Джиллиан: другие произведения.

Тёмные пути

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь|Техвопросы]
Ссылки:
Конкурсы романов на Author.Today
Творчество как воздух: VK, Telegram
Оценка: 8.88*26  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Последний день военных действий на давно заброшенной планете. Ева, наёмница, неожиданно для себя становится ключевой фигурой в деле выживания последних солдат Единого мира.


Ссылка на обновление
   Первая глава
  
   Последний луч прошипел так слабо, что одним лишь затихающим звуком пояснил: зарядник иссяк. Ева, продолжая пятиться, медленно, готовая в любой момент снова вскинуть оружие к плечу, опустила луч-пистолет на нагрудные ремни. Слепо, не глядя, пошарила на бедре, пальцы вцепились в рукоять ПП, торчащую из набедренной кобуры: огнестрельное она ещё не трогала, так что боезапаса хватит, чтобы добраться до своих.
   Тяжело дыша сквозь кое-как надвинутую на лицо нижнюю часть мягкого шлема (шлемный щиток, защищавший лицо, минут пять назад слетел - пластик оплыл и расшатался после недавней пробежки в огне, маскхалат хотелось содрать: тело обливалось потом, из-за чего девушка задыхалась), всмотрелась в серые, туманные облака, клубившиеся от взорванных портиков. От движения обалдевшего ветра эти пыльные клубы, вихрясь, мотались по всему пространству, то сбиваясь в плотные облака, то на мгновения рассеиваясь - обманкой, потому что разглядеть в эти редкие просветные мгновения всё равно ничего не удавалось. Только тяжёлая пыль от последнего взрыва постепенно оседала на пол, на разрушенные части храма, открывая безрадостную картину безжизненных, пустынных развалин...
   Ноги подрагивали от усталости и бешеной скорости разворачивавшихся событий, за которыми приходилось следить неотрывно и без продыху. Мелко дрожали и руки. Но девушка, из-за бело-серого маскхалата больше похожая на часть здешней разрухи, собралась в два-три мгновения. Машинально, даже бездумно, перезарядила оружие - не глядя на него, всё ещё впившись взглядом в противоположную сторону разрушенного здания. Стояла она возле колонны, и это единственное из храмовой архитектуры, что здесь пока оставалось не взорванным. Наконец, уверившись, что громадный зал пуст, Ева, не спуская глаз с пути, который пришлось пробежать и который постоянно маскировался в дымных облаках, склонила голову набок - к плечу, к закреплённому там передатчику.
   - Крис, вы где?
   - Позади тебя. Рууд ранен. Моя аптечка почти иссякла.
   - Поняла. Сейчас буду.
   Но "сейчас" осталось на уровне несбыточной мечты буквально секунды спустя после её ответа. Не успела отвернуться от пройденного пути, как на том конце зала появилась странная фигура, и Ева, ринувшись спрятаться за колонну, сквозь зубы бросила в микрофон:
   - Придётся задержаться!..
   - Помочь?
   - Сама справлюсь.
   Адская тварь, солдат пятого уровня, выходила из пыльных облаков медленно, покачиваясь из стороны в сторону всем своим вытянутым телом, грациозно переставляя среди обломков и руин ломкие, на первый взгляд, лапы - длинные, тонкие, покрытые непробиваемой бронёй - первая пара с присосками, остальные четыре - шипованные по широкому бедру, с убийственными когтями. Торчащие в стороны крылья с недоразвитыми крылышками под ними блестели, как слюдяные, даже в пыли. Но это не отблеск слюды - или из чего там сделаны крылья твари. Это блестел яд, странной структуры - такой, что на него не липнет пыль. Упади на тебя такая капля - бронежилет не спасёт. И попасть в эту тварь трудно - вон какая вся из себя длинная. "Будто перекорёженная арматура, облитая лаком!" - про себя закончила Ева привычное сравнение, наводя дуло ПП на трёхметровую уродину и прикидывая, сумеет ли засадить заряд ей в морду.
   - Ева, быстрей. Он не выживет.
   - Напротив меня - "пятнашка".
   - Справишься?
   - Справлюсь. Плохо, что он ползёт еле-еле.
   - Уж потерпи.
   В голосе Криса еле различимая усмешка. С теми же нотками Ева откликнулась:
   - Я-то потерплю, а Рууд?
   - Чёрт... - пробурчал Крис.
   - Не поминай его здесь... Ох-х... Чёрт, ч-чёрт!..
   - Что у тебя?!
   Ева говорить не могла. Она во все глаза таращилась, как из левого серого облака, стремительно выклубившего погулять перед тварью, выскочили двое в коротких белых плащах ("И тут выхожу я - весь в белом!") и принялись за плотный обстрел адской твари. Нет, их оружие - ручные миномёты - очень даже годились, чтобы взорвать тварь в лохмотья, но грохот - чёрт возьми, грохот! - который они подняли!.. Самоуверенные снобы, блин!..
   Ева нисколько не удивилась, когда следом за тварью, точней - словно бы на смачное шлёпанье на пол ошмётков, оставшихся от неё, - выскочили два других чудища, более... солидных. Точно обезьяны, болеющие водянкой. Росточком так метров пять. Пока белоплащики вскидывали оружие на них, третья "вздувшаяся" обезьяна вынырнула из того же тумана слева, за спинами этих дурней (зато с немыслимыми понтами). Будто и не заметив препятствий на своём пути, она легко и просто наступила на одного из белоплащиков. Второму "повезло": его тоже не заметили, и от того же нечаянного пинка волосатой, по-слоновьи толстой ножищи (обезьяна просто шла!), раздавившей его напарника, он улетел куда-то в пылевые облака, снова взвившиеся в зале.
   Раздутые обезьяны обернулись к девушке.
   Ругаясь таким чёрным матом, что самой стало жутко, Ева прицелилась. Этих боровов можно сбить только одиночными. И только в глаза.
   - Ева. Я сразу за тобой, - вполголоса, чтобы не напугать, предупредил Крис. - Сколько их? Вижу троих.
   - Пока трое и есть. Беру того, что слева.
   - Мой справа.
   Два выстрела - почти синхронно. Два луча свистнули сквозь вертлявые серые дымности и врезались в глазища чудищ, заспешивших было к бойцам. Пока везло: солдаты седьмого уровня годились лишь для бойни и давильни. Если избегать ближнего боя с ними - выжить можно. Два чудища грохнулись, громоздко подпрыгнув на полу от собственной тяжести - Ева еле удержалась на ногах, под которыми солидно дрогнул пол. Третье чудище остановилось, с тягостным недоумением глядя то на одного павшего сородича, то на другого. И превратилось в весьма удобную мишень. Чуть оно выпрямилось взглянуть на мелкого, но надоедливого противника, как туповатые глаза взорвались. Каменный пол здания покорно дрогнул под новой, грохнувшей оземь тушей.
   - С кем оставил Рууда? - торопливо отстёгивая личную поясную аптечку, спросила Ева, не глядя на Криса: уже рыскала глазами по видимому пространству впереди.
   - С Илвой - она вернулась, - отозвался он, держа под прицелом особенно густое, а потому подозрительное облако пыли. - Уходим?
   - Посмотрю - может, белоплащика найду.
   - Понял, - кивнул Крис, пятясь и пропадая в туманных клубах вместе с её аптечкой.
   Уточнять и не надо. Каждый, кто хоть немного был в таких боях, знает, что мёртвый щедро может поделиться тем, что ему не надо, но что ценно для оставшихся в живых. Закон войны - куда деваться. Особенно в таких условиях, когда не только боезапас на вес золота.
   Первый белоплащик (так презрительно в своём кругу люди и оборотни называли высокомерных эльфов, не желавших прятаться в камуфляжку) вряд ли нужен Еве. Если солдат седьмого уровня утоптал его всмятку, нет смысла искать его ради оружия или аптечки - ножищи этих солдат, только похожих на обезьян, заканчивались каменно копытной подошвой. На довольно ровном каменном полу от искомой добычи оставались разве что перемолотые в мокрую лепёшку останки. А вот второй, отлетевший от пинка, возможно, и "поделится" своими припасами... Вступив в дымную мглу, Ева нервно подёрнула ремень луч-ПП, осторожно выцеливая врага.
   Как и предполагала, от первого белоплащика на каменном полу темнело лишь пятно, быстро усыхающее и заметаемое пылью. Хотя нет. Ева разглядела: среди тряпья с костями валялись раздробленные части оружия... Сориентировавшись, куда мог отлететь второй, Ева обошла три груды плоти, в которые превратились погибшие солдаты седьмого уровня, стараясь не наступать на тёмные лужи крови и шарики пыли, густо плавающие в них, и насторожённо направилась к нужному месту. Кровь на этой планете любили. И там, где свалился белоплащик, уже могли быть пирующие на нём твари.
   Чем дальше от места расстрела семиуровневых, тем меньше серого дыма.
   Нисколько не удивившись при виде колонны, "выросшей" из подвижного тумана, Ева уже бегом помчалась к ней. Времени мало на слишком осторожную оглядку. Белоплащик нашёлся слева от колонны. Ева быстро обвела дулом ПП окружающее пространство, малым зарядом сожгла высунувшуюся из-за пластом лежавшего тела сороконожку, с чьих жвал капал яд, которым тварь пробивала себе путь в мёртвую плоть. Затем, резко присев перед павшим, быстро обнажила ему грудь (чтоб ни одна тварь, уже пирующая на нём, не впилась в её личную плоть) и ткнула пальцем в шею.
   Наверное, чудище пинком послало белоплащика прямиком в колонну, от которой он потом рикошетом и отлетел. Несмотря на шлем всмятку, из всех сколов и дыр которого мелкими, корявыми полосами в момент смерти брызнула кровь, сейчас уже засыхающая, Ева для начала всё-таки убедилась, что белоплащик и впрямь не дышит. И лишь затем срезала с его пояса стандартную аптечку, а поднявшись и побродив вокруг, нашла потерянный убитым миномёт. Вернувшись и обыскав карманы белоплащика, забрала все мелкие предметы, покидав их без разбору в подсумок для луч-зарядников, который тоже решила взять, хоть тот и казался легковесным, а значит - потенциально пустым, но ведь надежда на парочку зарядников всегда есть?.. Снова оглядевшись, она кинулась в обратный путь, включив на полную мощность сканер, надвинутый на глаза. Только толку с него, полуразбитого...
   - Крис, где вы?
   - Идёшь мимо нас справа!
   Скорректировав путь, она надбавила скорости. Вскоре Крис предупредил:
   - Мы в десяти шагах от тебя.
   Вот теперь она пошла шагом и вскоре выбралась на площадку, будто слегка выдающуюся в пропасть, а на деле нависающую над городом со скального козырька.
   Рууд сидел, прислонённый к подножию наполовину сбитой колонны. Глаза закрыты. Лицо слишком спокойное. Без сознания? Или спит, усыплённый обезболивающим?.. На коленях перед ним устроилась черноволосая Илва. Она напряжённо считывала его личные показания с пояса-аптечки, чтобы в случае необходимости подкорректировать программируемый аптечкой ввод лекарств.
   Навстречу Еве Крис поднялся с пола так легко, словно и не тащил перед этим однополчанина, а потом не дрался с чудищами, вынужденно глотая пыль, нагло лезшую во все дыры маскхалата, который, вообще-то, и так на ладан дышит всеми своими дырами.
   - Ну, что там?
   - К выходу из храма лучше не ходить. Там целая армия. А с белоплащиков надыбала только пояс и миномёт.
   - Есть пояс? - рванулась к ней Илва - Дай! Наших лекарств не хватает. У белоплащиков они посильней и классом выше! Дай! Пожалуйста!
   - А то не знаю, - пробормотала Ева, из рук которой Илва выдрала аптечку сразу после её кивка: оборотни часто ощущали себя низшими даже рядом с людьми, отчего и не верили в их милосердие. Но Илва-то должна знать...
   - Посидим немного? - предложил Крис, кивая на колонну. - Снизу нас не видно. Может, удастся отдохнуть, пока Илва разбирается с Руудом... А потом уж....
   Пять минут. Именно столько получилось посидеть, почти расслабившись, задрёмывая, а то и проваливаясь в сон от усталости и двух бессонных суток, прежде чем из опадающего пыльного тумана вышел ещё один белоплащик и рухнул на полушаге. Илва подпрыгнула из-за внезапного шума и развернулась уже с личным луч-ПП в руках, направленным на потенциального врага. Но, скривившись при виде белого плаща, на котором оседала серая пыль, угрюмо отвернулась к Рууду. Тот, кажется, начал приходить в себя. Во всяком случае, задышал чаще.
   Переглянувшись, Крис и Ева тоже сморщились, со страдальческим: "Не хочу-у! Ну зачем он именно на наши головы свалился?!" Оба тяжело встали и подошли к воину класса элита. Ева присела на корточки, а Крис с надеждой спросил:
   - Может, помер?
   - Увы, жив... Оглушило, как по мне.
   - Ладно, я сам дотащу его к Илве. Пусть она разбирается. В белоплащиках и в аптечках она шарит лучше нашего.
   - Захочет ли она помочь ему? - с усталой насмешкой спросила Ева. - Оборотни терпеть не могут эльфов.
   - Захочет. Не забывай: если он не слишком сильно ранен, она может заставить его подлечить Рууда... Так. Крови на нём нет. И, честно говоря, я благодарен ему за появление на нашем участке - от второго миномёта сложно отказаться.
   С последним пришлось согласиться. Ручные миномёты выдавались только элитным войскам - то бишь белоплащикам. Остальные довольствовались лучевым или огнестрельным. Правда, те же миномёты, как нечаянные трофеи, доставались всем, но так редко... Вспомнив, что Крис физически работал больше, чем она, Ева вцепилась в ноги белоплащика и помогла отволочь его к Илве. Та, как и предугадал Крис, с брезгливой опасливостью осмотрела его, в первую очередь торопливо отстегнув поясную аптечку, а потом, пренебрежительно подёргав носом над его ртом, благо тот без сознания, бросила:
   - Отравлен. Нарвался на "пятнашку". Сейчас очнётся.
   И, отстегнув ремешки личного шлема на эльфе, немилосердно ткнула в его шею "дуло" инъект-пистолета. Аптечку же бережно прибрала. Прежде чем вернуться к Рууду, велела:
   - Поднимите ему голову. Его скоро стошнит.
   Делать нечего. Ева, подтянув штаны маскхалата, уселась рядом с белоплащиком и положила его голову к себе на колени. Вздохнула. И спросила о том, о чём не хотелось спрашивать, лишь бы не подтвердились смутные подозрения:
   - Где остальные?
   - Дарак с Клеманом пошли посмотреть, можно ли спуститься к городу. - Крис помолчал и повёл плечами: - Марика пошла с ними. Давно бы должны вернуться, но...
   Ева не стала утонять. Он пока спокоен, будучи опытным бойцом; психовать из-за Марики или оплакивать её будет потом, когда выберутся... Наёмники, каковыми они являлись, - особенно люди и оборотни, гибли чаще других, поскольку в первую очередь именно их посылали в опасные места. Эта планета не исключение. Они прилетели сюда взводом в тридцать шесть существ, костяк которого - десять существ, нюхавших пороху и ранее, остальные - новички. Сейчас точно известно, что живы лишь те, кто сейчас собрался здесь в надежде выдраться из данной точки и присоединиться к другим частям. Четверо "старичков", не считая троих, ушедших на разведку. Последние часы взвод, по впечатлению, бесконечно воевал с явившейся в разгромленные храмы разноликой смертью, которая безжалостно выкосила не только малоопытных.
   Эльф вздрогнул, и Ева торопливо приподняла его голову со своих коленей, а Крис помог перенаправить белоплащика чуть вбок. Рвота была немилосердной: эльф явно давно не ел - сильными судорогами выхлёстывало из него только желудочным соком. Пока Крис держал его за плечи, Ева привстала и торопливо вынула пачку салфеток. Чёрт... Маловато будет и себе не останется. Ну и фиг, белоплащик обойдётся парочкой. На войне и они, и он, в конце концов.
   Когда судороги прекратились, эльфа усадили между людьми. Чтобы не свалился. И Ева быстро обтёрла ему салфетками рот и подбородок. Во время этого гигиенического процесса Крис, приглядевшись, слегка отсел от белоплащика. Ева подняла брови, а потом снова поморщилась: среди эльфов есть такие, что могут закатить скандал, даже если им помогли. Крис предпочитает, чтобы белоплащик поменьше видел рядом с собой тех, кто вызывает у него раздражение. "Ну уж нет! - зло подумала она. - Расшаркиваться перед этим... - она с язвительным удовольствием вспомнила все нелестные эпитеты, которыми обычно награждали этих самых капризных воинов в мире, - ... не собираюсь!"
   Наконец руки эльфа, которые разбросанно и безвольно лежали вдоль тела, отвердели, и белоплащик настолько пришёл в себя, что попытался встать. Теперь от него отодвинулась и Ева, саркастически решив: "Негоже мне, презренному человеку, так тесно прижиматься к его супервеличеству!"
   Опираясь спиной и руками о нижнюю часть колонны, белоплащик встал на дрогнувшие ноги, всё ещё смутными глазами осмотрел всех, кто молча поглядывал на него. Затем пронзительно синие глаза прояснели, и эльф протянул руку к Илве:
   - Аптечку!
   Женщина-оборотень инстинктивно прижала к себе его аптечку.
   - Илва, отдай, - попросил Крис. - Рууду уже хватит и того, что тебе отдала Ева.
   - Вторую! - сухо сказал белоплащик, получив свою и заметив предыдущую аптечку.
   Илва сжалась, как от удара. Надежды на то, что белоплащик окажет помощь Рууду, мгновенно пропали: кажется, этот эльф из высокопоставленных.
   - Это... трофейная!
   Белоплащик заколебался.
   - Отдай ему - и пусть уходит! - не выдержала и с ненавистью выплюнула Ева. - Ты же ему помогла выжить, а он ещё нос воротит!.. Пусть уходит! Хоть выспимся.
   И прищурилась на оглянувшегося на неё белоплащика. "Что, беленький! И куда ты теперь пойдёшь, если твоих здесь нет? А в одиночку..." Она отвернулась, лишь бы не нагрубить больше того, что уже отзвучало.
   - Леди, я вас чем-то обидел? - вежливо спросил эльф, пристёгивая к своему боевому поясу личную аптечку и уже не обращая внимания на женщину-оборотня, затихарившуюся с трофейной возле Рууда..
   - Не дали выспаться! - огрызнулась Ева и обозлилась на себя: "Какого чёрта я ему выкаю?! Какого я вообще ему отвечаю?!"
   Он открыл рот, чтобы сказать что-то в ответ, но вдруг сдвинул брови и снова огляделся. А Ева злорадно спросила его - мысленно, конечно: "Что - дошло, что ты тут один?" На невозмутимом лице белоплащика его смятение не отразилось. Брови вновь разошлись. Он всё так же вежливо спросил:
   - А как я здесь оказался?
   - Как в считалочке, - легкомысленно сказала Ева. - Вышел ёжик из тумана. И свалился мордой в пыль.
   - Ева!.. - напоминая, воззвал Крис к её здравому смыслу.
   Но Еву понесло. Она будто покачивалась в полудрёме, накатывающей на неё теми же пыльными клубами, и чувствовала себя такой больной, что было абсолютно всё равно, как и с кем говорить. Вполголоса она принялась ругаться матом, уже не глядя на причину своего раздражения, пока Крис не бросился к ней и не обнял её.
   - Спи, Ева, спи! Никто тебе мешать не будет!
   Она возмущённо поднимала голову, которая резко отяжелела, едва её прислонили к груди напарника. Она пыталась открыть закрывающиеся глаза... Чьи-то пальцы щекотно провели по её лбу, и незнакомый голос тихо, но властно сказал:
   - Спи!
   ...Их было тридцать шесть. Ключевое слово - "было".
   Сон, которого она так жаждала, навалился недавним прошлым.... Их убивали двое суток. Вынужденной бессонницей, когда реакции замедленны и грозят смертью. Действием без продыху. Вылетающими отовсюду чудовищами, класс которых уже с трудом определялся, потому что большей частью они были незнакомы наёмникам... Кто-то могущественный пытался захватить старую храмовую планету и использовал для штурма невиданных монстров - последнее признавали даже всеведущие ангелы-хранители. И всё потому, что эта, не нужная никому планета могла стать плацдармом для последующего победного шествия врага по планетам Единого мира.
   ...Она бежала к разрушенному зданию, стреляла и, сжав в мысленный кулак сердце, снова - в который раз - в отчаянии смотрела, как падают её друзья, только что бежавшие рядом. Они отстреливались, но тот, позавчерашний бой, растянувшийся на двое суток и загнавший их на равнину - бывший храмовый комплекс, возвышавшийся над покинутым сотни лет назад городом, - открытый всем ветрам и прицелам, превратил их в почти неподвижные мишени. Вражеские солдаты всех уровней легко убивали её друзей, а Еве только и оставалось, что бросаться из стороны в сторону: где трясти упавшего, чтобы удостовериться, что он мёртв; где - тащить на себе беспомощных раненых, а потом вздрагивать - и давить в себе яростное бессилие и злобный крик нового отчаяния, когда раненых добивали прямо на ней. Уши давило от постоянного грохота, глаза слепли от залепляющей их пыли: щитки не выдерживали того жара, в котором приходилось драться. Сознание всё чаще мутилось, и самой нереальной, но страстной мечтой стало только одно - желание выспаться.
   ...Прорванный мир - так порой называли событие, когда на Землю хлынули представители разных миров. Земные государства не успевали опомниться и обозвать вторжением и агрессией организованное появление на планете оборотней, демонов, ангелов-хранителей, эльфов и других неожиданных существ. И лишь потрясённо смотрели на темнеющее вне зависимости от времени суток небо, в котором плавали сказочно-необычные летательные корабли: отслеживающие угрозу из космоса аппараты землян оказались совершенно беспомощными перед защитой этих кораблей и пропускали их так, не докладывая на Землю, словно никого в космосе и не было. Понадобилось около десяти лет, чтобы заключить мир со многими из существ (в первую очередь с ангелами-хранителями, которые оказались главными дипломатами в явленном землянам слишком огромном и разнообразном мире) и принять положение дел, при котором сосуществование с необычными расами стало обыденным. Как стали обыденными и путешествия в иные миры. И участие землян в военных операциях, подобных этой...
   ...Она только начала расслаблять плечи, как ни странно, ощущая себя во сне в безопасности, как что-то коснулось её виска, а потом под костями черепа словно поцарапали, и послышался болезненный шёпот: "Ева..." Она чуть не заплакала во сне от необходимости встать. Ведь в сон она провалилась так уютно далеко! Но обозлилась на себя и резко распахнула глаза.
   - Клеман!
   На шершавую от пыли и мелкого камня поверхность бывшего храма она словно прыгнула из положения лёжа.
   - Где Клеман? - встревоженно побежал за нею Крис.
   - Где-то рядом!
   Дурацкий ориентир, но Крис ей поверил. Поверил из-за её давнего прикосновения к Заветному камню ангелов-хранителей, к которому даже приблизиться мог отнюдь не каждый... Он вместе с Илвой помчался следом. Странно, но Еве показалось - кто-то там третий последовал за ними. Кто бы это? Неужели Рууд очнулся до такой степени, что сумел не только подняться, но и побежать? Плохо верится.
   Добежав до края обрыва, Ева немедленно свесилась с него.
   Клеман привалился к стене где-то в трёх метрах от этого обрывистого края, еле сидя на высунувшемся из той же стены обломке колонны. Сделает одно неправильное движение - да вообще любое движение! - соскользнёт со своего насеста. Чёрно-серый от пыли и крови, оборотень выглядел так, что краше в гроб кладут. И открыт всем ветрам, а заодно и всем вражеским глазам, и военной оптике!
   Недолго думая, Ева сняла с пояса моток тонкого, но крепкого троса и накинула петлю на ближайший, торчащий на овражном крае осколок из недавнего храмового интерьера. Крис немедленно присел рядом с осколком, собираясь подстраховать спуск.
   - Клеман, не шевелись, я рядом, - вполголоса, чтобы оборотень не вздрогнул, сказала Ева. - И сейчас спущусь за тобой.
   Добежала Илва. Глянула - сообразила, что к чему, и помогла закрепить верёвку на поясе, после чего сунула Еве инъект-пистолет со стимулятором для Клемана. Белоплащик посмотрел вниз и поморщился. Ева встретила взгляд пронзительно-синих глаз (о, вот кто третий! Надо же...) и бесстрастно сказала:
   - Не знаю, как поступают благородные (с трудом не скривилась, произнося это слово) эльфы, но мы своих не бросаем.
   - Он уже мёртв, - возразил белоплащик.
   Ева не уследила за языком, бросив:
   - Как и ты!..
   Эльф стремительно оглянулся, видимо посчитав, что смерть подкрадывается сзади.
   Ева усмехнулась: "Хар-рошая мстя!" и, съехав за край обрыва, попятилась в пропасть. Перебирая трос руками, отыскивая удобную опору для ног, она сходила на полметра сбоку от Клемана. Едва очутившись на одном уровне с оборотнем, действуя, словно хирург на опасной операции, она сумела надеть на него петлю, благо тот ничего не соображал от потери крови, а затем хитрыми узлами и петлями примотала Клемана к себе. Когда они оказались в тесной связке, когда камень, к которому он прижимался, был им оставлен, и оборотень всей тяжестью обвис на обнявшей его женщине, она ввела ему стимулятор.
   Выждав обязательную минуту, чтобы стимулятор впитался, она позвала:
   - Клеман, слышишь меня?
   Оборотень сумел приоткрыть глаза и снова закрыть.
   - Сейчас нас поднимут. Можешь обнять меня?
   Не мог. Пришлось закинуть его руки себе на плечи, а потом, закрепив его положение при себе ремнями, снова обнять. Стимулятор постепенно действовал. И постепенно действовало дыхание в унисон. И Ева не знала, что быстрей повлияло на состояние Клемана, но измождённое лицо оборотня отвердело, а глаза прояснились.
   Можно подниматься. Ева запрокинула голову кверху и подёргала трос.
   - Поехали!
   Говорить он не мог, но сидел-то в обнимку с ней, лицом ей в плечо, поэтому она расслышала: "Ева... Марика внизу..."
   Она сумела взглянуть вниз. Теперь, когда их поднимали, колонный камень, за который цеплялся Клеман, ушёл чуть в сторону, открывая скрючившееся далеко внизу под ним человеческое тело. Ева долго думать не стала. Едва Крис схватился за подмышки Клемана, Ева скомандовала:
   - Спускайте! Там Марика!
   - Нет, - спокойно ответили ей, и, дёрнув головой, как и остальные, она обнаружила на овражном краю босоногое человекообразное существо, в обычных полотняных штанах. Единственно - подпоясан боевым ремнём. - Забирайся наверх, я сам достану женщину с камня.
   Остарджи?! Ангел-хранитель? Что он здесь делает? Сердце заледенело от понимания. Ангелы распределялись по одному на отдельную войсковую единицу - на полк, минимум - на батальон или на роту. И оставались при самом большом количестве воинов. Если этот их Остарджи (а она узнала его по шраму на скуле - тоже не бессмертны) здесь, если он готов спуститься за раненым человеком, не значит ли, что бойцов осталось... Остались только те, что собираются здесь, на краю оврага, нависающего над пустым древним городом?!
   Крис нетерпеливо выдернул Еву на поверхность, пока, опахивая всех пыльным вихрем, поднятым выброшенными вразлёт крыльями, ангел-хранитель Остарджи спускался за Марикой. Над грузным Клеманом, беспомощно вытянувшимся на полу, хлопотала Илва, то и дело обеспокоенно оглядываясь на торчащую из дымных облаков колонну, возле которой оставался Рууд. Белоплащик высился справа, направив ручной миномёт дулом вниз - на случай, если ангелу-хранителю понадобится помощь. Ну-ну... Если бы кто-то другой полез за женщиной из человеческого рода, фиг бы белоплащик решился помочь... Едва Ева освободилась от троса, она и Крис немедленно встали с другой стороны от эльфа.
  
   Вторая глава
  
   Они успели увидеть, как, на первый взгляд, медленно и даже величаво взмахивая крыльями, поднимается к кромке оврага ангел-хранитель со своей бездыханной пока ношей на руках. А потом уши заложило от воя - будто взвыли тревожные сирены, только усиленные в десятки раз. Илва, с искажённым от боли лицом (оглянулась Ева), прижала руки к ушам, слишком чувствительным, как у всех оборотней. Ладони у неё были без боевых перчаток, и сквозь пальцы по запястьям текла кровь. Где она оставила наушники?!
   Что надвигалось и откуда - непонятно, ведь звук раздавался отовсюду.
   Движение воздуха снизу стало более ощутимым: обеспокоенный Остарджи чаще замахал крыльями и женщину уже не держал на руках, а прижимал к себе одной рукой, потому как вторая уже вооружена ПП, висевшим до сих пор на его бедре.
   Крис сквозь зубы втянул воздух - Ева заметила это лишь после взгляда на его резкую оглядку в сторону. Эльф обернулся вместе с ним.
   Сначала слева, а потом со всех сторон на скалистый обрыв, оставшийся от храмового комплекса, помчались небольшие воздушные катера... Ева первой бросилась на плиты храма. За ней - мужчины.
   - Илва - ложись! - рявкнула она, забыв об оглушительном рёве псевдо-сирен.
   Но глаза женщины-оборотня были в слезах, а ладонями она всё ещё закрывала уши. Пришлось вскакивать и подсечкой валить Илву рядом с собой.
   Крис оказался поблизости. Повернув голову к Еве, он выговорил так, что она поняла неслышное даже в наушниках слово - поняла по двигающимся губам:
   - Ловушка!
   - Зачем мы им?!
   - Ангел!
   Она охнула от его догадки и первой полезла по разбитому полу к краю обрыву.
   Остарджи внезапно проворно (с его-то крыльями!) крутился в воздухе, пытаясь уйти от очередей с машин. А те неумолимо подлетали всё ближе. Ева, мельком отметив, что ангел-хранитель в первую очередь пытается закрыть от выстрелов Марику, принялась обстреливать катера, которые позволяли себе летать слишком близко к обрыву. Белоплащик, про которого она забыла, устроился рядом и бил из миномёта.
   - Марика! - отчаянно закричал Крис.
   От его крика, который удачно сунулся в паузу воющих сирен, белоплащик почему-то быстро взглянул на Еву и только затем снова начал выцеливать атакующие Остарджи катера. Ничего не понявшая, Ева быстро сползла чуть вниз с края, чтобы видеть, что происходит с ангелом-хранителем. На смертельно ноющие и шипящие лучи она не обращала внимания: двум смертям не бывать, а одной не миновать! Ангел-хранитель был ранен - это она заметила, когда он, не выдержав, раз взглянул наверх, но ничего не увидел - глаза были залиты кровью. А ведь до края обрыва - метров шесть оставалось! И он уже не один и не два раза из-за временной слепоты сильно ударил крыльями по каменистой стене...
   И тут Ева испугалась: а если он вынужденно избавится от балласта?! Если посчитает, что раненая Марика и его жизнь - это разновеликие по значению величины?!
   Она не хотела раскрываться, но ситуация...
   Стиснув зубы, Ева вкрутила взгляд в суматошно хлопающие крылья - и сквозь них, туда, где предположительно скрывалась голова ангела-хранителя: "Остарджи! Поднимайся по линии моего взгляда!"
   Рядом раздался новый грохот - вдвойне громоподобный: Крис взялся за трофейный миномёт и нечаянно выстрелил в унисон с белоплащиком.
   Эффект от сбитого катера, который нёсся вниз ракетой с чёрным, дымящимся шлейфом, оказался сильным: остальные вражеские катера теперь боялись близко подходить к опасному обрыву.
   Правда, это ещё ничего не значило. Остарджи могли подстрелить и издали. Но после двойного выстрела из миномётов ангел-хранитель почуял линию неведомого для остальных взгляда и взвился по ней наверх, чуть не сбросив в суматохе Еву, потому как сразу не определился, куда именно вставать. Женщина успела откатиться в сторону, и Остарджи встретили подскочившие к нему мужчины. Крис бережно забрал у него Марику. Белоплащик было поддержал ангела-хранителя под руку, но тот вытер со лба струйку крови и покачал головой: мол, всё в порядке, продолжайте отстреливаться.
   - Крис! - повелительно окликнула Ева растерянного сослуживца, который не знал, что делать дальше, и, не дожидаясь, пока он услышит её, забрала у него Марику, обняв её.
   Белоплащик неожиданно распластался на полу и что-то монотонно закричал, зажимая руками голову.
   Пока изумлённая Ева смотрела на него, не понимая, что делать: бежать к нему - возможно, раненому, или в первую очередь заняться всё-таки Марикой, поскольку её состояние было гораздо страшней, чем его, - он так же неожиданно кивнул кому-то и, что-то сунув в боевой пояс, снова по-пластунски пополз к обрыву, подталкивая впереди себя миномёт. Вновь устроившись рядом с Крисом, который сосредоточенно и зло целил в приближавшиеся боевые катера, белоплащик вторил его действиям.
   Успокоившись на его счёт, Ева потащила Марику к лежащей неподалёку Илве. Женщина-оборотень всё ещё плакала от боли и широко разевала рот в попытках убрать давление на уши. Вынув из маскхалата старые, давно не действующие наушники, которые ей полагались, как связисту, Ева стащила с женщины-оборотня шлем и быстро воткнула вкладыши в её уши. После чего ткнула пальцем в Марику и, выразительно шевеля губами, велела:
   - Займись!
   Илва кивнула, вздыхая от облегчения и шмыгая носом, и немедленно расстегнула маскхалат Марики на груди. Убедившись, что Илва занята раненой, Ева огляделась.
   Единственная маскировка - взлетающая пыль от выстрелов и взрывов.
   Мужчины, стреляя из миномётов и ПП, пока не подпускают к обрыву катера, чьи пилоты оказались слишком трусливыми, к обрыву.
   Значит, можно посмотреть, что с Остарджи.
   Она подползла к нему, сидящему, словно йог. Так, крылья сложить сумел - значит, не так страшно и ранен.
   - Дай посмотреть, что с головой! - скомандовала Ева, чуть не вопя ему в ухо.
   - Как ты... - начал Остарджи, но взрыв разорвавшегося снаряда слева заглушил вторую половину фразы или вопроса.
   Ева поняла. Перед его глазами она показала открытую ладонь, которой будто притрагивается к чему-то, а потом, снова склонившись к его уху, прокричала:
   - Заветный камень!
   Он кивнул и после этого движения вдруг повалился набок. Ева поразилась: вот прямо сейчас не было ни единого луча в их сторону, ни единого огнестрела! Потом сообразила - держался из последних сил. Снова оглянулась на мужчин. Те продолжали обстрел. Илва, ожившая благодаря наушникам, металась между Клеманом и Марикой, время от времени с тревогой посматривая в сторону одиноко торчащей колонны, возле которой в одиночестве остался беспамятный Рууд...
   Ева вынула свою аптечку, в которой сохранились лишь кровоостанавливающие средства, и, продезинфицировав все найденные раны на голове Остарджи, быстро залепила их био-пластырями, благо голова у него бритая, как у всех ангелов-хранителей... Остальное - сделают позже врачи. Сейчас главное - остановить кровотечение.
   Мужчины продолжали прицельный обстрел катеров, реющих перед ними, действуя в основном миномётами.
   Убедившись, что с мужчинами всё в порядке, Ева короткими перебежками, из одного дымного облака в другое, кинулась к колонне.
   Долго бежать не пришлось, и как же она обрадовалась, когда увидела ползущего ей навстречу Рууда!.. Она прыгнула к нему лечь рядом и быстро замотала ему уши рваньём от его же маскхалата, обернув ткань вокруг головы и сумев заглушить непрекращающийся вой сирен. Рууд благодарно глянул на неё, а она кивнула ему, после чего волоком, за плечо маскхалата, потащила его по полу, счастливая уже оттого, что пол здесь почти без трещин. Рууд пока даже не подозревал, почему необходимо присоединить его ко всем ребятам. Но Ева горячо надеялась, что правильно поняла странное поведение белоплащика: он вызвал на помощь своих! Ведь на орбите вокруг планеты крутилась целая эскадрилья военных звездолётов... Если половину не посбивали... Во всяком случае, своего пилота она не дозвалась ещё раньше...
   А пыль и мелкий камень продолжали шипеть и взвиваться от обстрела с летающих вокруг катеров. Ева резко приподнялась на локтях: показалось - или Илва закричала в самом деле?! Нет, слава Богу, всё с ней нормально - женщина-оборотень только что пригнулась в сторону от свистнувшего по полу боевого луча.
   Подтащив Рууда к ангелу-хранителю, она жестами велела оборотню лежать и не двигаться. Да, здесь опасней, но именно сюда может подлететь космическое судно эльфов. Место довольно просторное, и есть возможность безопасного приземления - под защитой двух миномётов. Итак, расклад пока таков: она и Илва охраняли по двое раненых, в то время как мужчины отбивались от вражеских катеров, атакующих обрыв.
   Мужчины внезапно оживились и принялись действовать более энергично. Что это с ними? Ева подползла к ним и вгляделась в облачное море взрывов, в просветах которых мелькали катера противника. Ага!.. Вон что!..
   Единственные миномётчики на краю обрыва вовсю очищали путь для белого (и здесь белоплащик!) орбитального шлюпа-перевозчика эльфов! Ева оглянулась на своих раненых, а потом вползла в пространство между мужчинами-миномётчиками. Если дело так поворачивается, можно не пожалеть своих сил.
   - Крис! - резко крикнула она, забыв, что сослуживец тоже в наушниках. - Слева!
   Крис мгновенно повернул миномёт налево. Две секунды - и из облаков вылетел вражеский катер Один-единственный выстрел - и судно рухнуло в пропасть.
   Ева толкнула белоплащика под локоть и крикнула:
   - Прямо - на двадцать минут!
   Тот, ничего не понимая, уставился вперёд, в названную координату.
   Крис стрелять сам не стал: эльф должен довериться Еве, которая на всю катушку включила восприятие чужих - и отслеживает их появление из маскирующих облачных завес. Стрелять-то не стал, но на всякий случай приготовился, если белоплащик лажанётся - и с непривычки промажет.
   Но эльф - при всём своём высокомерном скептицизме - всё же дёрнулся. Меткий выстрел - мина взорвалась в корпусе выскочившего из облаков катера.
   Шлюп-перевозчик опустился на храмовую площадку. Пришлось закрываться от взвившейся строительной пыли. А когда она опустилась, белоплащик кинулся к ангелу-хранителю. Одобрив его порыв помочь, Ева бросилась к Рууду - Илва уже поднимала тяжеленного Клемана, а Крис насторожённо озирался, крепко прижимая к себе Марику.
   Наёмники пошли было к шлюпу - и оцепенели, окаменели от неожиданности: из шлюпа выскочили два белоплащика, из рук того задаваки перехватили Остарджи и бегом потащили его к овальной дверце. Остановил же шестерых бойцов неожиданный, даже невероятный момент: "их" белоплащик, последовавший за ними, едва влетев в шлюп, вручную закрыл дверь - за собой! Даже не взглянув на людей и оборотней, которых оставлял на верную смерть!
   Пронзительный волчий вой прорвал даже продолжающийся рёв сирен. Илва стояла, пошатываясь под весом Клемана, смотрела на шлюп и плакала, посылая в глухую мглу отчаянный крик и забыв, что не обернулась в волчью ипостась. Крис и Ева переглянулись.
   - Сможешь докричаться до Остарджи? - бесстрастно спросил Крис, поправив наушник. - Он не даст им... - уже безнадёжно прервал он собственную фразу.
   - Он без сознания, - сквозь зубы процедила она.
   - А ты... - глухо начал он и тут же покачал головой. - Ты помогла им...
   Да, именно что. Помогла расчистить путь для шлюпа-перевозчика, после чего белоплащики хладнокровно оставили их... Она поняла, что повторяет про себя одно и то же: "Оставили... Оставили..." В душе - ни единого чувства. Опустошение. Как будто внутри сожгли всё дотла. Один пепел - такой же серый, как пыль повсюду.
   Она вспомнила, как осторожно тянула руку прикоснуться к Заветному камню ангелов. Как, дотронувшись до него, не отдёрнула ладонь, как ожидали все, кто заметил почти кощунственный жест в главном храме ангелов-хранителей... Вспомнила - и сила камня вскипела в её жилах, наполняя новой мощью взамен потраченной на время помощи тем, кто в ней нуждался. Ева, бережно опустив в пыль безучастного из-за безнадёги Рууда, сжала кулак и вытянула руку вслед уже пропавшему в бегучих облаках шлюпу.
   - Я проклинаю тех, кто бросил беспомощных! Я проклинаю позорной смертью тех, кто совершил предательство! Если только они не вернутся... Если они не вернутся!..
   Проклятие ангелов вызовет в белоплащиках чувство стыда. Должно вызвать... Если это чувство перевесит их же чувство самосохранения, они прилетят назад. А если не прилетят - проклятие останется на них в виде клейма, которое увидят на них ангелы-хранители. Эти молчать не будут, хотя сами эльфы совершённое предательство предательством не считают. Для них это всего лишь избавление от лишнего груза - необходимая жестокость в условиях войны.
   На посланное к шлюпу проклятие Ева потратила всю мощь, которую ей дало воспоминание о Заветном камне, - то есть последний резерв для последних минут жизни. Крис смотрел в небо - туда, где скрылся в облаках шлюп-перевозчик. Поэтому не видел, как Ева пошатнулась от слабости, но, переступив, вновь утвердилась на ногах.
   Вражеские катера ринулись следом за шлюпом, постепенно растаяв в облаках.
   Неведомый рёв стих.
   - Чёрт... - прошептал обернувшийся на храмовую площадку Крис.
   Ева оглянулась. Пылевые облака медленно оседали, и сквозь них было видно, как движется к краю обрыва нечто тёмное, пятнистое в мути. Вражеские солдаты... И не в одиночку, а стеной... Они перешли в храм через последний невзорванный мост и не спеша, с осознанием, что последние защитники храма теперь никуда не денутся, двигались к краю обрыва, который до сих пор был им недоступен.
   - Ева, сумеешь? - Крис тоже опустил Марику на каменную поверхность.
   Илва обливалась слезами злости и обиды, сидя на коленях перед Клеманом, и, всхлипывая, с надеждой смотрела на Еву. Та отвела взгляд в сторону. Всё, больше ничего объяснять не надо. Но она всё-таки буркнула:
   - Я сейчас даже ПП в руках не удержу, разве что лучевой...
   - Дай мне, - угрюмо сказала Илва. - Я не собираюсь сидеть и ждать, пока нас всех... - Голос всё же прервался в сип. Но, сглотнув, женщина-оборотень твёрдо сказала: - Мой ПП давно разряжен.
   Они подтащили раненых оборотней и женщину, так и не пришедшую в себя, ближе друг к другу и приготовились к последнему бою.
   Тёмная туча медленно приближалась к ним, такая громадная, что несколько колонн оказались для солдат низкими. Шли не однородно - всех уровней. Им даже стрелять не придётся - скинут в пропасть под краем храмового выступа - и...
   Илва вскрикнула. Оглянувшись следом за ней, ошеломлённые Крис и Ева с недоверием проследили, как белый шлюп приземляется прямо за их спинами. Он ещё не остановился, но дверца уже распахнулась, и с порога спрыгнул "их" белоплащик. За ним те же двое, что несли недавно Остарджи в шлюп. Они подбежали к последним солдатам Единого мира и, ни слова не говоря, подхватили раненых, не гнушаясь, к изумлению Евы, помочь даже оборотням. Крис обнял Еву за талию и помог бежать к шлюпу.
   Когда дверца глухо шлёпнула, отрезая их от вражеской армии, заполняющей пространство храмовой площадки, когда вторая дверца изолировала их от атмосферы этой планеты, Ева, которую всё ещё держал Крис, повернулась к "их" белоплащику спросить:
   - И что это было?
   Тот посмотрел на неё бешеными, потемневшими в искусственном освещении синими глазищами и, отчётливо с трудом сдерживаясь, отрезал:
   - Если бы я сам понимал, зачем надо было забирать всю вашу свору дохлых псов!
   - Не плюй в колодец! - рявкнула в ответ Ева и закашлялась от слишком резкого возгласа: передышала пылью. Крис встряхнул её и, чуть отвернув голову, чтобы никто не видел, что он заговорил, тихонько, на грани безумного смеха посоветовал:
   - Помолчи хоть сейчас...
   - Что значит - "не плюй в колодец"? - сжимая кулаки, агрессивно осведомился эльф.
   - Пословица такая есть на Земле, - охотно объяснила Ева, потирая нос, чесавшийся от грязи - с намёком, что вот-вот чихнёт. - Полностью она звучит так: не плюй в колодец - пригодится водицы напиться. Ну, чего встали? Показывайте, где разместиться нам тут.
   Он промолчал и только простёр руку, указывая на довольно тесное помещение, которое сейчас выглядело полупустым, а оттого слишком и печально просторным: мест-то для пассажиров - около двадцати. А даже самих эльфов, включая "их" белоплащика, оказалось всего пятеро. Двое - тех, кто помог с Остарджи и ранеными. Ещё двое из них сидели за управлением - на всякий случай, если подобьют одного из них. Рядом с правой стеной висела закрытая спецкапсула-подвеска с лежащим в ней Остарджи.
   Ева первой шагнула к пассажирским креслам и помогла Илве и Крису: боковые кресла надо было развернуть и несколькими движениями (для опытных в этом деле) превратить их в капсулы, после чего втащить вовнутрь раненых оборотней так, чтобы они и пошевельнуться не могли до того, как их переправят внутри корабля в жилые отсеки или (в лучшем случае, естественно) сразу в медотсеки. "Их" белоплащик промолчал, глядя на действия солдат Единого мира. Илва метнула в него осторожный взгляд и, помявшись немного, включила в капсулах режим подачи белково-стерилизующей атмосферы, которая должна очистить открытые раны оборотней.
   Белоплащик проследил за неприятными ему пассажирами и только было повернулся сесть ближе к космолётчикам, как наверху - там, куда шлюп стремился, раздался потрясающий взрыв. Потрясающий - значит, шлюп едва не перевернуло вверх тормашками от отдачи. Белоплащика чуть не размазало, швырнув в стену, - Крис поймал его и удержал: он буквально ударил эльфа вбок, сбивая с полёта к стене, а затем придавил упавшего к сиденью пассажирского кресла.
   Когда шлюп выровняло после резкого виража подальше от взрыва, успевшие пристегнуться солдаты Единого мира (из тех, что оставались в сознании) сумели переглянуться, а потом оквадратили глаза, уставившись на космолётчиков. Один из эльфов выразительно и с ощутимым гневом принялся выговаривать что-то явно нехорошее - мягко говоря, причём не обращая внимания на присутствие в салоне важной персоны в виде того самого белоплащика. Ругался, что ли?.. Тот, изумлённый, встал с соседнего с Крисом кресла и пошёл было к ним. И остановился, опустив голову.
   Ева нетерпеливо прижала ладонь к толмачу-импланту, введённому в область над ухом. Почему толмач не переводит эльфийский? Сломался? Или не рассчитан на эльфийскую ругань от души?.. "Их" белоплащик стоял чуть впереди от неё, и вся его внезапно согбенная фигура выражала такое отчаяние, что она догадалась и без толмача: взорвался тот самый корабль, к которому они летели!..
   В полной тишине, воцарившейся в салоне шлюпа, она вполголоса сказала:
   - Кажется, мы стали вашей удачей.
   - Это издёвка? - не оборачиваясь к ней, спросил он.
   - Констатация факта. Вы остались живы, вернувшись за нами.
   Их краткий диалог был заглушён включённым в кабине космолётчиков эфиром, который звучал трансляцией из ада: визг и вопли страшных тварей как-то гармонично смешивались с продолжающимися взрывами, треском и грохотом... Ева сидела, равнодушно прислушиваясь к звучащей какофонии и оценивая ситуацию: мощности шлюпа-перевозчика не хватит, чтобы прорваться через орбитальный слой планеты в космос. А если бы и прорвались... Мощности шлюпа вряд ли хватит на выход в гиперпространство, позволяющее пересечь необходимое расстояние в считаные дни, а не в долгие годы, как было в Едином мире, раньше, когда пассажиров приходилось замораживать для перелёта.
   В следующий миг ей пришлось напрячься, как и Крису с Илвой: космолётчики быстро отключили свет в салоне, оставив светящимися пульт управления, и принялись - явно вручную - резко и непредсказуемо маневрировать, скользя внутри месива погибших кораблей и их обломков, которые беспорядочно мотались по орбите
   Внезапно и пассажиры, и космолётчики подпрыгнули на креслах.
   - ... Я крейсер "Земля-379"! Я крейсер "Земля-379"! - монотонно выкликали с орбиты планеты.
   - В какой он точке?! - бросился белоплащик к космолётчикам.
   - Вокруг него защита, которая рассеивает все сигналы! - откликнулся оживившийся пилот, который после первых же слов землянина повключал явно все радары, обыскивающие орбиту. - Кажется, он надеется, что ангел жив и сумеет найти его!
   - Мы можем привести Остарджи в себя? - спросил, не оборачиваясь, второй пилот.
   - Вряд ли, - сухо ответил "их" белоплащик. - Его сознание сейчас переброшено на ангельскую базу, где он и берёт силы для восстановления.
   - Ева? - вполголоса спросил Крис, а Илва, побледневшая от напряжения и страха, обернулась к ней с такой надеждой, что женщина закусила губу. Ну не надо так верить в её возможности, не надо! Тем тяжелей разочарование...
   Шлюп-перевозчик тряхануло. Скрежета его при "поцелуе" с проплывающей махиной пассажиры не услышали лишь потому, что стены судна бронированные...
   - Что значит - Ева?!
   Когда это "их белоплащик" успел переместиться к трём креслам с землянами и оборотнями? Сейчас он всего лишь опасно опирался на спинки пассажирских кресел, нависая над Евой, что её раздражало: свалится ещё на неё при первом же рывке шлюпа!.. А когда шлюп выпрямился, уходя от нового столкновения, да ещё под защиту следующего взорванного корабля, чтобы не быть подстреленным с юрких, внезапно выскакивающих отовсюду катеров, эльф вцепился в плечо женщины и злобно затряс её.
   - Почему - Ева, когда мы заговорили об Остарджи?! Я же понял, что ваши коллеги в чём-то надеются на вас!
   - Зато я не уверена! - зарычала в ответ Ева. Шлем маскхалата мешал, и она чуть приспустила его назад, даже в этой ситуации морщась от грязи на голове. - Они думают, что я могу послать сигнал крейсеру или сделать что-то иное, если мне помогут встать к капсуле с Остарджи!
   Он открыл рот, явно собираюсь допросить, каким образом она сумеет это сделать и зачем для этого нужен ангел-хранитель, но сжал губы до напряжённой ниточки. Несколько секунд ушло на то, чтобы убрать руку с её плеча и обдумать сказанное землянкой, а потом он оглянулся. Сначала пошатнулся - шлюп неожиданно дёрнулся налево с заходом вверх, и эльфа бедром прижало к креслу с Евой, сбоку, - причём явно очень болезненно. Он скривился, в кои-то веки не контролируя эмоции, быстро произнёс:
   - Марцель, сумеешь повести шлюп, чтобы у леди была минута?
   Ева собиралась фыркнуть, но вынуждена была согласиться: да, в этой ситуации у неё может быть только минута, чтобы дойти до капсулы и сделать хоть что-то. Пока "их" эльф ожидал ответа, пока шлюп летел более или менее спокойно, она расстегнула ремни и осторожно, цепляясь за спинки кресла, поспешила к капсуле Остарджи... Шлюп выпрямился и юркнул в тёмное нутро ближайшего, выпотрошенного взрывами корабля.
   "Только бы крейсер за эту минуту выжил!" - молилась про себя Ева, еле удержавшись на ногах во время поворота. "Их" белоплащик следовал за нею, и её, как ни странно, сейчас больше всего раздражало, что она не знает его имени. Ещё два шага - и она злобно решила: "Буду звать тебя Мухомором!" Имечко это или прозвище пришло на ум, едва она вспомнила два тёмных пятна на его виске и скуле и плащ, пробитый в нескольких местах огнестрелом. Новое негативное чувство, остро ощутимое, внезапно развеселило её: нашла, из-за чего психовать! - и тем самым дало силы подойти к капсуле. Мухомор уже стоял рядом, вопрошающе глядя на неё.
   - Открывай! - приказала Ева.
   Он сначала убавил поступление биоматериала, который окутывал ангела, а потом отодвинул верхнюю часть капсулы. Ева, благо капсула была ей по пояс, не сутулилась - что было немаловажным при будущей "операции". Она подсунула ладонь под затылок Остарджи, другую - положила на его солнечное сплетение. Получится ли повторить не в учебных условиях то, чему учили на планете ангелов? Первым делом - быстрый выход на сознание Остарджи. Да, он "ушёл".
   - Встань рядом и держи меня, чтобы я не свалилась! - скомандовала Ева Мухомору. - Учти! Я должна именно стоять!
   Могла бы попросить и Криса, но у Криса мало сил. А эльфы умеют сбрасывать усталость и пополнять запас свежих сил, беря их отовсюду. И этот чужой запас Ева сейчас собирать потратить по полной... И вообще... Своих жалко, а этих снобов... Последнее, что она почувствовала: её обняли за плечо одной рукой и прижали к себе. Шлюп снова дёрнулся, и, "уходя" в чужое суперличное пространство, Ева издалека, как во сне, услышала голос первого пилота:
   - Нас преследуют!
  
