это безумие???
  - Если бы не был талантливым магом - преподавателем и как следствие руководителем Школы, то ты никогда бы не попал на этот Совет с таким быстрым языком, отстающим от головы. - Заметил Крастус, глядя в глаза варреку.
  Ответил ему прикусивший губу эл`Фогон. - Не торопись с выводами, министр. Я лично тоже против! На лицо весьма сомнительная выгода против наследия и обычаев предков!
  - Новые времена диктуют новые требования и подходы! - Высказал свою точку зрения Т`Ирш.
  - Не рановато в таком возрасте судить о новых временах? - Хмуро спросил C`Веккт.
  - Не вопрос! - Покладисто согласился более молодой маг. - Могу перефразировать: сложные времена требуют сложных решений! Так более подходит?
  - Все - равно не подходит, но звучит более правильно, что ли... - Согласился глава Дома Су`Ёнек.
  - И решением этого предложения желательно не затягивать, ибо время в этом будет играть против нас. - Продолжил проталкивать своё предложение Драсс. - Мы могли бы выделить таким Смертным долину лет на пятьдесят, недалеко от побережья. Обложить их двойным или тройным налогом и пусть живут.
  - Не застилает ли твои глаза жажда компенсировать свои промахи Драсс??? - Прямо в лоб спросил С`Вэккт, но Глава Совета отрицательно покачал головой: - Мы слишком погрязли в своем одиночестве! Пока мы покоились на лаврах древнего величия, мир вокруг изменился и сильно!
  - Ну а какое это отношение имеет к твоему предложению о поселении на нашей земле Смертных? - Поинтересовался эл`Фогон.
  - Пока наши контакты с внешнем миром были ограничены и осуществлялись лишь немногими купцами то наши Светлые Собратья ушли далеко вперед!
  Эл`Фогона было не смутить: - Если бы Маллореан действительно осуществил что - то действительно прорывное, то они уже давно бы были здесь, чтоб нас добить. А так это не больше, чем их обычная возня со Смертными.
  - Благодаря этой обычной возне, как ты говоришь, Светлые подгребли под себя Пять Королевств, Зелод, Скарт, Гарташ и более мелкие государства Смертных. И что самое главное: смогли заставить их сражаться за себя. Как тебе такая картина: Тлантос сражается не с нами, а с какими -либо государствами Смертных? Это была бы идеальное зрелище! Вот и нам надо принять на своей земле беглецов из этих стран. Не всех конечно, а исключительно по нашему выбору. Мы получим от них необходимые нам ценности, за якобы спасение их жизни. Пока они будут у нас, мы их обучим кое - чему, привьем им необходимые для нас взгляды на окружающий мир. И когда у них дома станет немного поспокойнее, отправим всех домой, только уже проводниками нашей точки зрения на окружающее. Откроем в их странах свои посольства. Поможем им деньгами и немного знаниями. В итоге посадим кого - нибудь из них на трон и будем использовать эти страны в своих целях: например объявить всемирную и беспощадную войну оплоту Зла и Тьмы - Тлантосу! Это буде гораздо веселее, чем кидать свои полки Высокорожденных в пламя войны. - Эстс старался быть максимально убедительным. - У Маллореана в связи с воскрешением Орриса возникли очень большие проблемы, и мы вполне можем занять место Светлых небратьев в этих странах. Надо то всего не очень долго потерпеть кучку грязерожденных на своей земле и делать гостеприимное лицо при встрече с ними. По моему мнению - это минимальная цена при возможно большом эффекте в будущем, хотя и не очень скором.
  За столом воцарила тишина. План был хорош. Откровенно хорош! И это поневоле признали все.
  - И что немаловажно, фактически почти все эти действия мы будем осуществлять либо за их счет, либо при наших весьма небольших денежных вложениях, которые позже конечно же вернем себе с многократной прибылью! - Добавил Эстс глядя прямо в глаза Ягусу.
