Катлас Эдуард: другие произведения.

Девятая Крепость. Часть третья. Политика Короны

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-20
Peклaмa
Оценка: 7.28*12  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    "Знаете, принц, когда мне довелось стать генералом, то еще тогда мне пришла в голову одна очень странная мысль. - Результаты войны очень часто решаются деньгами, а не только мужеством и стойкостью воинов".

Девятая крепость

Эдуард Катлас

 

 

 

Часть третья. Политика Короны

 

Политика короны

Осенью Лес Чар был великолепен. Принц Денис не спеша пробирался по нему, где только можно пиная сапогом опавшую сухую листву.

"Прямо как мальчишка, - подумал Ка"Гордон, - хотя почему "как". Он и есть мальчишка. Мальчишка, на которого судьба навалила заботы, с которыми справиться не всякий взрослый".

Они шли к тому памятному месту, где впервые встретились с представителями народа леса. Сначала принц хотел идти один, но Ка"Гордон увязался следом, буквально вымолив у принца разрешение сопровождать его. Прелат не мог позволить себе пропустить встречу с народом леса. За прошедшее с предыдущего посещения Леса Чар время он написал целый трактат, в корне меняющий представление ученых мужей ордена о жителях леса и их возможностях. Одно то, что они владели языком людей, ранее неоднократно подвергалось сомнению. Так что сочинение Ка"Гордона моментально получило статус "важнейшего" внутри ордена, и сейчас десятки писцов аккуратно его переписывали, отсылая копии во все библиотеки ордена, разбросанные по стране. Сохранение знаний любой ценой - это правило неукоснительно выполнялось орденом.

- Не забудьте поинтересоваться у них, знают ли они что-нибудь о местоположении эльфов, - Ка"Гордон вновь начал инструктировать принца. Если в первый раз орден был совершенно не готов к встрече с хозяевами леса чар, то сейчас Ка"Гордон, похоже, впадал в другую крайность.

- Если у них есть подобные сведения, то они очень бы нам помогли, вы понимаете. Это великий народ, обладающий огромным запасом знаний. Надо смотреть в будущее, принц.

- Вот сами и спросите, прелат, - рассеянно произнес принц.

- Но вы же помните, Денис, в прошлый раз только вы говорили с ними. Мне показалось даже, что у вас с ними наладился некий контакт, которым необходимо воспользоваться. И еще, принц, обязательно намекните им, что нам были бы очень полезны сведения о том, как они управляют ростом деревьев.

Они уже выходили на поляну, заросшую молодыми, посаженными ранним летом, деревьями и прелат заторопился:

- Принц, также вам надо обязательно договориться с ними о посещении делегацией уважаемых представителей нашего ордена их леса для...

- Не увлекайтесь, прелат, - Денис все также рассеянно оборвал Ка"Гордона. - Нам бы договориться хотя бы о том, ради чего мы пришли. Я больше думаю о том, как бы нас не выперли из леса сразу после того, как только мы заговорим на подобные темы.

*

- Мне нужны деньги. Много денег. - Принц Грегор сидел во главе стола, в окружении советников и высших чинов Рамангара.

- Ваше высочество, мне казалось, что текущих поступлений вполне достаточно на обеспечение всех нужд короны. Как военных, так и всех остальных. Конечно, сейчас трудные времена, и пограничные бароны практически освобождены от вассальной повинности, но...

Грегор не дал казначею закончить:

- Мне нужны деньги на дополнительные расходы. Как можно больше.

- Осмелюсь поинтересоваться, ваше высочество, какие дополнительные расходы предполагаются? Я, как старший казначей Рамангара и помощник казначея короля, совершенно не осведомлен ни о каких грядущих тратах. О какой сумме вообще идет речь?

- О самой большой, которую вы сможете собрать. Я не готов сейчас обсуждать детали.

Казначей начал медленно багроветь - принц, не успев сесть на трон Рамангара, уже начал влезать в то, что он считал исконно своей вотчиной и не допускал в нее никого.

- Пожалуйста, уважаемый Эрегон, успокойтесь. Я очень ценю вашу службу на благо короны и вашу компетентность в данных вопросах. - Принц как будто прочитал мысли казначея, собиравшегося высказаться в духе "я готов подать в отставку, если корона не считает меня достойным..."

- Скажем так, обстоятельства и требования короны таковы, что до конца предстоящей зимы мне необходимы крупные средства на одно новое предприятие. Давайте посмотрим, на чем мы можем сэкономить и где можно добыть дополнительные средства.

- Да, конечно, ваше высочество, я подготовлю детальный доклад обо всех доходах и расходах, которые мне подотчетны, - казначей сделал еще одну попытку отложить неожиданно возникшую тему и получить время подготовиться. Как опытный счетовод, он не любил высказываться без подготовки и всех цифр на руках.

- Конечно, Эрегон, конечно. Но сейчас мне хотелось бы оценить общую картину и наметить план необходимых мероприятий, так сказать. - Грегор легко обошел казначея в его жалкой попытке увильнуть от темы, демонстрируя неожиданную для его возраста подкованность в придворных речах.

- Наши основные поступления, безусловно, идут от баронов, - казначей сдался. - Каждый барон, в соответствии с размерами его вотчины, ее месторасположения и других факторов, ежегодно приносит в казну определенную сумму. Золотом, разумеется, хотя некоторые бароны поставляют фураж нашим войскам, что может уменьшить их выплаты в деньгах.

- Но, - казначей повысил голос, сразу отметая возможные обвинения в мздоимстве, - только с разрешения короны. Мы не можем потребовать от баронов разом увеличить эти выплаты. Насколько я понимаю в таких вещах, бароны либо взбунтуются, либо начнут повышать оброк с крестьян и торговцев. Что опять же может привести к бунту. Вассальная преданность имеет свои границы, знаете ли.

- Преданность не может иметь границ, уважаемый казначей, она либо есть, либо ее нет. Но это не относится к нашей теме, пожалуйста, прошу вас, продолжайте.

Казначей вновь начал багроветь, но неожиданно понял, что с принцем придется считаться. Как ни хорошо и спокойно ему жилось до его появления, но теперь такая жизнь подходила к концу.

- Либо, что может оказаться еще страшнее, крестьяне начнут мигрировать на восток, на территории более лояльных к своим подданным баронов. Так или иначе, мы не получим реального увеличения поступлений в казну, только больше проблем.

- Как насчет территорий, находящихся под временным, - принц подчеркнул это слово, - временным патронажем короны?

После этих слов казначей осознал, что от принца можно ожидать не только неприятностей, но и использовать его для достижения своих целей. Несколько лет подряд он слал доклады верховному казначею, в которых указывал, что ситуация с отсутствием в ряде западных провинций вассалов, отвечающих за эти территории, никоим образом не идет на пользу казне. Патронаж короны - весьма неэффективный метод управления крестьянами, в этом казначей не раз убеждался за свою долгую карьеру. Но подковерные дворцовые интриги полностью тормозили решение острых вопросов.

- Да, мой принц, безусловно. Решение этой проблемы существенно поможет нам, но несколько в отдаленной перспективе. Я хотел бы особо отметить, что отсутствие верных короне вассалов в некоторых областях плачевно сказывается на поступлениях в казну. Прежде всего, речь идет о северо-западе, провинции Вайю, располагающейся...

- Спасибо, уважаемый Эрегон, я знаю географию королевства, - принц улыбнулся.

- Да, провинция Вайю, - казначея, севшего на любимого конька, нелегко было сбить с мысли. - Сотни деревень в лесу, сбор податей с которых превратился в фарс. Отсутствие в провинции торгового центра, что не способствует развитию торговли и ремесел. Возможности этих земель сильно недооценены.

- Я прекрасно представляю себе возможности этих лесов, уважаемый казначей. Могу сказать, что этот вопрос решен. Провинция давно перестала быть пустой пограничной территорией. Король выбрал вассала на владение этими землями. Более того, он сейчас находится в этом зале.

За столом прошла волна оживления. Это была не просто неожиданная новость, эта новость, завершающая целый ворох интриг при дворе короля и даже в Рамангаре, была сногсшибательной. Некоторые из присутствовавших сами были активными участниками в борьбе за эти земли, и сейчас подались вперед, в вожделении услышать желаемое имя.

Однако принц поразил всех еще раз:

- Уважаемый маршал Тукан, поднимитесь, пожалуйста, - не осознающий происходящего медленно поднялся, оглядываясь вокруг.

- Уважаемый маршал, за преданную службу короне на протяжении многих лет, за блестящий разгром врага у стен крепости Аанек, а также за неоднократно доказанную личную доблесть король своим указом дарует вам провинцию Вайю в наследное пользование. Садитесь, эрл Тукан вон Вайю, детали мы обсудим с вами позже.

- Эрл? - по залу пронесся шепот придворных, - даровать графство даже не дворянину?

- Надеюсь, - сказал Грегор, пресекая разговоры. Голос принца приобрел неожиданную для его возраста жесткость, - надеюсь, никто не хочет усомниться в мудрости решений, принимаемых королем?

Сидящие за столом мгновенно затихли.

Маршал был на грани обморока. Сидящие по обе стороны от него два его сына привстали, желая помочь маршалу сесть. Однако маршал все же решился задать один вопрос:

- Но мой принц, я не могу так быстро оставить армии запада. Вы же знаете, как...

- Конечно, маршал. Я также не смогу отпустить вас на покой в ваши новые владения так скоро, даже если бы вы этого и желали. Ваша служба еще нужна короне. Мы обсудим это с вами позже, я не хотел бы слишком задерживать присутствующих.

- Однако, - продолжил принц прерванную тему, - однако, уважаемый казначей, это не решает поставленную мной задачу. Деньги мне нужны значительно раньше и в больших количествах.

- С пошлинами на торговлю в городах под постоянным патронажем короны, с патентами на работу гильдий и прочим ситуация очень похожая, мой принц, - поклонился казначей. Авторитет юного принца рос для Эрегона прямо на глазах. - Если мы их повысим, мы рискуем получить бунты горожан и бойкоты гильдий, ваше высочество.

- Остается..., - казначей уже сам увлекся решением сложной головоломки, которую ему подкинул принц, - остается только поднимать нужные суммы с помощью ростовщиков.

Казначей на мгновение задумался, потом кивнул головой:

- Да, это единственный выход, мой принц. Любые другие варианты требуют значительно большего времени на реализацию. Однако, взяв крупные суммы взаймы, мы ставим казну запада в очень плачевное положение в будущем. Как я уже говорил...

- Да, уважаемый Эрегон, я отлично вас понимаю. И рад, что мы с вами пришли к одним и тем же выводам. Пожалуйста, подготовьте мне до утра список десяти крупнейших купцов, ведущих операции в Рамангаре, из тех, кто может давать деньги в рост.

- Будет исполнено, ваше высочество, - казначей поклонился и сел. С него градом лился пот, несмотря на достаточно прохладный осенний день. Принц оказался неожиданно тяжелым собеседником.

*

- Уважаемый архитектор, боюсь, вы совершенно не поняли широты моего замысла, - тучный купец недовольно хмурился, возвышаясь надо столом, заваленным чертежами. - Никто не может отрицать, что вы проделали неплохую работу, однако она не стоит запрашиваемых вами десяти золотых монет. Пять, и то только при условии, если вы лично проследите за строительством до его завершения.

"Так он торгуется - поскучнел Урцил, - всего лишь торгуется".

Торговаться Урцил не умел. И ненавидел то, чем ему приходилось заниматься. Но ему нужны были деньги, скоро дети начнут плакать от голода, возможно, даже придется продавать дом, который он построил в значительно лучшие времена своей карьеры.

- Могу ли я попросить небольшой аванс в счет моей платы, уважаемый господин? - архитектор поклонился, значительно ниже, чем следовало бы уважающему себя архитектору.

- Хорошо, - купцу нравилось быть добрым. - Ты получишь один золотой, но тогда твоя общая плата составит четыре золотых.

Четыре золотых за месяц трудов над чертежами? И еще и за то, что Урцилу придется регулярно мотаться на стройку и следить за выполнением работ? Четыре золотых, чтобы кормить трех детей в течение длительного времени, которое пройдет в поисках следующего заказа?

Урцил готов был плюнуть купцу в лицо. И он, и купец отлично знали, что сделанная им работа стоит больше, значительно больше даже тех десяти монет, которые он запрашивал сначала. Однако золотые времена строительства новых городов прошли. И оставшиеся у дела архитекторы готовы были продавать свой труд за бесценок. А ничего другого Урцил не умел. Более того, он никогда даже не задумывался о том, чтобы бросить любимую профессию.

"Как жаль, что у нас нет своей гильдии" - подумал Урцил, но вслух произнес другое:

- Не могли бы вы немного прибавить, уважаемый господин? Эта работа уже отняла у меня очень много времени.

Купец, для которого переговоры с полным профаном в торговле архитектором были замечательной забавой, еще долго издевался над унижающимся Урцилом. В итоге они сошлись на четырех с половиной монетах, а еще Урцил уносил от купца целый золотой.

Он помчался домой, желая поскорее поделиться с женой. Жена всегда радовалась его успехам, как маленьким, так и большим. И никогда не жаловалась, когда Урцил месяцами не мог найти нового заказа. Никогда не упрекала его, молча сводя концы с концами. Иногда Урцилу казалось, что если бы не жена, то его жизнь можно было бы давно считать оконченной, такой беспросветной она ему казалась.

Их пара знала лучшие времена. А теперь они больше всего ждали момента, когда подрастет старший сын, и сможет не только бегать на подхвате у отца, но и зарабатывать собственные деньги. Но старшему было еще только пятнадцать, и никто не будет платить за работу мальчишки.

Урцил не был мечтателем. Он жил повседневной жизнью и ежедневными заботами. Урцил просто очень любил свою работу. Даже простейший заказ на двухэтажный дом купца он превращал в произведение архитектуры. Не по вычурности, нет. Но по прочности стен, по продуманности перекрытий и стоков воды, по защищенности дома от грабителей.

