Джиллиан: другие произведения.

Сказки моей осени

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурсы: Киберпанк Попаданцы. 10000р участнику!
Конкурсы романов на Author.Today
Оценка: 9.26*114  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Где-то там, явно в прошлом, остались родители, университет, привычная жизнь, привычный мир. А здесь - сплошные неожиданности в виде хозяйки и довольно странных способностей.


Ссылка на обновление
   Первая глава
  
   Настя вылетела из родной квартиры, грохнув напоследок дверью, и помчалась по лестницам вниз, проигнорировав лифт.
   "Нервов не хватает на этих психов! - с трудом удерживая слёзы и на бегу застёгивая пуговицы на лёгком болеро, наброшенном поверх футболки, думала она. - Неужели так трудно принять друг друга, если живёте в браке уже двадцать с лишним лет и не собираетесь разводиться?! И могли бы не при дочери орать друг на друга! Хоть бы раз меня в расчёт приняли! Да и..."
   На площадке первого этажа она задержалась ненадолго: надо было подтянуть джинсы, нормально завязать шнурки на кедах, поправить ремень сумочки на плече. И всё это чисто механически - глядя из подъездного окна на внутренний двор, темнеющий августовским вечером, - и стараясь успокоиться, удержать слёзы. В прозрачном, слегка запылённом стекле бледно отразилось лицо человека, который хочет выглядеть спокойно, но у него это плохо получается: губы подёргиваются в плаксивой гримаске, а растрёпанные короткие тёмные волосы... Она машинально пригладила их, приводя в порядок и в подобие причёски, и не сразу заметила, что вновь вздохнула...
   Родители поссорились в очередной раз. И в её присутствии нападали друг на друга с обвинениями из-за Несбывшегося Лучшего в своей жизни, пытаясь обелить себя и облить грязью другого, заставляя дочь страдать от полного впечатления, что во всём виновата лишь одна она. А она... Дура, блин!.. Настя от вновь подступающего плача сморщилась... Она взяла - и попробовала их помирить. Мягко говоря, тут же попала под горячую руку. Грубо - под асфальтовый каток. "А чего ты хотела? Знала же!.." - всухую всхлипывая, задалась она лишним вопросом, вспоминая, как родители без паузы накинулись с обвинениями на неё. "Коза отпущения, блин..." Это было привычно и это было так... гнусно, что Настя снова сбежала, лишь бы не слышать... Ничего не слышать.
   "Кого ты любишь больше? - задавали ей в детстве посторонние глупый вопрос. - Папу или маму?" И родители снисходительно смотрели, как растерянная девчушка хлопает глазами, не умея ответить. Как можно разделить родителей и любить кого-то из них больше? Но с годами всё чаще зажимала уши ладошками, едва в доме вспыхивали скандалы и стычки, в которых каждый из взрослых яростно отстаивал своё место в семье - главенствующее место, и всё больше понимала, что ответ может быть и таким бескомпромиссным: "Ни одного из них!"
   Глубоко вздохнув и окончательно убедившись, что слёзы больше вроде как не напрашиваются, Настя нажала кнопку домофона и вышла. Лето. И даже сбежать в университет нельзя - подальше от этих разборок. "Наверное, если бы я умерла, они бы обрадовались и развелись!" - сердито подумала она и снова стиснула зубы, почувствовав прихлынувшие к глазам горячие слёзы. Быстрей бы закончить ещё два курса - и уехать куда-нибудь подальше...
   Она быстро прошла дом, сумев даже приветливо улыбнуться идущей навстречу соседке, и повернула к остановке. Не слишком ли часто она вынужденно гуляет по городу? С другой стороны: а что делать?.. Шаги умерила, минуя небольшой сквер. Ещё пройти небольшой магазин - а там и остановка, вдоль которой так спокойно гуляется...
   Агрессивный птичий крик в сквере прервал размышления и вывел из уныния. Вороны. Что это они разорались так? Настя остановилась. Надо бы идти дальше, обдумывая, как продолжать жить рядом с теми, кто на неё в спокойные дни внимания не обращает, но использует в качестве живого доказательства, вопя о своих достоинствах...
   А проклятое любопытство требовало заглянуть за кусты, окружающие небольшой сквер, и узнать, что там происходит. Сквозь ветви заметила, что вороны резко слетают с деревьев на лужайку и так же резко взмывают в безопасное место. Вспомнив, как однажды спасла больного грача от ворон, едва не заклевавших его, Настя вновь вздохнула и обречённо полезла в просвет между кустами шиповника. А вдруг там котёнок? Эти бандитки и на мелочь нападают... Зашипела, сквозь зубы втянув воздух, когда шипы куста внезапно проехались по коже ниже локтя... На человека, который решил вмешаться в их развлечение, птицы сначала не обратили внимания. Хотя нет. Уже секунды спустя заорали ещё враждебней и начали летать над ней, ругаясь и... не подпуская к объекту своей агрессии.
   Уже удивлённая и даже рассерженная, Настя погрозила кулаком разъярённым птицам.
   - А ну цыц! Ещё и вы орать будете на меня!
   И ахнула, присев, когда две птицы с резким карканьем пролетели над ней - с полным впечатлением, что вот-вот ударят своими клювами по голове!
   Вскинув руки закрыться от их крепких клювов, девушка вспомнила о сумочке и, решительно взявшись за ремень, раскрутила её над головой. Птицы, всполошённо завопив, шарахнулись в стороны. Но парочка ворон продолжала атаковать густую траву возле толстого ствола берёзы. Потрясая сумочкой, как оружием, Настя подбежала к дереву. И остолбенела.
   Нечто древесного цвета и размером с небольшую кошку - существо, которое сознание наотрез отказалось... идентифицировать... Оно то и дело стремительно нагибало узкую маленькую голову на длинной гибкой шее, прячась от вопящих агрессорш в траве. А при виде Насти тихонько и, показалось, жалобно взвизгнуло, закрывшись кожистыми крыльями. Девушка заворожённо шагнула вперёд. Вороны тяжеловесно расселись на ветвях - прямо над её головой - и горласто обсуждали происходящее. Насте вдруг почудилось - она понимает птиц: они ждут, что человек сам уничтожит существо, которое просто не имеет права на существование в их мире.
   Но девушка, с замирающим сердцем, присела на корточки, пытаясь рассмотреть прячущегося в траве. Ни одной мысли. Просто дикое любопытство: "Неужели?!"
   Когда существо поняло, что вороны больше не атакуют его, а человек помалкивает, а возможно, и вовсе ушёл, оно медленно разомкнуло крылья. На первый взгляд - у него змеиная мордочка, гладкая, в сухих чешуйках, с удлинёнными жёлтыми глазами, которые глянули на Настю, от страха увеличились в размере и тут же обречённо зажмурились.
   Девушка, ничего не боясь: "Такой маленький!", протянула руки и осторожно взяла покорно принявшего судьбу дракончика под передние лапы - как ту же кошку, но стараясь не смять сложенные крылья и вытягивая следом за ним из травы длиннейший хвост. Хм. Лёгонький. А тот отчаянно жмурился, словно мечтал: "Вот открою глаза - а вокруг всё так, как мне хочется!" Настя встала на ноги, ничего не понимая. Мысль первая: сбежал из какого-нибудь личного экзотического зоопарка. А что? Заводят же всяких крокодилов! Почему бы не завести...
   - Ты... кто?!
   Дракончик распахнул глаза, всмотрелся в Настю - и внезапно стремительно обвил её руку своим хвостом, расположившись гибким телом ближе к ней самой и продолжая вглядываться в её глаза. Вороны мгновенно замолчали, пялясь на странную парочку. Теперь уже растерянная, девушка невольно спросила:
   - Ты хочешь... - И замолчала сама, не понимая, что надо бы сказать.
   Она уже внимательней рассмотрела странное существо, обнаружив на нём длинные рваные порезы, некоторые кровоточили. Вздохнула.
   - Ладно. Начнём с того, что сотрём тебе кровь и высушим твои ранки.
   Осмотревшись, она медленно пошла к ближайшей скамейке. Та оказалась занята целой компанией подростков. Зато рядом была детская металлическая горка. Оглядевшись и сообразив, что в сквере пока нет ни одной молодой мамы с ребёнком, Настя присела на краешек горки - боком, чтобы ребята не увидели дракончика. Не очень ловко, из-за того что дракончик не хотел отпускать её руку (и она, между прочим, этого совсем не боялась!), девушка открыла сумочку, из которой вынула пачку сухих салфеток и промокнула раны существа.
   Вороны молча перелетели на верхние поручни горки и продолжали следить за ними, очевидно слегка ошарашенные действиями человека.
   Пока Настя оказывала первую помощь, дракончик следил за её единственной рабочей рукой с опаской. А когда понял, что делает девушка, воспрял духом. Дождавшись, когда она закончит свою работу, он быстро перемотался хвостом на её руке головой в другую сторону и схватился передними лапками за пальцы. Приподнятые крылья помогли ему создать убедительную фигуру - указатель. Причём указатель, который ещё и, выпустив крылья, намекающе потащил к нужному месту. Изумлённая Настя спросила:
   - Ты хочешь, чтобы я пошла туда, куда ты показываешь?
   Он оглянулся на неё и снова изобразил стрелу, вытянувшись вперёд с её руки.
   Девушка насторожённо проследила луч, который начинался точкой от его узкой головы. Дракончик показывал на густую поросль кустов, ближе к стене дворца культуры, чьей собственностью и являлся сквер. Что-то прячется там? Что-то, о чём знает только дракончик?.. Настя передёрнула плечами. А вдруг там жуть какая-нибудь, пострашней, чем небольшое и, кажется, всё-таки дружелюбное существо?
   Не увидишь - не узнаешь.
   Прижимая руку к себе, чтобы выглядеть обыденной в глазах всех, кто отдыхал в сквере, она встала с горки и неуверенно пошла к зарослям. Здесь был угол, образованный стеной ДК и его же хозяйственными постройками. И в этом углу заросли были настолько плотными, что образовали непроходимые джунгли.
   Когда Настя вступила в эти джунгли, позади раздался смех и свист: подростки со скамейки, наверное, решили, что ей приспичило. Но девушка закусила губу и не обернулась: главное, чтобы к ней не подошли и не увидели дракончика, который теперь тянул её в эти заросли так сильно, что чуть руку из плеча не рвал!..
   Уже в самих зарослях он расслабился и только вглядывался вперёд, будто желая в чём-то убедиться. Отодвигая тонкие стволы и порой переплетённые между собой ветви, Настя убедилась, что вороны в эту чащу залететь не смогут. И больше не обращала на них внимания, продираясь вперёд. Про себя она давно решила: хоть чем-то заняться, только не думать о доме, о родителях и их проблемах, к которым они намертво приклеивают и её.
   Впереди показался просвет, и девушка сделала один широкий шаг, чтобы побыстрей выбраться из места, в котором сделай не тот шаг - и споткнёшься. Ух ты... Между чащобными зарослями и стенами образованного строениями угла оказалось не хилое такое пространство. На земле - часть асфальта и россыпь битого кирпича. И на этом кирпиче, прислонясь к бетонной стене, лежал человек в странном одеянии: в облипку тёмные штаны, типа узких джинсов, и свободная белая рубаха в тёмных пятнах. На зашуршавшие кусты он резко вскинул голову с длинными светлыми волосами, кажется взятыми в хвост, и попытался поднять... меч!.. А ошеломлённая Настя открыла рот, глядя то на него, то на оружие в его руке. На странную одежду. На руки... ой... в крови. Если сначала мелькнула было мысль о толкиенистах, разыгрывающих какие-то свои эпизоды из знаменитого романа, то потом...
   Дракончик вдруг задрал длинную узкую морду - и пронзительно заверещал!
   Ничего не понимая, Настя снова шагнула - к лежащему, поневоле следуя воплю и чувствительно тактильному требованию крылатого существа.
   Шорох слева - и она отпрянула в сторону: чувствовала себя жутко глупой, но только и могла моргать на второго "толкиениста", который неожиданно оказался в этом же ограниченном пространстве. И тоже с мечом - с длинным таким!.. От первого отличался лишь одеянием - чёрным!.. Он быстро и злобно глянул в её сторону из-под тёмных косм (явно давно пора подстричься!), лезущих на глаза, и почти прыгнул к лежащему, как его там - игроку, что ли... А в следующий миг - в миг, когда второй воздел оружие над головой первого, беспомощно прижавшегося к битым кирпичам, Настя закричала - охрипло от страха:
   - Ты с ума сошёл, да?! Не трогай его!
   Дракончик с её руки вякнул что-то жалобное, а через секунды... Второй, страшный в своём гневе, исказившем его тёмное (в тенях деревьев?) лицо, снова обернулся к девушке взглянуть на неё слепыми от бешенства глазами, а потом, резко опустив оружие и склонившись, рванул первого за грудки. Он оказался таким сильным, что легко поднял светловолосого, который беспомощно повис на его руке и только что-то сипло выдохнул. Насколько внутренне поняла перепуганная Настя, в его плачевном положении это могли быть слова: "Ты не посмеешь этого сделать!" Или всё-таки он умолял не убивать его?
   Второй что-то зарычал - на незнакомом языке! - прямо в лицо первому и бросил его снова на землю. Испуганная Настя бросилась к ним и чуть не завизжала, ничуть не сомневаясь - цапнув его за рукав:
   - Не трогай его! Не видишь - он ранен! Не трогай!
   Она вскрикнула, когда второй даже не обернулся, а по впечатлениям, дёрнулся вполоборота и резко уколол дракончика кончиком меча в бок. Причём он явно старался убить зверюшку, потому что его движение вышло длинным! Но Настя не просто растерялась: инстинктивно отследив его замах, боком отшатнулась вместе с прижавшимся к груди крылатым существом, закрывая его другой рукой. И крылатый получил лишь царапину! Правда, он заплакал от боли (у неё сердце зашлось от его тоненького плача!), но остался жив!
   А в следующий миг Настя чуть не упала, когда вокруг внезапно посветлело!
   До боли вглядываясь в заросшую мхом стену, высокую, из громадных кирпичей, больше похожих на обтёсанные камни; в лес неподалёку, с трудом удерживаясь на подламывающихся от неожиданности ногах, Настя начала заикаться от ужаса. Где она?! И как здесь очутилась?!
   Сердце больше не бушевало, а, по ощущениям, обмерло, забыв, что должно биться.
   Но долго Насте ужасаться за себя не дали.
   Эти двое с мечами тоже оказались здесь.
   И второй злобно взглянул на первого, который всё ещё лежал и теперь лопатками опирался на эту стену - точней, на земляной, заросший травами пригорок у её подножия. Под взглядом противника он сумел встать, хотя девушка видела, какую боль он испытывает. После чего темноволосый решительно поднял оружие. Он всё ещё хочет его убить?!
   На ватных, будто распухших ногах она попыталась шагнуть к "толкиенистам", но тут её поразил дракончик. Он зашипел, вывернув длинную шею и глядя в её глаза, а потом... она ахнуть не успела, как он быстро склонился к её уху и просто-напросто укусил в мочку! Больно! До крови!.. А затем, как будто так и надо, размотался с её руки и взвился над ней, вцепившись затем коготками в плечо и с этого насеста уже вызывающе вереща на темноволосого...
   Больно, но пора вмешаться в это странное противостояние, пока не поздно! И Настя крикнула темноволосому с мольбой:
   - Пожалуйста, не надо! Потом сам пожалеешь об этом!
   Так и не поняла, услышали ли её.
   Второй разъярённо обратился к светловолосому:
   - И не смей больше вставать на моём пути!
   Похолодев, Настя испытала новое потрясение: она поняла, что он сказал!
   Темноволосый клинком - не лезвием! - плашмя ударил по плечу светловолосого, который стоял, пошатываясь. Затем раздражённо развернулся и, не глядя на Настю, пошёл куда-то к деревьям, на ходу вкладывая в ножны меч. А первый постоял-постоял и медленно, глядя ему вслед, словно не веря, с трудом держась свободной рукой за стену, снова осел на месте.
   Почувствовав, что дракончик уверенно и даже удобно пристроился на её плече, девушка машинально вытерла засыхающую кровь, щекочуще спускавшуюся с уха, и бросилась к раненому. На зверюшку она больше не сердилась - как тогда, почувствовав её неожиданный укус. Теперь-то Настя догадалась, что этот болезненный укус помог понимать здешний язык. Правда, недоумение осталось: такое возможно? Ну, с укуса начать понимать чужие слова?
   Первым делом она отобрала у раненого и отложила в сторону меч, который, впрочем, парень держал очень слабо. А то, что перед ней был именно парень, лет двадцати, её ровесник, а не мужчина, как сначала показалось, Настя уже не сомневалась.
   - Где тебя ранили? Куда? - суматошно заговорила она.
   - Плечо... - прохрипел светловолосый, пытаясь взглянуть на рану.
   Новый шок. Спросить-то она спросила. Но не сообразила, что её языка могут не понять. А светловолосый очень даже её понял. Они здесь что - все укушенные?!
   - Сиди и не двигайся, - велела Настя, усаживаясь рядом на траву и снова запуская руку в сумочку, чтобы найти ту же пачку салфеток. - Я тебе сейчас расстегну жилет и остановлю кровь. Только не двигайся, а то хуже будет.
   - Ты... умеешь целить? - с паузой на вдох спросил светловолосый.
   - Нет, - хмуро сказала девушка. - Но некоторые навыки первой помощи у меня есть.
   Только пять бумажных салфеток, сложенных вместе, сумели более или менее остановить кровь в глубоком порезе на плече. Разорванный на несколько полос носовой платок (Настя предпочитала большие мужские) из сумочки пошёл вместо бинта на перевязку. Парень всё поглядывал на неё во время перевязки, а потом негромко сказал:
   - Мой дом неподалёку. Поможешь... дойти?
   Она открыла было рот узнать, а где они вообще находятся, но спохватилась: рану ему надо обеззараживать, а не болтать. Да и кровь наверняка не засохла, так что неизвестно ещё, что будет с парнем, когда он начнёт передвигать ноги!.. Она помогла ему подняться, прихватив его оружие. А светловолосый неловко навалился на неё, еле ставя ноги в попытке шагать. Ничего, выдержала обоих - и дракончика, восседавшего на плече, и раненого, то и дело чуть не падавшего на другое плечо. В движении же выяснилось, что парень не очень тяжёл, да и росточком оказался лишь чуть выше, если учесть что Настя и сама не слишком высокая. Правда, теперь стало не до вопросов, которые до сих пор просто рвались быть высказанными вслух. На первом же десятке шагов Настя запыхалась так, что не до любопытства стало: раненого на каждом втором шагу несло... Тем более - повёл он её за стену, которая явно была развалиной от какого-то здания, судя по следам каменных плит, полузасыпанных землёй и почти заросших жёсткой травой.
   Нет, светловолосый очень старался не наваливаться всем телом, но порой охал, и тогда Насте приходилось останавливаться, иначе она и сама шагнуть не могла. Ладно ещё - дракончик спустя секунды с плеча слетел. Возможно, сообразил, что ей тяжело. А может, и не сообразил, но в любом случае Настя была ему даже благодарна - меньше тащить... Ну-ну! Только обрадовалась, а крылатый взял и вернулся! Впрочем, и это девушка поняла: тоже слабый - раненый да расцарапанный и воронами, и тем злыднем.
   А за стеной оказалась большая лужайка. Далее - ограда, за которой - парк и двухэтажный дом, длинный-длинный. Слегка оробев, Настя попыталась рассмотреть место, куда направлял её парень, но всё внимание пришлось уделять именно ему, поскольку он явно терял силы из-за потери крови.
   Когда они приблизились к калитке в ограде, от дома к ним побежали двое мужчин в одинаковых костюмах под старину. Или здесь в таких ходят? Они выскочили из калитки к бредущим и приняли раненого из рук Насти. Она растерянно остановилась было, но светловолосый, повисший на руках мужчин, оглянулся на неё и с усилием кивнул. И девушка поспешила следом.
   "Где я? - ёжась от мурашек по спине при виде странного места, опять ужасалась Настя, тем не менее жадно осматриваясь. - Куда я попала и как?" Словно подбадривая, дракончик провёл мордочкой по её щеке, и, даже ошеломлённая, она снова вспомнила, что он тоже ранен. Проверила ранки - вороньи тоже. На ходу, входя в просторный холл, а затем поднимаясь по широченной лестнице следом за мужчинами, вынула из пачки последнюю салфетку и приложила к единственной царапине, едва заметно сочащейся кровью. Остальные порезы на дракончике уже заживали.
   Ещё один зал - огромней того, что на первом этаже.
   Так огромен, что она не сразу увидела в его глубине невысокую фигурку, которая торопливо встала из кресла и поспешила к группе людей. И, только когда фигурка очутилась перед мужчинами, девушка, затаив дыхание, захлопала глазами. Женщина, довольно пожилая (правда, старушкой не назовёшь), наверняка чуть старше Настиной мамы, была одета... "Ой, мне бы так..." Длинное платье не то широким поясом, не то корсетом плотной вышивки подчёркивало её талию и грудь. Тонкое лицо с вдумчивыми голубыми глазами - чуть ли не копия лица светловолосого. Мама? Бабушка?
   - Что случилось, Тиган? - ахнула та, устремив глаза на рану светловолосого, кое-как перевязанную, а затем на Настю. - И кто эта юная дама рядом с тобой?
   - Что-о?!
   Мужчины, ошеломлённые не менее, чем парень, опиравшийся на их руки, вместе с ним мгновенно повернулись к Насте. Девушка сначала смутилась, не понимая, почему они так на неё пялятся, лишь потом сообразив, что её, в джинсах и в болеро, приняли за мужчину. А женщина укоризненно покачала головой.
   - Ты не разглядел в этом милом юноше переодетую девушку? Впрочем, пусть сначала посмотрят, что с твоим плечом. Отведите его в комнаты и пошлите за лекарем, - велела она мужчинам, и те послушно развернулись. - А вы, милая девочка, идите за мной.
   Через полчаса Настя, которой для начала предложили умыться и привести в порядок волосы, пила чай, заваренный из трав, с нежнейшими пирожными, таявшими на языке, и рассказала всё, что произошло недавно. Дама Летиция оказалась настолько дотошной, что девушка невольно решила: ей бы в полиции служить - на допросах она была бы лучшей! Девушка мысленно призналась: сама бы ни за что не догадалась задать столько вопросов. Пока же дама Летиция уже задумчиво сидела напротив, медленно покручивая свою чашку с чаем... Дракончик Тигана, Киллин, весь в пятнах лекарственного снадобья, которым его тоже попользовали, расположился на подлокотнике Настиного кресла и усердно грыз небольшое яблоко, отданное ему бабушкой Тигана, то и дело поднимая голову и радостно глядя на девушку.
   А у Насти гудела голова. То, что в неё запихнула в качестве начальной информации бабушка Тигана - дама Летиция, плохо укладывалось по полочкам. А неясности Настя не любила. Тем более в такой ситуации. Поэтому и решилась тоже спросить:
   - А почему тот тип хотел убить Киллина?
   - Милая барышня Анастасия, - вздохнула дама Летиция (кажется, ей очень нравилось имя Насти, потому что она постоянно его произносила), - Ристерд - однокурсник Тигана на факультете магов-пространственников. Он старше нашего мальчика. Оба вечно ссорятся по пустякам. Кажется, сегодня они в очередной раз разругались из-за девушки. Причём, как мне уже рассказали, именно мой внук весьма основательно разозлил Ристерда. До такой степени, что тот был готов убить его. Тиган сбежал в ваш мир, чтобы однокурсник отстал от него. Но Тиган слабей Ристерда в перемещениях по мирам. Только Киллин, фамильяр моего внука, мог бы вернуть его из вашего мира. Если бы дракончик погиб, Тиган навсегда остался бы у вас. Судя по всему, именно этого исхода добивался Ристерд.
   - Но однажды я ему всё-таки задам! - упрямо сказали от одной из дверей в зал.
   Прихрамывая и опираясь на руку пожилого слуги, вошёл Тиган.
   Пока он прихрамывал к чайному столику, Настя успела подумать: "Спросить - не спросить? Я половины не поняла из того, что она мне сказала!" Но один взгляд на Тигана - и она растерялась: чумазый и в крови, парень ей показался молодым человеком лет чуть за двадцать. Но этот аккуратно причёсанный, умытый до розового личика, переодетый в чистую одежду голубоглазый мальчик слишком очевидно был младше того, кому она помогла дойти до дома его бабушки.
   Насте повезло. Тиган всё ещё злился на своего однокурсника, а потому продолжал болтать, здорово разочаровывая её замашками задиристого мальчишки.
   - Что у вас сегодня случилось? - спокойно спросила дама Летиция. - Мне сказали, что вы поспорили из-за барышни Камиллы?
   - Он её не достоин, - заявил Тиган и кивнул слуге, который подал ему чашечку с чаем. - Он грубый, самоуверенный и вообще тёмная личность! А барышня Камилла слишком наивная, чтобы позволять ему дружить с ней!
   - Тебе не кажется, мой любимый внук, что ты не должен вмешиваться в личные дела своих однокурсников? - с усмешкой спросила дама Летиция.
   - Это дело не личное! - насупился Тиган. - Такой студент, как Ристерд, не должен являться частью светского общества!
   Дама Летиция закатила глаза и вздохнула. Насте показалось, ей хочется обозвать внука наивным и глупым, но она сдерживается. Но эта часть беседы девушке была неинтересна. И она осторожно вклинилась в этот диалог:
   - Простите, пожалуйста, а как бы мне вернуться домой?
   Бабушка и её внук взглянули на неё - оба с бесстрастным, загадочным выражением лица. Тиган, наверное не умеющий долго молчать, сдался первым. Он поставил чашечку на край столика и чуть не виновато объяснил:
   - Мне очень жаль, но... пока не получится. По крайней мере - сейчас.
   - Почему? - прошептала Настя. Она-то решила, что легко сюда попала - легко вернётся! И от внезапного сообщения она осипла.
   - Понимаете, - замялся юноша, на которого дама Летиция смотрела взглядом: "Ну, вот такой он у нас - растяпа!" - Когда я оказался в вашем мире, я бы даже с помощью Киллина (он взглянул на дракончика) не сумел бы вернуться домой, если бы не вы, барышня Анастасия. Киллин был ранен и потерял много сил. И, боюсь, он призанял немного сил у вас - тем более что вы были симпатичны ему, да и расположены к нему в те мгновения. Да и держали его в руках в тот миг. В общем... Чтобы вернуть вас домой, Киллину надо вас проводить. Но пока он не в силах.
   - То есть, когда он поправится, я вернусь в свой мир?
   Бабушка и внук переглянулись. Тиган опустил глаза, прежде чем ответить:
   - Ну-у... Дело в том, что всё теперь зависит от моего фамильяра. Если он захочет, он, придя в себя, вернёт вас. Но, если вы ему понравились, он может... закапризничать и специально оставить вас здесь.
   - А что... - Настя хотела было сказать: "Были прецеденты?", но сумела вовремя прикусить язык и выразиться проще: - Киллин уже кого-то переносил сюда?
   - Как правило - иномирных птиц и зверушек, которые ему понравились, - не слишком довольно ответила дама Летиция.
   - А что же мне теперь делать? - растерялась девушка, сначала обратив внимание, что дракончик Киллин замер, всматриваясь в её глаза, будто понимая, что речь идёт о нём. А потом обернулась к даме Летиции. Похоже, хозяйка дома здесь самый здравомыслящий человек. - Разве у вас не найдётся взрослый маг, который сумеет это сделать? Уж у него-то сил точно будет больше! Например, преподаватели Тигана?
   - Проблема в том, что только Киллин знает, куда именно вас возвращать, - виновато сказал Тиган. - Возьмись за ваше дело взрослый, опытный маг, первым делом он потребует указать координаты переноса, а их знает только мой фамильяр.
   Настя съёжилась в кресле, борясь с подступающими слезами. Честно говоря, домой не очень хотелось, если учесть, что там творится с родителями. Но там - привычная квартира, её личная комната - почти гнёздышко, где можно спрятаться и надеть на голову наушники, чтобы не слышать злых криков. А здесь-то, где все незнакомы, где всё неизвестно, ещё страшней. И она... без денег, без поддержки, без дома... Бомжиха!
   Женщина (язык не поворачивался называть её бабушкой) задумчиво повертела в изящных длинных пальцах опустевшую чашку и наконец высказалась:
   - Тиган живёт у меня, пока обучается в академии. Он приехал из довольно глухого места, где нет учебных заведений. Вы, барышня Анастасия, тоже можете воспользоваться его историей. Итак, ко мне приехала провинциальная дальняя родственница, которая будет жить у меня неопределённо долгое время. А там - посмотрим. И не думайте, что будете мне в тягость. Я вам весьма, весьма благодарна за то, что вы спасли жизнь моего непутёвого, но любимого внука.
   Как ни странно, Тиган тут же просиял.
   - Барышня Анастасия, поскольку мы с вами отдалённые родственники, почему нам не начать общаться более близко? - весело спросил он.
   Вытаращившись на него, Настя не сразу поняла, что он всего-навсего предлагает ей перейти на "ты". И медленно ответила, стараясь приветливо улыбаться:
   - Хорошо. Я согласна.
  