  Министр финансов что - то быстро подсчитал у себя в записной книжке. Нахмурился. Вновь пересчитал и наконец изрек: - Лично я поддерживаю! Долговременно, но весьма перспективно! Вдобавок мы таким образом сможет обрушить торговлю Тлантоса с другими странами. Золото - кровь любого конфликта! Не будет денег на войну, и некроманты долго не продержатся! А мы сбережем своих!
  Далее было много острых разговоров о древних традициях и других сопутствующих вещах, но в итоге это предложение Эстса было принято единогласно. Большинством голосов приняли и решения о разделении Школ и о дополнительном наборе слабоодаренных М"Леур. Тут несогласные хоть и были, но в заметном меньшинстве.
  Следующий злободневный вопрос поднял О`Фош: - Нам, в пехотных полках, необходимо перевооружение, значительное и быстрое!
  - Значительное и быстрое неполучится! - Тут же прокомментировал Ягус. - Впрочем этот вопрос уже просчитывается и прорабатывается и при появлении финансов сверх ожидаемых они сразу пойдут в эту сферу. Но все таки, Высокорожденные, прошу высказываться, так как все предложения еще только предстоит обобщить и учесть. А воплощать все предложенное в металле будет Крастус.
  - Стрелы с нашим обычным наконечником перестали быть столь эффективными, как ранее. Все - таки слишком мала площадь костей у большинства нежити для точного поражения. А в своих усовершенствованных экземплярах непотребия тлантосцы усилили слабые места своих подопечных дополнительными костяными щитками, что еще более затруднило их гарантированное уничтожение на расстоянии. - Выдал свое заключение О`Фош и как минимум половина присутствующих согласно закивала.
  - Просто так ты говорить не будешь, а значит есть какое - то предложение? - Спросил военный министр.
  - Имеется, но не одномоментное и совсем быстрое! Дело в том, что необходимо заменить наш обычный наконечник стрелы, на что - то напоминающее небольшой срезень. Такие предложения уже поступали в прошлом, несколько десятилетий назад, но так ни к чему и не привели. Трудности возникали при наложении заклятий на такую форму наконечников и на использовании их в лесу, а так же их ношении и хранении. Конечно это забота и работа в первую очередь магических лабораторий, но жизнь нам объективно показывает, что тянуть с решением этой проблемы больше просто нельзя! Вот все мысли, чертежи и расчеты по этому поводу. - Глава Дома Оя`Лири передал пачку мелко исписанных листов Лиршу, на что тот благодарно кивнул.
  А`Хорт тоже захотел высказаться: - Наши копейный строй устарел, и сделал это уже безвозвратно! Если против пехоты Тлантоса он еще годится, то против увеличившегося количества их нежити этого уже мало! Если бы не этот старый подходи старое оружие, то количество потерь можно было бы сократить....
  О`Фош поддержал это предложение энергичным возгласом, а Драсс с явным сомнением вопросил: - И что же вы можете такое предложить вместо копейного строя?
  А`Хорт пожевал своими тонкими губами, потер ладонь об ладонь и принялся объяснять, иногда дополняя свои слова поясняющими жестами: - Решение собственно нашлось практически! Вместо обычных копий немного превышающих рост стали использовать охотничьи, на крупного зверя. Они были чуть длиннее. В итоге мы пришли к длине копья фактически в два раза превышающей рост пехотинца. Заодно поменяли и наконечник. Вместо обычного, листообразного, стали ставить наконечник от рогатины. И против нежити и против пехоты противника это работает гораздо лучше, чем имевшееся ранее.
  - А как с ним управляться то? - Эл`Фогон очень заинтересовался. - Тут же придется работать двумя руками. А как же щит? А его куда?
  - От щита первым четырем шеренгам пришлось отказаться, полностью. Их одели в самые крепкие доспехи из имеющихся. И им отдали лучшие амулеты защиты. Не без потерь конечно, но поменьше, чем при прежнем построении. Зато противнику, в независимости от того, люди это или нежить, стало гораздо сложнее идти на сближение. Если наконечники получившихся копий хорошенько заклясть, то получается великолепно.