   Третья глава
  
   Она знала: едва её глаза закрылись - глаза Остарджи задвигались под веками.
   На данный момент его сознание пребывало на безумно громадном расстоянии от шлюпа. По невидимой нити оно перекачивало сюда силы, чтобы восстановить физическую оболочку. Ангелы легко могли найти для себя новое тело. Проблема для них вырисовывалась одна: знания оставались при личности, меняющей физическую оболочку, - навыки, увы, стирались вместе со смертью тела. И нужны были долгие годы, чтобы наработать их заново. Поэтому ангелы-хранители старались как можно дольше использовать привычную оболочку, не только предохраняя её от повреждений, если есть такой шанс, но и бережно "заштопывая" её.
   Ева же собиралась уже сейчас эту повреждённую оболочку заставить работать, воспользовавшись её возможностями. Насколько она помнила, передача Остарджи сил в физическое тело для её "ремонта" не будет прервана, если тело начнёт действовать, будучи без сознания ангела. Но будучи заполненным вторгшимся в него чужим сознанием.
   Она сосредоточилась на коже пальцев, прижимающихся к неподвижному телу.
   Внезапная тишина.
   Внезапный глухой мрак.
   Она будто прыгнула в ночную пропасть: часть сознания переходила в чужое тело.
   И выскользнула из пропасти, задыхаясь от долгого прыжка в неизвестность.
   Часто дыша - лишь бы не выблевать пустой желудок!.. Слишком уж стремительным был этот прыжок в никуда!..
   И увидела...
   Тесное помещение, которое не сумели заполнить пассажиры, заселившие его только что.
   "Выход - за пределы шлюпа!" - безразлично скомандовала Ева, добавив ощущение, что снова прыгает - сквозь стены космического судёнышка.
   Орбита планеты - мусорный пояс, постепенно обтягивающий планету мусорной оболочкой. Ева лихорадочно осматривалась вокруг глазами Остарджи: позывной крейсера "Земля-379" звучал так, что явно находился где-то рядом, а не на другой стороне планеты. Но... пустота везде - нигде нет живого огонька, обозначающего живое тело. Мельком Ева вспомнила, что живые могли прятаться в скафандрах с включённой защитой от вражеского сканирования. Но тот, кто звал, вряд ли мог спрятаться, зная, что его ищут глаза ангела.
   Оглянуться. Что это там мелькнуло? Тёплое... Живое.
   Не отрывая рук от тела - не прерывая контакта, Ева заставила свои отяжелевшие губы пошевельнуться, заставила застывшее горло создать звук:
   - Сверху... Позади нас... Это не крейсер. Катер.
   В плотный слой пространства вокруг неё глухо, будто в вату, проник вопрос:
   - Почему не крейсер?
   - На катере поставлен автоматический идентификатор крейсера. Он даёт сигнал.
   Она замолчала и заставила Остарджи снова посмотреть на катер. Взгляд ангела, охватывающий пространство вокруг себя на довольно большое расстояние, проник сквозь обломки и корпуса боевых звездолётов, а также мусор, плавающий на орбите, и уставился на искомый катер.
   В следующий миг Еву тряхнуло так, что она, поспешно вылетая из поля Остарджи, в полной мере ощутила, что падает с размаху - ладно ещё, на кого-то помягче, чем этот треклятый пол, который не желал фиксироваться на месте, а то и дело уходил в сторону - причём так резко, что устоять на нём не мог бы никто - не то что человек, который сейчас не ощущает собственного тела!.. Уже придя в себя, она обнаружила, что валяется на полу. Но голове - ничего так, приятно - как на не слишком мягкой подушке. Правда, та почему-то стонет сквозь стиснутые зубы. Шлюп, который, кажется, только что заложил мощный вираж, снова поплыл ровно. Судя по всему, можно не торопиться вставать?
   Перед глазами потемнело, а потом рассвело. Обрывками. Но те быстро сомкнулись между собой, создав терпимую картинку перед глазами. Хм. Низкий потолок. Стены...
   Голодная и уставшая, но внутри будто зарождалось нечто. Кажется, это нечто называется эйфорией. Хотя где-то глубоко в себе Ева понимала, что эйфорией здесь и не пахнет. Всего лишь - откат, после возвращения собственного сознания в собственное тело. Откат, который сродни... Она шаловливо приподняла уголок губ: сродни тому впечатлению, которое нормальные люди получают, здорово так и неплохо выпив! Она немного представляла, как себя будет вести, но что делать? Ей это нравилось - после тех-то последних часов на уродской планете, которую так и не сумела разглядеть!
   Ева медленно покачала головой, катая ею по "подушке" и с удовольствием ощущая сравнительно мягкий живот того, кто вынужденно позволил ей безболезненное приземление на себя, и насмешливо хмыкнула.
   - Ну вот, а я боялась, что все эльфы твердокаменные!.. А оказалось - ничего так, уютненькие.
   Твёрдой рукой её взяли за шиворот - в месте соединения шлем-капюшона и маскхалата - и приподняли ей голову. Первое впечатление от этого движения напугало её: показалось - ей вот прямо сейчас жёстко зафиксируют голову ладонями, а потом резко крутанут в сторону, ломая шею! Ничего подобного не произошло... Второе впечатление: ей подняли голову, как поднимают за шкирку напроказившего щенка...
   После чего мягкая подушка самым подлым образом развернулась под Евой, чтобы вывернуться из-под неё!.. Ева скептически ожидала, что будет дальше, но её просто усадили на пол так, чтобы она оказалась в кресле из севшего за ней мужчины.
   - Так, - начала она, поёрзав и устроившись удобней в живом кресле. - Искомый катер прячется в корпусе крейсера-грузовика. Тот прямо над нами. Нам надо искать третью площадку. Она укроет нас от преследования, потому что на ней всё ещё работает оборудование, маскирующее небольшое судно. Над ней же, на шестой площадке, катер. На нём раненый пилот и искин, управляющий судном. Кроме всего прочего, вокруг нас шастают вражеские вельботы.
   Тишина и молчание закончились через томительные минуты после её сообщения, в которые она снова погрузилась в темноту - и там, в темноте, слушала странные звуки. Похоже на столкновение шлюпа с обломками на орбите. Если бы не соображение, что пассажиры шлюпа не должны слышать этих звуков... Врывались, правда, и другие звуки: кто-то поспешно протопал по полу жёсткими подошвами ботинок, а кто-то быстро-быстро заговорил о смене координат и сканирующем обследовании крейсера-грузовика.
   В этой тьме, полной различных звуков, она, не открывая глаз, спросила:
   - Остарджи закрыли?
   - Закрыли, - почти бесплотно ответили её издалека.
   И мягкая спинка кресла всё ещё оставалась за спиной, когда Ева в очередной раз вынырнула из небытия. Спинка выждала ещё немного - где-то несколько секунд, а потом спросила безликим (по личным впечатлениям), но узнаваемым голосом Мухомора:
   - Почему ты всё ещё сидишь? Ждёшь, что я помогу встать на ноги?
   - А почему я должна встать? - поразилась она. - И почему мне нельзя ждать твоей помощи? Ты же мужчина! Хотя здесь, на полу, уютно. Нас и тут неплохо кормят!
   Спинка кресла замолкла надолго. Потом за Евой осторожно осведомились:
   - Ты уверена, что адекватно говоришь со мной?
   Откуда-то сбоку раздался негромкий голос Криса:
   - Она отвечает тебе репликой из старого мультфильма. Ну, шутит так. - Крис немного помолчал, а потом добавил, объясняя: - После связи с телом ангела она обычно... ну, опьянена, под кайфом от перемещения.
   - Тогда встаём, - сухо сказал белоплащик и зашевелился за спиной Евы, одновременно сунув руки её под мышки. - Приготовься, я сейчас подниму тебя.
   - Не надо! - охнула она.
   Но этот чёртов Мухомор оказался слишком серьёзным и выполнил свою угрозу - даже несмотря на сумбурные уговоры Криса оставить её в покое, потому что её ноги... А потом Ева вновь оказалась на полу шлюпа, съехав из его расслабленных рук. Это когда он решил, что она уже может стоять и без его поддержки. Ладно хоть сообразил подхватить её, падающую, почти у самого пола, иначе "мадам Сижу" точно бы разнесло вдребезги...
   Ева обиженно сказала:
   - Мог бы и выслушать меня, прежде чем отпускать. Или Криса. Ноги мои, ножки! Держать меня не хотят. Ну, в смысле, если не понял: пока меня поднимать не надо! Минут пять! Понял? Или ещё раз повторить?
   - Ева, успокойся, - мирно сказал обошедший их Крис и присел на корточки, помогая ей снова сесть удобно. Задрав голову к белоплащику, уже внятно объяснил: - После выхода сознания Евы из чужого тела её ноги некоторое время ей не повинуются. Вы можете идти. Теперь я подежурю рядом с ней.
   Поскольку белоплащик молчал, сверху вниз критически озирая их обоих, Ева фыркнула и попросила, заглядывая в его лицо и не видя его глаз:
   - Если найдётся здесь чем горло промочить, буду вам очень благодарна.
   Белоплащиковы ноги ещё немного постояли рядом и утопали куда-то к пилотам.
   Ева потёрла колени, ниже которых ноги совершенно ничего не чувствовали, и насупилась. Крис, сдержанно улыбаясь, спросил:
   - Что?
   - Ничего! - огрызнулась Ева и оглянулась. - Что-то я теперь сама не поняла: а чего так тихо-то стало?
   - Мы поднимаемся внутри того самого грузового крейсера, - спокойно сказал Крис. - Пилоты ищут третью площадку.
   - А кто нас преследовал?
   - У эльфов защита сработала на падающий снаряд, - уже вполголоса сказал Крис, осторожно оглядываясь, не подошёл ли "их" белоплащик. - Тот просто выпал из арсенала сбитого корабля. Потом ещё несколько штук таких видели. Теперь всё это в куче мусора плавает на орбите. Не столкнуться бы, а так всё ничего.
   - Как-то быстро вы среагировали... - задумалась она и вскинула голову: - Или я опять не сразу оклемалась?
   Иногда она не понимала сразу, что после "пробуждения" пласты времени могли выпадать из памяти. Крис покивал и сказал, что времени прошло достаточно. Она бы и не поверила, но обнаружила, что он переоделся: на всякий случай, белоплащики поделились с попавшими на шлюп бойцами скафандрами облегчённого типа - для активной работы в открытом космосе.
   Вскоре перед Евой присела Илва - тоже в скафандре.
   - Я помогу тебе переодеться, - сказала женщина-оборотень, озабоченно простукивая её ноги от колена к ступням. - Ну что? Чувствительность вернулась?
   - Пальцы пока не очень. И есть хочу, - буркнула Ева.
   - Нелогично, - улыбнулся Крис, - но я понимаю.
   - Как там ребята? - с тревогой спросила она.
   - Клеман очухается быстро, - сказала Илва. - С Руудом проблемы небольшие, но он выживет. Марика уже очнулась. Давай я помогу тебе снять маскхалат. Крис, а ты принеси её скафандр. Ева, сиди! Сама, всё сама сделаю!
   Илва будто сняла скорлупу с неё - так ловко оставила без маскхалата, после чего быстро очистила лицо от грязи и с сожалением сказала:
   - С твоими волосами сделать пока ничего не могу.
   - Илва, хоть немного вычеши с меня пыль! - взмолилась Ева. - Не могу - башка так чешется, как будто по ней отряды блох или вшей маршируют! А руки ещё слабые!
   Женщина-оборотень придушенно хихикнула и принялась искать расчёску. Ева тем временем прислушалась к происходящему в салоне. Да, её роль на какое-то время сыграна, и она, Ева, пока не нужна в качестве активного бойца. Но... Жуть как не хочется оставаться в стороне от общей суеты, когда надо держать под контролем события и внутри кораблика эльфов.
   Илва бережно расчесала её волосы и, в очередной раз с глубокими вздохами полюбовавшись на них, помогла Еве встать и облачиться в принесённый Крисом скафандр, который ещё надо освоить, потому как у белоплащиков они рассчитаны несколько на иное использование, чем у людей.
   - Ну как? Стоишь?
   - Стою. Где мои ружья? Пора на охоту.
   Обе женщины быстро экипировались, а когда обе засели проверять боезапас, вернулся белоплащик, про которого Ева совсем забыла. Подняв на него глаза, хмыкнула. Она ожидала увидеть беловолосого красавчика, каких скульпторы ваяют для памятников. Эльфов она вообще считала по внешности жутко монументальными. А тут стоял высокий, довольно широкоплечий мужик с короткой стрижкой тёмных, почти чёрных волос. Судя по его ошеломлённому взгляду, он тоже ну никак не ожидал, что из грязного и драного маскхалата выкуклится белокурая дамочка, которая будет некоторое время помалкивать, с живым интересом разглядывая его.
   - Ха, - сказала Ева, - а ты ничего так, симпатичный. Если поделишься зарядником, так вообще красавчиком будешь. Или ты жмот? О, это мне? Значит, не жмот. Спасибо!
   И взяла из его рук походный, обычно закрытый на время бурь и сотрясений стакан. Ева с наслаждением пила обычную воду и продолжала рассматривать эльфа, ошеломление которого сошло с физиономии и переродилось в насторожённость. И правильно. Нечего тут рты разевать на белые волосы, пока они грязные.
   - Зачем вам зарядник? - наконец соизволил спросить он.
   - Ну, я так предполагаю, что скоро придётся охотиться на вельботы-истребители, - охотно откликнулась Ева. - Или они будут охотиться на нас.
   - Мы всё ещё ищем тот катер, о котором вы упомянули, что он находится где-то здесь, в чреве крейсера, - холодно сказал белоплащик. - Потом будем решать, что делать дальше. Поэтому об охоте лучше забыть на время.
   - А чего решать-то? - удивилась Ева. - И так понятно, что до прибытия всей нашей армии нам придётся торчать на орбите. Что придётся прятаться от противника, который здесь шастает на вельботах. А значит, придётся гулять по этой свалке, отстреливая ищеек. Или у вас другой план, как здесь выживать? Ясно же, что вырваться отсюда нельзя. - И без паузы вставила: - Меня Евой зовут, а вас?
   - Эррамун, - помедлив, ответил он.
   Хм. А она-то думала - растеряется и скажет сразу. Нет, успел сообразить, что за ловушку ему готовят. Но всё-таки сказал. А вот любопытно: с чего бы ей так хочется вывести его из себя?.. Минута на размышление - и поняла, почему. Он пренебрежительно отнёсся к ней, пока она была всего лишь человеком. Теперь он знает, что она близка ангелам-хранителям, поэтому осторожничает с ней и оттого более... вежлив.
   Сообразив всё это, Ева, глядя на него, сунула стакан с водой Илве. Та жадно схватила посудинку и впилась в трубочку для питья. Эльф вздрогнул, когда услышал причмокивание, и брезгливая гримаса снова исказила его губы. Ева ехидно улыбнулась и сообщила ему, когда он перевёл на неё взгляд с Илвы:
   - А я, когда вкусно, ещё и чавкаю! Звонко и с удовольствием! Илва, пойдём, покажешь, где там Марика! - пока женщина-оборотень не заметила брезгливости эльфа, позвала Ева.
   Эйфория, которая не эйфория, всё ещё властвовала над нею. Пока Илва вытягивала последние капли воды из стакана, Ева, таща её от белоплащика, оглянулась и состроила для него специальную призывную улыбочку, после чего едва удержалась от желания показать язык потрясённому эльфу. Успокоившись на маленьком хулиганстве, Ева тут же забыла о Мухоморе.
   Она поговорила с Марикой, не слыша её ответов, а лишь следя за её губами. Равнодушно осмотрела Клемана, о котором Илва сообщила ей, что он вот-вот очнётся. А у капсулы с Руудом (Илва не успела среагировать) Ева вновь сползла на пол и уснула уже обычным, нормальным сном.
  
   ... Не открывая глаз, она прислушалась к тишине рядом и негромко сказала:
   - Привет, искин. Как тебя звать?
   - Привет, Ева, - сказал искин. - Меня зовут Ицэйна.
   - И что значит твоё имя?
   - Пастух.
   - Тебя послали ко мне, потому что все остальные заняты.
   Ответом стало молчание... Тишина начала напрягать, и Ева недовольно открыла глаза. Искин оказался невысоким типом в скафандре без шлема, который он, сидя, держал на коленях. В спокойном свете, который не угнетал её глаза, Ева рассмотрела его довольно невзрачную внешность, близкую внешности манекена. Военная модель.
   - Почему ты не ответил?
   - Вопросительных интонаций в последней реплике не было.
   - Прошу прощения, - на полном серьёзе извинилась Ева. - Где мы находимся?
   - На катере, принадлежащем крейсеру "Земля - 379". Это отдельный отсек, предназначенный для вас.
   - Моя команда?
   - Оборотни находятся в своём отсеке. Люди - тоже.
   Ева с минуту лежала неподвижно, после чего почувствовала, как начинает дрожать от переполняющих эмоций.
   Пришлось не просто встать, но вылезти из "постели", а потом и подняться с откидного топчана. Проверила на себе экипировку и обнаружила, что её нет. Зато рядом, на таком же откидном пристенном столике, нашлось нечто весьма интригующее - пластиковая коробка довольно солидных размеров.
   - Это что? - голосом, который выморозил бы человека, осведомилась Ева.
   - Ваш паёк на сегодня.
   Она немедленно взломала коробку, проанализировала содержимое.
   - Такой паёк получили все из моей команды?
   - Нет, - ожидаемо ответил Ицэйна.
   - Прекрасно. Покажи мне, где находится отсек оборотней.
   - Прошу за мной.
   Ева обхватила коробку и ногой послала стол в стену. Ярость внутри росла с каждым шагом по узкому коридору жилого отделения катера. И единственное, что её утишило... Искин нажал на кнопку, открывающую дверь. Та отворилась, чуть привизгнув в начале движения, так что предупреждать о своём появлении никого не пришлось. Зато Ева расплылась в счастливой улыбке: первым, кого она заметила, был Крис! Причём он сидел рядом с Марикой, лежащей на складном топчане - таком же, на каких расположились и мужчины-оборотни!
   - Ева? - удивлённо сказал он, вставая со своего места. - Но как ты здесь?..
   - Стреляли! - радостно откликнулась Ева. - Не заставляй меня ругаться матом! Где я ещё должна быть, как не со своей командой?!
   - Бело... - начал было Крис, подходя к ней, и запнулся, с тревогой глянув на потолок. Поправился: - Эррамун сказал, что мы наёмники, а потому командовать здесь будут они - за неимением другого начальства. Ну и... Тебя отправили в отдельный отсек и приставили к тебе...
   - Ицэйну, - закончила Ева. И усмехнулась, ставя на столик, спрятанный чуть в стороне, свою коробку: - Попробуют они только меня отсюда вытолкать. Мы им не подчиняемся, насколько я помню. И у нас, у нашей команды, есть ты, мой капитан.
   - Моя команда вполовину лежит в лёжку, - хмыкнул Крис. - Нас просто не принимают во внимание. Особенно... - Он виновато скосился на оборотней.
   Его взгляд поймала лишь Илва и сама смущённо отвела взгляд.
   - Ицэйна, передай начальству, что мой отсек пуст, а его жилец решительно перевёлся в отсек своей команды, - попросила Ева.
   - Слушаюсь, - чуть склонил голову искин и вышел.
   - Что-то я не поняла, - шагая вдоль стены и ища свободную, не откинутую ещё кушетку или топчан, сказала Ева, - они что - перепрограммировали его на адъютанта?
   - У эльфов численное преимущество, - напомнил Крис. - И пусть они на нашей территории, при этом преимуществе они чувствуют себя хозяевами.
   - Я рад, что вы это понимаете, - сухо сказал Эррамун, внезапно появившийся на пороге. - Я встретил искина в коридоре. Он доложил мне об обстановке на катере на данный момент. Ева, вернитесь в свой отсек.
   - Не терпится заняться со мной любовью, мой сладенький? - томно и медленно проговорила Ева, обернувшись к нему. - И всё потому, что я так нравлюсь тебе, лапочка?
   Белоплащик остолбенел.
   - Ничего не получится, - с отчётливым сожалением добавила Ева. - Я слишком грязная для постельных утех высшего начальства, симпатичный ты мой!
   - Пока я всё ещё только предлагаю вам вернуться в отсек, - ледяным тоном сказал Эррамун. - Или вы ждёте от меня приказа?
   - Ой, ми-иленький! - запела Ева, не обращая внимания на насторожившихся Криса и Илву, на Марику, которая со страхом смотрела на неё. - Что-то у тебя с головой не то, а? Не слышал, что ли, что я тебе сказала? - И уже жёстче сказала, абсолютно трезво понимая, что играет с огнём: - Не сметь меня отдалять от команды, ясно, Эррамун? Ты не знаешь меня - моих возможностей и того во мне, что может стать опасным для всех, кто находится здесь, на катере! Это знают только мои сослуживцы! Поэтому я и доверяю им и только им свою жизнь!
   Эльф окинул испытующим взглядом всех, кто стал невольным свидетелем этой сценой. Искоса наблюдавшая за ним и ребятами Ева заметила, как Крис, после того как на него был брошен пытливый взгляд, едва заметно пожал плечами, как бы говоря: "Да, и такое может быть!" Белоплащик, отлично скрывший свои чувства, бесстрастно сказал:
   - Хорошо. Вы остаётесь здесь. Я оповещу остальных членов команды.
   Он торжественно-скорбно, на взгляд Евы, вышел из отсека. Минуты молчания. Илва опустила глаза, прикусив губу и чуть трясясь от сдерживаемого смеха. Крис взглянул на Еву и губами выразительно изобразил: "Блефуешь?"
   Она высокомерно дёрнула плечом. И на планете, и на катере Эррамун видел в действии её способности, почти приблизившие её по статусу к ангелам-хранителям. Поэтому ему легко было поверить, что она может прятать и какие-то ещё пока неизвестные ему и недостижимые (или непостижимые) для других способности. Главное, что он оставил её здесь, среди друзей.
   Наконец все задвигались, и Ева, с помощью Криса, нашла-таки свободный топчан. После того как они произвели все манипуляции с выдвижным койко-местом, все уселись так, чтобы очнувшийся Клеман и Марика, которая выглядела довольно бодро, слышали их. Илва быстро обнесла тех, кто в сознании, питательным пайком, а Крис и Илва быстро, дополняя друг друга, ввели Клемана и Еву в курс происходящего.
   Пока они говорили, Ева пригляделась к ним.
   Илва, курносенькая и большеглазая, уже пришла в себя. Не полностью, конечно, а насколько это возможно в нынешних обстоятельствах. Она вычистилась и собрала свои густые тёмные волосы в короткую, но толстую косичку. Осунувшееся за последние дни, лицо женщины-оборотня стало чуть одутловатым и обрюзгшим, потому что Илва не следила за его выражением, реже улыбалась. Но Ева знала: стоит Илве немного успокоиться и отдохнуть - она превратится в игривую хохотушку, которую обожал Клеман - грузный мужчина-оборотень, один из лучших в команде стрелков-снайперов. Он, темноволосый, чуть с рыжиной, с едва приплюснутым носом на широкоскулом лице, с постоянно прищуренными карими глазами, не просто обожал Илву, но пользовался всякой возможностью, чтобы таскать её на ручищах... Крис часто в беседе горестно забывался, хотя ему, по его командирству, надо бы выглядеть гораздо оптимистичней. Но он то и дело задумывался о своём, пока Илва продолжала в подробностях рассказывать Еве о том, что узнала. И тогда капитан, задумавшись, не замечал, как вокруг рта появляются две глубокие морщины, делающие его лицо суровым и раздражительно-горестным. Так же он время от времени поднимал руку, чтобы взъерошить волосы, но рука его постоянно замирала в воздухе, когда Крис вспоминал, что перед прилётом сюда он выбрил голову, сейчас потемневшую от недельной щетины.
   А рассказывались интересные вещи. Крейсер "Земля - 379" принадлежал Мексике, и раненого пилота звали Тэкито. Перед тем как крейсеру взорваться от направленного снаряда, Тэкито успел с помощью искина Ицэйны вывести катер из опасной зоны и спрятаться в чреве уже погибшего космического грузовика. Сейчас Тэкито лежит в медицинской капсуле, куда перенесли его Крис с Илвой под командованием белоплащиков. А эльфы, которые не очень обращали внимание на всех, кроме себя, хотят попытаться найти других живых в этом орбитальном крошеве над планетой. Ну и заодно подбить все вражеские вельботы-истребители, если такие попадутся под руку. Для этого они собираются уходить по стенам грузовика подальше от катера, чтобы не навести на него врага, и устраивать ловушки для вельботов. А потом эти вельботы пойдут в ход - то есть белоплащики собираются засесть в эти вельботы, чтобы, маскируясь под противника, нанести им удар с неожиданной стороны - как это пишется в новостях.
   - А что? - произнесла Ева, задумчиво глядя на Криса. - Отлично придумано! А мы? Мы будем участвовать в этом? Или нас отстранят вообще от активных действий?
   - Пока не спрашивал, - отозвался Крис, которого её взгляд заставил наконец включиться в обсуждение. - Но мне показалось... - Он сморщился в ухмылке. - Мне показалось, что они не прочь послать нас туда в первых рядах.
   - Минус меня? - уточнила Ева, "приятно" улыбаясь своим мыслям и не замечая, как улыбка превращается в оскал не хуже, чем у того же Клемана.
   - О тебе пока не говорили, - пожал плечами Крис, - но я думаю - ты права. И, Ева... Пожалуйста. Не надо провоцировать этого Эррамуна на злость и раздражать его, ладно? Будь дипломатичней. Чем меньше ты его раздражаешь, тем легче живётся нам.
   - Не сказала бы, - рассудительно откликнулась она. - Если бы я не захотела переиначить то положение, что они мне навязали, мы бы сейчас не ели то, что Илва нашла в моей коробке. Илва, так?
   - Ага! - радостно сказала женщина-оборотень, кормя своего мужчину с рук.
  