   Вторая глава
  
   Уже с первых минут Настя поняла, что хлопот с нею у дамы Летиции будет много. Едва только девушка согласилась и на гостеприимное предложение хозяйки дома, и на дружеское - её внука, как дама Летиция тут же, словно молоденькая, вскочила с кресла и, прежде чем побежать куда-то, кивнула Насте:
   - За мной, барышня!
   Через пару шагов дама Летиция громко назвала ещё три имени.
   Пока две дамы мчались к двери из зала, к ним присоединились ещё три - только не дамы, как поняла девушка, чуть даже напуганная переполохом в её честь, а служанки в одинаковых одеяниях, в униформе. Вся орава пронеслась к громадному коридору, ведущему из зала в другие помещения, пробежала его полностью, потом свернула и снова пробежала ещё довольно много, пока дама Летиция не остановилась перед широкой дверью. Сверкая улыбкой, она выждала, пока ей откроют эту дверь, боком встала на пороге и вытянула руку в помещение.
   - Барышня Анастасия, это ваши апартаменты!
   Хлопая глазами, Настя осторожно вошла в апартаменты и столбом встала после парочки шагов. Ух ты, ничего себе... Да тут заблудиться можно!
   Будто догадавшись о её сомнениях, хозяйка дома решительно бросилась вперёд и на скорости провела целую экскурсию, объясняя, где какие помещения расположены.
   - Ой, здесь и ванная комната есть! - обрадовалась девушка, заглядывая в блистающий чистотой чуть ли не кабинет с грандиозной ванной в центре.
   - О, барышня чистоплотна! - обрадовалась и дама Летиция. - Вернёмся в вашу гостиную и посидим, поболтаем немного, пока мой неуёмный внук дожидается нас в парадном зале.
   Выяснилось, что, по мнению хозяйки дома, слово "посидим" должно относиться только к ней самой. Насте же пришлось всё время разговора или прятаться за ширмой, принесённой служанками, или выходить из-за неё, чтобы показать даме Летиции очередное платье, в которое переоделась.
   Только здесь девушка и разглядела гостеприимную хозяйку дома. Да, даму Летицию издалека нетрудно было принять за довольно молодую женщину. Высокая, стройная, с необыкновенно тонкой талией, она двигалась энергично, как жизнерадостная девчонка. Правда, как подозревала Настя, так она вела себя только со своими, когда рядом нет чужих, особенно - людей своего круга. Одевалась она, судя по всем тем платьям, которые примеряла девушка, в одежды светлые, мягких пастельных тонов. Особую любовь испытывала к оранжевым и зелёным краскам. Её тонкому лицу Настя, которая отличалась широкими скулами, со вздохом восхищения позавидовала. А эти голубые глаза, которые, как оказалось, являются визитной карточкой бабушки и внука!
   А ещё Настя восторгалась её причёской: светлые волосы были уложены в некую конструкцию, больше напоминавшую изысканные, направляемые твёрдой рукой округлые струи невысокого фонтанчика, перевитые тонкими нитями с крохотными драгоценными камешками, искрами блиставшими из-под прядей. Аристократка до кончиков ногтей!
   ... Сначала переодеваться было довольно весело, но после десятого платья только разговор с любознательной дамой спасал Настю от желания бросить все тряпки и рухнуть в кресло, чтобы отдохнуть. Никогда не думала, что примерка может быть такой нудной, несмотря на ободряющие и восхищённые возгласы хозяйки дома.
   А восхищалась дама Летиция не только тем, как выглядит Настя в её платьях. Особый восторг у неё вызвал ответ девушки на вопрос, училась ли она где-нибудь.
   - Сначала закончила общеобразовательную школу - одиннадцать классов, - отрапортовала Настя, выглядывая из-за ширмы. - Ну, кроме этого, была детская музыкальная школа, где я училась играть на... - хотела сказать "на фортепьяно". Но решила, что в таком времени, возможно, его пока нет. - На клавесине, - договорила она, видя, что дама с недоумением морщит лоб, ожидая её ответа. Опять подумав, сообразила: лёгкие длинные платья, вон шляпки лежат. Фортепьяно вроде должно здесь появиться? - На пианино, - решилась добавить она.
   - О, как вы образованны, барышня Анастасия! - ахнула дама Летиция. - А что вы делаете сейчас, после окончания этой общеобразовательной школы?
   - Закончила три курса университета. Осталось ещё два. Отдыхала на каникулах! - отчеканила девушка.
   - Университет?! И что же вы там изучали?
   - Мировую историю. - Добавлять, что собиралась преподавать историю в школе, Настя не стала. Не хочется сейчас даже думать о будущем, не то что говорить о своих мечтах. А вдруг не сбудется? Вдруг она застрянет здесь надолго? И всё из-за какого-то своенравного дракончика... Эх...
   - Да-а... - уважительно сказала дама Летиция. - Видимо, ваши родители весьма богатые и уважаемые люди, раз они сумели дать своей дочери такое разностороннее образование. Что ж... Барышня Анастасия! - решительно сказала хозяйка дома. - Вот в этом платье вы выглядите потрясающе! Снимайте! Я сейчас отправлю прислугу с этим платьем в лавку портнихи.
   Настя подошла к большому настенному зеркалу. Хм. Она-то думала - дама Летиция просто отдаст ей свои старые шмотки!.. Ей, конечно, тёмненькой и кареглазой, эти пастельные тона не идут, но девушка была готова смириться с этим цветом: ладно ещё - хоть эти одёжки дают! А теперь... Настя неудержимо заулыбалась.
   Хозяйка легко встала с кресла и встала позади неё. Улыбнулась.
   - У вас хорошие волосы, барышня Анастасия, - густые и шелковистые. Когда они подрастут, с ними можно будет делать любые причёски. А пока мы съездим к мастеру-куаферу, и он завьёт вам волосы, чтобы никто не придирался к их длине. А потом мы поедем в шляпную лавку и найдём вам несколько верхних уборов на все случаи жизни. Ах, как давно я не бывала в центре города! Завтра же поедем и покутим в своё удовольствие! Ведь вам, милая девушка, надо купить столько всякой мелочи! - и закончила решительно и даже строго, глядя на босые сейчас ноги девушки: - Туфельки обязательно! И не одну пару!
   Из этой восторженной речи Настя усвоила два момента: дама Летиция не верит, что девушка вскоре отправится в свой мир, и она же искренне радуется, что Настя остаётся в её доме. По первому поводу девушка тайком вздохнула. По второму - вдруг подумала: "А если это... шанс? Начать жизнь с чистого листа? Именно в этом мире? - Она застыла, глядя в зеркало. - Что ждёт меня дома? С Мишей я поссорилась в прошлом году, и мы так и не сумели помириться. Дома - жить рядом с родителями устала, давно подумывала перебраться в общежитие или на частную квартиру..."
   Она отправилась за ширму снять платье и надеть домашний комплект из простого прямого платья и верхней накидки, которая, чуть затянутая пояском, превращала комплект в нечто изысканное. Снова глянув в зеркало, Настя пожала плечами: и никакого платья не надо. Ну, пока она здесь, в доме. Вернулась за ширму сложить свои вещи и, оглянувшись на шорох сверху, увидела: на ширме, как на насесте, уселся Киллин. Прислушавшись к голосам дамы Летиции и её прислуги, которой та отдавала распоряжения, девушка тихонько позвала:
   - Эй, Киллин!
   Дракончик уставился на неё узкими глазищами.
   - Скажи честно: ты меня домой отправишь?
   Зверь загадочно посмотрел на неё и, опять как кошка, принялся вылизывать себе подмышку, изогнув длинную шею и отставив в сторону одно крыло.
   Настя вздохнула и сложила стопкой свои вещи. Выпрямилась и грустно сказала:
   - А ведь мне оставалось всего два курса... А здесь? Кому нужны мои знания?
   "Научишься! Новым!"
   Она медленно выпрямилась от вещей на стуле. Голос был высокий и с небольшим нажимом на горло. Киллин смотрел на неё с ширмы, словно слегка ухмыляясь полуоткрытой пастью. "Ну ничего себе... - мысленно охнула Настя, таращась на дракончика. - Здесь ещё и звери умеют говорить на человеческом? Ну, здОрово..."
   "Не! Все!" - чётко и разделяя каждое слово, ответил дракончик.
   "Ух ты... Ты меня слышишь! А какие звери говорят?" Странно думать и слышать ответы на свои вопросы. Будто слишком плохой звук мобильника.
   "Магические".
   Выйдя из-за ширмы, Настя с огромным уважением взглянула на даму Летицию. Вот, значит, как у них тут. Тиган - маг, учится на мага. Значит, умеет общаться со своим фамильяром! С трудом, но девушка вспомнила, что фамильяр - зверь-помощник ведьм и магов... Поэтому Тиган так уверен, что Киллин не захочет помочь Насте вернуться? Успели поговорить? Любопытно, а Летиция - маг? Слышит ли она магических зверей?
   - Оставьте все ваши вещи здесь, - скомандовала дама Летиция, кивая в сторону кровати под балдахином. - Прислуга потом разберёт.
   - Зачем же... - смущённо начала Настя, собираясь договорить: "Я и сама всё сделаю, без чужой помощи - уж в таком-то простом деле!"
   Но хозяйка дома ждать не собиралась. Она так нетерпеливо едва не подпрыгивала на месте, поторапливая своею гостью, что Настя вынужденно бросила-таки на покрывало свои вещи и побежала к ней.
   Обе вылетели из апартаментов и снова оказались в парадном зале, где их ждал Тиган. Светловолосый мальчик при виде вошедших немедленно встал и заулыбался. Отчего, как заметила Настя, стал выглядеть ещё более по-детски. Да, копия бабушки. Такое же тонкое лицо, пока ещё даже с припухлыми щеками, которые подсказывали, что ему лет семнадцать или восемнадцать. Интересно, на каком он курсе в своей академии?.. Но глаза его были такими наивными, что Настя сообразила, каким образом он ссорится с однокурсниками. Наверняка всегда говорит в лицо всё, что думает. Не умеет быть по-взрослому, скажем так, учтивым и дипломатичным. Ну, пока. Может, потом научится.
   ... Чувствуя себя слишком примитивной простушкой, которая не знает элементарного этикета в богатых и аристократичных домах, и в то же время мысленно пожимая плечами: "И чё? Я такая и есть!", она внешне спокойно подошла и села в "своё" кресло перед столиком, с которого убрали чайные принадлежности и поставили толстую, кажется, хрустальную (Настя не разбиралась) вазу с фруктами. Киллин тут же приземлился на подлокотник её кресла, и девушка ощутила неловкость: не рассердится ли Тиган, что его фамильяр предпочитает сидеть рядом с нею, а не с ним - его хозяином?
   - Вы Киллину понравились! - радостно сообщил Тиган то, что девушка уже знала. - Барышня Анастасия, так мы с вами теперь на "ты"?
   - Можешь называть меня Настя, - улыбнулась и девушка. - И да - на "ты".
   - Насти? - с интересом повторил Тиган, и девушка не стала поправлять его: а вдруг в этом мире есть такое имя?
   - Да, Насти.
   - Насти, хочешь, я покажу тебе город, в котором учусь? - чуть не подпрыгивая, спросил Тиган, азартно блестя на неё наивными голубыми глазами.
   - Город девочке покажу я, - ледяным тоном произнесла дама Летиция ("Ишь, чуть игрушку не отобрали!" - внезапно едва не фыркнула от смеха Настя) и тут же проговорила мягче - когда лицо обескураженного Тигана обиженно вытянулось: - Милый мальчик, у тебя столько друзей, с которыми ты гуляешь по городу после занятий в академии. А нашей Насти надо научиться манерам, чему я и собираюсь уделять внимание, гуляя с нею. А уж потом, когда Насти будет вести себя подобающе общественному положению нашей семьи, тогда и ты сумеешь показать ей то, с чем не смогу её познакомить я.
   Дама Летиция говорила доброжелательно и легко, так что Тиган быстро вернулся к своему жизнерадостному настроению. Он не отказался прогуляться по дому вместе с ними, слушая свою бабушку, которая с удовольствием рассказывала о своей семье.
   Так Настя узнала, что бабушка Тигана вдовствует. Муж погиб на войне, которая закончилась двенадцать лет назад. Сама дама Летиция явно считала себя столпом рода, и поведение Тигана в некоторых случаях это подтверждало: мальчик относился к женщине не только почтительно. Бывало - он взбрыкивал, сердясь и противясь некоторым замечаниям бабушки, но, едва голос бабушки становился твёрдым, как металл, Тиган тут же отступал от своих высказываний и поступал так, как хотелось хозяйке дома... У дамы Летиции было трое детей. Тиган - внук от младшего сына. Старшая дочь жила в городе же, и дама Летиция пообещала обязательно посетить её вместе с Настей.
   Дом оказался таким большим и потребовал столько времени на его осмотр и знакомство с его историей, как и с историей его хозяйки, что Настя, уже и так уставшая от обилия потрясений и впечатлений, была готова попросить даму Летицию прервать познавательную экскурсию для отдыха. И только она собралась это сделать, как вдруг обнаружила, что Тиган странно смотрит на неё. Сначала девушка мельком поймала его взгляд и не сообразила обратить на него внимания. Но потом что-то заставило её вновь оглянуться на Тигана. Теперь она точно видела, что он как-то тревожится, поглядывая на неё. Да и... Пока дама Летиция с упоением рассказывала историю одного из портретов в удалённой галерее дома, Тиган пару раз дёрнул Настю за руку, едва замечал, что она открывает рот что-то сказать.
   А когда они шли за хозяйкой дома в небольшом отдалении от неё, мальчик прошептал Насте:
   - Никогда не прерывай её. Она не любит этого.
   Только Настя было хотела объяснить, что никто этого не любит, что она не собирается беспардонно влезать в чужую речь, как Тиган добавил:
   - Лучше быть послушной и поменьше болтать. Злая, она тебе не понравится.
   "Злая?! - поразилась Настя. - Эта милая дама может быть злой?!"
   Первым делом она решила, что Тиган ревнует: всё внимание бабушки не ему, а ей. Глупо, но ведь всё может быть?
   Но в библиотеке кое-что заставило вспомнить его слова.
   Заинтригованная: "Если я понимаю их устную речь, может - и читать сумею?", девушка вынула одну книгу из ряда на стеллажной полке и открыла.
   - Верни книгу на место! - холодно сказала дама Летиция.
   Настя вздрогнула и неловко сунула книгу назад. После чего, удивлённая, взглянула на хозяйку дома и попыталась объяснить:
   - Я не...
   - Без моего разрешения ничего в моём доме не трогай! - так же холодно отчеканила хозяйка дома и тут же уже спокойней скомандовала: - Дети, нам надо осмотреть мою оранжерею, а потом мы идём ужинать!
   Тиган исподлобья бросил взгляд на Настю. Она улучила момент и кивнула ему: "Я всё поняла!" Она и правда кое-что поняла. Нельзя расслабляться. Нельзя доверяться больше, чем нужно для дела. Нельзя рассчитывать на доброжелательное отношение к себе только потому, что ты из другого мира. Пока чуть не бежали по лестницам из помещения в помещение, девушка постоянно себе напоминала эти простые истины.
   Спасибо Тигану. С истинами, которые появились невольно, благодаря внуку хозяйки, жить оказалось легче.
   ... Нет, дама Летиция выполнила все свои обещания. Она оставила Настю в роскошных апартаментах. Наутро она взяла нежданную-негаданную гостью из иного мира в город и обула-одела, протаскав почти весь день за собой - ладно ещё в открытой карете. Правда, пришлось выслушивать её постоянные нравоучения, которые хозяйка дома использовала вместо чётких правил этикета. Пришлось быть немой, как рыба, слушая бесконечную историю рода дамы Летиции, - и лучше, если делать это с открытым от внимания ртом. Пришлось постоянно себе напоминать, что её, Настю, приютили, а не взяли в семью на равных. Она в этом мире никто. И, если будет на то воля хозяйки дома, может остаться вообще ни с чем. И куда тогда деваться?
   Правда, Настя решила втихаря узнавать: где можно найти работу, если вдруг произойдёт такое, что её вытурят из этого богатого дома.
   Начала с чтения. Ведь грамотный человек, сведущий в том, что происходит вокруг, лучше ориентируется в жизни. Чтение выручит всегда. Но читать, к сожалению, Настя не умела. Поэтому решилась научиться буквам, как ребёнок. Дама Летиция говорила ей, выглядывая из окошка кареты:
   - О, вот лавка портнихи! Видишь, что на вывеске написано? "Лучшие домашние платья в городе от мастерицы Делмы"! Запоминай эту лавку, Насти. Мы здесь часто будем делать покупки! А дальше, через два дома, будет лавка "Шляпки для дам"...
   И Настя украдкой старалась запомнить, как написаны (благо латиница, как ни странно!) слова на вывеске, а уж название она запоминала мгновенно. Дома же она, пока хозяйка не видела, выпросила у Тигана несколько чистых листов и странную ручку, похожую на шприц, потому что в полое тело этого предмета надо было втягивать чернила при помощи колпачка, который затем, по мере использования чернил, опускался, напоминая о необходимости снова наполнить ручку красящей жидкостью. И эти листы Настя экономно заполняла мелким почерком, пытаясь самостоятельно научиться читать.
   Правда, как она подозревала, а затем прозревала, читать целые книги ей вряд ли дадут. Книги из библиотеки дамы Летиции оказались весьма ценными, из-за чего их и запрещали брать в руки.
   Лишь недели две спустя после своего появления в этом мире Настя отчётливо поняла, кем её при себе определила дама Летиция. Компаньонкой.
   Протестовать девушка не могла: слишком сильно зависела от хозяйки. А та прекрасно сознавала эту зависимость. И использовала её напропалую. Будучи весьма болтливой, дама Летиция требовала, чтобы Настя внимательно слушала её рассказы о прошлом. Так внимательно, чтобы потом обсуждать вместе с хозяйкой те или иные события. В любимой оранжерее дама Летиция командовала Настей, направляя её работу по уходу за цветами. Выезжая в гости к кому-нибудь в городе, она постоянно обращалась к Насте с какими-нибудь просьбами - что-то подать или посмотреть, всё ли в порядке с хозяйским одеянием. И Настя шла позади неё, неся в руках как хозяйский несессер, так и все мелочи, которые необходимы светской даме во время прогулки и которые не вмещались в этот несессер. Гуляя по лавкам, дама Летиция весь товар оставляла в руках Насти, которая покорно несла их за собой.
   В общем, Настя отрабатывала своё вынужденное гостевание в этом доме на все сто.
   Лишь по вечерам её освобождал Тиган - под предлогом дружеской болтовни, чему его бабушка почти не мешала, правда требуя, чтобы разговаривали при ней. Но и парень не всегда приходил вовремя, чтобы девушка могла переключиться на что-то иное. Иногда ему приходилось задерживаться в академии очень уж допоздна. Настя в такие вечера изнывала, потому как переизбыток хозяйки угнетающе влиял на неё. Иногда спасал дракончик Киллин: он мог своевольно оставить юного хозяина, чтобы поболтать с Настей.
   Дама Летиция удивлялась прилётам дракончика к Насте, но позволяла ему "забирать" свою компаньонку, и громогласно поражалась своей доброте. Правда, Настя была разочарована. Несмотря на то что ранки и царапины дракончика зажили неимоверно быстро, он ни за что не желал даже говорить о переходе в мир девушки.
   Самым сложным было дело со сном. То ли из-за довольно преклонных лет, то ли в силу своего здоровья дама Летиция ложилась так поздно, но вставала так рано, что Настя поражалась: а может, хозяйка вообще не спит? А вместе с нею не спала и компаньонка. Ведь кому-то надо было забавлять хозяйку в её бессонные часы. В некоторые дни, когда дама Летиция принимала гостей - это называлось чайные посещения - Настя по благосклонному кивку хозяйки отправлялась в свои апартаменты, где мгновенно валилась в кресло и засыпала. Впечатления были такие, что девушке казалось - она буквально выпита излишним стремлением дамы Летиции загрузить её многочисленными делами и заботами, пусть мелкими, но бесконечными.
   Со служанками Настя быстро подружилась. Тех трёх, что помогали ей обустроиться в апартаментах, не обмануло положение девушки при хозяйке. И они Насте сочувствовали, хоть и говорили с нею мало...
   Пару раз заезжали родственники дамы Летиции - старшая дочь со своими детьми, уже взрослыми - старше Тигана. Родственники быстро сообразили, кем состоит Настя при хозяйке дома, и мгновенно принялись бы гонять её, подражая даме Летиции, если бы не одно "но": покушения на личную собственность хозяйка дома не потерпела. Родственники оказались умными и Настю больше в упор не замечали.
   Скоро девушка заметила, что воспоминания о доме и родителях постепенно стираются. Судя по всему, их вытесняла каждодневная суета и занятость чужими делами.
   С третьей недели Настя начала худеть. Дама Летиция заявила, что даже без корсета она должна выглядеть стройненькой, а потому теперь гостье из иного мира за столом подавали порции, уменьшенные вдвое. И так достаточно худощавая, Настя озадаченно представила, какой видится хозяйке её компаньонка, соответствуя слову "стройненькая". И передёрнула плечами: скелетиком она точно будет!.. Как ни старался спасти положение Тиган (даже он изумился: "Зачем, бабушка?!"), даму Летицию никто не мог переубедить. Настя же, в конце концов только вздохнув, спокойно приняла очередную блажь хозяйки. Единственное, что она сделала, это попросила Тигана (когда дама Летиция не видела) помочь ей с изучением букв и чтением.
   С третьей же недели её пребывания в этом мире началась непогода. Всё правильно: Настя-то из лета в осень перешла. И дама Летиция с удовольствием, естественно, прихватив компаньонку, вновь отправилась по одёжным-обувным лавкам - обеспечить своей гостье тёплую одежду.
   Измученная мотанием по магазинчикам, немного даже отупев от постоянного мелькания одежды, обуви, продавцов и их хозяев, а также от пронзительного голоса Летиции, которая в лавках почему-то предпочитала кричать, а не говорить, Настя чуть не восстала вечером после приезда в дом Летиции, который находился на окраине, в богатом пригороде, когда хозяйка вдруг встрепенулась и жалобно запричитала:
   - Мы забыли коробку с ботиночками в лавке мастера Мозеджи! - Передохнув от собственного вопля, дама Летиция деловито сказала: - Ты забыла мне напомнить об этой коробке, моя милая Насти! Тебе и ехать в лавку. Так что возвращайся к кучеру. Во двор пошлю с тобой дворецкого, который велит ему снова отправляться в город - за твоими ботиночками! И побыстрей, пожалуйста! Мне давно пора ужинать!
   Дворецкий молча прошёл к двери зала-прихожей и стал ждать Настю.
   Девушка прикусила губу, лишь бы не закричать: "Дама Летиция! Можно, я съезжу в город завтра? Но не сейчас, когда на улицах темно и сыро от дождя?!" Глубокий вдох - раз, два... Настя пришла в себя и лишь кивнула, поворачиваясь к дворецкому.
   Опустив глаза, она выслушала недовольное бурчание кучера, которому дворецкий дамы передал её приказ. Вытерпела его злой взгляд исподлобья. "Да, я виновата, - мысленно согласилась она, едва удерживая слёзы. - Да, забыла. Но, клянусь, это в последний раз! Мне тоже не хочется ехать по этой мокрети и холодрыге!"
   Дворецкий подал ей руку, помогая зайти в карету, в которой кучер снова поднял верх, и лошади уныло стронулись с места. Попытавшись найти что-то хорошее в этом глупом случае, Настя угрюмо решила: "Заставлю её саму научить меня не только читать, но и писать. Тогда я буду записывать всё, что надо купить, и всё, что куплено. И мы никогда и нигде не будем опаздывать, потому что не будем ни о чём забывать. - Несколько секунд сидела, мрачно глядя на соседнюю скамейку, а потом вздохнула: - Но и ты, голубушка, дура первостатейная! Не могла записывать всё хотя бы на своём языке?.. Неужели вся моя жизнь так и пройдёт, пристёгнутой к Летиции? Не просто компаньонкой, но секретарём-компаньонкой!"
   Лавка мастера Мозеджи находилась в противоположной стороне города, не в самом лучшем районе. Но Настю сейчас удручало лишь одно: сколько же времени пройдёт в поездке и даст ли хозяйка по возвращении время на поужинать? С неё станется сказать что-то вроде: "Ой, какая прекрасная возможность похудеть ещё немножко!" И прикажет сесть рядом с ней и выслушать впечатления о сегодняшней прогулке.
   Шмыгнуть носом и наврать себе, что шмыгаешь не потому, что начинаешь реветь, - легко. И только девушка сформулировала эту мысль, как тут же затряслась от горького смеха: а что будет, если она заболеет? Не загонит ли её в гроб дама Летиция своими посещениями и недовольной болтовнёй о том, как ей стало скучно, потому что некого больше, кроме слуг, посылать по мелким поручениям? "Она тебя кормит. Одевает, - напомнила себе девушка и вытёрла слёзы. - Не заставляет тяжело работать. Перетерпи!"
   К громыханию колёс по мощёной дороге прибавился шепчущий шелест по крыше. Прислушавшись, Настя вздохнула: снова дождь заморосил!
   Но через пять минут колёса кареты ощутимо замедлили свой ход, и кучер, постучав кнутовищем по крыше (чего он никогда не делал при хозяйке), хмуро сказал:
   - Приехали, барышня!
   Настя открыла дверцу и осторожно спустилась на тротуар. Два окна в лавке мастера-обувщика светились, и у девушки отлегло от сердца. Сейчас она заберёт ботинки и сразу поедет домой, к даме Летиции.
  