  - Ну это уже не копье фактически, а пика какая то здоровенная. - Заметил эл`Фогон.
  - Пусть будет пика! - Пожал плечами А`Хорт. - Какая разница как назвать, главное - работает!
  - Тогда представьте образец того, что у вас вышло военному министру, а он организует полные испытания. - Заключит Драсс, раз больше высказаться желающих не нашлось. Еще раз пристально оглядев присутствующих он произнес: - Ну а теперь я вынужден буду перейти к самому неприятному на сегодня вопросу!
  - И сколько на это надо денег? - Иронично поинтересовался Т`Ирш.
   Глава Совета непонятливо понял брови. - Ну после обсуждения самой войны наиболее неприятнейший вопрос может быть вызван только повышением налогов! - Пояснил Глава Дома Тн`Ииш.
  - Нет! - Отрицательно покачал головой Драсс. - По налогам не все так просто и Ягус только готовит предложения. Для утверждения того, что у него получится придется собирать Совет отдельно еще раз. А то, что сейчас будет обсуждаться, гораздо важнее налогов!
  - Не затягивай! - Подтолкнул Главу Совета Эстс. - Так или иначе это надо обсуждать и затягивать это нет ни малейшего смысла!
  - Что - то я даже насторожился! - Попытался пошутить А`Горш, но эту шутку никто не отозвался.
  - Корень моего следующего предложения кроется в понесенных нами ранее потерях! - С виска открыто нервничающего Драсса скатились, одна за другой, две капли пота, хотя в зале было не так уж и жарко. - Возместить мы можем их только одним единственным способом: принять решением нашего Совета закон об обязательном рождении каждой Темной способной к деторождению четырех детей, в ближайшие пятнадцать, а еще лучше в десять лет!
  За столом повисла незыблемая тишина. Казалось ее можно физически осязать. На лицах Глав Домов было и изумление, и непонимание, и откровенное веселье от хорошей, как казалось, шутки. Но молчание никто не нарушил. Лишь спустя минок пять первым тишину нарушил старейший член Совета, пробормотавший себе под нос: - Непросто это, ой непросто.....
  Впервые за все время нарушал свое молчание Глава Дома Ее`Ноори князь -маг Е`Лаэли, которая до этого сосредоточенно молчала, а при крайней необходимости отделывалась жестами. Да, Глава этого Дома была единственной Темной в этом Совете, и среди всех ее родичей не было талантливей и сильней мага специализировавшемся на Воздухе. За то время, которое она возглавляла Ее`Ноори, ее Дом, в неформальном первенстве М`Леур, уверенно с предпоследнего места переместился на третье.
  - Ни один Перворожденный, Смертный, демон или даже какой - то Бог не будет указывать мне, когда и где рожать!!! - Четко выговаривая каждое свое слово произнесла она, с открытой неприязнью вперив свой взгляд в глаза Драсса, держа на лице выражение высокомерного спокойствия.
  - Ты замахиваешься на святое, Драсс... - С`Вээкт покачал головой. - Ты замахнулся на свободу выбора каждого М`Леур. Если большинство из нас готовы отдать все, что имеем, ради сородича, то отдать свободу выбора невозможно. Это значит отдать свою душу. И какими ты бы благими целями ты не руководствовался, это просто невозможно!
  - Это слишком сложная тема! Она не подлежит быстрому обсуждению и тем более скоропалительному решению! - Немного поколебавшись примиренчески произнес Т`Ирш и тут же получил гневную отповедь С`Вээкта: - Ты все еще молод, мой юный друг, чтоб судить о скоропалительности в этом вопросе. Когда ты попытаешься озвучить этот вопрос у себя в Доме, то посмотрим, через сколько ты получишь себе в лицо первое проклятие. Если бы можно было поднять численность М`Леур столь экзотическим способом, то предки несомненно уже бы это сделали ранее. И не забывай, что примерно треть стрелков на этой войне такие же Перворожденные, как и она. - И Глава Дома Су`Ёнек кивнул на Е`Лаэли и немного снизил свой тон: - И умирали они на поле боя так же как и мужчины. Как ты заставишь их подчиниться??! Даже реши Совет, так как предложил Драсс, то подавляющее большинство просто не подчинится этому решению. А заведомое неподчинение Главе своего Дома - это подрыв основ! Именно с этого началась проклятая в веках Война Звёзд!!!