   Четвёртая глава
  
   Крис вдруг обеспокоенно оглянулся и со вздохом облегчения протянул к Марике руки. Та слабо улыбнулась и прислонилась к его плечу... Ева усмехнулась. Марика - лучшая разведчица среди наёмников. Пока не захотела, чтобы её увидели, - не "появилась" в их маленьком "обществе". Подруга Криса умело использовала эмпатию среди людей, её окружающих, чтобы оставаться незаметной, будучи при этом буйно-рыжей и яркой, словно актриса на красной дорожке...
   Ева уставилась в пустую стену. И забыла о парочке, задумавшись о планах белоплащиков. Что делать? Самой предложить услуги пилота, чтобы влезть в вельбот? Ведь в судёнышке обычно два-три места. Она умеет править - Крис будет отстреливать вражеские истребители... Сидеть сложа руки она в любом случае не собирается.
   ... Трое бортовых суток мгновенно пролетели в хлопотах о раненых и в попытках устроиться в своём отсеке так, чтобы в нём было не только уютно...
   О раненых поначалу пришлось заботиться самим. Эльфы на катере работали в сугубо деловом режиме и почти не обращали внимания на товарищей по несчастью. Впрочем, называться их товарищами было бы непростительной глупостью. На людей, которые крепко сдружились с оборотнями, белоплащики смотрели так, словно те сами превратились в оборотней. И даже Ева, продемонстрировавшая необычные способности, оказалась причислена к тем, кого они презирали. Хотя нет. Пару раз она заметила: если другие эльфы посматривали на неё насторожённо, то Эррамун взглядывает на неё так, словно пытается понять, что за экзотическое насекомое бегает по катеру. А Ева опять-таки задавалась интригующим её вопросом: почему все эльфы, кроме него, ходят с длинными роскошными "хвостами", а у него одного волосы ну очень коротки? Впечатление, что он взял да выбрил голову где-то с месяц назад...
   Нехотя, но те же эльфы, исходя, естественно, из эгоистических соображений, помогли-таки невольным соратникам, вылечив их. Илва была права: что - что, а эльфийское лечение оказалось на высоте. Едва белоплащики поколдовали над Клеманом и Руудом, а затем над Марикой, все трое тяжелораненых немедленно пошли на поправку.
   Ева и Крис сразу после выздоровления ребят обыскали весь отсек, отданный в полное распоряжение людей и оборотней. Выяснили, что подслушивающих устройств здесь нет. Затем Ева добралась до отсека с одиноким мексиканцем Тэкито. Пилот бешено обрадовался ей: до недавнего времени рядом с ним торчал лишь Ицэйна, которому эльфы и впрямь успели подправить электронные мозги, переключив его на полное подчинение. Ева пообещала темпераментному пилоту сидеть с ним время от времени, пока он не поправится. Выяснилось, что пилот не ранен - получил страшный ушиб, когда катер врезался в корпус одного из взорванных судов на орбите: страховочные ремни оказались плохи, и он вылетел из кресла. Раны были такими серьёзными, что даже эльфы не сразу с ними справились... Допрашивать Тэкито исподтишка не пришлось. Два-три посещения подряд Ева сидела рядом с ним - и деликатно зевала в кулачок, пресыщенная бурным потоком информации: належавшись в одиночестве, пилот блаженствовал, что может поговорить - да ещё с женщиной, сочувственно его выслушивающей, так что тараторил без умолку.
   Эррамун видел её в отсеке пилота, но помалкивал, видимо, считая, что Ева неопасна в данной ситуации. Так что всё, что надо знать о катере, она узнала из непрерывного монолога мексиканца. Кораблик оказался традиционно похожим на айсберг, будучи двухпалубным. Верхняя палуба - жилые отсеки и рубка управления. Нижняя - машинное отделение и трюм, в котором отдельный отсек - арсенал. Ицэйну, который, возможно, хранил информацию о содержимом арсенала, расспрашивать побоялись. А вдруг эльфы запрограммировали искина ещё и на доносчика?
   Пока они всё это обговаривали, внезапно обнаружилось - и это совершенно спокойно сказал именно Ицэйна! - что эльфы уже выходили на орбитальную охоту!
   А вскоре люди и оборотни и своими глазами увидели это... Заслышав небольшой шум у транспортного входа на катер, привлечённые деловой суетой, Крис и Ева выглянули в коридор, а потом, оставив Илву выглядывающей из отсека, прошли к центру суматохи. Как выяснилось - вовремя. Белоплащики выносили из шлюпа, который использовали на первый раз в качестве разведочного транспорта, двух раненых, вытащенных из орбитального мусора. Пока Крис помогал переносить спасённых в отсек, указанный эльфами, то есть к Тэкито, Еве пришлось сбегать за Илвой. И вот тут-то Илва неожиданно для себя превратилась в заведующую медотсеком, против чего белоплащики уж точно не возражали. Раненые оказались с Жёлтой планеты - песчаниками, близкими к оборотням. Правда, оборачивались они в ящероподобных - и отнюдь не в драконов. Один был в сознании и рассказал, что выжили оба только потому, что после взрыва на своём судне сумели спрятаться за вывороченным корпусом соседнего корабля, куда их отнесло орбитальным потоком мусора. И у них оставался баллон воздуха, рассчитанный на сутки.
   Пока Илва, чувствуя себя в своей стихии, бегала от одного песчаника к другому, перевязывая, делая им инъекции антисептика-стимулятора, а заодно болтая с оживившимся Тэкито, Крис и Ева переглянулись и...
   - Я слышал ваших соратников - вы захватили и два вельбота, - приступил к делу Крис, едва только Эррамун закончил разговор с одним из своих белоплащиков. - Вы возьмёте в команду и нас? Мы не хотим быть в стороне...
   - Вы двойка? - недовольно перебил Эррамун.
   Ева поморгала, прежде чем до неё дошло. Он имел в виду боевую двойку.
   - Нет, - уже спокойно ответила она. - Но Крис - снайпер и отличный пилот, то есть может вести любое судно. Я же управляюсь со всем, что может летать. Да, как боевая двойка, мы легко сработаемся.
   Стоявший полубоком к ним ("Навязались тут мне на шею, быстрей бы уйти от них!"), эльф развернулся полностью и неожиданно очень внимательно осмотрел их. После чего кивнул.
   - Вы оба невысокие. На вельботах одно место из двух маловато для моих пилотов. Если я разделю вас, вы будете возражать?
   Ева чуть не взялась за штаны, чтобы приподнять их слегка и присесть в реверансе: "Ах ты ж, какие туточки у вас великосветские манеры! Ах, мы прямо-таки в апофигее от вашего великодушного предложения!" Но стиснула челюсти, чтобы не выпалить всё это вслух, и только вопросительно глянула на Криса. "Оба невысокие" - значит, эльф не хочет видеть Криса в качестве снайпера. Не обидится капитан?
   - Нет, возражать не будем, - чётко сказал Крис. - Я знаю эти вельботы. И могу летать в качестве пилота.
   - Скафандры для пилотов возьмите в отсеке - рядом с транспортным выходом. Новая вылазка через час, - распорядился Эррамун и ушёл в свой отсек - персонально-командирский.
   - Пилоты - так пилоты, - решительно сказал Крис, глядя ему вслед. - Главное - в дело взял. А то я уже психовать от безделья начинаю... Ева... Ты потерпи немного, не злись и не ругайся с ним, ладно? А сейчас пойдём, присмотрим, что взять из экипировки.
   Они забежали в "свой" отсек предупредить ребят, что уходят вместе с эльфами в набег по орбитальному кольцу.
   - Крис! - взмолился Клеман. - Будет возможность - принеси хоть какое-нибудь оружие! Ручное! Чувствую себя младенцем, которого - ткни пальцем, помрёт!
   - Клеман, - искушающе улыбнулась Ева, чуть не облизываясь, - как насчёт базуки?
   Клеман так размурлыкался, в сладких мечтах представляя себя вооружённым модифированной базукой (знала Ева про это его желание), что заскочившая в отсек Илва несколько обалдела от его медовой ухмылочки, адресованной явно не ей. Пока они разбирались между собой, а Рууд валялся на своей койке-топчане, подперев голову кулачищем, и сам мечтательно улыбался, вспоминая всё оружие, с которым приходилось работать, Крис поспешил к Марике и вполголоса объяснил ей, что происходит на катере и куда он и Ева собираются. Марика, которая только-только начала вставать, обняла его и жалобно позавидовала обоим, которые могут себе позволить такое интересное приключение, да ещё в обществе таких очаровательных белоплащиков.
   Ева пробормотала: "Ага... Щас - очаровательных..."
   Ровно через час оба: и Крис, и Ева - стояли в коридоре, дожидаясь эльфов. Те появились минуты спустя, и Крис сразу получил себе снайпера (или снайпер его получил?), того самого пилота Марцеля, который на шлюпе увозил их с края памятного обрыва. Ева оказалась пилотом в вельботе Эррамуна. Похлопав глазами на спину эльфа, который спокойно шёл впереди неё в транспортный отсек, она спросила себя: "И почему меня это не удивляет? Проверить решил? Или не доверяет моим словам? Ишь... Недоверчивый ты мой..."
   Народ загрузился в шлюп-перевозчик, который снова использовался по прямому назначению, перевозя пассажиров с одной платформы на другую. Кораблик принялся подниматься в темноте покорёженного корпуса космогрузовика.
   Далее шлюп сел на верхнюю платформу грузовика. Пассажиры шлюпа загерметизировали свои шлемы и скафандры и, громыхая магнитно-металлическими подошвами по железному настилу платформы, вышли на узкую площадку. Ни слова не говоря - видимо надеясь на сообразительность новобранцев, два эльфа (другие двое остались в шлюпе) подошли к панели со страховочными тросами, которые уходили куда-то высоко и концы которых белоплащики прикрепили к своим боевым поясам. Два человека тоже помалкивали, хоть и удивились, не заметив упомянутых трофейных вельботов. Тем не менее, следом за эльфами Крис и Ева быстро пристегнули тросовые карабины к своим поясам и выждали, что же будет дальше. А дальше белоплащики - вне помещения и в безвоздушном пространстве наконец-то без своих белых плащей - принялись подпрыгивать и взлетать куда-то наверх, к чёрному куполу космогрузовика.
   Ева чуть по голове себя не шлёпнула боевой рукавицей. Простота же она! Могла бы и додуматься, что негоже оставлять трофейный транспорт близко к катеру с живыми!
   Мало того... Не зря, ой, не зря белоплащиков всё-таки называют самой воинственной расой в Едином мире! Прятать трофеи они точно умеют!.. Десант вылетел за пределы грузовика и перешёл на притянутый к нему корпус ещё одного корабля. И только здесь, спустившись в пропасть корпуса, все и очутились перед вельботами.
   Вражеские вельботы Ева видела и раньше. Но до сих пор в само судёнышко не влезала. Так что, добравшись до транспортного средства, немедленно опередила Эррамуна и быстренько осмотрела, что тут да как. Эррамун не соврал: для высоченных белоплащиков место пилота и впрямь было тесновато. Зато Ева здесь себя почувствовала полной хозяйкой. Вельбот-то - судно международного... ой, межзвёздного стандартного класса, весьма маневренное и предназначенное для полёта на короткие дистанции.
   Когда вельбот был полностью загерметизирован, Ева кивнула себе: всё правильно. Этот тип судна хорошо ей знаком, так что опасаться нечего... Проверила все параметры судёнышка. Всё в норме. Прежде чем поставить рабочий режим, она подключила общекорабельный обзор на своём шлеме. Эррамун, сидевший за её спиной перед пультом управления оружием вельбота, бесстрастно смотрел ей в спину. Едва она "взглянула" на него в обзоре, он чуть поднял бровь. Всё. Больше ни эмоции.
   - Жду команды на взлёт, - сухо сказала она, понимая, что их вельбот должен покинуть площадку первым: эльфийская субординация того требовала, а "её" белоплащик - фигура высокого полёта. О последнем догадаться нетрудно - по той изысканной почтительности, с которой другие эльфы говорили с ним.
   Эррамун буркнул что-то в микрофон и лишь затем чётко произнёс:
   - Включить затемнение в вельботах. Взлёт разрешаю.
   Ева хмыкнула, но подчинилась: эльф прав - их не должны видеть или определять по освещению... Едва вельбот мягко поднялся с платформы, все мысли о том, почему же у "её" эльфа волосы такие короткие, мгновенно вылетели из головы. Следя за экраном, на котором расписан полёт вельбота в пределах данного корпуса, а затем вне его пределов, она сообразила, что вне разбитого корпуса ей придётся вести вельбот, уже ориентируясь на орбитальное столпотворение.
   - Кто вы при вашем капитане? - внезапно раздался в наушниках шлема голос Эррамуна.
   Сначала Ева возмутилась: спрашивать о личном в такой серьёзный момент! Потом сообразила: возможно, этот вопрос является проверкой на вшивость. Ну, типа - сумеет ли она говорить и одновременно ладить с вельботом.
   - Вы сами сказали - он капитан! Я его подчинённая! - успокоившись, отрезала она, не пытаясь соблюдать расстояние между командиром и подчинённым, которыми они сейчас были. Сам о личном начал! Ну и получай неофициальность!
   Он молчал секунды, и все эти секунды поглядывавшая на него с любопытством (чего ещё спросит?) Ева наблюдала, как его лицо, жёсткое от внимания к оружейному пульту, обретает ироничное выражение. Они вылетели из корпуса крейсера, где до сих пор прятались вельботы, и теперь Ева вела судно так напряжённо, что чуть не подпрыгнула, услышав:
   - Я так понимаю - у капитана есть своя пара? Та женщина?
   - Угу! - буркнула Ева, мгновенно похолодевшая, когда вельбот чудом проскользнул между двумя довольно солидными обломками.
   Эльф замолчал, будто придумывая ещё один грубоватый вопрос. Пары минут Еве хватило, чтобы полностью освоиться с вождением трофейного вельбота да ещё войти в ритм полёта. Причём настолько войти, что с ощутимым облегчением поняла: теперь внезапные, не в тему вопросы Эррамуна её могут не волновать. Пусть спрашивает, что хочешь.
   - Вы замужем?
   - Не слишком ли односторонний допрос? - резко ответила Ева. - Может, мне тоже кое-что любопытно? Но я ведь молчу. - И добавила, ухмыльнувшись: - До поры до времени молчу, разумеется.
   - У вас тоже вопросы? - слабо удивился белоплащик. - Что ж... Задавайте.
   - Почему вы задаёте такие вопросы? - выпалила Ева.
   Он слегка опешил, и она поправилась:
   - Все вопросы очень личные. Или для эльфов это нормально?
   - Я думал, вам понравится, что я интересуюсь вами.
   Перевод, что ли, плохой? Ева в недоумении хотела даже стукнуть себя по уху, то есть по "толмачу", но решила считать ответ Эррамуна деловым: он интересуется, не мешает ли ей личное воевать. А ещё... Если он предложил ей задавать вопросы, не может ли и она спросить его о личном? Похмыкала в душе, а потом ласково спросила:
   - Эррамун, а вы женаты?
   - Нет, - немедленно последовал ответ. - А почему вы не замужем? Вы привлекательная женщина. Почему не нашли себе мужчину?
   Отвечать - не отвечать? Слишком много придётся вспомнить, ответив искренне. Ничего. Насмешка над собой выручала её не впервые. Поэтому она, скривив губы, с громадной наивностью и убеждённо в своей правоте сказала:
   - Знаете, какие сейчас мужчины? Им подавай модельную внешность! Талию тонюсенькую! А я толстая-претолстая! На меня мало кто смотрит!
   - На Земле у мужчин такие параметры, как у вас, считаются... - Эльф запнулся и пожал плечами. - Вот как. Понятно.
   Не зная, подключил ли и он общий обзор, ошалевшая от странного диалога Ева похлопала глазами в пространство, а потом снова сосредоточилась на вождении, тем более вошли они в самую гущу обломков.
   И, лишь когда вельбот влетел в течение корабельного кладбища и Эррамун приказал дрейфовать среди обломков, до Евы дошло, отчего вдруг такие странные вопросы задаёт эльф.
   "Любовь крутить", да ещё с белоплащиками Ева не собиралась. Она знала, что многие земные девушки млеют и говорят с придыханием, когда речь заходит об эльфах. Но белоплащики вызывали в ней неожиданные чувства: чем больше она видела их брезгливость ко всем расам, тем больше брезговала ими сама... Кроме всего прочего, себя она мысленно называла чёрной невестой: едва жених делал ей предложение, он погибал.
   Может, это суеверие - ведь все три жениха Евы служили в одном взводе с ней, но после третьего случая она страшно боялась даже думать о серьёзных отношениях. Настолько боялась, что на корню пресекала все попытки сблизиться. Отношения могли быть - только сугубо как с коллегами... Тем более - она солдат. Тем более - война...
   Опомнившись, Ева вдруг сообразила: если Эррамун предложит ей свободные отношения (на земных они, кажется, не женились?), она могла бы... И тут же приподняла губу в ухмылке. Нет, не могла бы. Чтобы свободные отношения появились, нужна как минимум обоюдная симпатия, а здесь... И снова опомнилась: да что ж это такое?! Он ещё ни о чём таком не спросил и ничего не предложил, а она уже уехала в мыслях куда-то так далеко, словно... Забывшись, она хихикнула в шлем. И снова чуть не пригнулась: услышал же: шлемы-то соединены связью! Будет ругаться? Осторожно глянула общий обзор вельбота. Глаза у Эррамуна слегка озадаченные, но, в общем и целом, эльф держит лицо - бесстрастен, как обычно.
   Взяв себя в руки, Ева полностью сосредоточилась на полёте - точней на плавании в потоке орбитальной свалки. Многие корабельные обломки очень отчётливо видны: высушенная песчаными бурями и жарой планета и её давние пустыни даже на тёмной, вечерней стороне излучали в небо тусклый, но достаточный свет... "Что было бы, если бы нашлись существа, которые бы попытались возродить эту сушь?" - задалась бессмысленным вопросом Ева. Бессмысленным, потому что эта никому не нужная до сих пор планета ещё долго будет страдать от врага, возмечтавшего сделать её своим форпостом на продвижении вперёд - к следующим завоевательным операциям. Бессмысленно или нет, но Ева легко представила, как потемнели бы земли внизу, на ночной стороне, каким мягким тёмно-зелёным светом мерцали бы материки...
   "Так будет когда-нибудь... - прозвучал слабый голос. - Мы отобьём эту планету. Обязательно. И поможем ей ожить..."
   "Остарджи! - обрадовалась Ева. - Ты вернулся! А вставать можешь?"
   "Пока нет. Но моё присутствие здесь и в сознании сочли необходимым. Где ты сейчас, Ева?"
   "Эльфы устроили вылазку за живыми на орбите. Я пилотом у них".
   "Понял. Отвлекать не буду. До встречи!"
   "До встречи, Остарджи!"
   - Чему ты улыбаешься? - не выдержал белоплащик.
   - Остарджи пришёл в себя. Ходить пока не может, но готов принимать участие во всех наших делах, - доложила Ева.
   Эррамун проворчал что-то в ответ, но настолько неразборчиво, что Ева подняла брови: что? Ему не нравится, что дипломат высочайшего ранга будет командовать на катере? Но ангелы-хранители редко вмешиваются во все дела представителей Единого мира. Разве если только появляется ситуация, в которой те не могут уступать друг другу в каких-то излишне принципиальных для них вопросах.
   - Слева по курсу, - уже деловито сказала Ева. - Вельбот.
   Она присмотрелась к введённым величинам вельботов для поиска и отправила Эррамуну координаты кораблика, который прятался среди космического и рукотворного мусора. Белоплащик машинально кивнул и немедленно приготовился к встрече с вражеским судёнышком. А Ева, продолжая следить за экранной точкой, которая медленно приближалась к ним, как-то стороной подумала: "Любопытно, увижу ли я противника хотя бы в этот раз? А эльфы? Видели ли они врага хоть раз? Или в вельботах противник тоже был из наёмников или того самого зверья?"
   Агрессоры расы паткси, о существовании которых до сих пор знали (знали, но не видели воочию) лишь ангелы-хранители, прятались от всех, закрываясь войском мутированного зверья - теми самыми солдатами различных уровней, которыми руководили с помощью введённых в них чипов. Самих паткси ни один солдат Единого мира никогда не видел.
   Край неизвестного судна сдвинулся под давлением сверху - и, пойманный было радаром, вельбот снова пропал с экрана. Судя по всему, обломки, за которыми он теперь прятался, были бронированными - с напылением космической радиации, и радар эльфов не мог их пробить. Ева метр за метром принялась проталкиваться к нему, время от времени раздвигая носом своего вельбота части подбитых кораблей. Постоянно чудилось, что она плывёт по болоту в речной плоскодонке, и камыши расступаются перед ней...
   Вельбот встал - Ева инстинктивно заставила его замереть, после чего точно так же инстинктивно оглянулась, словно старалась увидеть следующий за ней второй вельбот, управляемый Крисом. Но за спинкой кресла пилота была всё та же пластиковая перегородка, и разглядеть Эррамуна было невозможно из-за поднятого арсенального экрана. Ева, вернувшись к своему пульту управления, прикусила губу. Что-то мешало ей двигаться дальше... На всякий случай она подключила обзор пройденного пути: нет, всё нормально - вельбот Криса тоже остановился, следуя её примеру.
   - Пилот? - то ли позвал, то ли напомнил о себе белоплащик.
   - Ситуация требует определиться с местоположением зафиксированного объекта, - сухо откликнулась Ева, лихорадочно придумывая любое обстоятельство, которое позволит оставаться на месте ещё некоторое время.
   Эррамун помолчал, а потом всё так же настойчиво спросил:
   - Что за ситуация?
   Помня, что теперь их слышат и на втором вельботе, Ева постаралась быть максимально точной:
   - Мне не нравится то, что я вижу.
   Ей показалось - от её странного ответа онемел не только "её" белоплащик, но и Крис с Марцелем. И снова впилась взглядом в два экрана: один - с точкой нынешнего пребывания вельбота, второй - с обзором маленькой площади орбиты, где прячется в свалке мусора вельбот противника.
   - Конкретней? - настаивал Эррамун.
   Она бессовестно промолчала, лихорадочно сравнивая живую схему с координатами прячущегося в обломках вражеского вельбота и обзор части орбиты. Полное, хоть и странное впечатление, что её взгляд останавливается не на корабельных остовах, беспорядочно плывущих, порой медленно переворачиваясь, по орбите, а на городскую улицу. Здесь, на улице, идёт множество людей, которые прячутся от мелкого, но назойливого дождя. Их, людей, не видно - если на улицу смотреть сверху. Сплошные зонты, мерно покачивающиеся и мокро блестящие...
   Как только Ева оформила впечатление в образ улицы под зонтами, она выдохнула шёпотом, будто боялась, что её услышат там, где прятался вражеский вельбот:
   - Задний ход!
   И подала судёнышко назад. Ей почудилось, что она расслышала шёпот Криса: "Ты уверена?" И покачала ему головой, хотя знала, что он не видит: "Уверена!"
   Увидела побелевшие пальцы Эррамуна на рычагах вельботовых пушек, и это её успокоило. Предупредив Криса, она спрятала вельбот под прикрытием чёрного края судна, едва заметно поворачивающегося вверх тормашками. Ввела вельбот в тень этого судна так мягко, почти идеально, что оба вельбота встали параллельно друг другу. Ева смутно думала о том, что думает о ней Марцель: небось, ругает начальство, то бишь Эррамуна, что взял наёмников в полёт...
   - Слева... - прошептал Крис так, словно был совсем рядом.
   Что-то появилось на экране данного участка орбиты.
   Вскоре компьютер их вельбота определил: один из космолётов Единого мира.
   Он медленно плыл между транспортными обломками, осторожно заныривая между ними, а то и прячась... Ева сжала кулаки. Как?! Как предупредить своих, предупредить космолёт, что он зашёл на опасную территорию?!
   Мысль о предупреждении отзвучала отчаянным мысленным криком, когда орбитальная свалка внезапно будто взорвалась, а из всех укромных местечек выстрелили вражеские вельботы! Они кинулись к космолёту, словно оголодавшие пираньи, едва заметными росчерками расстреливая его на ходу, а потом резко порскнули от него. А судно Единого мира взорвалось. То есть... Взрыва, как такового, не было. Космос же. Корабль просто-напросто стремительно развалился на части.
   Не замечая собственных слёз, Ева равнодушно смотрела на разлетающиеся в стороны фрагменты космолёта, на мечущиеся между ними вновь подлетевшие вельботы, которые теперь беспощадно расстреливали тёплые точки (по схеме наблюдения) - выживших, уцелевших во время взрыва.
   - Возвращаемся вкруговую, - бесстрастно велел Эррамун. - Враг слишком многочисленный, чтобы вступать с ним в бой. Ева, найди путь к катеру так, чтобы за нами не проследили.
   Последнего мог бы и не говорить.
   Для начала пришлось определить точку корабля-матки, который выпускал вельботы. Отметив её, Ева развернула своё судёнышко и, прячась так, как не пряталась во время выхода, далеко обошла место убийства солдат Единого мира. Атакой она это действо назвать не смогла бы. Солдатам не дали даже возможности вступить в бой.
   Второй вельбот ровно держался позади. Ева кивнула невидимому Крису и начала большой круг к кораблю, чей корпус стал причалом для трофейных вельботов.
   Посадив вельбот на место, Ева вышла не сразу. Хорошо ли прошёл полёт? Смотря с какой точки зрения. Если учесть, что все четверо остались живы, то полёт прошёл замечательно. Если же посчитать, сколько смертей они видели и скольким солдатам Единого мира не могли оказать помощь...
   С внешней стороны вельбота глухо стукнуло.
   Она вскинула голову. Эррамун уже выбрался из своей кабины и ждал пилота. Она кивнула ему и, погасив мониторы слежения, вышла. Он уверенно шёл впереди, и как-то так получилось, что Марцель стал замыкающим их маленькой цепочки. Удивлённая Ева сообразила: эльфы охраняют её и Криса. И почувствовала что-то вроде благодарности к белоплащикам за это.
  
   Пятая глава
  
   Белоплащики посовещались и донесли до других "постояльцев" катера своё решение: пока они не придумают, как обойти вражеские вельботы, чтобы обезопасить себя, операции по спасению тех, кто болтается на орбите, приостанавливаются.
   Когда Эррамун вошёл в отсек к наёмникам, Ева, надвинув на глаза проектор, увлечённо смотрела любимые мультики. При появлении белоплащика не встала - и так и выслушала сообщение. Уже потом, втихаря от остальных побеседовав с Крисом, Ева согласилась, что они правы. Хотя в душе поселилась тянущая боль при воспоминании, что делается на орбите. Судя по всему, Крис испытывал то же самое. И оба не замечали, что стали гораздо молчаливей и сосредоточенней, пока Марика часа через два после их возвращения напрямую не спросила капитана наёмников:
   - Крис, о чём ты постоянно думаешь? Причём я вижу, что о чём-то плохом. Что случилось на орбите?
   Оборотни тут же вопросительно уставились на Криса. Тот машинально хотел было взглянуть на Еву (не она ли выдала?), начал было оборачиваться к ней и тут же дёрнулся, посмотрел на Марику. Та присматривалась к нему, будто пытаясь определить не только то, что он скрывает, но и почему он это делает. И тогда Крис сказал:
   - Не хотел всех расстраивать, но на орбите, как выяснилось, тоже смертельно опасно. И не только из-за корабельных обломков...
   И рассказал всё, что видели он и Ева.
   Даже оборотни, привычные к каждодневной опасности, задумались. Правда, как и ожидала Ева, их раздумья вылились в привычное сетование по другому поводу.
   - Одно плохо, - высказался Клеман, - оружия у нас - шиш да маленько. Но если вы говорите, что там в основном вельботы, что они расстреливают те корабли, что на плаву, может, нас здесь, в катере, и не засекут? Всё-таки кругом нас корпус грузовика, да и мы на такой площадке здесь, что не всякий вельбот сюда доберётся.
   - И всё же я не отказался бы даже от холодного оружия, - проронил Рууд. И поморщился от боли, попытавшись повернуться со спины набок. - Ну, на тот случай, если сюда полезут...
   - Может, попробовать вылазку? За оружием? - сощурился Клеман. - А что... белоплащики нас неплохо так починили: ещё пара часов - и я встану. Ещё час - и буду в форме. - Он рассеянно дотянулся до небольшого столика рядом с топчаном и, взяв с него металлический стакан, поднёс было его ко рту. И тут же отстранил его. - Где ходит Илва? - раздражённо спросил он, стукнув стаканом по столику. - Пить хочется!
   - Кстати, да, - вздохнула Марика. - Умираю от жажды.
   Она встала, заглянула в свой стакан и разочарованно хмыкнула.
   - Сейчас найду Илву, - пообещал Крис, улыбаясь ей и направляясь к двери. - Она скорей всего у песчаников и Тэкито.
   - Заодно проверим, как они, - ненужно добавила Ева, заподозрившая неладное.
   Они вышли. В коридоре, тусклом от экономно, еле теплившегося освещения, Крис сразу обернулся к ней. На осунувшемся лице капитана наёмников мрачно поблёскивали впавшие глаза. Он помолчал, а потом сказал:
   - Кажется, слова Клемана о вылазке обретают несколько иное значение.
   - Ты имеешь в виду, что нам нужно не оружие, а продукты? - уточнила Ева.
   - Именно что...
   И остановились, когда из-за поворота выбежала Илва. Хорошо, что фигурка женщины-оборотня даже в сумраке коридора была привычным силуэтом, а то Ева заметила, как Крис вздрогнул, схватившись за набедренный луч-пистолет.
   - О... Что вы здесь делаете, ребята? - удивилась она. - Крис, а ты чего за оружие хватаешься? Меня, что ль, испугался? Или такой нервный?
   Оглянувшись на отсек с ранеными, не вышел ли кто, Крис вполголоса спросил у Илвы, которая тоже насторожилась после его оглядки:
   - Илва, что у нас с водой?
   Та зыркнула назад, не видит ли кто, а потом со злостью ответила едва слышно:
   - Воды мало, но она есть. Эти белоплащики удобно устроились: у них по одному баллону питьевой воды на каждого, а нам дали один баллон на троих раненых. Ну, ещё один у Остарджи. Этого они не забыли, конечно... Меня они слушать не будут, но, может, послушают вас - и выделят нам хотя бы ещё один баллон? - уже с надеждой взглянула женщина-оборотень на людей.
   Судя по стиснутым кулакам, Крис медленно, но верно закипал. Сообразив, к чему может привести это его закипание, Ева ткнула его кулаком в плечо.
   - Успокойся! Зайдём к нему вместе и спокойно поговорим.
   Заходить к не названному вслух Эррамуну не пришлось. Чуткая Илва резко обернулась, а потом, придушенно пискнув, дала стрекача к отсеку оборотней и Марики.
   Из-за того же коридорного поворота медленно выросла высокая фигура. Ева скептически ждала, пока эльф подождёт к ним. А тот, едва сообразив, что в коридоре находятся ещё двое, сначала нерешительно застыл на месте - приглядываясь, а потом неторопливо двинулся к ним.
   Набычившийся при виде эльфа Крис потребовал внимания Евы, но долго с сослуживцем разбираться она не могла, поэтому пустила в ход испытанное средство: хорошенько ударила его каблуком высоких армейских ботинок по голени, благо тот был не в космической экипировке. Удар был что надо. Крис зашипел от боли, так что Ева сумела довольно бесстрастно начать разговор с белоплащиком.
   - У нас раненые, - напомнила она, стараясь не орать - с каждым словом хотелось поднимать звук, чтобы этот белоплащик понял, как это важно. - Им требуется много питья, чтобы быстро восстановиться. Вы сами понимаете, что для исцеления оборотней вода очень важна! А воды у нас мало! Вы не имеете права держать нас без жидкости!
   - Воды на катере почти не осталось, - равнодушно ответил Эррамун.
   Ни на грош Ева не поверила в это равнодушие. Эльф шёл к отсеку с ранеными оборотнями - значит, ему что-то требовалось от них. Правда, смутно подумалось, что он мог идти затем, чтобы снова помочь с плохо заживающими ранами, а она и Крис взяли и прервали его желание побыстрей поставить раненых на ноги...
   - Но у каждого из ваших сородичей целый баллон воды! - уже яростно напомнила она. - Причём вы взяли эту воду на катере! Не думаю, чтобы на вашем шлюпе она была!
   - Мы исходили из разумного эгоизма, - объяснил Эррамун. - Здоровые должны быть сильны, чтобы защитить тех, кто на данный момент беспомощен.
   - Вы прекрасно знаете, что оборотни быстро поправляются, - вступил в беседу-перепалку Крис. - И ещё быстрей вылечиваются, если у них есть вода.
   Эррамун смотрел на них чуть сверху, и Еву это взбесило: самовлюблённый эгоист! Ему говорят о том, что вода необходима раненым, а он только и делает, что пытается выглядеть высшим существом!
   - Вся вода в баллонах уже распределена по живым на катере, - монотонно, почти бесцветно сказал белоплащик. - Но я могу достать немного воды для вас.
   Двое замерли. В голосе эльфа, несмотря на ощутимую бесцветность, оба расслышали нечто, похожее на упрямое: "Всё бы хорошо, но..." Крис сообразил первым.
   - Вы ставите нам какое-то условие? - агрессивно поинтересовался он. - И что бы это такое было, скажите, пожалуйста?
   - Да. Мне нужен час уединения с Евой, - всё так же размеренно ответил Эррамун.
   До Евы ещё не дошло, что именно он сказал, а Крис уже прыгнул вперёд, занося руку, чтобы ударить эльфа.
   Голова Эррамуна дёрнулась, но даже в полутьме коридора ошеломлённая Ева сумела рассмотреть, что удар капитана наёмников попал в цель, пусть даже скользящим. Но мгновением позже этого удара раздался туповатый звук - будто приглушённый шлепок. Лишь секундой позже Ева, обалдевшая от происходящего, увидела, что эльф жёстко держит руки Криса - поймал за запястья.
   Крис сказал, будто выплюнул:
   - Отпусти! Не буду я больше касаться твоей рожи благородной! Но и Евы ты не получишь! Обрадовался - час уединения за воду! Да я нашим сейчас расскажу - посмотрим, что тогда твои эльфы запоют!
   - Капитан, вы не понимаете... - ледяным тоном начал эльф.
   Но на этот раз Ева решила, что и она должна вставить свои пять копеек. Схватив сослуживца, которого отпустил белоплащик, за плечи, она негромко, но звучно, чтобы он расслышал и сразу понял сказанное ею даже в своём негодующе воинственном состоянии, строго сказала:
   - Крис, ещё раз: успокойся! Я пойду с Эррамуном и попробую уговорить его!
   - Ты не пойдёшь с этим... - сквозь зубы начал капитан наёмников.
   Ева впилась в его глаза сердитым взглядом и тихо процедила:
   - И кто мне запретит? Ты? - А когда Крис чуть расслабился, угрюмо глядя в пол, она напомнила: - Я не девочка, за которой нужен присмотр. Постоять, если что, за себя сумею. Возвращайся к нашим. Я скоро приду.
   Она даже попыталась развернуть его к двери отсека с оборотнями, но Крис только вздохнул и кивнул, после чего снова злобно глянул на Эррамуна и пошёл к ребятам.
   Эльф, молчаливой статуей дожидавшийся, чем закончится разговор двоих, шевельнулся. Ева мрачно подошла к нему, задрала голову, глядя на него.
   - Ты согласна на час уединения?
   - Посмотрим, - неопределённо сказала она, раздумывая над личным планом добычи воды: войти в отсек Эррамуна, вырубить эльфа ударом в опасную точку на спине, под лопаткой, и незаметно, пока белоплащик не очнулся, смыться из отсека к своим. И пусть кто-нибудь скажет, что это подлость! Ну уж нет! Не подлость! Это ответка! Белоплащик же тоже предложил немыслимую цену за какой-то баллон воды! Гад...
   Он шагал чуть впереди, весь такой уверенный в себе, что Ева уже начала раздумывать: а не стукнуть ли его прямо сейчас? Но успеет ли она тогда забежать в его отсек, а потом сбежать? Ладно, надо смотреть по ситуации. Если что - она всё равно сильней. Потому как может подключить к ситуации Остарджи! А уж когда ангел-хранитель вмешается, эльфу придётся подчиниться и отдать водичку. Странно, что она раньше об этом не подумала! Есть же на катере защитник для людей и оборотней!
   Эррамун вежливо и приглашающе шагнул в сторону от двери в свой отсек - и Ева, помешкав, вошла.
   Стандартный отсек. Откидная кровать. Откидной столик при ней. Встроенный одёжный шкаф. Встроенные полки для мелочи и корабельный "душ", который представляет собой направленный горячий или тёплый воздух с очищающими кожу частичками моющего средства. В общем, ничего особенного. И вожделенный баллон с водой стоит сбоку от двери... Ишь, приготовился...
   Мягко прошелестев, въехала в пазы дверь. Ева, насторожённая до задеревеневших мышц, приготовилась защищаться, если эльф позволит себе лишнего. Но Эррамун прошёл к противоположной от двери стене и кнопкой привёл в действие систему, которая тут же сначала выдвинула кровать - без постельного белья, естественно, а затем столик. Белоплащик показал Еве рукой на кровать, а потом присел на столик - вместо стула, что ли? А потом быстро встал, но не подходя к кровати.
   Поморгав ошарашенно, Ева вдруг сообразила значение этого странного действа: он хочет, чтобы она присела на кровать, причём он сам останется сидеть на столике. Но побоялся, что она не так воспримет его приглашение, потому и уселся на столик. Но такое поведение для белоплащика недопустимо - сидеть рядом с дамой, которая всё ещё стоит. Вот он и вскочил снова.
   То есть он не хочет сразу на неё накидываться? Хочет сначала поговорить?
   Ворча про себя: "Трудно было вслух сказать?", но всё ещё напряжённая, Ева дошла до кровати и уселась напротив Эррамуна. Повозилась, словно устраиваясь удобней, а потом уселась - руки в карманы штанов. Типа - не боюсь я тебя. А на деле пальцы привычно вошли в пазы миниатюрных кастетов. Сжала кулаки. Вот теперь абсолютно успокоилась.
   Эльфы знают, что такое поединок-рукопашка. Примерно знают, как может проходить поединок с людьми. Но она, Ева, слабей. Поэтому - случись что-то опасное для неё, позволит себе использовать оружие, хоть и подлое, но в её ситуации необходимое.
   Уверившись, что она готова к драке, Ева оценивающе взглянула на возможного противника. Тот сидел высоковато: столешница, выдвинутая из стены, была чуть выше кровати-лежанки, на которой сидела Ева. Внутренне она даже саркастически фыркнула: и здесь белоплащик являет своё превосходство! Но Эррамун молчал, уставившись в пол, и до Евы начала доходить нехитрая мысль, что он и не собирался предлагать ей то, из-за чего взбесился Крис. И тогда она снова присмотрелась к нему.
   Ещё одно открытие. Остальные эльфы и здесь, в чужом катере, гордо трясли своими длинными хвостами, выпущенными на свободу из-под шлемов. Эррамун же отличался от них именно этим. Не короткими волосами, непривычными для портрета белоплашика. Он отличался тем, что надменности в нём - ни на грош! Всё его поведение - лишь отстранённость и жёсткий контроль за своими эмоциями...
   Проверяя своё впечатление, Ева первой начала разговор:
   - Что такое час уединения?
   Он поднял на неё глаза, как будто только сейчас понял, что в отсеке не один.
   - Это монолог одного, которого выслушивает другой. Слова этого монолога таковы, что их можно доверить тому, кто промолчит о них.
   Это прозвучало так выспренно, что Ева чуть не съязвила: "И что? Ты посчитал меня настолько тактичной, что решился на этот свой час? За несколько часов узнал меня так хорошо, что доверяешь мне настолько глубоко?" Но остановила странная мысль: "А если после необычного времяпрепровождения он станет более... благожелательным к нам, наёмникам? Вдруг повезёт - и он перестанет смотреть на нас, как будто мы всего лишь пушечное мясо?" Следующим этапом стало любопытство: а что он расскажет такого, что не может доверить кому-то из своих?
   - Остарджи тебя слушает? - неожиданно спросил Эррамун, задумчиво глядя на неё.
   - Нет, но я заблокирую его, чтобы твоего монолога он не слышал.
   - Спасибо.
   Он снова замолчал, будто забывшись. Наверное, прошла минута, прежде чем он снова посмотрел на неё... Ева внезапно напряглась. "У меня слишком богатая фантазия... - тревожно подумала она. - Почему мне кажется, что он сейчас расскажет о чём-то, чего мне лучше не знать?"
   - Нам нельзя говорить о своих чувствах...
   Он оборвал фразу и ссутулился. Прежде чем Ева среагировала, он легко дотянулся до неё и холодными пальцами провёл по её щеке. Мягко - аж до мурашек по спине... И снова сел - уже прямо, словно решился. Но на женщину больше не смотрел.
   - Погиб мой младший брат. Я не сумел защитить его. Он отстал от нас, потому что подвернул ногу, но гордость не позволила ему позвать на помощь. И он попытался догнать нас, не утруждая всех нас своими недугами. Я заметил его отсутствие слишком поздно. Предупредил остальных, что вернусь за братом. Последние воины взвода побежали за мной. Когда мы вернулись за моим братом, он отбивался от солдат пятого уровня. И мы вступили в бой.
   Ева вспомнила, как Эррамун вышел из клубов строительного дыма и рухнул без сил, отравленный ядом "пятнашек", то бишь солдат пятого уровня. Потом вспомнила его фразу: брат не хотел утруждать сослуживцев своими недугами. И рассвирепела. Сволочь высокомерная - брательник его! Из-за его неправомерной гордости и погибли, судя по всему, остальные эльфы. Погиб бы и Эррамун, не будь рядом Илвы, которая отравления определяла на раз, лишь нюхнув место укуса "пятнашки". Погиб бы Эррамун и в том случае, если бы вообще не встретил наёмников.
   Интересно, а спрашивать в таком часе уединения можно? Уточнять детали?
   Эррамун молчал, и Ева постаралась быть объективной, но ничего не получалось. Она видела его отстранённый взгляд и видела в нём страшную муку. Наверное, брат был любимым. Младший же. А младших все балуют и любят. Младших часто идеализируют. Может, именно поэтому Эррамун мучается из-за его смерти? Нет, понятно, что близкий родственник, что младший брат, но... Нет, что-то тут не то.
   Но эльф молчал, и Ева осторожно спросила:
   - Но ведь война. Он сам вызвался лететь сюда. Не так ли?
   - Дело не в брате, - равнодушно сказал Эррамун, не поднимая головы. - Дело в отце, который поручил мне защищать его.
   Ева озадаченно уставилась на него. Не-ет, что-то тут не так. По инерции она вдруг вспомнила тех четырёх эльфов, которые прилетели за Эррамуном и Остарджи. И вдруг нахмурилась: эти четверо в шлюпе-перевозчике постоянно общались между собой, но к Эррамуну обращались только тогда, когда их вынуждали обстоятельства. Неужели их условности таковы, что белоплащик, проваливший поручение отца и лишившийся младшего брата или хотя бы родственника, становится чуть не изгоем?
   Ух, как захотелось немедленно помчаться к искину Ицэйне, чтобы устроить ему форменный допрос и узнать, что происходит с Эррамуном. Ну и заодно узнать, что значит этот странный жест эльфа, когда он погладил её по щеке. Это что - одна из особенностей часа уединения?
   - Эррамун, - вкрадчиво произнесла она, - а сколько у тебя братьев, кроме погибшего младшего?
   - Ни одного, - не сразу последовал ответ.
   - Тогда... это так плохо, что к твоему отцу вернётся его живой старший сын?
   - Я не старший.
   - Слушай, кончай ты эту бодягу тянуть! - рассердилась Ева. - Ты же понял, что я ничего не понимаю в ваших, а в частности - в твоих родственных связях! Объясни мне, что случилось и почему ты в таком состоянии?! Я сочувствую тебе из-за смерти твоего младшего брата, но ты-то возвращаешься домой! Отец наверняка будет рад тебе - живому! И почему ты не старший? Ты же сказал, что у тебя нет других братьев!
   Наконец он поднял голову. Уголок губ чуть приподнялся. Скептицизм.
   - Теперь у меня нет дома, - с той же привычной, но тем не менее бесящей Еву бесцветностью ответил он. - Братья были у младшего, но не у меня. Я не принадлежу дому моего отца.
   Некоторое время Ева сидела и размышляла, что будет, если она его треснет по башке кулаком с кастетом. Может, всё-таки станет поразговорчивей? Она представила, как врежет ему, - и сообразила-таки.
   - Младший был твоим сводным братом? - резко спросила она. - Поэтому ты не принадлежишь дому своего отца, но брат тебе младший?
   - Да.
   Что ж, теперь многое становится ясным. Родственные условности эльфов, видимо, старинные и не подлежат изменению. Но...
   - Ты должен вернуться к отцу? - уточнила она. - А потом он тебя выгонит?
   - Да.
   - И смысл тогда возвращаться? - удивилась она.
   Эррамун впервые уставился на неё так, будто она сказала невероятную глупость.
   - Так нельзя.
   - Почему - нельзя?
   Этот наглухо законсервированный белоплащик начал страшно раздражать её.
   - Таков закон.
   - И куда ты пойдёшь, когда отец тебя выгонит?
   - Не знаю. Возможно, придётся закончить свой путь дорогой чести.
   - Что это значит?
   - Это знать необязательно.
   "Вот именно, - спокойно подумала Ева. - Но узнать у Ицэйны можно".
   - А почему бы тебе, после того как ты будет изгнанным, не завербоваться в наёмники? - предложила она.
   Теперь он смотрел на неё так, словно она произнесла богохульство.
   - И что? - снова агрессивно спросила Ева. - Что я такого уж совсем странного сказала? Обычный путь любого бойца, когда другой дороги нет. Думаешь, среди наёмников эльфов нет? Не скажу, что их десятки, но есть! И вообще... Эррамун, понятия не имею, зачем у вас проводят такие часы уединения, но чего ты ждёшь от этого часа?
   Сказала - и снова догадалась, чего. Но замолкла в ожидании, подтвердит ли её догадку. А он снова - нет, не опустил голову, а отвернулся. Помолчал, вздохнул.
   - Выговариваясь перед кем-то, лучше видишь будущее.
   Когда он встал, всем видом показывая, что час уединения закончился и что Еве пора уходить, она, внутренне ухмыляясь, встала с кровати. Стоя в шаге от него, она спокойно сказала:
   - У нас на Земле некоторыми согражданами такие часы уединения тоже практикуются. Но заканчиваются они так, что мне сейчас захотелось это сделать.
   И замолчала, злорадствуя в душе: "Вот тебе твоё отражение - умолчание!" И не уходила, пока он уже нетерпеливо не спросил:
   - И как же это делается?
   Она незаметно сбросила с пальцев кастеты и выпростала руки из карманов. Прикинула, правильно ли сообразила, и подняла руки обнять белоплащика за пояс, прислонившись к его груди ухом. Скрестила пальцы за его спиной и застыла. Эррамун, совершенно ошарашенный - что было легко понять по тому, что он сразу не отстранил её от себя, замер... Прошло не меньше трёх минут, прежде чем он спросил:
   - И что... дальше?
   - Обними меня, - скомандовала Ева. - И постой молча.
   Она думала - он обозлится и силой отведёт её руки от себя, но, помешкав, он всё-таки обнял её... Стояли ещё минуту, прежде чем она не отстранилась. Заглянув ему в глаза, она усмехнулась:
   - Ты не знаешь, что делать, если тебя выгонят из дома твоего отца. Вот тебе шанс. Ты делаешь мне предложение, а потом тебя убьют. Всё. Твоя репутация не будет подмоченной в глазах твоего семейства.
   Он зажмурился и помотал головой. Простое и привычное человеческое движение заставило Еву фыркнуть от смеха. Получи свой же приём недоговорённости!
   - Я не понимаю, - признался он.
   - Все мои женихи погибают, - сообщила она ему и сразу вышла из его отсека.
   И пусть понимает, как хочет.
   Белоплащик вышел следом - с баллоном воды в руках. Кажется, намеревался проводить её до отсека наёмников
   Криса она увидела сразу: он маялся в ожидании, когда она появится, у соседнего отсека. Немедленно оттолкнулся от простенка между отсеками и быстро пошёл навстречу. Эррамун без слов отдал ему баллон и вернулся к себе.
   - Что там? - обеспокоенно спросил Крис, когда они завернули за поворот.
   - Я предложила ему сделать мне предложение, - сообщила Ева.
   - И как? - Крис понял её с полуслова: говорить о том, что было сказано эльфом, она не может, но эльф думает о смерти.
   - Обещал подумать.
   - Не боишься, что ухаживать начнёт?
   Она остановилась. Мысли были о другом.
   - Крис, мы им подчиняемся? Здесь, на этом корыте?
   - Ну... Пока только зависим от них.
   - Хотя их всего пятеро, - задумчиво сказала Ева.
   - Я понял, о чём ты думаешь.
   Когда она посмотрела на Криса, чтобы убедиться, что оба думают об одном и том же, она неожиданно для себя звонко стукнула себя по голове. Так сильно и хлёстко, что испуганно полуприсела, оглядываясь, не выскочит ли кто на странный звук.
   - Ты что? - поразился Крис.
   - Я... блинский бли-ин... Я такая дура! - покаялась Ева, радостно сияя улыбкой. - Крис, мы не будем голодать! У нас есть Остарджи!
   Капитан наёмников "уронил челюсть на пол". Опомнившись, нервно сказал:
   - Ты бы предупреждала заранее, что именно хочешь сказать, а то я в первый момент решил, что ты хочешь его съесть.
   - У Эррамуна недомолвкам научилась, - вздохнула Ева. - Но как тебе моя идея?
   - Ангел в качестве координирующего наши действия центра? В качестве прибора, отслеживающего вельботы противника? Очень даже неплохо! Роскошная идея! Мне нравится. Но ты уверена, что он поможет?
   - Куда ему деваться? - пренебрежительно спросила Ева. - Поможет, конечно. Он же ничем не рискует, оставаясь на катере!
   У самого отсека Крис неожиданно застыл на месте, а потом отвинтил крышку баллона. Заглянул внутрь. Даже посветил фонариком.
   - Странно. Я думал - он полный.
   Ева подняла брови, глядя на баллон.
   - Интересно... - прошептала она. - Он отдал нам свой?
  