   Третья глава
  
   Вечер чернел особенно глубоко из-за дальнего фонаря на этой улице. Шагая по опавшим листьям, промокшим после дождя, к двери в лавку, Настя продумывала первые слова, которые надо сказать хозяину лавки... Мелкий дождь, почти морось, начал ощутимо густеть, но намочить её круглую шляпку, больше похожую на старинный чепец, и длинную накидку, отороченную по краям короткими меховыми полосками, не успел: Настя заскочила под крышу крылечка. Таща на себя тяжёлую дверь, она мысленно проговорила, придирчиво слушая, как это звучит: "Добрый вечер! Простите, я от дамы Летиции. Мы забыли взять коробку с женскими ботинками!" Да, так хорошо. И тогда неясно будет, кто, такой забывчивый, виноват. Виноватой Настя быть уже устала.
   Её окутало вырвавшимся из помещения теплом, наполненным резкими запахами кожи, клея и краски, а также дымными ароматами горящих свечей. Тепло, из-за которого она заспешила вовнутрь, чуть не сбило с толку, и девушка упрямо проговорила про себя: "Добрый вечер! Я от дамы..."
   Она закрыла за собой дверь, чтобы та не хлопнула, и та тяжело вошла в пазы.
   Теперь Настя прочувствовала не только тепло. Слишком резко вошедшая из темноты в мягкий свет, она не сразу проморгалась и снова напомнила себе, как мантру: "Добрый вечер - в первую очередь!" Затем спустилась по трём ступеням в полуподвальное помещение и остановилась. Прямо перед ней, шагах в десяти, - небольшой стол с конторкой, за которой стоял смутно знакомый человек - мастер? Сбоку, в углу, куда не доходило освещение от зажжённых канделябров, установленных на конторке, несколько человек негромко беседовали между собой - слышны были мужские и юношеские голоса. Хозяин лавки, вероятно, к ним прислушивался, потому что не сразу заметил тихо вошедшую гостью.
   Боязно. Тут все незнакомые. И все мужчины, судя по голосам.
   Настя собралась с решимостью: "Ничего. Там, на улице, кучер остался. Он хоть дядька хмурый, но на крик, если что, прибежит. Куда ему деваться! Дама Летиция ему такой втык за меня устроит!.. Так, я говорю - добрый вечер, и..."
   "Добр-рый! Вечер-р!"
   "Ой! Ой-ё-ёй! Добрый вечер!"
   Она не успела испугаться. По каменному полу лавки к ней быстро кинулся кто-то маленький и шустрый, а сверху свалилось на плечо что-то легкое и, радостно распахнув клюв, заглянуло ей в лицо. Оторопев и пока не зная, пугаться ли, Настя, ощутила, как маленький и шустрый быстро обласкался о подол её платья и ощутимо о ноги и поднял длинную мордочку с подёргивающимся носом.
   "Ты кто? Как тебя! Зовут? Почему! Раньше! Я тебя! Не видела?"
   "Давай-давай! Говори-отвечай!" - проворчали с плеча, а потом поморгали на неё круглыми, нескрываемо любопытными чёрными глазами.
   Ошеломление выбило из головы всё, что связано с забытыми вещами в этой лавке. Ведь к ней, кроме дракончика Киллина, никто не относился так ласково, не встречал так радостно!.. Шустрое существо внизу, опираясь передними лапами на подол её платья, резво встало на задние лапы, тянясь к Насте всем телом и всё так же восторженно принюхиваясь к ней. Машинально вспомнив, как взяла Киллина на руки, Настя нагнулась - бережно, чтобы птице на плече было удобно, - и подняла ласковую и вертлявую лисичку, прижимая к себе подвижное шерстистое тельце. Всё машинально! Как подняла бы кошку! Как осторожничала бы, чувствуя на плече дракончика. Хм... Повезло: зверушка на руках сухая, видимо, оказалась в помещении до дождя, а вот у птицы перышки на голове были чуть влажные.
   Лисичка извернулась и лизнула девушку в подбородок.
   "А как! Тебя зовут?"
   "Да-да-да! Имя твоё! Имя, Слушающая!"
   "Меня зовут Насти. А как звать вас?"
   Девушка мягко провела пальцами по сухой голове лисички, и та принялась тыкаться в ладонь мокрым носом, извиваясь всем телом: "Ещё! Ещё! Я Алиса!"
   "Я Карран! Я Карран! Меня! Погладь меня!"
   Вот так, гладя Каррана одной рукой по голове, другой почёсывая Алисе шейку, Настя, уже пришедшая в себя от неожиданной встречи, вынужденно медленно и торжественно прошествовала ещё несколько шагов и оказалась посередине помещения, освещенного не очень ярко.
   Девушка не сразу разглядела, кто здесь присутствует, кроме мастера Мозеджи. Впрочем, посторонние её не волновали и не интересовали. Несмотря на удивительную встречу сразу с двумя фамильярами (раньше Настя видела фамильяров только издалека и довольно редко), которые, кстати, своим присутствием подсказали, что в лавке могут быть и маги, Насте всё-таки хотелось побыстрей добраться до дома. Даже далёкая сейчас, дама Летиция для неё была опасней, чем все маги города вместе взятые. Поэтому, рассмотрев наконец несколько человек сбоку, она несколько смущённо пролепетала всем сразу:
   - Добрый вечер! - и тут же устремилась к прилавку, за которым стоял полноватый мужчина с добродушным лицом; у него была аккуратная бородка и спокойные большие глаза, по которым Настя его с облегчением вспомнила.
   У самого прилавка Настя вернула на пол лисичку, а чёрного ворона мысленно попросила: "Карран, пора спуститься с моего плеча. Я спешу - прости!"
   - Добрый вечер, барышня, - неторопливо отозвался мастер-кожевник.
   - Я... - Она запнулась, чуть не высказав вслух то, что о себе постоянно думала: "Компаньонка дамы Летиции". Но вовремя спохватилась: - Я от дамы Летиции. Мы покупали у вас обувь и забыли одну коробку.
   - Вы барышня Насти, - улыбнулся хозяин лавки. - Я вспомнил, как называла вас дама Летиция. Да, одна коробка оказалась забытой. Сейчас её вам вынесут. Эй, Мюргис! Принеси коробку из кладовой! Ту, что с розовой лентой!
   Плохо видимый ученик мастера, стоявший до сих пор в тени, бросился в задние помещения, а Настя выдохнула: она немного побаивалась, что безо всяких платёжных документов или записок в лавке ей могут дать от ворот поворот, и придётся возвращаться домой не солоно хлебавши, без коробки.
   - Барышня, на улице холодно, - учтиво сказал хозяин лавки. - Могу ли я предложить вам чашку чаю, пока мой подмастерье ищет вашу коробку?
   "И плюшку! Попр-роси!" - велел Карран.
   "Но я не хочу плюшку!" - возмутилась Настя, слабо представляя, как она будет есть и пить на глазах у посторонних. Но тут же увидела в воображении эту свежую, румяно пропечённую плюшку и непроизвольно сглотнула голодную слюну.
   "Тем лучше! Отдашь плюшку! Нам! - обрадовалась Алиса. - Мы же видели! Ему недавно! Свежую выпечку! Привезли!"
   Алиса снова потёрлась о ногу девушки, а слетевший на прилавок чуть в сторону Карран пробежался по нему до девушки и тоже очень очевидно снова принялся выпрашивать ласку.
   Покосившись на магов и сообразив: никто не возражает, - Настя погладила ворона.
   Просить плюшку не пришлось: мастер Мозеджи сам предложил поздней гостье не только чашку с дымящимся в прохладном воздухе напитком, но и блюдечко с той самой плюшкой. Алиса нюхнула кверху и расплылась в поразительно собачьей ухмылке, чуть не мурлыкая: "М-медо-овая..." Извинившись перед Настей, хозяин лавки убежал в закуток, где только что скрылся его помощник и раздался резкий грохот, словно что-то - и не в единственном числе - упало. Девушка еле уловила его пропадающее вдаль бормотание: "Да что ж он никак не найдёт!.." И обрадовалась: теперь никто не помешает по-братски разделить плюшку на троих.
   Ворон цапнул данный ему кусочек и, давясь, принялся, по впечатлениям, заталкивать плюшку в горло, заглатывая его, словно удав кролика. Алиса придавила свой ломтик лапой и аккуратно откусывала от него по кусочку, громко затем чавкая. Настя глянула за прилавок: мастер всё ещё ворчал где-то там. И быстро сунула в рот остатки плюшки. Сладковатый белый хлеб почти растаял на языке, оставив впечатление медового привкуса. Запила кусочек с облегчением: никто не помешал насладиться вкусностью, пусть её и мало было.
   - Барышня Насти? - послышался сбоку приятный низкий голос. И к девушке подошёл высокий мужчина, с длинноватыми тёмными волосами, смуглый и довольно симпатичный. Разглядев его, Настя сообразила, что он похож на итальянца с картины известного художника. Вот только имя художника она запамятовала. - Позвольте представиться: меня зовут Лоркан. Я магистр государственной академии Сифры. - И он слегка поклонился.
   Сифра - столица здешнего государства. Девушка это уже знала. Не зная, как здесь проходит церемония знакомства, Настя машинально ответила, чуть присев, благо длинное платье буквально призывало к последнему движению:
   - Приятно познакомиться.
   Ничего, не поморщился. Значит, и так можно. Настя вообще была ему благодарна, что он подошёл только после того, как она съела плюшку. Ведь ещё неизвестно, что её ждёт по приезде домой - точней, в дом дамы Летиции. А так - осталось на языке сладковатое и сытное, несмотря на малость, счастье.
   Почти одновременно с ним подошли ещё трое парней, до сих пор сидевшие на скамейке поодаль, - наверное, студенты. Ещё три человека - все мужчины среднего возраста ("Похожи на моего отца, - решила Настя, - а значит, им ближе к сорока? Не умею определять возраст...") - остались сидеть там же, издалека с любопытством наблюдая за магистром. Среди подошедших Настя неожиданно для себя заметила человека, явно когда-то знакомого ей. Быстро отведя глаза, чтобы не таращиться на него в попытках узнать, некоторое время она размышляла, где же видела это худощавое, скуластое лицо, эти тёмные космы, которые почти закрывали поблёскивающие из-за них небольшие глаза. Правда, этот парень глядел на неё доброжелательно, а потому... Память внезапно исказила его лицо до гримасы бешенства, и Настя едва не вздрогнула. Это Ристерд! Тот псих, который на полном серьёзе чуть не убил Тигана! А она - только что объявила, что приехала от дамы Летиции!
   И попыталась успокоить собственное зачастившее дыхание. Нет, он не мог узнать Настю, чьё лицо сильно преображала шляпка, да и наряд на ней отнюдь не мужской. Так что Ристерд, может, даже и не знает, что защитником Тигана выступала девушка. И не полезет же он в драку при всех - на девушку. Ну, если узнает... Впрочем, парень слышал, что она от Летиции, но смотрел на неё бесстрастно. В конце концов, не кровная же у него месть с семейством дамы Летиции!
   - Можно задать вам вопрос, барышня Насти? - между тем довольно заинтересованно обратился к ней магистр Лоркан. - Почему наши фамильяры, мой и моего студента, подбежали к вам, когда вы вошли?
   - Наверное, почувствовали, что я люблю животных, - неуверенно ответила Настя. В вопросе магистра она, напряжённая, учуяла подвох. Только вот - какой? Если фамильяры принадлежат этим магам - вообще-то, это именно они, маги, должны спросить у своих помощников, почему они так поступили, а не у неё!
   Девушку внезапно бросило в жар: если в этом мире только маги понимают своих фамильяров, значит, она тоже маг?! Это открытие так ошарашило, что Настя не расслышала следующих слов собеседника. А потому неловко переспросила. Тот довольно снисходительно повторил, будто потеряв к ней интерес, но не желая быть невежливым:
   - Итак, вы просто любите животных?
   - Да, - уже с трудом удерживаясь от нервного смеха, ответила Настя. Смех шёл по нарастающей и вот-вот грозил взорваться хохотом, ведь Карран после её "да" небрежно заметил: "Он такой! Жмот! Ты не пр-редставляешь! Я люблю! Булочки с маслом! А он вечно кор-рмит! Меня! То кусочками мяса! То чер-рвями! Это, конечно! Хор-рошо! Но!"
   "Так попроси своего хозяина, чтобы он давал тебе твои любимые булочки!"
   "Магистр-р Лор-ркан! Глухой! - заявил ворон. - Он меня! Не слышит!"
   "Мой Силлак! Тоже глухой! - отозвалась Алиса. - Насти! Скажи ему! Пусть он меня! Иногда расчёсывает!"
   "Но кто я такая, чтобы просить?" - смущённо напомнила девушка.
   "Но ты пр-росишь! Не за себя, а за меня! За несчастного вор-рона!" - резонно заметил Карран.
   "И за несчастную! Лисоньку! - хихикнула Алиса. - Мой вон тот - рыжий дылда! Сам постоянно! Причёсывает свои вихры! Прихорашивается! А мне, бедной! Ни разочка! Ни одного моего колтунишки! Не расчесал! Не разгладил!"
   И, слегка сбитая с толку, Настя обратилась к Лоркану. Она выбрала момент, когда наступила пауза в его возобновлённой беседе с парнями (девушка ему уже точно была неинтересна), и вклинилась в разговор:
   - Уважаемый Лоркан, не могли бы время от времени угощать вашего Каррана булочками с маслом? Он их очень любит! - Затем отыскала глазами тёмно-рыжего высокого парня и обратилась к нему: - Уважаемый Силлак, Алиса просит, чтобы вы иногда её расчёсывали! - И она снова взглянула на фамильяров: - Всё?
   "Всё! Больше! Ничего!" - совершенно счастливый, ответил Карран.
   А вот Настя была снова заинтригована: почему маги не слышат собственных фамильяров?.. Обернувшись на звуки приближающихся шагов, она увидела сияющего мастера Мозеджи, который торопился к ней с обувной коробкой.
   И даже хозяин не сразу уловил: в лавке вдруг стало так тихо, что слышно было, как на улице порывом ветра швырнуло во входную дверь россыпью дождевых капель... Не понимая этой странной тишины, Настя с благодарностью приняла коробку и поспешила на улицу: пока она тут чаями угощается, кучер её там наверняка на все корки чехвостит! Замёрз, небось! А уж что думает о ней дама Летиция!..
   Шелест крыльев и лёгкий топоток сопроводили её до двери.
   "До свиданья, Карран и Алиса!"
   "До свиданья, Насти! Спасибо тебе! За всё-всё!"
   Закрыв за собой дверь, девушка от неожиданности замерла на месте: дождь свирепо хлестал по мостовой - настолько плотный, что очертания кареты с трудом угадывались сквозь пелену грохочущей воды. Настя вдохнула и, задержав дыхание, будто собираясь бросаться в водоём, бросилась к карете.
   - Подождите!
   На мокрети под ногами она чуть не упала от зовущего крика за спиной. Обернулась слишком резко и не догадалась вернуться и спрятаться под крышей крыльца. Косой прямоугольник света обозначил дверной проём лавки, в котором шевелились несколько теней. Невысокий (потому что пригибался, ёжась под ливнем?) парень мгновенно догнал её и кивнул:
   - Барышня Насти, мы раньше не встречались?
   - Я недавно приехала из Алаоиса! - вырвалась у неё затверженная с помощью дамы Летиции легенда. - Вы там бывали?
   - Нет, не бывал. - Ристерд даже головой качнул, показывая, что понял свою ошибку. А потом, разбрызгивая падающую с головы воду, даже кинулся вперёд, чтобы открыть ей дверцу кареты. Извинялся таким образом, что обознался? Или вежливость?..
   Девушка прыгнула в салон. Дождавшись, пока хлопнет дверца, и оставив коробку на противоположном сиденье, она принялась ладонями быстро-быстро сбрасывать капли дождя с себя, а потом сорвала шляпку, отяжелевшую от воды, и затрясла ею. Когда карета стремительно взяла с места разгон, Настя чуть не упала и схватилась за притолочную перекладину, а затем и вовсе села, поймав поехавшую с сиденья обувную коробку. Она даже обняла её поначалу, но затем пришлось одной рукой вцепиться в поручень рядом с дверцей: кучер гнал лошадей немилосердно. Сосредоточившись на том, чтобы не свалиться в подпрыгивающей на булыжниках карете, Настя сначала не заметила, что промокла насквозь. Её больше волновало самое настоящее приключение и несколько поразительных открытий, в одно из которых было сложно поверить: "Если я маг, то что я умею? Ну, фамильяры - понятно. Но с ними - плохо ли, хорошо ли - общаются все маги. Как бы узнать, что я собой представляю, как маг?" Где-то на обочине размышлений болтался Ристерд. Но его мельтешение там вызывало лишь вздох облегчения: "Не узнал! С этой стороны мне нечего бояться!"
   Но ближе к дому дамы Летиции Настя прочувствовала промозглый холод, который будто облеплял её тело вместе с промокшей одеждой. Она даже попыталась сделать несколько упражнений на пресс из физкультурного комплекса, который преподавали в университете в первые два года тамошней учёбы. Стало легче, а потом и карета замедлила ход и явно начала разворот, а значит, они уже приехали. Ко всему прочему Настя с радостью восприняла, что по крыше кареты перестали лупить бесконечные струи воды.
   Она повеселела. И, как выяснилось, прибытию на место был рад и кучер. Он даже смилостивился и собственноручно открыл ей дверцу. Правда, руки так и не подал, но девушка выпорхнула из кареты, обрадованная уже тому, что впереди её ждут тепло и сушь. Кучер подсказал ей, как пройти из конюшни к парадному входу. Пока она бежала по каменистой дорожке, огибая угол дома, ей встретилась служанка с корзиной белья. Женщина пожалела замёрзшую компаньонку дамы и повела её за собой, чтобы завести в дом служебным ходом, который оказался гораздо ближе. Там Настю передали с рук на руки дворецкому, который забрал у девушки обувную коробку и лично провёл Настю в её апартаменты...
   Строгий и вытянутый, как манекен, он ушёл, едва она стянула с себя накидку, заикаясь от пронизавшего её холода, пока благодарила его. И Настя так и не осмелилась спросить его, подадут ли ей ужин отдельно, или придётся сидеть голодной до утра, до завтрака. И постоянно со слабой улыбкой вспоминала фамильяров из лавки, благодаря которым сумела заморить червячка... А потом реальность вдруг выпала из памяти. Или это Настя выпала из реальности? Девушка стояла неподалёку от комнаты с одеждой, опустив руки, и тупо смотрела на слабый огонёк единственной свечи. На столе. Ей даже показалось, что пламя такое маленькое, что оно скулит от страха в этих огромных помещениях... Она явственно услышала это тоненькое поскуливание и не сразу поняла, что скулит она сама, сжав собственные плечи, которые почему-то трясутся...
   Потом реальность снова вытолкнула её из своих событий. И снова Настя очнулась в пространстве, суженном до малюсенького мирка, слабо освещённого, лишь тогда, когда кто-то негромко приговаривал:
   - Садитесь, садитесь, барышня... Вот так. Сейчас мы с вас снимем мокрое и переоденем в сухое. Тогда вы согреетесь и перестанете плакать...
   "Я плачу?" Настя сумела поднять трясущуюся руку и потрогать лицо. Точно. Мокрое. Плачет. От слабости. От высокой температуры. Нос не заложен, но дышать тяжело. Ну вот... Заболела... Что-то уж очень быстро.
   - Барышня, - зашептали рядом. - Там вам пейдн Тиган оставил пирожки, купленные в городе. Дама Летиция не знает. Будете ужинать?
   - Мне бы горячей воды... Пить... Много... - откашлявшись, прохрипела-таки Настя, вспомнив, как лечила её мама: "Больше горячего питья - и много лекарств не понадобится! Хватит одного аспирина с витаминами!"
   - Где она?! - Резкий, пронзительный голос ударил по ушам. И начал приближаться, убивая привизгиваниями: - Ничего нельзя поручить!.. Никто не может без меня!.. Что это такое?! Почему вы до сих пор?..
   Клочья чёрной пелены перед глазами сомкнулись, застилая видимое перед глазами, и Настя благополучно уплыла в беспамятство, в котором бегали люди, каркали вороны, жались к ней тёплые лисички, а дракончик Киллин голосом своего хозяина Тигана тихонько, точно боясь, что его подслушивают, утешал: "Ничего... Выздоровеешь... Сейчас целитель приедет - он умный и сильный. Снова станешь здоровой..." А его утешающий голос тонул в громе с молниями: "Соберите её! Хорошенько оденьте, чтобы меня не упрекали потом, что я не берегу своих дальних родственниц и держу их в чёрном теле!"
   Насте было стыдно: кто-то большой, как медведь, поднял её тяжёлое вялое тело, завернул его в тяжёлые тёплые шкуры (как показалось) и понёс куда-то в долгой темноте с промельками свечных огней, болезненно бьющими по глазам. И такое она чувствовала невыносимое изнеможение, что даже выговорить ничего не сумела: ни спросить, куда её несут, ни запротестовать... А потом медведь сидел в карете - она поняла это по уже привычному подпрыгиванию, - и продолжал держать её на руках. Было много света, отчего хотелось плакать и невнятно жаловаться, а потом вдруг кто-то сказал:
   - Отнесите её в комнату, но света не зажигайте.
   И Настя была так благодарна этому невидимке, что, очутившись в той безмятежно тёплой темноте, мгновенно уснула по-настоящему. Посреди ночи её разбудили, но заплакать она не сумела, потому что к губам притиснули край чашки, в которой находился удивительно свежий, с небольшой кислинкой напиток. Это было невероятно вкусный напиток, если учесть, что девушка горела в жаркой истоме, отнимающей силы. Она жадно выпила его, слыша над головой странное приговаривание, но воспринимая его лишь как звуковой фон, к которому необязательно прислушиваться.
   Наутро она проснулась, мокрая от пота, и, как должное, приняла помощь в переодевании от совершенно посторонней женщины, смутно догадываясь, что это не служанка дамы Летиции. Весь день проспала...
   На следующий день она уже могла разговаривать. Хозяин дома, куда её перевезли, пейдн Стиана, оказался целителем. Он потребовал от дамы Летиции, чтобы ему было позволено перевезти заболевшую родственницу к себе домой, где он мог бы обеспечить ей надлежащий уход и нужный режим лечения. Дама Летиция возразить не могла. Пейдн Стиана был одним из немногих людей, которые могли заставить капризную даму сделать что-то не по её желанию.
   На третий день к болящей приехал навесить Тиган. Он так радовался её постепенному выздоровлению, что Настя смутилась. А дракончик Киллин от восторга летал так суматошно вокруг да около, что напомнил девушке о вопросе, который так хотелось задать Тигану.
   - Тиган, - кутаясь в старенькую накидку, присланную для домашнего использования дамой Летицией, сказала Настя, - а ты часто разговариваешь с Киллином?
   "Могла бы спросить и у меня! - проворчал дракончик. - Где ему со мной говорить, если он меня не слышит? Я только часть его работы по магии. Не больше..."
   Но девушка ждала, что ответит внук дамы Летиции.
   Тиган подёргал кончик своего беловолосого хвоста и пожал плечами:
   - А что с ним говорить? Хватит того, что он мне помогает с магией и выполняет все мои распоряжения. А почему тебе стало это интересно?
   - Лежу, делать нечего, - с хитринкой вздохнула Настя. - Мысли всякие в голову приходят. А откуда он у тебя?
   "Откуда, откуда! Вызвали - откуда..."
   - Ой, я догадался! - засмеялся Тиган. - Ты хочешь побольше узнать о нашем мире? Ну ладно. У нас есть Вызывающие - это такие специальные маги, которые умеют призывать духов, чтобы ввести их в разные существа, которые подходят как вместилище для бесплотных существ. Вот и Киллина - это дух такой - вызвали в тело дракончика, чтобы он стал моим фамильяром.
   - А кто такие Слушающие?
   - Где ты слышала о Слушающих? - удивился Тиган.
   - Когда твоя бабушка послала меня в лавку мастера-обувщика, там сидели маги и разговаривали о Слушающих, - объяснила Настя и отпила витаминизированное питьё - то есть компот с фруктами, который пейдн Стиана готовил специально для неё.
   - Слушающие - это те же Вызывающие, - сказал Тиган. - Только они высшие в этом деле. В нашем государстве их очень мало. Таких даже в столице осталось лишь трое - и то, все старики.
   - А чем они отличаются - Слушающие от просто Вызывающих?
   - Когда духа в подходящее для фамильяра тело вызывает Слушающий, фамильяр может разговаривать со своим хозяином на равных. То есть... ну... Я бы слышал Киллина. А не только бы приказывал ему то, что надо делать.
   - Вот как... - прошептала Настя, озадаченно размышляя, что ей самой даёт эта особенность. Решив пока не заморачиваться с новым открытием, она успокоилась на том, что знает теперь, что собой представляет в качестве мага.
   А на следующий день после этого разговора Тиган ворвался к ней, абсолютно ошарашенный. Он свалился на стул, всегда стоящий рядом с её кроватью (Настя порадовалась, что стул солидный и не может развалиться от такого отношения к нему), и выдохнул:
   - Ты! Слушающая?!
   Насторожившись (а так не хотелось выдавать личную тайну!) и не решаясь сразу отвечать, Настя для начала суховато спросила:
   - Откуда ты знаешь?
   - К бабушке приезжали представители магической академии. Они искали тебя! Бабушка в таком бешенстве! - И Тиган расхохотался. - Она-то уже решила, что ты теперь будешь!.. - Он внезапно осёкся и виновато посмотрел на девушку.
   - Компаньонкой? - машинально подсказала Настя, раздумывая о другом: она пыталась вспомнить, что произошло в лавке мастера-обувщика. Кое-что соединилось в целую картинку: одно дело - просто думать, что есть маги глухие и не глухие. Другое - узнать, что Слушающие - это отдельная категория магов.
   - Ага. Ты не обижаешься?
   - Я слишком многим ей обязана, - негромко напомнила девушка.
   Тиган поджал губы, глядя в сторону, а потом повернулся к ней и довольно спокойно возразил:
   - Это она тебе многим обязана. Со мной она хоть и обращается, как с мальчишкой, но, если бы я погиб от меча Ристерда, мои родители бы не простили ей этого.
   - Но разве она была бы виновата в том, что ты... - Теперь осеклась Настя и тут же улыбнулась своей горячности в попытке найти справедливость. - Тиган, а что дальше будет со мной? Ну, узнали про меня - что, впрочем, ещё спорно - про способность Слушающей. Какова будет моя жизнь? Зачем приходили представители академии? Чего они хотят?
   - Они хотят сделать из тебя мага Слушающего! - торжественно сказал Тиган и засмеялся от удовольствия. - То есть тебя хотят зачислить в академию и обучать. Что-то из общих предметов ты будешь изучать вместе со всеми первокурсниками, а что-то - на личных уроках с единственным преподавателем Вызывающих. Бабушка улыбалась им и радовалась при них, что в государстве нашёлся сильный Слушающий, а когда они ушли... она так орала!
   - Тиган, скажи честно. А ты бы хотел разговаривать с Киллином?
   "Он пытался, - вздохнул дракончик. - Но всё равно меня не слышит!"
   - Что сказал Киллин? - с любопытством спросил Тиган, который внимательно проследил за своим фамильяром, сидевшим на коленях Насти.
   - Он ответил на мой вопрос, - вздохнула девушка. - Ты пытался говорить с ним.
   - Ну, тогда я отвечу тоже. Но только на тот вопрос, который ты, Насти, только прячешь в этом - про Киллина. Да, сильная Слушающая может перевызвать духа и пробить преграду между хозяином и его фамильяром. И я теперь буду ждать, когда ты выучишься и когда Киллин сумеет заговорить со мной! - счастливо сказал Тиган и протянул к Киллину руку, на которую дракончик немедленно перебрался и вокруг которой обмотался длинным хвостом.
   "Эгоист! - смешливо подумала Настя. - Не Киллин должен с тобой заговорить, а ты должен его услышать!"
   А Тиган между тем тоже сделал открытие, которое ему тоже понравилось:
   - Насти! Мы будем учиться в одной академии!
  
