Ефимов Алексей Алексеевич: другие произведения.

Турнир

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурс LitRPG-фэнтези, приз 5000$
Конкурсы романов на Author.Today
Оценка: 7.31*80  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Вторая часть истории Темного Властелина. Глупо отправляться в неизвестность, если объект поиска находится под носом. Не нужно прыгать в новый мир за магией, если вокруг ее - "вагон и маленькая тележка". Ну а учиться, как известно, лучше всего на практике, не зря ведь был объявлен большой международный турнир магов - прекрасная возможность и на других посмотреть, и себя показать, если понадобится... Освобожденный от обязательств по апокалипсису Темный Властелин отправляется поучиться и поразвлечься, вот только не один он такой умный... P.S. Это самая маленькая из частей цикла. Она вообще не планировалась, просто как-то сама собой возникла в процессе написания, и громко заявила о своем праве на жизнь, мне оставалось только ее записать. P.P.S. Третья часть - самая большая, и нуждается в серьезной доработке, так что скоро не обещаю.


Турнир

  
   Вы когда-нибудь собирались в путешествие? Наверняка. При этом не столько важно расстояние до намечаемой цели, сколько характер путешественника: кто-то едет на другой конец света с одной только кредиткой в кармане, а кто-то выбирается каждую неделю на дачу с тремя баулами непонятно чего. Что еще надо сказать? Конечно, про цель путешествия. Отдых - это одно, деловая поездка - другое, ну а смена места жительства - совсем иная песня. И тут уж налегке не справишься. Поездка по знакомым местам не вызывает беспокойства, и воспринимается зачастую как рутина. Поездка в незнакомое место заставляет поволноваться... Что уж тогда говорить о путешествии в незнакомый мир?
   Существует несколько довольно простых тестов "на выживаемость". Их суть заключается в том, чтобы распределить пару десятков предметов в порядке важности для предложенных условий. Помнится, в школе я такой проходил... Меня забраковали - я забросил самую важную вещь для выживаемости на резиновой лодочке в открытом океане в самый конец списка. Этой вещью, по мнению разработчика теста, было карманное зеркальце. Когда я спросил у проводивших тест учителей, что, по их мнению, нужно делать с зеркальцем, мне с невероятным пафосом и чувством собственного превосходства ответили: "посылать солнечные зайчики пролетающим самолетам"!
   Моему шоку не было предела. Сначала я вежливо уточнил, как они собираются попасть лучом в цель диаметром в сантиметр (глаз) на расстоянии несколько десятков километров? А потом еще уточнил: представляют ли члены комиссии форму самолета? Фонарь кабины, в котором летят пилоты, находится сверху, а не снизу, поэтому, чтобы направить луч с земли в кабину, он должен быть направлен под достаточно острым углом к самолету, иначе подсветить получится только днище. Учитывая, что над океаном маленькие самолеты не летают, шанс быть замеченным с той высоты и угла, на котором летит самолет стремится к нулю, а вот поймать блик над океаном наверняка можно и от воды... Короче, меня выгнали из класса с неудом за неуважение к старшим... С тех пор прошло довольно много времени, я побывал в нескольких путешествиях, парочку из которых можно даже назвать авантюрными. Главное правило, которое я вынес для себя из этих путешествий, было такое: Разнообразные путеводители - хорошо. Детальный сбор информации о местности, включая типологию тараканов в голове местных жителей - замечательно. Но самое главное - собственная голова на плечах. Потому что если вы отравитесь незнакомой гадостью в ста километрах от ближайшей станции медпомощи из-за опечатки в путеводителе, предъявлять претензии издательству совершенно бесполезно! Разумнее не жрать незнакомую гадость и иметь при себе средства первой помощи при отравлениях.
   Еще веселее было, когда один из членов нашей команды напоролся в море на морского ежа. Вроде и не страшно, вот только мы не знали, что эти колючие колобки здорово ядовиты, так что отдых у моря на диком безлюдном пляже быстро перерос в гонку по доставке неходящего больного в госпиталь за тридцать километров. Особую пикантность доставлял факт полного незнания местного языка и дефицит местной валюты.