Защищенность строений была его коньком. С того самого времени, когда он, еще юношей, участвовал в перестройке крепости Альшан, седьмой крепости запада. Древние стены поразили юношу, поехавшего на заработки. Они определили его дальнейшую судьбу, его профессию и его личную жизнь. Вернувшись с хорошими деньгами, он смог предложить свою руку юной девушке, о свадьбе с которой до этого только мечтал. Девушке, ставшей его женой, родившей ему трех сыновей и делившей с ним вот уже два десятка лет радость и горе.

Порой заказчики смеялись над ним. Порой он терял заказы из-за того, что вместо заказанных пышных домов он чертил, по мнению купцов и дворян, крошечные крепости. Но с этим Урцил не мог ничего поделать. Как только он начинал думать над новым строением, прежде всего он думал о том, как его защитить. Это происходило помимо его воли и сознания.

Мастер вздохнул, вновь задумавшись о том, где найти еще один заказ. Но потом улыбнулся, предвкушая встречу с семьей.

*

- Ну что же, эрл, - Грегор улыбнулся, глядя на маршала и двух его сыновей, - хочу вас поздравить со столь серьезным признанием ваших заслуг.

- Благодарю вас, ваше высочество. Признаюсь, что никак не ожидал...

- Хорошо, хорошо. Как вы понимаете, я оставил вас не для того, чтобы обмениваться любезностями. Нам надо решить, как мы поступим с вашим графством, эрл вон Вайю. Прежде всего, короне требуется ваша служба, как минимум, еще лет пять я не смогу отпустить вас на покой. Поэтому вам придется отправить заниматься этими лесами одного из ваших сыновей. Кого вы выберете?

- У меня есть время подумать, мой принц?

- Нет, маршал. Вы не умеете лукавить, я же вижу, что вы уже выбрали.

- Вы правы принц, - маршал наконец-то улыбнулся, в первый раз с того момента, как было объявлено о даровании ему дворянства. - Думаю, правильным будет послать заниматься хозяйством моего старшего, Валентина. Он капитан королевских войск.

- Он успел сделать прекрасную карьеру, - кивнул принц.

- Да, он недавно женился, так что это будет справедливо, если я пошлю его с молодой женой разбираться с моими землями, - слово "моими" маршал произнес, как будто пробуя его на языке.

- Хорошо. - Принц поднялся и начал медленно расхаживать вдоль стола. Это становилось его дурной привычкой, прохаживаться во время разговора. - Тогда остановимся на нескольких крайне важных для вас моментов. Валентин, вас это теперь касается самым непосредственным образом.

- Прежде всего, вам нужен замок, ваше родовое гнездо, вокруг которого в будущем должен возникнуть город. Это желание короны. Пора осваивать эти земли. Пока на них не придут землепашцы и мастера, корона не может считать эти земли своими.

- Денег на постройку вашего родового имения, как вы понимаете, я вам дать не смогу. Однако у меня есть кое-что получше. У меня есть сведения, что на севере ваших новых владений найдены железный и серебряный рудники. Отыщите их. Корона освобождает вас на два года от выплаты трех четвертин, определяемых владельцам серебряных рудников и золотых приисков. Но при одном условии - вы должны, как можно скорее, развернуть добычу на железном руднике и бесплатно поставлять все железо сюда, в Рамангар, на нужды армии. Думаю, подобная договоренность вас более чем удовлетворит.

Маршал посмотрел на сына, и тот кивнул, уже что-то прикидывая.

- Корона также освобождает вас от вассальных выплат на пять лет. За это время вы должны поднять на ноги эту провинцию, и превратить ее из забытой окраины королевства в процветающие земли. Как эрл, вы можете даровать дворянство, однако кандидатуры должны быть предварительно утверждены королем. Думаю, - принц подошел к окну, глядя на тренирующихся во внутреннем дворе воинов, - шесть-семь грамотных и мужественных ветеранов битв на западных границах вполне заслуживают быть баронами и вашими вассалами.

Маршал сразу оживился:

- Конечно, мой принц. Я прямо сейчас могу назвать воинов, которые более чем достойны...

- Не торопитесь, - остановил эрла Грегор, - мне кажется, что у вас есть еще несколько лет, чтобы подумать над этим и принять решение. Есть ли у вас вопросы, капитан?

- Нет, ваше высочество, - Валентин и его брат начали подниматься со своих мест.

- Отлично, завтра вы должны отправиться в дорогу. Вам еще придется найти крышу над головой, чтобы пережить первую зиму. Маршал, я разрешаю вам передать вашему сыну две дюжины воинов гарнизона, но надеюсь, что в скором времени вы найдете людей, готовых дать вам вассальную присягу.

Кивнув, сыновья эрла покинули зал. Принц и маршал остались наедине.

- Маршал, как бы мне не хотелось продолжить наверняка столь интересную для вас тему, но насущные дела не терпят отлагательств.

- Я слушаю вас, ваше высочество, - маршал начал подниматься со стула.

- Вы можете сидеть маршал, - махнул принц рукой.

- Если вы позволите, я постою, разомну ноги. Мне всегда нравилось наблюдать за тренировками бойцов. Это внушает некое подобие уверенности даже в самые тяжелые времена.

- Возможно, - принц задумчиво взглянул на старого вояку, - Маршал, мне нужны тысяча дополнительных мечей до конца осени.

- Дополнительных?

- Да, дополнительных. Можно больше, если получиться, - принц задумался, и добавил после паузы: - Я собираюсь восстановить девятую крепость.

Обыденность, с какой принц произнес эти слова, почти обманула маршала. Он стоял почти минуту, осознавая услышанное. Потом он еще долго думал, что можно ответить на такое неожиданное заявление. "Этот день принес мне больше неожиданностей, чем вся предыдущая жизнь" - подумал старый воин.

Принц стоял молча, наблюдая за реакцией маршала.

- Мой принц, по всем нашим данным, крепость разрушена до основания.

- Вы не поняли меня, маршал. Я не говорю, что девятая крепость будет на том же месте. Скорее, речь идет о том, чтобы восстановить наш контроль на этих территориях. Отогнать орков как можно дальше. Восстановить затерянную где-то в западных лесах гордость нашего королевства. Показать нашему народу, что утраченную честь можно вернуть.

- И, кроме того, - произнес принц уже будничным тоном, - после разгрома орков у третьей у нас возникла великолепная возможность, которую необходимо использовать. Если мы протянем хоть несколько лет, орки вновь соберут силы.

- Вы упомянули о тысяче воинов, ваше высочество. Но такая горстка не выживет в тех краях, где в свое время погибло во много раз больше.

- Да, я понимаю вас, маршал. Однако у нас еще будет возможность обсудить все связанные с этим детали. Давайте решать наши проблемы по порядку. У вас есть мысли, где мы можем взять тысячу дополнительных мечей?

- Это должны быть опытные воины, мой принц?

- Не думаю, что мы можем себе это позволить. Сейчас меня устроят даже новобранцы.

Принц глубоко задумался. Вновь взглянув на тренирующихся во дворе, он спросил:

- Скажите, маршал, сколько новобранцев ежегодно приходит в королевские войска на западе?

- В обычные годы от одной до трех тысяч, ваше высочество. Это сильно зависит различных причин. Мы можем, конечно, использовать часть этой молодежи... Однако вы должны понимать, мой принц, что так же ежегодно армию покидает почти тысяча ветеранов, закончивших службу. Из тех, кто доживает до конца службы...

Маршал замолчал, охваченный неожиданно нахлынувшими воспоминаниями. Он отдал короне три десятка лет, и сейчас перед его глазами проносились сотни лиц его друзей, оказавшихся не столь удачливыми, как он. Сожженных на погребальных кострах вдоль западных крепостей.

- Да, из тех, кто доживает, - повторил маршал, вновь собираясь с мыслями. - Кроме того, в этом году мы потеряли более полутора тысяч воинов в сражениях у крепости Аанек. И, по моим данным, около пятисот во множестве стычек вдоль границы. По моим оценкам, наша армия уменьшится до конца осени, когда последние отслужившие ветераны сдадут оружие, не менее чем на три тысячи мечей. Если мы не покроем эти потери новобранцами, то через несколько лет столкнемся с серьезными проблемами.

- Очень хорошо, что вы объяснили мне это, маршал. Как насчет того, чтобы потрясти отряды дворянства?

- То же самое, мой принц. То же самое. Эрлы и бароны, чьи владения находятся достаточно далеко от границы, имеют скорее разряженных простофиль, вооруженных чуть ли не церемониальным оружием. Лишь немногие отряды дворян ближе к центральным провинциям имеют хотя бы пятьдесят мечей. У большинства баронов вообще только дюжина охранников, годных только на то, чтобы разгонять недовольных крестьян.

- Если же мы тронем пограничных баронов, - продолжил маршал после паузы, - то оголим границу. У них служат хорошие воины, но им приходиться весь сезон гоняться за мелкими бандами орков, охотящимися во владениях баронов. Ослабление отрядов баронов грозит нам целыми деревнями, вырезанными орками вдоль границы.

- Понятно, маршал. Я сожалею, что мои учителя дали мне недостаточно знаний в этой области, и благодарю вас за разъяснения. Оказывается, что поддержание боеспособной армии очень похоже на работу купца.

Маршал улыбнулся, услышав эту аналогию.

- Знаете, принц, когда мне довелось стать генералом, то еще тогда мне пришла в голову одна очень странная мысль, - что результаты войны очень часто решаются деньгами, а не только мужеством и стойкостью воинов.

- Я знаю, что делать маршал. Вопрос с деньгами мы решим. Соберите завтра полсотни лучших сержантов, которых найдете в гарнизоне. Там я и расскажу о наших действиях.

- Да, мой принц.

- Маршал, и окажите мне личную услугу. Пришлите мне хорошего мастера, я хотел бы продолжить свое обучение мечу, пока у меня еще есть на это время.

- Конечно, мой принц. У меня есть очень хорошие мастера меча. Хотя мне кажется, что лучшие из них находятся у вас под личным командованием.

- Да, это хорошие воины, принц улыбнулся, вспоминая о необычном отряде, - Они очень многое сделали для короны в этом сезоне. К сожалению, им придется сделать еще больше.

*

После короткой встречи с принцем, на которой он только поблагодарил их за службу и выдал им деньги на расходы, "которых должно хватить на то время, пока их не призовут снова", они поселились в достаточно дорогой таверне, находившейся ближе всего к цитадели.

На этот раз принц не заставил их селиться в казармах стражи и не отправил их на зимние квартиры армии. "Надеюсь, этих денег вам хватит, чтобы отдохнуть и поселиться где-нибудь поближе. Пошлите записку начальнику стражи, чтобы вас быстро смогли найти".

И вот уже вторую неделю они жили в одной из самых дорогих таверн города, где, кроме них, останавливались только благородные и купцы. Гуляли по улицам Рамангара, осматриваясь в новом для них городе.

Они предпочли бы остановиться в гостинице поскромнее, если бы не приказ принца. Денег у них было теперь достаточно, но разряженные дворяне, с изрядной долей презрения смотревшие на них в таверне, часто портили им аппетит.

Один раз заселявшийся в гостиницу дворянин даже обратился к хозяину на предмет того, почему это он, голубая кровь, должен есть в одном помещении с простолюдинами, тем более с какими-то головорезами.

Хозяин долго смотрел на него, после чего бросил короткую фразу - Это люди принца, уважаемый, - после чего невозмутимо вернулся к протиранию кружек.

- Одного никак не пойму, - Брентон грохнул кружкой об стол и осмотрел товарищей, - что имел в виду принц, когда поблагодарил нас за "проявленную инициативу в исполнении воли короля"?

- Это просто, - Мугра лениво развалился на скамейке, уткнувшись носом в кружку. - Я тут поговорил с офицером, которые прибыли в Рамангар вместе с принцем. Представляете, он сам ко мне подошел и завязал беседу. Благородный, младший сын барона, сам подходит ко мне и начинает разговаривать о погоде и ценах на хлеб. Сказал, что был бы счастлив служить в нашем отряде.

Мугра ухмыльнулся:

- Под моим командованием он бы побегал. Когда еще такое веселье найдешь, погонять благородного. Так вот, как только король узнал, за что мы прикончили Фольфгана, он издал указ, в котором приказал его казнить за измену. Шуму при дворе было... Так что мы теперь вроде как исполняли приказ короля. Только раньше, чем тот был написан. Это принц и назвал инициативой.

Воины расхохотались. Виктор, вытирая слезу, произнес:

- Да, эта шутка мне нравиться. В моем вкусе.

- Так что нам не грозит повешение, - продолжил Мугра, - хотя, думаю то, что нам предстоит, окажется не намного полезней для нашего здоровья. Даже тот барончик не знает планов принца. Но он сказал, что в следующем сезоне будет большая компания. Принц подгребает под себя все мечи и все деньги, до которых может дотянуться.

- Ты то как, - обернулся Брентон к Хагралу, - что думаешь дальше делать?

- Не знаю пока, - нога воина была сильно покалечена. Он ходил, сильно хромая и пользуясь посохом. О дальнейшей беготне по лесам и участиях в сражениях не могло быть и речи. - Дождусь, пока вы не получите новое задание. Может, меня возьмет Тригор, чтобы муштровать новобранцев. Но вряд ли, там тоже бегать и прыгать приходится немало, даже сержантам. Не знаю. Мне понравились леса на севере. Туда подамся, в деревеньке какой поселюсь. Раньше конечно, чем думалось, но зато живой. Знаете, что старик маршал стал эрлом Вайю?

- Да, мы живые, - тихо произнес Лашан, рана которого понемногу заживала, но он пока еще был очень слаб, - странно раскрылась для нас книга судеб, кто-то жив, а кого-то уже нет.