   Четвёртая глава
  
   Пейдн Стиана потребовал, чтобы больная прожила у него десять дней - до полного выздоровления. За эти дни Настя пережила нашествие академического начальства, которого так и не увидела, потому что целитель никого из руководителей категорически не пустил к ней. Радовалась чуть не каждодневным посещениям Тигана с дракончиком, при которых девушка стала настоящим переводчиком. А как радовался юный маг-пространственник хотя бы такому, через посредника, общению со своим фамильяром!
   И за те же дни Настя обдумала всё, что с ней произошло и будет происходить. Пришла к выводу: если не сумеет вернуться в свой мир, здесь она неплохо впишется в существующее общество. У неё будет востребованная профессия. За время в академии она наверняка успеет подружиться с однокурсниками, а значит, изоляции теперь не будет. Смущал единственный вопрос: что делать с дамой Летицией? Та ни разу не проведала недавнюю компаньонку.
   Ой... Зато приехала забирать её от целителя!
   Хорошо, что пейдн Стиана не робкого десятка человек и, как поняла Настя, имеет вес в здешнем обществе!.. Как они, целитель и дама Летиция, орали друг на друга, упорно отстаивая каждый свою позицию по тому, как надо относиться к бедным, но одарённым и ценным с государственной точки зрения родственницам! При первых же звуках голосов на повышенных тонах Настя осторожно приоткрыла дверь из своей комнаты в коридор, который вёл в зальчик, где целитель обычно принимал гостей. А через минуту, заворожённая, просто открыла рот, с интересом слушая грозные и раздражённые вопли, долетающие до неё, и размышляла над насущной проблемой - выходить? Или не стоит - чтобы не попасть под горячую-то руку? Поразмыслив, девушка решила: надо будет - позовут! Самой выйти - ни за что!
   Но, в конце концов, вопли затихли и даже, как ни странно, перешли в довольно негромкую беседу с мирным оттенком. Отдельные слова уже не прослушивались, и Настя тихонько вернулась в комнату, надеясь, что пейдн Стиана сумел отстоять её.
   Тот зашёл через полчаса и, сев на стул у кровати, с шумом выдохнул.
   - Ну у вас и тётя, барышня Насти! Сущий крокодил - простите, если задел ваши чувства! Так наглухо не слушать собеседника - я ещё такого не видывал!
   - А что теперь со мной будет? - спросила Настя, затаившись в ожидании ответа.
   - Завтра она снова приедет, чтобы уже точно увезти вас к себе, - сердито сказал пейдн Стиана. - Но я строго предупредил её, что буду ездить к вам всю следующую неделю, опасаясь за ваше здоровье. Не беспокойтесь, барышня Насти! Больше к вам такого отношения не будет!
   - Какого?! - изумилась девушка, испугавшись, что, возможно, в горячке выболтала целителю лишнее.
   - Да вы на себя посмотрите! - осердился тот. - В доме дамы Летиции служанки толще вас! Я бы понял, если б вы похудели за время болезни! Но вы же в первый день болезни выглядели так, словно голодали не один день! Вы же как раз из-за этого в считаные часы и заболели, лишь раз промёрзнув в холодный дождь! Из-за того, что ослабели, голодая! Я понимаю, когда девушки пытаются похвастать своей талией! Но вы же, барышня Насти, и так субтильная - по строению своему! Неужто вы мне соврёте, что дама Летиция кормила вас вдоволь! Соврёте мне - целителю!
   Соврать Настя не могла, но и рассказать всё - тоже. Какая бы ни была дама Летиция по характеру, но она оставила её, неизвестно кого из неизвестного здесь мира, в своём доме, выделила угол, где можно жить, кормила-поила, одевала-обувала. Быть неблагодарной Настя не умела.
   Но пейдн Стиана не сказал девушке главного, о чём Настя узнала только в день встречи с дамой Летицией.
   Та приехала, как и ожидалось, поздним утром. Привезла с собой вещи.
   Надевая чуть ли не шубку под критическим оком дамы Летиции, Настя только глазами хлопала на вынутые женщиной из отдельной коробки сапожки с меховой оторочкой, на тёплое платье и вязаный шерстяной жакетик. Дама Летиция без малейшей ругани и претензий оглядела Настю, одетую и закутанную поверх "шубки" в нечто, вроде палантина, и удовлетворённо кивнула - ненароком объяснив девушке, каковы теперь её мысли и настроение:
   - Никто и никогда не обвинит меня, что я не умею обращаться с ценнейшим в государстве человеком, милейшая моя Насти!
   Благо что стояла боком, Настя успела очнуться от изумления, вызванного этими потрясающими словами, и закрыть рот, пока никто не видит.
   Привезли её в дом дамы Летиции быстро, без остановок у любимых женщиной лавочек, и сразу отвели в личные апартаменты. Целый день дама Летиция обращалась с девушкой бережно, как с драгоценнейшей хрустальной вазой, но к вечеру не выдержала. Настя, вообще-то ожидала этого: терпения у дамы Летиции маловато, но то, какой сюрприз та может преподнести, - не думала никогда!
   Они сидели втроём: Настя, Тиган и дракончик Киллин - и, смеясь, болтали обо всём на свете, причём Настя уже привычно за двоих - за себя и дракончика. Спасибо служанке, которая быстро стукнула в дверь, а потом просунула в проём голову и вполголоса предупредила:
   - Барышня Насти, к вам хозяйка!
   И смылась - видимо, от греха подальше.
   Тиган тут же открыл прихваченный учебник, по которому он уже открыто, при бабушке, учил Настю чтению. Молодёжь серьёзно насупилась и склонила головы над книгой. Новый стук в дверь раздался одновременно с её распахиванием.
   - Милая Насти! - страстно сказала дама Летиция и махнула рукой на внука, поспешно поднявшегося с кресла: - Сиди-сиди, ты нам не помешаешь!
   - Что-то случилось? - поднялась и девушка, с тревогой глядя на какой-то свёрток в руках хозяйки дома.
   - Прости меня, милая Насти, но, мне кажется, пока ты вновь не растолстела, тебе надо примерить удивительной красоты платье, которое я, к сожалению, так мало носила в юности, что оно сейчас почти как новое! А мне так хочется любоваться им и часто видеть его - пусть и на другой! Пожалуйста, согрей моё сердце, потешь меня, Насти! Надень это платье и носи его в парадные, торжественные дни!
   Ошарашенная Настя взяла протянутый ей свёрток и убежала в гардеробную. Оглянувшись у двери, она отметила заинтересованные глаза Тигана. Зато у дракончика был такой вид, будто он вот-вот покрутит лапкой у виска, глядя на хозяйку дома.
   Когда девушка надела платье, которое и впрямь выглядело новым, она посмотрела на себя в зеркало - и прикусила губу, чтобы не расхохотаться. Наконец скрепила свои чувства и вышла к зрителям. Встала перед дамой Летицией и голосом послушной бедной родственницы предупредила:
   - Если вы так любите это платье, дама Летиция, я готова носить его!
   Улыбка медленно пропадала с уст хозяйки дома, а Тиган сдавленно бросил:
   - Простите, я выйду на минутку! - и опрометью бросился к двери из апартаментов.
   А обескураженная дама Летиция задумчиво сказала, обходя Настю и морщась:
   - Вот как... А мне казалось, ты должна была похудеть? Но это значит... - Её брови вздёрнулись на немыслимую высоту: - Неужели за эти годы я подзабыла?.. Неужели это значит, что в твоём возрасте я была?..
   "На три размера толще! - мстительно подумала Настя, снова еле удерживаясь от смеха при взгляде на ближайшее зеркало. - И смысл был - меня голодом морить? Только ослабела и заболела зря!"
   Но только вечером, за ужином, Настя полностью успокоилась: она боялась, что дама Летиция заставит её обжираться, но та, как выяснилось, заказала поварам отдельные блюда для своей "племянницы", причём, все довольно лёгкие. Поудивлявшись неожиданному для хозяйки дома решению, Настя вдруг чуть не кивнула своим мыслям на виду у всех: это не дама Летиция! Это пейдн Стиана прописал даме Летиции, чем кормить выздоравливающую девушку! Сообразив всё это, Настя втихаря начала приглядываться к поведению хозяйки дома и с облегчением поняла, что та готова принять её, уже как полноправного члена семьи.
   А вечером Тиган прояснил ситуацию. Когда Настя тихонько поделилась с ним своими наблюдениями, парень улыбнулся и рассказал, что в тот вечер, когда дама Летиция самоуверенно приехала забирать "племянницу" у пейдна Стиана, он, Тиган, стал свидетелем того самого бурного разговора между дамой и целителем. Так вот... Целитель сумел-таки объяснить даме Летиции, что Насти - не просто будущая Вызывающая-Слушающая, а человек, который сумеет повлиять на нынешнее высшее общество к лучшему, поскольку именно от девушки сейчас зависит очень многое в королевстве.
   - Общие слова, - заметила Настя. - Что может зависеть от меня?
   - Ну, чисто практически пока только всё упирается во время, - задумчиво сказал Тиган и признался: - Я пока тоже не во всём разобрался. А насчёт времени... Я ведь, если буду творить обряд, используя заклинания, или проводить какие-нибудь ритуалы, сейчас могу только что-то приказать Киллину, а он - или выполнить приказ, или отказаться его выполнять. То есть терять время. А вот если бы он мог со мной говорить, сумел бы объяснить причину отказа. Или объяснить, что я делаю не так. Он же дух - больше моего знает. И тогда бы я времени не терял. Поэтому я и говорю: маги, которые могут общаться со своими фамильярами, выигрывают во времени. И в чистоте ритуалов или проводимых обрядов. Больше тебе скажут преподаватели в академии. Мы едем уже завтра - тебе бабушка сказала?
   - Да, говорила. - Настя встала, походила по комнате и хмыкнула: - Честно говоря, я бы лучше поехала туда, в академию, вместе с тобой, но без неё.
   - Хорошо тебя понимаю! - Тиган фыркнул, как озорной мальчишка, а дракончик зашипел на него. - Но - увы. Правда, потом ей не надо будет сопровождать тебя. Как только тебя примут, мы будем ездить вдвоём.
   - Ты так уверен, что примут? Я даже читать плохо могу! - напомнила Настя.
   - Ха! Спишут на провинциальную дремучесть! - махнул рукой парень. - Ты думаешь, все девушки из провинции умеют читать? Там у нас в основном занимаются рисованием, игрой на гитаре, вышиванием, вязанием и выклеиванием красивых альбомов!
   - Ну, вязать и играть на гитаре я тоже умею, - задумчиво вспомнила Настя. - Правда, на гитаре знаю всего лишь знаменитых три аккорда. Ой, даже четыре. Но что-то спеть под них... О, а я ведь не знаю ничего из вашего музыкального... ну, из песен!
   - Тогда лучше промолчи, если спросят, - посоветовал Тиган. - А потом я научу тебя нескольким романсам из тех, что известны в моём городе.
   Наутро, когда начали собираться в академию, Настя и Тиган испытали общее потрясение от сюрприза, любовно подготовленного им любящей бабушкой и хозяйкой.
   Каждый день они все встречались в столовой, во время завтрака. Так было и на этот раз. Но с нюансами. Едва молодёжь уселась за стол, напротив дамы Летиции, та обвела их хищно радостным взглядом и вздохнула от полноты чувств:
   - Дети! Вы так прекрасны, когда сидите рядом!
   Слегка обалдев для начала, парень с девушкой переглянулись, а затем вопросительно уставились на хозяйку дома, которая просто сияла, не в силах скрывать чувства, переполняющие её.
   - Вы такая красивая пара! Вы так гармонично смотритесь вместе!
   - Бабушка, я не понимаю... - начал было ошеломлённый Тиган, но, насторожившаяся при виде ласковой, как кошка, хозяйки, Настя уже сообразила, в чём дело, и стукнула по его ноге под столом каблучком домашнего башмачка. Он зашипел от неожиданности - ладно хоть, хозяйка дома, горевшая новой идеей, ничего не заметила.
   Пока дама Летиция перекладывала салфетку, лежавшую у тарелки, Настя шепнула:
   - Молчи, Тиган. Сейчас лучше молчи!
   - Да? - прошептал тот, хлопая глазами. - Хорошо. Но ты потом мне скажешь? Ты понимаешь, что происходит?
   - Скажу...
   Вот когда и Настя пожалела, что Тиган не слышит Киллина!
   - Милая Насти, - обратилась между тем к ней хозяйка дома. - Почему ты надела это тёмное платье? Немедленно переоденься в то светлое, которое мы недавно заказали тебе!
   - Но, дама Летиция, Тиган сказал, что девушки, которые обучаются в академии, носят только тёмное. Это необходимо, чтобы они не отвлекались от учёбы!
   - Ну что ж... - легко согласилась хозяйка дома. - Положение обязывает. Хотя очень, очень жаль! В том платье ты выглядишь прекрасно!
   Минутка общения без дамы Летиции у девушки и Тигана объявилась, когда они первыми уселись в карету и ожидали даму Летицию, которая оставляла немногословному дворецкому последние распоряжения по дому.
   - Ну? - подтолкнул Тиган. - Что такое?!
   - Кажется, твоя бабушка слишком прониклась известием о том, что я очень нужный в государстве человек, - лихорадочно прошептала Настя. - Она решила меня оставить в вашей семье.
   - Это как? - насупился ничего не понимающий Тиган.
   - Просто. Она думает, что из нас получится отличная пара.
   - Что... То есть она хочет... - Тиган быстро отодвинулся от Насти, а дракончик Киллин насмешливо прошипел что-то над его головой.
   - Не переживай - отобьёмся, - вздохнула девушка. - Не думаю, что для вашего государства будет выгодно, чтобы меня сразу выдали замуж. Дама Летиция слишком торопится. И не бойся за меня: я уж точно не собираюсь выходить за тебя замуж.
   Парень подумал и снова подвинулся, озадаченно моргая на неё.
   - Почему? Я тебе не нравлюсь?
   "Милый, наивный мальчик..." - с новым вздохом подумала Настя и только хотела объяснить, что у каждого из них явно разные дороги, как дверца кареты распахнулась, и в салон влетела радостная дама Летиция. Глянула на них и, основательно устроившись напротив, вновь умилилась. Но на этот раз промолчала. Смутило ли её то, что Тиган немедленно отвернулся к окошку, или то, что Настя сидела, слишком очевидно сосредоточенная на своих мыслях, но до академии доехали в безмолвии.
   На территорию академии явились уже пешком, оставив карету за оградой - на небольшой площадке, где останавливались и другие средства передвижения. Настя вышла последней: сначала Тиган выскочил и подал руку бабушке, а потом уже и ей.
   Оглядевшись мельком, Настя услышала: "Насти, Насти! Смотри-ка! Вон тот на тебя глядит - ты же его знаешь!" После сообщения Киллина девушка немного помешкала, а потом обернулась, как будто просто изучая незнакомое место. Здесь везде были небольшие группки студентов, но после указания дракончика она легко отыскала направление, в котором надо смотреть. Да, этого студента, точней - студентов, она знала. Ристерд и рыжеволосый Силлак. Ристерд смотрел на неё в упор, а потом что-то сказал Силлаку - и тот тоже оглянулся. Едва он это сделал, как из-за его ноги вывернулась Алиса и мгновенно бросилась к Насте.
   "Насти, Насти! Привет тебе! Слушающая!"
   Лисичка быстро приласкалась к ногам девушки, смяв подол длинного платья, и Настя рассмеялась, нагнулась погладить её по мокрой шёрстке.
   - Что это? - недовольно поморщившись, сказала дама Летиция. - Насти, прекрати! Ты испачкаешь перчатки!
   Алиса остановилась и задрала хитрющую мордочку на женщину. Буквально одну секунду Насте казалось, что лисичка вот-вот высунет язык подразниться, но с плеча Тигана слетел дракончик, и оба фамильяра полетели-поскакали к Ристерду и Силлаку.
   Пока дама Летиция оглядывалась, забыв о фамильярах, Тиган помахал рукой Ристерду и Силлаку. Те ответно поприветствовали кивками однокурсника, а затем, переведя взгляд на девушку, учтиво поклонились ей.
   "Они с Тиганом больше не ругаются?" - подумала Настя.
   Тем временем, проводив лисичку, вернулся дракончик.
   "Киллин, а твой хозяин больше не ссорился с Ристердом?"
   "А чего им ссориться? Нет, конечно, ещё пару раз ругались, но до драки больше не доходило. Так, по мелочи, из-за положения в обществе кое-что было. Не больше!"
   - Дама Летиция! - Перед бабушкой Тигана внезапно появился человек в ливрее. - Прошу вас с вашей воспитанницей за мной. Директор академии ждёт вас.
   - Насти, удачи! - прошептал Тиган и с дракончиком на плече побежал к лестнице главного входа следом за Ристердом и Силлаком, которые торопились вместе со всеми - кажется, прозвенел звонок.
   А Настя поспешила за торжественно шествующей дамой Летицией - заворачивая за главный корпус. Административное здание оказалось отдельным пристроем. В отличие от главного, представлявшего собой высокую тёмную (пусть и от дождей) трёхэтажную коробку с величественными колоннами при входе, административное поражало лёгкими архитектурными формами. Оно походило на изящную беседку, слишком огромную, но декорированную таким множеством балкончиков и небольших лестниц, что эта огромность не замечалась, пропадая в мелких деталях, которые увлекали за собой взгляд и не давали отрываться от созерцания, заставляя блуждать по всему орнаменту архитектурных украшений.
   Дама Летиция, сжав губы и держа Настю под руку, поднялась по лестнице следом за служителем. Не глядя на девушку, напомнила:
   - Пусть ты и нездешняя, но помни главное - будь скромна и побольше помалкивай. Тогда никто не догадается, что ты мне не племянница. А все недостатки воспитания и неловкость в манерах припишут именно твоей провинциальности.
   - Спасибо, дама Летиция, - с трудом сохраняя серьёзность, прошептала Настя.
   Она ожидала, что их приведут в кабинет, но служитель прошёл в небольшой зал - в рекреацию, которая сплошь была уставлена громадными сосудами с декоративными деревьями и кустарниками, а под подоконниками широких окон тянулись настоящие газончики. Здесь обнаружились несколько кресел, два из которых были пусты, а остальные заняты солидно выглядевшими мужчинами. Не дожидаясь предложения присесть, дама Летиция тут же потянула за собой Настю к пустым креслам. Её уверенность оказалась справедливой, хотя девушка и попыталась для начала пролепетать присутствующим хотя бы обычное: "Здравствуйте!"
   Зато на её мысленное приветствие из длинных плотных листьев дерева, под чьими ветвями она присела, выскользнула змеиная голова и воззрилась на неё, глядя прямо в лицо и качаясь, подобно ветке. Дама Летиция охнула и снова брезгливо поморщилась.
   "Здравствуйте!" - робко сказала девушка про себя. К змеям она относилась... Никак не относилась, мало встречаясь с ними в жизни вообще. Может, потому и не испугалась.
   "С-сздрас-сте! - ответила та. - Приятно познакомитьс-ся, С-слуш-шающая!"
   И увильнула наверх, потерявшись в густых ветвях. А к девушке не спеша подошёл грузный косматый пёс и сел напротив, тяжело глядя на неё.
   "Здравствуйте, - уже смелей обратилась к нему девушка. - Меня зовут Насти".
   "Меня зовут Виччи, Слушающая. Доброго утра тебе!"
   "Доброго", - откликнулась Настя, следя, как пёс уходит от неё.
   Пока дама Летиция разговаривала с начальством, к Насте слетели два дракончика и подбежал один кролик. Все с огромным интересом поздоровались с девушкой, назвав свои имена, но не стараясь занять её разговором. Настя неожиданно поняла, что её приняли. Не в том смысле, что она так сразу станет студенткой. А приняли фамильяры. А благодаря им, начальство академии поверило, что она Слушающая.
   Когда все фамильяры оставили её в покое, собравшись под дальним кустом и явно обсуждая перемены в своей жизни с появлением Слушающей, девушка сумела, наконец, обратить внимание на академическое начальство. Сначала ей трудновато было даже подсчитать собравшихся: напряжение, которое она испытывала в этой ситуации словно смазывало количество людей. Но затем, как ни странно, благодаря даме Летиции, беседующей с ними, не давая ей открыть рот, она успокоилась и сумела сосредоточиться.
   В рекреации присутствовали трое мужчин и две женщины. Директором оказался русоволосый мужчина чуть за тридцать. Он был очень хорош собой: симпатичный и наверняка любимец женщин, широко расставленные серые глаза искренне улыбались, когда он общался с собеседниками, а говорил он мягко, но достаточно сильно. Настя заметила, что даже дама Летиция быстро подпала под его обаяние, разговаривая только с ним. Второй мужчина, беловолосый от седины и морщинистый, - владелец косматого пса Виччи - был стар и обладал цепким взглядом. Несмотря на то что представился только директор, Настя интуитивно поняла, что перед ней Вызывающий - тот, кто персонально будет обучать её, как творить фамильяров. Третий мужчина посматривал на девушку скептически. Он был высок, даже сидя в кресле. Черноволосый и с тонким лицом, он смотрел слегка раздражённо, будто не верил, что перед ними Слушающая. А женщины были похожи друг на друга: обе чуть младше дамы Летиции, они спокойно смотрели на Настю и одинаково ровно улыбались как ей, так и её "старшей родственнице".
   Предупреждение дамы Летиции оказалось ненужным. Помалкивать так и так пришлось: "старшая родственница" соловьём разливалась, долго и со вкусом обряжая Настю в такое множество подробностей о бедной, пришедшей в упадок ветви своего рода, что даже девушка заслушалась.
   Но и академическое начальство оказалось не лыком шито. Пристально глядя на даму Летицию, внимательно слушая её и покачивая в нужным местах головой, директор академии лишь раз взглянул на старика и кивнул, после чего всё своё внимание опять обратил на "старшую родственницу" будущей студентки.
   Старик встал - фамильяр немедленно приблизился к нему. Лишь взглянув на Настю, старик бесстрастно зашагал куда-то в коридор, постепенно скрываясь за зеленью рекреации. Девушка вопросительно посмотрела на даму Летицию, та на автомате махнула на неё рукой и продолжила повествование. Девушка быстро встала с кресла и побежала следом за стариком с собакой. Дракончики бросились за ней, а потом, проводив до коридора, вернулись к своим хозяевам.
   - Иди за мной, - монотонно сказал старик, и Настя поспешила догнать его.
   "А куда мы? - спросила она Виччи. - В кабинет? И как зовут твоего хозяина?"
   "В кабинет, - медлительно отозвался Виччи. - Его зовут Файонн".
   "Спасибо, Виччи".
   Старик открыл перед ней дверь, и девушка, насторожённо оглядываясь, вошла в кабинет. Больше всего она сейчас побаивалась либо оплошать, как будущая студентка, либо сделать что-то не так в качестве нездешнего человека. Но старик показал рукой на стул у крепкого стола, за который уселся сам.
   Первый вопрос стал первой проверкой.
   - И как меня зовут?
   - Пейдн Файонн.
   - Прекрасно, - всё так же вяло сказал старик. - Значит, тебя зовут Насти.
   - Да.
   Преподаватель выдвинул ящик стола и покопался в нём. Настя с любопытством следила за его действиями, пытаясь угадать, чем они сейчас будут заниматься. Пока она думала о том, что её просто будут оформлять в качестве студентки. Но старик вытянул из ящика стола какой-то ярко-синий камешек в небольшой оправе и на тонкой цепочке и протянул его девушке. Удивлённая, она приняла предложенное и посмотрела на пейдна Файонна вопрошающе: объяснит - не объяснит, зачем эта штука ей?
   Объяснил. Пожевав губами, старик заглянул в её глаза и сказал:
   - Терпеливая. Дома-то не сладко было, да? Ну, что сюда, к этой тётке сослали?
   Настя опустила глаза. Врать не хотелось. Пусть сам остальное додумывает.
   - Это защитный оберег для Вызывающей-Слушающей, - кивнул он на кулончик, который девушка пока держала в руках. - Ты скажешь - зачем он? Всё просто. Вот тебе два урока. Первый. Фамильяры тебя слышат, пока ты не думаешь, а мысленно говоришь. Это понятно?
   Настя вспомнила, как она зашла в лавку мастера-обувщика и мысленно проговорила приветствие. Поэтому её услышали Алиса и Карран? Значит, только мысленно произносимые фразы слышат фамильяры?
   - Понятно, - подтвердила она.
   - Урок второй. Как любой человек, ты бы хотела, чтобы твои сокровенные мысли оставались только при тебе, не так ли?.. Но Вызывающий, а особенно Слушающая, привыкает к постоянному общению с фамильярами и может ненароком выдать им то, что им нельзя слышать. Повесь кулон на шею. Вот так. Теперь ты защищена. Только обязательное обращение к фамильяру, твоё направленное внимание к нему даст ему возможность услышать тебя. Носить оберег всегда необязательно. Можешь снимать его при плотной работе с фамильярами, когда отвлекаться некогда.
   Настя погладила камешек и подняла глаза на пейдна Файонна.
   - А это очень трудно - общаться со своим фамильяром не в полную силу?
   - Со временем привыкаешь, - уже живей отозвался старик, - и уже интуитивно чувствуешь своего фамильяра, понимаешь, что он хочет сказать. Но это только для тех, кто внимателен к ним. Есть маги, которые не очень сильно чувствуют своих питомцев. И именно таким магам необходима двухсторонняя связь с фамильярами.
   - А у меня? - затаив дыхание, начала Настя - и вдруг испугалась: а если он сейчас спросит, почему раньше она не замечала своей способности?
   - Барышня Насти, - торжественно сказал пейдн Файонн, - фамильяр будет и у тебя. Ты же об этом хотела узнать? - А когда она качнула головой, невольно улыбаясь его торжественной интонации, он добавил: - Не знаю и знать не хочу, почему ранее никто не догадывался о твоём даре, Слушающая, но сейчас нам придётся весьма быстро осваивать все его тонкости. Итак, сможешь ли ты начать занятия уже с завтрашнего дня?
   - Конечно! - вырвалось у Насти. Но, будучи предусмотрительной, она с тревогой спросила: - А как быть с общими курсами? Куда меня причислят?
   - Ты имеешь в виду определённый факультет? - сообразил пейдн Файонн. - Ничего страшного, если твои магические способности не такие, как у всех. В академии есть курс общего магического направления, где ты освоишь элементарные сведения по магии. Но основные уроки буду давать тебе я. И, учти сразу: все эти мои занятия, начиная с завтрашних, будут практическими.
   - То есть уже завтра я начну творить фамильяров? - спросила Настя, едва дыша от волнения.
   - Именно, - кивнул старик.
   А Настя, глядя на него, вспомнила, что ей сказал Тиган о Вызывающих-Слушающих: их по всему государству осталось всего трое. Значит, этот старик тоже из них? Судя по тому, как он тяжело дышит, он и впрямь собирается побыстрей научить её всему, думая о своей недолговечности и боясь, что больше для неё не найдётся преподавателей. Что ж, в каком-то смысле, скорейшее обучение выгодно и для неё. Чем больше она занимается, тем меньше бывает в доме дамы Летиции. Пусть это несколько и неблагодарно по отношению к ней, но, право слово, слишком уж много бывает дамы Летиции для одной Насти. "Хотя... - подумала девушка, шагая следом за стариком в рекреацию. - Хотя теперь, может, дама Летиция и не будет больше ко мне придираться и вообще меня дёргать. Ведь теперь она знает мне цену! - И чуть не расхохоталась вновь, вспомнив несчастную физиономию Тигана, узнавшего о матримониальных планах бабушки. - Ничего. Выживем!"
  