   Еще вспоминается вылазка с ночевкой в пустыню. Тогда эксцессов удалось избежать, во многом благодаря тому, что наш опытный проводник предостерег нас от романтических прогулок под звездами. Он сказал нам: "ребят, пустыня настоящая, и скорпионы в ней живут тоже настоящие". Одним словом, воображаемый по картинке туроператора отдых - это одно, а столкновение с матерью-природой во всем ее многообразии на практике - совсем другое. Вот тогда-то и приходится доказывать, что человек - это венец ее творения, а не промежуточный этап, созданный для питания более совершенных биологических организмов. Они не вредные, просто тоже кушать хотят.
   Все эти мысли лениво прокручивались у меня в голове, пока я сидел на краю роскошного бассейна, отделанного перламутром. Рядом со мной стоял столик, уставленный восхитительными прохладительными коктейлями и бесподобными закусками. От жаркого солнца меня прикрывал шелковый навес с такой изумительной вышивкой, что невольно приходилось задумываться о годах кропотливой работы, ушедшей на создание этого шедевра. Впрочем, в необъявленном соревновании по притягиванию взглядов в этом раю, этот навес находился явно в аутсайдерах, без шансов проигрывая очаровательным девушкам, обслуживающим этот островок роскоши и неги.
   Девушки в основном соперничали между собой, ревниво постреливая глазками на конкуренток, когда тем удавалось привлечь внимание кого-нибудь из гостей. Гости благосклонно поглядывали на девушек, но дальше легко флирта дело не заходило - дань уважения хозяину. К тому же так получилось, что мы все были чем-то заняты. Я, как уже упоминал выше, вовсю раздумывал о перспективе прыгнуть непонятно куда и непонятно зачем.
   Мои спутники были заняты более мирскими делами: Шрам - мой помощник и телохранитель, в это время развалился на большом массажном столе и отдался в руки профессионального массажиста. Массажист - огромный детина с мощными руками - воспринял тушу Шрама (метр девяносто с гаком плюс роскошная мускулатура профессионального борца) как личный вызов своему мастерству и теперь пыхтел как паровоз. Судя по сдавленным охам Шрама и периодически долетающему до меня хрусту суставов, соревнование шло нешуточное.
   Второй мой спутник (а точнее первый, если считать хронологически по времени нашего знакомства) Салкам, сидел немного в стороне от всей компании в тени какого-то незнакомого мне экзотического раскидистого цветущего дерева, и, сощурившись от удовольствия, посасывал тоненький ломтик плесневого сыра. На девушек внимания он совершенно не обращал - в жертву их по техническим причинам принести было нельзя, а с других позиций они его и в лучшие дни мало интересовали.
   Третий мой спутник - герцог Дардий - в это время обсуждал внешнеполитические вопросы с нашим радушным хозяином - Сеньором Карло "Черным Пауком" - в прошлом Темным Властелином и главой мрачного культа, занимавшегося человеческими жертвоприношениями. Впрочем, кровавые жертвы, как и планы по завоеванию мира, остались для него в далеком прошлом, и последние лет сто он вовсю наслаждался жизнью в своем роскошном имении, в котором мы сейчас и пребывали.
   Формально, наш визит имел под собой практическую цель - установление между регионом, находящимся под негласным протекторатом Сеньора Карло, и аналогичным моим, новых дипломатических и торговых взаимоотношений, которые позволят значительно увеличить торговый, культурный и прочая, и прочая, обмен, чуть ли не на половине континента. Но на самом деле я просто выполнял данное не так уж и давно обещание Сеньору Карло навестить его в его имении, а заодно решил совместить приятное с полезным. Так что пергамент с дюжиной королевских печатей, уже вошедший в местную мировую историю как величайший мирный договор за все известное время, был не более чем поводом для наших совместных посиделок.
   К компании присоединился мастер Ванул - помощник сеньора Карло в вопросах разведки и внешней политики, куратор недавнего переполоха, чуть было не окончившегося большой войной. Войны удалось избежать, а заодно произошла встреча между Сеньором Карло и мной - на тот момент "Темным Властелином" этого мира. У меня были все основания опасаться этой встречи, так как мой оппонент был на сто пятьдесят лет старше меня, и, закончься наша встреча дракой, имел все шансы меня одолеть.