И они встали, чтобы выпить за ушедших. За то, чтобы Саграна встретили достойно на том берегу.

*

- Это неф-фо-ссмош-но! - когда фэйри начинал волноваться, его слова становилось трудно разобрать. - Фы предлагаете не немыс-слимое.

Баньши шевельнулся между веток деревца, и фэйри моментально замолчал.

- Люди, - произнес баньши, - вы не знаете, чего просите. Конечно, ваше предложение очень интересно для нас, но вы не знаете, как мало нас осталось. Мы не хотим рисковать, слишком опасен предлагаемый вами путь.

- Мы готовы охранять вас, уважаемый, - принц общался с народом леса второй час, но пока даже не приблизился к желаемым результатам.- Пока лес не разрастется, мы будем беречь его от всех возможных опасностей.

- Я верю, что ты исполнишь свое обещание, - баньши говорил, как будто ветер гулял между деревьев, - но даже вы не можете пообещать, что вы будете живы, чтобы охранять лес. Мертвые не могут соблюдать обещания.

- Что еще я могу сделать, чтобы убедить вас?

- Ничего, человек. Дай нам время подумать до весны, может быть, мы сумеем убедить себя сами. Ранней весной, с первыми ручьями, приходи к нам, и мы дадим тебе ответ.

- Чтобы вы не уходили разочарованными, - продолжил баньши, - я сделаю вам маленький подарок. Я чувствую множество вопросов, которые хочет нам задать твой спутник. Я даю ему право спрашивать. Хотя я не могу дать обещание, что отвечу на его вопросы.

Глаза прелата заблестели.

*

Башня потомственного мага Рамангара понравилась Виктору. Она не была такой величественной, как центральная магическая башня королевства, принадлежавшая его учителю. Однако в этой башне сразу чувствовалось, что за ней следит уже третье поколение волшебников.

Т"Асмерин выделялся среди небольшого сообщества магов королевства. Он был единственным волшебником, чей отец тоже был волшебником, и отец его отца. Т"Асмерин был волшебником в третьем поколении, что не было совсем уж неслыханным, но встречалось крайне редко. Волшебники вообще редко заводили семью, слишком углубленные в свои исследования и в свою магию. Но даже если у волшебника и рождались дети, то они очень редко наследовали возможности родителя. Рождались обычные дети, не отягощенные никакими особыми талантами.

Род Т"Асмерина владел башней Рамангара уже несколько столетий, с момента ее возведения. В этой башне до сих пор должен был заправлять его отец, но он погиб, как и многие другие, пытаясь прорваться с войсками на помощь защитникам девятой крепости. И теперь в библиотеке башни сидел его сын, продолжавший охранять западные рубежи королевства вместо отца.

- Это великолепное заклинание, юноша, - произнес маг, - просто великолепное. К сожалению, это заклинание не для меня. Вот подогреть воду в реке так, что она вскипит и сварит заживо нападающих, - это для меня. Хотя такие заклинания почти всегда нейтрализуются противником.

- Это заклинание почти убило меня, старший, - произнес Виктор, - у меня было чувство, что я разговариваю с богами все то время, пока я валялся без сознания.

- Возможно, так оно и было, юноша? Кто может знать пути богов? Что же, ты слышал старую поговорку магов - все, что нас не убивает, делает нас сильнее. Это более чем правильно в твоем случае. Теперь ты сможешь выполнять это заклинание спокойно.

- Не знаю, - Виктор с сомнением покачал головой, - пока что у меня не получается его повторить.

- Получиться, уж это я тебе могу сказать наверняка. Если ты сумел выполнить его один раз, то рано или поздно ты сможешь его использовать осознанно. Подготовил ли ты описание этого заклинания для своего учителя и его библиотеки?

- Да, старший, подготовил и уже отправил в столицу.

- Замечательно. Теперь я позволю тебе дать несколько советов. Вот посмотри на то, как выглядит тело, допустим, орка. - Маг выхватил один из свитков, во множестве валявшихся у него на столе, и развернул его.

- Когда ты произнес заклинание, я позволил себе назвать его "кипящая кровь", то ты разом подогрел всю кровь орка, всю, что была в его теле. Я потом нашел это тело и препарировал его, так что знаю, о чем говорю. Это показало твою силу и твой талант, юноша. Я не знаю, как это делается, скорость твоих заклинаний меня самого поражает. Но это не было работой мастера. На это ушло очень много энергии. Даже сейчас, когда твоя сила возросла почти вполовину, ты не сможешь позволить себе многого, если так будешь транжирить ману. Может, двоих-троих ты положишь, но после этого к тебе подойдут и прикончат.

- А теперь взгляни на то, как выглядит тело орка. Его сердце расположено там же, где и людей. Мозг несколько меньше, остальные части тела тоже выглядят слегка иначе, но те же самые. Так вот - если ты сумеешь настроиться и зажечь кровь орка только в его сердце - то ты потратить намного меньше энергии, чем в прошлый раз. Но с тем же результатом - мгновенная смерть врага. Подобное заклинание, безусловно, потребует от тебя длительных тренировок и хорошего мастерства, но оно того стоит. Я не буду фантазировать сейчас... - Маг поколебался... - ладно, все-таки скажу одну мысль. При твоих способностях ты можешь таким заклинанием убить сразу несколько врагов, они умрут со сваренными сердцами. Как это сделать, я не знаю, но мне неведомо многое, что еще не значит, что это неведомое невозможно.

- Да, если враг находится в движении, "поймать" не просто его, но только его сердце, требует мастерства.

- Зима долгая, у тебя будет время поупражняться. Если твой учитель не призовет тебя, и ты останешься в Рамангаре, заходи ко мне - тебе еще многому надо научиться.

- Благодарю вас, старший, за столь щедрое предложение.

*

Уважаемый купец Кристофер Каменный был взволнован. Приглашения ко двору, пусть даже и принца, не получают каждый день. Быстрый ум торговца, уже в который раз, перебирал возможные варианты тем, о которых может пойти речь. Если отбросить невероятную возможность того, что принц узнал об его "невинных" махинациях при выплате податей в Рамангаре, оставалось только одно - принц захочет от него денег. И лицо купца невольно расплывалось в улыбке при мысли о том, какой рост он сможет предложить принцу за необходимые ему суммы.

- Его высочество наследный принц короны Грегор, эрл Рамангара, властелин западных провинций, - торжественно произнес паж, раскрывая двери.

Ожидавшие принца встали.

Принц, одетый в одежды официальных цветов короны - темно-синий и белый, вошел в зал и решительным шагом прошел к трону. Присутствовавший казначей впервые видел Грегора в официальном одеянии, и порадовался тому, как уверенно выглядит принц в темно-синем камзоле с белыми нашивками. А также тому, какое впечатление это произвело на приглашенных.

Сев на трон, принц знаком позволил стоявшим в глубоком поклоне садиться.

- Здравствуйте, уважаемый купец Кристофер. Я рад, что нам наконец-то удалось с вами встретиться лично. Прошу извинить меня, что эта встреча не могла произойти раньше. Государственные дела отнимают очень много моего времени.

- Благодарю за столь добрые слова обо мне, ваше высочество, - отвечая достаточно формально, одновременно купец пытался нейтрализовать смысл, заложенный в первой фразе принца. Грегор пытался повернуть дело так, что это он, купец Кристофер, чуть ли не годами желал получить аудиенцию. И вот она, наконец, получена.

Начало разговора сразу показало всю позицию на доске. Оба собеседника немедленно поняли, что каждый из них достаточно подкован как в дворцовой политике, так и в умении вести переговоры. Но следующий шаг был за принцем, и купцу было очень любопытно, каков он будет.

Принц широко улыбнулся, встал и сошел с трона. Подойдя к скамеечке, на которой сидел купец, он махнул рукой пажам, и через минуту они сервировали небольшой обед на двоих.

- Вы не против, если мы проведем нашу беседу за столом, уважаемый Кристофер? Я, знаете ли, еще не успел отобедать.

- Конечно, ваше высочество, с радостью, - с чувством собственного достоинства произнес купец.

- Как идет ваша торговля, господин купец? Есть ли какие-нибудь жалобы на городскую стражу или разбойников?

"Я не дам тебе повода снизить мой доход, - с усмешкой подумал Кристофер, - со стражей, регулярно получающий монеты из моих рук, у меня проблем быть не может, а с разбойниками моя охрана разбирается куда лучше королевской гвардии". Но вслух он сказал другое:

- Ну что вы, ваше высочество. У меня не может быть никаких проблем со стражей. Королевская стража великолепно выполняет свои задачи. А что до шаек на дорогах, их набег легко отразить, имея обученную охрану караванов.

- Я рад, что ваши дела идут хорошо, дорогой Кристофер, - принц глотнул вина и добавил, неожиданно поменяв тон, - это означает, что вы сможете ссудить короне крупную сумму денег.

- Какие условия хочет предложить корона для подобной сделки? - торговец уже потирал руки в предчувствии поживы и радовался, что переиграл принца.

- Какую сумму вы можете ссудить, уважаемый купец? Мне нужно от вас десять тысяч золотых монет.

Купец чуть не упал со стула, на котором он теперь сидел.

- Но, ваше высочество, я боюсь, что у меня нет никакой возможности собрать подобную сумму. Если бы речь шла о двух тысячах, может быть даже трех, то при благоприятных условиях мне удалось бы что-нибудь сделать. Я очень хочу оказать помощь короне, если она в ней нуждается. Но десять тысяч! Мне придется свернуть половину моих операций, чтобы получить подобные деньги.

Принц побарабанил пальцами по столу:

- Видимо, меня неправильно проинформировали о ваших финансовых возможностях, - Грегор произнес эти слова таким тоном, как будто соболезновал почти нищему, как оказалось, купцу.

- Конечно, принц, если бы вы дали мне некоторое время, чтобы собрать деньги, я мог бы собрать и немного больше, - купец попался на удочку, задели его профессиональную гордость. - Но, если вы позволите, я задам свой вопрос снова, - о каких условиях мы говорим, какой рост вы можете предложить этим деньгам?

Принц так удивленно поднял брови, что купец почти поверил, что он говорит правду:

- Позвольте, уважаемый Кристофер, о каком росте вы говорите, я ожидал получить от такого уважаемого и лояльного короне гражданина деньги без всякого роста.

Кристоферу стало дурно.

- Вам нездоровится, господин купец? Эй, откройте кто-нибудь окно, в этом зале действительно немного душно.

- Нет-нет, ваше высочество, все в порядке. Теперь я понимаю, что вы хотите меня разорить.

- Отнюдь, уважаемый купец, я хочу сделать вас богатым и процветающим торговцем. Именно такие нужны королевству. В обмен на бессрочную ссуду, скажем, в шесть тысяч золотых корона готова освободить вас от всех пошлин на всей территории королевства. До того момента, пока корона не вернет вам последний медяк, вы сможете торговать, не платя дани.

Для Кристофера это вновь стало похоже на переговоры, а не на выкручивание рук. Торговля без пошлины - мечта любого купца - была у него в руках.

- Этот патент будет наследоваться, мой принц?

- Да, конечно. Хотя я надеюсь расплатиться с вами значительно раньше, чем подобный неприятный пункт нашей договоренности может понадобиться.

- И все же принц, сумма крайне велика для меня. Может быть, мы остановимся на четырех тысячах?

- На шести, уважаемый Кристофер, на шести. Кстати, тогда корона сможет забыть наконец о ваших мелких прегрешениях при выплате городских пошлин и провозе товара в Рамангар через места, у которых не стоят сборщики податей. Право, Кристофер для купца вашей величины как-то даже стыдно заниматься подобным.

Кристофер понял, что проиграл. Хотя у него возникла пара идей, как заработать на предоставленной возможности значительно больше денег, чем он думал вначале.

- Хорошо, я соберу шесть тысяч к весне. С вами приятно иметь дело, ваше высочество.

- Замечательно, но три мне нужны прямо сейчас. К началу весны я хочу получить вторую часть. Казначей проследит, чтобы наши договоренности были зафиксированы должным образом.

Уходя, торговец думал о том, что принц очень сильный оппонент в переговорах, но все-таки мало смыслит в торговле.

- Да, вот еще, Кристофер. - догнал купца голос принца. - Не забывайте, что патент выдан только вам, а не всем вашим партнерам и друзьям, как сегодняшним, так и завтрашним. Мы будем внимательно следить за тем, чтобы у вас не возникло желание обмануть корону, ради вашей же пользы. С вами тоже приятно иметь дело. И я хочу, чтобы так и продолжалось в дальнейшем. У нас с вами будет еще много возможностей для выгодного сотрудничества.

Когда двери за ним закрылись, Кристофер уже поменял свое только что сложившееся мнение о незнании принцем правил торговли.

Внутри же шел другой разговор.

- Я поражен, принц. Я не верил, что даже под высокие проценты он даст нам больше трех тысяч.- Казначей чуть не прыгал от удовольствия. - Но без роста, только за отмену пошлин! Он их все равно почти не платил, находил все лазейки, какие только мог.

- Зато к тому времени, когда мы вернем ему долг, он привыкнет быть послушен законам королевства. Так что возможно, что мы выиграли и здесь, - принц улыбнулся, - но все равно этого мало. Когда придет ответ от казначея короля? И кто у нас следующий?

*

Пятьдесят сержантов и целая группа офицеров, многие их которых никогда не видели принца, возбужденно переговаривались между собой. Но разговор моментально затих, когда строю, стоявшему на внутренней площадке цитадели, вышел принц.

- Солдаты, у меня есть для вас поручение, - без предисловия начал принц, - но прежде чем рассказать вам о нем, я хочу спросить, кто из вас был когда-нибудь в вассальном подчинении у баронов?

По строю прошло шевеление, и поднялось несколько рук.

- Хорошо, - кивнул принц, - я задам еще один вопрос. Кто из вас, будучи молодым, хотел попасть в рыцари вашего барона, но был отвергнут по различным причинам?