   Шестая глава
  
   Им, Крису и Еве, пришлось ненадолго уединиться в том же коридоре, благо он пустовал, и шёпотом или вполголоса обговорить, каким образом использовать Остарджи в важном деле добывания провизии и с чего начать претворять свой план в жизнь. Решили начать с ангела-хранителя: Ева должна была сходить к нему и предложить свою задумку "на рассмотрение". А Крис должен был заговорить зубы своим, чтобы не беспокоились, куда делать Ева. Закончив определяться с обязанностями, Крис вошёл в отсек к наёмникам и занял их разговором о пищевом режиме на трое суток вперёд. Тема была насущной, заинтересовались ею все. Так что из коридора Ева на свободе "стукнула" к Остарджи по неслышной никому связи. Заходить к нему сразу она не хотела: не ровен час - кто-нибудь сидит у него сейчас и будет настаивать на прозрачности беседы с ангелом.
   "Остарджи!" - несфокусированно глядя на стену отсека с ангелом-хранителем и стараясь распространить свой телепатический зов на ту его часть, где, возможно, лежит Остарджи, позвала Ева.
   "Слушаю тебя, Ева!"
   Странно. В голосе ангела неприкрытая радость. Эльфы - что, боятся его слишком часто навещать? Тоже - нашли важную персону. А ему, небось, тошно от одиночества...
   "Ты один?"
   "Да".
   "Можно, я навещу тебя?"
   Перед тем как услышать ответ, она услышала такой счастливый вздох, что усмехнулась и сразу же побежала к двери его отсека.
   Чуть не на цыпочках вошла и мягко-мягко закрыла за собой дверь. Едва только дверь плотно въехала в пазы, Ева немедленно подошла к Остарджи.
   - Ну, привет! - поздоровалась она. - Давно к тебе приходили?
   - Часа три назад, - чуть улыбнулся ей ангел с койки-топчана.
   Приподняться он даже и не пытался. Но похудевшее лицо теплилось радостью. И Ева вдруг подумала: а не перетащить ли Остарджи в отсек к наёмникам? Там ему будет гораздо веселей, чем прозябать в вип-отсеке. Ведь, как ни странно, оборотни ангелов любят - и без лишнего священного трепета к ним, как это бывает у эльфов.
   - Как у тебя дела? - деловито спросила Ева, откидывая от стены сиденье рядом с койкой Остарджи и усаживаясь. Голова ангела, ранее облепленная био-пластырями, теперь выглядела печально-лысой, с порезами. - Раны заживают?
   - Всё хорошо. Было бы лучше, если бы подстрелили меня самого, но не крылья повредили, - признался ангел. - С ними-то, естественно, травмирован и позвоночник. Придётся долго лежать. Ты пришла с чем-то интересным?
   Ева предпочла не спрашивать, почему он так думает. Вполне возможно, он так решил, потому что раньше она почти не посещала его отсек. А тут вдруг явилась.
   - Я использовала особенности твоего тела, когда мы искали убежище, - повинилась она, нисколько не чувствуя себя при этом виноватой.
   - Я рад, что пригодился, будучи даже в таком состоянии, - успокоил её ангел, который уже наверняка считал недавнее прошлое по информационному полю вокруг своего тела. - Кажется, ты хочешь предложить мне что-то ещё из подобного?
   - На этот раз - только с твоего согласия, - серьёзно сказала Ева. - Итак, наше положение таково: объединённая армия Единого мира прибудет сюда фиг знает когда. Это главное, потому что всё остальное - это последствия данного факта. А всё остальное - это постепенное исчезновение пищи, воды и боезапаса на нашем катере.
   - Что ты предлагаешь?
   - Я хочу использовать твой обзорный взгляд. Мы выйдем за пределы нашего убежища на открытую орбиту, чтобы поискать пищу и воду, а заодно - тех, кто ещё жив и нуждается в нашей помощи. Но на орбите действуют вражеские вельботы.
   - Как ты себе представляешь мою помощь?
   - Я связана с тобой невидимой нитью. С остальными - обычной личной связью. Ты будешь транслировать мне картинки происходящего вокруг нашего катера, как минимум, и сообщать о местонахождении, например, пищи и воды. Или живых. А заодно - предупреждать о приближении вражеских вельботов, чтобы мы сумели быстро сбежать - или устроить заварушку и уничтожить противника. А я буду передавать твою информацию, подключив к себе связь со всеми нашими десантниками.
   - Выглядит довольно просто и практично, - задумчиво сказал Остарджи.
   - Выглядит - да. Но я думаю, мы не будем бросаться в это дело очертя голову, а для начала потренируемся с этим делом на катере, - уже серьёзно сказала Ева.
   - То есть я буду передавать тебе информацию прямо здесь, на катере, а ты - дублировать её остальным? Учебная тренировка?
   - Именно.
   Остарджи оживился. Лежать три часа не только без движения, но и без дела - не шутка для того, кто привык к активным действиям.
   - С чего начнём?
   - Надо найти на катере что-то наподобие каталки для тебя. Или ты не хочешь переехать к оборотням?
   - Хочу! - решительно сказал ангел-хранитель и даже рассмеялся от своей решительности. - С ними хоть поболтать можно.
   Первый пункт плана выполнили быстро.
   Клеман ещё шатался, но на ногах стоял, а значит, найденную в медотсеке койку-каталку (ну, почти каталку) вести было легко: Клеман просто наваливался на неё, толкая сзади, в то время как впереди Крис и Ева тянули её за собой. Потом потеряли минут пять, когда Остарджи устраивали между койками Рууда и Марики, потому что оборотни ржали над шуточным похищением ангела, в лицах представляя, как будут таращить глаза эльфы на пустой отсек. Потом пришлось зашипеть на всех, потому как Рууд дохохотался до боли в травмированном животе, и его пришлось отпаивать обезболивающим. Но Остарджи был доволен, и Ева с Крисом приступили к выполнению следующего этапа своего коварного плана: Ева должна войти в логово Эррамуна и раскрыть перед ним детали плана потенциальных вылазок в открытый ближайший космос - то есть в округе, центром которой будет катер.
   А тот созвал совещание.
   Обалдевшие эльфы обнаружили, что самый большой отсек, в котором можно "собрать" всех членов вынужденной команды, - это отсек оборотней, в котором внезапно для них оказался ещё и ангел-хранитель. И Тэкито. И два песчаника, которые обрадовались оборотням, как родным, и причём обрадовались так, что забыли включить внедрённые в висок универсальные переводчики и на первых порах достали всех громким, зловещим - на слух оборотней-волков - шипением... Искин, естественно, явился следом за Тэкито.
   Эльфы справились с волнением из-за неожиданного перемещения Остарджи и выстроились у стены в ряд, в центре которого оказался Эррамун. Теперь для Евы ещё отчётливей стала видна их странная монументальность. Нет, ну точно - она словно пришла на экскурсию в музей и теперь разглядывала мраморных атлантов! Одетых, правда. Впрочем, Эррамун среди сородичей один выглядел живым человеком... Ой, человеком... Хотя можно высказаться о нём иначе: из-за монументальности четверых этот эльф казался очень похожим на человека.
   Внутренний голос ехидно шепнул: "На фоне четверых? А точно не из-за того, что ты сейчас к нему присматриваешься внимательней, чем раньше? Ведь теперь ты с нетерпением ждёшь, сделает ли он тебе предложение!"
   На что Ева лаконично ответила: "Сунь себе в ж... свои умозаключения!"
   Но втихаря от внутреннего голоса признала-таки, что этот высоченный красавец эльф, если он решится на предложение, будет одним из самых солидных её женихов - из тех, что у неё были до сих пор. И он и правда близок к человеку, хотя бы по тому признаку, что на душе у него бушует страшный непокой. И внезапно озадачилась: а если у него есть невеста? И стоит ли ждать тогда от него предложения? Мало ли - он не женат. А она-то собиралась мысленно похихикать над ним, если он всё-таки решится!..
   А ещё, пока народ рассаживался на своих койках и поглядывал исподтишка на эльфов, она заметила: здесь и сейчас четвёрка эльфов явно настроена на то, чтобы и охранять своего единственного командира, и не выказывать ему своего сдержанного презрения, как это было недавно. Хм. Сплотились вокруг своих? Или среди остальных стараются держать лицо: типа, каким бы подлецом ни был Эррамун, он наш, а мы и моральных уродов принимаем?
   Сидя на койке Рууда, Ева объяснила, каким образом можно выходить в открытое пространство в поисках еды, воды и живых. Четверо эльфов уставились на неё так встревоженно, что она сразу сообразила, о чём они думают: как вести себя с этой девицей, если она человек, но близка к ангелам?.. Блин... Им бы о предложенной идее подумать! Но нет... А вот Крис предложил обсудить идею.
   - Так полагаю, вы, Остарджи, согласны с этой авантюрой? - первым делом сухо спросил Эррамун, на которого остальные четверо эльфов уставились вопросительно. Кажется, они побаивались необычной ситуации и не знали, как себя вести при этом.
   - Конечно, - не поворачивая головы и глядя в потолок, ответил ангел. - Для меня в этом деле три приманки: во-первых, на катере до прихода основных войск мы останемся живыми без внутренних войн из-за провизии, во-вторых, спасём множество жизней, которые сейчас и не чают, что могут спастись. Ну и в-третьих - мне не так скучно будет валяться на этой удобной, но вскоре наверняка надоедливой кушетке.
   - И когда вы собираетесь начать?
   - После тренировок на катере, - сказал Крис. - Первоначальное намерение таково: мы делимся на двойки и бегаем по судну. Ева слушает Остарджи, который передаёт ей информацию о том, что происходит вокруг катера, а она передаёт эту информацию всем остальным. Понимаю, что звучит несколько ребячески, но ведь мы и собрались здесь затем, чтобы первоначальную идею выточить до идеального воплощения. Так что - предлагайте ваши уточнения.
   Эльфы снова взглянули на Эррамуна. Тот даже не посмотрел на них, словно почувствовал, что они ждут именно его решения. Чуть постояв, глядя в пол, он поднял глаза и всё так же суховато сказал:
   - Я думаю, что мы можем опробовать вашу идею в том виде, в котором она предложена. Тренировка покажет, каким образом её можно будет воплотить наиболее эффективно. И детали вылазки проявятся именно в действии. Наёмница Ева, как самый важный элемент тренировок и будущих вылазок, будет со мной в паре.
   Эльфы не возражали, поскольку Эррамун всё-таки начальство. И, вероятно, даже одобряли решение командира, поскольку сообразили, что Ева в сложившейся команде - ценный экземпляр, а значит, их командир прав, забирая её к себе. Не возражал и никто из совещавшихся. Но Ева саркастически скривила рот, упёршись взглядом в колёса койки-каталки Остарджи. "Женишок решил поближе познакомиться с вроде как навязанной ему невестой? Надеюсь, в первые же часы беготни по катеру он не будет умолять меня прикончить его из милосердия..."
   Договорились, что участвовать в тренировках будут все, кто может стоять на ногах. Клеман быстро шагнул к Илве, и она, снисходительно пофыркивая, обняла его за талию. Один из песчаников присоединился к искину Ицэйне, и Тэкито бешено позавидовал ему вслух. Хихикающая Марика влезла на спину Криса, а он, посмеиваясь, ухватил её под коленки. Ожидаемо четвёрка эльфов разделилась на пары. Ну а Ева, с видом покорной пленницы, шагнула к Эррамуну.
   Когда все определились с парами, искин проверил связь и соединил приборы всех участников тренировки, замкнув их на группу из двенадцати будущих десантников. Теперь только они слышали друг друга. И Остарджи - с помощью Евы, потому что всё, что слушала она, слышал и он.
   Потом обговорили, кто куда идёт. Решили задействовать самые дальние уголки катера. А если получится всё, как ожидается, то следующий час тренировок будет проходить вне катера, в корпусе космогрузовика, укрывающем его. И именно там, за стенами катера, будет обговорено расстояние, на котором участники десанта будут находиться друг от друга.
   Кажется, Эррамун и впрямь мог быть среди своих хорошим командиром. Он оценивающе оглядел команду и велел Крису и Марике, а также Клеману и Илве оставаться на данном уровне катера. В этом же коридоре, но в разных его концах. Эльфов он послал в два противоположных отсека этого же уровня и велел им закрыться там. Песчаник с искином должны засесть внизу лестницы в трюм. Туда же собирался и сам Эррамун, прихватив Еву. Но, если песчаник останется только на спуске, то Эррамун вместе с Евой собирался пройти до конца трюмный отсек.
   Все обрадовались: пока ещё не выздоровевшие раненые - тому, что идти недалеко. Эльфы - что их отделили от остальных. А Ева скептически посмотрела на Эррамуна и подумала: "Это что? Он меня на первое уединённое свидание решил пригласить?" Но долго размышлять над решением эльфа не стала, сообразив, что узнает всё на месте.
   Да и до личного ли будет им, когда Остарджи начнёт передавать информацию, которую ещё и остальным надо будет передать?
   Итак, договорившись о главном и о времени начала тренировок, народ разошёлся по указанным местам.
   Обогнав песчаника, который шёл, прихрамывая и тяжело опираясь на плечо искина, Эррамун с Евой быстро спустились в трюмное отделение катера и в первую очередь включили освещение, достаточное для того, чтобы разглядеть дорогу, по которой придётся идти. Шли они осторожно, стараясь не спотыкаться на трубах и проводах, не стукаться о коробки и ящики, беспорядочно наваленные здесь - и даже без крепления; прошагали весь отсек до конца. Оглядевшись на месте, эльф предложил Еве сесть на довольно крепкий ящик, а сам обошёл место вокруг неё, будто пытаясь определить, нет ли поблизости врага.
   - Пять минут до начала игры, - задумчиво сказал Эррамун, встав перед Евой. - Ты и правда думаешь, что мы сумеем отыграть эту тренировку в космосе? Там ведь все события меняются с каждой секундой.
   В полумраке, в тусклом освещении (люки заранее задраены, естественно), он смотрелся угрюмым и безразличным. Не верит, что получится хоть что-то?
   - Это не просто игра, - напомнила Ева. - Мне придётся сосредоточиться на информации от Остарджи и научиться через мгновения передавать её всем. Выглядит это как синхронный перевод. Если у меня получится, значит, и у остальных получится. Ну, реагировать немедленно. А значит, у нас появится реальный шанс - с высокой степенью безопасности нырять в поиск по орбите.
   "Ева?"
   - Да, Остарджи! - встрепенулась она, и Эррамун быстро присел рядом с ней на корточки, словно пытаясь расслышать ангела.
   "Начинаем?"
   - Да, начинаем, - с запозданием в секунду (включила общую связь) ответила она.
   "Наверху нашего космогрузовика проплывает корпус звездолёта, следом - неизвестный шлюп - без управления..."
   Ева озвучила информацию, а ещё добавила от себя - задала вопрос:
   - Все слышат?
   Эррамун, выслушав ответы, быстро прошептал:
   - Откликнулись все!
   "Внизу, под грузовиком, только что пролетел взвод вельботов. Сейчас он кружит вокруг истребителя, который находится слева от грузовика..."
   Пока Ева договорила, Остарджи грустно закончил:
   "Истребитель пуст..."
   Снова проверили, все ли слышат, после чего Ева попросила:
   - Остарджи, проверь, нет ли рядом продуктов и воды!
   Она знала, что ангелы-хранители определяют продукты по ауре вокруг них, так что для Остарджи не составит труда поискать их, особенно воду, у которой отчётливое, как она слышала, биополе.
   В ожидании ответа, как ей показалось, притихли не только она и Эррамун, но и все остальные, бывшие на связи.
   "В пролетевшем вельботе воды достаточно много".
   Автоматически повторив за ним, Ева заинтересовалась.
   - То есть в других вельботах её не было?
   "Нет. Этот вельбот - разносчик продуктов и воды".
   - Подожди-ка, а он пилотируемый? Живым пилотом?
   "Этот вельбот на автопилоте".
   Забыв озвучить ответ Остарджи, Ева озадаченно взглянула на Эррамуна.
   - Что? - нетерпеливо спросил эльф.
   Ева объяснила ситуацию.
   Из общей связи донеслось ворчливое предложение Клемана:
   - Можно было бы устроить ловушку для такого вельбота.
   - Но это значит, что он ведом кем-то со стороны, - откликнулся Эррамун, по инерции соображений сразу не среагировав, что откликается на замечание оборотня.
   Завязалось бурное обсуждение, что же происходит на планете и в её ближних космических пределах. Ведь паткси, противник Единого мира, до сих пор плохо известен даже ангелам-хранителям, что уж говорить об обычных жителях других миров. Пока твёрдо все знали, что этот странный, неведомый никому народ давно стащил технологии современного вооружения и транспорта у представителей Единого мира. Но как? Где это произошло? Исследователи подозревали, что паткси не один и не два раза успели подбить единомирские звездолёты в далёких перелётах и таким разбойничьим образом изучить попавшее к ним в руки добро. А если у них корабли построены по технологиям Единого мира, есть возможность, что паткси принадлежат юной, но весьма агрессивной цивилизации, недавно вышедшей в космос. Причём сейчас они развиваются семимильными шагами, благодаря космическому пиратству.
   - Мы тянем время, - недовольно напомнил Эррамун. - Первый этап тренировок получился весьма насыщенным. Я думаю - пора собраться вместе и обсудить этот этап.
   По связи Ева услышала, как народ бормочет, покряхтывает (Клеман и Марика) и явно по пути начинает обсуждение тренировочного этапа.
   "Остарджи, я сейчас поднимусь!" - предупредила Ева.
   Но Эррамун наверх не торопился. Он продолжал сидеть на корточках рядом с ящиком, словно забылся, и продолжал что-то обдумывать. И Ева, с интересом ждавшая, что он скажет, постаралась не мешать ему, одновременно снова приглядываясь к эльфу.
   Несмотря на слегка удлинённые уши (слегка - признак аристократизма, знала Ева), Эррамун мало чем походил на эльфа ещё и потому, что лицо у него было не тонким, аристократически удлинённым, а просто худощавым, да ещё с желваками на скулах. Сейчас, когда он сидел полубоком к ней, эта его худоба была подчёркнута неравномерным светом. И рот его сейчас был не сжат, как это видела Ева при полном свете, будучи на первом уровне катера, а напротив - нижняя губа самолюбиво выпятилась, будто Эррамун спорил с кем-то, кто ему не по нраву.
   Не поднимаясь с корточек, не поднимая глаз, Эррамун чуть повернул голову к ней.
   - Ева, это правда - насчёт ваших женихов?
   - Хотите подтверждения - спросите Криса.
   Она чуть не улыбнулась, когда вдруг сообразила, что они, двое, постоянно играют с обращением друг к другу: то выкают, то тыкают...
   - А в ваших законах такое есть, что наказание для оступившегося заключается в дальнейшей опасной службе?
   Она не сразу поняла, что он имеет в виду. Потом сообразила. Он, кажется, был уверен, что это нормальная для многих народов практика, когда провинившийся перед старшим рода должен впоследствии убить себя. И вдруг она говорит ему идти в наёмники.
   - На Земле много разных народов, - медленно сказала она. - Истории их я не все знаю. Но что у многих был в старину обычай смывать позор кровью на поле битвы - это я точно знаю. И думала, что у эльфов так же. Ведь вы народ довольно воинственный. А воину пойти вашей дорогой чести... По крайней мере, мне так кажется, нецелесообразно. И какая честь в том, чтобы умереть просто так? Честь в том, чтобы победить врага!
   Он кивнул, то ли соглашаясь, то ли самому себе на собственные мысли... А Ева посматривала на него, недовольная, что приходится говорить пафосные речи, когда с языка рвался вопрос: "Так у тебя есть невеста - или как? Или... - Она внезапно даже для себя чуть не прыснула со смеху: - А если у него всё-таки жена есть?!"
   - Ты смеёшься, - сказал он, не поднимая головы. - Я настолько смешон?
   - Нет, я подумала, что смешна я, когда предложила тебе стать моим женихом. Ведь ты, наверное, женат, несмотря на твоё отрицание недавно! - заявила Ева.
   Он наконец взглянул на неё и спокойно ответил:
   - Ни одна женщина эльфов не выйдет замуж за эльфа, не принадлежащего дому своего отца. Женщина может одарить меня своей благосклонностью, но лишь в надежде хотя бы так приблизиться к главам моего рода.
   Ева сморщилась от напряжения, чтобы уяснить всё сказанное им, и упрямо спросила:
   - Ты имеешь в виду, что с такой женщиной ты можешь появляться при отце?
   - Да. Её представят отцу, как мою женщину. Но не жену.
   - То есть женщины у тебя были, - всё ещё сомневаясь в его словах, уточнила Ева.
   Эррамун пожал плечами.
   - Дом моего отца очень известен. И богат.
   Благо сидел он совсем рядом с ящиком, на котором она сидела, она испытала сильнейшее желание врезать ему боковой стороной ботинка - всё равно, куда: в плечо, в шею... Бабник, блин!.. А он, как назло, договорил:
   - Невесты у меня никогда не было и не могло быть. Это был бы интересный опыт.
   Он мягко, словно хищник (сузила на него глаза насторожившаяся Ева), встал и обернулся к ней. Сняв с руки перчатку, он стащил с пальца плоское кольцо.
   - Ева, я прошу тебя стать моей... - он запнулся и заглянул ей в глаза - внимательно, будто ожидая услышать её смех. - Стать моей... невестой.
   - Но, поскольку я невеста с Земли, - предостерегающе напомнила Ева, - я буду вести себя так, как ведут себя девушки моего положения. Я не эльф!
   - Понимаю, - бесстрастно сказал Эррамун.
   Она съехала с ящика и встала перед ним.
   - Я принимаю твоё предложение.
   - Это кольцо принадлежало моей матери, - сказал Эррамун и осторожно надел обручальное кольцо на палец Еве.
   Оно оказалось слишком большим, но эльф коротким движением уменьшил его. Удивлённой Еве почудилось, что она услышала тихое, вкрадчивое клацанье. "Ни фига ж себе - окольцевал! - ахнула она, чувствуя, как уверенно кольцо обхватило её палец. - Как будто кандалы надел, а ведь всего лишь - кольцо!"
   Она деловито расстегнула лёгкий скафандр - спецовку для передвижения на судне, и вынула из-под рабочего свитера цепочку с кольцом. Изумлённый Эррамун помедлил, но протянул руку, чтобы она надела ему на палец тонкий ободок.
   - Это кольцо моего отца, - спокойно сказала Ева.
   - А... кто он был?
   - Капитаном наёмников. Он был вдовцом и удочерил меня. Мои родители погибли, когда мне было шесть лет. Когда я подросла, именно следом за ним я пошла в наёмники.
   Эррамун с уважением посмотрел на свою руку.
   - Твой отец тоже воин? - не преминула узнать Ева.
   Эльф покачал головой, а потом с сомнением посмотрел на Еву.
   - Нам необходимо рассказать о помолвке остальным? - осторожно спросил он.
   - Остарджи и сам всё узнает, - хмыкнула Ева. - Если честно, мне бы не хотелось, чтобы остальные узнали. Не люблю такие вещи афишировать.
   - Но как же мы будем... - Эльф прикусил губу, задумчиво глядя на Еву.
   - Ты же выбрал меня в качестве напарника, - фыркнула она. - Вот и будем общаться, отключаясь от общей связи. Да и зачем нам это общение? Мы же только номинально будем женихом и невестой!
   - Но, как женщина, ты мне нравишься, - всё так же задумчиво объяснил Эррамун.
   - А ты мне нет! - отрезала Ева. - Ты слишком высокомерный, несмотря на своё положение бедненького сына отца, который не допускает тебя в свой дом. Постоянно задираешь свой нос - по делу или без него. Неа. Не хочу даже думать о тебе в качестве... - Она скептически надула губы. - В качестве будущего мужа. Ты мне не нравишься.
   - Не понимаю, - сухо сказал эльф.
   - А чего понимать? Ты только посмотри на нас обоих! Да нам рядом быть нельзя больше часа. Ты меня раздражаешь, потому что как каменный, а мне хочется, чтобы мой муж был приветливым и умел радоваться жизни.
   - Сколько у тебя было женихов? - неожиданно спросил Эррамун.
   - Трое, - отрезала Ева. - Все - наёмники.
   - Три - число магическое, - туманно сказал эльф.
   - Знаю, - усмехнулась Ева. - У нас сказки только этим числом и напичканы. И не надейся, что магическое число эльфов может быть похоже на наше сказочное "три". У нас это число - насмешник, а не героика. Ну что? По-моему, мы засиделись в трюме. Твои сородичи могут тебя неправильно понять. И учти: если они своё неправильное понимание попытаются объяснить мне, я им морды начищу. Ясно?
   - Ты слишком много говоришь, - сказал Эррамун, поворачиваясь к выходу.
   - Зато всё по делу. - Ева шла за ним, выбирая, куда ставить ноги среди кучи ненужного барахла. И с ухмылкой мысленно добавила: "И про меня никто не скажет: леди слишком много обещает!"
  