  - Ты по своему прав! - Согласился не поднимающий глаз и перебирающий свои четки из тассова камня Крастус.
  - Не по своему, а точно прав!! - Перебил его С`Вээкт, полный уверенности в своих словах.
  - Нет! - Смутить мага оказалось очень не просто. - Именно так: ты прав по своему! Но прав же! Прав в том, что сразу прозвучат проклятия! Прав в том, что это насилие над свободой выбора М`Млеур! Прав в том, хоть и не сказал про это, что право на одиночество стало незыблемой частью нашей обыденной жизни! - Крастус наконец поднял взгляд. - Мы стали нацией одиночек...Обществу себе подобных мы чаще стали предпочитать одиночество! И как следствие: наша гордость устремилась в небеса, а чувство разумности и общности провалилось к демонам! У нас образовалась куча талантливых личностей -одиночек! Действительно одаренные художники, скульпторы, поэты. Если бы эти заносчивые гномы могли увидеть на что способны наши резчики по камню и ювелиры их бы жаба задушила! Но почему - то у нас сильно не хватает оружейников, уменьшилось число действительно хороших боевых магов. Те же Погонщики Зверей почти исчезли как класс. Кораблям нашего воюющего флота нужен постоянный ремонт, а мы дошли до того, что у лесовиков - М`Леур не хватает действительно хороших плотников. И вот внезапно у нас выяснилось, что нам нужно на самом деле! Не потому, что вот так мы внезапно захотели. А просто это нам нужно, для того, чтобы просто - напросто остаться в живых. И художник с тонкой душевной организацией не заменит хорошего пехотинца! Скульптор не станет Черным Егерем, просто потому, там нужны совсем другие навыки и они нарабатываются долгими годами. Талантливый ювелир не сможет выковать хороший меч. А между тем, для создания оружия надо добыть руду, выплавить из нее металл, и долго ковать его для действительно хорошего результата. И чтоб что - то создать действительно важное для нас, нужен труд сработанных и спаянных команд, а не одиночек, пусть и талантливых! По большому счету, единственные, кто не подвел нас в этой войне, это наши фермеры. Они как обеспечивали нас едой, так и обеспечивают. И еще дополнительно дают нам бойцов в ополчение.
  - Я это понимаю не хуже, чем ты! Но как ты объяснишь необходимость появления детей нашим заядлым индивидуалистам??? Это просто невозможно! - Старый маг был уже явно на взводе.
  - Не вопрос! Не сможешь ничего объяснить и не надо! Просто давайте проголосуем! Кто против!? - Поставил вопрос ребром Драсс. Ожидаемое большинство было против.
  -Браво! - Громко похлопал в ладоши Драсс. - Благодарю вас, Высокорожденные!
  - Я же говорил тебе, что ничего не выйдет! - Отметился в разговоре Ягус.
  - А теперь откройте предпоследнюю страницу переданных вам документов и перечитайте ее, пожалуйста! - Глава совета демонстративно открыл необходимый ему лист. - Освежили память? Отлично! Заключение уяснили? Лет через пятьдесят у тебя, например, А`Горш, вместо восьми внуков, будет два трупа твоих бездетных дочерей. Тлантос же через эти годы полностью восстановит свои потери, а мы гарантированно этого не сделаем! Впрочем, ты сам вряд ли будешь жив! Как и я! Как и все здесь присутствующие! Или кто - то из вас может надеяться на то, что Тлантос проявит к нему и его Дому какое - то милосердие??? Тут вспомнили Войну Звезд со Светорожденными!!! Не переживайте! Такой войны больше не будет! Ее просто некому будет вести! Зато уж как Светлые то обрадуются!
  При упоминании жителей Маллореана у Глав Домов как по команде появилась гримаса отвращения.