Из строя послышался голос:

- Барон хотел меня взять, но у него не было денег, чтобы содержать еще даже десяток воинов. Он разрешил мне уйти на королевскую службу.

В строю поднялось около дюжины рук.

- Замечательно, - принц подошел почти вплотную к строю, - так вот ваше задание. Вы получите из рук офицеров карты тех мест, по которым должны будете проехать. За каждым из вас закреплены владения трех или больше баронов. Каждый из вас должен будет вернуться обратно до зимы, привезя мне не менее двадцати новобранцев в королевскую армию, чем больше, тем лучше. Найдите тех, кто не хочет служить у барона, но хочет стать воином. Найдите тех, кого барон не берет в свои воины, несмотря на то, что они хотят взять оружие в руки. Берите даже тех, кто не попал в войско барона, потому что считается слишком слабым. Конечно, не нужно брать калек и юношей младше пятнадцати.

- Деньги и провизия в дорогу для вас уже приготовлены. И, кстати, надеюсь, мне не нужно вам говорить, что бароны должны быть уведомлены о ваших действиях? Я также рассчитываю, что вы, прежде всего, пообщаетесь с ними, это даст вам возможность сэкономить много своего времени.

Принц улыбнулся и спросил:

- Ясен ли мой приказ, солдаты?

- Так точно, сэр.

- Тогда отправляйтесь. Берите лошадей и скачите прямо сегодня.

*

После почти двухнедельного шатания по городу, которое отряду начинало надоедать, их, наконец, вызвал принц.

- Хаграл, как ваша нога? - это был первый вопрос, который принц задал.

- Зажила, ваше высочество. Бегать я, конечно, не смогу, но ходить с хорошей палкой - вполне.

- Хорошо. Что думаете делать дальше?

- Думаю попрощаться с друзьями и поехать построить небольшой домик в лесах Вайю.

- Замечательное решение, просто замечательное. Вы наверняка знаете, что сын маршала, капитан Валентин, сейчас занимается его делами. Если вы выедете немедленно, то успеете добраться до Вайю до первого снега. Я напишу письмо капитану, возможно, он поможет вам поначалу.

- Благодарю вас, ваше высочество, вы очень щедры.

- Кстати, о щедрости. Есть ли у вас деньги для того, чтобы обосноваться?

- Да, ваше высочество, у меня есть кое-какие сбережения.

- Что же, это хорошо. Держите, здесь двадцать золотых, - принц бросил Хагралу кошель, - думаю, они не покажутся вам лишними.

- Благодарю вас, мой принц.

- Итак, воины. Вы успели изрядно пошуметь на западе. Пора вам заняться более серьезными делами. Задание очень простое. В пяти милях южнее города разбит зимний лагерь на тысячу воинов. Через несколько дней туда начнут прибывать новобранцы. К концу зимы вы должны сделать из них лучшую армию в королевстве.

У них неоднократно была возможность убедиться, что принц умеет удивлять людей. Но такого не ожидали даже они. Отряд зашевелился.

- Но, ваше высочество, - общее мнение за всех решил высказать Лашан, - мы воины, а не командиры. Мы никогда этим не занимались.

- Тем не менее, вам придется этим заняться, - жестко сказал принц, потом его голос стал мягче. - Все когда-то бывает в первый раз. И потом, я пригласил капитана Тригора и несколько известных вам сержантов, чтобы они помогли вам в этом деле. Они должны прибыть из столицы со дня на день.

- Занимайте гарнизон, принимайте оружие, большую часть из которого привезут завтра, и начинайте выполнять задание. Если вам придется обучать новобранцев в глубоком снегу в самые лютые морозы - то делайте это. Лучше пусть обморозятся, но переживут следующий сезон.

- Что нам предстоит ваше высочество? На какое дело мы будем их готовить? - осторожно поинтересовался Лашан.

- Вы все узнаете в свое время, - чувствовалось, что глубокие раздумья терзают принца. - Готовьте их как легкую пехоту. Для вас и этой тысячи следующий сезон будет очень тяжелым. Позаботьтесь, чтобы этой молодежи он оказался по силам.

*

- Когда отправишься, Хаграл? - спросил Брентон, когда они уже шли в сторону конюшен.

- Куплю хорошую лошадь, переночую в нашей великолепной гостинице, да и отправлюсь.

- На, держи, - Брентон вложил в руку воина мешочек. Мы можем тебе помочь не хуже принца.

- Золотые самородки! Но мы же собирались разделить их на всех, - ужаснулся Хаграл, заглянув в кошель.

- Мы тут поговорили, и решили, что тебе они будут нужнее. Да и потом, мертвым они точно не нужны, а еще неизвестно, как все сложится... - Брентон неопределенно махнул рукой в сторону запада, - там.

- Благодарю вас друзья, - Хаграл оглядел окружавший его отряд. - Вы всегда будете желанными гостями в моем будущем доме. Если милостивы будут боги судеб, найдите меня.

- Если они смилостивятся, то обязательно найдем, - захохотав, Шатун поднял мечника за пояс, так что его ноги начали болтаться в воздухе. - Не волнуйся друг, мы еще посетим тебя и все вместе разорим твой винный погреб. Приготовь его для нас.

*

- Я и подумать не мог, что оба моих сына одновременно сойдут с ума, - король нервничал, и из-за этого начинал притопывать ногой.

- Причем здесь Грегор, отец? - принц заинтересованно посмотрел на короля.

- Как же, он просит меня опустошить казну ради вашей затеи! Он хочет получить двадцать тысяч золотых до следующего года, как будто я эти деньги отливаю.

- Осмелюсь напомнить, ваше величество, что это так и есть. Вы отливаете эти деньги.

Король раздраженно отмахнулся:

- Брось, у меня все равно нет столько золота, а если бы и было, то я не могу выбросить всю казну ради достаточно рискованной затеи.

- Да, золото, - принц задумался. Затем его лицо посветлело, и он сказал, - а зачем нам золото, отец? Не пора ли вспомнить о маге Клевера. Он уже, наверное, засиделся в своей башне на морском утесе.

Король с лету понял идею своего сына. Что-то прикидывая в уме, он ответил:

- Да, мы не выпускали монеты мага почти десятилетие. По данным казначея, в королевстве сейчас находятся чуть больше двух сотен лотонов. Если мы выпустим еще сорок монет, и очень тихо распространим их в разных частях королевства, то их цена даже не упадет. Я в любом случае собирался это делать, но следующим летом. Казначей заявляет, что Лотоны покупают уже за пятьсот сорок золотых, что не очень хорошо. Не знаю, почему, но так он сказал.

- Пятьдесят монет, ваше высочество, - мягко перебил короля сын.

- Пятьдесят? А, ты опять со своей дурацкой затеей. Забудь, я не буду ради нее подрывать авторитет казначея. Для тебя я сумею найти пять тысяч обычного золота.

- Десять, ваше высочество. За меньшее я не сумею уговорить гномов помочь нам.

- А ты постарайся. Шесть.

Мнение придворных о королевской семье сильно упало бы, если бы они слышали, как ее члены торгуются, как лавочники на рыночной площади.

Принц ушел, уговорив отца на семь с половиной тысяч. Когда он начинал встречу, он не рассчитывал и на пять.

*

- Это ты называешь мечом! - Брентон брызгал слюной и топал от ярости. Никто в команде никогда не замечал за Брентоном особых познаний в оружии, кроме владения секирой. Рем подозревал, что Брентон скорее использует свои навыки в области торговли, и поделился этой мыслью с Мугрой. Мугра заговорщически улыбнулся.

- Посмотри, это же не закалка - это издевательство. И где ты видел, чтобы мечи ковали так, чтобы они становились кривыми?

- Это хороший меч, не знаю, господин сержант, почему вы решили, что он кривой. Гильдия кузнецов поручила передать их вам. Не забывайте, что за это оружие армия не заплатила ни одной медной монеты.

- А ты не забывай, сын лиса, что армия предоставила вам за них столько железа, что из него можно выковать в три раза больше оружия, настоящего оружия, не чета этому.

- Это хорошее оружие, упрямо повторил торговец.

- Хорошо, - Брентон хитро улыбнулся, - если я перерублю этот меч, ты поменяешь любое оружие, на которое я тебе укажу.

- Чем? Секирой? - купец покачал головой. - Даже хороший меч не выдержит вашей секиры, господин сержант.

- Ты, старый лис, сейчас мы проверим, выдержит ли эту секиру твоя голова, - Брентон был близок к тому, чтобы исполнить свою угрозу.

- Подожди, Гном, - вперед вышел Лашан, - это честно, меч на меч. Купец, даже ты не сможешь назвать это нечестным. Дай этот меч одному из твоих охранников, и мы проверим, чего он стоит.

Лашан вытащил свое оружие. Торговцу нечего было возразить, и он отдал меч одному из стоявших поблизости охранников.

Охранник вытянул меч вперед, и Лашан резко ударил. В руке у охранника остался обломок меча, перерубленный у самой рукояти.

Присмотревшись к мечу Лашана, торговец сказал:

- Вы все-таки обманули меня. Тот меч, что вы держите в руке, может перерубить все, что угодно. Однако мне расхотелось спорить с воинами, которые завоевали право носить подобное оружие. Я согласен поменять любой меч, щит и все остальное, на что вы укажете. Я также лично прослежу за тем, чтобы в следующий раз мне не было стыдно представлять вам новую партию. Гильдия кузнецов на этот раз переборщила.

*

Денис с небольшим отрядом охраны пробирался по ущелью уже второй день. Выше в горах лежали снега, которые не таяли никогда, но со дня на день белые мушки появятся и здесь, так что он торопился, как мог.

На подступах к долине их перехватил отряд гномов, патрулирующих окрестности их домов. Гномы всегда были хмурым народом, не любившим болтать, особенно с людьми. И не любившим, когда люди появляются в тех местах, которые они считали принадлежавшими только гномам.

Тем не менее, дюжина все время молчавших представителей подземного народа проводила Дениса в город гномов, великолепный Рокдэйл. Никто не знал величины этого города, известно было лишь то, что только небольшая часть его находилась на поверхности, в спрятанной в горах долине. Большая, и, как говорили, наиболее впечатляющая часть была пробита в горах. Никто не мог сравниться с гномами в мастерстве работы с камнем. Именно это мастерство и нужно было сейчас Денису.

Денис, впервые оказавшийся в городе, сотворенном гномами, непрерывно крутил головой. Нельзя сказать, что дома гномов были изысканными творениями архитектуры или поражали убранством. Но над этими домами, казалось, витало одно слово - прочность. Глядя на такой дом, Денис мог с абсолютной уверенностью сказать, что он простоит столетия и сможет быть разрушен только тяжелыми осадными таранами. Время было не властно над строениями гномов.

Гномы постепенно оставляли их, поодиночке уходя в стороны, пока не оказалось, что путь им указывает только один представитель этого народа.

Дома в самой долине были невысокими, только некоторые имели три этажа, большинство же домов оставались одноэтажными. Однако Денис предполагал, что это только небольшая, видимая часть каждого дома. Скорее всего, даже у самого маленького из них подвалы уходили на много десятков шагов под землю, образуя еще несколько этажей, невидимых с поверхности долины.

- Сюда, - буркнул сопровождавший их гном, указывая на одноэтажный плоский дом, - вас встретят.

Когда охрана последовала за Денисом, гном буркнул еще раз:

- Только двое. Остальных я покормлю, - последние слова гном сказал с такой неохотой, как будто делал одолжение всему роду людскому.

Денис кивнул охране и вместе с неразлучным с ним прелатом - еще бы, не использовать возможность изучения подгорного народа - вошел в дверь.

Их ждали. Кто-то из гномов, ушедших ранее, успел предупредить своего короля об их прибытии. Теперь он величественно сидел на невысоком троне, усыпанном драгоценными камнями, разодетый в великолепные одежды, правда, сшитые людьми. Гномы не питали особой любви к ткацкому ремеслу и всему, что с ним связано.

- Приветствую принца людей в моих владениях, - произнес Бохут IV, король подгорья, любимый своим народом и чтимый врагами. А также официально признаваемый людьми. Король Лакар иногда тихо добавлял - "потому что он один из немногих, с кем можно хоть о чем-то договориться".

- Мы счастливы видеть вас в добром здравии, ваше высочество, - Денис отвесил глубокий поклон, заодно наклонив вперед и прелата, как раз разглядывающего стилизованный знак земного элементаля, висевший над троном. А также шепотом пересчитывающий количество входов в лабиринте, который изображал этот знак.

- Да-да, ваше высочество, - опомнившись, добавил Ка"Гордон, - мы счастливы встретиться с вами, и пусть наша следующая встреча будет такой же счастливой, и пусть пройдет она в глубине горы, и будем мы с кирками в руках, и земляной лабири... и земляной элементаль пусть танцует для нас, когда найдем мы жилу волшебного железа.

Король посмотрел на своих подданных, один из которых начал доставать боевой молот, а несколько других застыли, словно окаменев. Принц понял, что на этот раз прелат ляпнул явно что-то не то.

Произошло неожиданное. Король, откинувшись на троне, громко расхохотался. Вскоре к нему присоединились его подданные.

- Мне еще рано умирать, святоша. И тебе тоже. - Король снова расхохотался, не сумев сдержаться, и сквозь выступившие слезы, объяснил: - Ты только что произнес ритуальную фразу прощания с умершим гномом, с гномом - другом.

Отсмеявшись, король соскочил с трона, оказавшись ненамного ниже невысокого прелата, и широким жестом предложил гостям расположиться у стола.

- Давно я так не смеялся, очень давно, - очень ловкий ход, расположить к себе гнома, похоронив его, - этому теперь учат при дворе короля людей? Это новое слово в политике, надо будет использовать, - и гном расхохотался вновь, расплескивая эль из кружки.

- Прошу простить, ваше высочество, за такое плохое знание ваших обычаев, - смущенно произнес прелат, сгорающий от стыда и до сих пор не прикоснувшийся к блюдам на столе.