   Мордобоя тоже удалось избежать - мы чудесно поладили и нашли массу тем для обсуждения. Одна из важнейших тем - наша странная роль в этом мире. Мы были в разное время призваны сюда непонятно кем или чем, что мы называли Голосом. Голос ставил перед нами простую задачу - уничтожить этот мир, давал минимум стартовых возможностей и полную свободу действия. Как я узнал позже, таких "Темных Властелинов" у него было много, и они были своеобразным объектом для изучения. Когда я отказался от уже сформированного плана апокалипсиса, дарующего мне чуть ли не бесконечное могущество в пользу медленного и поступательного накопления сил, Голос вышел со мною на связь и сообщил об успешном прохождении теста. В качестве награды мне предоставлялась возможность путешествия между мирами, и рекомендовалось время от времени навещать этот мир, дабы поделиться новообретенными знаниями.
   Первое побуждение "рвать отсюда когти" я подавил достаточно быстро. Ибо сразу возникал рациональный вопрос: а куда, собственно, рвать, что я там обнаружу, и что мне там светит? Этот вопрос я и намеревался обсудить с сеньором Карло.
   Мастер Ванул и герцог Дардий радостно вцепились друг в друга - их общая страсть к сбору информации о ближнем своем, и недавняя невидимая война (мастер Ванул сумел перевербовать шпионскую сеть Дардия в трех государствах, да еще и подсадить "крота" прямо ему в штаб), стала залогом такой тесной дружбы, ближе которой может стать только смертельная вражда. Сеньор Карло оставил наедине этих бородатых "детей", взял свой бокал и направился ко мне.
   - Странные дела творятся под этим небом - собрались вместе два Темных Властелина и столько добрых дел наделали, что все известные герои могут пойти в общественный сортир и повеситься там от зависти! - Сказал он, усаживаясь на пустой шезлонг по соседству со мной. Рядом тут же материализовались три красотки, предлагающие своему господину всевозможные напитки, закуски, сигары и расслабляющий массаж. Выбрав из всего ассортимента удовольствий длинную ароматную сигару, Сеньор Карло щелчком пальцев извлек огонь, глубоко затянулся и выпустил в небо первое кольцо.
   - И не говорите. Если кто узнает - не поверит! - Хмыкнул я, представляя себе картину со стороны.
   - К счастью, не узнает. А если узнает - ему же хуже! - Плотоядно улыбнулся мой импозантный собеседник.
   - Да ладно Вам! Ну, появится еще пару сторонников теории мирового заговора, так их и так много. Притом, что характерно - большинство из них не умеют сложить даже два с двумя, чтобы аргументировано доказать что угодно, не то что мировой заговор. Просто всегда хочется обвинить кого-нибудь в том, что ты живешь не так, как представляется в мечтах. Ну, так и у нас своих проблем хватает - Голоса всякие в голове мерещатся, мания величия и прочие признаки съехавшей крыши. Скажете, нет?
   - Ну почему же? Съехавшая крыша - это реальность, данная нам в ощущении. Как правило, это становится проблемой окружающих, а уж никак не нашей. Кстати про Голоса, меня очень впечатлил твой рассказ... - Сеньор Карло довольно быстро перешел ко мне на "ты". Учитывая разницу в возрасте, я не возражал. - Не скажу, что я сильно удивлен - чего-то такого я ожидал, но вот размах эксперимента поражает. Значит, кроме нас, еще восемь? Ну-ну. Голос не мелочится. С другой стороны, а почему бы и нет? За мной наблюдать скучно, живчики вроде тебя попадаются редко, и, как правило, ненадолго... - Я хмыкнул, оценив двусмысленность высказывания - Большая часть, небось, еще в кристаллах сидит, кстати, хороший естественный отбор по сообразительности, но за ними наблюдать тоже скучновато... Вот и увеличивает число кроликов.
   - А Вы сами не хотите рвануть куда-нибудь таким же образом?
   - Нет, меня моя клетка более чем устраивает. Но я удивлен, что ты еще тут.
   - Как Вы сами советовали, я не спешу. Я, конечно, не дите беспомощное, но вот так сломя голову прыгнуть в неизвестность довольно страшно. И я бы сказал, немного преждевременно - в этом мире есть еще вещи, которые мне могут здорово помочь, просто у меня все никак руки не доходят ими заняться. В первую очередь, я имею ввиду библиотеку старого мага. Да и других колдунов в этом мире хватает. Глупо прыгать неизвестно куда за магией, которая лежит у тебя прямо под носом - бери и изучай.