  Так может ты, Вээкт, с их подачи распинаешься о невозможном??? - Разволновавшийся Драсс начал нарушать требования этикета, не произнеся на официальном мероприятии приставку к имени, обозначающую Дом.
  - Не неси ерунды! - Буркнул под нос старый маг. - Ты не хуже меня знаешь, что у нас нет патриархата, как у Смертных. Это у них бы прошло на ура! А у нас это может спровоцировать новый Раскол. Если бы не это, то я сам бы тебя поддержал!
  - Ну так у нас здесь есть полностью равноправная нам Перворожденная! Давайте поинтересуемся ее мнением! - С полностью невинным лицом поинтересовался Т`Ирш.
  - Действительно! - Поддержал Эстс. - Пусть неродившая по принуждению М`Леур расскажет нам, как спустя полвека ее Дом будет умирать, освобождая землю предков для Победителей Мертвых???
  Взгляд, которым прикипела Е`Лаэли к начальнику Тайной Службы мог бы прожечь и каменную стену.
  - А сам - то ты готов стать отцом четверых детей?! - Только и смогла парировать она.
   - Двое у меня уже есть, в отличие от тебя! - С усмешкой ответил ей варрек.
  - Нееее...- Протянул Ягус. - Родившиеся до этого момента не считаются!
  - Моя жена родит мне четверых! - В разговор вмешался эл`Фагон. - Я могу послужить примером в моем Доме, но за этим последуют явно не все!!
  - Ладно! Не будем скатываться в словоблудие, Высокорожденные! Я честно пытался вас убедить в необходимом.....- Грустно заключил Драсс. - Я вам могу сказать только то, что если Совет сейчас не примет этого решения, то Дом Ир-Лес слагает свои царствующие полномочия М`Леур! Вести весь наш древний народ к заведомой гибели ни я, ни мой возможный наследник не будет!
  Мгновенно за столом возникла почти звенящая тишина.
  - Твои предки получили право вести вперед весь народ М`Леур смелостью и отвагой, а так же своими жертвами в Войне Звёзд! Я позволю тебе напомнить, что в твоем Доме тогда погибла половина Темных! Именно этим твой Дом получил право быть Первым среди Равных! Так что твои слова не лучшая память погибшим. Подумай об этом! - С нажимом попытался переубедить Главу Совета Р`Хорт.
  - Уже подумал! Передумал все, что мог! И спокойно вести к смерти тех, кто мог бы жить не желаю и не имею права! При желании можешь заняться этим сам.....
  Над столом опять повисла тишина. Только на этот раз она была слишком уж тягостной. И как ни странно переломила ее на этот раз Е`Лаэли.
  - Мархуз с тобой! Давай свой расклад! Я не поверю ни за что, что твой хитрозадый Ягус ничего не придумал!
  "Хитрозадый Ягус" лишь молча пожал плечами.
  Вместо молчащего Драсса ей ответил Эстс: - Срок выполнения решения Совета видится в период от десяти до пятнадцати лет, но лучше меньше. Кто не захочет иметь детей, должен будет найти тех, кто согласится сделать это за него, выплатив при этом денежную компенсацию. Ее сумма будет зависеть от личности и состояния отказника. Но маленькой она точно не будет. Как понимаете, у Темных, обладающих Даром, шанс родить одаренного ребенка будет гораздо выше, поэтому все наши маги возможность откупиться будут иметь только в том случае, если его обязательства возьмет на себя другой маг, и никак иначе.
  - ООО!!! Варрек!! А как же лично вы тогда?? - Злорадно поинтересовалась Е`Лаэли.
  - Если решение Совета по этому предложению будет принято, то я несомненно его выполню. - Сухо парировал Эстс. - И`Драсс его тоже выполнит! Пример будет важен для нашего народа. Так что никто и не говорит, что будет легко. А освободить Темного от решения принятого Советом сможет только его смерть.