- Да полно тебе, святоша. Когда еще получится так посмеяться.

После достаточно продолжительного разговора о ценах на железо и оружие в королевстве, заменявшее для гномов разговоры о погоде, принц решил перейти к делу.

- Мы посетили вас с предложением, ваше высочество, - произнес принц.

- Да уж конечно, не просто так, решили прогуляться по горам перед снегом, - улыбнулся гном. По всей видимости, его веселое настроение было сегодня ничем не испортить.

- Нам нужна помощь ваших мастеров в затеянном нами мероприятии, ваше высочество.

- Мастеров? А я думал, что вы хотите пригласить нас погоняться за орками в западных лесах, - подгорный король улыбнулся еще шире, - вы их славно побили этим летом.

Для короля народа, предпочитающего замкнутый и нелюдимый образ жизни, Бохут IV обладал очень хорошими знаниями о том, что происходит на западных границах.

- Не совсем, ваше высочество, - улыбнулся в ответ Денис, - нам нужны именно ваши мастера.

- Скажи мне для чего, сын короля, - гном, наконец, посерьезнел.

- Мы хотим проложить дорогу на запад, хорошую дорогу. С мостами через реки, которой нипочем будут весенние ручьи, летние дожди и осеннее ненастье. Слишком долго купцы добираются до западных городов. И, - принц усилил голос, подчеркивая важность своих слов, - слишком долго армия короля будет спешить на помощь к границе, если возникнет такая нужда.

- Хорошее дело, хорошее, - покивал гном, - люблю, когда строят то, на что даже потомки будут смотреть с завистью. Каменный тракт почти через половину королевства. Король людей, да продлят ваши боги его годы, очень прозорлив и думает о будущем своих внуков. Редкое качество для коротко живущих. Дорога, я полагаю, должна вести от столицы королевства до Рамангара?

- Не совсем, ваше высочество, - повторил принц. - Мы предполагаем дотянуть ее до девятой крепости.

Гном привстал со скамьи:

- Но девятая крепость разрушена. Давно разрушена. Гномы скорбят вместе с людьми об этой потере...

- Девятая крепость будет восстановлена, ваше высочество. Мой старший брат занимается этим.

- Великое дело, великое, - гном сел обратно и поднял кружку, - Вышвырнуть этих злобных орков подальше. Работа на десятилетия, широкий замысел, как у гномов. Надеюсь, у людей найдется столько же терпения, как у моего народа, чтобы этот замысел реализовать.

- Я разрешу моим мастерам поговорить с вами, - продолжил король, - я даже попрошу их умерить свои аппетиты. Если король не просто вызвал мастеров, но прислал своего сына для переговоров, денег у вас маловато, чтобы просто нанять достойных. А недостойных среди гномов нет. Но договариваться вам придется самим, и будьте готовы к нелегкому разговору.

- Благодарю тебя, Бохут, сын Бохута.

*

Первые новобранцы прибыли на второй день их пребывания в зимнем лагере. Сержант, приведший две дюжины мальчишек, соскочил с коня и подошел к стоявшему у ворот Рему.

- Вам, что ли, эти зеленые яблоки сдавать? Принимайте, по списку ровно две дюжины.

- Это что? - ошарашено спросил Рем, оглянувшись назад. Но все его друзья были далеко и занимались своими делами.

- Новобранцы, сержант, новобранцы. Как приказано. У меня у самого слезы на глазах на них глядючи. Вы того, поаккуратней с ними, совсем дохленькие. Я их откормил слегка в дороге, но все равно, в тело еще не вошли. Только двоим двадцать стукнуло, остальным еще бы титьку сосать, а не девкам под юбки заглядывать да мечом махать.

- Держи список, писарь для вас написал, тут имена, род и все про них написано. Читать-то кто умеет у вас?

- Найдем.

- А ну строиться, выродки троллей, - неожиданно заорал сержант на молодежь. Быстро строиться.

- Здравствуйте, воины, - с легкой дрожью в голосе произнес Рем,

В ответ донеслось разноголосье: - "здасьте", "добрый день", один даже во весь голос заорал "Здравия желаю".

Рем кивнул, похлопав особо ретивого по плечу, и обернулся к сержанту:

- Ладно, принял. Останешься на день или как?

- Да нет, поеду, взвод ждет. Удачи вам.

- И тебе, служивый удачи.

Сержант вспрыгнул на коня и ускакал.

- Идите вон в ту казарму, - Рем показал рукой на одно из длинных одноэтажных бревенчатых зданий, из которых состояло все их поселение. - Бросайте ваши вещи, выбирайте койки и возвращайтесь. Через четверть часа жду вас построенными на площади.

Молодежь медленно побрела в указанную сторону.

- Бегом! - раздался позади Рема рык Брентона. Новобранцы, испуганно озираясь, потрусили в сторону казармы.

- Что, совсем плохо? - спросил Брентон, глядя на безнадежное выражение, появившееся на лице Рема.

- Даже хуже. Большинство из них меча издалека не видело. Да что говорить, у них еще даже мясо на костях не отросло.

- Ладно, вспомни, каким сам был в их годы. А мясо, - Гном ухмыльнулся, - мясо мы им нарастим.

*

- Ну что, орлики, есть хотите? - Брентон прохаживался вдоль неровного строя молодежи.

Со стороны новобранцев раздался одобрительный гомон.

- Когда вас спрашивает старший по званию, надо отвечать "так точно, сэр", - нравоучительным тоном произнес сержант. - Еще раз спрашиваю, есть хотите?

- Так точно, сэр, - вразнобой ответил строй.

- Тогда быстро за столы. И побыстрее набивайте животы, рассиживаться нам несподручно.

Принц прислал несколько немолодых женщин, которые должны были заниматься стряпней для нового полка. Сейчас они с жалостливым выражением лица раздавали бывшим крестьянам еду, буханки только что испеченного хлеба, все время приговаривая:

- Кушайте, кушайте мальчики. Кто ж таких молоденьких на службу то взял. А этот, посмотри, совсем еще соплячок.

"Соплячок" вскинул голову и гордо прошел к столу. Но, только усевшись, он, как и все остальные, набросился на еду.

- Пятнадцати нет, - прошептал Рем, - годков добавил, когда брали. Куда сержант смотрел?

- Тяжело им жилось, - произнес Брентон, - туда сержант и смотрел. Лучше уж здесь, чем подыхать от голодухи.

- Думаю, что здесь большинство сироты, - произнес Фантом, - как и многие из нас. Хвори, голод, орки. Два года назад засуха была страшная. На западе весь урожай полег. У некоторых баронов на их землях и половины крестьян не осталось.

- Да, для этих ребят подставлять голову под мечи - как благословение. Хоть поесть досыта, - подошел Лашан. - Но жалеть их не надо. Будем их жалеть, все лягут следующим летом. И они, и мы.

*

Урцила выдернули прямо со стройки. Он как раз ругался с купцом, вернее, купец что-то в очередной раз ему выговаривал, когда к поднятому до второго этажа дому подошла дюжина стражников.

- Архитектор Урцил? - вежливо осведомился сержант стражи.

- Да, это я, - удивленно воззрился Урцил на стражников. Он не знал за собой никаких грехов, которые могли привлечь внимание городской стражи.

- Проследуйте с нами, дело короны.

Урцил беспомощно оглядел недостроенный дом и шагнул вслед стражникам.

- Но позвольте, уважаемые, этот архитектор должен достроить мой дом, - кинулся было вслед купец.

- Вы хотите обсудить вопрос приоритетов с эрлом Рамангара, принцем Грегором?- казалось, сержант почти хочет, чтобы именно так и было.

- Нет, нет, что вы, я совсем не имел в виду... Если это нужно короне, то дом достроят без участия уважаемого архитектора.

Сержант удовлетворенно кивнул и зашагал прочь, вместе с семенящим за ним Урцилом.

*

- Двадцать пять золотых, архитектор, - еще раз напомнил казначей Урцилу. Спор продолжался довольно долго. - И вы начнете завтра же.

- Уважаемый, я могу начать хоть сегодня. И меня вполне устраивают деньги. Но начинать стройку перед самой зимой - немыслимо. Мне нужно несколько месяцев, чтобы все прикинуть, накидать чертежи. Никто не будет рыть мерзлую землю и раствор не ляжет как надо. Давайте начнем стройку весной.

- Уважаемый Урцил, я вижу, вы меня не поняли. Никаких чертежей, никакой подготовки. У вас есть месяц, чтобы поднять дозорную башню на высоту в шестьдесят локтей. И ни днем больше. Если вы сделаете все вовремя, я выплачу вам дополнительную премию в пять золотых.

Урцил в отчаянии вновь посмотрел на карту, с очерченным на ней кругом на западе от города. Ему предложили построить дозорную башню в двух милях от Рамангара, на дороге, ведущей на запад. Ему также предложили огромные для него сейчас деньги, которые позволят вернуть в семью хоть каплю той беззаботности, которая была у них раньше. Но условия, на которых настаивал казначей, были немыслимы.

- Зачем вам вообще понадобилась эта башня? - спросил Урцил, тяня время.

- А вот это, уважаемый архитектор, не ваше дело, - тотчас же ответил казначей. Он и сам не совсем еще понимал, зачем принц тратит деньги на бессмысленное возведение дюжины смотровых башен вокруг города.

- Могу я хотя бы выбрать место для строительства? - спросил Урцил, уже сдаваясь.

- Конечно, мастер. Вы можете выбрать все, что хотите, начиная от места и заканчивая материалами для стройки. Все будет вам немедленно предоставляться специально прикрепленным к вам сержантом королевской армии. Только сделайте работу в срок.

- Хорошо, я возьмусь. Завтра с утра я готов отправиться на место.

- В добрый путь. Не забудьте теплые вещи. Зима будет холодная.

*

Дюжина хмурых гномов безмолвно смотрела на принца. Было ясно, что разговор предстоит тяжелый и долгий, несмотря на протекцию Бохута.

- На дорогу, которую вы хотите построить, потребуются десятилетия - Недовольно произнес старший мастер. - Вы забросите стройку, еще не успев начать, я знаю людскую породу, - вы меняете свои решения быстрее, чем мыши роют норы.

- Мы готовы выплатить уважаемым гномам крупный аванс, - вежливо произнес Денис.

Гном раздраженно отмахнулся:

- Брось, принц, - у вас нет денег даже на то, чтобы нанять одного из нас на такой срок.

- И, если честно, я рассчитывал закончить этот тракт за пять лет, а не за десять. Конечно, я мог переоценить мастерство уважаемых гномов, - Денис говорил вкрадчиво, пытаясь давить на гордость и самолюбие, характерное для народа подгорья.

- Я сказал десятилетия, а не десять, - не поддался на уловку гном, - если работать быстро, то дорога будет завершена к твоей старости, юноша. Может быть, ты еще успеешь проехать ее от начала до конца перед своей смертью.

- Пять лет, большего мы не можем себе позволить, уважаемые гномы, - принц встал и развернул карту. Посмотрите, если мы начнем с моста через Быструю, то вдоль нашего пути есть несколько каменоломен, от которых можно будет быстро доставлять...

- Плохая карта, - неожиданно перебил его другой гном, - плохая, не мы рисовали, ничего толком не разобрать, и все перепутано. Эй, малыш!

Из-за дверей в комнату вошел еще один гном. Названный малышом, он ничуть не отличался от "более старших", даже борода его уже начинала седеть.

- Малыш, принеси-ка мне карту королевства людей. Бегом давай. - Гном обернулся и спросил:

- Сын короля, ты же хочешь привлечь людей к нам на помощь? Сколько людей будут совать нос в наши дела и путаться у нас под ногами?

- Мы можем набрать вам несколько сотен подмастерьев. И вдоль дороги местные бароны будут оплачивать своим крестьянам их помощь в строительстве. В хорошие времена на дороге будут больше тысячи.

Гномы, сидящие поодаль, начали удовлетворенно кивать. Масштаб затеи им явно нравился. Недовольно оглянувшись на соседей, главный произнес:

- И какую сумму ты хочешь нам предложить, принц?

- Три тысячи золотых монет за первые два года работы сразу.

Гном хмыкнул. Чувствовалось, что после разговора со своим королем он ожидал худшего.

- А дальше?

- По тысяче золотых за третий, четвертый и пятый год работы. И по пятьсот за каждый следующий год, если вы не успеете в срок.

- Хорошо, сын короля людей. Мы возьмемся, все двенадцать мастеров. Я давно хотел создать что-то, о чем будут с гордостью говорить мои потомки. Ждите нас ранней весной у цитадели людей Дассан. Мы придем.

Тропинки на снегу

Первый снег пошел ночью. Белые хлопья падали на землю, мгновенно занося поля и пастбища, пряча дороги, придавливая ветви деревьев к земле своей тяжестью. К утру двери в казармы пришлось откапывать, чтобы выпустить из них сонных новобранцев.

- А ну-ка быстро взяли лопаты, - рыкнул Брентон на вывалившихся из первой казармы бойцов. Расчистить подходы ко всем казармам, убрать снег с площади. Разогревайтесь, через час общее построение, - и клиенты лодочника вам не позавидуют, если я недосчитаюсь хоть одного.

Первый снег уже пошел, но еще не все новобранцы были на месте. Только чуть больше девяти сотен построились через час на плацу, и отряд до сих пор ожидал прибытия еще почти дюжины сержантов, приводящих добровольцев. Капитана, которого они ждали больше всего, на которого возлагали столько надежд, не зная, что толком делать с новобранцами, тоже до сих пор не было. И сейчас стало понятно, что после такого снега Тригор может появиться еще нескоро. Зимнее путешествие по дорогам королевства было предприятием почти безнадежным.

Так или иначе, через час новобранцы, одетые в зимнее обмундирование, построились на плацу.