   Седьмая глава
  
   Как ни странно, собрались снова в общем отсеке оборотней и людей. То есть странность в том, что сюда же снова явились эльфы... Ева подняла бровь: нет, не странно. Напротив - логично. Ведь здесь же теперь поселился и Остарджи. Да и вообще... Весь народ в основном кучковался именно здесь...
   Рассуждая о ненужном, Ева пыталась успокоить сердце: одно дело - стать невестой человека. Другое - надменного эльфа, который, кажется, не обратил внимания на её предостережение, что и невестой она будет вести себя так же, как прежде. Ишь: "Как женщина, ты мне нравишься". Придётся пару раз дать ему отлуп, если полезет. Пока не поймёт, что она была предельно серьёзна, предупреждая о своём статусе при нём. Дядька он, конечно, добрынистый, но вряд ли изучал приёмы самообороны, которые Ева знала точно не теоретически.
   Насчёт самбо сильно она не обольщалась: у этих ушастых и свои стили единоборств имеются. Да и... Весом он возьмёт, если что. Да и... женщина в любом случае не мужчина. Подбадривала себя своим самбо-то. Хотя бы... Остановившись на этой мысли, она начала успокаиваться.
   И почувствовала на себе взгляд.
   Остальные соскальзывали, а этот будто воткнулся и... давал о себе знать.
   Оглядела довольно просторный отсек и вопросительно кивнула Остарджи, который уже довольно уверенно сидел в своей капсуле, не стараясь держаться за её края, зато откинувшись на устроенную ему "спинку": что, мол, случилось?.. Наверное, надо подойти и осведомиться, всё ли у них прошло на репетиции так, как ожидалось. Только странно, что у ангела взгляд, жёстко направленный на неё и явно напоминающий о себе, в то же время какой-то... весёлый.
   "Любопытно, что его развеселило? Оборотни, что ли, подшутили над чем-то, пока нас не было?" - размышляла Ева, пробираясь к нему между откинутыми спальными местами и медицинскими капсулами.
   - Что? - негромко спросила она, вставая рядом с его капсулой.
   Остарджи улыбнулся и бровями показал вниз, на её руку. Ева чуть не покраснела. Кольцо! Он сразу увидел кольцо Эррамуна! Вскипевшая злость, что ангел-хранитель не от неё самой узнал об обручении, постепенно утихла из-за понимания: нет, он не увидел самого кольца! Он увидел энергополевое сияние вокруг него, а это сияние и привлекло его взгляд к кольцу.
   - Зачем? - вместо ответа спросил он.
   Подвоха она не почуяла. Не было его в вопросе ангела. Просто существо иного мира и иной жизни поинтересовалось сутью странного обычая между гуманоидами. Обычая, который внезапно "имел место быть" в довольно напряжённой ситуации, да ещё между двумя существами, которые, как он знал, недавно относились друг к другу, как минимум, негативно. Поэтому его вопрос: "Зачем?" - это вопрос о целесообразности.
   - Для перемирия, - ответила Ева.
   И Остарджи понимающе кивнул. А потом качнул головой на медкапсулу.
   Теперь ухмыльнулась Ева, сообразив. Целесообразность целесообразностью, но Эррамун должен будет помнить, что она находится под крылом ангела-хранителя. Во всех смыслах. Так что самбо и не понадобится. Если что.
   Капсула достаточно крепко насажена на "ясли"-подставку, так что Ева не сомневалась, немедленно пристроившись на её край и тут же начав болтать ногами, как обычная девчонка, усевшаяся на слишком высокую скамью. Не двигая головой, только скосившись, посмотрела, как воспринял её движение Эррамун. Всё нормально - если говорить опосредованно: стоит возле двери и слушает своих, из команды. Только... Внезапно столкнувшись с ним взглядами, она вскинула бровь, подражая ему, недавнему. Отвернулся. А Ева успокоилась. В таком их положении, когда она напрямую, телепатически связана с сознанием ангела, не до интима, так что, кажется, посягательств эльфа на её честь можно не ждать. И она начала вникать в то, что происходило в отсеке.
   Происходило обсуждение репетиции с взаимодействием Остарджи и Евы, результаты которой были очень даже хороши. Пришли к выводу, что в предварительном действе связь выглядит неплохо, а значит, можно использовать её и далее.
   Остаётся один вопрос: как выживать, если враг сканирует транспортные средства, медленно плывущие на орбите планеты, а "жратеньки" спасшимся жизненно необходимо?
   - Ловушку? - предложил Клеман. - Выслать их же вельбот с признаками жизни, пусть тот, с водой, подлетит к нему, а мы... Тут надо подумать, где мы будем прятаться.
   - А если сканирование будет не локальным, как ты предполагаешь? - спросил Крис. - Мы же не знаем, как у них эта система работает. Вне планеты ни разу не сталкивались. Да и где ты найдёшь тех, кто будет... - он ухмыльнулся. - Изображать те источники жизни, которые ты предложил?
   - Что ты имеешь в виду? Насчёт сканирования?
   - Что они целенаправленно ищут живые организмы повсюду. А значит, легко определят живое присутствие даже там, где, как нам кажется, мы надёжно защищены.
   Марика улыбнулась так, что невольно взглянувшая в её сторону Ева затаилась. Голосок наёмницы вкрадчиво прозвенел в тягостной тишине, где каждый обдумывал новые идеи вынужденного пиратства на орбите.
   - А почему вы начали с ловушки? А если сделать наоборот? Приманить вельбот с водой туда, где мы прячемся, и взять его?
   - И как ты себе это воображаешь? - мягко спросил Крис.
   - Надо устроить минное поле: на каждый из имеющихся вельботов подсадить то самое, что подаёт сигналы живых, и послать всю эскадрилью в местечко подальше отсюда. Сами понимаете - зачем: чтобы к себе не привести. А пусть они облетают более или менее широкое пространство. Пока тот вельбот долетит до него...
   Марика вдруг заткнулась, сморщившись в безутешной гримаске.
   - Что? - спросил Клеман.
   - Я не учла, что, кроме вельбота с водой, есть другие. И наша эскадрилья-приманка может притянуть к себе истребителей, а не кормушку. Да и... а если наши засекут приманку, но решат, что там в самом деле бойцы Единого мира?
   И тут Рууд задумчиво сказал:
   - А ещё можно устроить виртуальную прогулку вельботов и любой другой техники. А когда за ними погонятся, вычислить кормушку и грабануть её. Не думаю, что она полетит в составе вражеской группы. Скорей - отстанет немного, будет держаться в хвосте. И вот тогда-то...
   - Я не понимаю, - сердито признался Эррамун с молчаливого одобрения остальных эльфов. - На чём основано это действие? На какой виртуальности? Где мы возьмём достаточно тонкий инструмент, чтобы создать эскадрилью-приманку?
   Ответом стало движение группы Криса: ребята, как по команде, обернулись к Остарджи и Еве. Ангел-хранитель, ставший предметом пристального разглядывания всех собравшихся, пожал плечами и улыбнулся:
   - Рууд так уверенно говорил... Ева и впрямь уже делала нечто похожее?
   И все уставились только на неё. Она передёрнула плечами.
   - Смерти моей возжелали? Вы же помните, что со мной было тогда! И такое проделали на поверхности планеты. Здесь, вдалеке от неё, мне сил брать неоткуда. А если помру - и отнюдь не геройской смертью?
   - Надо, Ева, надо, - сокрушенно произнесла Марика. - Помнится, ты тогда ещё сказала одну вещь. Прости, но я запомнила. Чтобы провернуть снова тот кульбит, тебе нужен донор, с которого ты будешь качать силу. Я правильно запомнила?
   - Правильно, - проворчала Ева. И тут же добавила, жёстко глядя на неё: - Только ты не договорила. Да, мне нужен будет донор, но донор, который ранее хотя бы чуть-чуть занимался эзотерическими приёмчиками. Иначе - копец ему. Не выживет. Потому что в случае экстрима я начну с донора так качать силу, что забуду, что качаю её с живого существа. А это значит... Сдёрну с него вообще всё.
   - Я не подхожу? - в безмерном удивлении спросил Остарджи.
   - Нет! - резко ответила Ева. - Случись что с тобой, нам придётся совсем туго. Поэтому ты всегда будешь вне игры, если есть хоть намёк на опасность.
   Тишина в каюте звенела.
   Все понимали, что сунулись носом в тупик.
   И тут Илва неуверенно сказала:
   - Я не вполне соображаю в возможностях таких людей, как Ева. И таких существ, как наш ангел Остарджи. - И виновато улыбнулась ему, благосклонно кивнувшему ей. - Но я придумала кое-что. Если можно выполнить некую виртуальность, почему бы не соединить две идеи? Пусть Ева и Остарджи изобразят виртуально живых? Ведь наблюдение и сканирование паткси не всегда связано с тепловизором. На орбите множество погибших судов. Надо бы заставить... нет, надо бы устроить на них движение - пусть не сразу, но чтобы было понятно, что на погибших судах кто-то движется. Пусть и не живые - типа, искинов. И они полетят к ним, чтобы взорвать, даже не проверяя, точно ли там кто-то есть. А вельбот с продовольствием останется вне боевых судов... Простите, я не умею объяснять и рассуждать. Вот как-то так...
   - Телепатокинез в космосе? - пробормотал Крис. - Ева, ты сумеешь такое сделать?
   - С донором-смертником, - сухо напомнила она.
   Все замолкли.
   И именно этот момент выбрал Остарджи, чтобы задумчиво выговорить:
   - Есть ещё один вариант на основе предложения Илвы. Все эти вельботы паткси, как мы знаем, списаны с кораблей единого мира. То есть в каждом есть не только автопилот, но и рубка управления для живых пилотов. Если найдётся донор для Евы, можно будет устроить кое-что поинтересней и проще, чем довольно сложную игру с другими судами.
   - А что именно? - нетерпеливо спросил Эррамун.
   Ева переглянулась с Остарджи, секунды смотрела на него - и кивнула.
   - Парочку вражеских вельботов (с живыми паткси - в том числе, если они всё-таки существуют и если они будут на тех вельботах) можно завести так, чтобы они потеряли управление. Пока противник разбирается, почему они, например, крутятся на месте, как раз и можно увести продовольственный вельбот, перекрыв его автопилот и телекинетически управляя рубкой. Дело за малым, - пожала плечами она. - Мне всё так же нужен донор.
   Бойцы негромко заговорили, обсуждая услышанное.
   Ева неожиданно заметила, что Крис подаёт ей какие-то знаки. Он стоял у входного люка так, что его впереди чуть прикрывали песчаники, а сбоку - Марика. Но он явно привлекал к себе внимание именно Евы. Чтобы сохранить ту же скрытность, она напрямую уставилась на него, чтобы он понял: она видит его незаметные для других жесты. И тогда он повёл вдруг глазами, указывая на Эррамуна, а потом внезапно поднял руки, сложил ладони и подставил их под щёку. Как будто шутливо показывал, что хочет спать. Ева сначала решила, что он предлагает завершить на сегодня зряшные разговоры о продовольственном вельботе и отдохнуть. Но при чём тут Эррамун?
   Догадавшись, что она не поняла, Крис добавил ещё один жест: снова скосившись на эльфа, который пытался слушать всех выдвигающих идеи, он погладил себя по голове, а потом снова показал сценку "Я сплю". Потом, нерешительно постояв так, как будто думая: "Наверное, я показал неправильно?", Крис погладил на этот раз кого-то, кто был меньше его ростом - и снова поднёс ладони к своей голове.
   Странно, что никто не видит, как они смотрят друг на друга и как Крис устраивает целый спектакль, что кто-то уснул. Или хочет спать.
   Но только после того, как этого неведомого кого-то погладили по...
   Сердце Евы зачастило.
   Дошло, что показывает Крис.
   И суженными глазами она вперилась в "своего" эльфа.
   Только смысл - буравить его пронизывающим взглядом, когда он что-то оживлённо обсуждает со своей командой? У-у, женишок, блин... Почему он промолчал, когда она сказала, что ей нужен энергодонор?! Или он владеет какой-то энерготехникой, не относя её к эзотерической? Может, в их сообществе эта техника обыденная? Эх, жаль, нельзя выйти в космонет, чтобы пошарить там насчёт этих эльфийских способностей. Было же что-то там об их силе.
   Она с сомнением присмотрелась к эльфу. А если такие способности только у него? Если он не захочет говорить о них при других эльфах? Фиг их, этих эльфов знает, а вдруг и эти способности у них на уровне владения только... презренных в обществе?
   Ева спрыгнула с медкапсулы Остарджи и, лавируя между капсулами остальных, добралась до Эррамуна. Не стала напрямую прерывать его беседу, просто застыла сбоку, чтобы сразу увидел.
   Он немедленно прервался и вопросительно поднял брови. Как и вся его команда.
   - Мне нужно задать тебе один вопрос, - спокойно сказала Ева. - И будет лучше, если этот вопрос прозвучит в коридоре. Один на один.
   Вот тут он сначала растерялся и бросил на своих недоумённый взгляд. А его команда с тем же недоумением уставилась на неё.
   - У меня нет секретов от своих, - пожимая плечами, сказал Эррамун.
   - Поверь - ща появятся, - со зловещей усмешкой пообещала Ева и повернулась к двери из отсека.
   Оглянувшись и завидев, что он пошёл-таки за ней, она кивнула остальным эльфам, не забыв опять-таки ощериться в кровожадной ухмылке:
   - Не боись. Верну живым.
   Выходя в коридор, Ева предполагала: едва дверь закроется она свирепо рявкнет на Эррамуна: "Какого чёрта ты промолчал, когда мы заговорили об энергодоноре?!" Но, переступив порог, успела додуматься кое до чего, и новая мысль заставила решительно зашагать в конец коридора - туда, где не будет слышно её воплей. Эррамун послушно дошёл до неё и вопросительно поднял бровь.
   - Ты понимаешь значение слова "энергодонор"? - сухо спросила Ева.
   - Нет.
   Она не ожидала, что из-за этого ответа взбеленится так, что... пришлось грохнуть кулаком по стене, чтобы успокоиться. Всё недавнее настроение, близкое к эйфории, улетучилось так, что она отвернулась от этого безмозглого эльфа, чтобы не визжать в истерике от злости. "Прости, Господи... что за мужик, а?.." Покусала губу, чтобы побольней было и чтобы привести себя в состояние, близкое к деловому, и лишь потом обернулась к Эррамуну.
   - Почему ни ты, ни твои сородичи не спросили, что значит это слово?
   - Если в нашем языке нет этого понятия - значит, нет и самой составляющей его. Зачем спрашивать о его значении, если ответ всё равно будет отрицательным?
   Она поняла, что кулаком в стену - мало. Врезать бы по стене магнитно-металлической подошвой ботинка. Но нельзя. Прогремит так, что сразу прибегут все - спросить, что случилось.
   - А если за этим понятием прячется составляющая, которая у вас есть, но называется иначе? - ледяным тоном спросила Ева.
   Он молча смотрел на неё, без слов говоря: "И чего ты от меня ждёшь?"
   Ноздри её носа раздулись, но она всё ещё спокойно сказала:
   - Энергодонор - это человек... или живое существо, использующее эзотерические приёмы.
   - Что значит - эзотерические приёмы? - потребовал объяснений Эррамун.
   - Умения, которые не входят в багаж обычного существа, - хмуро сказала Ева. - Например, то, что я делаю: разговариваю мысленно - телепатируя с Остарджи. Или тот же телекинез - умение двигать предметы на расстоянии. Передача энергии с помощью различных методик: пальцами, мыслью. Левитация.
   - Я всё равно не понимаю, - равнодушно сказал Эррамун.
   - Что ты сделал, когда дотронулся в прошлый раз до меня, чтобы я уснула?
   - Передал тебе часть той силы, которой тебе не хватало, чтобы успокоиться.
   Ева исподлобья посмотрела на него. Крис оказался прав. Энергодонор. Только... обзывается по-другому. Ладно, попробуем провести осторожную разведку.
   - Когда ты передал мне часть силы, тебе самому было плохо? Ты почувствовал что-нибудь отрицательное, отдав мне её?
   Прежде чем ответить, он с откровенным недоумением заглянул в её глаза.
   - Зачем тебе это знать?
   - Ты тот, кого мне не хватает, чтобы пополнить наши запасы еды и воды. Ты энергодонор. И я сейчас пытаюсь узнать, сумеешь ли ты выдержать, когда не ты мне будешь давать силу, а я буду тянуть её с тебя.
   Вот теперь он призадумался, видимо вспоминая всё, что услышал только что в общем отсеке. Минута, другая... Глаза сузились.
   - Ты сказала, что Остарджи нам не подходит, потому что он всегда остаётся запасным вариантом. Поэтому ты не хочешь использовать его в качестве энергодонора. Объясни мне, что ты будешь делать, из-за чего тебе он нужен.
   - Если коротко... - замялась Ева: сбежит ведь, услышав правду. - Я буду расходовать твои силы так, что... в трудный для себя момент я могу стянуть с тебя всю силу! - выпалила она. И тут же спохватилась: - А твои товарищи... Они сумеют поддержать тебя своей силой? Или... Ты сам сумеешь восстановить отобранные у тебя силы, если ты поймёшь, что тебе, как минимум... плохо?
   Эррамун так склонил голову, словно пытался услышать что-то за теми словами, которые она выпалила ему в лицо. В лицо, полное недоумения.
   - А ты... способна на это? - наконец сказал он. - Чтобы полностью снять с меня силу? Мне кажется...
   - Способна, - перебила его Ева. - Причём могу этого даже не заметить, что снимаю всё. Поскольку буду сосредоточена на деле.
   - Ты имеешь в виду, что задуманный тобой приём чреват потенциальной гибелью энергодонора?
   - Да, - ответила она, испытующе глядя на него.
   - А как практически это будет происходить?
   - Мы с тобой будем соединены... будем держаться за руки, то есть будет физический контакт. Остарджи и ты - оба за мои руки.
   Сначала не поняла, почему он так мягко улыбнулся, глядя вдаль по коридору. И почему его глаза из сосредоточенных стали вдруг чуть ли не мечтательными?.. "Прокрутила" назад последние реплики разговора. Вроде ничего такого - личного, чтобы этот разулыбался, подобно довольному коту, дорвавшемуся до миски с заветной сметаной - причём на законных основаниях.
   И - поняла.
   Новый приступ ярости был направлен уже на себя саму. "Дура, блин! Нашла кого в энергодоноры! Обрадовалась, как последняя... что среди эльфов нашёлся подходящий! Наобъясняла, блин, ему!"
   Обиженная до слёз, Ева, тем не менее, сумела холодно выговорить:
   - Нет. Ты мне не подходишь!
   Только хотела развернуться, чтобы побыстрей попасть в отсек и там, среди своих, успокоиться, а потом найти другой выход из ситуации, как этот здоровяк чуть не сломал ей руку, останавливая её.
   - Почему?! Почему не подхожу?! Ты же сказала, что я именно тот, кто тебе нужен!
   Пытаясь отодрать его железные пальцы от своего запястья, она свирепо ответила:
   - В напарники мне нужен махровый эгоист, который будет печься о восполнении личных сил, а не сволочной фанатик, готовый ради семейных традиций уничтожить всех выживших на этом корабле!
   Она ожидала, что после её обидных слов Эррамун отпустит её руку, но эльф внезапно перехватил её за плечи. Больно-больно! Он что - не соображает, что со своей силищей оставит на коже не только синяки?! Такого откровенного бешенства на его лице она не предполагала увидеть. Склонившись к ней, он, раздувая ноздри точёного носа, прошипел в её лицо так, что она почувствовала выдыхаемое им тепло:
   - У тебя слишком богатое воображение! Что дало тебе уверенность, что сейчас ты поняла меня?!
   От неожиданного наскока Ева потеряла дар речи. Он ещё и злиться умеет?! Напоказ? Вот так, не скрываясь в своей эльфийской раковине невозмутимости?
   Не дождавшись ответа, он, наконец, разжал пальцы, отпуская её, и отвернулся.
   Сама набычившись, Ева помолчала, а потом с вызовом сказала:
   - Хорошо. Я глупая и слишком много додумываю. Но ответь: ты готов помогать мне, а значит - и всем остальным?
   - Да, - бросил он, не оборачиваясь.
   "Но почему ты улыбнулся, когда я сказала... - Ева с недоумением смотрела в его непреклонную спину. - Или он и правда улыбался чему-то иному?"
   - И твои товарищи будут тебе помогать, если ты ослабеешь?
   - Да.
   Прозвучало почти сквозь зубы. И Ева в очередной раз обозлилась.
   - Я предупредила тебя, что я тебе не эльфийка! И что не собираюсь учиться быть ею! - И пошла от него, бормоча, чтобы он услышал: - Блин, стоило обручаться, если между нами такие непонятки... Может, ещё и войну развяжем?..
   - Стой, - тихо скомандовали за спиной.
   - Стою, - хмуро отозвалась она. - И что?
   Он обошёл её, а потом сделал то, что её весьма заинтриговало: коротко оглянулся на дверь в общий отсек и вдруг взял Еву за руку. Утихомиренная собственным любопытством, она не сумела запротестовать, когда он приподнял её ладонь и приложился к ней губами. Она только открыла рот, чтобы возмутиться: "Эй, ты чего?!", а он развернулся и пошёл к общему отсеку, возле которого вновь остановился, чтобы чуть склонить голову, глядя на Еву. Если сейчас она правильно "прочитала" его, то он ждал, чтобы она подошла, а он открыл бы ей дверь?
   Кажется, Ева замешкалась больше, чем Эррамун ожидал. Но он не сдавался и спокойно продолжал ждать "свою невесту", которая вдруг стала такой тяжёлой на подъём и на соображалку.
   А Ева... Будто пелена с глаз упала. Эльф не тому радовался, что может в процессе телепатокинеза помереть, а тому, что будет в это время её за руку держать! Она чуть подняла брови. И ведь слышала она о том, что эльфы - мастаки очаровывать своих дам. Но не догадалась, что предполагаемый сеанс телепатокинеза Эррамун может рассматривать как первоначальный этап ухаживаний...
   Ну-ну... Ежели так, то эльф обеспечит себе надёжное донорство со стороны своих коллег. То есть Еве не придётся бояться, что в конце разведочного сеанса она будет сжимать руку мертвеца. Хотя... что это она? Полностью сдёрнутой биоэнергооболочки в любом случае не будет. Что - что, а состояние доноров определить она умела даже в самый разгар подсоединения к чужому сознания. Напугать остальных надо было только затем, чтобы не слишком надеялись заранее, что план будет реализован от и до... А высказанное Эррамуну замечание было направлено на то, чтобы и он о своих личных донорах позаботился.
   Уяснив для себя ситуацию с улыбкой эльфа и его решимостью, несмотря на неприятное напоминание о личном желании покончить с собой, продолжить ухаживания, Ева расправила плечи и подошла к нему слегка танцующей походкой: охмурять и мы умеем! Через порог отсека, опершись на его любезно ("Бе-ездна любе-езности!..") подставленную ладонь, она шаловливо едва ли не перепорхнула.
   Эльфы, с суровыми лицами вполголоса что-то обговаривавшие между собой, взглянули на вошедших значительно и в то же время с тревогой. А некоторые - с едва уловимым презрением: кажется, решили, что эти двое, из-за легкомысленной Евы, в коридоре болтали о личном. Остальные же и внимания на них двоих не обратили, бурно обсуждая возможности применения основного дуэта - Остарджи и Евы.
   Когда Ева, оставив Эррамуна среди его сородичей, прошла к капсуле Остарджи, все замолчали. Она вновь уселась на край капсулы и высказалась:
   - Остарджи остаётся здесь, где подсоединён к датчикам, регулирующим его жизнеобеспечение. Я буду сидеть рядом на любом предмете мебели - так, чтобы моя рука свободно соединялась с рукой ангела. Эррамун должен быть с другой стороны от Остарджи и меня, чтобы моя вторая рука касалась его ладони. И лучше, если он тоже будет лежать, а вокруг него будут наготове его товарищи, готовые поделиться с ним силой. Ну что? Начинаем разведку?
   - Насколько понимаю, сначала проанализируем состояние кораблей в нашем секторе? - уточнил ангел.
   - Именно. Я, честно говоря, очень надеюсь, найти вельбот с продовольствием и с перебитым автопилотом. Кто знает, - легкомысленно улыбнулась Ева, - может, такой как раз болтается неподалёку от нашего грузовика.
   Собрание одобрительно восприняло её шутливое предположение. Одобрительно и по-деловому. Все, кто крепко стоял на ногах, немедленно зашевелились, освобождая пространство вокруг капсулы Остарджи. А Эррамун, мельком глянувший на деловитое движение в отсеке, опять повернулся к своим. Судя по скупым жестам, он уже определял, кто из эльфов будет его личным донором. И те не протестовали, а даже как-то оживились... Ева усмехнулась. Ещё бы... На полуголодной диете сидеть никому не хочется.
  
   Восьмая глава
  
   Оказалось, та, первая пробежка боевыми двойками "связистов" по трюму и палубе здорово помогла участникам нового эксперимента. Эррамун уже доверял происходящему между ними, тремя, и инстинктивно не "закрывался". А заодно и не кривился скептично. Благодаря его стараниям проникнуться новым опытом (что значит - сопротивления странным действиям ангела и землянки не было), быстро выяснили следующее: взорванные на орбите космические корабли всех мастей постепенно сбиваются в кучи металлолома, цепляясь друг за друга, - что, в общем-то, неудивительно и предсказуемо. Но что заинтересовало всех: они тем самым создавали порой настоящие острова, дрейфующие вокруг планеты. "На скорую руку" обследовав один из самых больших "островов" поблизости от их грузовика, удалось обнаружить несколько пустых кораблей Единого мира. Пустых от живых экипажей, конечно, но с почти целёхонькими продуктовыми отсеками в трюме. Так что никаких вражеских вельботов брать на абордаж, потенциально привлекая к себе внимание врага, не надо было.
   Выдохнув с облегчением, Остарджи и Ева принялись диктовать Марике примерное местонахождение тех кораблей, благо наёмница неплохо разбиралась в картографии и умела создавать не только компьютерные карты, но и от руки; а последнее сейчас было весьма ценно, если учесть, что пользование компьютерной начинкой катера опасно на фоне шныряющих повсюду кораблей противника. Поскольку ни сам ангел, ни наёмница в реальность из своей "прогулки" не выходили, то лишь по парочке фраз "извне" Ева догадалась, что практичная Марика призвала к совместной работе искина Ицейну... Эррамун постоянно был рядом, ведь пальцы Евы не просто касались его ладони, а слегка упирались в неё. Впрочем, ощущение этого упора из-за вынужденной сосредоточенности на исследуемой орбите Ева чувствовала редко.
   Когда примерная карта корабельного "острова" была готова, когда Ева собиралась подать знак Остраджи или просто мысленно сказать в том поневоле интимном пространстве, недостижимом для других, где только они двое, что пора выходить из состояния, близкого к медитации, оба услышали откуда-то сбоку далёкий голос Эррамуна:
   - А есть возможность обследовать окрестности этого... острова? Нет ли рядом кораблей паткси?
   "Хороший вопрос, - насмешливо телепатировал Остраджи Еве. - Мы с тобой как-то слишком обрадовались найденным продуктам, чтобы обеспокоиться обстановкой вокруг этого металлического кладбища".
   "Согласна, - ответила она. - Расширяем поиски?"
   "Цвет ищем тёплый, - предупредил ангел. - Любой тёплый".
   А потому вслух Ева, еле шевеля неожиданно отяжелевшими губами (слишком отчётливое впечатление, что отделена от тела, а потому плохо владеет им) и не открывая глаза, произнесла:
   - Проводим... поиск... на выявление вражеского присутствия вокруг острова.
   Уродливые очертания разбитых, взорванных, проломленных кораблей, поневоле зацепившихся друг за друга, зияющих бездонными просветами и тьмой между искорёженными корпусами, сменились отдельными силуэтами. На них тоже смотреть - сплошной депрессняк и безнадёга. Глаз в этих ломаных линиях всё пытался ухватиться хоть за что-то, как минимум, целое. И не удавалось.
   "Слева", - бесстрастно прозвучал голос Остарджи.
   Ева потянулась к его лучу внимания (она отчётливо видела его) и сразу наткнулась не на вельбот, а на небольшой катер. Существ на двадцать близких к стандартным размерам - не больше. И то - впритык. Катерок плыл далековато от "острова", и Ева начала было чисто машинально считать тёплые пятна за его стенами.
   Но луч внимания Остарджи внезапно пропал.
   "Почему?" - удивилась Ева.
   В контексте происходящего ангел мгновенно понял её вопрос. И спросил сам: "Ты уже использовала силы этого эльфа?"
   Даже в своём невесомом состоянии и отстранённости Ева пришла в недоумение, почему всегда лояльный ко всем расам Остарджи отказался называть Эррамуна по имени, хотя прекрасно знал, как его зовут... Дошло не сразу, но Ева сообразила-таки: кажется, ангел предполагает опасное действие, на которые могут уйти силы Эррамуна. Поэтому зовёт его безлико - эльфом. Чтобы не жалеть, в случае если сородичи Эррамуна не успеют подпитать - и эльфу станет, например, плохо.
   "Нет. Но готова".
   Поймёт ли Остарджи, что её ответ - это и впрямь готовность Евы поучаствовать в любой авантюре, если та будет на пользу всем?
   "Смотри! Катер вошёл в арку из разбитых кораблей. Мне кажется, есть возможность его уничтожить".
   "Мы слишком далеко, - ответила Ева, думая, чувствует ли Остарджи её улыбку: чего она от ангела точно не ожидала, так это его азартной натуры. А потом добавила, чтобы Остарджи наверняка оставил свою идею: - Сил этого эльфа мне не хватит, даже, если придётся тянуть их с его сородичей".
   И они снова продолжили наблюдение, причём Ева, скользя "взглядом" по всем сцеплениям корабельных корпусов, мельком подумала, зная, что ангел слышит только мысленный разговор, но не сами мысли: "А мне это... нормально? Что Остарджи так говорит о моём женихе? Мне ж вроде как обидно должно быть? Или..."
   Странная идея заставила насупиться: цель Евы была - помочь Эррамуну в его желании, то есть в скорой смерти, лишь бы ему не попасть под гнев отца. И, если она, Ева, будет заботиться об Эррамуне, как о собственном женихе, его желание будет выполнено. Но... Но в данной ситуации такая постановка вопроса чревата. Ведь, получается, со смертью "этого эльфа", возможно, случится другая ситуация: могут погибнуть и те, кто с ним рядом. Значит, проблема... Проблема в том, что... Ева мрачно сопнула носом: надо относиться к нему, как к знакомому! Не фиг тут думать о смерти, когда вокруг смертей полно! Обрадовался...
   Ещё немного поразмыслив, она кивнула себе: да, она будет общаться с ним, как с командиром над Крисом. То есть рангом выше. И хватит ему.
   "Я что-то пропустил? - спросил Остарджи. - Мне кажется, ты начала испытывать какое-то негативное чувство".
   "Извини, Остарджи, - отозвалась Ева. - Я немного отвлеклась на личное. Больше этого не случится".
   Когда они "вышли" из поиска, обнаружили в отсеке довольно активное движение. Оказывается, перед тем как объединиться с ангелом и Евой, Эррамун, предполагал немедленную вылазку на то место, о котором ему сообщат "разведчики". А потому, по его приказу, свободные от дежурства рядом с ним эльфы внимательно слушали искина Ицейну. Тот излагал, какого типа необходимы на их катере источники питания. Свои-то уже начинали заканчиваться, не рассчитанные на столь долгий срок использования.
   Пока Эррамун, задремавший во время разведочного сеанса, приходил в себя, его сородичи успели создать довольно длинный список необходимого для более или менее комфортного жизнеобеспечения на судне. Кроме всего прочего, теперь в состав вынужденных орбитальных мародёров входили не только эльфы и Крис с Евой, но и Клеман с Илвой, которым завидовали Рууд и Марика: эти двое пока не могли позволить себе двигаться в полную силу. Как и песчаники, досадливо шипевшие друг на друга.
   Через полчаса сборная команда (партизан! - хмыкнула Ева) выживальщиков, во главе с Эррамуном, двинулась по коридору к вельботам. От налёта на остров ожидали многого. Ведь с ними была Ева, которая договорилась с Остарджи, во-первых, держать плотную связь, пока летят к острову; во-вторых, связываться с ним по прилёте каждые пятнадцать минут, чтобы снова и снова проверять обстановку вокруг острова и на нём самом. Следовательно, от экспедиции можно было ожидать благополучного исхода.
   В стандартном вельботе на двоих Илва разбиралась. Так что, не сомневаясь уселась в кресло пилота, в то время как Клеман устроился на сиденье бортового стрелка.
   - Идёте последними, - напомнил им Эррамун. - Инициативы не проявлять. Слушать мои приказы.
   Клеман только вздохнул, сдерживая широченную улыбку. Базуки он не получил, но вельботовая пушка заставила-таки его расслабиться.
   Пока эльф говорил с Клеманом, Илва успела значительно переглянуться с Евой. Последняя быстро ткнула в наушники своего шлема двумя пальцами. Илва едва заметно кивнула, сообразив, что есть возможность переключиться на личный канал связи. И для женщины-оборотня, случись что непредвиденное, эта возможность - цифра "два". Ева ещё подумала: "Жаль, Эррамун не дал нам времени более конкретно договориться обо всём до вылазки".
   Под началом Эррамуна оказалось семь солдат-единомирцев, включая, естественно, троих эльфов. И он снова организовал группу так, чтобы люди (Крис и Ева) оказались под охраной остальных. Впрочем, нет. До кучи к ним добавили Илву. Видимо, снизошли, что тоже женщина.
   Весь путь от оставленных под прикрытием удобного громадного отсека до самого острова передвигались по указаниям Остарджи, которые озвучивала Ева. В основном старались использовать тросы, которые все восемь бойцов закрепили на поясах скафандров и которые объединили всю группу. У тросов были две функции: они обеспечивали быстрое перемещение (посылали вперёд самого тяжёлого и шустрого - Клемана, а он помогал добираться остальным, натягивая за собой трос), а также давали возможность производить меньше звуков, на которые могли среагировать приборы паткси. Нет, скрежета и грохота сталкивающихся обломков везде было достаточно. Но эти звуки, улавливаемые отслеживающими приборами, всё-таки были неритмичными, в отличие от подозрительного скрежета под ногами живых: перемещались-то в ботинках с магнитной подошвой.
   Сначала Ева шла рядом с Крисом, насторожённо присматриваясь к окрестностям. Вельботы оставили наверху, так как спуск на остров гарантировал затем довольно лёгкое вознесение по натянутым по всему пути тросам.
   Потом она вдруг сообразила, что оказалась идущей на одном уровне с Эррамуном. Поймала себя на мысли, что даже в опасной вылазке, когда не до личного, ждёт от него подвоха. Но потом мысленно пожала плечами: он машинально держит её при себе, как связиста с Остарджи.
   Спустились они на уровень двух космических линкоров - ко дну второго, и Эррамун передал по общей связи:
   - Начинаем. И напоминаю: вода, продукты блоки питания. Клеман, вперёд.
   Оборотень с готовностью перешагнул зубастый порог уродливой дыры в стене линкора. Через встроенные в скафандры датчики уровень шума отслеживала вся команда, хоть и знали, что живых здесь нет. Слух и обоняние Клемана, вообще-то, в этом месте не нужны. Но только у оборотней имелась стремительная, почти инстинктивная реакция на внезапное движение - как, например, сейчас и здесь, внутри разрушенного корабля. Линкор, искорёженный взрывами и плохо просматриваемый из-за мешанины всё ещё работающих корабельных приборов, легко мог преподнести неприятный сюрприз.
   Кстати, именно эта мешанина позволяла видеть в космической темноте орбиты. Отдельные панели и кнопки, всё ещё мерцающие, давали небольшой, но такой нужный свет. Проплывали-то сейчас над вечерней частью планеты - в ночь. Так что отсвет планеты ещё был, но вскоре всё должно было погрузиться во тьму. Что значит: в первую такую вылазку надо быстро осмотреться, набрать всё, что под руку попадётся, и сразу сматываться.
   Только перешагнув "порог", Ева вдруг поняла, что только что испытала чувство, близкое к агорафобии. Везде - пустота и враждебное окружение. И так хочется немедленно прянуть хоть в какое-то ограниченное пространство. За этой стеной тоже не замкнутое местечко, но хоть стены есть. Пришлось надавить на себя, чтобы сосредоточиться на невольном обыске и поторопиться с возвращением. На ходу Ева покачала головой: да в вельботе гораздо свободней себя чувствовала! Что теперь-то...
   Тем временем Клеман и Крис, поспешивший ему на помощь, вытащили из узкого отсека нечто и вроде детских санок - металлический прямоугольник, где-то на два квадратных метра, с небольшими (с полметра в высоту) стенками, грохочущий по полу и по стенам, едва двое мужчин взялись за две цепочки, прикреплённые к углам этого прямоугольника. Сверху валялось нечто бесформенное, и Эррамун, нахмурившись, пожал плечами:
   - И зачем это?
   - Собираем всё найденное в эту штуку, а потом укрываем сверху и прикрепляем к чьему-нибудь вельботу, - откликнулся довольный Крис. - И доставляем на катер.
   Кажется, Эррамун хмыкнул, но в общей связи это хмыканье не прозвучало.
   - Далеко не расходиться, - вновь напомнил он.
   Мужчины накинули цепочки "санок" на ближайшие металлические поручни и замотали их так, чтобы и "санки" не шевелились и не грохали понапрасну.
   - Третья палуба, - заметил Марцель. - Здесь командирская рубка. Ищем автономные блоки питания.
   Хорошо, когда знаешь, где искать нужную вещь. Мужчины быстро взломали несколько панелей, затем вооружились инструментами, прихваченными с катера, и сняли шесть найденных аварийных блоков. Помещение постепенно погрузилось в смутную темноту. Ева огляделась.
   - Я рядом, - напомнила Илва и потянула её за руку. - Подойдём к обзорному экрану, Ева. Я посмотрю, нет ли здесь аптечек.
   Они оглянулись: мужчины споро обыскивали рубку, время от времени снимая со стен какие-то элементы корабельной системы.
   - Скоро совсем темно будет, - перешла на личную связь Ева, держа в руках индивидуальные аптечки, пока Илва пропихивала между их ремнями найденный шнур, чтобы связать всю кучу воедино.
   - Настроить визоры нетрудно, - беспечно ответила подруга.
   Но, кажется, у Евы вновь начиналась агорафобия. Она чуяла пространство вокруг себя, как абсолютную пустоту, в которой прячутся те самые паткси, похожие на уродливые тени. Обозлилась на себя: ты была в таких ситуациях! Не помогло. Темнота наступала, а вместе с ней приближались плохо различимые тени. Чтобы никто не оглядывался, она отключала двустороннюю связь: начали постукивать зубы.
   В ухо толкнулся радостный вопль Клемана:
   - Вода! Мы нашли воду!
   "Ева, уходите! - раздался следом голос встревоженного Остарджи. - К острову с противоположной от вас стороны летят два неопознанных катера!"
   - Эррамун! - резко позвала она. - Остарджи говорит, с другой стороны острова к нам приближаются два катера!
   Баллоны с водой расхватали на спины. "Санки" подняли в воздух и быстро заковыляли к выходу наверх - к вельботам.
   - Есть время? - потребовал ясности эльф.
   - Да, они летят к самому низу острова, - помедлив, выслушивая ответ ангела, ответила Ева. - Пока приблизятся, пока поднимутся, мы уже будем у вельботов.
   Ботинки команды грохотали так, что она слышала этот грохот, даже будучи в шлемовых наушниках. Пока невесомость была на их стороне: собранный груз тащить было легче, чем по полу, а баллоны с водой не заставляли снижать скорость.
   Но не успевали!
   Тот самый взлёт, который прошёл бы быстрей, если бы они были с пустыми руками, теперь был замедлен, потому как приходилось маневрировать с грузом. А тот словно специально старался зацепиться за любые торчащие края оболочки линкора.
   "Остарджи! Как долго тем катерам до нашего острова?"
   "Судя по скорости, у вас есть фора в двадцать минут!"
   А им надо было бы где-то, как минимум, с полчаса! Перегружать вельботы нельзя. Задумка Клемана и Криса была хороша - тянуть этот груз в транспортном хвосте, но ведь его закрепление требовало времени!
   За шлемом глаз почти не видно, но по раздражённому голосу Эррамуна и так всё стало понятно:
   - Оставляем! Потом заберём! Быстро к вельботам!
   "Ева! Катера идут на сближение с островом!"
   Она повторила для команды предупреждение Остарджи, словно заправский переводчик - почти синхронно.
   "Остарджи, у нас есть время, пока они снижают скорость?!"
   "Они не снижают! Я не понимаю... Они!.."
   Договорить ангел не успел: остров содрогнулся так, что корпус линкора накренился. Если бы не невесомость, все предметы и люди немедленно поехали бы к стенам, а то и к выходу.
   Команда, только было рванувшая к вельботам, застыла на местах, хватаясь за любые предметы - и за оружие, чтобы удержаться на ногах, и пытаясь определиться, откуда исходит взрыв, разве что Эррамун потребовал, обращаясь к Еве:
   - Что происходит?!
   - Катера врезались в остров! - секундой позже отозвалась изумлённая донельзя Ева, вцепившаяся в переборки рядом с выходом, через который они сюда и забрались.
   - Единый мир, - уверенно сказал Крис и тут же встревожился: - Ева, Остарджи видит - кто-то в них остался в живых?
   - Двое, - уже медленней ответила Ева, с холодком по спине неожиданно понимая, что Эррамун не захочет пойти солдатам-единомирцам на выручку.
   Крис опередил её с вопросом. Правда, он сразу по-деловому подошёл к нему.
   - Эррамун, может, вы вернётесь, а мы с Клеманом обследуем место?..
   - Я с вами, - насторожённо и быстро, чтобы не перебили, добавила Ева. - Без меня вам будет трудно сориентироваться на месте.
   - Вы... - начал Эррамун и замолчал на полуслове.
   Трое упрямо смотрели на него. Ева поёжилась. Бунт на корабле. Да, они не спетая команда, но... Эльфы тоже смотрели на командира. Илва тишком-молчком двигалась к Клеману. Понятно, что и она собирается идти с ребятами на разведку.
   "Остарджи! - вновь позвала она. - Как там ситуация? Мы хотим идти на помощь!"
   "Нет, возвращайтесь, - с печалью сказал ангел. - Помогать там уже некому..."
   Автоматически она озвучила его слова.
   Эррамун постоял, глядя на всех, потом кивнул и велел:
   - Все по вельботам. На катере поговорим. Ева, путь свободен?
   - Да. Остарджи говорит - на подступах никого.
   Клеман и Крис переглянулись. Ситуация для обоих неоднозначная. Эррамун для них не командир. Но стал командиром для единственной вылазки. А в таких случаях решения командира, пусть даже чужого, не обсуждаются. Ева даже посочувствовала Эррамуну. Что он предпримет по прилёте на катер? И спускать на тормозах нельзя: дисциплина нужна даже в их ситуации единственных выживших.
   Вскоре все собрались и терпеливо ждали только приказа Эррамуна слететь с верхнего корпуса линкора. Едва пилоты определились с курсом, Эррамун, уже сидя в кресле стрелка, по личной связи задал вопрос Еве:
   - Почему ты решила присоединиться к бывшему командиру?
   - Для меня он не бывший, - отрезала она. - Это во-первых. Во-вторых, я собиралась идти с ним на помощь живым, что значит, мы просто не обговорили все вопросы вылазки до неё. Мне кажется, сейчас не стоит поднимать вопрос неподчинения, а более жёстко обговаривать условия, при которых мы будем совместно работать.
   Эррамун молча смотрел на неё с минуту, а потом качнул головой. То ли кивнул, соглашаясь, то ли подтвердил нечто решённое самому себе.
   - Вылетаем, - спокойно сказал он.
   Заледеневшая от напряжения Ева заставила вельбот мягко скользнуть из укрытия. Далее пошло по накатанной: она вела за собой всех, руководимая в свою очередь Остарджи, подсказывающим её "дорожные" метки.
   Один раз было, когда Остарджи скомандовал им прятаться в ближайшем нагромождении сцепившихся кораблей. И минуты лениво и раздражающе текли, пока мимо спрятавшихся проплыли три катера паткси. Затем Остарджи объявил, что путь свободен, и четыре вельбота благополучно добрались до "дома".
   Эррамун следил за разгрузкой и, кажется, намеревался последним уйти из импровизированного ангара для вельботов. Ева потопталась немного и нерешительно подошла к нему. Всё-таки она его пилот. Когда в "ангаре" никого не осталось, Эррамун пошевельнулся и негромко спросил:
   - Ева, я выгляжу идиотом?
   А когда она покраснела, не понимая, добавил:
   - Недосказанность с условиями перед вылазкой понятна и так. Почему ты всегда говоришь мне банальности?.. Боялась - я буду критиковать действия твоего командира?
   - Да, - упрямо буркнула она.
   - Не надо додумывать меня и за меня, - уже мягче сказал он и пошёл вперёд, к спуску на катер. Не спеша - явно дожидаясь, чтобы она успевала за ним.
   Когда они оба появились в общей комнате, выяснилось, что Тэкито и искин Ицейна, узнав о добыче в виде автономных блоков питания, немедленно помчались менять старые блоки на новые, чтобы обеспечить безопасность катера и обновить его маскировку. Сияющая Илва сидела возле Марики и Рууда, распаковывая одну из трофейных аптечек.
   Ева огляделась на пороге и, заметив взгляд Криса, подошла к нему.
   - Ты расстроена? - тихо спросил он. - Из-за нашей попытки помочь?
   - Нет. - Она вздохнула. - Мне всё казалось, я говорю дельные вещи. А тут...
   И она пересказала ему краткий диалог с Эррамуном.
   Глядя на Марику, подставлявшую руку под уколы пистолета-инъектора, которым энергично орудовала Илва, Крис поджал губы. Подумал немного и покачал головой.
   - Не получится. Учесть все ситуации не получится, что бы он ни говорил. А подчиняться ему только потому, что он из элитных войск, а мы наёмники... Не уверен, что прав, но... Живые должны жить, если есть возможность.
   - Это тоже банально, - задумчиво заметила Ева. - Но ведь, если подумать, нас там было восемь существ. Мы вчетвером хотели уйти. А если бы в это время эльфы остались бы в неопределённой ситуации? Или... Вдруг бы Остарджи сказал, что со стороны вельботов тоже летят катера паткси? А мы бы не успели назад?
   - Поэтому надо было всей команде бежать туда, - спокойно подытожил Крис. - Тогда бы все были в целости и сохранности, а уж судно найти добраться до катера среди этого металлолома легко.
   - У тебя своя логика, - вздохнула Ева. - У него своя. А как быть мне, если я согласна и с ним, и с тобой? Чёрт... Вот ведь...
   Крис усмехнулся.
   - А ты спроси у Остарджи, чья логика логичней.
   - А если тебе не понравится его ответ? - поддела его Ева.
   Но Крис уже загорелся.
   - Нет, правда, Ева! Спросим у ангела? Ты же с ним на короткой ноге!
   - Тогда бы уж надо поспорить, - хмыкнула она. - В смысле, раз - ромашка, два - ромашка... А я четвёртую сорвал! - И сама заинтересовалась. - Интересно... А если Остарджи и впрямь даст ответ - нечто среднее между нашими мыслями?
   Ангел внимательно выслушал обоих и пожал плечами.
   - Я буду примитивен, если скажу: выбрали командира - надо его слушать?
   - Но мы не выбирали командира! - справедливо возмутился Крис.
   - Протестовали? - улыбаясь, спросил Остарджи. - Против того, что Эррамун сам себя назначил вашим командиром? Нет, не протестовали. Значит, он командир по праву. И надо его слушаться. Он, кстати, не собирается ни с кем обсуждать эту ситуацию.
   - Откуда ты знаешь? - поразилась Ева.
   - А он ушёл с Тэкито, да ещё Марцеля прихватил, - отозвался ангел. - То есть они все ушли закреплять маскировку нашего катера от вражеского сканирования.
   Они переглянулись: эльфы работают, пока остальные из команды отдыхают? А потом отошли от ангела в самый дальний уголок общего отсека - обменяться мыслями. И Крис вынужденно признал:
   - Мы ведём себя порой как дети. Наёмников имею в виду.
   - Привычка, - пожала плечами Ева. - Мы привыкли, что среди наших ребят отношения дружеские, вот и... А у них там, у эльфов, субординация, говорят, довольно жёсткая. Я ещё удивляюсь, что этот Эррамун на нас не наорал там.
   - Ну, на тебя-то не орал бы.
   - Ещё немного - и будет орать постоянно, - призналась Ева. - Я почему-то с ним постоянно вляпываюсь в глупости.
   - Влюбилась? - насмешливо спросил Крис.
   - Хочешь сказать - это нормально, когда влюблённые доводят предмет своей влюблённости до бешенства? - хихикнула она. И вздохнула, успокоилась. Уже скептически спросила: - Крис, тебе не кажется, что и нам надо бы принять участие в работе с блоками? Ты в них разбираешься?
   - Я - нет, а вот Марика...
   - Марика пока не может встать с капсулы, - напомнила Ева. - Ладно. Я пойду. Постою там на подхвате. Заодно посмотрю температуру по отсеку. Может, этот Эррамун перестал злиться на меня.
   Крис как-то так ухмыльнулся, что Ева сразу догадалась, чему он.
   - Думаешь, он снова взбеленится?
   - Ты ж молчать не умеешь.
   - Я попробую, - пообещала она. - Во всяком случае - это так интересно: научиться чему-то новому для себя. Хоть тому же молчанию.
   И, кивнув, вышла из отсека.
  