  - Что касается имеющихся семей, то думаю, тут особых затруднений не будет. Что же касается одиночек, а у нас их большинство, то тут гарантированно будут проблемы. Они привыкли жить свободно, без обязательств и это длится веками и скреплено обычаями. С ними просто не будет. Особенно со стороны женщин. - Т`Ирш сосредоточенно морщил высокий лоб. - Нужен какой то положительный момент всего этого, который выступит в виде пряника!
  - Пряника не будет! - В разговор опять вступил Драсс. - У нас нет сейчас пряников. Зато у нас есть кнут! Штрафы за невыполнение закона будут вдвое превышать сумму откупа. Впрочем, рожденных может воспитывать Дом, а не родители.
  - Это же заведомый позор! Никто на это не пойдет! - А`Горш внимательно следил за нитью диалога.
  - Ну мало ли! - Равнодушно заметил Эстс. - Честью М`Леур может заниматься только лично он сам.
  - Некоторые демонстративно откажутся! Свобода выбора - вековая традиция..... - Хмурился С`Вэккт.
  - Отказавшиеся в военное время выполнить решение Совета Домов будут казнены, в том числе и отказавшиеся маги! - Без компромиссов заявил Эстс.
  - Как??? - Ошеломленно вразнобой возмутилась половина Совета. - Жизнь Перворожденного есть высочайшая ценность в этом мире.
  - Я под казни не подписывалась! - Сразу отрезала Е`Лаэли. - У нас и так полно мертвецов!
  - Начальник Тайной Службы был слишком резок! - Смягчил Драсс.
  - З начит обойдемся без казней?! - Воспрянула Е`Лаэли.
  - Нет, конечно! - Твердо стоял на своем Эстс.- Просто у нас есть загрязненные скверной Источники, которые мы отбили обратно у Тлантоса. Не согласных наши друиды принесут в жертву! Что может лучше очистить Источник, чем жизненная энергия и душа М`Леур?! А позорного в этом ничего нет. Это не казнь за преступление!
  - В таком случае я поддерживаю! - Внезапно решилась Е`Лаэли, а за ней и С`Вэккт. - Пора нам хорошенечко задуматься и встряхнуться! Если уж какие то Смертные смогли нас подтолкнуть к краю пропасти, то что же будет если мы лицо к лицу столкнемся с нашими Светлыми родственничками??
  Обсуждение различных нюансов и мелочей затянулись почти до утра. Последний аргумент оказался тем самым, что и позволил принять впоследствии известный в веках среди М`Леур "Закон о Четырех Темных", ибо ненависть к Маллореану была впитана каждым из них с молоком матери, и даже намек на возможную победу Светлых затмевал исходившую от близкого Тлантоса смертельную угрозу. Сжимались от ненависти кулаки каждого М`Леур.
  В адрес Совета Домов действительно прозвучало множество проклятий. Нашлись и те, кто предпочел умереть у источника, но не расстаться своей мнимой свободой выбора.
  Но именно с этого закона, окончательно принятого глубоко ночью после яростных споров, началось медленное и упорное возрождение М`Леур, как государства наследников Запретного. Хотя, как и обычно, этого абсолютно никто и не заметил.....
Оценка: 7.00*3  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com А.Куст "Поварёшка"(Боевик) Л.Лэй "Пустая Земля"(Научная фантастика) А.Григорьев "Проклятый-3. Выживание"(Боевое фэнтези) А.Рябиченко "Капитан "Ночной насмешницы""(Боевое фэнтези) И.Головань "Десять тысяч стилей. Книга вторая"(Уся (Wuxia)) Д.Сугралинов "Кирка тысячи атрибутов"(ЛитРПГ) Д.Сугралинов "Дисгардиум 6. Демонические игры"(ЛитРПГ) А.Ефремов "История Бессмертного-2 Мертвые земли"(ЛитРПГ) Т.Мух "Падальщик"(Боевая фантастика) А.Минаева "Драконья практика"(Любовное фэнтези)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Колечко для наследницы", Т.Пикулина, С.Пикулина "Семь миров.Импульс", С.Лысак "Наследник Барбароссы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"