   Пятая глава
  
   Даме Летиции пришлось уехать домой в одиночестве. Ей объявили, что "её племянница" уже получила своего наставника, который начал работу с Вызывающей-Слушающей, а поскольку девушка пропустила два месяца учёбы, то ей придётся навёрстывать упущенное в весьма плотном режиме. Внук же, естественно, всё ещё был на занятиях.
   Настя, ожидавшая, что после отъезда "её тёти" она будет заниматься с преподавателем Файонном, сначала очень удивилась, что её привели в кабинет другого преподавателя - к одной из тех женщин, что сидели в креслах, принимая даму Летицию. Дама Лаоиз, несмотря на седину, оказалась женщиной стремительной и энергичной. Она усадила Настю за стол, напротив себя, и кратко рассказала о том, как появляются фамильяры.
   Поражённая девушка узнала о бессмертных астральных сущностях и духах, которых, по договорённости с ними, можно не просто вызвать, но ввести в тело любого, совместимого с будущим магом животного или птицы. Это было основное, что пока запомнила Настя. Многое другое - классификация этих духов и сущностей, например, - прошло мимо её внимания, хотя она смутно запомнила, что их есть множество различных видов. Ещё она запомнила, почему эти сущности и духи соглашаются служить человеку. Бессмертным надоедает порой их бесплотность, а потому они и соглашаются "поиграть" в службу для человека: несколько десятков лет в плоти - для них беспечные мгновения на фоне той вечности, которую им приходится проживать. Это так было удивительно и смешно - особенно про "поиграть" для бессмертных, что эту информацию Настя запомнила чуть не наизусть.
   Нет, кое-что она уже, конечно, знала от Киллина. Но... Не совсем практично, а порой и даже пугающе выглядела информация, полученная от дракончика. Так он рассказал, например, что фамильяр в теле животного или птицы живёт столько, сколько живёт его хозяин. Дух быстро перенимает все привычки своего носителя, а потому становится кем-то вроде очеловеченного питомца. Настя тут же вспомнила хитроватые повадки самого Киллина или Алисы. А когда хозяин умирает, вместе с ним умирает и вместилище духа или сущности, которые снова оказываются свободными.
   Под конец лекции дамы Лаоиз Настя робко спросила:
   - А когда я буду создавать фамильяров? Тогда, когда всё узнаю о них?
   - Что вы, барышня! - добродушно засмеялась дама Лаоиз. - Вы начнёте творить фамильяров или убирать преграды между ними и их хозяевами уже с сегодняшнего дня. Вас будет направлять в ритуалах пейдн Файонн. То есть вы будете одновременно теоретически изучать данный предмет и привыкать к практике.
   И коротко рассказала о пейдне Файонне, предварительно заметив, что он о себе ничего не скажет, но единственной его ученице надо бы знать кое-какие вещи о нём. Преподаватель так постарел, что ослабел. Ведь в ритуал Вызова вкладываются и личные магические силы. Если раньше, когда-то давно, весь преподавательский состав академии имел настоящих фамильяров, то теперь они оставались лишь у высшего руководства. Даже государственные маги из молодых, недавно появившихся, вынужденно брали лишь тех фамильяров, которых им могли достать нынешние Вызывающие. То есть фамильяров, которые плохо, лишь односторонне связаны со своими хозяевами. Духи не отказывали Вызывающим, но им тоже не нравилась создавшаяся ситуация.
   Далёкий звонок возвестил о конце первого занятия, и Настя поднялась вместе с дамой Лаоиз, которая повела её в кабинет пейдна Файонна.
   Здесь, кроме старика и его фамильяра, Настю дожидался, сидя в кресле, ещё один незнакомый преподаватель, на коленях которого лежала пушистая кошка. Не сразу девушка поняла, что её привели на первый практикум - на восстановление полной связи между человеком и его фамильяром. Настя так разволновалась, что, когда её представили такому же взволнованному преподавателю, она мгновенно забыла, как его зовут.
   Тщетными оказались и попытки запомнить, каким был ритуальный круг и какие в нём оказались магические знаки и символы, какие слова были использованы для заклинаний, да и как, собственно, проходило само действо. Но в конце ритуала кошка, скептически смотревшая на своего хозяина, вдруг застыла на месте, а потом бросилась к нему, присевшему на корточки. Как она ласкалась к нему! Как обтиралась мордочкой о его лицо! Как она обнимала его лапками, пытаясь залезть на плечи и снова спускаясь, чтобы ещё раз "поцеловаться" с ним! Преподаватель радостно смеялся, без остановок спрашивал своего фамильяра, что он хочет прямо сейчас, и обещал обязательно сводить его туда, куда тот скажет.
   И, только когда прозвенел звонок, такая же радостно ошеломлённая Настя поняла, что на ритуал ушёл целый час.
   Когда преподаватель ушёл, оставив засмущавшейся девушке красивый браслет (пейдн Файонн, строго покачав головой, велел взять его), прослезившаяся дама Лаоиз с прерывистым вздохом обратилась к Насте:
   - Ваш кузен учится по своему расписанию, но мы сделаем вам личное расписание, чтобы оно на первые дня обучения совпадало с его занятиями. Так вам будет легче добираться домой - вместе с пейдном Тиганом. Поэтому следующие ваши пять часов будут использованы для проведения того же ритуала установления двухсторонней связи между фамильяром и его хозяином.
   - Браслет, - тихо просипел пейдн Файонн.
   Дама Лаоиз спохватилась.
   - Ах да!.. Не отказывайтесь от подарков, которые вам будут оставлять! У этих предметов несколько значений. Это и конец ритуала. Завершённость. И плата за возвращённую собственность - ведь по магическим законам считается, что не доведённый до конца ритуал держит фамильяра в некотором отдалении от хозяина, а подарок делает фамильяра полной собственностью мага. И есть третье, немаловажное значение этого подарка для Слушающей: фамильяров заводят маги. И каждый подарок - это оберег с силой, которая может пригодиться Слушающей в будущем. В конце сегодняшнего учебно-практического дня я расскажу вам, как пользоваться силовыми оберегами.
   Именно в конце личного учебного дня Настя поняла, что силы ей и в самом деле необходимы. Под руководством и даже с подсказки пейдна Файонна дама Лаоиз объяснила, какие заклинания работают для усталого Вызывающего (а Настя успела вызвать двух духов!), если он воспользуется подарками хозяев, получивших своих фамильяров... Под конец практического применения нового совета взбодрившаяся девушка надела оставленный в кабинете пейдна Файонна плащ с меховой оторочкой, нахлобучила на голову уже привычную шляпку и, простившись со стариком и его псом, вышла на парадное крыльцо академии в сопровождении дамы Лаоиз. Та быстро огляделась и кивнула в сторону.
   - Там ваша карета, барышня Насти. Но мы подождём вашего кузена. Ведь негоже вас оставлять здесь в одиночестве.
   - Дама Лаоиз, - обратилась к ней Настя. - Сначала все решили, что я буду вписываться в общее расписание. Теперь пейдн Файонн и вы говорите, что у меня будет личное расписание. Но почему? Ведь мне обещали факультет общего направления.
   - В нашей академии учатся по триместрам, - сказала преподаватель. - Пока мы переводили в двухстороннее общение первого преподавателя и его фамильяра, Академический совет решил, что вы, барышня Насти, всё же сначала, то есть за последние дни первого триместра, обеспечите всех преподавателей общением с их фамильярами, а общими предметами будете заниматься час в день - со мной. Домашних заданий вы пока получать не будете - я слышала, что ваша тётя говорила о вашей плохой грамотности и чтении. Так что ваша учёба будет проходить в беседах со мной.
   Настя насупилась при словах о грамотности, а потом с насмешливой горечью улыбнулась: вот так - окончишь три университетских курса, а окажешься безграмотной! И упрямо пообещала себе, что будет учиться читать дома - если дама Летиция позволит. Книги у Тигана есть. И есть возможность спросить у "кузена" всё, что будет непонятно.
   Когда дама Лаоиз замолчала, Настя с новым смущением подумала, что этот мир, пусть и ограниченный рамками дома дамы Летиции, а теперь и академии, ей нравится всё больше и больше. Это... не предательство по отношению миру своему?
   На улице быстро стемнело. Осень всё же. Настя с изумлением оглядела академический двор, который неожиданно вспыхнул фонарями, до сих пор прятавшимися среди высоких деревьев и кустов. Небольшие заморозки к вечеру, видимо, не только высушили землю, обледенив недавние лужи с впаянными в них яркими листьями деревьев, но и кое-где отбелили пятнами инея чёрные до сих пор клумбы.
   Звонок возвестил об окончании последней пары. Минута, другая... На крыльце распахнулись солидные высокие двери, и на улицу хлынули студенты.
   О, вот и Тиган! Настя восприняла его появление с облегчением: не надо думать о своём мире и возможном предательстве.
   Хм... Кажется, он расстроен? Чем же это, интересно?
   В громкоголосой, а то и хохочущей толпе вышедших после звонка студентов Настя разглядела любопытную сценку. Тиган вытянул из толпы хорошенькую девушку с круглым, сердечком, личиком и невероятно большими глазами, которые весело блестели. Отведя неизвестную чуть в сторону, Тиган начал, как показалось Насте, ругать её! А та только посмеивалась и закрывала лицо ручками в перчатках. Ладошки девушки парень сердито отводил в стороны и продолжал что-то выговаривать.
   Оглянувшись на даму Лаоиз, спокойно созерцавшую шумных молодых людей, Настя осторожно сказала:
   - Я вижу кузена. Можно - мне пойти к нему?
   - Конечно-конечно, барышня Насти! До встречи завтра утром!
   - До встречи, дама Лаоиз!
   Как и предполагала Настя, дама не стала выискивать или выспрашивать, где находится искомый кузен новой студентки. Преподавательница, не прихватившая верхней одежды, быстро зашла в главный корпус. А Настя осталась ждать Тигана. Ожидание ей сократил Киллин. С плеча хозяина оглядывавшийся вокруг дракончик быстро заметил Слушающую и мгновенно снялся со своего насеста. Девушка сначала удивилась: на ней же оберег, который не даёт фамильярам услышать Слушающую! А потом сообразила: Киллин не услышал её - он увидел!
   От неожиданности непредупреждённый Тиган дёрнулся ему вслед и проследил полёт фамильяра до Насти. Точно так же, как и студентка-хохотушка. После чего Тиган торопливо и коротко что-то сказал девушке, а та кивнула. И оба заторопились к Насте, которая всё так же неприметно стояла у последней колонны на крыльце корпуса.
   - Насти, позволь представить тебе барышню Камиллу, - чопорно сказал Тиган. - Камилла, это моя кузина - барышня Насти.
   - Очень рада с вами познакомиться, - улыбнулась Настя.
   - Ой, мне вы показались такой строгой, когда о вас рассказал Тиган! - тихонько рассмеялась девушка. - А вы совсем другая!
   Даже в свете фонарей стало заметно, как покраснел Тиган. Он было даже сурово насупился, но вовремя спохватился.
   - Кузина, я провожу тебя к карете, а потом усажу барышню Камиллу в её карету и вернусь. Идёмте, барышни!
   Девушки подхватили его под руки, и, сияющий и гордый, парень повёл своих дам к "автостоянке" с каретами. Решив по дороге расспросить Тигана о Камилле, предчувствуя новую информацию и вообще довольная, что сегодня было много любопытного, Настя спокойно приняла, что "кузен" чуть не запихнул её в карету - так торопился оставить её, а сам побежал провождать барышню Камиллу. Кое-что Настя уже поняла, но ей не терпелось узнать подноготную от самого Тигана. Поглаживая дракончика, оставшегося с ней (пока он на плече - она легко болтала с ним), девушка в открытое окошко кареты с любопытством присматривалась к студентам, которые не обращали на неё внимания. Кто-то быстро уходил за ворота, огораживавшие главный корпус академии. Кто-то вливался на "автостоянку", садясь в ожидающие средства передвижения. Увидев на плече одного из студентов, который поднимался в соседнюю карету, ещё одного дракончика, Настя улыбнулась: интересно, спросить - не спросить Киллина, где его родина?
   Потом она вспомнила пейдна Файонна и вздохнула: старый пёс, старик, который старается поменьше двигаться. Скоро они уйдут в мир иной. Вместе. Есть что-то в этом странное, но чарующее. Горечь ухода. Радость ухода. Вместе...
   ... Что-то сильно мешало сосредоточиться на мыслях. Какое-то упрямое внимание со стороны. Стараясь не показывать, что она уловила это внимание, Настя не сразу повернула голову в нужную сторону - к краю крыльца, ближайшего к "автостоянке". Даже в неверном свете фонарей, тени из-за которых косматой паутиной болтались по земле или по зданию (ветер качал деревья), девушка узнала, судя по всему, неразлучную парочку - рыжеволосого Силлака, вокруг ног которого крутилась Алиса, и Ристерда. Но на неё смотрели не оба. Только Ристерд, лохматый, как всегда, - даже не потрудился убрать волосы с глаз. Скользнув взглядом по нему и снова уставившись на какой-то предмет в другом месте, Настя задумалась: узнал? А потом её занял вопрос другой: а что будет, если этот парень узнает её? Узнает в ней человека из иного мира? Будет шантажировать? Но чем её можно шантажировать? Своего у неё ничего нет - разве что целая куча артефактов с магической силой сегодня впервые в этом мире стала её личной собственностью. Но нужны ли ему эти штуковины? Ой, лучше не думать...
   Настя осторожно стрельнула глазами в сторону двух студентов - и даже с каким-то разочарованием вздохнула: оба уходили к воротам.
   Зато вернулся наконец Тиган и крикнул кучеру ехать домой. В салоне кареты дракончик Киллин перебрался на его плечо, и Настя решила, что настало время доверительной беседы - беседы, когда рядом нет дамы Летиции.
   - Тиган, раз я теперь студентка академии, мне кажется, я должна побольше знать и об академии, и о студентах, - осторожно начала она.
   - Насти, я так рад за тебя! - с восторгом воскликнул Тиган. - Извини, что сразу этого не сказал. Как прошёл твой первый учебный день?
   Девушка коротко рассказала о практикумах, и Тиган ожидаемо спросил:
   - И когда ты сможешь помочь нам с Киллином?
   - Эх, Тиган... - вздохнула Настя. - Меня сейчас используют почти вслепую - для меня. Я пока для преподавателей - один из элементов ритуала. Но, думаю, если даже мне пока ничего не будут объяснять, я вскоре научусь этому ритуалу сама и сумею помочь вам. Но. С тебя помощь другого рода.
   - Всё, что захочешь! - заверил обрадованный Тиган.
   - Мне нужны тетради для учёбы - с дамой Летицией я не успела это обговорить...
   - Подожди, Насти! - перебил парень. - Мы сейчас с тобой едем через полгорода, так что заехать в лавочку, где продаются всякие учебные предметы, нетрудно. Подожди, я сейчас! Просто велю кучеру свернуть на нужную улочку.
   Кучер сегодня был другой - не тот, что в прошлый раз привёз простудившуюся Настю в дом. Он легко подчинился Тигану, велевшему ему ехать по маршруту, который обсказал примерно. И вскоре они остановились у лавочки. Внутри, едва оглядевшись, Тиган поспешил в самую глубь лавки. Здесь парень, чувствовавший себя старше, потому как знал, что именно необходимо для студентки академии, быстро набрал письменные принадлежности. Когда он оглянулся на Настю, та стояла у полки с большими и тонкими книжками с яркими картинками. Тиган, с охапкой покупок, подошёл к девушке и вопросительно кивнул.
   - Тиган, пожалуйста, купи мне пару детских книжек, - прошептала Настя. - Здесь тексты небольшие. Мне будет легче выучиться чтению вашего письменного языка по этим текстам. Пожалуйста!
   - Да ладно, - снисходительно сказал Тиган, - они дешёвые. Куплю. Какие хочешь - выбрала? Нет, бери штук пять. Эти ты быстро прочитаешь.
   Странно, но Насте почудилось, что парень и сам не прочь почитать сказки, которые ей понравились внешне...
   У прилавка продавец, прежде чем посчитать набранный Тиганом товар, предложил все предметы сложить в небольшую холщовую сумку. И Настя обрадовалась: вот и сумка для учебников! И с трепетом рассматривала все покупки Тигана по очереди. О стипендии, что полагалась необычной студентке, дама Лаоиз ей уже сказала, так что в долгу перед "кузеном" девушка точно не останется.
   Поймав впечатление, что Тиган после щедрых покупок чувствовал себя чуть не героем, Настя слукавила и принялась якобы просто расспрашивать о жизни в академии.
   - Тиган, помоги мне освоится. Хотелось бы постепенно узнавать о твоём мире. Я видела, как ты спокойно общался с Ристердом. Вы помирились?
   - Давно уже, - беспечно ответил тот.
   - А почему ты взъелся на него? Тебе самому нравится барышня Камилла? - нахально спросила Настя, в полной уверенности, что на это он может рассердиться.
   Но Тиган, кажется, считал себя абсолютно правым, а потому ответил на полном серьёзе, причём по его ответу стало ясно, что он часто обдумывал ссору с Ристердом:
   - Понимаешь, Насти, род Ристерда угасает. А он сам ведёт себя так, словно родился не в почтенном семействе, а в портовых трущобах. В порядочном обществе, в достойном доме его просто-напросто не пустят на порог. Поэтому я просто был вынужден спасти от дружбы с ним барышню Камиллу. Он ей понравился, как понравился бы благородный разбойник из красивых романов о разных приключениях. Но он не благороден.
   - Почему ты так думаешь? - А когда Тиган поднял брови, удивлённый, она объяснила: - У нас такого деления нет. Мне надо это понять.
   - Ну, он не воспитан, у него нет благородных манер. И держит себя так, как будто... - Тиган брезгливо поморщился. - Ну, человек не нашего круга.
   - Тогда почему ты вообще с ним разговариваешь? - поразилась Настя.
   Кажется, её изумление задело парня. Он задумался и немного растерянно сказал:
   - Ну, он лучший маг пространства на нашем курсе. Я уважаю его за то, что он не отказывается учиться. И не просто не отказывается, а учится так, как будто... как будто...
   - Как будто маг из бедного рода тоже может быть талантливым, - задумчиво подсказала Настя. - Как будто ему каждый день приходится доказывать то, что тебе, например, даётся легко.
   - Ну, наверное... - теперь уже озадаченно согласился Тиган.
   Некоторое время они ехали в молчании, обдумывая сказанное, а потом девушка вспомнила, что путь довольно короток, а там дама Летиция не даст поговорить по душам.
   - А что барышня Камилла? - с любопытством спросила она. - Она приняла твою точку зрения? Не дружит больше с Ристердом?
   - Ну, я не совсем именно так говорил ей, - смутился Тиган - и Настя заподозрила, что парень со смешливой девушкой был не совсем откровенен.
   - А что ты сказал ей? - настаивала она.
   - Я сказал, что Ристерд, возможно, дружит с ней не из-за того, что она ему нравится, - неохотно выдавил Тиган. - Я напомнил ей об общественной разнице между нею и им. О том, что она богата, а он беден, и именно эта пропасть может быть тем, что привлекает его к ней. Кто-то же должен был ей сказать о столь очевидных вещах!
   "Кажется, ты всерьёз думаешь, что Камилла этого не понимает!" - удивилась Настя. Камилла ей не показалось такой глупенькой и наивной, как её видел Тиган.
   - А на каком факультете учится Камилла?
   - На нашем же, - ответил парень. - Она тоже маг пространства.
   - А почему у тебя есть фамильяр, а у неё нет?
   - Она тоже хочет дракончика. А их привозят редко. Они вообще редко попадаются охотникам. И трудно. А живут довольно далеко - в скалистых предгорьях. Разве Киллин тебе этого не говорил?
   "Нет, не говорил! - пискнул дракончик. - Я не люблю вспоминать, как меня легко поймали. Глупо это!"
   "Почему - глупо? И почему ты, фамильяр, говоришь как дракончик, а не как дух вызванный в тело дракончика?"
   "Столько вопросов... - хмыкнул Киллин. - Когда мы долго живём в теле вместилища, поневоле сплетаем свои души. Тот дракончик, которого поймали, и я - одно целое... А поймали его - на горную рыбку, которую эти крылатые обожают..."
   Девушка пересказала "кузену" беседу с дракончиком, а потом снова не выдержала.
   - Тиган, прости моё любопытство. А ты не думал, что со стороны Ристерда к барышне Камилле была влюблённость?
   - Нет, - решительно сказал парень, а потом фыркнул. - То есть я хотел сказал, что думал. Но Ристерд быстро успокоился и больше к барышне Камилле не подходил.
   - А барышня Камилла?
   - Ну, с тех пор она ходит со мной, - скромно признался Тиган.
   "Отбил девчонку - и рад", - проворчал Киллин, а Настя подавила смешок.
   Но Тиган не забыл о главном своём беспокойстве.
   - Насти, что будем делать? Я боюсь бабушки! А вдруг она и правда решила нас соединить? Но ведь мы... - и он беспомощно замолк.
   Настя размышляла недолго.
   - Обманывать нехорошо, - задумчиво сказала она. - Но ведь военная хитрость имеет право на существование? Если дама Летиция заговорит о нас с тобой, как о паре, я тут же расскажу ей, что Слушающей, пока она учится, не разрешено соединяться узами брака с кем бы то ни было! Ведь твоя бабушка вряд ли знает обо всех законах академии. Как ты думаешь, Тиган, эта военная хитрость сработает?
   Парень очень серьёзно обдумал идею и выдохнул.
   - Я думаю - эта военная хитрость замечательная! А потом бабушка может и забыть про это. Ведь тебе учиться целых четыре года!
   В доме "тёти", дамы Летиции, Настю ждал сюрприз. Пока она отсутствовала, бабушка Тигана велела переделать одну из комнат её апартаментов под кабинет. И теперь сияла от счастья, что сумела быть нужной Насте - Слушающей. А когда увидела письменные принадлежности и книги, возмутилась:
   - Это не Тиган должен покупать, а я! Мы б вместе съездили по лавкам и купили всё, что твоей душе угодно, барышня Насти!
   - Мне тоже жаль, - откликнулась девушка, - но у нас бы всё равно прогулка не получилась. Вы же видите, дама Летиция, во сколько я вернулась. Теперь я всегда буду возвращаться так поздно. У меня будут и уроки, и практикумы - весь день занят. А ту лавку, где мы всё купили, продавец уже собирался закрывать. Ладно, хоть так успели. А то бы я назавтра осталась без всего.
   - Без всего не осталась бы, - назидательно сказал Тиган. - У нас при академии тоже есть лавочка, которая работает допоздна. Я виноват. Вовремя не догадался, что Насти нужны все эти предметы.
   Потом был ужин, прошедший в атмосфере "Тысячи и одной ночи", в которой главная роль досталась Насте: под давлением дамы Летиции девушка рассказала не только о том, чему стала свидетелем, но и о том, что она думает об академии. Наконец ужин закончился, и Настя несмело попросила:
   - Дама Летиция, можно, я посижу в вашем прекрасном кабинете? Мне задали много домашнего задания. Хотелось бы успеть всё сделать до сна.
   - Милая Насти! - умилилась хозяйка дома. - Кабинет твой личный - это раз. Два - ты всегда можешь распорядиться свободным временем так, как тебе того хочется! А уж о домашних заданиях я промолчу - это святое! Иди, моя милая девочка, и работай так, чтобы все хвалили мою милую племянницу!
   Настя искоса переглянулась с Тиганом. О своих матримониальных планах дама Летиция забыла! Так её взволновал рассказ об академии и о том, как там приняли её "племянницу". Нет, потом она вспомнит, но Настя в любой момент была готова ознакомить хозяйку дома с легендой о жёстких правилах для Слушающей.
   Уже в "своём" кабинете Настя осмотрела три полки сбоку от солидного письменного стола и, тихонько хихикая, поставила на них купленные тетради и детские книжки. Затем прикинула своё время. И серьёзно принялась за домашнее задание, правда, не полученное в академии, а придуманное ею самой.
   Она взяла одну тетрадь и принялась быстро и старательно зарисовывать все знаки и символы магического ритуального круга, которые смогла запомнить во время проведённого ритуала. Причём она не просто рисовала их, но сразу расставляла в нужном порядке. Когда знаки были исчерпаны, она перевернула страницу и начала записывать слова заклинаний. Тоже не до конца. Ничего. В следующий раз будет воспроизведена ещё парочка фраз, втихаря заученная наизусть, потом ещё, и тогда в тетради окажется полный ритуал со всеми заклинаниями.
   Когда поняла, что больше не в силах воспроизвести что-то ещё, закрыла тетрадь и поставила её на полку, к не тронутым пока тетрадям. Посмотрела на начатую. Прикусила губу. Пусть в академии преподаватели со слов дамы Летиции думают о ней, как о наивной провинциалочке, которая даже читает плохо, так что нечего обучать её основам будущей специальности. Но сама она собирается изучать всё, в чём её заставляют участвовать. Она не хочет ждать милости от тех, кто думает, что она ведомая. Она изучит ритуал двухстороннего общения фамильяра и хозяина и сама проведёт его с Киллином. Но только тогда, когда убедится, что всё выучила не просто наизусть, а будет понимать подоплёку всех этих знаков и действие заклинательных слов.
   Если уж суждено здесь остаться, она намеревалась стать лучшей в своей странной специальности.
   А пока она притворится ребятёнком и будет наслаждаться здешними сказками. Если насладиться получится... По слогам, где-то - сверяясь с алфавитом, давно нарисованным для неё Тиганом и почти выученным, Настя сумела одолеть две страницы сказки о прекрасной принцессе, а потом её саму начала одолевать зевота.
   Перед тем как Насте ложиться спать, прибежала заботливая дама Летиция, спросила, не надо ли чего перед сном, и на удивление, быстро пожелала тихой ночи.
   Слегка ошарашенная Настя легла в спальне и закрыла глаза. Первым делом она увидела Виччи - пса старика Файонна. Он лежал у ног своего хозяина. Потом увидела кошку-фамильяра, которая радостно скакала вокруг своего счастливого хозяина. Последним увидела Ристерда. Во сне лениво подумалось, что он довольно симпатичен. Узнать бы только, почему он глазел на неё во дворе главного академического корпуса.
  