   Девятая глава
  
   В течение трёх суток, по корабельным часам, на катере не происходило ничего интересного - с точки зрения Евы. Да, народ бегал за Ицейной, который объяснял, где нужен ремонт мелкий, а где - посерьёзней. Пилот Тэкито даже обиделся немного на искина, ворча, что они, вообще-то, только-только прилетели с базы на новёхоньком катерке, так что нечего тут искать неполадки.
   Единственные три часа в эти трое суток становились волнующим приключением. Те три часа, которые отводились Эррамуном на вылазки в дебри Линкорного острова - как успели обозвать сцепившиеся между собой корабли: час на то, чтобы долететь до него со всеми предосторожностями и оглядками, а потом спуститься всё к тому же нижнему линкору, который лишь слегка распотрошили в первый раз и в котором ещё оставались присмотренные для дальнейшего грабежа местечки; затем час - на тот самый вынужденный грабёж; и, соответственно, час на возвращение. За это время определились с обязанностями: женщины, Ева и Илва, искали медикаменты и всё, что, по их мнению, пригодится для быта на "родном" катере; эльфы размонтировали (выламывали и выдирали - по впечатлениям Евы) хотя бы мало-мальски уцелевшую электронную начинку звездолёта; на Криса с Клеманом возложили поиск продовольствия и скафандров для работы в открытом космосе.
   Вернувшись, эльфы надевали те самые скафандры и вновь принимались за ремонт, смысл которого Ева и остальные не вполне понимали, а данные бессовестные товарищи не собирались объяснять сами, а вопросов к ним не было, поскольку ни у кого не возникало желания общаться с ними. Остарджи на все вопросы исподтишка только разводил руками. Но на третьи сутки, уже будучи на катере, эльфы переговорили между собой, и в кают-компанию отправился Марцель. Оглядев обернувшихся к нему выздоравливающих и выздоровевших, он привычно сухо спросил:
   - Механики есть?
   Отозвались Рууд и один из песчаников, Нааг-Ши.
   Марцель внимательно осмотрел обоих, кажется, пришёл к выводу, что они достаточно здоровы, и велел им следовать за ним.
   Назад явились к ужину - по корабельным часам и расписанию. Пришли вместе с Евой, которую Эррамун всегда держал при себе под благовидным предлогом - опять-таки как связную с ангелом. Типа, на всякий случай... Механики и объяснили, наконец, смысл всей ремонтной сумятицы. Ева-то тоже, как и Крис с Клеманом, смотрела на активную работу эльфов и не понимала, что именно происходит.
   Выяснилось, что эльфы решили устроить из катера не просто убежище. Они оснастили и его, и все стены космического грузовика, на одной из платформ которого он стоял, датчиками и маскирующими элементами в основном с двумя назначениями. Первое - для отслеживания кораблей противника, если они появятся поблизости. Причём экраны слежения расставлены везде, даже в кают-компании. Второе предназначение оказалось хитрей. Оно было призвано маскировать катер с живыми существами на нём несколько неожиданным способом. Эти датчики "пропускали" сканирующие лучи с судов противника, создавая у вражеских систем отслеживания иллюзию, что перед ними очередная жертва обстрела - в решето продырявленное судно армии Единого мира.
   Рууд признал, что решение замаскироваться таким образом пришло к эльфам легко, если учесть, что противник использует почти те же характеристики систем отслеживания, что и у единомирцев.
   Во время ужина народ бурно обсуждал практически воплощаемую идею эльфов и приходил к выводу, что теперь-то, когда безопасность обеспечена, эльфы наверняка займутся поиском уцелевших солдат Единого мира...
   Странно, что Крис, остававшийся в стороне от громогласной дискуссии, на последнее заметно скептически скривился.
   Улучив момент, Ева подобралась к нему и, пока Марика спорила о чём-то с Тэкито, тихонько спросила:
   - Чё злишься? Или на кого?
   - На твоего Эррамуна, - буркнул он, исподлобья метнув на неё взгляд.
   - Повтори - "на твоего", - угрожающе-ласково попросила Ева, - чтобы у меня была причина врезать кое-кому за его длинный язык!..
   - Ладно тебе, - вздохнул Крис. - Я и правда злюсь на Эррамуна. Он меня, как мальчишку, обыграл. Помнишь? Когда на Линкорном острове мы хотели пойти на помощь? Он мне потом, когда наедине были, сказал: если я ещё вякну против его приказов, он меня попросту с собой брать не будет. Не, Ева, прикинь? Как мальчишку уел.
   Ева немного подумала и пожала плечами:
   - В общем-то, ожидаемо. Если учесть, что у эльфов такие жёсткие правила даже внутри социума, можно было предположить, что в военном деле будет ещё жёстче.
   - Ожидаемо... - проворчал Крис и с тоской посмотрел на входную дверь в кают-компанию. - Насколько легче на поле было...
   - Сам себе хозяин был, да? - понимающе кивнула Ева.
   И тут Марика заметила их уединение и позвала Криса рассудить спор с Тэкито. А Ева снова задумалась. Поначалу о том, что жутко хочется вымыть волосы. Настоящей водой, а не душем с направленным воздухом, который вроде и очищает, но не доставляет удовольствия. Хочется выйти куда-нибудь... в поле. Или в луга - под небо с низкими облаками. Посидеть на речном обрыве, глядя, как течёт вода, отражая небо, вечерние звёзды и склонившиеся над ней ивовые кусты...
   И посидеть там в одиночестве.
   А то... Она ненароком снова посмотрела на входную дверь.
   Эррамун вручил ей сумку с самыми сложными, а потому самыми ценными инструментами и велел носить её следом за эльфами, которые резко стали механиками. Время от времени приходилось натягивать скафандр и выносить наружу эту самую сумку. Глупое занятие. Иногда Ева подозревала, что Эррамун просто придумал ей это занятие, чтобы вкупе с мыслью о телепатически ментальной связи с ангелом приковать её к себе.
   Превратилась в ту же сумку. Ходячую...
   Забившись в какой-нибудь уголок, сидя тихохонько там, чтобы никому не мешать (если работа происходила внутри катера и не надо было переодеваться в скафандр), она порой смотрела на "своего" эльфа и мысленно пожимала плечами: "Нафига он мне сдался? Нафига я вообще ему предложила обручение? Пожалела бедняжку после его рассказа о его же горькой судьбе старшего сына, который и не сын вовсе?" И признавала, что ей до сих пор трудно смотреть на высоченного и широкоплечего бедняжку некритическим взором. Всё время хочется поддевать его и поддразнивать.
   Чтобы совсем уж не психовать, попробовала представлять, как она появляется с ним где-нибудь, например...
   Опаньки... А где ж с этим бедняжкой появиться можно? На гражданке у неё нет даже собственного дома, хотя денег, которые полагаются за наёмничество, хватает на то, чтобы остепениться и свить себе семейное гнёздышко.
   В кафе, что ли? Или в барах? Любопытно, а как Эррамун относится к пиву?
   Ева мечтательно вздохнула, в воображении видя не трофейную еду, безвкусную, но полезную, а парочку литровых бутылей с пивом, а к ним - солёную рыбку или копчёных сосисок, картошечку, ну и... какой-нибудь сушёной морской хреновины. И вскоре улыбалась, вспоминая - и надеясь, что скоро, очень скоро...
   Не сразу заметила, что в кают-компании вдруг стало тихо. А когда осознала, что вокруг притихли, узрела, что перед ней стоит Эррамун. Вздохнула, прощаясь с воображаемым завлекательным натюрмортом, и кивнула ему:
   - Что?
   - Ты улыбаешься без меня, - спокойно сказал эльф и повернулся уйти.
   - Так ты ничего не предложил такого, чтобы я улыбалась с тобой, - напомнила она.
   - А чего бы ты хотела?
   Еве показалось, что в кают-компании наступила совершенная тишина. Все с глубочайшим интересом ожидали, что она ответит.
   - Здесь, на орбите, вряд ли ты найдёшь то, что я хотела бы, - с сожалением отозвалась она и чуть не рассмеялась, представив Эррамуна, который стоит возле барной стойки, потягивая пиво из банки или бутылки и заедая крепкое питьё, например, истекающей жиром сосиской.
   - Вот ты и улыбнулась - со мной, - подытожил эльф и вышел из кают-компании, словно закончил свои дела здесь.
   Когда дверь медленно закрылась за ним, Марика не утерпела:
   - Ева, а в самом деле? Ты так улыбалась, что мы все обзавидовались. О чём ты думала? Колись!
   Воровато оглянувшись, чем привлекла к себе ещё большее внимание, Ева сначала прикусила губу, настраиваясь на хулиганство, а потом насмешливо спросила:
   - Вы точно хотите знать? Пожалеете ведь!
   - Говори давай! - велел Тэкито.
   - Пива хочу! - и вкрадчиво добавила: - Чтоб на языке кисленько и сладенько сначала. Потом... чтоб за язык хватало. Ну и...
   Секунды ошарашенного молчания, а потом все дружно взвыли! Ещё минута на переглядывание, а потом... Как будто специально растравляя себя, все, даже песчаники, которым объяснили, что такое "пиво", начали с жаром вспоминать, порой перекрикивая друг друга, что и в каких количествах дули на гражданке или в отпусках, а уж чем закусывали!.. Когда дошли до описания тех закусок, ангел Остарджи, закрыв лицо ладонями, чуть не плакал от смеха, наглядевшись на разомлевших от сладостных воспоминаний наёмников.
   А когда в кают-компании все замолкли, устав и с улыбками переглядываясь, Остарджи полюбопытствовал:
   - Ева, а почему ты решила, что Эррамун не может выполнить твою мечту? Да, сейчас-то и здесь он не может, но... У эльфов тоже есть праздники, идущие из глубины веков их истории. И один из праздников сопровождается изготовлением пива. Так что когда-нибудь, но он исполнит твоё желание и найдёт тебе то, что ты хочешь.
   Расслабившиеся было, жильцы кают-компании после слов ангела мгновенно заинтересовались:
   - А бары у них есть?
   - А пиво у них только по праздникам можно?
   - А почему только когда-нибудь? Небось, эльфийские офицеры могут себе позволить побаловаться столь примитивным питьём - разве что втихаря! Благо у них на кораблях есть отдельные каюты!
   - Да не! У них там, скорее, элитное, как они сами, вино!
   - Пиво и эльфы - по мне, так весьма странное сочетание! Как-то не представляю!
   И снова - хохот, крик!
   Пока Остарджи освещал для всех необычные страницы жизни эльфов, Ева, рассеянно оглядывая его благодарных слушателей, задержала взгляд на Крисе. Тот сидел на своей пристенной откидной койке, казалось внимательно и с тем же, что и остальные, любопытством слушая ангела. Только вот глаза у него были вроде как... отстранёнными. Будто он поймал за хвост какую-то неожиданную мысль, которая здорово задела его, и теперь приценивается к ней: стоит ли рискнуть, чтобы реализовать её?
   Вот Остарджи закончил рассказывать о старинных эльфийских празднествах, а заодно иссякли вопросы его внимательных слушателей. Ева снова скосилась на Криса. Капитан наёмников больше не изображал интереса к тому, что происходило в кают-компании. Он выглядел человеком, полностью погружённым в обдумывание той самой идеи.
   Несмотря на замечательные воинские качества Криса, Ева очень хорошо знала, что капитан - мечтатель. Причём мечтатель деятельный. Он легко увлекается идеей, которая внезапно пришла на ум и завладела всеми его помыслами. Особенно, если она кажется ему легко достижимой. И Ева страшно пожалела, что не может мысленно поговорить с ним и спросить: к чему он прислушивается?
   А ещё Крис не умеет скрываться. Весь на виду. Вот он поднял голову и взглянул направо. Легко проследив его взгляд, Ева насторожилась: капитан смотрел на Клемана, с которым обычно работал на пару, будучи на Линкорном острове. Взгляд задумчивый и немного оценивающий, но опять-таки легко прочитываемый: согласится ли оборотень на то, что задумал Крис?
   На пару минут прервала наблюдения за Крисом Марика. Она съехала со своей капсулы и, прихрамывая, зашагала к капитану. Тот, заметив её приближение, мгновенно вскочил с места, чтобы поднять на руки свою рыженькую красавицу и выговорить ей:
   - Почему ты не сказала мне, что хочешь подойти? Тебе нельзя пока ходить!
   - Но мне хочется побыть с тобой! - капризно ответила рыженькая и, удобно устроившись на его коленях и обняв его, севшего на место, ткнулась ему в шею, недовольно бормоча: - Я так соскучилась по тебе, а ты ругаешься...
   Когда они заворковали вполголоса, Ева, улыбаясь, отвернулась, но продолжала раздумывать над увиденным в Крисе. Первая мысль: "Попробовать раскусить его самой - или на всякий случай рассказать про него Эррамуну? - И поразилась: - Почему - Эррамуну? С чего бы это?!"
   Что-то мягко нажало на затылок, в чувствительную точку под черепной костью. Она обернулась. Остарджи смотрел на неё как-то неопределённо. Скучает? Или заметил её эмоциональный раздрай? В любом случае, этот взгляд надо рассматривать, как приглашение подойти.
   Выяснилось, что права. Раздрай.
   - Что случилось? Ты вся полыхаешь, - тихо сказал ангел.
   Она уже привычно уселась на край его капсулы и ссутулилась.
   - Крис что-то задумал, - тоже едва слышно откликнулась она. - Но я не понимаю - что. И меня это непонимание тревожит. - Помолчала, не услышав ответной реплики, пожала плечами. - Не знаю, что делать.
   Остарджи быстро взглянул на Криса. И Ева затаилась, выжидая, какую оценку состоянию капитана наёмников даст ангел.
   - Он... весёлый, - неожиданно сказал Остарджи. - И не думает об опасности. Что бы он ни задумал, Крис не считает, что у него будут какие-либо последствия. Точней, последствия будут, но, с его точки зрения, приятные.
   Крис отнёс Марику на её капсулу и вновь отошёл к своей выдвижной койке.
   Сначала Ева решила, что дальнейшее произошло логично: Марика опять заговорила - на этот раз с Илвой, причём как-то так увлеклась, что забыла обо всём. А Крис, внимательно всмотревшись в рыженькую, будто убеждаясь, что пока ей дела нет до него, немедленно взглянул на Клемана. Тот разговаривал с Руудом, кажется, продолжая беседу о прошлом, в котором было столько завлекательных "ништячков"!.. Оборотни тоже чувствительны к взглядам в упор. Клеман оглянулся на капитана. Выражения лица Криса Ева не видела, но Клеман как-то сбился с разговора.
   Капитан наёмников встал и вышел в коридор.
   Чуть помедлив, за ним удалился из кают-компании и Клеман.
   Коридор - единственное место, где заговорщиков никто не подслушает.
   Ева обозлилась. Ангел помог мало. Хотя... Крис веселится. Это страшновато. Ведь он и правда порой ведёт себя по-мальчишески, не думая о том, что выбранное им приключение опасно. И не только для него, но и для окружающих.
   Что бы ни случилось, но Ева твёрдо решила проследить за ним.
   А когда оба вернулись и она увидела предвкушающее лицо Клемана, в своей мысли утвердилась.
   Дальше было привычно. "Ночной" сон по расписанию катера прошёл спокойно. Ева спала вполуха и вполглаза: Крис даже не пошевельнулся. И она вскоре пришла к выводу, что задуманное им произойдёт не на катере. И уснула до положенного по расписанию часа. На завтраке ни Крис, ни Клеман не обменялись какими-нибудь двусмысленными взглядами. Вроде и должно успокоить, но Ева пришла к другому выводу: они уже обо всём договорились, а потому спокойны.
   В обновлённом составе (напросились Рууд и Нааг-Ши) команда мародёров прошла к вельботам. Перед тем как сесть в корабли, Эррамун сказал только одно:
   - Теперь мы можем собирать тех живых, кто ещё остался. - Остановил взгляд на Крисе и напомнил: - Но везде - только командой. Меня поняли?
   - Поняли, - совершенно спокойно ответил капитан.
   И в его ответе не было сомнений.
   И снова вельботы юркнули между огромными звездолётами, чтобы одной из "дорог" (а меняли путь в каждый вылет) добраться до Линкорного острова. Сегодня собирались в последний раз осмотреться на нижнем линкоре и в следующий раз наведаться на верхний, мимо которого с постоянным сожалением пробегали, спускаясь на тросах. До того как сесть в вельбот, Ева вновь пригляделась к Крису. Может, она только придумала нечто подозрительное в его поведении? А капитан и не собирался претворять в жизнь ту идею, которая владела его мыслями вчера? Он даже на Клемана не взглянул. Как и оборотень - на него. Между ними нет договорённости?
   На месте прибытия тоже всё прошло привычно упорядоченно. Разве что на этот раз Эррамун не потребовал от женщин пребывать поблизости от его персоны, как это ранее было. Так что обе обрадовались некоторой свободе. Правда, до момента, когда эльф кивнул Еве подойти.
   - Ты очень сосредоточенна. Что случилось?
   - В том-то и дело, что ничего, - буркнула она. - Устала от безделья.
   Он только хмыкнул на это и отпустил ей бежать к женщине-оборотню.
   Когда она и Илва шли по знакомому коридору, мимо уже проверенных отсеков и кают, женщина-оборотень поинтересовалась:
   - Ева, ты и правда напряжена. Это из-за его внимания?
   - Нет. Другое. - И остановилась, повернувшись к ней. - Илва, скажи честно. Клеман себя со вчерашнего вечера ведёт себя, как обычно?
   Женщина-оборотень задумалась, подняла было плечи - наверное, пожать, а потом медлительно сказала:
   - Может, после твоих слов я и придумываю что-то, но... Он перед сном и сегодня утром слишком много шутил. И смотрел как-то так, что вот смотрит, а потом вдруг, будто что-то смешное увидел, и засмеётся.
   "Капитан веселится", - вспомнились слова Остарджи, и Ева насторожилась ещё больше. Пристально следившая за ней Илва негромко спросила:
   - Я должна что-то знать?
   - Илва, если бы я сама знала что-то конкретное! - с досадой выпалила Ева.
   Женщина-оборотень глубоко вздохнула и насела на неё, требуя объясниться.
   Хватило десяти минут, чтобы рассказать всё, что наблюдала Ева вчера.
   - Что они оба мальчишки - я согласна, - уже сурово сказала Илва. - Так что понимаю, что надо бы проследить за ними, а то натворят чего. Идём. Куда они обычно ходят за продовольствием? В сторону камбуза? Бежим!
   До камбуза добирались довольно долго - минут двадцать точно потратили. Но в помещении никого не оказалось. Они специально обегали и кухню, и опустевшие продовольственные кладовые.
   - Офицерская столовая и кают-компания, - произнесла Ева, встревоженно глядя на уже испуганную Илву. - Проверим?
   Они помчались со всех ног к названным помещениям, примерно зная их расположение. Но и там не нашли ни того, ни другого. Илва уже впадала в отчаяние. Она бежала со злыми слезами на глазах, громко сопя в стараниях разглядеть след Клемана, что могла сделать и без перехода в волчью ипостась. Сейчас оборачиваться было опасно: скафандр-то на человека. Случилось непредвиденное обстоятельство - волчице, которая хоть и лучше видит следы, в человеческом скафандре спрятаться от безвоздушного пространства невозможно.
   Поднялись на следующую, верхнюю палубу корабля.
   - Может, крикнуть?! - на бегу всхлипнула волчица.
   - Стой!
   - Я обернусь! - поспешно выпалила Илва.
   - Нет. Подожди. Я попробую найти их по-своему. Охраняй меня.
   - Буду! - истово пообещала Илва, сообразив, что хочет сделать Ева. Выщелкнули две луч-пистолета, вынутые из набёдренных кобур волчицы.
   А Ева, поддёрнув штанины скафандра, быстро села на металлический пол в "лотос" и закрыла глаза, отпуская на волю сознание, но держа перед глазами образ Криса. Она ощутила огромное пространство линкора, заставила себя успокоиться до безмятежности. Ощутила, как опустились плечи. Ощутила, как корабль принял её желание прочувствовать его помещения и закоулки, как призрачную модель, - его структуру. И, будучи слабым, "израненным", позволил ей легко сделать это.
   Сначала Ева нашла эльфов. Они буквально искрились живой силой. Она насчитала всех четверых в одном месте, мысленно кивнула и "пошла" дальше. Следующими нашла Рууда и Нааг-Ши. Они разбирали то, что эльфы уже выдрали из общей системы корабля. Ева вздохнула и продолжила поиск.
   И изумлённо открыла глаза.
   Они-то искали по всем помещениям этого уровня-палубы, она сама потом - внизу и наверху! В то время как оба пропавших оказались на этой же палубе, что чуть выше той, где был камбуз. Какого чёрта...
   Ева хотела было вскочить. Увы. Сил потрачено слишком много. Сообразив, что ей самостоятельно не подняться, Илва торопливо схватила её за руку и помогла встать на ноги.
   - Где?!
   - Они в этом коридоре!
   Ответ так озадачил женщину-оборотня, что она онемела на секунды, вглядываясь в коридор, который они только что прошли.
   - Но там не видно следов... - нерешительно напомнила Илва.
   - Кажется, они прошли чистку дезинфектором, - пожала плечами Ева и первой зашагала вперёд. Илва поспешила за ней.
   Оборотни - думала она. Клеман сразу сообразил, что Илва может найти его, если что, по следам. Но... Что же они, он и Крис, такое делают, что боятся: их найдут прежде времени, нужного им для выполнения задуманного?.. Потом пришла мысль, что они обе слишком далеко от своих. А если Эррамун позовёт для немедленного срыва с Линкорного острова? Сумеют ли добежать? Да и... Дождутся ли их белоплащики?
   - Подожди, - снова остановила она Илву, которая уже разглядела следы Клемана возле одной из люковых дверей в жилой отсек. - Если просто так сунемся - они сначала стрелять будут, а только потом спрашивать, что случилось!
   - И что теперь? - разгневанно рявкнула женщина-оборотень. - Стучаться к ним, что ли? Да я лучше дверь прострелю!
   - Дура, - проникновенно высказалась Ева, и Илва обескураженно открыла на неё рот. - Шлем-то на тебе. Переведи связь только на Клемана и предупреди его, что мы сейчас к ним войдём.
   - А почему не ты - Криса?
   - Потому что я сейчас с ним разговаривать не могу. Мне его убить хочется.
   Клеман ответил не сразу. Кажется, он был слишком ошеломлён, когда узнал, что его подруга стоит за дверью в помещение, где и он нежданно-негаданно оказался для остальных членов команды.
   Но дверь открыл сам. Когда женщины вошли, их глаза приклеились к вещмешку, очень удобно расположившемуся на полу. Из него выглядывали разнокалиберные бутылки и какие-то коробки легкомысленной расцветки.
   - Что это? - ледяным тоном, чувствуя себя учительницей, поймавшей ученика-бездельника на глупой проделке, вопросила Ева у Криса, который явно ощущал себя смущённым, но всё ещё храбрился.
   - Ну... спиртное! - пробормотал тот. - Я вчера после твоих слов подумал, что у здешнего офицерского состава могут быть припрятаны личные запасы. И, как видишь, оказался прав. Ева, не злись. Мы не собирались здесь долго оставаться.
   У неё дёрнулась рука - влепить ему затрещину. Умный мужик, а что вытворяет!
   - Прошло полчаса, с тех пор как мы здесь, - процедила она сквозь зубы. - А вы, вместо поисков продовольствия, занимаетесь... я даже не знаю, как это дело обозвать! Быстро выбирайтесь отсюда и валите в свой камбуз! А я...
   Последние слова Евы потонули в крике Эррамуна по общей связи:
   - Все на место высадки! Быстро!
   Приказ отзвучать не успел, а сквозь шлем послышался странный шум: будто на корабле включили сирену. Машинный вой пронизал все помещения, и в нём рычание обозлённой Евы осталось почти беззвучным. Она первой ринулась из отсека, мимолётно отметив, что Клеман, нисколько не сомневаясь, одной рукой подхватил на бегу тот самый вещмешок, а другой - остолбеневшую от неожиданности Илву. Завершал бег группы Крис, уже вооружённый пулемётом.
   Они прогрохотали подкованными ботинками по коридору, затем - по лестницам, поднимающим их к последнему, верхнему уровню. Возле каждой двери из помещения в помещение приходилось замедлять бег, потому что никто не знал, что там их ожидает, а связь с Эррамуном внезапно пропала. Причём Крис пытался докричаться до эльфов или, как минимум, до Рууда, но в ушах всех стояла плотная тишина. Ладно, сквозь стенки шлема говорить можно было. Испуганная, но не желающая в том признаваться, Ева крикнула капитану:
   - Крис, как думаешь, что произошло?
   - Заглушка! - раздражённо ответил он, продолжая нестись по следующему коридору.
   Корить его за глупый проступок Ева не стала. Не до того. Это всё потом. А сейчас... Сейчас душу грело только одно: она успела прихватить в эту вылазку не только отличное оружие из ранее награбленного, но и достаточно большой боевой запас к нему.
   Подбегая к очередному выходу, где люковая дверь своим овалом слегка выдавалась в другое помещение, Крис, который уже бежал впереди всех, не стал замедлять шаг, а просто сунулся головой в проём.
   - Пусто!
   Ева, следующая за всеми, прикрывая, занесла ногу над порогом, но неудачно - слишком низко. Ботинок с размаху врезался в край порога, и она зашипела от боли.
   Как оказалось, повезло. Потому как в коридор из того помещения вновь влетели Крис и Клеман с Илвой. И мужчины вручную принялись тащить овал двери к себе, чтобы закрыть её. Ева, с изумлением глядя на них, только хотела было спросить, не сбрендили ли они, как Илва бросилась к ней и прошипела:
   - Паткси!
  
   Десятая глава
  
   Паткси - не всегда значит, что речь идёт о той самой воинствующей расе. Нет. Иногда этим словом объединяют всех наёмников этой расы. Всех тех, кто воюет по своей воле или вынужденно на её стороне.
   Полумрак, в котором они до сих пор пребывали, мгновенно сменился депрессивной темнотой, в которой не оглядеться, в которой неизвестность становится главным врагом...
   Ева оглянулась. Они в конце коридора между жилыми отсеками. Если кто появится - на виду у любого. Если кто выбьет овальную дверь в следующий коридор - на его прицеле... Мужчины обернулись - она чуть склонилась в сторону, чтобы убедиться: да, дверь вошла в пазы.
   - Что дальше? - вынужденно громко спросила она: теперь всю дорогу придётся орать, чтобы услышали - без связи-то.
   Привлекая её внимание, Крис шлёпнул себя ладонью по груди. А секундой позже он перешёл на жестикуляцию пальцами, которую они обычно использовали в отсутствие радиосвязи. Толстые перчатки скафандра сделали движение пальцев неуклюжим, но смысл разгадать было легко: "Все за мной!" И капитан двинулся к третьему отсеку от конца переходного коридора, на ходу снимая с плеча закреплённый там моток троса. Ева хмуро вспомнила, что именно Эррамун заставил "вписать" трос в их личную амуницию на время вылазок.
   Клеман был занят тем, что упорно тащил вещмешок со спиртным и обнимал жавшуюся к нему Илву, зашуганную воем неизвестной сирены: с тех пор как противник устроил звуковую психическую атаку в последние минуты их пребывания на планете, женщина-оборотень плохо переносила громкий звук... Итак, Клеман слегка не поспевал за Крисом, уверенно шагавшим к той двери. Не поспевал - в отличие от Евы, которая была налегке, поскольку из-за этих двоих женщины не успели приступить к персональному поиску необходимых предметов.
   Поэтому, когда Крис потянулся к круглой дверной ручке, Ева цапнула его за плечо скафандра и, заставив тем самым его оглянуться, потребовала объяснений:
   - Мы идём к вельботам?
   - Вельботы уже... - и он ладонями изобразил хлопающие крылышки.
   Уточнять, как Крис узнал, что основная команда покинула Линкорный остров, Ева не стала. Логика и так понятна. Но ткнула пальцем в дверь:
   - Ты уверен?
   - Да. Размотай часть троса.
   И он открыл дверь - в первые мгновения показалось, в открытый космос, а на деле перед ними предстал всё тот же металлоломный пейзаж орбиты. Одним взглядом оценив этот пейзаж, Ева сообразила: сюда, в эту часть нижнего линкора, попал снаряд, поэтому корабль не просто взорвался, но ещё и крупными осколками довольно большая его часть постепенно отошла от главного корпуса. Понятно, зачем нужен трос. Прежде чем переступить порог и ухнуть в орбитальное пространство, все четверо быстро выдвинули магнитные пластины на ботинках в стороны от подошвы, а механизм скафандровых перчаток запустили на те же магнитные присоски. Насколько поняла Ева, Крис собирался достичь-таки оставленных вельботов. Ведь если команда Эррамуна улетела без них, два пустых вельбота всё равно оставались припрятанными на месте.
   Она задрала голову взглянуть наверх. Им предстоит чуть не ползком по отвесной стене линкорного корпуса пройти половину нижнего судна и весь верхний. А потом их ждёт извилистый путь до вельботов. А там... Она поёжилась. Легко - добраться-то, если не вспоминать, что их могут обнаружить наёмники паткси.
   Пока трое висели за пределами коридора, Крис с трудом закрыл дверь вовнутрь.
   Поскольку все висели, плотно соприкасаясь со стеной линкора, неудивительно, что дребезжание корабельного корпуса ощутили все: в коридор ворвались паткси. Крис напоследок сунул между дверью, похожей на баранку, и стеной какую-то железку, возможно подобранную ранее. Попробуют открыть дверь изнутри - решат, что её заклинило после взрывов. "Интересно, - угрюмо подумала Ева, - кто там сейчас идёт? Да ещё явно с роботом, если так грохочут..."
   Трое влезли чуть выше двери. Оглянувшись на Криса, который собирался двинуться за ними, Ева обнаружила, что он едва заметно машет рукой. И дёрнула Илву за штанину скафандра. Та - остановила Клемана. Все посмотрели вниз. Капитан ткнул себе в шлем, показывая на глаза, потом изобразил жест, сунув руку под мышку. Все утвердительно покачали головами: скафандровые датчики, маскирующие температуру тела и движение, включены... Отвернуться от Криса Ева не успела, а потому чуть не вспыхнула злостью: он быстро вскарабкался до Клемана и взял у него вещмешок. Освободившийся от груза оборотень (Илва тоже отпрянула от него чуть в сторону) резво начал подниматься далее, оставляя за собой свободно висящий конец троса. Негодование Евы было таким, что она с трудом удержалась от мысли, благо стреляла неплохо, выпустить заряд в тот самый мешок. А потом её пробило на нервный смех: "Попробовать в следующий раз (если он будет) поискать что-то из женских вещичек? А потом вынимать их из мешков в присутствии Марики и вместе с ней перед носом Криса обсуждать их достоинства?" Утихомирило только одно - грустная мысль о том, что именно она вчера дала начало стремлению мужчин добраться до спиртного, поддразнив их видением и вкусом пива.
   Клеман тем временем добрался до какой-то дыры и кивком велел подниматься. По спущенному им тросу все трое быстро добирались до этой дыры, куда он и втягивал всех. Отдохнули - заодно и успокоились. Здесь грохота тех, кто самоуверенно шагал по коридору не слышно. Но внутри Евы опять начиналось глухое раздражение: прятаться как тараканам! Р-р... Встретить бы противника огнём... Но главная неизвестность - их число.
   Оглядевшись в тесном закутке, она вздохнула: кажется, они попали в технический отсек. Обернулась к Крису, на пальцах спросила:
   - Сколько будем отсиживаться?
   - Пока не стихнет, - прожестикулировал тот. Посидел, подумал и едва-едва усмехнулся: - Попробовать, что ли, на разведку...
   В ответ она показала ему кулак. Клеман посмотрел на кулак и кивнул, соглашаясь, что капитан предложил полное безрассудство. Илва только вздохнула.
   Закуток был столь тесен, что приходилось сидеть и смотреть в открытое пространство орбиты. И жалеть, что огромные обломки, плавающие с линкором рядом, слишком далеко от их дыры, чтобы попробовать до них добраться. Ева устало от дурацкого положения прислонилась к краю дыры - и внезапно облилась потом.
   "Ева, ты жива?!"
   От неожиданности она резко оглянулась на своих.
   - Остарджи!
   Они все вскинулись на неё - и с такой, пока ещё плохо самими же понимаемой надеждой!..
   Как же она забыла, что для разговора с ангелом ей не нужны радиоустройства!
   "Я жива, Остарджи! Мы, все четверо, живы!"
   "Где вы? Эррамун связался со мной. Он выжидает неподалёку от Линкорного острова, но не может связаться с вами".
   "Связаться не получится, - ответила Ева. - Здесь действует сильная заглушка радиосвязи! Скажи ему... - она запнулась, в глубоком недоумении: что можно сказать эльфу?! Уйти без них?! Страшно даже произнести такое. Дождаться, пока они выйдут на связь? Глупо... Когда ещё это произойдёт... И в отчаянии она взмолилась: - Остарджи, мы сидим в дыре, в каком-то техническом отделении, близко к стене! Хотим добраться до оставленных нам вельботов! Спроси у Эррамуна: на том месте, где мы спрятали вельботы, остались ли они ещё для нас? Или..."
   "Чуть ранее он сказал, что да, два вельбота остались - в надежде, что вы сумеете добраться до них! - быстро сказал ангел. - А вы? Сумеете?"
   "Мы пока на нижнем линкоре, - приободрившись, объяснила Ева. - Если смотреть по палубам, то нам остаётся ещё две палубы наверх, а потом надо будет пройти верхнее судно и только тогда сможем дойти до вельботов..."
   Она не стала задавать вопросы о том, кто может им помочь. Нетрудно было представить, как действовали те, кто остался под командой Эррамуна. Жёсткая дисциплина эльфов наверняка позволила им быстро смотать удочки и по привычным переходам добраться до места с вельботами, а они... Она смотрела в дыру и не видела лениво плавающих обломков, порой заслоняющих ей обзор. Если бы даже вопросы были, сумел бы ответить на них Остарджи?
   И вздрогнула.
   "Ева, покажи, где именно вы находитесь".
   Она чуть не выпалила в ответ естественное: "Зачем?", но вовремя спохватилась и взволнованно уточнила: "Покажи? То есть вспомнить весь наш путь?"
   "Да. Я хочу увидеть твой визуальный образ этого пути".
   Уж точно не от скуки - сообразила она. И обратилась к своим, жадно смотревшим на неё в ожидании информации:
   - Пару минут буду молчать. Не прерывайте, ладно?
   И закрыла глаза.
   Сосредоточившись и абстрагировавшись от отнюдь не далёкого грохота, издаваемого врагом, вспомнила расставание с основной группой Эррамуна. Итак, он послал женщин (она ещё горестно ухмыльнулась: впервые - самостоятельно) в последний раз обойти отсеки определённого коридора, а она и Илва почти сразу ринулись на поиски Криса с Клеманом. Вспомнила все коридоры и палубы, пройденные ими, и финал - отсек, за дверью которого - орбитальная пустота.
   Вспомнила и стала ждать отклика Остарджи.
   "Я увидел, - сказал он. - Передаю информацию Эррамуну. Ева, время от времени прислушивайся ко мне. Как только будут новости - сообщу".
   Замешкавшись, она всё же передала его слова остальным.
   Первым отреагировал вслух Клеман.
   - Это что - белоплащики нас искать будут? - удивился он.
   И вдруг ссутулился, да так напряжённо, что Ева сразу поняла, о чём он подумал. Поняла и Илва, в панике взглянув на Криса. Тот сначала не понял, а потом насупился. Помолчал и сказал спокойно:
   - Если что, я останусь с вами. Меня больше волнует, что приходится бездействовать. Если они захотят прилететь сюда - будут на всех мониторах отслеживания. Слишком... опасно.
   - А ты оставь здесь мешок, - саркастически предложила Ева. - Может, если с ним возиться не будешь, посадка на вельботы пройдёт безопасней.
   Он только огрызнулся матом и тут же затих, упрямо выпятив губы. А Клеман только вздохнул, глядя на вещмешок - так, что Илва сердито отвернулась от него.
   Не просидели и десяти минут, как Илва, прислушавшись, заметила:
   - На линкоре тихо. Слышите?
   Они и так сидели тихо, но тут затихли так, что даже нечаянного шелеста скафандров стало не слышно. Да, в корпусе линкора прекратились все звуки, которые до сих пор уже привычно царили в остове судна: погромыхивание, шорохи... А первым исчез вой сирен, которым и ознаменовалось появление паткси.
   Ещё минута, другая... Мёртвая тишина уже начинала раздражать. Хотелось потереть между собой ладони, чтобы услышать шелест хотя бы перчаток, хоть и было понятно, что в шлемах этот звук останется бесшумным.
   А в следующий миг они, все четверо, вместе с ударившим по ушам взрывом вылетели из закутка. Причём Илву тем взрывом сначала ударило о стену, а уж потом выбросило в орбитальное пространство, где закрутило и беспощадно начало относить в сторону от остальных троих, которым повезло оказаться неподалёку друг от друга. В отделённом от судна пространстве радиосвязь восстановилась, и в шлемах всех раздался тоскливый вопль женщины-оборотня, которая мгновениями спустя пропала за искорёженной стеной линкора.
   - Илва! - вскрикнула Ева и, разъярённая, с трудом повернулась, чтобы выполнить своё давнее желание, - выпустить разряд из лучевика в вещмешок, который вылетел следом за Клеманом. Беззвучный стеклянный взрыв не успокоил. Она снова обернулась в сторону, где исчезла Илва, в безнадёге посылая проклятия на голову Клемана: - Лучше б ты к себе Илву приторочил!..
   А нижний линкор, за стеной которой скрылась Илва, продолжал разваливаться на ещё более мелкие части. А сверху в него ссыпался верхний, и что теперь там происходило с Илвой - Еве не хотелось думать. Сама того не замечая, она плакала, пытаясь выискать-таки жалкую фигурку женщины-оборотня. Потом её за трос притянули к себе мужчины.
   "Что случилось, Ева?!"
   "Паткси взорвали оба линкора. Илва... потерялась!" - упрямо всхлипнула она.
   "Что значит - потерялась?" - ощутимо похолодел голос ангела.
   "Нас вытряхнуло из того уголка. Илву завертело и отбросило в сторону".
   Всего лишь констатация факта, но Ева напряжённо замерла: а если Остарджи сумеет что-нибудь придумать - что-нибудь, чтобы помочь Илве?.. И тут же в новой безнадёге опустила глаза: их-то троих относило от линкора всё дальше и дальше. А ведь Илва оставалась в разрушающемся линкоре... И что и кто мог бы поделать в этой ситуации?..
   "Ты звала её?"
   Вопрос Остарджи прозвучал неожиданно. И Ева замерла: а ведь правда! После того как она обругала Клемана, позвать Илву так и не сообразила! Загодя похоронила женщину-оборотня? А если та... жива?!
   - Илва-а! - закричала она, не обращая внимания на вздрогнувших мужчин. - Илва-а! Откликнись, если ты жива!
   И, только докричав, вспомнила, что в корпусе линкора женщина-оборотень отозваться не может. Ещё секунда - и чуть на себя же не зарычала: отозваться Илва не могла до взрыва! Сейчас, если она жива, - может ответить!
   - Ева... - донёсся далёкий слабый голос. - Ева...
   - Слева! - выпалил Крис, дёрнувшись так, что другие двое спасённых обернулись вместе с ним.
   Ева машинально дотронулась до датчиков, прячущих движение и тепло живого существа. Включены. Если этот катер оснащён тепловизорами, их не должны заметить. Но... Хотелось кричать до хрипоты, лишь бы сбавить то напряжение, которое она впервые в жизни испытывала, беспомощная до ужаса.
   - Они сошли с ума... - пронзил её уши шёпот Криса.
   Она посмотрела по направлению его взгляда и затаилась, сжалась в комок нервов: прямо на линкор, а точней - на вражеский катер, стремительно мчалась торпеда. И опять-таки точней - вельбот. Его узнать нетрудно: эльфы успели в первые же дни пребывания на катере Тэкито закрасить на трофейных вельботах все обозначения. Так что вельбот без всяких признаков, которые помогли бы определить, друг он или враг, сумасшедшим снарядом летел на катер.
   Кажется, на катере не ожидали нападения. И, возможно, потому, что смотрели отнюдь не на орбитальное пространство, а на погибающий до конца линкор. А вельбот тем временем развил такую предельную скорость, что катер с его прогулочными оборотами просто не успевал отклониться от курса.
   Ева замерла: на катере обнаружили, что на них несётся самоубийственный вельбот, и принялись поспешно отклоняться от курса. Но расположение катера было проигрышным: он как раз оказался между двумя-тремя громадными обломками линкора, которые не давали ему маневрировать в пространстве.
   - Не надо, не надо... - заговорила Ева, со страхом глядя, как вельбот несётся на сближение с катером противника. - Пожалуйста!
   Последний вскрик - вельбот врезался в борт катера с такой скоростью, что сунулся половиной корпуса в пробитый бок.
   "Он пустой, Ева! - закричал Остарджи. - Ева, вельбот пустой!"
   - Пустой?! - вслух проговорила она, и мужчины оглянулись на неё.
   Не успели воспринять сообщение ангела, как в поле их зрения появились ещё пять вельботов - тоже с замазанными номерами. Они принялись облетать катер, расстреливая противника, который пытался сбежать от них. Потом два вельбота остались уничтожать паткси, в то время как три других полётных средства развернулись и помчались к троим, болтавшимся в пространстве, постепенно уходя всё дальше от разгромленных линкоров.
   - Ева, забираетесь на место стрелка! - прозвучал в эфире бесстрастный голос Эррамуна.
   - Эррамун, а Илва!.. - закричала она.
   - Рууд с Нааг-Ши сейчас закончат с катером - и спустятся на поиски волчицы, - всё так же размеренно ответил тот. - Вы садитесь к нам.
   Двухместные вельботы были хороши тем, что оба места были герметично отделены друг от друга. Вскоре один за другим вельботы начали снижать скорость приближаясь к троим. Последнее было необходимо, чтобы попавших в беду не отнесло от транспорта завихрениями космического ветра. Ева нисколько не сомневалась. Первый вельбот приблизился таким образом, чтобы было ясно: этот - за ней. Она отцепилась от Криса и схватилась за металлические детали полупрозрачной крышки над местом стрелка. Крышка поддалась тяжело, но поддалась. Подрагивающими руками Ева осторожно перебрала все опоры, которые только нашла, и мягко опустилась в кресло.
   Бездумно смотрела, как по одному другие два вельбота подбираются к Крису и Клеману и забирают их, пока вельбот Эррамуна крутился неподалёку.
   - Как ты себя чувствуешь? - ровно спросил эльф.
   - Когда я пойму, что Илва жива и в безопасности, - тяжело ворочая губами, сказала она, - тогда я буду чувствовать. Я не могу... не могу потерять и её... Сколько их... я больше не могу терять, не могу!..
   - Закрой рот, - внезапно жёстко сказал Эррамун, и перед ней ожил небольшой экран, позволяющий пилотам видеть друг друга. - У тебя истерика. Подожди с ней до прилёта на катер.
   Последние слова её словно оглушили. Настолько, что вышибли все мысли. Ева постаралась успокоиться, понимая, что Эррамун прав. Но не получалось. Она даже закрыла глаза, но тут же торопливо распахнула ресницы, ощущая, что её немедленно затошнило.
   "Ева, слушай меня, - раздался голос Остарджи. - Слушай меня и успокойся. Я тебе расскажу, что происходит. Рууд и Нааг-Ши закончили с уничтожением катера и начали поиск Илвы. Я дал им примерное представление о том, как был разрушен линкор, как расходятся его обломки. Они найдут Илву..."
   "Спасибо, Остарджи..." - мысленно прошептала она, но на этот раз ответа не получила: кажется, ангел всерьёз следовал за двумя вельботами, нырнувшими в чрево нижнего линкора. Потом она вяло испугалась, что эльфы (а во всех трёх вельботах-спасателях их троих были эльфы) захотят с уже спасёнными вернуться на борт катера Тэкито. Но все трое продолжали кружить вдоль стены линкора. Слушая их переклики, Ева постепенно начала успокаиваться.
   - Ева, - по личной связи окликнул её Эррамун. - Что случилось на линкоре? Почему вы не успели добежать до нас?
   И что отвечать на это? Ева мрачно щёлкнула на переключение связи на личный разговор и, подумав, подключила Криса (блин, она опять его выручает! Но ведь свой же!), нехотя и коротко объяснила:
   - Мужчины решили, что палубой выше, в офицерских личных отсеках, они могут найти ещё продовольствие (почти не соврала!), а мы с Илвой не поняли, куда они пропали, и пошли искать их.
   - Ясно.
   И всё? Больше он ни о чём сказать не хочет? Или у эльфов не принято выказывать эмоции, пока они занимаются другим делом? Пока суд да дело, Ева быстро отключила капитана наёмников. Часть разговора он слышал - хватит с него, чтобы разобраться, что к чему и как себя вести, если что.
   Она снова выглянула в обзорное окно вельбота. Двух вельботов, пропавших в глубинах всё ещё разваливающегося линкора, не видно.
   - Почему? - медленно произнесла она. - Почему вы вернулись за нами? Мы всего лишь наёмники...
   - Если бы среди наёмников не было моей невесты, не вернулись бы.
   Она поняла, что её глаза, вытаращенные на него, вполне могут лопнуть.
   - Это у вас... обычай такой? Ну, в смысле - закон? Что... из-за невесты?..
   Продолжать фразу не стала - не могла сообразить, что именно сказать.
   Ей показалось - она слышит его хмыканье.
   - Нет. Такого, чтобы наши невесты оказывались в настолько уязвимой ситуации, у нас не было. Но ты моя невеста. И ты пообещала, что погибну я, а не ты. Поэтому мне пришлось вернуться за вами, едва Остарджи объяснил, где именно вас искать.
   Почему ей снова показалось, что в его голосе она слышит неприкрытую насмешку?
   А потом услышала отчётливый щелчок. Не сразу поняла, что Эррамун переключился на общую связь. И бодрый голос Рууда:
   - Эррамун, мы нашли её. Взяли на борт. Поднимаемся.
   Сначала Ева решила, что сейчас заплачет от счастья. Но пришёл странный ступор.
   Флотилия из пяти вельботов снова летела "домой". А Ева смотрела вперёд, изредка скашиваясь на боковые окна. И чувствовала странную пустоту внутри. Ну да, всё правильно - иногда прошибало её мыслью. Пустой вылет вельботов. Поэтому пустота везде. Время от времени она поднимала голову, чтобы наткнуться на внимательные глаза Эррамуна, коротко взглядывавшие на неё, но реагировать эмоционально не могла: ни радоваться тому, что их спасли, ни быть счастливой, оттого что спасли Илву. Перегорела? Порой мелькало такое в мыслях, но точно определиться со своим состоянием не было ни сил, ни желания.
   По прилёте она угрюмо взглянула на Криса, который опустил голову и первым ушёл в кают-компанию, кивком отделавшись от Клемана, который нетерпеливо выжидал, когда к нему на подгибающихся ногах подойдёт Илва, чтобы бережно подхватить её на руки и внести в общий отсек.
   - Мне кажется, тебе бы тоже не помешало, чтобы я тебя выслушал, - неожиданно сказал Эррамун, возвышавшийся рядом с Евой.
   - Прости, - хмуро ответила Ева. - Но мне, честно говоря, хочется сейчас только одного: лечь, закрыть глаза и подремать.
   Эррамун поднял голову - взглянуть на дверь в кают-компанию.
   - Там... шумно, - с небольшим недоумением сказал он. - Если хочешь, на пару часов можешь лечь в моём отсеке.
   Она немедленно взбодрилась.
   - Что?! - грозно откликнулась она, вскинув голову. И самой смешно стало. Вздохнула и сказала: - Почему - пару?
   - Потом мне самому понадобится койка, - признался он. - После всех тех мелких... - он немного поколебался, видимо не зная, как назвать то, что на языке. - После всех тех мелких приключений, которые сегодня выпало пережить, как-то странно, но хочется полежать. Пусть недолго.
   - Ну и иди, - проворчала она. - Только не забудь разбудить, если не услышу, как заходишь.
   И не разбудил.
   Она открыла глаза, чувствуя себя выспавшейся. Посмотрела на потолок, недоумевая: неужели той парочки часов ещё не прошло? Потом перевернулась набок и застыла, открыв рот: Эррамун бросил на пол, рядом с пристенной койкой, нечто явно из одежды, и спал на этой постели... Ева только открыла было рот позвать его и встать, чтобы предложить нагретое местечко на кровати, когда уйдёт. И рот закрыла. Наёмникам не впервой спать не только на полу космических суден, но и на земле. Где только не дрыхли!.. Эльф, в сущности - тоже из наёмников. Так почему же она должна воспринимать его желание, чтобы она выспалась, как героический подвиг? Нравится ему валяться на полу, оберегая её сон так почему бы и нет? Пусть спит. А она... Ева снова откинулась на спину. Она попробует снова успокоиться и задремать. Или уснуть - как уж получится. И уснула.
  