- Первый и второй взвод пойдет со мной, - ухмыльнувшись, сказал Брентон. Среди неудачливых взводов пронесся тихий стон. За прошедшие дни Брентон успел заработать себе славу главного зверя среди командиров. Не то чтобы остальные сильно от него отставали, однако Гном оказался наиболее изворотливым в придумывании новых видов издевательств над новобранцами.

- За мной бегом, по пять человек в ряду, - пора потоптать свежий снег и согреться, - Брентон обернулся, нашел глазами Виктора и спросил уже тихим голосом: - присоединишься, маг?

- С удовольствием, - улыбнулся волшебник.

Под топот сотни ног, остальные начали разбирать оставшиеся взводы и придумывать им занятия на утро.

Они бежали между деревьев по занесенному за ночь почти по колено снегом лесу. Низкорослому Брентону, прокладывающему дорогу, было особенно тяжело. Однако недостаточную длину своих ног Гном с легкостью заменял выносливостью и упорством. Воины, бежавшие вслед за ним, начинали валиться с ног, а Брентон все также спокойно бежал то впереди, то сбоку от колонны, не забывая иногда перебрасывать бегущих последними в начало колонны.

- Шевелите ногами, неуклюжие тролли. Не отставать, - то и дело покрикивал Брентон. - А ты чего остановился, как будто тебя пыльным мешком по голове ударили? Ах, ты устал? А ну-ка вперед колонны, прокладывать дорогу, быстро я сказал!

- Пыльным мешком по голове, - великолепно, - пыльным мешком по голове, - маг, бегущий сразу вслед за Гномом, почти заплясал на месте.

- Ты чего так развеселился, - недоуменно обернулся Брентон, - что я сказал такого?

- Ты гениален, Гном, это просто гениально, - маг улыбался во весь рот, - ты объяснил мне, как построить заклинание, о котором я давно мечтал.

- Да? Ну, я рад за тебя. И что же это за великое заклинание пыльного мешка? - Брентон посмотрел на мага и тут же отвлекся, - Сто-ой. Всем стоять! А ну-ка видите вот эти бревна? Я их специально для вас припас. Взялись по десять человек на бревно. Нам обязательно надо притащить их в лагерь. А не то завтра другим нечего будет таскать.

Новобранцы взвыли уже в открытую.

*

Капитан Тригор прибыл сразу после последнего пополнения. Одиннадцать сотен новобранцев тренировались под наблюдением девяти воинов и мага, которому тоже пришлось тянуть лямку, как заправскому сержанту.

В ворота лагеря по утоптанному снегу въехало пять лошадей, вместе с Тригором прибыло четыре знакомых сержантов, в одном из которых Ким и Фантом немедленно узнали их бывшего командира Ворга.

Тригор спрыгнул с коня и обнял оказавшегося ближе всех Лашана:

- Вижу, жив. Это хорошо. Это главное, что вы живы. Я, честно, даже не надеялся.

- После вашей школы, капитан, трудно умереть, - капитан улыбнулся и похлопал Лашана по плечу, - оглянувшись на взвод, который под контролем Лашана проводил учебные поединки на мечах, он спросил:

- С остальными все также плохо?

- Уж не лучше, это точно, - вздохнул Лашан, - совсем зеленые. Гоняй их не гоняй, но если они ни разу не видели врага в бою, они остаются необученными.

- Ничего, - капитан кивнул, как будто убеждая себя самого в не полной безнадежности всей затеи, - зима долгая, кое-чему мы их научим. Пока покажи мне расписание занятий.

- Расписание, мой капитан? - чувствовалось, что Лашана застали врасплох, - но, сэр, у нас нет никакого расписания.

- А как же вы ведете занятия, сержант? - капитан покачал головой. - Ладно, этим займемся вечером. Давай пока пройдемся, посмотрим на остальных и поздороваемся с твоими друзьями. Сержант Ворг, займитесь этим взводом. Почему-то мне кажется, что они недостаточно усердны в учебных поединках.

*

Урцил был в отчаянии. До первого снега он едва успел найти место для башни. Хорошее место, на холме, обрывавшемся в глубокий овраг с западной стороны. Если поставить здесь башню, то она даже может продержаться несколько часов, подавая сигналы в город, прежде чем враг сможет в нее ворваться. Непонятно откуда взявшийся враг, но об этом Урцил перестал думать, увлекшись мероприятием.

Он успел только найти место для башни и вырыть с помощью рабочих яму в десяток локтей глубины. А на утро и холм, и овраг, и яма оказались засыпаны снегом.

Поборов, наконец, свое унылое настроение, он оглядел стоявших вокруг в растерянности рабочих и сказал:

- Выбросить весь снег из ямы. Сбрасывайте в овраг. Мне нужно побольше дров, тащите все, что сможете найти. Сержант, - он повернулся к прикрепленному к нему воину, - когда я могу рассчитывать получить камни для строительства, каменщиков и плотников?

- Сегодня, уважаемый архитектор. Сегодня до вечера все, что вам требуется, будет на этом холме.

Архитектор кивнул. У него появилось несколько идей, как обойти возникшие проблемы.

*

В бревенчатой казарме, в той части, что была оставлена за командирами и имела отдельный вход, собрались старые друзья. Капитан Тригор, четыре сержанта из первого лагеря в королевских землях и отряд из десяти человек, прошедший за лето половину запада.

- Принц так и держит в тайне, что нам предстоит следующим летом, - говорил капитан, - думаю, что раньше весны мы об этом не узнаем. Однако я могу кое-что предположить.

- Прежде всего, - капитан откинулся на спинку стула, - тысячу воинов не посылают для скрытного бега по лесам и небольших локальных поединков с орками. Тысячу воинов посылают для вполне серьезных сражений, где им придется воевать плечом к плечу. Из этого следует, что нам нужно обратить внимание на их работу в строю, а не только на одиночное владение оружием.

- Второе предположение, которое я сделаю, - продолжил капитан, - это то, что тысяча воинов - сила недостаточная, чтобы атаковать укрепленные позиции или выходить на сражения на открытом месте. Следовательно, их нужно также обучить защите из-за укрытий. С временных укреплений, скорее всего, с частоколов и однодневных рвов. Научить их цепляться за любую складку на местности и оборонять ее до издыхания.

- Третье предположение, которое я сделаю, заключается вот в чем - у нас нет времени, чтобы обучать их владению всевозможным оружием. Большинству мы дадим длинные мечи и короткие луки. Через месяц подготовки каждый из вас скажет мне, кому из них поменять оружие. После этого переформируем взводы, таким образом, как они должны будут работать следующим летом. Что я упустил, господа?

- Вы сказали даже больше, чем мы могли придумать, - произнес Мугра, - но благодаря каким богам мы успеем их обучить всему этому?

- Зима будет долгая, - невозмутимо произнес капитан, - долгая и снежная. А эта не первая тысяча, которую я готовлю. Давайте прикинем расписание занятий на следующую неделю.

*

- Больше лейте, не жалейте этой дряни, - командовал Урцил. Рабочие заливали раствор в прорытые в самой яме отверстия где-то в человеческий рост. Залив пару ведер, принесенных из поставленного прямо на холме временного сруба, они сыпали прямо в раствор щебенку, приготовленную каменщиками. Пять отверстий, выбить которые под непрекращающимся снегом оказалось отдельной проблемой, были заполнены почти до краев. Засыпав последние ведра со щебенкой в ямы, рабочие отошли и стали выбираться из ямы.

- А теперь давайте дрова, - крикнул Урцил стоявшей наготове дюжине крестьян из окрестных деревень. - Я хочу, чтобы вы поддерживали огонь до неба весь день и всю ночь. Раствор в скважинах должен застыть, а не замерзнуть. Крестьяне засуетились.

Для крестьян эта неожиданная хорошо оплачиваемая работа зимой была благословенной. Заработать несколько лишних медяков зимой было очень трудно, даже несмотря на близость большого города. Так что они были готовы выполнять и более безумные приказы, чем те, которыми их заваливал Урцил, за один золотой, который был обещан каждому за месяц работы.

- Вроде бы я учел все, - сказал архитектор, как будто обращаясь к сержанту. На самом деле, он просто размышлял вслух. - Башня будет достаточно далеко от обрыва, оползни ей не страшны. Столбы из камня вперемешку с раствором, да еще фундамент в десять локтей глубиной и вдвое шире самого строения - башня будет стоять устойчиво. Если бы работа делалась летом, то я бы сказал, что это будет лучшее сооружение в округе. Но зимой...

- Земля еще не промерзла глубоко, господин, - неожиданно высказался сержант, - весной строение не даст сильной осадки.

Урцил заинтересованно посмотрел на воина.

- Для солдата вы на удивление быстро схватываете особенности архитектуры.

- Мне пришлось многое повидать за время, проведенное в армии, - уклончиво ответил сержант.

*

Фантом выругался. Потом посмотрел на двадцатишаговые мишени и выругался еще раз, еще более заковыристо. Стоявший неподалеку Мугра удивленно обернулся. Он впервые слышал, чтобы рейнджер ругался. Но повод был.

Из дюжины стрел, которые должен был выпустить каждый новобранец, только у некоторых хотя бы половина попала в мишень. И лишь один из бывших крестьян положил их в центр совсем близко стоявшей мишени.

- Нам с вами придется попотеть, неуклюжие гномы, - крикнул Даниэль, - а ну-ка быстро - собрать стрелы и вернуться на исходную.

У Мугры нашлись свои проблемы. Даже самые легкие мечи были слишком тяжелы для большей части молодежи. Они выдыхались мгновенно, через пять минут легких упражнений большинство не могло поднять руку, державшую оружие. Мугре все время приходилось останавливаться, чтобы дать взводу отдохнуть. А чтобы новобранцы не замерзли под продолжающим падать снегом, он заставлял их бегать. Через час занятий взвод валился с ног от усталости, но улучшений в их владении оружием практически не было.

Капитан прохаживался вдоль тренирующихся взводов, сопровождаемый магом.

- Двенадцать обморожений за последние сутки. Хорошо хоть принц догадался прислать лекаря. С такой скоростью через неделю половина будет лежать в лазарете.

- Может быть, нам стоит сделать небольшой навес, - задумчиво произнес маг, - вбить столбы, натянуть сверху веревки и закидать их ветками. Это хоть немного спасет их от ветра и падающего снега, капитан.

- Хорошая мысль, - кивнул капитан.

- Брентон! - крикнул он через минуту, - сержант Брентон, подойдите ко мне.

Подбежал запыхавшийся Брентон.

- Сержант Брентон, - почти шепотом произнес капитан, - вы что, их угробить хотите?

- Капитан, вы же сами сказали, - не жалеть, тренировать их, пока не упадут.

- Сержант, я сказал тренировать, а не размахивать вашей секирой, пока какой-нибудь обормот случайно не окажется у нее на пути. Вам не нужно показывать им ваше мастерство, вам нужно научить их владеть мечами.

Брентон неохотно кивнул и шагнул обратно к взводу.

*

Месяц заканчивался. Урцил стоял у основания холма и любовался своим творением.

Несмотря на необходимость жечь костры практически после каждого уложенного камня, чтобы не давать раствору замерзнуть, башня была закончена даже раньше срока. Это притом, что Урцил отверг предложение плотников ограничиться деревянными перекрытиями и лестницами. Башня была сложена из камня вся, сверху донизу, включая каменные лестницы, каменные полы на трех ее этажах, узкие каменные бойницы, размещенные на втором и третьем этаже и верхние зубцы, выполненные каменотесами с особенной тщательностью. Из дерева был сложен только навес на самой вершине башни, защищающий дрова сложенного сигнального костра и постовых в карауле, которых на башне еще не было, от возможной непогоды.

Впервые за долгие годы Урцил откровенно гордился своей работой.

- Великолепное творение, - сказал стоявший рядом сержант. - Восемь бойниц на втором этаже, шесть на третьем. При желании пара дюжин стрелков может удерживать здесь неприятеля значительно больше времени, чем потребуется подкреплению. Не хотите ли подняться наверх еще раз, господин, прежде чем мы вернемся в столицу?

- С удовольствием, сержант.

Они вскарабкались на вершину башни и осмотрели окрестности. За счет дополнительной высоты холма из башни открывался отличный вид.

- Отсюда видны западные ворота Рамангара, архитектор, - сержант указал на восток, потом на север - дорога на Дассан, в предгорье, видна до первого перекрестка. Хорошо, что снег закончился, иначе бы мы не увидели этого великолепия. Дорога на запад видна почти на пять миль вдаль. Никакой противник теперь не пройдет незамеченным.

- Да, противник. Сержант, о каком противнике может идти речь в центре запада?

- Не знаю, господин. Думаю, что мы все узнаем в свое время. Пора отправляться в столицу и сдавать вашу работу.

Они спустились с башни и протоптанной тропинке зашагали к ближайшей деревне, где остались их лошади.

*

- Так что там у тебя случилось с мешком на голове? - неожиданно спросил Брентон.

Они сидели все вместе, и потягивали эль, весьма мудро купленный Мугрой при последней поездке в Рамангар. Купленный и запрятанный подальше, так что даже капитан не знал, чем они забавляются по вечерам. Хотя Брентон ворчал, что одна кружка эля за вечер, это скорее издевательство над его пересохшим горлом, чем польза для здоровья. Ворчал и старался растянуть эту кружку на все время, которое мог. Половина из них уже собиралась укладываться спать, но нескольким вскоре еще предстояла проверка ночных караулов.

Виктор повернулся к Брентону, потом взглянул на придвинувшегося поближе Мугру, ожидавшего интересного рассказа от мага, и сказал:

- Да ничего особенного по большому счету. Той фразой ты навел меня на одну блестящую мысль. "Пыльным мешком по голове" - повторил Виктор запомнившуюся ему фразу. - Понимаете, мне совершенно недоступна магия иллюзий и все прочее. Вообще, очень немногие волшебники могут похвастаться тем, что умеют создавать иллюзии. Выполнение подобных заклинаний требует не силы, но огромных знаний. Знаний того, как человек думает, каким он видит окружающее, и многого другого. По этим же причинам у меня нет для вас заклинаний, чтобы сделать вас сильнее или быстрее. Требуются другие знания, но не меньшие.