   ... Силлак поднял Алису, и та свернулась на его руках калачиком. Немного хмурясь, он спросил:
   - Ты уверен?
   - Не был бы уверен, не решился бы, - ответил сумрачный Ристерд.
   - Но это нехорошо по отношению к невинной девушке! Тем более - она Слушающая!
   - Да она сама пойдёт на это! - раздражённо ответил парень. - Хочешь - на спор?
   - Не надо, - вздохнул Силлак. - Всё равно это нехорошо.
   - А Тиган хорошо поступил? - огрызнулся Ристерд.
   "Дураки вы оба!" - подумала Алиса и смежила веки.
  
   Шестая глава
  
   Две недели на то, чтобы соединить полной связью всех преподавателей, кроме высшего руководства, со своими фамильярами, а также самых значимых старших студентов академии - самых взрослых, именно тех, кто не мог выдать страшную тайну, что в академии обучается Вызывающая-Слушающая. Затем между "академиками" неожиданно стали появляться и государственные чиновники высшего ранга, а также родовитые маги, насколько Настя поняла, из богатеев.
   Когда Настя узнала, что её пребывание в стенах академии в качестве определённой студентки строго засекречено, она поразилась. Да и как не поразиться, если о том, что она Слушающая, знает множество людей! Например, из-за её нечаянного раскрытия своих способностей в лавке мастера-обувщика. Но её заверили, что, благодаря преподавателю, магистру Лоркану, который запомнил всех, кто в лавке был, ситуацию с невольным афишированием, что в городе появилась Слушающая, сумели преодолеть. Им всем - кроме студентов, естественно, - была заплачена определённая сумма за согласие стереть память о незначительном эпизоде в их жизни. Со студентов же взяли строгую клятву о неразглашении.
   - Но зачем? - искренне недоумевала Настя, пока старик Файонн не просипел понятное даже для неё:
   - Самое малое из всех неприятностей, которые с вами могут случиться, - это похищение, барышня Насти! Ведь Слушающие исчезают не только в нашем королевстве!
   Проникнувшись собственной ценностью, девушка тут же забыла об этом чувстве. Под конец второй недели, хоть ей и рассказали, каким образом она может компенсировать затраты своих сил без зависимости от магических подарков, она ощущала себя выпитой. Посещать все лекции, что ей полагались на курсе ознакомительной магии, она не могла по той же простенькой причине: времени нет, а уж после всех ритуалов ещё и уставала насмерть! Она наизусть выучила весь ритуал - со всеми подробностями: под чтение каких заклинаний чертить магический круг, какие символы, значения которых пока не знала, вписывать по его внешнему краю, а какие - по внутреннему. Она могла провести весь обряд с закрытыми глазами - от рисунка на полу и до установления полной связи между фамильяром и его хозяином. Дома проверяла себя, рисуя заново магические круги в тетради и вписывая в них нужные знаки, после чего машинально подписывала их теми заклинаниями, которые надо проговаривать... Только решила, что у неё сейчас примут экзамен, но не успела опомниться, как старик Файонн, убедившись, что она может с закрытыми глазами перечислить все элементы ритуала, да и провести его самостоятельно, тут же начал обучать уже Вызову духа, чтобы ввести его затем в живое существо.
   А ещё каждый день - небольшие занятия с дамой Лаоиз, которая учила её беглому чтению и письму. Учила хоть и без домашних заданий, но строго, требовательно, так что порой Настя и думать ни о чём не могла, кроме как об учёбе.
   К карете - ехать домой - её часто выводили за десять минут до звонка с занятий Тигана, чтобы Слушающая поменьше попадалась на глаза других студентов... Она крепилась, шагая ровно и твёрдо, пока за ней не закрывали дверцу. И, лишь убедившись, что никто не подглядывает за ней в закрытом маленьком пространстве, бессильно падала на скамью и сникала, сутулясь. Легко сказать - можно восстановить силы тем приёмом, который её заставили выучить. А если даже думать ни о чём не хочется - так она уставала?
   Сегодня дама Лаоиз втихаря от старика напоила Настю укрепляющим травяным чаем с мёдом, прежде чем вывести её к "автостоянке". Девушка с благодарностью выпила предложенное питьё и спокойно дошла до кареты. Дама Лаоиз, которая отпустила её на пять минут раньше обычного, попрощалась с девушкой, и та закрыла за собой дверцу, погружённая в раздумья.
   Полное впечатление, что её только используют. Нет, старик Файонн, конечно, каждый раз дотошно проверяет, помнит ли она полное проведение ритуала без его подсказок, знает ли все детали наизусть, не забыла ли какой-нибудь важной мелочи, но... Это не урок.
   Впрочем, всё потом. Сегодня она не свалилась на скамью, как делала привычно, а осторожно присела, готовая немедленно, при первых признаках опасности выскочить из кареты и завопить, призывая на помощь. А всё потому, что последние три дня она находила в карете свежие розы. В закрытой карете, потому что ключа от дверцы не было даже у кучера. Есть только два ключа - у Тигана и у Насти. Девушка уже спрашивала Тигана - небрежно, чтобы он не понял, - не бегал ли он в карету во время уроков. Нет, не бегал. Появление роз поначалу Настя себе самой объясняла так же, как объясняла наличие подарков-артефактов: подарили в знак благодарности те, кому она помогла.
   Но сейчас она решилась проверить, так ли это, чтобы перестать сомневаться. Ну а проверив, в придачу - перестать бояться и нервничать, помня о похищениях Слушающих со слов старого Файонна.
   Скамья пустая. Сегодня с подарком запаздывают. Но... Роза наверняка должна появиться вот-вот. И, если её не принесут и осторожно не сунут в карету, то... Затаив дыхание, Настя старалась не моргать, пристально глядя на уголок возле двери. Света от вечернего фонаря на улице достаточно, чтобы поймать момент появления розы. Или момент, когда кто-то подбросит цветок - например, открыв узкую оконную створку в дверце.
   Цветок словно выпал из пространства.
   Даже не шелохнулся, лёжа на скамье так, будто его давно здесь оставили.
   Крупная роза. Бархатные в полутьме тёмно-красные лепестки, длинный стебель со свежими листьями - её будто только что сорвали!..
   До прихода Тигана времени достаточно: пока у него закончится последняя пара, пока он проводит Камиллу к её карете... Настя легонько покусала губу. Возможно - из-за усталости, а может - из-за постоянной работы с магическими артефактами, но её восприимчивость к магии повысилась. Но не только к магии. Она стала очень чуткой к движению вокруг. Посидев с опущенными глазами пару минут и прислушавшись к пространству в карете, девушка утвердилась в мысли, что рядом кто-то есть. К закрытому узкому шкафу для багажа, спрятанному над скамьёй в противоположной стенке, она не встала, хотя очень хотелось резко открыть двери, почти невидимые среди панелей салона. Слишком глупо - искать там, где человек нормального роста не поместится. Но психоз заставлял верить, что некто сидит там, с трудом вытянувшись по узкому помещению.
   Наконец не выдержала, прошептала - сипло от страха:
   - Кто здесь?
   Секунда, другая... Наверное, прошла минута, и Настя начала думать, что она просто напугана, что её всего лишь показалось, но... В карете будто воздух всколыхнулся. А на скамье напротив появился... Ристерд. Да, именно он спокойно сидел на скамье так, словно давно дожидался её здесь. В темноте кареты, со свисающими на лицо волосами, привычно скрывающими его глаза, он сумрачно (свечу она не зажгла - привыкла, что это делает Тиган), но с еле намеченной улыбкой смотрел на неё. На плечах короткого плаща и на тёмных волосах блестели редкие снежинки, которые постепенно сплавлялись в круглые капли. Он только что прятался снаружи, за каретой, но подглядывал, ожидая?.. Но чего он ждал? Пока она возьмёт розу? И что потом? Уходил? Но зачем он это делал?
   Настя даже разозлилась. С первым мгновением его появления она отшатнулась. Хоть и предполагала, что здесь окажется кто-то из магов-пространственников, но ведь предполагать - это не значит быть готовой к внезапному появлению!.. Разозлилась она внутренне, потому что на внешнее проявление злости сил не было. Просто не улыбнулась. Но и не скривилась от злости, а продолжала смотреть на него так, словно неожиданное появление почти незнакомца, вдруг севшего напротив, было для неё не в новинку.
   - Зачем ты здесь?
   - Я приношу тебе розы, - серьёзно ответил он.
   - Мне не нужны твои цветы!.. - сердито начала было Настя, а потом запнулась.
   Хм. Он-то не знает, почему она на него злая. Ведь он так и не вспомнил - точней, не узнал... Хотя... Злая ли она на него? Она, которая привыкает к здешней жизни и уже не мыслит себя вне её?.. Настя перевела взгляд уставших глаз на мутное из-за вечернего света окошечко кареты. Да ещё надышали... Но это движение оказалось слишком напрягающим, требующим силы, и Настя снова взглянула на Ристерда, после чего уставилась в боковой край его скамьи. Посидела, подумала, пока темноволосый парень продолжал спокойно смотреть на неё. Да, она жутко устала. Но пока на ногах её держало понимание, что она нужна всем в этом мире. И ещё держала твёрдая уверенность: как только будет следующий выходной, она самостоятельно проведёт ритуал для обоюдной связи между Тиганом и Киллином. А счастье фамильяра, которого слышит хозяин, - она уже испытала во всех эмоциональных красках много раз. Как и счастье мага, переставшего быть "глухим". И потому знала, насколько это замечательно.
   ... И глупый вопрос: а правда ли ей хочется, чтобы он не приносил цветов?
   Поэтому она задала этот вопрос, надеясь сбить этой глупостью Ристерда с толку:
   - Зачем ты даришь мне цветы? Зачем?
   Он не задержался ни на секунду с ответом:
   - Мне нравится их тебе дарить.
   Насте захотелось уязвить его. Что бы такого обидного придумать, чтобы он разозлился? Она насупилась и проворчала:
   - Лучше бы ты мне чай приносил вместо цветов.
   И подняла глаза. Чуть не расхохоталась: глаза ошеломлённого парня просто нарывались на её следующую, смешливую ответку! Но на хохот сил не было, хотя девушка и отметила, что усталость потихоньку начинает куда-то испаряться. Вспомнив, что смех продлевает жизнь, она решила, что попросит дракончика Киллина почаще смешить её. Это, "кстати, о птичках", как говорят в её мире.
   Но Ристерд тоже оказался отнюдь не дураком. С его лица пропало выражение глубочайшего изумления, и парень почти сочувственно спросил:
   - Замучили?
   - Угу... - буркнула Настя.
   - Держи. - Он протянул ей ладонь, на которой лежало что-то явно растительного происхождения. Фрукт? Ягода? Или вообще овощ?
   - Что это?
   - Это бисера - ягода для тех, кто нуждается в силах. - Насте показалось - он удивился её неведению. Но быстро успокоился. Видимо, вспомнил, как командовала ею дама Летиция, и сообразил, что всех лакомств бедная родственница знать не может.
   - А почему она у тебя в кармане? - подозрительно спросила Настя, осторожно снимая ягоду с его ладони.
   - У меня есть младший брат. Он очень любит бегать и прыгать, - еле-еле улыбнулся Ристерд. - Я часто покупаю ему эти ягоды, чтобы восстановить его силы.
   - И как это едят? - Настя уже с интересом рассматривала круглую штучку, похожую на жёлудь, с жёсткой зелёной кожицей, сквозь трещинки которой проглядывала полупрозрачная фиолетовая мякоть. И спохватилась, что он может удивиться, а потом догадаться, кто она на самом деле. Поэтому неловко добавила: - Я таких ещё не ела!
   - Снимаешь в одном месте кожицу и выпиваешь всё до шкурки.
   - А если ты меня отравить решил? - усмехнулась Настя. - Нет уж. Давай съедим вместе по штучке. Я не верю, чтобы ты покупаешь эту бисеру по одной ягодке.
   Странная смутная тень прошла по лицу парня (девушка даже успела испугаться: неужели и в самом деле отравить хочет?!), но он тоже усмехнулся и вынул ещё одну ягодку. Оглядел её будто бы с сомнением.
   - Ладно. Съедим вместе, - улыбнулся он.
   Чуть склонившись к Насте, он показал, как рвать кожицу, поддевая её ногтем, как пить сладкий, с кислинкой сок, очень похожий, как ни странно, на сок грейпфрута.
   - Тебе понравилось, - заметил он, улыбаясь, когда она сжала жёсткую кожицу бисеры, выпивая последние капли.
   - Да, спасибо! - откликнулась Настя и лукаво спросила: - И что? Теперь ты будешь всегда оставлять мне вместо цветов бисеру?
   Ристерд, кажется, плохо умел притворяться, если его заставали врасплох. Улыбка мгновенно слетела с его губ, которые сжались в жёсткую тонкую линию. Правда, ненадолго. Вскоре он взял себя в руки. Не успела девушка удивиться его преображению, как он вздохнул, явно пытаясь расслабиться. А потом даже озорно подмигнул.
   - Цветы достать легче!
   До Насти не сразу дошло, что розы он, кажется, где-то ворует! Хм. Он пространственник - ему это легко. Но ведь и ягоды, по идее, тоже таким манером стащить нетрудно. Настя скептически хмыкнула: это что - она настраивает парня на воровство?.. Машинально, всё ещё катая на языке свежесть поразительно вкусной ягоды и очень отчётливо чувствуя, как она расслабляется, а мир становится ярче, она наконец взяла лежавший рядом цветок и поднесла к носу полностью раскрытый бутон. Роза. Пахнет медовой, чуть холодноватой свежестью. Потом пожала плечами. Если ему это нравится... Да и ей - среди всей этой пока беспросветной гонки - развлечение. А ягоды... Что-то насторожило её в последней фразе Ристерда. Не показывая виду, что заподозрила что-то, она кокетливо кивнула:
   - Прекрасно! Значит, ты будешь и дальше приносить мне цветы!
   - То есть они тебе всё-таки больше нравятся, чем бисеры? - уточнил, посмеиваясь, парень. Он сидел, откинувшись на спинку скамьи, и выглядел успокоенным.
   И Настино подозрение перешло в уверенность: она вспомнила, что говорил Тиган о погибающем или нищающем роде Ристерда. И ей стало совестно, что она заставила его отдать ей, судя по всему, дорогое лакомство, да ещё потребовала от него съесть то, что он нёс братишке. Остались ли у него ещё ягоды?
   - Как тебе живётся в доме бабушки Тигана? - между тем задумчиво спросил он. - Дама Летиция тебя не обижает?
   - Нет, что ты! - удивилась странному вопросу Настя. Неужели он думал, что она ему вот так сразу всё и расскажет о жизни в доме дамы Летиции?
   - Прости, я вспомнил, как увидел тебя впервые в лавке мастера Мозеджи. Ты была такая замёрзшая, что я представил: ты живёшь в какой-то каморке, которую тебе выделили и куда тебе придётся возвращаться, чтобы отдохнуть, - посмеиваясь над собой, объяснил Ристерд.
   Странно, но Насте показалось, что за этими его словами таится нечто гораздо большее, чем сочувственные фантазии парня, которому симпатична бедная родственница богатой дамы. Тем не менее, так и не представив себе ничего страшного, девушка беспечно откликнулась:
   - Что ты! Дама Летиция так обрадовалась моему приезду, что выделила мне настоящие апартаменты! У меня есть своя спальня, а после того как я поступила в академию, получила от тёти кабинет, где делаю уроки.
   - Ты делаешь уроки в кабинете? - задумчиво переспросил Ристерд.
   - Да. Хотя задают мне пока мало.
   - Но ведь, наверное, тебе приходится многое из ритуалов запоминать? - настойчиво спросил Ристерд. - Наверное, ты записываешь, как проводятся эти ритуалы. И это и есть твоё домашнее задание?
   - Нет, пейдн Файонн требует, чтобы я запоминала всё на слух, - ответила Настя и вдруг задумалась: а ведь и правда - странно, что от неё не требуют записей. Это же обычная практика в любом учебном заведении. Вон сколько таскает тетрадей Тиган! А ей выделили всего час в день на усвоение материала, да и тот урок дамы Лаоиз частенько сворачивают и сокращают, когда в академию привозят мага, которому обязательно прямо сейчас надо создать обоюдную связь с фамильяром.
   А потом вдруг тихонько удивилась: парень подкидывал ей цветы, вроде как ухаживает, но почему они разговаривают не о том, о чём обычно говорят на свидании? И почему она совсем не думает о том, нравится ли ей Ристерд? Ведь, судя по розам, Ристерду она нравится? Или...
   Ристерд вдруг насторожился и резко встал с места. Даже в тесноте кареты он сумел поклониться Насте и вполголоса сказал:
   - Надеюсь, однажды мы с тобой ещё встретимся, барышня Насти!
   - Ристерд! - успела встать она. - Не приноси больше цветов! Совсем! Приходи сам - поболтать!
   Он мельком улыбнулся и пропал. Только воздух снова поплыл, как будто сильно нагрелся.
   А буквально через секунду открылась дверца кареты. И в проёме появился Тиган с дракончиком на плече. Парень взлетел по трём ступенькам в карету и быстро захлопнул дверцу. Только сел, как карета дрогнула, разворачиваясь, и затряслась по мощёной дороге.
   - У тебя поклонник? - уже традиционно улыбнулся Тиган, глядя на розу в руках Насти.
   - Да нет. Всё то же, что всегда - подарок от благодарного мага, - хмыкнула девушка и тут же, пока не забыла, спросила: - Тиган, я видела у дамы Лаоиз такие интересные ягодки. Она называла их бисерами и дала мне одну, чтобы восстановить мои силы. Что это за ягоды? Они очень дорогие?
   - Почему ты так решила?
   - Ну, они маленькие, а дама Лаоиз дала мне только одну.
   - Бисеры очень дорогие. Но не только потому, что они снимают усталость. Они немножко... - Тиган задумался. - Ну... Понимаешь, в них содержится небольшой наркотик. Если ты съела одну ягодку - это ничего. Ты и впрямь приободряешься. Но если уже две...
   - А эти бисеры - их маленьким дают? - озадаченно спросила Настя.
   - С чего ты так решила? - удивился парень.
   - Ну, они же сладкие. Значит - детям тоже можно?
   - Я ел бисеры только раз, когда был маленьким, - поморщился Тиган. - Меня ими кормили, когда я сильно заболел. Целитель сказал, что я должен их есть. Да, потом, когда я вырос, они мне казались сладкими. Я ещё удивился. Ведь тогда, в детстве... Для детей бисеры противные. Очень! И меня от них тошнило! - эмоционально закончил парень.
   "Значит, братишка Ристерда болен? - размышляла Настя, пока они молчали. - Если целители прописывают детям лекарства с наркотиками, то эти лекарства нужны, чтобы утихомирить боль? Чем же болеет братишка Ристерда?"
   Призвав на помощь военную хитрость, когда разведчик узнает нужные сведения, используя обходный манёвр, девушка равнодушно сказала:
   - Помнишь, я решила спрашивать тебя обо всех, кого ты знаешь в академии? Тиган, а кто такой Силлак, который ходит с Ристердом?
   - Его друг, - спокойно сказал Тиган. - Они росли на одной улице. Правда, Силлак - из цеха мастеров, насколько я знаю, а Ристерд - из старинной семьи. Сейчас Силлак стал богаче, но на их дружбе это не сказалось.
   - А почему семья Ристерда стала бедной?
   - Помнишь, бабушка рассказывала о деде? Он погиб двенадцать лет назад на войне. А отец Ристерда умер через два года после этой войны. Он получил раны, которые никак не заживали. - На изумлённый взгляд девушки Тиган счёл за лучшее уточнить: - Война была не столько с применением обычного оружия, сколько магической. Отец Ристерда получил магические раны, которые и привели его к могиле.
   - А ваше правительство не помогает... бывшим военным и их семьям? - спросила Настя. - В нашем мире такое распространено. Например, если военный, член семьи, умирает, его семье выплачивается пособие.
   - Пособие выплачивается, если в семье нет взрослых детей. Как только Ристерд стал совершеннолетним, им прекратили платить. Я слышал, что его семья сдаёт свой дом каким-то богачам, а сами они ютятся в дальнем крыле.
   - Подожди, что-то я не понимаю, - перебила его Настя. - Если семья Ристерда бедная, то как он поступил в академию?
   - Как и ты, - бесхитростно сказал Тиган. - У него не способность, а настоящий дар пространственника. Среди студентов четырёх курсов нет ни одного такого талантливого, как он. Ко всему прочему он получает стипендию, близкую, как мне говорили, по сумме к пособию. Так что он будет до конца курса учиться, хотя было одно время, когда он чуть не сбежал.
   - Я другого не понимаю, - задумчиво сказала девушка. - Почему ты и он на одном курсе. Ведь он старше тебя?
   - Когда он стал совершеннолетним, он не хотел учиться, а устроился на работу в цех, где управлял отец Силлака. Его взяли, и он работал, пока один из академических преподавателей случайно не заметил его силы.
   "Ристерда долго уговаривали уйти с работы, - фыркнул дракончик. - Поэтому он на три года старше Тигана. Насти, а когда ты поможешь нам с Тиганом?"
   "Попробую сегодня, - рассеянно ответила девушка. - Мне кажется, я идеально усвоила проведение ритуала. Только одна закавыка: вам придётся таиться, чтобы никто из преподавателей не узнал, что вы слышите друг друга. Иначе мне попадёт".
   "Мы будем прятаться! - заявил обрадованный Киллин. - Конечно!"
   - О чём вы говорите? - поинтересовался Тиган, глядя на захлопавшего крыльями дракончика. - Мне кажется, он чему-то рад.
   Настя ему пересказала мысленный разговор с Киллином, и вспыхнувший от счастья Тиган пообещал, что он и фамильяр никогда не выдадут тайны!
   Дальше ехали в молчании.
   Настя думала о Ристерде. И о себе. Она честно призналась себе, что Ристерд ей неясен. Она не уловила его интереса к ней, как к девушке. А сама... Она вдруг вспомнила свою однокурсницу Машку, которая однажды, смеясь, сказала: "Ну, девчонки! Я легко определяю, нравится мне парень или нет. Всё просто. Если рука во время общения с ним тянется в сумку за косметичкой, чтобы наложить заново помаду или поправить тени, значит - мне хочется понравиться ему. Логично - значит, он мне нравится!"
   А Настя вспомнила, как во время разговора с Ристердом поймала себя на беглом сожалении: эх, нет в этом мире ни помады, ни карандаша для век!.. Ведь она довольно невыразительна на лицо, ничего выдающегося. А Ристерд - он такой яркий, хоть и чёрный. Последнее - чёрный, - как-то само собой пришло на ум. Думая о парне, Настя видела его чисто графически - тени и свет. Если напрячься и вспомнить - да, губы у него красноватые, как у каждого. Но, когда она смотрит на него, почему-то черты смазываются, и она видит графический рисунок чёрной тушью.
   "Фу-у, о чём думаю! - засмеялась она, а потом вздохнула. - Если ему не хватает денег на бисеры - а по его реакции - явно не хватает, попросить, что ли, даму Летицию, чтобы она покупала мне эти ягоды? А я буду оставлять их Ристерду!"
   Подъезжая к дому, Настя с Тиганом уговорились: час на ужин и на отдых, а потом они втроём - с Киллином - уединяются в одной из самых мало посещаемых комнат в доме дамы Летиции, чтобы их никто не потревожил, и проводят ритуал воссоединения. Дракончик так обрадовался, что начал суматошно бить крыльями, и девушка испугалась.
   "Киллин, если ты сейчас так радуешься, сумеешь ли ты потом скрыть связь с Тиганом?! Ты меня пугаешь!"
   Но Киллин не желал слушать разумных доводов.
   Впрочем, не было бы счастья, но несчастье помогло.
   Всерьёз испуганный за тайну, после раскрытия которой может пострадать Настя, Тиган сам придумал кое-что.
   - Насти, может, нам немного подождать? - спросил он, и Киллин возмущённо заверещал, но хозяин махнул на него рукой. - Да подожди ты! Знаешь, что я придумал? Я пожалуюсь бабушке! - торжествующе сказал он.
   Настя смотрела на него с недоумением, пока не сообразила, что задумал "кузен". И захлопала в ладоши: точно - как же она сама раньше об этом не подумала!
   Сбитый с толку Киллин уселся на плечо хозяина и потребовал объяснить ему причину всеобщего веселья.
   - Киллин, - всё так же торжественно сказал Тиган и погладил дракончика, - завтра в академию вместе с нами поедет дама Летиция и устроит скандал директору! Насти - моя кузина, но почему-то родственник не получает от её способности ничего, хотя должен бы получить в первую очередь! - И фыркнув, засмеялся. - Надеюсь, я правильно представляю ход мыслей моей бабушки после моего бурчания!
   Дракончик успокоился, хоть и вздыхал временами. А они посмеялись, шутливо обсуждая, как гневно влетит дама Летиция в кабинет директора академии и какую взбучку устроит руководству академии.
   "Бурчать" Тиган принялся за ужином, и дама Летиция в самом деле быстро настроилась по-боевому, проникнувшись обидой любимого внука. Да ещё на себя рассердилась: как же так - она сама до такого не додумалась, что родной крови мучиться приходится, когда под боком своя кровиночка талантливая!.. Молодёжь усмешливо да исподлобья переглянулась, а Киллин вылетел за дверь столовой, чтобы не выдать свои чувства новыми победными воплями и верещаньем. В бабушку своего хозяина он верил!
   Настя, успокоившись, что тайком ритуал проводить не придётся, с лёгким сердцем пошла в апартаменты. По дороге, благо путь неблизкий, она раздумывала, не записать ли последний приём восстановления сил после ритуалов... Так же задумчиво подошла к полкам с тетрадями и детскими книгами. И сдвинула брови: у неё было двенадцать тетрадей. А сейчас... Девушка, старательно ведя пальцем по корешкам, снова пересчитала стопку тетрадей. Одиннадцать. Сердце вздрогнуло, когда она сняла тетради с полки и снова пересчитала-пересмотрела их. Пропала та самая тетрадь, в которой она записывала подробности ритуала!
  