   Одиннадцатая глава
  
   Ещё через час Эррамун на полу вздрогнул и сел, оглядываясь вокруг заспанно и явно ошалело. Ева тоже удивилась, но промолчала. Положение пристенной койки дало ей возможность встать с другой стороны ложа и молча пойти к двери. Прежде чем открыть её, Ева оглянулась на сонного эльфа и вежливо сказала:
   - Спасибо.
   И вышла. В коридоре выяснила, что спала с перерывом примерно два часа. На что хмыкнула и отправилась в кают-компанию, чувствуя, что выспаться, может, и выспалась, но состояние тошнотворности всё ещё не прошло.
   Шаг за порог в помещение - и сразу почуяла: что-то очень не так. Что-то за эти два часа, пока её не было, здесь произошло. Причём произошло нечто настолько потрясающее, что даже Остарджи, уже сидевший вне своей капсулы - на доставленной ему и приставленной к стене мягкой кушетке, ошеломлён.
   Дверь за спиной въехала в пазы металлического косяка. Услышав негромкий звук хлопка, Ева медленно двинулась к своему месту, одновременно присматриваясь ко всем присутствующим. Так. Оба песчаника, пилот катера Тэкито и оборотень Рууд тоже выглядели довольно-таки ошарашенными. Значит, они не принимали непосредственного участия в некоем происшествии, но были его зрителями. Марика - тоже. Но рыженькая выглядела не только взволнованной, но и встревоженной, в отличие от остальных.
   Приблизившись к своей навесной койке и сев на её краешек, Ева присмотрелась к остальным - в первую очередь к тем, кто был с ней вынужденно вне того линкора, и её рот непроизвольно открылся, а хмурый Клеман отвёл от неё взгляд то ли с досадой, то ли... Во всяком случае, она была рада, что можно больше не пялиться на его лицо: три кривые чёрные царапины пробороздили его кожу от левой скулы через нос к подбородку, а правый глаз постепенно уменьшался под наплывающим синяком вспухающих век.
   Уже изумлённая, Ева осмотрелась в поисках Илвы. Снова подняла брови. Женщина-оборотень лежала на своей койке животом вниз, руками, кажется, обнимая голову так, чтобы закрыть уши. Лицом к стене.
   Сбитая с толку Ева уже целенаправленно поискала глазам Криса. Не сразу поняла, что мужчина, сидевший спиной ко всем, сутулившийся - положа словно бессильные руки на колени, и есть Крис. Ещё подумалось по инерции: "Почему он не с Марикой?"
   Кажется, рыженькую тоже беспокоил этот вопрос. Она насторожённо переводила взгляд с одного на другого из четвёрки спасённых, и в её глазах читалось сомнение и нерешительность, когда она смотрела на капитана наёмников.
   "Что с вами там произошло?" - успел спросить Остарджи.
   Будто отвечая на этот вопрос, Клеман тяжело встал и медлительно подошёл к койке Илвы. Волчица не шелохнулась, хотя громыхание металлизированной подошвы его ботинок был ей слышен. Он постоял над ней. Снова оглянулся на Еву и неуклюже опустился на колени перед койкой. Низкое навесное ложе оказалось достаточно удобным, для того чтобы оборотень не только сумел склониться над койкой с женщиной, но и осторожно лечь на неё и обнять поверх её рук. Насколько видела со своего места пригорюнившаяся Ева, волчица вновь не шевельнулась. Выждав немного, Клеман не только обнял Илву, но крепко прижал её к себе, всё ещё стоявшему на коленях... Будто куклу обнял, пряча... Минута, другая... Кукла ожила: волчица сама обняла Клемана за шею и уткнулась лицом в его плечо, совсем спрятавшись под телом оборотня.
   Наверное, из-за ситуации, созданной теми, кто принимал участие в неведомом пока Еве происшествии, в кают-компании все молчали и даже не решались сделать лишнее движение. Но после того, как Клеман и Илва замерли в странном объятии, Марика быстро посмотрела на Криса. Тот всё ещё сутулился, но уже повернулся лицом ко всем и тяжело смотрел на оборотней. Потом поднял глаза на Еву. Пауза была недолгой. Он неловко поднялся с койки и подошёл к ней.
   У Марики глаза расширились. Кажется, она думала - он подойдёт к ней.
   А потом кают-компанию внезапно обнесло бесшумным оханьем.
   Ева тоже встала, сообразив, что капитан идёт к ней.
   А Крис встал на расстоянии шага, руки опустил, голову тоже. Шелестящий шёпот в онемелой тишине расслышали все:
   - Прости... Ева, прости меня... прости нас... пожалуйста...
   И только сейчас она поняла, что случилось в кают-компании.
   Возвращались на катер Тэкито порознь, парами - как их спасли на двухместные вельботы. Илву Ева видела мельком - уже по прибытии. Женщина-оборотень так же мельком показалась ей только притихшей. Ещё проскользнула мысль, что Илва выглядит довольно... нет, не спокойной, но... что-то вроде сдержанной, бесстрастной. Потом, после того как они вышли из вельботов, они друг друга не видели, поскольку Эррамун предложил Еве сон в своём отсеке. А Илва... Скорей всего, у неё был самый настоящий шок, отчего и показалось, что она... А мужчины... не поняли. Наверное, они начали разговаривать между собой, не думая о том, что в полной мере испытала Илва, возможно простившаяся с жизнью и приготовившаяся к смерти от удушья в безвоздушном пространстве, когда в её скафандре закончится кислород. И, когда она услышала лёгкую беседу тех, из-за кого она... Ева горестно придержала вздох.
   Легко представить, как волчица поднимается со своей койки и медленно подходит к Клеману. Вещмешок с бутылками последним держал он. Илва драться умела. Нетрудно представить, как она ударила оборотня по лицу ладонью с распяленными пальцами, из которых при частичном оборотничестве выскочили когти. Нетрудно представить, как он отшатнулся от неё и получил ногой в глаз. Возможно, она визжала при этом. Возможно, у неё была истерика... Криса она не тронула. Не потому, что не виноват. Для неё всё зло и ненависть сконцентрировались на Клемане. Он считался даже не её другом, а любимым. Но в тот ужасающий момент он крепко держал вещмешок, а не подругу.
   И только сейчас двое поняли, что испытала Илва.
   Мгновения понимания сложились в целостную картину.
   Ни мужчины, ни Илва не объяснили всем находящимся в кают-компании, почему вдруг взбесилась волчица. И остальные наверняка решили, что у неё просто запоздалая реакция на то, что их, всех четверых, оставили на линкоре в опасности.
   А сейчас Крис попросил прощения у Евы.
   И её спине резко стало холодно, потому что за спиной безвоздушное пространство, с плывущими в нём глыбами растерзанных кораблей, потому что перед ней стена линкора, из любой части которой могут высунуться солдаты противника и с комфортом расстрелять всех четверых - нет, троих, ведь третья медленно, кружась в потоковых завихрениях, погружалась в пустоту линкора... И снова затошнило - из-за слишком пустого, несмотря на орбитальный мусор и металлолом, пространства.
   Поэтому Ева мрачно заглянула в хмурые глаза Криса и сквозь зубы сказала:
   - Простить? Мне этого мало. Чтобы вернуть доверие к тебе.
   И обошла его, чтобы подойти к Остарджи. Только развернувшись, чтобы присесть на кушетку рядом с ангелом, увидела, что на пороге кают-компании стоит Эррамун и внимательно смотрит на неё. Слышал её слова? Нет, не только на неё. На Криса, вынужденно торчавшего посреди кают-компании в одиночестве. Вот взглянул на койку с Илвой и Клеманом. Илва завозилась под оборотнем, видимо пытаясь выползти из-под него, но Клеман, всё ещё на коленях, только крепче сжал руки, и на этот раз волчица сдалась - притихла под ним.
   Секунды тишины оказались очень неловкими для всех. Никто не осмеливался заговорить первым, не понимая ситуации.
   Наконец Крис поднял голову и посмотрел на Эррамуна, за спиной которого виднелся Марцель, который, в отличие от своего начальства, сдержать эмоций не сумел, изумившись. Капитан наёмников посмотрел на эльфа и сказал:
   - Эррамун, мне надо поговорить с вами о том, что было на линкоре.
   Уже испуганная (Крис хочет поговорить с эльфом?!) Марика метнула вопрошающий взгляд на Еву. Но та только опустила глаза и упрямо уставилась в пол. Это - дело и проблема Криса. Ему и разруливать. А уж какими словами он всё объяснит Марике или Эррамуну - ей, Еве, всё равно. Лишь бы Илва пришла в себя.
   - Идём. - Эррамун наконец правильно понял капитана наёмников, что тот хочет поговорить наедине. И кивнул ему на выход. Марцель за его спиной пропал.
   Едва овальная дверь в кают-компанию мягко захлопнулась, Марика вскочила со своей койки и бросилась к Еве. Умоляюще взглянула на Остарджи и, встретив его благосклонный кивок, шёпотом обратилась к Еве:
   - Что там у вас случилось?! Почему Илва (она оглянулась на волчицу) такая?!
   - Если Крис посчитает нужным, он сам объяснит, - нахохлившись, ответила она.
   - Но... что ты говорила о доверии?
   - Прости, Марика...
   Рыженькая совсем встревожилась. Она уже помалкивала, то и дело поглядывая на дверь - в ожидании Криса, надо полагать. Но от Остарджи и Евы не уходила, словно поняла, что только здесь безопасно.
   "Так что случилось, Ева? Или мне тоже подождать возвращения Криса?"
   "Нет. Скажу. Только самую суть. Из-за Криса и Клемана Илва чуть не погибла".
   "Была ситуация?.."
   "Да. Илва простила Клемана. Может, потому что выпустила пар, когда с ним подралась. А я... не могу..."
   Всё так же сидя на коленях и опираясь всем телом на койку, Клеман словно заснул, хотя по отдельным звукам - тоненьким и жалобным Илвы, низко гудящим и виноватым - Клемана, было понятно, что они умудрялись даже говорить...
   Оглядевшись, Ева тихонько вздохнула: народ кают-компании постепенно приходил в себя и начинал осторожное, будто боясь спугнуть что-то или кого-то, общение. Один песчаник допрашивал второго - Нааг-Ши, а тот только огрызался, что не знает подробностей, а только Илву вытащили прямо-таки аж из самого корпуса линкора, в то время как остальные трое болтались в пространстве рядом с кораблём. Сидевший рядом с ними Рууд, явно чувствуя себя не в своей тарелке, поддакивал ему. Пилот катера Тэкито шёпотом же ругался с искином Ицейной, что тот не может ему рассказать факты из бесед эльфов...
   Ева и Марика сидели по обе стороны Остарджи, благо он не возражал, и с нетерпением ожидали, когда появится капитан наёмников. Лишь раз Марика сходила за пайком, и Ева неохотно начала жевать то ли обед, то ли ужин. Безвкусный. Она знала - почему: всё ещё не могла по-настоящему прийти в себя.
   Дверь открылась внезапно. Крис перешагнул порог и, дождавшись, когда на него уставятся все, сказал:
   - Я решил собрать спиртное для команды... - споткнулся, сообразив, что с "для команды" звучит так, словно он оправдывается, и исправился: - Собрать спиртное. Получилось так, что мешок со спиртом был закреплён, а об Илве мы не подумали. Из-за этого она упала... в линкор. Поэтому...
   И не договорил. Но все догадались и так. И теперь уставились на Илву, которая выглядывала из-под оборотня, как из норы.
   Клеман выпрямился и, не вставая с коленей, исподлобья огляделся.
   - Я тоже виноват. Я привязал мешок к себе, а Илву просто держал за руку. И её...
   Женщина-оборотень мягким движением подползла к нему и снова обняла за шею, будто и сейчас боялась, что он вот-вот бросит её снова.
   Марика встала с кушетки Остарджи и шагнула было к Крису. Тот быстро взглянул на неё. Но рыженькая остановилась на месте, а потом развернулась и добежала до своей койки, чтобы сесть вполоборота к Крису, но не смотреть на него.
   Капитан постоял-постоял, глядя на неё, а потом повернулся к двери. Но выйти не успел. По катеру прокатился тонкий вой внутрикорабельной сирены, а мгновением позже дверь открылась, и Эррамун быстро проговорил:
   - Визоры засекли живых. Идёт всё та же команда, за исключением Илвы.
   Пилот катера Тэкито качнулся к нему, открыв было рот, - но сказать ничего не успел: Эррамун, сразу среагировавший на его движение, ответил:
   - Нет. Рано ещё.
   Остальные уже срывались с места, хватая всё необходимое для полёта на вельботах и в открытом космосе. У входа Ева столкнулась с Крисом, на которого Марика, обычно страстно прощавшаяся с ним, сейчас даже не взглянула. Переглянулись. Как же жутко хотелось сказать ему: "Как хорошо, что ты не со мной в вельботе!" Но понимала, что прозвучало бы слишком мстительно и даже по-детски. Там, на орбите, придётся снова доверять ему, несмотря на происшествие с Илвой... Кстати, об Илве. Перешагнув порог кают-компании, Ева, оглянувшись, нехотя усмехнулась: Клеман торопливо целовал женщину-оборотня, которая так и не встала с койки. Он порывался бежать к выходу, но волчица цеплялась за него...
   - Илва! - рявкнула Ева.
   Клеман выпрямился, освобождённый от объятий подруги, и поспешил за остальными. Ева закрыла дверь, чтобы он больше не оглядывался и не вздрагивал, спотыкаясь на ходу.
   "Остарджи, поможешь ей?"
   Сама не поняла: то ли приказала ему, то ли попросила.
   Но ангел откликнулся спокойно: "Летите, не думая. Сделаю всё, что надо".
   У выхода из коридора в открытое орбитальное пространство эльфы привычно заставили всех проверить амуницию. Все шли, как обычно же, парами - пилот и стрелок. Поэтому Эррамун оказался впереди Евы, но ненамного, так что едва она очутилась вне коридора, он немедленно взял её за руку.
   Переключившись на личную связь пилота со стрелком, Ева спросила:
   - Крис тебе всё рассказал?
   - Всё.
   - И? Ты... осуждаешь его?
   - Осуждаю. - И внезапно почти без паузы добавил: - Хотя понимаю.
   - Это как? - возмутилась она.
   - Наёмники... - одним словом объяснил эльф. И более пространно объяснил: - Когда наши команды распускали отдохнуть, мы заходили в бары планет Единого мира и там встречали таких, как он. В общем-то, я понимаю, что творится в их душах.
   - Это ты про себя говоришь, что понимаешь, - жёстко заметила Ева. - А я не понимаю.
   - Всё просто. Несмотря на то что мы относимся к наёмникам, особенно к людям и оборотням, отнюдь не как к равноправным партнёрам, я знаю, что именно они чаще погибают в боях. Ведь именно их в первую очередь посылают в самые тяжёлые моменты битв. И они знают, что они мясо на убой. Я ведь правильно говорю об этом?
   - Правильно, - хмуро признала Ева.
   - Мы смотрим на них презрительно, когда видим, как они пьянствуют и куролесят в барах. Но знаем - почему они так себя ведут. По-другому они расслабляться не умеют. Поэтому я понимаю Криса, который хотел набрать выпивки для всех.
   "Рыбак рыбака? - недоумевала Ева, не произнося, впрочем, вслух своих выводов. - Ишь, понимает... А мне что делать с этим пониманием? - И пожала плечами. - Что... Воевать дальше - что..."
   Чтобы забыть хотя бы на время и не думать, беспрестанно возвращаясь к мысли о Крисе, она по дороге к вельботам спросила:
   - Далеко те живые, которых зафиксировали приборы?
   - Тридцать минут полёта.
   - При условии, что придётся добираться окольными путями?
   - Да.
   - Почему ты оставил Илву, но взял меня?
   Поймать на слове не удалось. Эррамун хмыкнул, не глядя на неё, а потом не спеша и даже, по впечатлениям, обдуманно сказал:
   - Ты хотя бы выспалась. А она... э-э... перепсиховала всё это время. Такой пилот в этом вылете нам не нужен.
   - Тем более вельботов теперь не осталось на всех, - вздохнула Ева, вспоминая вельбот, на автопилоте посланный в катер.
   - Вельботов у нас много, - недовольно сказал Эррамун. Кажется, она его задела этим выводом. - Мы набрали все, какие только нашли. Ты видишь только те, что стоят на одной платформе. Чуть выше есть ещё целая эскадрилья. Поэтому сегодня мы с тобой, Марцель и ещё один эльфийский вельбот будем охраной для тех вельботов, кто примет на борт спасённых. А такие поведёт только пилоты.
   Про себя Ева быстро посчитала: Рууд и Нааг-Ши, Клеман и Крис и ещё кто-то один из эльфов - поведёт вельботы в одиночку.
   Когда они садились в своё судёнышко, Ева задумчиво сказала:
   - Было бы неплохо, если бы и там были свои вельботы.
   Эррамун спокойно откликнулся:
   - Там всего шестеро живых. Не думаю, что нам понадобятся тамошние вельботы.
   Шестеро. Что ж. Пока полёт кажется комфортным.
   Ева привычно вывела свой вельбот наружу из импровизированного ангара в темноту, мерцающую беспорядочными огоньками не конца разрядившихся приборов на плавающих обломках... Разгон, как всегда, начинался не сразу, так что машина проехала некоторое время мимо вельбота, где в кресле пилота сидел Крис. Встретились глазами. За шлемами и перегородками вельботов не видно, но, показалось - Крис кивнул ей.
   Ладно, с ним она ещё разберётся... Главное, что, при взгляде на него уже не так сильно и болезненно стискивает сердце...
   - Взлёт! - послышался размеренный голос Эррамуна.
   И Ева заставила себя забыть обо всём, кроме операции спасения живых солдат Единого мира, иначе переживания могут отразиться на её реакциях. Последняя ненужная мысль: "Хорошо хоть - успели перекус устроить..."
   До цели добирались, крадясь к ней чуть ли не на цыпочках - по впечатлениям: постоянно залетали в какие-то корпуса, ныряли в пропасти раскромсанных коридоров и залов кораблей, снова осторожно выходили в пустое пространство. Пару раз прятались при появлении возможного противника: один раз - оправданно, другой - приборы слежения сработали мимо.
   Наконец место, в котором засекли живых, оказалось почти перед носом вельботовой эскадрильи. И пришлось оставить суда, чтобы пойти дальше пешим ходом, перебираясь в нагромождениях металла. Сначала Ева даже побаивалась, что они могут сбиться с курса, но потом заметила, что Эррамун, шагавший впереди всех, то и дело поглядывает на манжету скафандра. Благо шагала близко за его спиной, быстро прибавила шаг и заглянула на ту манжету. Хмыкнула: чуть ли не компас, ориентированный, как и визор, на выявление живых. Шесть точек перемещались в одном месте, и теперь Ева сообразила, почему Эррамун скомандовал пешими идти до нужного места, хотя можно было быстро подлететь туда на вельботах и забрать живых: очень уж яркими были точки, обозначающие солдат Единого мира. Значит, существовала возможность, что паткси могли устроить ловушку для остававшихся активных живых, используя выживших шестерых в качестве приманки. Ева насупилась: самое страшное в том, что выжившие могли и не догадываться, что могут стать смертельной наводкой для своих же спасителей.
   - Общая связь, - напомнил Эррамун всем.
   Быстро перешептались, у всех ли она работает, и, прихватив вещмешки с амуницией для спасаемых, взятой на всякой случай, пошли дальше.
   Добрались до места и выяснили, что живые находятся на небольшой субмарине.
   Собрались в небольшой кружок, и Эррамун кивнул Еве.
   "Остарджи, требуется твоя помощь".
   "Просто смотри на эту субмарину, немного забирая площадь вокруг неё, - больше мне ничего не надо".
   "Поняла. Смотрю".
   Минуты выжидания. Бесстрастный голос Остарджи: "Вокруг субмарины нет ни единого целого судна. Думаю, это не ловушка".
   Передав слова ангела, Ева опять двинулась следом за Эррамуном, время от времени оглядываясь на следующего за ними Криса, но помалкивая. С корпуса крейсера, влепившегося в командный мостик субмарины они перебрались в нижнюю, техническую часть субмарины. Перед тем как войти, удостоверились, что на самой дрейфующей субмарине есть воздух. Поэтому устроили небольшой переходник от безвоздушного пространства в помещение - то бишь шлюзовой отсек... Тут же надели резиновые "галоши", позволявшие идти, не скрежеща по полу, и зашагали туда, при приближении куда шесть точек становились всё ярче. Когда между ними и выжившими осталась закрытая дверь, Эррамун отошёл в сторону и взглянул на Еву. Та кивнула: да, ей, женщине, будет легче наладить контакт с кем бы то ни было.
   Едва удерживаясь от нервного смеха, Ева воспитанно постучалась в дверь. Оглянулась. Даже Крис ухмыльнулся.
   Приставив сжатый кулак - в перчатке с металлическими пластинами, к двери, за которой наверняка уже кто-то приложил к ней ухо, Ева сказала в него:
   - Здесь солдаты Единого мира! Ищем уцелевших.
   Дверь заскрипела плохо проворачиваемой ручкой. Вероятно, заклинило при взрыве. Еве показалось - она слышит голос из-за двери, и она тоже прислонила голову к металлическому покрытию, усилив аудиальный эффект наушников.
   - Не открыть... нас здесь заперло... - еле расслышала она. Что и передала своим.
   Вперёд вышел Рууд и вытащил луч-пистолет, после чего накрутил на него ещё два ствола. Ещё минута - и стволы дулом объединились так, чтобы создавать единый луч.
   - Эй, в отсеке! - снова закричала Ева. - Отойдите от двери! Мы открываем!
   Пять минут ушло на то, чтобы устроить самую настоящую сварку вокруг дверной ручки. Когда та отвалилась и дверь удалось открыть, Ева первой шагнула в отсек.
   Здесь оказалось и впрямь шестеро: одна женщина-оборотень, два эльфа и трое мужчин-человек. Им быстро раздали скафандры. Пришлось повозиться: эльфы были в плохом состоянии и самостоятельно надеть амуницию не сумели. А люди были настолько слабы, что сумели надеть скафандры сами, но помочь кому-то другому - точно не могли.
   Каждому из найдёнышей сунули в рот витаминизированные батончики-стимуляторы, чтобы они сумели перенести путь до катера.
   Марцель и один из "своих" двух эльфов взвалили на себя самых слабых - своих же сородичей. Рууд, ни слова не говоря, подошёл к женщине-оборотню, еле волочившей от голода ноги, и просто взвалил её на своё плечо, против чего она не возражала, возможно слишком ослабевшая. Клеман и Крис с присоединившимся к ним Нааг-Ши подхватили мужчин-людей - эти ноги переставлять ещё могли.
   Свободными от помощи бедолагам остались Эррамун и Ева. Первый как командир. Вторая как связист с ангелом.
   Когда уцелевших солдат рассадили по вельботам (корабельные пулемёты заранее были перемонтированы при креслах пилотов), Ева неожиданно замерла, хотя только что собиралась сесть на своё место пилота.
   "Ева! За вами наблюдают!" - раздался в её личном пространстве голос Остарджи.
   Эррамун сначала не понял, почему она не торопится садиться в вельбот, но Ева яростно замотала головой, прижимая перчатку - указательный палец - к щитку своего шлема, туда, где находился микрофон.
   Эррамун сообразил, что она говорит с ангелом, и насторожился.
   "Наблюдают - как?"
   "Три живых существа на идентичном вашим вельботе прячутся возле командной рубки субмарины".
   "Мы там были. Наши приборы никого не обнаружили".
   "У них тоже хорошие отражающие приборы".
   "Ты можешь определить, это солдаты Единого мира или паткси?"
   "Не могу. Мне порой трудно даже вообще засечь их признаки живых, не то что разницу между нашими и врагами".
   "Где они сейчас?"
   "Их вельбот скользит мимо борта субмарины. Кажется, они стараются держаться от вас на определённом расстоянии".
   Ева быстро пересказала информацию Эррамуну. Тот постоял немного в неподвижности - под вопросительными взглядами остальных, тоже услышавших о маскирующихся наблюдателях. И поднял руку к наушнику:
   - Ицейна, сумеешь определить, кто именно следит за нами?
   - Наши приборы примерно такие же, как и на этом вельботе, - отозвался искин, всегда оставляемый в командной рубке в отсутствие Эррамуна. - Я увеличу дальность обзора и попытаюсь узнать, кто эти существа.
   - Остальные по вельботам, - велел Эррамун. - Идём назад, но несколько извилистым путём, до тех пор пока искин не определит, кто идёт по нашим следам.
  