Виктор отпил глоток из своей кружки и продолжил:

- Я очень давно старался что-нибудь придумать, что обошло бы это препятствие - заклинания, которые бы пугали врагом, или вводили их в заблуждение, или хотя бы дезориентировали.

- Вспышка очень хорошо их отвлекает, - вставил Мугра.

- Да, - кивнул Виктор - это был мой первый маленький успех. Но вы не раз на собственной шкуре почувствовали, что это заклинание имеет свои ограничения.

- Ну и причем здесь все-таки пыльный мешок? - Брентону явно не было так интересно, как Волку.

- Этими словами ты навел меня на мысль. Очень простую, на самом деле. Если я не могу управлять головой врага, то я очень хорошо могу его отвлечь. Я ударю его потоком пыльного воздуха - "мешком". Это заставит любого потерять ориентацию, и тогда...

- ... Продолжение мы знаем. Проходили не раз, - хохотнул Брентон. - Ты становишься мудрее с каждым днем. Скоро мы будем кланяться тебе, проходя мимо.

- Ты тоже становишься мудрее и опытней, Гном, - ответствовал волшебник, - может быть, ты сам этого не замечаешь, но твоя сила и умение растет день ото дня.

- Главное, чтобы нашего мастерства оказалось достаточно следующей весной, - произнес Лашан. - Придумай побольше новых заклинаний, маг. Почему-то у меня не возникает ни малейшего сомнения, что они все нам пригодятся в том деле, что задумал для нас принц.

*

- Помните, солдаты, у вас всего одна минута, чтобы справиться. Количество стрел не ограничено. Начали, - крикнул Фантом и взялся за одолженную у Лашана веревочку с узелками. Пока веревка проходила свой круг между пальцами рейнджера, одновременно с ней проходила минута.

Прямо в снег было воткнуто около сотни мишеней, все на разных расстояниях, от тридцати до сотни шагов. Взвод начал выпускать стрелы одну за другой, торопясь поразить как можно больше мишеней до истечения времени.

Однако минута минула, а до многих из дальних мишеней так и не долетела ни одна стрела. Даже несколько ближних, находящихся на расстоянии всего в тридцать шагов, оказались девственно чисты. Всего Ким, стоящий рядом с Фантомом, насчитал шестнадцать пустых мишеней.

- Хорошо, - неожиданно произнес Даниэль, - очень неплохо.

Солдаты удивленно посмотрели на рейнджера. Они чуть ли не впервые услышали похвальбу из уст сержанта.

- Вы совершили только четыре ошибки, - голос Даниэля стал жестче, - четыре ошибки, которые в настоящем бою стоили бы вам жизни. Первая, - надо было, прежде всего, уничтожить всех ближайших противников. Потому что мгновением позже они бы были в ваших рядах и рубили бы вас на куски. Это понятно?

- Так точно, сэр, - гаркнул взвод.

- Вторая ваша ошибка заключается в том, - что вы оставили больше дюжины врагов живыми. Эта дюжина сейчас в ваших рядах, сносит головы наиболее неповоротливым из вас, пока вы достаете свои мечи.

- Третья ошибка заключается в том, что вы выпускаете стрелы, не думая, куда они должны попасть. Для ближайших мишеней это не так важно, куда бы вы ни попали, с такого расстояния стрелы пробьют любую защиту, кроме тяжелых щитов и лат. Но дальние стрелы должны лететь в стыки между лат, в шею противника, в плохо защищенные ноги, куда угодно, только не прямо в доспехи. Ваши луки не пробьют даже кольчугу на таком расстоянии. Так что живых врагов даже больше, по моим прикидкам, почти три дюжины. И все они опять же среди вас, с ятага..., с мечами наголо, рубят вас в мелкую требуху для свиней. Это тоже понятно?

- Так точно, сэр, - взвод, казалось, был поражен необходимостью не просто попадать в дальние мишени, но еще и думать о том, в какую их часть должна угодить стрела.

- И последнее. Даже самый тупой и медлительный враг пробежит сто шагов за время, в пять раз меньшее, чем я вам дал. Это означает, что сейчас вы все мертвы, а над вашими телами измываются вся сотня, которую вы не остановили.

Сделав паузу, чтобы подчеркнуть свое утверждение, Фантом спокойным голосом произнес:

- Быстро собрать стрелы. Будем повторять. Мы закончим, когда через минуту в каждой мишени будет торчать по пять ваших стрел. Тогда я буду доволен.

В этот день взводу так и не удалось сделать сержанта довольным. Лучшее что у них вышло, это закрыть все мишени хотя бы одной стрелой.

- Тетива их луков никуда не годиться, - тихо произнес Фантом, наклонившись к Киму, - Она отсыревает, потом замерзает на воздухе. Я заставляю каждого из них ухаживать за луками, но на таком морозе их трудно содержать в нормальном состоянии.

*

Скользкий сидел за столом в таверне на окраине Рамангара и широко улыбался. Только что он проиграл в карты еще пять медяков. Всего же за этот вечер он потерял серебряную монету из своего кошелька, проигрывая ее в карты и проставляя выпивку всем, кто сидел за его столом. Все его не интересовали - его интересовали только стражники, зашедшие сюда выпить после караула и перекинуться разок-другой в картишки.

Скользкий улыбался не очередной монете, ушедшей из его кошелька. Таких монет он истратил уже много с начала наступившей зимы. Скользкий улыбался, чтобы вызвать доверие окружающих, особенно у сидевших рядом с ним стражников.

В глубине его мыслей не было места улыбке, а было только раздражение. С начала осени он пытался выяснить, что произойдет следующим летом. Он чувствовал, что назревает что-то крупное, очень крупное, но не находил ни одного подтверждения этому.

Целыми днями он крутился у цитадели города, у всех выходов из дворца, то изображая просящего милостыню, то достаточно правдиво играя вора. Даже срезал пару толстых кошельков, хотя и наполненных только серебром и медью. Но ничего необычного, никаких интересных слухов не выходило из дворца. Какие-то мелочи, непонятные причуды принца. Ему уже было известно, что принц берет в долг огромные суммы, просто огромные, но для чего? Какая-то странная активность была развернута в строительстве - зачем ставить дозорные башни вокруг Рамангара, причем с наступлением зимы? Стражники рассказали, как они собирали архитекторов по всему городу. От кого принц собирается оборонять город? Прибытия каких вражеских войск он ждет весной, раз башни возводились, несмотря на падающий снег? В таких условиях, что половина из них так и осталась недостроенной? Уж точно не орков, уж это Скользкий знал наверняка.

Обычные башни, некоторые получше, некоторые ужасные, не стоило и затевать этой суматохи. Сколький облазил окрестности каждой из них, но так и не понял, с какой стороны и от кого принц ждет нападения.

Он облазил и тот зимний лагерь, стараясь изображать местного крестьянина, пытающегося заработать. После того, как его третий раз отогнала стража, на удивление молчаливая и не желающая постоять и поболтать с дружелюбным крестьянским парнем с бутылкой эля за пазухой, он решил, что бродить вокруг лагеря становится опасным. Да он и так увидел все, что хотел. Тысяча молодых мечей, новобранцы, тренируются под руководством опытных вояк. Действительно опытных, это наметанный взгляд Скользкого определил с ходу. Но тысяча новобранцев не делает никакой погоды на западных границах. А ничего необычного в основном гарнизоне он так и не заметил.

Скользкий всерьез подумывал, не пора ли завязывать с орками. Уйти на восток, предложить свои услуги кочевникам, или стать совсем благородным и начать работать на восточную империю. У тех и денег побольше, и задачи попроще.

Но вождь пообещал ему две сотни золотых, если он принесет ему новости из столицы ранней весной. Вождь будет ждать в условленном месте с двумя сотнями монет, а Скользкому нечего будет ему рассказать. За это вождь клана орков может решить оставить его в лесу, особенно если кто-то другой принесет ему больше вестей, чем Скользкий. А что другие были, Скользкий не сомневался. Слишком уж уверенным и знающим выглядел орк, пятый сезон встречающий шпиона в лесах у границы.

Зима была в самом разгаре, и жизнь в Рамангаре и вокруг него почти замерла под слоем снега. Если какие-то приготовления к весенней кампании и были, то они давно закончились. А Скользкий так и не узнал ничего стоящего.

Поэтому он улыбался. Когда оказываешься в безвыходной ситуации, надо улыбаться, это правило Скользкий выучил одним из первых.

*

- Шаг вперед, выпад. Отступили. Шаг назад, защита от удара сверху. Шаг вперед, круговой удар справа. Опустили оружие, - Лашан покачал головой. - Смотрите еще раз. Отбив удар сверху, вы должны воспользоваться силой удара противника, крутануть меч над головой и, пока противник не опомнился, снести ему шею. Самое главное из того, что я сказал, - не дать противнику отступить, пока он еще не перенес вес обратно и не ушел от вашей атаки. Если вы будете делать этот удар коряво и медленно, то сами окажетесь без головы.

- Подойди ко мне, - махнул он рукой ближе всех стоящему новобранцу. - Нанеси удар сверху, как я тебя учил. Отбив приближающийся меч солдата, Лашан продемонстрировал правильное движение - меч юноши еще даже не вернулся на исходную, когда к его шее прижался клинок мастера-мечника.

- Это один из самых базовых приемов. В настоящем бою любой опытный мечник без труда уйдет от вашей контратаки. Но вы должны стараться сделать ее быстрой и смертоносной. Тогда у вас появиться шанс дать ошибиться противнику и нанести удар, который может стать смертельным.

- Подняли мечи в первую позицию, - вновь скомандовал Лашан. Шаг вперед, выпад, защита щитом от удара слева. Отступили. Теперь чуть сложнее, защищайтесь щитом от удара сверху, одновременно приседаете и подрубаете противнику ноги. Примерно вот так. Увидели?

- Так точно, сэр!

- Начали. Шаг назад...

*

Что же, я посетил вашу башню, уважаемый архитектор. - Урцил был почти в обмороке. С ним говорил сам наследный принц, в котором текла кровь королей! С ним, неизвестным никому ремесленником!

- Должен сказать, это лучшая башня из всех построенных. Лучшая, и единственная, которая была поднята в обозначенный срок, - принц по своей любимой привычке стоял у окна, вполоборота повернувшись к архитектору.

- Да вы садитесь, уважаемый Урцил, думаю, вас следует присесть. Эй, принесите моему гостю чего-нибудь выпить!

Урцил благодарно кивнул пажу, подавшему ему большую кружку, наполненную пенистым элем, и от волнения сделал большой глоток. Взглянув на наблюдающего за ним принца, он поперхнулся и, откашливаясь, произнес:

- Благодарю... Благодарю вас, ваше высочество, за столь высокую оценку моего скромного таланта.

- Не недооценивайте себя, мастер. Ваш талант один из лучших во всем королевстве, вам пора это признать. Именно такой талант, как я искал. Весной в этой башне мы поставим дозор, который будет дополнительным гарантом безопасности окрестных селений, и не позволит разбойникам шнырять под самым носом у короны.

- Еще раз благодарю за столь лестные слова, ваше высочество.

- Я хочу предложить вам работу, Урцил, - принц присел рядом с архитектором, отпуская пажа и стражу у дверей взмахом руки. - Работу, которая принесет вам деньги и славу. Работу, которой вы сможете гордиться всю оставшуюся жизнь.

Сделав паузу, принц добавил:

- К сожалению, также это мероприятие крайне опасно, и я не хочу заставлять вас принять мое предложение. Вы можете погибнуть, выполняя свою работу. Выбор за вами. Могу только пообещать, что если боги судьбы не окажут нам свою милость, и вы не сумеете вернуться в свой дом, то я лично позабочусь о том, чтобы ваша жена и дети ни в чем не нуждались. Не нуждались до конца их дней.

- Могу я узнать, что за работа мне предстоит, ваше высочество? - внутренне Урцил уже согласился. Он согласился бы на все после разговора с принцем. Скорее, ему было просто интересно, что это за великое мероприятие, в котором ему придется участвовать. Мероприятие, в которое его приглашает сам наследник престола.

- Вы все узнаете в свое время, Урцил, - принц улыбнулся. С первыми ручьями каждый, кто пойдет с вами, узнает о том, что ему придется совершить. Так вы согласны, уважаемый архитектор?

- Конечно, я согласен, ваше высочество. Ни один мастер не сможет отказаться от дела, которое позволит увековечить его труд.

- Вы правы, Урцил, если только он настоящий мастер.

*

Принц приехал в лагерь в третий месяц зимы. Запретил капитану объявлять общий сбор, сказав, что хочет просто посмотреть, как проходят занятия.

Фантом выстраивал очередной взвод. На этот раз упражнение было еще сложнее. По подсказке мага Даниэль сделал падающие мишени. Стоявшие на снегу, они держались под порывами ветра. Но если в них ударялась стрела, обладающая достаточно силой, чтобы пробить хотя бы кожаные доспехи, они опрокидывались назад, на снег. И таких мишеней было почти три сотни, ближайшие на расстоянии тридцати шагов, самые дальние были отнесены на сто пятьдесят. Три сотни врагов, бегущих на ощетинившийся стрелами взвод новобранцев. Только новобранцы не видели врагов, они видели мишени, в которые им надо попасть. Это была проблема, с которой Фантом сейчас и боролся.

- Забудьте, что перед вами мишени, воины. Представьте, что на вас наступает вражеская армия. И только вы способны ее остановить. Остановить каждого, начиная с ближайших и заканчивая самыми дальними. Каждый противник, который прорвется к вашему строю - это несколько ваших убитых товарищей. Не позвольте ни одному из них достичь вашего строя, убейте их всех. Готовы? Я спрашиваю, готовы ли вы остановить врага?