   Седьмая глава
  
   Сначала было тупое оцепенение. Это когда Настя бессмысленно смотрела на стопку чистых тетрадей в своих руках.
   Потом оцепенение взорвалось горячей яростью.
   Ристерд! Это Ристерд!
   Он?! Воровства от него она не ожидала!
   Но, когда чуть подостыла, горестно хмыкнула. Как - не ожидала? Она же сама, не называя воровство воровством напрямую, предложила ему воровать и дальше - для неё. Те же розы! Легко так предложила!
   А потом пришло понимание. Будто лёгкое обезболивающее. Однажды, сомневаясь, правильно ли видит (ведь с умением говорить, как здешние, она так ничего и не поняла), она показала дракончику Киллину свои записи, а рядом положила детскую книжку с раскрытой страницей.
   "Киллин, буквы одинаковые?"
   "Совсем-совсем разные!" - подтвердил её подозрение Киллин и упорхнул.
   И это соображение, что Ристерд стащил бесполезную для него тетрадь... Хотя... А если ему заклинания не нужны? Если ему нужен только ритуальный магический круг со всеми знаками и надписями? Надписи-то Настя старательно записала так, как их видела! Здешними буквами!
   Она бросила взгляд на напольные часы.
   - Ну, и чем ты сейчас занимаешься? - сквозь зубы прошептала она. - Пытаешься прочитать написанные русскими буквами ваши заклинания? Или рисуешь магический круг? Неужели ты думаешь, что без способностей Слышащего сумеешь провести ритуал? Или у тебя есть вторая способность, кроме магии пространства?
   Снова забывшись, она постояла немного, тупо уставившись в стену и не видя её. Зачем? Зачем он это сделал? Тот же вопрос, что она задавала ему, говоря о розах... Потом резко поставила тетради на полку и стиснула губы в тонкую ниточку.
   Хватит! Сколько можно?! Предложили учёбу - а взамен поставили на поток, используя как часть ритуала, чтобы усовершенствовать связь между магами и их фамильярами. Предложили не то дружбу, не то ещё что-то близкое, а оказалось... Глаза наполнились слезами обиды... А оказалось - это была разведка! Она отчётливо вспомнила, как Ристерд расспрашивал её о том, как ей живётся в доме дамы Летиции. Она думала - сочувствует! А он!.. Он так понимающе, как ей почудилось, смотрел на неё!.. Так, что она ощутила в нём что-то близкое!..
   Она сердито вытерла слёзы.
   Её все используют. Начиная с дамы Летиции - и заканчивая человеком, который легко попадал в закрытую карету и шифровался тенями. Который ей начинал нравиться! Вот так и начинаются все эти романы, когда послушные хорошие девочки влюбляются в плохих мальчиков!.. А те легко вешают им лапшу на уши, зная, на какие точки надо давить!.. Она шмыгнула, стараясь приглушить всхлипывание, и снова вытерла слёзы.
   Ещё не хватало! Она не влюбилась. Она его пожалела, потому что уже знала, что он из семьи, которая очень нуждается. А потом - по её же просьбе! - Тиган рассказал ей ещё немного про Ристерда и тем самым вызвал в ней ещё большее сострадание к этому... к этому вору!..
   - Неужели он думал, что я не догадаюсь? - прошептала она. - Что после его расспросов я не пойму, что именно он стащил эту чёртову тетрадь?!
   Она снова представила, как он сидел в карете. И его лицо в тенях вызвало у неё гнев. Особенно когда она вспомнила саркастичные тени вокруг его рта. Он уже тогда ухмылялся над нею, наивной и глупой, так легко поддавшейся его вранью!
   Вскрикнув от боли, с силой разжала кулаки с будто занемевшими пальцами. Прикусила губу, глядя на раскрытые ладони. Ногти вонзились в кожу, и кровь сначала робко, а затем нетерпеливо выталкивалась из коротких, но глубоких порезов. "Чтоб тебе так плохо было, как мне сейчас!" - всхлипывая, прошептала Настя, снова вызвав перед мысленным взглядом образ Ристерда.
   Успокоилась не сразу. Но сообразила, что вот-вот перепачкает бегущей кровью всё вокруг, и помчалась в ванную комнату. Пара сухих салфеток закрыли ранку. Она посидела на небольшом табурете, на который обычно складывали чистое бельё. Выждала, когда кровь подсохнет. Хорошо, что ужин прошёл, и дама Летиция, заметив неладное, не будет приставать с нудными расспросами, что случилось.
   За дверью поскреблись.
   "Насти! Открой!" - пискнул Киллин.
   "Зачем ему открывать?" - устало подумала девушка, вставая.
   Дракончик влетел в ванную комнату и встревожился.
   "Ты пахнешь горечью, - сказал он. - Что произошло, Насти? Хочешь, я приведу тебе Тигана? Поболтаете, а потом будет легче!"
   Настя чуть усмехнулась. Киллин думает, что она скучает по дому. Зря. Ей нравится здесь - особенно с тех пор, как дама Летиция не обращается с ней, как с прислугой. Здесь она чувствует себя необходимой многим. В своём мире такой востребованности она не ощущала. Но вот ведь в чём штука: ей эгоистично хочется что-то иметь с этого - со своей необходимости! Хоть что-то!
   "Спасибо, Киллин, - мягко сказала она дракончику. - Но я всего лишь очень устала сегодня. Поэтому не тревожь Тигана. Спокойной ночи, Киллин. Попробую уснуть пораньше, чтобы выспаться. Тогда не буду такой горькой".
   "Спи, Насти, и пусть твои сны будут сладкими и мягкими!" - пожелал Киллин и улетел. Девушка же отправилась к даме Летиции предупредить, что ляжет пораньше. Иначе хозяйка дома вполне может ворваться посреди первых сновидений, самых важных для спящего, и тогда - привет, бессонница!
   Вернувшись к себе, Настя, старательно не думая о происшествии, быстро разделась и, потушив свечу, легла. Думала - быстро заснёт. Как же. Злые слёзы нахлынули горячим потоком, и пришлось использовать постельное бельё не по назначению, промакивая "солёную водичку", не желающую останавливаться.
   Как ни странно, остановило слёзы удивление.
   Она не ревела из-за отношения к ней дамы Летиции: за то, что та приютила неизвестно кого, кормила и одевала, можно было потерпеть снобизм богатой дамы.
   Она не ревела, пока её использовали в академии: было жаль "глухих" владельцев и их фамильяров.
   А тут... Они даже толком не поговорили - и вот, пожалуйста: она расценивает его воровство как предательство... Она прерывисто вздохнула... И уснула.
   ... Ближе к полуночи воздух в кабинете Насти качнулся.
   Среди множества теней (фонарь всё ещё освещал часть улицы) притаилась, вслушиваясь в пространство апартаментов, ещё одна тень. Спустя мгновения она решилась и шагнула к столу, за которым Настя обычно записывала заклинания или читала детские книги. На этот раз на столе одиноко и небрежно валялся тот самый берет, который очень нравился девушке и который сегодня она забыла убрать на полку в одёжном шкафу. Кроме всего прочего, на столе высился резной деревянный стаканчик для ручек и сидела чернильница в форме толстой лягушки (подарок Тигана), а посередине стола громоздилась большая шкатулка, специально купленная дамой Летицией Насте для магических артефактов-подарков. Настя складывала в шкатулку всё, что ей приносили на ритуалы и что становилось бесполезным с магической точки зрения после того, как предметы "разряжались"...
   Тень мягко погладила берет, а затем положила ладонь на крышку шкатулки. Потом приподняла шкатулку над головой, провела пальцем по краям, которые были похожи на небольшие изящные мебельные ножки, поднимавшие коробку над поверхностью стола. Замерла. И спокойно сунула под шкатулку принесённую с собой, похищенную было тетрадь. Сунула так, чтобы краешек виднелся из-под шкатулки, которую ещё и сдвинула с места, поставив самую чуточку косо-криво - так, чтобы либо владелице, либо прислуге, убиравшей в комнатах, захотелось поправить предмет, поставить на привычное место.
   Затем эта тень мягко, почти без шороха, перешла в спальню девушки. Стоявший рядом с кроватью табурет привлёк внимание тени. Она осторожно села напротив спящей Насти. Садовый фонарь неподалёку от незашторенных окон позволял разглядеть измученное лицо девушки, мешки под глазами после недавних слёз. Тень еле слышно вздохнула и удалилась в кабинет, откуда, оглядевшись, снова пропала.
  
   ... Сбитая с толку Настя стояла у стола и чувствовала себя совершенно тупой.
   Буквально перед самым отъездом в академию она заметалась по комнате, где стояли одёжные шкафы, в поисках оригинального берета, который так ей нравился. Но куда она его девала? В шкафу - нет! В спальне, куда иной раз девушка заносила его с вечера, не переодевшись в домашнее сразу, и забывала до утра, - тоже нет.
   На всякий случай девушка забежала в кабинет и обрадовалась при виде потери - схватила вещичку, а заодно машинально поправила стоявшую неровно шкатулку с "бижутерией". И обмерла при виде утраченной, казалось бы, тетради с записями ритуалов. Не веря, взяла в руки, раскрыла. Привычные страницы с рисунками и заклинаниями. Так тетрадь всё это время валялась под шкатулкой?!
   Настя задумчиво присела у стола, не отпуская тетради из рук. Да, она часто открывала шкатулку, чтобы положить в неё новую вещичку или чтобы перебрать собранное "богатство", которое без магии особой ценой не отличалось. Что-то она даже примеривала в качестве женской безделушки... Да, двигала шкатулку. Да, порой оставляла её не на месте, которое придумала для неё - в середине довольно широкого стола, благо шкатулка очень красива, богато декорированная разноцветными деревянными детальками - кажется, такое декорирование называлось интарсией.
   Значит, зря грешила на Ристерда? Виновата сама?
   Она ещё раз внимательно оглядела тетрадь в целом и отдельно - страницы. Всё чисто. Никаких признаков, что записи побывали в чужих руках. "Но ведь с ней могли обращаться очень аккуратно, - напряжённо размышляла девушка. - С другой стороны - зачем? Если уж похитили, так, наверное, не возвращали бы. Значит... Значит, я сама засунула тетрадь под шкатулку. И забыла об этом".
   "Насти! Насти! Тебя дама Летиция ищет! - В комнату ворвался Киллин. - Пора ехать! Опаздываем!"
   Настя слетела со стула, не забыв прихватить беретик. Несколько торопливых шагов к двери за дракончиком - и на скорости вернулась к столу взять тетрадку. Быстро огляделась. Господи, куда же её спрятать?! Если учесть, что в апартаментах очень старательная прислуга! Шкатулка! Она огромная! И Настя никогда не закрывала её на ключ! Но... Девушка выдохнула, вспомнив секрет шкатулки. Рывком вывалила из шкатулки все предметы, а вместе с ними небольшую фанерку, втиснула на дно тетрадь, а сверху ту самую фанерку, а потом уже горстями наложила "бижутерию". Прислуге эти вещички тоже ни к чему: девушки и женщины знают, что эти неброские дешёвые украшения - магические, направленно подаренные внезапной племяннице хозяйки дома, а среди служанок нет ни одного мага. Так что им ни к чему. Не тронут.
   Захлопнув крышку шкатулки и выдернув с полки первую попавшуюся чистую тетрадь, Настя помчалась к выходу из апартаментов, на бегу нахлобучивая на уложенные в причёску, завитые волосы берет, а потом натягивая перчатки: благовоспитанная молодая дама, вне зависимости от уровня богатства, не должна выходить из дома без перчаток и с непокрытой головой! Даже если она очень спешит!
   В коридоре нетерпеливо ожидавший её Киллин шустро полетел над нею, и так они выскочили на крыльцо, поскольку дворецкий, провожавший даму Летицию, заблаговременно открыл входную дверь.
   - Что же ты, Насти? - укоризненно попеняла дама Летиция.
   - Тетрадь забыла! - помахала чистой тетрадью Настя.
   - Но у тебя же занятий нет! - удивлённо напомнил Тиган.
   - Будут, - спокойно сказала девушка. Несмотря на найденную тетрадь, отступаться от того, что вчера было весьма серьёзно обдумано, она не собиралась. И со вздохом добавила: - Только вот ручку забыла.
   - Поделюсь, - сказал Тиган и полез в свою учебную котомку. - Я запасливый.
   - Спасибо! - обрадовалась девушка.
   За минуты до приезда дама Летиция хищно сощурилась и высказалась:
   - Ну что, дети? Надеюсь, мы сейчас сумеем быть убедительными в кабинете директора академии?
   Тиган покосился на бабушку и почему-то слегка втянул голову в плечи. Предполагавшая гром и молнии со стороны дамы Летиции, Настя лишь в сотый раз попробовала мысленно представить, как будет выглядеть её собственное выступление в этом кабинете. "Главное - не молчать, - убеждала себя девушка. - Надо выговорить всё - и обязательно при Летиции. Что-то мне подсказывает - она меня поддержит!"
   Когда дама Летиция решительно бросилась по административному коридору, то и дело оглядываясь на "своих деток", Настя, как и взволнованный Тиган, чуть не бежала за ней, с трудом сдерживаясь от нервного смеха: так сейчас "её тётя" напоминала Золушкину мачеху из старого фильма! Так неужели этот стремительно мчащийся танк, на пути которого все встречные-поперечные шарахаются в стороны, не добьётся своего?!
   Дама Летиция ворвалась в кабинет директора и оглянулась, чтобы плотно закрыть за "деточками" дверь.
   - Добрый день, уважаемый пейдн Эинри! - властным тоном, подавляющим любую попытку протестовать, начала женщина.
   Настя всё-таки чуть не расхохоталась, когда обескураженный Тиган машинально шагнул так, чтобы директор академии его не видел за спиной бабушки: "Я не трус, но я боюсь!" Девушка же держалась рядом с дамой Летицией, настраиваясь на личный бой.
   Ничуть не напуганный директор академии спокойно отозвался на агрессивное приветствие дамы Летиции и гостеприимно предложил внезапным посетителям сесть в кресла напротив своего стола. Вспомнив, как они сидели в небольшом зале среди зелени, Настя подумала: "Это у него такая привычка - своих гостей утихомиривать, если что?"
   Удобно устроившись в кресле, дама Летиция, несмотря на то что директор не стал слушать её, сидя за столом, а пересел в соседнее кресло - так, чтобы видеть всех, не менее властно сказала:
   - Моя племянница, барышня Насти, - Слушающая. И помогает многим высокопоставленным магам обрести полновесную связь со своими фамильярами. Вопрос в том, почему этой связи до сих пор лишён мой внук? Почему и другие студенты лишены возможности полнокровно общаться со своими фамильярами?
   Директор помолчал, бесстрастно оглядывая ворвавшуюся к нему компанию. Настя решила: он раздумывает, почему охрана на входе пропустила их. И хмыкнула втихаря: ещё бы им не впустить разгневанную даму Летицию!
   Тем временем уважаемый пейдн Эинри, кажется, продумал тактику беседы с трудными посетителями и заговорил:
   - Дама Летиция, интересовались ли вы когда-нибудь, почему в нашем государстве, как и в соседнем, так катастрофически мало Слушающих?
   - Никогда не интересовалась, - прямо ответила женщина.
   - Я немного слышал о том, что у нас Слушающие всё-таки есть, но они почему-то боятся заявить о себе, - тихонько проговорил Тиган.
   - А между тем - всё просто, - вздохнул пейдн Эинри. - Первого убитого Слушающего нашли двадцать лет назад (дама Летиция ахнула, а Настя передёрнула плечами от жути). Простите, что при вас, при дамах, приходится говорить о столь.... неприятных вещах. Сначала Слушающих убивали без объявления причин. Потом выяснилось, что в государстве действует банда (по-другому и не назовёшь). Она считает, что духи, внедрённые в тела фамильяров, не должны говорить со своими хозяевами. Вроде как это слишком опасно для людей.
   Дама Летиция ошеломлённо уставилась на Настю. В округлившихся глазах читалось: "Немедленно - охрану!" Директор продолжил:
   - Пока мы разобрались, что к чему, в нашей стране остались лишь несколько Слушающих, до которых бандиты не добрались. Всех последних Слушающих, известных нам, обеспечили охраной. Но другие Слушающие, которых об опасности оповестили слишком поздно, либо затаились, либо были тоже убиты. Мы знаем, что в городе, например, и в самом деле, как подсказал юный маг, есть Слушающие, но они скрываются, остерегаясь убийц. Королевские ищейки пытались найти их, чтобы и их взять под охрану, но поиски оказались слишком сложным делом. Вот поэтому мы и стараемся обеспечить барышне Насти безопасность всеми способами. Ведь вы, барышня, наверняка даже не предполагаете, что с момента, как вы выезжаете из поместья вашей тёти, а затем возвращаетесь, находитесь под той же охраной.
   Мысль первая: "Ой, увидят Ристерда!"
   Вторая: "Меня?! Охраняют?!"
   Когда директор понял, что его слова в полной мере дошли до сознания потрясённых слушателей, он продолжил:
   - Преподавательский состав размышлял над проблемой ритуала для всех наших студентов. Были предложены такие меры безопасности, например, как спрятать Слушающую под маской, чтобы затем юные маги её не узнали и не проболтались. Но многие из старшекурсников слишком опытные. Они могут по пространству вокруг Слушающей опознать её потом. Даже сейчас идут поиски решения этой проблемы. Ваш внук, дама Летиция правомерно претендует на нормальную связь со своим фамильяром. Но сумеет ли он потом сделать вид, что общается с ним, как остальные? Не выдаст ли собственную родственницу, пусть и дальнюю, послав её затем на смерть?
   Тиган смертельно побледнел, глядя на Настю. Даже на даму Летицию последние слова произвели заметное впечатление: она сжала руки, а потом прижала ладонь ко рту...
   Сделавший паузу пейдн Эинри кивнул, подтверждая свои слова, и закончил:
   - Все маги, которым помогла барышня Насти, дали клятву на крови о неразглашении. О том, что будут осторожными и никому под страхом смерти не расскажут о Слушающей. Да, в нашем государстве Слушающие есть. Но они прячутся. Это никого не удивляет. Совсем недавно, например, наша полиция на месте преступления обнаружила убитого мага, жена которого подтвердила, что он Слушающий, который тайком помогал другим магам. О чём это говорит? О том, что Слушающие до сих пор находятся под пристальным наблюдением той банды. Бандиты собирают сведения о магах по крупицам, а потом провоцируют Слушающих раскрыться, приходя к ним со своими фамильярами.
   - И что теперь делать моему внуку? - встревоженно спросила дама Летиция.
   - Увы. Доучиться до старшего курса - и тогда только с него можно будет взять клятву на крови о молчании. Так что сейчас, пейдн Тиган, вы идёте на занятия, а барышня Насти - к пейдну Файонну.
   Тиган, совершенно подавленный, встал, понимая, что вынужденная аудиенция директора академии закончилась. Собралась было встать и дама Летиция, но Настя, сидевшая рядом, положила руку на её ладонь, буквально пришпиливая её к подлокотнику.
   - Нет, пусть Тиган идёт на занятия. А вот дама Летиция, которая отвечает за моё пребывание в её доме, должна остаться. Есть ещё вопросы, которые надо прояснить.
   Уже изумлённый, Тиган, трогая своего дракончика, словно удостоверяясь, что он на плече, вышел из кабинета директора, который обратил свой доброжелательный взгляд на Настю так же, как и откровенно заинтригованная дама Летиция.
   - Уважаемый пейдн Эинри, я не собираюсь идти к пейдну Файонну, чтобы проводить очередной ритуал. Сейчас вы или тот, кого вы позовёте, отведёт меня в аудиторию, где обучаются первокурсники с факультета ознакомительной магии. Я знаю их расписание. Они занимаются всего две пары в день. Как только меня представят в качестве опоздавшей на обучение студентки из другого города и допустят к занятиям, вы не только официально оформите меня своей студенткой, но и назначите мне стипендию, которую мне, вообще-то, уже обещали. - Она вскинула голову, опасаясь резкого отказа, и заговорила торопливей, чтобы успеть высказать: - Да, меня обучают, как использовать магию Слушающей. Но одновременно меня используют в ритуалах связи - причём очень часто. Почти три недели я соединяла магов и их фамильяров. Особой платы я не требую. Всего лишь полагающейся мне стипендии. Ведь, насколько я понимаю, я неплохо справляюсь с теоретическим материалом, тут же используя его на практике. Итак, мне необходимы две вещи - учёба и стипендия.
   И она замолчала, со страхом, всматриваясь в равнодушное лицо директора.
   Настя боялась обоих: и дамы Летиции, которая может возмутиться, что её подопечная требует независимых денег за свою работу, пусть эти деньги - крохи (Настя помнила, как посмеивался Тиган, получив стипендию); и пейдна Эинри, который может присоединиться к даме Летиции, типа: "Зачем вам деньги - вы и так на иждивении богатой дамы-родственницы!"
   Но дама Летиция поглядывала на девушку с живым любопытством и без гнева. А директор морщил лоб, глядя на входную дверь. Собирается снова выгонять?
   - Барышня Насти, - внезапно сказал он, - вы предложили тот вариант действий, который почему-то у нас не проговаривался. Мы уже пытались вам назначить вам стипендию, но не знали, как оформить это действо. Вы правы. Ваши поездки сюда без появления на занятиях выглядят подозрительно. Пусть мы теряем около четырёх часов без ритуала связи, но в дальнейшем ваше участие в ритуале окупится. Без спешки. Вы правы - именно без спешки. Вы наша студентка. Вы ходите на занятия, получаете стипендию. И никто не будет подозревать в вас Слушающую. Попробую объяснить всем жаждущим соединения с фамильярами простую истину: им придётся подождать. Но теперь у них появилась потенциальная возможность закрепить связь. А ради этой возможности готовы ждать многие маги. Дама Летиция, простите, пожалуйста, что мы довели ситуацию до напряжения. Со следующей недели барышня Насти будет ходить на лекции. - И, прямо взглянув на девушку, кивнул: - Обычно зачисленные на занятия ходят с начала недели. Так удобней. Поэтому сейчас вы идёте к пейдну Файонну, а со следующей недели появляется студентка Насти.
   Попрощавшись с директором, обе дамы вышли за дверь. По коридору шли в полном молчании. Настя без согласования провожала "свою тётю", потому что так полагается даже студентке. Перед тем как выйти на улицу, дама Летиция обернулась к ней и порывисто сжала её в объятиях.
   - Насти, ты великолепна! Я так рада, что ты стала другой! Эта девочка, умненькая и смелая, мне очень нравится! Как ты думаешь, стоит ли нам сегодня, дождавшись Тигана, отпраздновать в ресторации твоё возвращение в настоящее студенчество?
   - Дама Летиция! - засмеялась Настя. - У Тигана сегодня шесть пар! А я всегда заканчиваю ритуалы одновременно с ним. Мы выйдем со двора академии тогда, когда на улице будет ночь!
   - Тогда я устрою вам праздник дома! - пообещала сияющая "тётя", и Настя с изумлением поняла, что теперь дама Летиция никогда не позволит себе приказного тона в беседах с нею.
   Настя проводила "тётю" до "автостоянки" и помахала ей на прощание.
   И лишь после этого вдруг вздрогнула и заставила себя не оглядываться в поисках своих невидимых охранников. Хотя о-очень хотелось увидеть тех, кто невидимкой ходил за нею следом. Стреляя глазами по сторонам, она забежала в административную часть академии и уже спокойней пошла в кабинет пейдна Файонна.
   Тетрадь и ручка не понадобились. Но Насте показалось, что эти два предмета были магическими. Не будь их с собой, неизвестно, как бы прошло с её настойчивостью. Да, она была косноязычна и слишком много говорила от волнения, что её перебьют. Но ведь получилось! Всё, как она задумала, получилось! "Я суеверная! - засмеялась Настя про себя, шагая по пустому коридору. - Уже и какие-то тетради с ручками возвела в ранг предметов удачи!"
   Пейдн Файонн встретил её ворчанием из-за долгого опоздания. Правда, незнакомый маг, пришедший с кроликом-фамильяром, скромно промолчал, лишь с любопытством взглянул на девушку. А Настя прошла в закрытый от посторонних глаз закуток в кабинете Слушающего, где пол был абсолютно чист после вчерашнего ритуала.
   Прихватив уголь и краски на растительной основе, Настя начала рисовать круг и вписывать в него магические знаки. Когда закончила с ними, взяла мелки, пропитанные веществами, выданными ей алхимиками, и старательно вписала сначала в круг, а потом вне круга формулы будущей связи. Всё. Она обошла круг, придирчиво изучая, ровен ли он, все ли знаки она вписала.
   Что ж. Теперь осталось пригласить незнакомого мага и попросить его встать в круг, на два символа, а потом заставить фамильяра пробежать по границе круга. Впрочем, фамильяры сами охотно бежали по границам, зная, что после этой пробежки их хозяева перестанут быть "глухими" к ним.
   Это день для неё прошёл быстро - в предвкушении, сколько новых лиц ей предстоит увидеть на следующей неделе. Сколько придётся исписать тетрадей - и вспомнить свой университет! Время учёбы!..
   После пятой пары Настя отпросилась у старика Файонна по "своим" делам и сбегала на "автостоянку", где уже стояла кареты дамы Летиции, посланная за Тиганом и ею. Уболтав кучера, что она хочет оставить свою сумку в салоне кареты, девушка быстро выложила на сиденье, где обычно появлялась роза, три бисеры. Ягоды она обнаружила в кухне дамы Летиции, заглянув туда ещё до ужина и до того, как решила, что Ристерд похитил тетрадь. На кухне были две девушки из тех, что благоволили ей. И Настя пожаловалась им на усталость, упомянув, что в академии ей дают бисеры. Девушки-служанки подтвердили, что дама Летиция тоже охоча до этих ягод, и выделили из общего блюда три штуки. Она, вернувшись в апартаменты, сразу положила их в учебную котомку-сумочку. Да так и забыла о них, спрятанных в сумке, пока после очередного ритуала не вспомнила о том, что в карете вот-вот появится роза. А с ней, возможно, и сам Ристерд. Ведь надо же ему посмотреть, куда положить цветок. Вдруг на этот раз обычное местечко занято? Настя надеялась, что, увидев бисеры, он сообразит, что ягоды приготовлены для него. Вот пусть и передаст своему младшему брату вместо тех, что вчера съели на пробу.
   Стирая с пола использованный круг и нацеливаясь на очередной, Настя задумалась: а чем болен младший брат Ристерда, если тот кормит его обезболивающим? Впрочем, не зная обстоятельств, есть ли смысл думать об этом? Ристерд, кажется, умный парень. Он наверняка сам всё знает... И Настя начала думать о том, как через полтора часа она сядет в карету, найдёт новую розу, а потом, вероятно, сумеет немного поболтать с Ристердом. Застыв и глядя на чисто вымытый пол в кабинетном закутке, она вздохнула. А ведь ей нравится всё это, придуманное Ристердом! И цветы, таинственно попадающие в закрытую карету. И он сам, который легко переходит пространствами, не попадаясь на глаза секретной службе её охраны. Взяв очередные уголь и краски, она снова задумалась: говорить - не говорить парню, что её охраняют? С него, как и с Силлака, взяли клятвы на крови, что они не выдадут её, Слушающую. Но надо ли Ристерду знать об охране?
   Впрочем, вскоре она уже рисовала магический ритуальный круг и думала только о ритуале.
  Обновление