   Двенадцатая глава
  
   "Словосочетание "прежний путь" - это вообще нонсенс в нашей ситуации, - размышляла Ева, заставляя вельбот осторожно облетать кусок металлического листа с громоздящейся на ней кучей механизмов. - На штурманской навигаторе есть основная точка с местоположением нашего катера, и то - хорошо, что она постоянно фиксируется заново. А вот путь до неё..." Она снова вздохнула, примериваясь втиснуться между двумя корабельными корпусами.
   - Ева, слева наверху - видишь? - раздался голос Эррамуна.
   - Вижу! - откликнулась она, созерцая здоровенный металлический остров и скептически раздумывая, что было бы, исчезни вакуум, появись давление на орбите и свались этот остров на их маленькую флотилию.
   - Поднимись к нему. Кажется, я видел в нём чуть сбоку небольшую нишу.
   - Вижу.
   - Сумеешь ввести в неё вельбот?
   Прежде чем ответить, Ева подняла судно выше, машинально отмечая, что следующие за ней вельботы идеально повторили её манёвр. И скоро сказала:
   - Сумею
   - Марцель, дальше ведёшь ты, - распорядился Эррамун. - Мы остаёмся и пробуем узнать, кто наши преследователи. Ева, заводи в нишу.
   - Слушаю, - одновременно и глухо откликнулся Марцель.
   Примерно сообразив нужные действия, Ева кивнула: пока преследующий их вельбот огибает груду мёртвого металла, он потеряет из виду всю вереницу вельботов и не сразу заметит, что сам из преследователя превратится в преследуемого. Хитро. И легко.
   И первый в веренице суден вельбот, крадучись, юркнул в расселину между грозно торчащими краями печальной пещеры.
   Вельбот Марцеля проплыл мимо них не спеша. Кажется, эльф догадался сбросить и так неторопливую скорость, демонстрируя неизвестному кораблю понятное в этом месте опасение: от металлического островка во все стороны безобразно торчали металлические трубы и медлительными змеями болтались какие-то шланги.
   Вельбот Марцеля сверху вскоре пропал. За ним - остальные пять.
   Затаив дыхание, Ева ждала появления вельбота-преследователя.
   Ага. Ждала одного, а дождалась другого.
   Через минуту после исчезновения вельботов из "своих" Эррамун спросил:
   - Что будешь делать, когда война закончится?
   Таращась в экран визора, Ева несколько секунд пыталась заговорить, но от неожиданного вопроса и собственного негодования просто разевала рот, будто заикаясь. Но всё-таки собралась с силами, чтобы не поддаваться на провокации (ну, провоцирует же, чтобы на него злилась!), и чопорно ответила:
   - Пока не знаю. - И тут же злорадно добавила: - А что будешь делать ты?
   - Ты знаешь моё положение, - заметил эльф. - Моей судьбой будет распоряжаться отец. Если я к тому времени буду жив.
   "У-у, нытик! - раздражённо подумала Ева. - Опять свою волынку затянет? Про то, каково ему сейчас и каково будет потом?"
   Но Эррамун вновь перевёл разговор на неё саму. Причём в его голосе звучало искреннее любопытство, когда он спросил:
   - Но ведь хоть какие-то мечты у тебя есть? Не верю, чтобы ты вообще не думала о будущем. Не мечтаешь же ты, что, закончив с одной войной, ты будешь искать возможность попасть на другую?
   - Почему бы и нет? - задиристо начала Ева и вдруг замолчала: леденящая волна замороженного вакуума вновь пронизала всё тело. И снова та самая безнадёга... Может, поэтому нехотя договорила: - И всё же я пока не знаю, чего хочу. Но хотелось бы... место такое на гражданке... чтобы спина была прикрыта. Хотя бы с неделю так пожить.
   Они помолчали, выжидая появление опаздывающего чужого вельбота. И тут Ева додумалась спросить его о том же - с теми же условиями:
   - А если бы ты был совершенно свободным от всяческих условностей, как бы ты жил после войны?
   Теперь примолк он, видимо пытаясь вообразить себе более конкретное положение. Ева смотрела на него, отмечая, что на экране он выглядит совсем иным - видимо, пока не видит никого, кто бы наблюдал за ним. Иным он оказался гораздо мягче. Или это реакция на её вопрос?
   - Мечта... если это мечта... есть. Но не уверен, что в моём случае это не... что в моём случае она может быть практически воплощена.
   - Впервые слышу, что ты в чём-то не уверен, - усмехнулась она. - Ну, так расскажи мне о своей несбыточной мечте. Я же рассказала тебе о своей, пусть даже у меня о ней смутное представление.
   Через минуту она пожалела, что он сидит у неё за спиной, отделённый от неё перегородкой - так ей страшно захотелось вцепиться в его плечи и потрясти. Ну, чего молчит? Сказал бы хоть какую-нибудь чушь - и закрыли тему!
   И чуть вслух не хмыкнула, когда он прочухался и заговорил-таки:
   - У моего отца много владений. И есть очень красивые места. У вас, на Земле, я видел примерно такие... Альпы?.. Да, альпийские луга, которые будто сбегают к оврагам, где течёт небольшая речка, и там есть лесная полоса. Я не мастак описывать пейзажи, но мне бы хотелось жить там. Или в таком месте. После войны.
   - Интересно... - пробормотала она, не зная, что и сказать на такую мечту.
   Повезло - или как сказать, но в этот момент мимо лаза в металлоломе медленно проплыл неизвестный вельбот. На этот раз плыл он боковой стороной к ним, так что Ева и без приборов прочитала надпись.
   - Вельбот наш, - объявила она. - А вот начинка...
   - Выжидаем немного - с полминуты, и идём за ним, - скомандовал Эррамун, мгновенно преобразившийся из смягчённо задумчивого в жёсткого и сосредоточенного.
   Ева машинально проводила "хвост" вельбота, проплывающего мимо, и вздрогнула.
   "Ева, вы можете снова подойти к этому вельботу так, чтобы посмотреть его корму?" - встревоженно спросил Остарджи.
   "Пока не знаю, потому что той "дороги" ещё не видела, - объяснила она. - Ты что-тот заметил?"
   "Только мельком, - последовал ответ ангела, и даже по интонациям его голоса было слышно, что он не только встревожен, но и озадачен. - Меня как-то смущает, что в этом вельботе три живых существа, причём одно, как ни странно, промелькнуло именно на корме. Хотя обычно в суда с таким объёмом с трудом помещаются только двое!"
   - Остарджи? - негромко предположил Эррамун.
   Ева, сама изумлённая, быстро пересказала информацию эльфу.
   - Если двое спасли третьего в ситуации, когда по-другому и нельзя было... - начал было Эррамун, но не закончил и тут же переспросил: - Остарджи сумеет высмотреть этого третьего, который на корме вельбота?
   - Только возможно, - покачала головой Ева. - Полной гарантии он дать не может.
   Не дожидаясь приказа, она вывела вельбот из укрытия, при этом стараясь вести судно так, чтобы оно тоже пряталось в тенях плавающих везде обломков. По визорам легко определила местонахождение подозрительного вельбота: он продолжал красться за вереницей "своих".
   - В прошлый раз Остарджи сказал, что эти трое живых временами пропадают, - внезапно сказал Эррамун. - Мы решили, что они исчезают, благодаря приборам. Пока мы следуем за этим вельботом, пусть он проверит, пропадают ли они снова.
   Ева, сама заинтригованная происходящим, передала сообщение и просьбу Эррамуна ангелу, а заодно спросила, на каком расстоянии Остарджи лучше "видит" живых внутри вельбота и не надо ли приблизиться к кораблю.
   "Нет. Я вижу весь вельбот - со всеми его переборками и техническим отсеком, - решительно сказал ангел. - Дело не в близком расстоянии, а в чём-то другом. И, пока я не разобрался, что это, лучше к нему близко не подходить".
   - Остарджи не хочет, чтобы мы сближались с ним, - передала Ева эльфу.
   - Понятно, - пробормотал Эррамун, который хищно склонился перед экранами вельботова оружия и что-то там втихаря высчитывал.
   Ева нервно вздохнула: хорошо бы рассчитал выстрел - на всякий случай.
   Странности этого вельбота уже не просто удивляли, но пугали. Поэтому уже и сама женщина предпочитала видеть его взорванным. И не только потому, что побаивалась его. Скорей, это был страх за всех своих, выздоровевших и до сих пор страдающих от ран, кто не мог бы противостоять, случись им напороться на врага, который бы подкрался неожиданно к самому катеру.
   - Ева, у нас все приборы на заглушке?
   - Все, - подтвердила она, в сотый раз проверяя систему, которая маскировала их вельбот от просматривания. И тут же предложила: - Может, предупредить Марцеля, чтобы он ещё больше попетлял до грузовика?
   - Нет. Мы выдадим себя врагу (если это враг), если начнём любую передачу.
   - Ммм, согласна, - неохотно кивнула Ева.
   Стало немного жутковато: всё-таки связь со своими - великое дело. А тут... сразу жёсткое одиночество. Хотя... Ева снова хмыкнула. Остарджи-то с ней, а значит и с Эррамуном, может болтать непрерывно, если что. Так что одиночеством вряд ли запахнет. Но всё равно хотелось ёжиться: стало даже как-то темней, что ли, вокруг... Хотя планета внизу, кажется, готовилась к рассвету. Во всяком случае, её край начал нежно светлеть.
   - Не отвлекайся, - тихо напомнил Эррамун.
   Ева прильнула к приборам: чисто визуально вроде бы всё в порядке. Так почему эльф сделал её замечание? Снова откинувшись в кресле пилота, она взглянула на него - и чуть не фыркнула. Показалось, он смотрит ей прямо в глаза.
   - Не отвлекаюсь! - отчеканила она.
   Обозлилась на него, а потом чуть не расхохоталась. После того как слегка сорвалась на эльфе, стало чуток спокойней. И она, уже в рабочем настроении, вновь прильнула к приборам, кропотливо следя за всеми несуразностями, каковые последуют в процессе наблюдения за странным вельботом.
   Как только настроение улучшилось, вновь заговорил Эррамун:
   - Можешь передать Остарджи то, что лучше не говорить в эфире?
   - Могу.
   - Попроси его передать Марцелю, чтобы наши вельботы рассеялись таким образом, чтобы этот неизвестный последовал за одним из них.
   Ева открыла рот - спросить, зачем это понадобилось, но спохватилась и быстро вызвала Остарджи. Объяснив ему просьбу (надо же - он ещё и просить умеет!) Эррамуна, она внезапно услышала довольное хмыканье ангела и его ворчание: "И как это я сам не догадался?" И - его же твёрдое уверение, что Марцель прямо сейчас услышит требование своего командира.
   Ух, как хотелось наброситься с вопросами на Эррамуна, что он придумал и почему Остарджи сразу сообразил, в чём дело. Но скрепила своё молчание сердитым вопросом к себе: "Я что - такая дура, что сама не догадаюсь? Нефиг тут! Думай, Ева, думай!"
   И додумалась: когда пять вельботов оторвутся от преследования, они доставят живой груз на катер и будут свободными от тех, кто мешает ввязаться в потенциальную драку, а значит - примчатся на подмогу Эррамунову вельботу.
   "Ева? Я передал просьбу Эррамуна".
   "Спасибо", - немного удивилась она тому, что ангел благодарит её.
   Но, как оказалось, на этом Остарджи не намеревался закончить диалог.
   "Передай эльфу, что все, кто на катере может крепко стоять на ногах, обязательно встретят вельботы и заберут раненых".
   Про себя Ева додумала: и быстрей отпустят бойцов на вельботах к Эррамуну. Молодей Остарджи! Она бы не догадалась? Или догадалась бы, будучи вне кораблика? Передала сообщение Эррамуну. Тот только кивнул.
   Между тем вельботы и впрямь разлетелись в разные стороны, заставив того, кто сидел в кресле неизвестного корабля, некоторое время неподвижно висеть в вакууме, видимо размышляя, за которых из судёнышек стоит рвануть.
   Без вопросов, едва неизвестный вельбот определился с курсом, Остарджи предупредил: "Троедушник полетел за Крисом!"
   У Евы чуть не вырвалось: "Ну ты его и обозвал!" А потом - тревога: почему именно за Крисом? И вновь рассердилась: "А тебе не всё ли равно? Главное - наши сейчас освободятся от раненых! И, если что и произойдёт - на выручку подоспеют!" И четвёртая мысль: "Ха! А ведь неизвестный попал! Как кур во щи! Меж двумя нашими вельботами! Крис-то тоже транспортную пушку к себе в отсек затаранил!"
   Передала информацию от Остарджи Эррамуну. И получила ответ:
   - Спроси у ангела, сумеет ли он определить, что с этим вельботом, если мы всё же подкрадёмся к нему?
   - Остарджи сразу спросит, каким образом мы к нему?
   - Неизвестный летит очень медленно и явно собирается отлетать в сторону каждый раз, если заподозрит, что его видят. А сбоку от него - смотри вправо! - мотается кусок стенки. Сумеешь к нему встать так, чтобы потом тащить на носу вельбота?
   Ева присмотрелась: впереди и чуть сверху и в самом деле вяло кружился гнутый кусок металла. Если ткнуться в него носом вельбота... Он, этот кусок, настолько дырявый от выстрелов в упор, что даже не будет мешать визуальному обзору. И Ева уверенной рукой направила вельбот к этой железяке, одновременно передавая Остарджи все свои передвижения. Когда удалось мягко ткнуться в эту железяку, почти не потревожив её, а легко разворачивая в нужную сторону, Ева вдруг почувствовала то ли раздражение, то ли нечто близкое ему, а потому нервно спросила:
   - Эррамун! А что дальше? Так и будем лететь следом за ним?
   - Нет. Логичней будет загнать его куда-то - в такое место, где он будет вынужден остановиться и объясниться. Но в том случае, если мы сумеем его убедить, что эта остановка в его интересах. Думаю, что шесть вельботов, которые его окружат, будут достаточно убедительны.
   - Ты так уверен? - скептически спросила она.
   - Мы ведём его уже полчаса, но пока не заметили, что у него где-то есть подкрепление, которого мы должны опасаться, - спокойно откликнулся эльф.
   Ева скривила губы: о последнем могла бы и сама догадаться.
   Продолжая нести на носу вельбота гнутую железяку, она маневрировала между другими обломками. Теперь вести кораблик стало трудней: мало того что надо следить за окрестностями, так ещё и не забывать, что железяка может слететь; мало того, что впереди плывущий вельбот должен оставаться на прицеле Эррамуна, так ещё и необходимо увёртываться от встречных корабельных обломков.
   "Ева! - раздался деловитый голос Остарджи. - Вельботы с ранеными встают на платформу грузовика и освобождаются от груза. Двое уже взлетели искать вас".
   Передав слова ангела Эррамуну, Ева рассчитывала, что он скажет в ответ как минимум, что делать пилотам дальше, но он неожиданно спросил:
   - Остарджи сумеет ментально уловить образ примерной карты, которую я тебе дам?
   - Не поняла! - аж помотала головой она.
   - Я сейчас быстро накидаю карту примерного нашего расположения и примерного потенциального пути Криса - я уже понял, куда он направляется. Сумеешь эту карту со своих визоров разглядеть в деталях и ментально переслать Остарджи?
   "Что предлагает Эррамун?"
   Любопытно, как ангел догадался, что Эррамун хочет что-то объяснить? По молчанию? Ведь в любом случае Ева должна было что-то передать от эльфа...
   "Остарджи, сумеешь увидеть карту, если я её представлю в воображении? На неё будут точки, куда должны явиться освобождённые от груза вельботы".
   "Опять интересный опыт? - кажется, улыбнулся ангел. - Попробуем!"
   Карту Остарджи получил. Хотя и не слишком чёткую. Но уже по имеющимся координатам, не без устной помощи Эррамуна, они сумели уточнить, куда именно должны будут подлететь вельботы. Предупреждённый Крис, не торопясь, вёл свой вельбот по предложенному ему с катера курсу, благо его раненый, получив дозу снотворного, чтобы не терять силы, уснул и не требовал к себе внимания.
   А Эррамун продолжал получать запрошенную информацию от своих пилотов, разосланных по нужным ему точкам, пока не нашёл приемлемого варианта, как поймать неизвестный вельбот таким образом, чтобы тот не удрал в случае чего. Правда, вариант слегка осложнялся тем, что приходилось рисковать жизнью Криса и его подопечного. Но Крис согласился на эту авантюру (а чего ещё от него было ожидать?), и операция по выявлению друга или врага началась.
   Итак, Крис резко увеличил скорость своего вельбота, то и дело ныряя во все неожиданные пути между обломками на орбите. Пилот неизвестного вельбота посомневался, но всё же продолжил преследование.
   Вскоре вельбот Криса медленно вплыл в дырищу внутри крейсера, которого ранее близко к своему катеру не замечали, но о котором предупредили Эррамуна остальные пилоты. Собрав всю информацию об этом крейсере, Эррамун велел Крису пройти крейсер насквозь и немедленным нырком вниз спрятаться в другой дырище. Одновременно, едва только вельбот Криса нырнёт вниз, три вельбота должны будут заставить неизвестное судно отпрянуть вовнутрь корабельного корпуса, где его будут на выходе, закрыв этот выход вельботами, настороже дожидаться корабли Эррамуна и Марцеля.
   Операция была проделана стремительно: неизвестный вельбот не сумел удрать и застрял в пустом корпусе крейсера. Оба выхода были заблокированы вельботами Единого мира. А поскольку четыре оставались в открытом пространстве орбиты, то с них поступили сообщения, что на безопасном расстоянии от места операции нет ни одного вражеского корабля. И - таким образом можно попытаться провести с неизвестным судном переговоры.
   - Неизвестный вельбот! - монотонно воззвал к застрявшему кораблю Эррамун, настроив направленный на корабль радио-луч. - С вами говорят солдаты Единого мира. Отзовитесь. Или мы будем вынуждены расстрелять ваше судно.
   Солдаты противника не говорили на единомирском, и Ева с трепетом прислушалась к связи: если заговорят свои... А если - нет?
   Но на вельботе молчали. Так долго, что Эррамун, как видела это на своих экранах Ева, собрался повторить приказ. Не успел: в эфире вдруг послышалось что-то странное. Это странное состояло из вскриков, рычания и мучительных стонов, захлёбывающихся звуков... Ева в недоумении прислушивалась, тщетно стараясь различить хоть одно нормальное слово на единомирском. Визоры тоже ничего не показывали, хотя были настроены прорваться сквозь затемнённый пластик вельбота.
   - Неизвестный вельбот, - терпеливо повторил Эррамун. - Если вы не ответите, мы будем стрелять!
   Но какофония в эфире продолжалась. Правда, Еве пришлось отвлечься от неё.
   "Ева, уходите из корпуса! - закричал взволнованный Остарджи. - Вы не сумеете спасти тех, кто в этом вельботе! Я не понимаю, что это за существо, но оно!.."
   Беспокойный крик Остарджи внезапно пропал. Ева даже охнула - настолько резко, будто его обрубили.
   - Ева, что? - переключился на неё Эррамун.
   - Остарджи начал говорить, что мы не сумеем спасти тех, кто в вельботе, потому что там какое-то существо! - взвинченно крикнула она. - А потом его заглушили!
   Эррамун быстро опустил глаза. Ева уже знала эту его привычку: он так что-то быстро вычисляет. Поднял взгляд, полный решимости.
   - Остарджи сейчас между нами и этим вельботом. На наших вельботах нет заглушки такого уровня. Значит, нас глушит то самое существо, о котором он успел предупредить! Меня слышат? Вельботы, отзовитесь!
   Откликнулся только Марцель, чей вельбот "стоял" бок о бок с ними. Насколько поняла Ева, остальные промолчали, потому что не слышали зова.
   - Марцель, я вылетаю из крейсерского корпуса, - распорядился Эррамун. - Ты пока маневрируй здесь же. И оставайся на связи: мы должны уточнить, на какое расстояние тот вельбот глушит нас.
   - Понял, - отозвался Марцель.
   Ева направила вельбот к выходу из корпуса, пятилась спокойно, чтобы то существо, которое определил Остарджи не заподозрило их в желании выбраться отсюда...
   Неожиданно во вражеском (в чём сомнений не осталось!) вельботе что-то случилось, когда вельбот Евы только-только начинал выходить из дырищи. Что случилось - неясно, но эфир вдруг затих да так, что, показалось, кто-то просто вырубил связь.
   Почти одновременно вражеский вельбот провернул такое, что Ева только ахнуть и успела: будто бешеная пиранья, двуместный кораблик развернулся к ним и буквально плюнул в них оружейным огнём. Причём не тем, что выпаливает транспортная пушка. Нет, с его борта вылетела миниатюрная торпеда, которая использовалась для того, чтобы взорваться не при попадании в цель, а внутри её.
   - Марцель! - вскрикнул Эррамун.
   Первый вельбот, остававшийся внутри корпуса, разлетелся на части.
   Ева завизжала было, но вмиг замолкла: Марцель катапультировался, мгновенно скрывшись за первой попавшейся стеной самого крейсера - чуть ли не в пропасти.
   - Там только один!.. - невнятно сказал Эраммун.
   А секундой позже Ева была катапультирована следом за Марцелем - в ту же расселину между стенками крейсера. То ли адреналин, то ли что-то ещё, но она, вылетев с вельбота, сообразила, что значат слова Эррамуна: на вражеском вельботе только одно существо, которое можно определить, как противника, а значит - вторую торпеду, со второго борта, оно сумеет выпустить несколькими секундами позже. Поэтому в первую очередь Эррамун удалил со своего вельбота пилота. И тут же ответил противнику, выпустив по нему залп из пушки.
   - Эррамун! - разъярённо вскрикнула Ева.
   Вельбот над головой взорвался.
   Инерцией движения, а потом и последствиями взрыва Еву подтолкнуло вниз ещё стремительней. И всё бы хорошо, но её завертело так, что она испугалась в первую очередь, как бы её не стошнило - в скафандре-то. Огня наверху, как и ожидалось, не было видно. Разве что расплывалось там облако тёмного дыма, который ещё и разглядеть надо в темноте орбиты. Держась за подлокотники кресла, Ева тщетно всматривалась в эту дымину, быстро пропадающую - космический холод быстро сжирал горячий дым, лишь хлопья от него, как и обломки вельбота, опадали или развеивались в пространстве крейсерной пустоты.
   Но вот что-то всё-таки промелькнуло в этих обломках - и сердце Евы замерло: почудилось - нет ли, что это нечто похоже на кресло стрелка?
   - Ева... - прозвучал в темноте голос Марцеля. - Сейчас будешь пролетать мимо меня. Вытяни руку, чтобы я смог...
   Договаривать ему не пришлось. Прикусив до боли губу и трясясь от подавленных позывов к злобному плачу, Ева отвернулась от верхнего края крейсера и принялась вглядываться в темноту, чтобы заметить Марцеля.
   - Вижу, - проговорил тот и сам схватился за подлокотник кресла Евы. - Где Эррамун?
   - Мне показалось - он успел выпрыгнуть, но...
   Марцель стоял на цоколе крейсерной стены. Когда только освободился от своего кресла? Зато за время падения успел вооружиться, вынув всё оружие, которым было оборудовано кресло. Разве что за исключением той самой транспортной пушки: её, к сожалению, не демонтируешь в полёте, а тем более - отсоединяясь от вельбота.
   Здесь две стены: одна - та, на которой встал эльф. Другая чуть ли не перед его носом - вытянутой рукой можно достать. Карман. Глубокий и тесный.
   Так что сейчас он подтащил к себе кресло Евы, несмотря на то что оно довольно ощутимо трепыхалось, постукивая о стены крейсера: Ева, злющая, что всё время падения таращилась наверх, освобождалась не только от ремней кресла, но и собирала то же оружие... Марцель терпеливо выждал, когда она сумеет уцепиться за цоколь выше того, на котором он стоял.
   - Что он сделал? - всё так же хладнокровно спросил эльф.
   Поняв его с полуслова, Ева сердито объяснила, что Эррамун сначала устроил для неё катапультирование, а затем выстрелил в вельбот с врагом. Марцель кивнул неизвестно чему. Потом задрал голову кверху и снова кивнул:
   - Подождём.
   - Он попал в вельбот? - встревоженно спросила Ева.
   - Нет. Но теперь остальные к тому вельботу не подойдут, зная, что... - Эльф замолчал, а потом вполголоса выругался - судя по тому, что переводчик не перевёл ни слова. - Теперь... - начал он и снова осёкся. Помолчал и договорил: - Мы все попали в ловушку. Катер сейчас недоступен. Попробуй кто-то к нему направиться, это существо последует за ним.
   - А если наши попытаются его расстрелять?
   - У него ещё четыре торпеды. Все знают о том. Ты можешь связать с Остарджи?
   - Сейчас.
   Держась одной рукой за верхний цоколь, примостившись на нижнем рядом с Марцелем, Ева позвала: "Остарджи!"
   Слабый, далёкий голос ангела так её обрадовал, что она чуть не свалилась, подпрыгнув. Марцель успел схватить её за плечо скафандра. Промелькнуло его лицо в шлеме - надежда...
   "Ева... Эррамун вывалился за пределы крейсера и его несёт в открытый космос. Криса я предупредил, но он ждёт, пока к нему подлетит кто-то на свободных вельботах. Но... Связь плохая. Не уверен, что Криса слы..."
   Привычно, словно синхронный переводчик, Ева дорассказала Марцелю всё, что услышала от Остарджи. И, чувствуя новый леденящий холод, снова запрокинула голову: в какую сторону отнесло Эррамуна?
  Обновление

  
   Тринадцатая глава
  
   Что слишком напряжена - поняла, когда заболели намертво стиснутые челюсти. Пришлось устроить имитацию зевания, чтобы хоть чуть их расслабить.
   "Что, мой красавчик, дождался своего звёздного часа? Получил, блин, что хотел, дурень эльфийский? - Ева снова резко сжала зубы, останавливая слёзы, и глухо порадовалась, что никто сейчас не видит её лица, искривлённого в попытках удержать плач. - Сама дура - не о том думаешь. Оставь его... в прошлом. Будешь в безопасном месте - оплачешь. Не впервые, небось..."
   Но воображение снова и снова подсовывало картинку: её эльф, в скафандре, не рассчитанном на глубокий космос, сидит в кресле бортового стрелка, вцепившись в подлокотники, и его уносит всё дальше от планеты - в космический ад. В тот самый леденящий холод, который давно мучил её. В медленную мучительную смерть.
   "Хватит! - с брызнувшими-таки слезами рявкнула она на себя. - Думай о настоящем, дура! А не о том, что было!"
   И оглядела доступное её взгляду, сосредоточенно застывая глазами на любой мелочи, думая только о ней, а не о живом, который вскоре...
   "Подведём итоги, - зябко поёжившись в очередной раз, подумала Ева, чувствуя, как постепенно сохнут слёзы на коже, будто стягивая её. - Два вельбота - всмятку. Эррамуна несёт в открытый космос. Рядом со мной Марцель, который тоже мало что может без связи с остальными. Наверху - доведённое до ярости некое существо, которое оставило в живых солдат Единого мира лишь в качестве приманки - а потому до поры до времени. А если... Их время истекло? Зачем живой противник существу, обнаружившему себя нам? Наши на вельботах попали в ловушку, когда отойти от существа на вельботе нельзя, потому как, выйдя из этого корпуса, оно немедленно начнёт стрелять по ним, так что... и рядом находиться опасно. И... что собирается делать Крис?! Если собирается!"
   Как ни странно (хотя чего тут странного - эльф же), Марцель не намеревался сидеть сложа руки даже без связи, даже без малейшего представления о том, что творится наверху, над головами.
   Он деловито осмотрелся и сказал:
   - Леди, слева наверху стена не отбликивает. Кажется, там есть проём - или дыра. Можно выйти на ту сторону и связаться с Остарджи и остальными. Поднимаемся.
   Он не спросил, не предложил, а сказал так, как будто она заранее согласилась поступить в полное его распоряжение.
   Она грозно насупилась на него (всё равно оба в шлемах и не видно) и сухо ответила:
   - Ко мне на "ты" и по имени. - Забыл, как недавно звал её со стены?
   - Понял, - утвердительно качнулся эльфийский шлем. Но про себя, про обращение к себе промолчал.
   "Ну и фиг, - подумала Ева, осторожно поворачиваясь встать лицом к стене. - Спецом буду орать "уважаемый Марцель", пока сам не поймёт, что это глупо!"
   Найдя первый выступ, за который можно зацепиться, и перенеся ногу чуть выше, Ева с внезапным недоумением сообразила: "А чего это я так задиристо думаю? В том смысле, что не про Марцеля, а про... Вообще - задиристо? Ведь только что я думала об оплакивании Эррамуна... - И вдруг вспыхнула: - Я мало знаю о тех особенностях, которые получила с прикосновением к Заветному камню ангелов! А если... Надежда, не убегай!! Если я подспудно, подсознательно знаю, что он жив?! А значит, он ждёт, когда мы сумеем прийти к нему на помощь?!"
   Вот тут адреналин-то и запылал...
   Ева энергично поползла по стене, время от времени поглядывая, лезет ли следом Марцель. Эльф оказался прав. Чем больше приближаешься к верхним края разгромленного крейсера, в ловушке которой оказались не только вражеский вельбот, но и "свои", тем отчётливей становилось: нечто тёмное в стене и в самом деле являлось чёрным сквозным окном в открытое пространство орбиты. И, как только Ева это усвоила, она принялась подниматься ещё быстрей. Ведь впереди самая лакомая приманка - связь с Остарджи и со всеми, у кого есть личные передатчики. Марцель не отставал.
   Иногда она поднимала голову, опасаясь, что выйдет на уровень, когда с вражеского вельбота их могут засечь. Но постепенно убеждалась в том, что они двое катапультированы слишком глубоко, да и "карман" оказался с изгибом. Так что вскоре она влезла на зубастый краешек дыры в стене - явно от торпеды потяжелее, чем с вельбота. Устроившись на нём и склонившись, протянула руку Марцелю. Тот немедленно отцепился от шершавин, за которые они хватались, и в вакууме она легко втащила его на тот же край, где он быстро взялся за боковую сторону дыры. Отдышавшись, огляделся. Кажется, он не знал, с чего начать. Впрочем, задача была им ранее озвучена, так что Ева сразу приступила к её выполнению.
   Одно прозвучавшее вслух слово - и Марцель насторожённо взглянул на неё.
   - Остарджи!
   И оба замерли: будет ли на это уровне связь?
   Тишина.
   Заглушка связи распространяется на внутренности взорванного крейсера? Или дальше? Какие бы вопросы ни задавали, без пробы вновь связаться, не ответишь на них.
   Ева, тоже держась за боковой край дыры, свесилась спиной назад - чтобы оказаться хоть чуточку, но вне крейсера. Марцель, кажется, догадался, что она хочет сделать, и на всякий случай, схватил её за рукав скафандра, чтобы не вывалилась. Мало ли тут какие потоки - ближе к открытому космосу.
   И вскинулся сам - одновременно с Евой! Ибо связь с Остарджи включилась в их шлемах тоже одновременно! Значит, он говорил по открытой для всех?
   - Ева, Марцель, Крис, отзовитесь!
   Никто не отзывался, а потому Ева, кивнув эльфу, ткнула кулаком в его грудь: "Говоришь ты!" Эльф тоже слегка наклонился в сторону от крейсера:
   - Остарджи, я, Марцель, и Ева катапультировались и не знаем, что происходит наверху. Кто-то может сообщить тебе об обстановке?
   Ева чуть не покрутила пальцем у виска, то бишь у шлема. Кто? Если никто не отозвался? Потом дошло - кто-то мог откликнуться до этой передачи.
   По голову Остарджи было слышно, как он обрадовался.
   - Вы живы! Остальные молчат, поэтому, к сожалению, сказать ничего не могу, но... Секунду... - Ева даже испугалась, что ангел хочет временно закончить передачу, а потом заново начать её: страшно стало, потому что боялась, а вдруг во второй раз не получится? Но, кажется, Остарджи кому-то в сторону сказал об их положении, и... На этот раз его голос был более деловитым: - Илва хочет и может забрать вас обоих. Она уже пришла в себя. Знает, где находится вельбот. Я могу проложить ей маршрут к вашему крейсеру.
   Сквозь щиток шлема глаза Марцеля были сосредоточенными и сощуренными, словно он, получив новые данные, тоже рассчитывал нечто. Еву бросило в жар: Илва! Послать её за Эррамуном! Но наверху попавшие в ловушку несколько вельботов со своими... Она сжала кулаки: что решит Марцель?!
   - Остарджи, Илва сумеет не подходить к нам, но притаиться где-то поблизости?
   - Ненадолго, - предупредил ангел. - Обстановка вокруг крейсера постоянно и достаточно быстро изменяется, и она может потерять вас среди всех этих обломков.
   - Учтём, - помолчав, ответил Марцель.
   - А что вы собираетесь делать? - осторожно спросил ангел. - У вас есть какой-то план или примерное представление о том, с чего можно начать разрегулировать нынешнюю ситуацию?
   - Я хочу добраться до вельботов, - объяснил эльф. - Но не до вельбота Криса. Он с раненым. А я хочу использовать вельбот с одним пилотом, чтобы найти Эррамуна.
   Ева чуть не расплакалась от смятения: пусть эльф ищет эльфа, но в данном случае - это то, что надо! Эррамун, как ни странно, гораздо умней и изобретательней остальных своих сородичей! И Марцель только что косвенно это признал!
   Но поневоле прислушалась к тому, что выговорил эльф сразу после новости о том, что он хочет, пока не поздно заняться поисками командира.
   - ...Поэтому мне нужен вельбот с кем-то из своих - Крогэром или Пиарасом. Как только я сяду к одному из них, Илва должна будет забрать Еву. И... - Марцель поднял голову взглянуть на женщину, которая немедленно насторожилась. - Я надеюсь, к этому времени вы с ней сумеете придумать, как освободить всех из ловушки при помощи телепатокинеза. А когда мы вернёмся, опробуем эту идею. Если она появится. Если же ничего не поучится придумать, будем отбивать наших обычным оружием.
   - Согласен, - спокойно ответил Остарджи. - Ева, начинай разглядывать пространство вокруг крейсера, чтобы я сумел задать маршрут для Илвы.
   И началось выполнение намеченных этапов спасения и выручки.
   Самым меньшим по времени оказалось наблюдение и перечисление объектов для будущего маршрута волчицы. Затем Остарджи сообщил, что Илва вылетела и будет некоторое время прятаться за парочкой подходящих обломков, ожидая, когда можно будет взять на борт Еву.
   Как только закончили с этим делом, Марцель и Ева снова полезли наверх, поближе к той дыре, из которой вылетел катапультировавшийся Эррамун. Там, наверху, можно было оценить обстановку для перехода Марцеля к одному из своих. А поскольку они оба находились на внешней стороне крейсерского корпуса, то оставались на связи со своим катером. Впрочем, связь эту остерегались пробовать так близко с вражеским вельботом: а вдруг это существо - потенциально настоящий паткси, как они подозревали! - расслышит их? И, мало того - уничтожит двоих живых, липнувших к стене корабля, словно беззащитные мухи, так ещё и рванёт к катеру - за остальными? Проблема-то в том, что вражеский вельбот всё ещё находится между двумя живыми и катером.
   Оставалась проблема иного вида: как привлечь к себе внимание одного из тех двух эльфов, в вельбот которых собирался попасть Марцель?
   Ева чувствовала себя взведённым курком - палец на спусковом крючке. Пока добирались до намеченного места, она попыталась напрямую связаться с Остарджи. Услышит ли он её, находящуюся вне крейсерского корпуса, если она будет лицом к открытому космосу?
   "Остарджи! Ты меня слышишь?"
   "Слышу", - слегка удивлённо ответил ангел.
   Поразмыслив, она сообразила, в чём дело: он не ожидал, что кроме обычной связи, сработает ментально-телепатическая. Хмыкнула, дрожала то ли от азарта, то ли от адреналина. Удача!..
   "Остарджи, вельботы застряли в той дыре, потому что боятся двигаться из тех дыр, в которых поневоле торчат на виду у паткси. Мы с тобой сумеем проникнуть в корабль Крогэра или Пиараса, чтобы сообщить, что мы с Марцелем рядом и что Марцель хочет сесть к одному из них? Дело в том, что наши вельботы, Нааг-Ши и Клемана - с нашей стороны, в то время как эльфийские - со стороны Криса. И мне думается, можно будет осторожно подменить ими эльфов, пока те освобождаются от этих дыр".
   "И каким образом ты хочешь это проделать?"
   "Ты имеешь в виду - сообщение?"
   "Именно!"
   "Помнишь, мы пробовали взаимодействие при помощи Эррамуна? Рядом со мной тоже эльф. Как я выяснила, они все время от времени работают с силой, правда - довольно примитивно..."
   "Слышали бы тебя эти эльфы", - пробормотал Остарджи.
   "Вот я и хочу использовать Марцеля, чтобы провернуть трюк телепатокинеза: мы с тобой создадим энергетический луч, который напишет у них на экранах это сообщение".
   "Необычно, - признал Остарджи, - но любопытно будет сделать. Правда, трудоёмко... Но как будут меняться местами вельботы, если они находятся под наблюдением паткси?"
   "Это уже дело Марцеля. Если он решил сесть на один из своих вельботов, эльфийских, то пусть думает сам!"
   "Может, ты уговоришь его сесть на вельботы оборотней? В конце концов, времени он терять точно не будет, как в первом случае".
   Вот тут Ева сильно засомневалась. Нет, эльфы - народ очень рациональный, но ведь оборотни... И если Марцель заранее предупредил, что хочет именно к своим сородичам... Хотя за спрос денег не возьмут. Она отодвинулась на стене в сторону и застыла на месте, поглядывая на ползущего снизу Марцеля. Тот не сразу понял, почему она замерла на месте, но всё же догадался, что надо бы остановиться и выслушать.
   - Остарджи считает, что мы тянем время, стараясь пересадить тебя на эльфийские вельботы! - выпалила Ева. - Велел уговорить тебя не брезговать вельботами оборотней.
   - Благодарю, - внезапно откликнулся эльф. - Я думал о том. Вы развеяли мои последние сомнения.
   "У, блин! - рыкнула про себя Ева. - А то бы сам о времени не догадался!"
   - Но как вызвать свободный вельбот, чтобы не услышал те, кто внутри крейсера?
   - Мы объединимся с Остарджи, - с облегчением сказала Ева. - Для передачи телепатического сообщения нам не потребуется помощь со стороны. Надо бы только где-то укрепиться, чтобы я не свалилась во время вызова. А здесь...
   Она оглядела стену корабля, шершавую и занозистую. Есть - за что держаться, но всё так зыбко. Произойди нечто такое, отчего крейсер всего лишь дрогнет, - и оба, она и Марцель, свалятся с неё, словно плохо приклеенные.
   - Слева - пробой, - осмотревшись, заметил Марцель. - Перебираемся к нему.
   И они сменили курс. Причём Ева обратила внимание: теперь, когда и задача, и её выполнение стали совершенно определёнными, эльф стал гораздо жёстче, чем до того... Она же продолжала чувствовать внутри огонь. И не потому, что наконец-то начались практические шаги по выведению ребят их патовой ситуации. А потому, что в первую очередь горела надежда спасти Эррамуна. Глупая надежда... Не влюблена же Ева в этого надменного эльфа, чтобы так волноваться за него? Не впервые погибают её однополчане. Не впервые терять ей близких... И она, не понимая себя, твёрдо решила: она надеется, что Марцель сумеет спасти Эррамуна, а тот, в свою очередь, сумеет сообразить, как спасти ребят! И никак иначе! Он нужен ей только для этого!
   В кривой пробой, в виде сжатой буквы "S", влезть не смогли, хотя он и был высотой достаточной для человека. Но выгибаться так, как предложил этот пробой - ну его! Марцель и Ева уговорились просто крепко держаться за его края, а эльф пообещал ещё и саму Еву поддерживаться, пока она настраивается на диалог сначала с Остарджи, а затем и с Клеманом - снизу они сумели узнать его вельбот, ближайший к ним. Цифры и буквы обозначения были закрашены определённым манером.
   "Остарджи! Марцель согласился на Клемана! Мы хотим, чтобы Клеман чуть снизил свой вельбот, а Марцель бы забрался к нему!"
   "Начинаем переговоры? Смотри на кресло пилота!"
   Ева прикинула, где находится кресло Клемана, и сосредоточила на нём проникающий взгляд, одновременно представляя, что держит за руку Остарджи.
   "Поймал!" - сообщил ангел.
   "Начинаем!"
   По линии её взгляда Остарджи телепатически визуально прошёл сквозь стены вельбота. Ангел провёл следом Еву. Полностью обнаружив напряжённую фигуру оборотня в кресле пилота, она представила, как прикасается ладонью к его наушнику.
   "Клеман! Мы, Ева и Марцель, на внешней стене крейсера, под тобой. Эррамуна катапультой выбросило в открытый космос. Марцель сейчас подлезет к тебе и сядет в вельбот. Помоги ему! Оставь вельбот на автопилоте и открой нижний люк!"
   И "взглянула" на шлем Клемана. Тот, слегка обалдев, поморгал ошарашенными глазами, а потом активно и утвердительно закачал головой. Она даже сумела расслышать его негромкий, из-за шлема, голос:
   - Да, Ева! Я сейчас!
   И тут же принялся расстёгивать ремни безопасности, мешающие ему нагибаться.
   - Клеман! Автоматически!!
   Оборотень спохватился и, раздосадованно смеясь над собой, принялся работать с внутренней системой вельбота.
   Почуяв, что на присутствие уходят силы, да и вообще пора бы "возвращаться" к тревожно ждущему Марцелю, Ева предупредила Остарджи: "Я выхожу из эфира! Наше сообщение Клеман получил!"
   "Понял, Ева. Не забудь потом сказать, сумел ли Марцель сесть к Клеману!"
   - Марцель, лезь дальше! - скомандовала она эльфу. - Клеман ждёт тебя!
   Ах, с каким наслаждением она тыкнула ему! Мстя, с её, человеческой точки зрения, небольшая, но приличная по размерам самодовольных эльфов!
   А Марцель взял, да и не обратил на этот выпад внимания. Получив разрешение на вход в вельбот, он немедленно принялся карабкаться дальше. Едва только открылся нижний люк, едва только эльф влез в корабль, Ева тут же связалась с Остарджи.
   "Илва где?"
   "Скоро будет за твоей спиной! Не разговаривай с ней через передатчик. Для тебя это слишком опасно. Я сам передам ей сообщение!"
   Вельбот Клемана медленно-медленно отлепился от стены крейсера, возле которой ожидал развязки ситуации с вельботом врага, и с нарастающей скоростью ринулся в открытый космос. Ева все губы искусала, пока смотрела им вслед и пока ждала приближения вельбота Илвы. Всё-таки их судёнышки не предназначены для полётов в космос. Долго там продержаться не смогут. Да и Эррамун... Насколько для него там хватало запасов воздуха? Скафандр-то это время выдержит, но ведь...
   Через десять минут она усаживалась в кресло стрелка и искала ремни, а Илва закрывала люк. Закончив с организационными делами, обе взглянули в корабельные экраны и даже всплакнули от радости. Затем Ева велела снова прятаться в ожидании, пока не вернутся Марцель с Клеманом, которые должны привезти Эррамуна.
   - Ты надеешься - он жив? - спросила Илва, удручённо глядя на неё.
   - Очень надеюсь, - буркнула Ева. - Почему-то мне кажется, он придумает, как выручить наших.
   - Только из-за этого? - с ощутимым разочарованием в голосе сказала волчица. - Мой Клеман полетел в открытый космос, - уже задумчиво сказала она.
   - Вместе с эльфом, - с трудом удерживаясь от нервного смешка, напомнила Ева.
   - Думаешь - подерутся? - с сомнением спросила Илва.
   - Не знаю, - успокоенно ответила Ева. Дальнейший разговор лучше не поддерживать: Илва психует из-за Клемана и все поддразнивания насчёт связки "эльф и оборотень" воспринимает слишком уж всерьёз.
   И Ева начала думать о том, что может нафантазировать Эррамун, если он, конечно, будет жив и здоров - и Клеман с Марцелем привезут его на место конфликта. Но все деловые мысли сворачивались лишь к одному: пусть, пусть он будет живым!
   - Клеман! - обрадовалась Илва, тыча в пластиковую крышку своего вельбота.
   - Где?!
   - Он ведёт вельбот справа от вон той штуковины, которая похожа на слона!
   И ведёт очень медленно - с беспокойством отметила Ева, найдя нужную точку в указанном месте. А потом с облегчением выдохнула: ещё бы оборотню не вести свой перегруженный вельбот медленно и осторожно! В кресле стрелков - сразу двое! И затряслась, сама того от себя не ожидая, от нового плача: живой! Живой!
   - Не связывайся, а сразу покажись Клеману и опускайся! - скомандовала Ева и опустила глаза, когда Илва с удивлением взглянула на экран увидеть подругу. Да, голос насморочный, но ведь...
   Они опустились к той самой дыре, которая была достаточной, чтобы возле неё Эррамун и остальные сумели поменяться местами. Илва села к Клеману, с которым оставался и Марцель, а Эррамун вновь перебрался на вельбот с Евой.
   Она подключила тепло в салон стрелка, едва только заметила побелевшее от холода лицо своего эльфа. Губы посинели, и, судя по всему, замёрзший Эррамун с трудом удерживался, чтобы не клацать зубами. Вот когда она пожалела, что выстрелом уничтожила вещмешок Криса со спиртным! Впрочем, в краткосрочные полёты спиртное всё равно не брали. А жаль...
   - Что у вас? - выговорил эльф, ёжась и глядя наверх, на крейсер.
   - Всё то же самое, - ответила Ева, сама еле удерживаясь при взгляде на него, чтобы не передёрнуть плечами. - Нааг-Ши и Крис торчат в дырах крейсера. Паткси внутри. С другой стороны, там, где Крис, два вельбота с эльфами.
   - Связь есть?
   - Для Криса и Нааг-Ши - нет. Связи нет внутри крейсера, - уточнила она. - Но, если нужно, мы с Остарджи сумеем наладить собственную.
   - Без меня?
   - Да. Мы работаем в обход вражеского вельбота, - объяснила она. - Правда, пока только для тех, кто вне его. Что делать с этими двумя - мы не знаем.
   - Поднимись так, чтобы я сумел осмотреть дыру с Нааг-Ши, - велел Эррамун.
   Она подчинилась приказу и подняла вельбот.
   - А что делать нам? - спросил Марцель из вельбота Клемана.
   - Марцель... Пусть Клеман облетит крейсер и поднимется точно так же к вельботу Криса. Мы должны посмотреть, видят ли наши солдаты друг друга внутри крейсера.
   Ева пару раз открыла рот спросить: "А зачем это?" Но так и не спросила. Но, когда вельбот Клемана скрылся за крейсером, догадка пришла сразу: если Крис и Нааг-Ши видят друг друга, они могут передать друг другу сигнал отпрянуть одновременно! Правда, странно, что Эррамун думает: эта уловка поможет. Может, Ева придумала что-то своё, а у эльфа в запасе есть вариант полегче и поудобней для связи между заблокированными?
   Но нет. Оказалась права: Эррамун рассчитывал на сигналы руками, благо все солдаты знали главные из них.
   Увы. Друг друга Крис и Нааг-Ши не видели.
   - Второй вариант, - сухо сказал Эррамун, уже отогревшийся. - Все меня слышат?
   Слушали его только тогда, когда он сам видел соседний корабль. Сообразив это, он велел Еве облететь все корабли эльфов и Клемана и передал следующее: свободным вельботам осторожно ткнуть носом в корму тех, кто застрял внутри крейсера один на один с врагом, и на полученном стыке той же армейской морзянкой передать неожиданное для всех сообщение:
   - Нааг-Ши катапультируется первым! С секундой запоздания Крис со своим раненым катапультируется за ним! До этого задания даю время - десять минут для Криса, чтобы он успел приготовить своего раненого к катапультированию.
   Ева похлопала глазами, а потом внутренне ахнула: всё правильно! Пока Нааг-Ши катапультируется - он отвлекает врага на себя своим внезапным поступком. Секундой позже падающий Крис и раненый пройдут мимо основного внимания паткси!
   Всё так и произошло. С небольшой пометочкой: перед тем как совсем удрать от крейсера, Ева связалась с Остарджи. Объединившись с ним, она выяснила трагическую весть: засевший на вельботе паткси убил двух солдат Единого мира, который возил с собой как приманку для уцелевших на орбите.
   И эта пометочка стала яркой точкой в случае с крейсером: среди единомирских вельботов был единственный торпедоносец - Клемана. Поэтому, прежде чем спускаться искать катапультировавшихся в стороны, по стенам крейсера, своих, Клеман подлетел ближе к одной из дыр, чего противник не ожидал. И выпустил две торпеды в вельбот паткси... Тот должен был свалиться, врезавшись в стену, свободную от упавших живых. Туда, где взрыв не помешает собирать пилотам вельбота в очередной раз выживших.
   Ева лишь пожалела, что два вельбота, Криса и Нааг-Ши, пропали. Нет, она помнила, что на замаскированной стоянке есть другие судёнышки, из запасных. Но в их положении жаль и этих двух.
   Перегруженные вельботы вернулись на катер. Здесь их всех встретили так, словно и не чаяли видеть живыми.
   Эррамун отказался от ужина, забрал только термос с горячим чаем и ушёл к себе.
   Пока все громко от пережитого общались, Ева, склонив голову набок и грея ладони о свой закрытый стакан-термос, прислушивалась к себе, к своим мыслям, которые, собственно, метались вразброд. Однако вскоре она пришла к согласию с собой и осторожно выскользнула из кают-компании.
   Прошла по коридору. Встала у двери в отсек Эррамуна. Прислушалась. Вроде помнила, что эльфы обычно не надоедают своему командиру, но мало ли после таких-то событий... Стукнула в дверь и толкнула её открыться.
   Эррамун сидел на своей пристенной койке, съёжившись и прислонившись к стене. Мельком глянул на вошедшую и, помедлив, бесстрастно кивнул.
   - Что?
   - Ничего.
   Она подошла к нему, оставила стакан с чаем на прикроватном столике. И расстегнула верхние пуговицы своего комбинезона. Он замер... Ева спокойно взяла тонкое одеяло, которое лежало сбоку, и села рядом с эльфом. Он не пошевельнулся, всё так же непонимающе глядя на неё. Тогда она накинула одеяло на их плечи и под ним прижалась к эльфу. Он неподвижно смотрел на неё. Она рассеянно улыбнулась и, развернувшись лицом к нему, сунула горячие руки под его комбинезон - обнять за холодные плечи. Выпростала одну руку и ладонью за подбородок заставила Эррамуна склонить голову, чтобы суметь дотронуться до его напряжённых губ.
   Свет в отсеке погас как-то так, как будто кто-то приказал ему оставить двоих наедине.
  
  
   Следующая глава в ВОСКРЕСЕНЬЕ.
   Выкладка ближе к девяти вечера.
   Если проды не будет, в комментариях будет предупреждение.

Оценка: 8.88*26  Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Пленница чужого мира" О.Копылова "Невеста звездного принца" А.Позин "Меч Тамерлана.Крестьянский сын,дворянская дочь"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"