- Так точно, сэр! - рявкнул взвод.

- Тогда начали. Минута пошла.

Первая волна стрел моментально снесла все мишени на расстоянии от тридцати до пятидесяти шагов. К окончанию назначенной минуты весь взвод уже выцеливал самые дальние мишени, пытаясь справиться с дальностью полета стрелы и легким боковым ветром. Минута прошла. Только шесть мишеней стояли вдали. В некоторых из них даже торчали стрелы, но их силы оказалось недостаточно, чтобы уронить мишень.

Гедон посмотрел на два взвода стоявших один напротив другого и произнес:

- И помните, что те, кто проиграет по результатам трех поединков, будет таскать бревна до глубокой ночи. В бой!

Два взвода сошлись, обмениваясь ударами деревянными мечами. Гедон и Ворг то и дело выкрикивали имена "убитых". Некоторые сами выходили из образовавшейся тут же давки, когда удар противника был бесспорным. Левый взвод одержал победу через минуту, окружив единственного оставшегося "в живых" плотным кольцом. "Живой" был вооружен двумя мечами, врученными ему Аль"Шауром, но и он продержался недолго.

- Построиться на исходной. - Крикнул Гедон, - теперь вы видите, как мало стоит ваше мастерство, когда перед вами сплоченный враг. Вы должны не просто махать мечом, но также чувствовать товарища рядом с вами, помогать ему, как он должен помогать вам. Каждый из вас, кто отступит, - убьет своего соседа. Каждый из вас, кто рванет вперед в одиночку, будет убит сам и убьет ваших товарищей, оставшихся без защиты. Вы должны видеть не только врага перед вами, но и все то, что происходит рядом. Иначе вы умрете, и оставленные вами товарищи отправятся вслед за вами. Это понятно, солдаты?

- Так точно, сэр!

- Повторяем. В бой!

Ким показывал своему взводу, к чему приводит медлительность в бою. Он вызывал одного за другим, приказывал им нападать и, с двумя ножами против вооруженного деревянным мечом и щитом противника, "убивал" их одного за другим. Проскальзывал сквозь их защиту, "втыкал" нож в сердце, перерезал горло, подрезал ноги. Обозначал ранения запястий, мгновенно делавшие воинов безоружными. Весь взвод стоял в синяках от тупых деревянных ножей Молнии.

- Вы очень, очень медленные и тупые. Если вы будете такими же медленными в бою, то вам не поможет ни щит, ни тяжелый меч, ни то, скольких девок вы успели завалить на сеновале в молодости. Ни-че-го. Вы будете лежать и захлебываться кровью. Кто-нибудь еще хочет попробовать? С одним мне будет скучно, поэтому давайте по трое. Я покажу вам, что один быстрый воин намного лучше трех медлительных медведей.

С тремя он расправился так же быстро, как и с одиночками. Через мгновение все трое, неуклюжие в их зимних одеяниях, ощутили "смертельные" удары.

- Я думаю, что вы поняли мой урок. Скорость ваших движений, скорость ваших ударов, и, самое главное, скорость вашей мысли является самым важным, когда вы встречаетесь с противником. Если, конечно, вы хотите его победить. Поэтому мы будем тренироваться не просто размахивать мечом, но делать это быстро. Как будто у вас в руках не железо, а пушинка. Как будто вы знаете каждое движение противника. Вы должны быть быстрее противника, зачастую это все, что вам нужно, чтобы его одолеть.

- Это важный урок. Теперь вы получите, еще один. Первые два десятка слева, шаг вперед. Приготовились? - Ким отступил на несколько шагов назад, - Нападайте!

Слегка обозленные тем, что никто из целого взвода еще ни разу не сумел достать сержанта, два десятка новобранцев рванули в его сторону, подняв деревянные мечи.

Ким обернулся и коротко кивнул стоявшему неподалеку Виктору.

- Вспышка, - крикнул маг.

Ким закрыл глаза. Потом он открыл их, и быстро расправился со всеми нападавшими, в беспорядке толкающимися, пытавшимися протереть ослепленные глаза, видящими перед собой только смутные тени.

Когда эффект от заклинания сошел на нет, каждый из них получил безжалостный удар от деревянных ножей Молнии.

- Встать в строй. Итак, как я и обещал, урок второй. Никогда не думайте, что вы сильнее противника, даже если вас значительно больше. Если вы думаете, что лучше противника, что ваш противник слаб, начинаете расслабляться, то подумайте еще раз. Воины, которые не готовы к сюрпризам, приготовленным для них врагом, не умеющие быстро реагировать на необычное, умирают первыми.

- Но что мы могли сделать против магии? - хмуро спросил один из "убитых".

- Не знаю. Думайте сами. Вы могли вовремя отвернуться от света. Вы могли, даже ослепленные, отбежать в сторону и дождаться, пока эффект не пройдет. Вы могли защищаться вслепую, пока ваше зрение не восстановится. Завтра мы будем тренироваться бою с повязками на глазах, если вы не знаете других способов.

С этими словами Ким распустил взвод.

- Что ж, капитан, они неплохо подготовлены, я был готов увидеть и худшее.

- Да, неплохо, - кивнул капитан, - неплохо. Только этого может оказаться недостаточно. Скажите, ваше высочество, вы еще не готовы рассказать мне о предстоящей миссии?

- Нет, пока еще не готов. В последний месяц зимы устройте финальную проверку. Я лично хочу проверить их готовность. Сколько у вас сейчас новобранцев?

- Чуть меньше одиннадцати сотен, ваше высочество. Пятерых, сильно обмороженных, нам пришлось отправить в казармы армии, в лазарет. Один сломал ногу, несколько серьезно поранились в учебных поединках. Сейчас в лагере десять сотен и восемь десятков новобранцев.

Принц кивнул:

- После проверки вы оставите ровно тысячу. Остальных отправим продолжать обучение с регулярной армией. Каждый слабый воин может утащить к лодочнику нескольких достойных. Все равно, лишняя сотня ничего не будет решать. На днях к вам подойдет две сотни лучших бойцов из гарнизона Рамангара. Большинство из них участвовало в сражении при третьей. Примите их под свое командование и распределите по взводам, чтобы в каждом было хотя бы несколько опытных воинов.

- Хорошо, ваше высочество.

- Есть ли у вас какие-либо просьбы?

- Да, мой принц. Нам необходима тетива, сделанная мастерами долины. Иначе луки могут оказаться бесполезными в нужный момент. Аль"Шаур выбрал четверых, кого он хочет сделать многорукими, он просит для них хорошие пары мечей. Каждому из тысячи нужны короткие клинки на левую руку. Ну и много чего по мелочи, я передам список перед вашим отъездом.

- Хорошо, - кивнул принц, - все будет вам предоставлено на этой неделе. Кроме тетивы. Я пошлю птицу, но при таких сугробах заказ доставят только к самой весне.

Дороги запада

Весна еще не началась. Но ее приближение уже ощущалось в воздухе. Весна подавала знаки стаями птиц, летящими откуда-то из-за южных морей. Солнцем, отказывающимся уходить с горизонта, веселым щебетом пичужек, прячущихся в ветках деревьев.

Весна еще не началась, но капитан уже получил приказ. Сейчас перед ним стояло двадцать взводов, по шесть десятков человек в каждом. Пятьдесят новобранцев, и позади каждого взвода еще десяток опытных воинов, присланных принцем.

- Пока у нас простое задание, - громко произнес Тригор, - мы снимаемся в течение часа, сворачиваем лагерь и идем маршем на запад, в крепость Акалак, пятую крепость запада.

Капитан сделал паузу.

- Мы должны прибыть туда то того, как стает последний снег. Дорога предстоит нелегкая, но вы возмужали за эту зиму, так что справитесь. Кроме того, - Тригор позволил себе улыбнуться, - становится теплее, так что обморожение вам, всю зиму бегавшим по снежному лесу, не грозит.

Через час двенадцать сотен воинов оставили разом опустевший лагерь.

*

Снег в лесу Чар слегка подтаивал, сдаваясь под лучами настырного солнца. Но сугробы, которые навалило за зиму, были почти по пояс. Никто бы не поверил, что двое пробиравшихся через них почти ползком людей были младшим сыном короля и одним из высокопоставленных прелатов ордена Ка"Руут.

Им пришлось добираться до заветной поляны несколько часов, оставляя за собой глубокий след в снегу. Но на поляне их уже ждали. У прелата расширились глаза, когда он увидел народ леса. Ему подумалось, что все они собрались здесь, - несколько баньши, десятки фэйри, порхающие с одной заснеженной ветки на другую, небольшое корявое существо, похожее на засохший куст, и еще многие, у которых не было имен на языке людей.

- Приняли вы решение, народ леса? - спросил Денис, выбираясь на ровное место и отряхиваясь.

- Мы приняли решение, принц людей, - торжественно ответил баньши.

- Можем мы узнать его? - спросил Денис.

- Да, вы можете узнать наше решение, - ответствовал баньши и вновь замолчал.

Щека у принца начала подергиваться. Наверное, от холода.

- Какое же оно будет, ваше решение? - наконец спросил Денис.

- Впервые за тысячелетие лес выпустит свое семя наружу, выпустит молодым и незащищенным. Берегите его, как только сможете. Вот семя, которое прорастет с первыми ручьями. До конца лета оно должно быть посажено, иначе в горшке оно погибнет. Его надо беречь все лето и зиму, до следующей весны, чтобы оно набрало силу и смогло защищать и себя и вас. Возьмите этот горшок.

- Возьмите сосуд, наполненный священной водой леса. Полейте росток после того, как он коснется поверхности, и он будет расти быстрее.

- Возьмите нашего друга с собой в дорогу. Он поможет вам не сбиться с пути и ухаживать за будущим деревом. Он призовет старших, когда лес окрепнет. Берегите его, ибо только он не даст ростку захиреть без заботы народа леса.

- Для меня чес-сть с-сопровошдать людей в их пути, - вспорхнул с ветки фэйри, старый знакомый двоих людей.

- Берите все это и отправляйтесь в путь. Надеюсь, вы будете на западе до того, как просохнет земля.

Принц кивнул:

- Мы будем там вовремя. Лучшие лошади стоят в ожидании. На всем пути нас уже ждут смены. Другим не придется нас ждать в крепости Акалак.

*

В монастыре было тихо. Нес"Ариан, бог силы и храбрости, никогда не любил шума в повседневной жизни. Не любили шуметь и монахи, отдавшие себя служению богу. Поэтому нес"ариане прощались с уходящим молча. Каждый положил руку ему на плечо и сказал пару тихих слов на прощание. Несколько дюжин монахов стояли молча, пока оставляющий их брат подтягивал подпругу и вскакивал в седло. Они молчали, когда он выехал за ворота монастыря и пришпорил свою лошадь.

Нес"Нуин спешил на запад, в крепость Акалак, на место сбора.

*

Скользкий уходил на восток. Долго взвешивая, стоит ли рисковать своей головой ради еще пары сотен золотых, он решил, что денег ему достаточно. С теми сведениями, которые он набрал, было опасно представать перед вождем клана. Скользкий любил риск только тогда, когда он мог его контролировать. Поэтому вождь орков прождет напрасно у поворота реки, в том месте, где он встречал своего шпиона каждую весну. Возле одной из небольших речушек запада, неподалеку от крепости Акалак.

*

Урцил поцеловал жену. Она плакала всю ночь, прося его остаться. Она говорила, что ей не нужны деньги, которые дал принц, лишь бы Урцил не уходил.

Сейчас жена успокоилась и старалась выглядеть мужественной перед сыновьями. Урцил пожал руку старшему, похлопал по плечу среднего и подбросил в воздух младшего, радостно рассмеявшегося от развлечения. Урцил вышел за порог и пошел не оглядываясь, щурясь от весеннего солнца и обходя только начавшие таять сугробы.

Он не оглядывался, но знал, что все четверо стоят на пороге, и будут стоять и глядеть ему вслед, пока он не исчезнет за поворотом, направляясь к ожидавшему его во дворце принцу. Сегодня они уходили в крепость Акалак.

*

Сержант с взводом королевской легкой кавалерии прибыл к цитадели давно. Третью неделю они несли караул, тщетно вглядываясь в занесенное снегом ущелье. Но приказ короля был прост, - ждать сколько потребуется.

Щурясь от яркого весеннего солнца, сержант смотрел на яркий снег лежащий на горах, пока в его глазах не запрыгали зайчики. Поэтому он решил протереть глаза, чтобы убедиться, что ему не померещилась вереница коротышек, медленно спускающихся вниз по ущелью.

Они приближались. Сержант, никогда не видевший ни одного представителя подгорного народа, тем не менее - не мог ошибиться. Дюжина гномов приближалась к цитадели Дассан.

- Запрягайте коней и готовьте повозки, - приказал он стоявшему сзади кавалеристу. Как только уважаемые гномы отдохнут, мы отправимся в путь. Время не ждет.

 

 

 

 


Оценка: 7.28*12  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com А.Найт "Наперегонки со смертью"(Боевик) В.Пек "Долина смертных теней"(Постапокалипсис) А.Завгородняя "Самая Младшая Из Принцесс"(Любовное фэнтези) О.Иконникова "Принцесса на одну ночь"(Любовное фэнтези) И.Головань "Десять тысяч стилей"(Уся (Wuxia)) Д.Сугралинов "Дисгардиум 3. Чумной мор"(ЛитРПГ) А.Вильде "Эрион"(Постапокалипсис) В.Бец "Забирая жизни"(Постапокалипсис) Л.Лэй "Пустая Земля"(Научная фантастика) А.Рябиченко "Капитан "Ночной насмешницы""(Боевое фэнтези)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Колечко для наследницы", Т.Пикулина, С.Пикулина "Семь миров.Импульс", С.Лысак "Наследник Барбароссы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"