  
   Восьмая глава
  
   Старый Файонн привык к её вопросам, иногда наивным до глупости, как считала и побаивалась сама Настя. Правда, он-то их глупыми не считал.
   - Пейдн Файонн, а вот такой вопрос, - уходившая было, остановилась у двери кабинета Настя, задумчиво пытаясь сформулировать желаемое не слишком косноязычно. - Сейчас, в наше время, этот ритуал... выглядит строгим и жёстким. То есть и круг, и магические знаки, и заклинания - всё проходит по очень жёсткой схеме. Но ведь когда маги впервые поняли, что можно вызвать духа и заключить его в плоть живого существа, этот ритуал... он ведь зарождался только-только! Не сразу все поняли, как его проводить. Как же тогда выполняли введение духа в живое существо?
   Старик усмехнулся.
   - Обычными словами призывали духа, стоя в круге. Это я помню ещё по тем временем, когда в отдаленных селениях нашего государства наблюдал за ритуалом. Да, сейчас заклинания очень важны, потому что они облегчают вызов. Но сильный маг с громадной способностью Слушающего может обойтись и без заклинаний. И даже без круга. Но при том может потерять огромные силы. Вдвое большие, чем сейчас, с помощью круга и заклинаний.
   - А я? - спросила Настя, вспоминая своё состояние после ритуалов в первые дни проведения. - Настолько ли сильна, чтобы обойтись без заклинаний?
   Старик посмотрел на своего пса, затем поднял усталый взгляд на девушку.
   - Барышня Насти... - наконец заговорил он. - Это интересный вопрос. Но узнавать практический ответ я бы не советовал. Не забудьте, что и простые Вызывающие, и сами Слушающие во время ритуала имеют дело с потусторонним миром.
   - А если... - начала Настя, сдвинув брови и не зная, как бы поточней обозначить вопрос, который интересовал её с вечера, когда она решила, что тетрадь с записями похищена. - Нет, не так. Помните, вы говорили, что нельзя записывать, как проводится ритуал. Но ведь были те Слушающие, которые погибли, они же наверняка оставили свои записи. Или после их смерти они тоже пропадали?
   Старый Слушающий вздохнул.
   - Старинные книги с ритуалами и простые рукописи - всё было потеряно, прежде чем власти государства спохватились. Последние записи хранятся в королевских библиотеках и в архивах таких учебных заведений, как у нас, под строгой магической охраной, закрытые от прочтения посторонними - теми, кто не получил разрешения на доступ к ним.
   - А как же те Слушающие, которые, как вы сказали, прячутся в городе? - удивилась Настя. - У них же, возможно, эти записи остаются?
   - Под угрозой, что их самих могут распознать, они не будут вызывать духов. Нет, все Слушающие, думаю, поступают так, как я. Совершают ритуал Вызова, помня все его части наизусть. А если появляются ученики, делают то же, что я: заставляют заучивать, как проходит ритуал без обращения к записям. И не забудьте, барышня Насти, меня повсюду, как и вас, тоже сопровождает невидимая охрана.
   - Барышня Насти, вы готовы дойти до кареты? - заглянула в кабинет дама Лаоиз.
   - Да, конечно! - заторопилась Настя, жалея, что не успела уточнить несколько моментов по ритуалу, и улыбаясь своему желанию досконально разобраться в том, что её интересовало. - До свидания, пейдн Файонн.
   Пока обе шли по коридору, Настя помалкивала, а вот когда подошли к лестнице, спросила:
   - Дама Лаоиз, если я с будущей недели буду учиться на общих основаниях, я больше не буду приходить лично к вам?
   - Почему же, - спокойно сказала дама Лаоиз. - Если у тебя появятся затруднения, я всегда буду готова помочь тебе. Барышня Насти, нам осталось пройти ещё несколько коридорных поворотов. Поэтому выслушайте меня внимательно. Итак, вы не сразу приступили к учёбе со всеми. Почему?
   - Потому что я из провинции и малограмотна, - послушно повторила Настя объяснение, вбиваемое дамой Лаоиз в её память с самого начала обучения. - И мне надо было преодолеть свою неграмотность, чтобы уметь писать лекции, как и другие студенты, а также бегло читать учебники.
   - Прекрасно, - оценила мгновенный ответ девушки преподаватель.
   - Но почему всё-таки учиться я начну только со следующей недели? - спросила Настя. - Почему не с завтрашнего дня?
   - К следующей неделе мы найдём ещё одну девушку, которая согласится учиться в нашей академии и на этом курсе, - улыбнулась дама Лаоиз. - Мы стараемся максимально защитить вас, барышня Насти, поэтому решили, что вы появитесь в общей аудитории не одна - новичком.
   - А сколько новичков будет? - поразилась девушка.
   - Ещё пятеро.
   Настя хотела было спросить, а понимает ли благодушно настроенная дама Лаоиз, что академия всех новичков подставляет - возможно, под удар убийц. Но промолчала. Наверняка понимает. Но дар Слушающей для неё, как и для старика Файонна, ценней нескольких человеческих жизней. "Небось, ребят тоже нашли в бедных семействах, - сердито подумала она. - И они наверняка обрадовались, что им вдруг предложили такую удачу, как бесплатное обучение. Обязательно поинтересуюсь, дадут ли им стипендию, или внушат, что они и так осчастливлены поступлением в академию!"
   Уже в молчании они спустились во двор академии, где дама Лаоиз распрощалась с Настей до завтра. Пересекая двор при учебном здании, девушка тяжело размышляла о судьбах тех, кто вместе с ней впервые переступит порог аудитории для первого курса.
   "А они? Знают ли они, чем для них чревато неожиданное обучение в академии?"
   Настя вздохнула. Сейчас надо бы настроиться на другое, на личное, а она продолжает тревожиться о судьбах неизвестных ей людей. Тем более ещё неизвестно, настолько ли академия равнодушна к судьбам будущих студентов. А если слежка-охрана будет установлена и за ними? Ведь этих бандитов в любом случае надо поймать!
   Не доходя до кареты, Настя машинально вынула из кармашка мехового пальтишки такую же меховую муфточку и, натянув её на руки, сжала в замок пальцы. И лишь когда очутилась перед каретой, сообразила, что руки за столь короткое время здорово замёрзли. По прикидкам, такая погода здесь - в её мире близка по температуре к сухому холодному ноябрю. Кучер, который оглянулся, быстро спрыгнул с облучка и открыл отпертую ею дверцу. Нововведение дамы Летиции? Потому что такое впервые случилось - перед ней почтительно открыли дверь. Настя нехотя усмехнулась. Как ни странно, своей "программной" речью она заслужила уважение "своей тёти". Даму Летицию не смутило даже то, что вскоре Настя будет независима от неё в финансовом положении. Хотя... Крыша над головой и завтраки-ужины останутся для неё бесплатными. То есть за счёт хозяйки дома. Самостоятельность ли это? Но один из уроков Настя усвоила: дама Летиция любит напористых и следующих своей цели.
   Впрочем, не до этого! Что там - внутри кареты?
   Влетев в карету, она первым делом глянула на сиденье. Пусто! Ага! Он забрал ягоды! А затем нетерпеливо выждала, пока кучер закроет за нею. И ещё раз огляделась. Цветов нет. Если роза появится, она немедленно скажет Ристерду, чтобы он больше не приносил их. Не хотелось бы быть в ответе за то, что из-за неё его могут поймать как вора. А ещё надо ему сказать, чтобы он просто "приходил" поболтать.
   Она прикусила губу. Глупо. Всё глупо. Она себя до сих пор чувствует не в своей тарелке в этом мире, а уже готова завязывать дружеские связи. Но ведь... "Во-первых, прекрати думать канцеляритами, - велела она себе, неотрывно, в нетерпеливом ожидании глядя на соседнее сиденье. - А во-вторых, живи, как можешь! Почему я должна оглядываться на всякие условности? А может, я хочу, чтобы он приходил! Пусть я пока не знаю точно, нравится ли он мне. Но знаю другое: мне нравится, что он решил дарить мне цветы! Что я ему симпатична! Что он... мной заинтересовался!"
   Но прошла минута, другая. Противоположное сиденье оставалось пустым.
   Облизав в очередной раз суховатые губы, Настя уже с тревогой подумала, не попался ли всё-таки Ристерд на воровстве цветов? Ведь последняя роза была очень крупной, а значит - её выращивали где-то либо в закрытой оранжерее, либо в любом другом закрытом здании. Поздняя осень же! И если его поймали... Настя судорожно вздохнула. Он и так из обедневшей семьи. Что будет, если его ещё и вором назовут?
   И подпрыгнула от неожиданности.
   Белый клочок бумаги будто упал на скамейку. Некоторое время Настя смотрела на него, боясь притронуться. Потом кивнула себе: "Всё правильно. Он не может прийти и предупреждает об этом!" И, немного, но отчётливо разочарованная, склонилась к скамье и дрожащими пальцами схватила бумажку, побаиваясь, что не сумеет прочитать почерк: письменные записи до сих пор давались ей с трудом. А уж если это написано неразборчивым почерком!.. Но Ристерд, кажется, тоже знал о легенде, согласно которой дальняя родственница дамы Летиции едва грамотна. Записка гласила крупными печатными буквами: "Сегодня в десять у бассейна. Порви". Коротко и ясно.
   Пока Настя рвала записку, губы сами собой разъехались в предвкушающую улыбку. Её пригласили на настоящее свидание!
   Бассейн в поместье дамы Летиции был только один - в парке, причём далековато от дома, так что, если она сумеет сбежать после часа, когда в доме все обычно ложатся спать, там её никто не застанет. Насколько она уже знала расписание сторожей и места их дежурств в поместье, в парк, громадный, расположенный на нескольких небольших холмах, с длинными аллеями и нежданными выходами на поляны с беседками, они не выходят далеко. Прогуливаются лишь по краю. И в чём-то Настя их понимала. Какой грабитель польстится на позднеосенний парк? Что в нём есть? Мелкие скульптуры, украшавшие местность, месяц назад убрали в подвалы дома - уберечь от дождей и морозов. Большие - издавна вросли в землю, на которой их основание укрепили всякими растворами. А уж цветочные кусты редких сортов все высажены возле самого же дома...
   Продумав будущий вечер, Настя улыбнулась. Ну, первое свидание - это всё-таки больше её фантазии, чем то, что будет на самом деле. Они погуляют, поболтают... Но почему руки сразу потянулись к голове? Сняли берет и принялись старательно расчёсывать чуть спутанные из-за жёсткой завивки, отросшие за время пребывания в этом мире волосы? Она снова улыбнулась. Хочется быть если не красивой, то... ну, приятной для взгляда человека, который ей всё больше и больше начинал нравиться.
   Далёкий звонок возвестил об окончании последней пары в академии. Сейчас прибежит Тиган с Киллином, чтобы оставить дракончика Насте, а сам помчится провожать Камиллу. Может, выйти и глянуть одним глазком, как вместе спустя время после звонка вместе со всеми третьекурсниками-пространственниками выйдет и Ристерд? Она покачала головой. Он сразу поймёт, почему она стоит в сторонке. А пока не хочется признаваться ему, что ей нравится смотреть на него. Очень нравится. Он не то что красив, но какое-то в нём обаяние она почувствовала сразу. Ещё тогда, когда он шлёпнул клинком по Тигану, даже не ранив того.
   Дверца с грохотом распахнулась, и в салон влетел Киллин.
   - Я сейчас! - привычно крикнул Тиган, и Настя, пожав плечами, услышала топот его ног: побежал к Камилле.
   "Ну, какие новости? - тоже привычно спросила дракончика Настя. - Что сегодня интересного было в академии?"
   "Болтали много, - недовольно ответил Киллин. Под болтовнёй он имел в виду лекции. - Мало дела. Скучно".
   "Что? Никто даже не подрался?" - рассмеялась девушка.
   "А с кем? - горестно всплеснул крыльями фамильяр. - Даже Ристерда сегодня не было! А без него ни одной драки нет!"
   Ошарашенная Настя почувствовала, как её покидает веселье. Две довольно-таки интригующие информации. Ристерд всегда дерётся. Ристерда сегодня не было.
   "Что - он отсутствовал с самого утра?" - с недоумением спросила она.
   "Весь день!" - ответил Киллин.
   Девушка сделала вид, что засмотрелась в окошко на выходящих студентов, и Киллин не стал приставать с вопросами или рассказами о чём-либо другом. Впрочем, как он уже и говорил - рассказать было не о чем. Так что Киллин уселся на спинку сиденья и принялся охорашиваться, вытягивая крылья и поклёвывая с них что-то совсем уж мелкое, невидимое для Насти.
   "Целый день пропустил, но пригласил на свидание?" - недоумевала про себя девушка, машинально трогая магическую цепочку пейдна Файонна и проверяя, закрылась ли она от Киллина.
   Тиган вернулся хмурый. Когда карета выехала со двора академии, Настя не выдержала любопытства.
   - Что случилось?
   - Камилла меня дразнит, - после небольшой паузы признался он. - Пока я с ней прощался, она всё охала и ахала, куда девался Ристерд. - И, пока Настя думала, признаваться ли, что она уже знает о пропаже его однокурсника, он мрачно добавил: - Он сегодня не пришёл, а Камилла обрадовался, что появился повод рассердить меня.
   "А если это не повод? - вдруг замирая от неожиданной догадки, подумала Настя. - А если она до сих пор влюблена в него? - Спустя секунды попыталась себя успокоить: - Но на свидание-то он пригласил меня!.. Правда... Всё равно странно..."
   Лучшей причиной для перехода от тревожных мыслей о Ристерде (всё сильней появлялось впечатление, что она ответственна за него. С чего бы это?!) на иное, тоже не слишком радующее, оказалось ворчание Тигана, ещё не отошедшего от поддразнивания барышни Камиллы:
   - А сейчас ещё дома что-то будет...
   - А что будет? - не сразу поняла Настя.
   - Бабушка обещала праздник в честь тебя, - замогильным голосом напомнил Тиган.
   - И ты думаешь... - Настроение превратилось в странный предмет, готовый вот-вот взлететь и тут же рухнуть, разбившись на мелкие осколки.
   - Я думаю, она пригласила кузин, - буркнул Тиган.
   Ага! Тиган тоже не очень любил появление девушек - внучек дамы Летиции!
   Как только эта мысль дошла до Насти, девушка взбодрилась и принялась утешать юного "родственника". Остаток пути до поместья проехали в творческом настроении - создавая самые коварные планы, как заставить кузин с воплями умчаться домой. Так что к дому подъехали повеселевшие и даже готовые выдержать все ужасы предстоящего домашнего праздника.
   Увы, бабушка Тигана переиграла их самые смелые предположения, как пройдёт вечер. С порога она объявила, что справлять новое положение Насти будут в городе - в выходные, обязательно пригласив родственников. Когда она ушла, убеждённая, что сделала "молодёжи" отличный подарок, Настя, отметив, как грустно повесил нос Тиган, пообещала:
   - Зря, что ли всю дорогу придумывали? И, в конце концов, ты пространственник! Неужели не сумеем сделать так, чтобы твои кузины не захотели побыстрей сбежать от нашего общества? Нос выше! Мы им такое устроим!
   - Но бабушка...
   - Слушай, что тебе трудней - сидеть рядом с кузинами или мотаться по лавкам со всякими мелочами? То-то и оно! Если твои кузины заторопятся уйти, дама Летиция вряд ли разозлится. Она скорее обрадуется возможности погулять по торговым пассажам, а ты можешь отпроситься (она озорно улыбнулась ему, понимая, куда именно он захочет отлучиться), потому как боишься за Киллина, который может нахулиганить в этих лавках. И ещё, Тиган. Я привыкла, что дома у нас у всех есть возможность связаться друг с другом. Это называлось телефоны. После ужина я всё-таки установлю нормальную связь между тобой и фамильяром. Только возьми с Киллина слово, что он не проболтается!
   - Я на него заклинание наложу! - торжественно пообещал воспрявший духом Тиган. - Такое, которое не разрешает фамильяру болтать с другими фамильярами.
   Дракончик скептически фыркнул. Но, как поняла девушка, не на заклинание запрета, а на то, что Настя всё же решилась провести ритуал.
   Но они это и правда сделали!
   Радоваться им не помешала даже непрерывная болтовня-монолог до сих пор удивлённой дамы Летиции, которая во время ужина всё ахала, что Настя оказалась совсем иной по характеру - не смиренная мышка, а скромная, но серьёзная девица, умеющая отстаивать свои права.
   После ужина они традиционно посидели с дамой Летицией у камина, пока она рассказывала историю их рода и семьи, одновременно под ярким светом многорожкового канделябра проворно вышивая очередную наволочку для "думки" (Настю всегда завораживала эта тонкая работа и удивительная скорость тонких пальцев дамы), а затем она милостиво отпустила "молодёжь" заниматься уроками на завтра.
   Киллин не поверил глазам, когда Тиган с ним на плече прокрался в кабинет Насти.
   Та уже начертила на полу ритуальный магический круг и готовила заклинания, медленно проговаривая каждое, чтобы убедиться: она не споткнётся на полуслове. Для ритуального круга она стащила мелки в кабинете Файонна, собираясь чуть позже обзавестись такими же в магических лавках, торгующих различными магическими ингредиентами. Торговцы вряд ли узнают в ней Слушающую, ведь многие ингредиенты одинаковы для разных магических ритуалов.
   Сидя на корточках, Настя откинула со лба чёлку и велела:
   - Дверь закрой на щеколду, чтобы никто не мешал.
   Тиган бросился к входной двери в апартаменты, раздался щелчок. Обалдевший от происходящего, Киллин слетал на пол и стал следить за рисованием знаков, хлопая на них неверящими глазами. Настя мельком глянула на дракончика и кивнула: "Да, через полчаса ты будешь слышать Тигана!"
   Пока она рисовала, в голову пришёл вопрос, глупый - из тех, что она обычно задавала старому Файонну.
   - Тиган, а ведь все маги-пространственники - потенциальные воры и грабители? Как справляется с такими магами полиция?
   - В конце пятого курса мы даём клятву на крови не использовать свои способности преступным образом. А если будет случай, когда преступление похоже на работу пространственника, то полиция немедленно вызовет тех магов, что работают на неё. Они умеют определять по остаточным силам, кто именно был на месте преступления.
   "Вот как? Надо предупреждать Ристерда? Или он сам всё знает?"
   Киллин, очарованный предстоящим, ничего не ответил, простецки раскрыв клыкастую пасташку на круг... Отступив от круга, Настя придирчиво оглядела его, повторяя про себя последовательность рисованных знаков и проверяя себя, а потом скомандовала:
   - Тиган, становись вот на эти два знака!
   Парень чуть не упал - так поспешно кинулся встать на указанные символы. Киллин уселся на плечо Насти, жадно заглядывая ей в лицо, а потом таращась на взбудораженного и немного растерянного хозяина. Девушка решительно сняла его с плеча и усадила на линию круга. Предупредила, кивая и Тигану:
   - Киллин, как только я начинаю читать заклинание, беги по этой линии и выкликай имя Тигана - так долго, пока не услышишь, как он тебе отвечает! Понял?
   "Понял!" - нетерпеливо подпрыгивая, ответил фамильяр.
   - Беги!
   Одно заклинание, второе, третье.
   Чтение магических слов пошло по второму кругу, а Тиган всё молчал - и с лица его постепенно пропадала предвкушающая улыбка... Киллин бежал уже тяжелей - столько он никогда не бегал. Он даже помогал себе полураскрытыми крыльями, но уже чувствительно переваливался с боку на бок.
   Он споткнулся и полетел кувырком, когда Тиган внезапно прошептал:
   - Киллин! Я слышу тебя!
   И заплакал, когда дракончик замер на полушаге, вглядываясь в него, а потом, пересекая круг, вперевалку поплёлся к хозяину, чтобы ткнуться головой в его ногу. Тиган осторожно сел на колени и, взяв Киллина на руки, прижал к себе.
   Ощущая пересохшее от нервного напряга горло, Настя отошла к письменному столу и схватила чашку с приготовленным загодя тёплым чаем с мёдом. Она опустилась на мягкий стул, пила чай и, еле улыбаясь, смотрела, как, усевшись на полу, прямо в магическом круге, который заметно побледнел, Тиган пристально смотрит в глаза дракончика и улыбается, явно беседуя с ним мысленно.
   Она потрогала свою цепочку, блокирующую фамильяров от неё, а её от них. Нельзя снимать. Первый разговор между хозяином и фамильяром самый сокровенный. Лучше не вмешиваться. Да и не до неё этим двоим, наконец воссоединившимся.
   Сколько Настя видела таких парочек в кабинете старого Файонна, а всё никак не могла привыкнуть к тому, как человек и фамильяр в первые секунды смотрят в глаза друг другу. Как будто после долгой разлуки...
   Входная дверь чуть дёрнулась, и Настя поспешила открыть её.
   - Что вы тут запираетесь?! - сердито заговорила дама Летиция. - Не смейте запираться от... - И оборвала себя на полуслове, глядя на Тигана, который осторожно обнимался с дракончиком.
   Присобрав край подола, хозяйка дома неловко подошла к кругу. Настя подошла к ней и, улыбаясь, посмотрела на неё. Дама Летиция помешкала немного и поцеловала её в щёку. Обливаясь слезами, она глубоко вздохнула:
   - Ты послана нам, чтобы изменить нас и нашу жизнь, милая девочка. Я так благодарна тебе за моего внука, Насти! - И заплакала уже в голос.
   Когда Тиган с бабушкой ушли, пожелав Насте спокойной ночи, она, не раздеваясь, потушила свечу и долго сидела у окна, глядя на ровно подрезанные кусты, на клумбы, по-осеннему пустые, но всё же строгих форм, из-за того за ними заботливо ухаживали...
   В коридоре напольные часы пробили десять.
   Девушка прикусила губу и сидела ещё несколько секунд. Затем встала, обулась и надела приготовленное загодя короткое меховое пальто, проверила, в кармане ли стащенные со стола бисеры, а потом захватила берет и юркнула в спальню, через одно из окон которой и выпрыгнула. Окно находилось не очень высоко, и Настя сумела прикрыть его так, чтобы не было видно, что оно открыто.
   Оглядевшись, замирая от страха, что её увидят, и от предвкушения встретиться с Ристердом, она короткими перебежками от куста к кусту добежала до аллеи высоких кустарников, которые по мере ухода в сам парк сменялись высокими же деревьями. Здесь бежать было легче. Тени от деревьев были чёрными, потому что на небе едва тлела тёмно-жёлтая луна. И Настя нисколько не сомневалась, что охрана поместья её не разглядит - тем более не ожидая, что в поместье может появиться человек, который на ночь глядя бросится сломя голову неизвестно куда.
   До бассейна она добежала быстро, ещё издали приметив, что на низком бортике сидит чёрная фигура. "Не обманул! Пришёл!" Она и запыхалась, и в то же время не могла удержаться от идиотски глупой улыбки. Видятся близко, один на один, всего лишь в третий раз, но почему у неё впечатление, что это не первое и не последнее свидание?
   Человек обернулся на быстрый шелест её шагов и встал, неуверенно сделав шаг навстречу. Немного сомневаясь: а вдруг это не Ристерд? - Настя замедлила шаг, но в свете луны сразу узнала его и снова заторопилась.
   - Добрый вечер, - скованно от неловкости поздоровалась она.
   - Добрый.
   Её улыбка снова начала исчезать. Почему он такой серьёзный? Почему не улыбается ей? Не рад? Или он полагал, что она должна была отказаться от свидания - слишком быстрого в их развитии отношений? То есть он считает её легкомысленной?
   Но, приглядевшись, она заметила, что он странно похудел. Те чёрные тени, которые лепили его лицо, стали гораздо больше. И Ристерд смотрел на неё, тоже довольно необычно - будто искал что-то в её лице, будто проверял, та ли она, кто ему нужен. И... можно ли на неё положиться.
   Странные впечатления. Откуда они? Из-за его испытующего взгляда?
   И что дальше? Они так и будут стоять здесь, у бассейна, глядя друг другу в глаза? Расчёт на прогулку по парку оказался безнадёжно глупым?
   Но Ристерд шевельнулся и согнул руку в локте.
   - Погуляем по этой тропе?
   Этот жест вдруг напомнил Насте, что она приготовила для него скромный подарок, скромно стащенный со стола. Впрочем, заметь дама Летиция, она бы сегодня не возражала. И девушка протянула Ристерду ладонь с бисерами.
   - Это твоему братишке!
   Он сначала не рассмотрел, а потому чуть склонился к её ладошке. Настя готовилась услышать искреннюю благодарность, но Ристерд внезапно отшатнулся.
   - Насти! Прости меня! Прости! Если бы ты не предложила ягода для моего брата, я бы и в самом деле погулял бы с тобой - и всё... Всё... Но ты так добра... И я надеюсь... Насти, прости! Я надеюсь, что ты поможешь нам!
   - Что случилось? - испугалась девушка, опустив руку с бисерами.
   - Брат умирает, - отрывисто сказал Ристерд. - И помочь ему может только Слушающая. Прости, я вор. Я стащил твою тетрадь с записями, полагая, что они помогут нам вытащить брата - и ты никогда не узнаешь, что я воровал у тебя. Но я признаю, что это сделал, потому что просить о помощи могу лишь чистым от вины перед тобой.
   - Простишь ли ты мне моё воровство?
   - Прощу, - всё ещё с недоумением ответила Настя и добавила: - Ты же сделал это ради жизни брата. Но что с ним?
   - Я не могу рассказать, - жёстко сказал мгновенно собранный Ристерд. - Это можно только показать. Я могу перенести тебя в помещение, где находится мой брат.
   "А если его младший брат тоже маг-пространственник и попался на воровстве? - испугалась Настя. И тут же нахмурилась. - Но при чём тут тогда Слушающая? И что мне теперь делать?"
   Совершенно растерянная, она мысленно металась от опасения попасть в дурную историю до насторожённости, не попасть бы в какой-нибудь розыгрыш.
   - Как зовут твоего брата? - наконец решилась она.
   - Ичан.
   - И сколько ему лет?
   - Двенадцать. Он натворил дел из-за семьи. - Ристерд сам смотрел, лихорадочно блестя глазами. - Я просил его, умолял не делать этого, но он не мог видеть, как страдает наша мать. Насти, помоги! Помоги, Насти!
   - Переноси! - выдохнула девушка.
   Ристерд тут же шагнул к ней и обнял, крепко прижав к себе.
   - Закрой глаза, - предупредил парень. - Не смотри, пока я не скажу открыть глаза. В первый раз переноса будет муть и даже тошнота. Но это ненадолго. Закрой глаза.
   Она подчинилась, слушая собственное, беспокойно зачастившее дыхание, а потом неожиданно стало страшно холодно, а из-под ног словно выдернули опору. И только тёплое дыхание Ристерда в её макушку позволяло понимать, что она ещё существует, несмотря на то, что тело явно растворилось в пустоте.
  
  
  
   Следующая глава во вторник.
   Напоминание: если глава не появится до девяти вечера, посмотрите, пожалуйста, в комментарии. Возможно, там будет моё объявление: глава либо будет позже, либо её выкладка переносится на следующий день.

Оценка: 9.26*114  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на LitNet.com  
  В.Василенко "Стальные псы 3: Лазурный дракон" (ЛитРПГ) | | Н.Любимка "Пятый факультет" (Боевое фэнтези) | | О.Обская "Приговорён любить, или Надежда короля Эрланда" (Любовное фэнтези) | | Л.Миленина "Ректор моего сердца" (Любовное фэнтези) | | Е.Шторм "Плохая невеста" (Любовное фэнтези) | | Ф.Вудворт "Замуж второй раз, или Ещё посмотрим, кто из нас попал!" (Любовное фэнтези) | | Л.Ситникова "Книга третья. 1: Соглядатай - Демиург" (Киберпанк) | | К.Вэй "По дорогам Империи" (Боевая фантастика) | | А.Красников "Вектор" (Научная фантастика) | | Д.Владимиров "Киллхантер" (Боевая фантастика) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
П.Керлис "Антилия.Охота за неприятностями" С.Лыжина "Время дракона" А.Вильгоцкий "Пастырь мертвецов" И.Шевченко "Демоны ее прошлого" Н.Капитонов "Шлак" Б.Кригер "В бездне"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"