   - Разумно. Кстати, моя библиотека тоже в твоем полном распоряжении. Там найдется много чего интересного. Я коллекционирую все, что под руку подвернется, а книги - не худший объект. Там, конечно, много всякой ерунды - маги тоже люди, и им тоже свойственно ошибаться. Просто их ошибки чаще приводят к собственной гибели. А поскольку фундаментальных исследований в этом мире не проводилось, то большинство исследований по сути одинаковы, ведь маги редко любят делиться с коллегами о своих открытиях. Так и получается, что одни и те же законы открываются раз за разом. Кто-то зашел дальше, кто-то ближе, кто-то свернул не туда. Так что, надолго ты все-таки тут не задержишься.
   - Я и не собираюсь надолго. У меня вполне-таки чешутся и руки и, ноги. Просто хочется прыгнуть в неизвестность более подготовленным.
   - Понимаю. И также понимаю, что всего предусмотреть нельзя, как бы не хотелось. А вот на счет неизвестности... Есть у меня некоторые сомнения...
   - Я весь внимание...
   - Голос в который раз продемонстрировал себя с рациональной стороны... С этой же стороны было бы разумно дать тебе некоторый... Как бы это так помягче выразиться... Пинок... В нужном направлении. Мы с тобой пришли из одного и того же мира, но я уверен, хотя и не могу этого доказать, что таких миров намного больше. Вряд ли Голоса интересуют все подряд... Скорее, его интересуют некоторые конкретные вещи... Типа той же магии, почему бы и нет. Я думаю, Голос поможет тебе попасть в интересное для него место. Вряд ли оно будет безопасным - иначе, что там интересного, но попасть прямиком в расплавленную лаву тебе не грозит... По крайней мере, поначалу... Не факт, что это место будет интересным для тебя, но тут уж ничего не попишешь... К счастью, количество прыжков у тебя не ограничено.
   - Что касается доказательств того, что мы не одиноки во Вселенной, я могу Вам их предоставить прямо сейчас... - С этими словами я достал из-за пояса кинжал, позаимствованный когда-то из сокровищницы короля Варкании. - Если Его Величество Канован не пребывает в заблуждении, то этот кинжал принадлежал когда-то Гхаку Огнеметателю - нашему давнему предшественнику... - Сеньор Карло задумчиво кивнул. - Как Вам наверняка известно, он ухитрился обойти технический запрет Голоса...
   - За что и поплатился в скором времени. Быть сожженным из собственного огнемета... У Голоса специфическое чувство юмора...
   - Да уж. Вот только одной очисткой масла, или крекингом нефти тут дело явно не ограничивалось. Я, конечно, слабый металлург, но ничего подобного мне не попадалось, ни тут, ни у нас.
   Сеньор Карло взял кинжал, покрутил его в руках и затем попытался сломать лезвие, уперев его в одну из плиток бассейна. Декоративная плитка с треском раскололась, а на лезвии не появилось ни одной зазубрины. Сеньор Карло еще раз осмотрел острую режущую кромку, истончающуюся до прозрачности, и убедился, что на ней нет даже следа повреждений.
   - Да, пожалуй, это самое острое оружие из всех, что мне доводилось видеть. Будь мы в сказке, оно наверняка бы резало алмазы, но мы-то в реальности, в которой шкалу Мооса никто не отменял... Впечатляет. А вот на счет металлургии не прибедняйся - я оценил твой ход с королевской стальной гильдией. У меня даже на кухне теперь твои ножи... Повар выпросил... Делать кухонные ножи из дамасской стали... Как ты до этого додумался?
   - А почему бы и нет... Технология рафинации в нашем мире была изобретена отнюдь не арабами и не японцами... Те же викинги использовали ее на тысячу лет раньше тех же японцев. В этом мире она также была известна. Другое дело, что это очень дорого! Я просто позаботился, чтобы подобные изделия были по карману кому угодно... Я ничего не изобретал...
   - Опять-таки, скромничаешь! Или думаешь, я твоего клейма не заметил? Так вот, очень даже заметил и, опять-таки, оценил! Но скажи, если уж ты взялся за массовое производство оружия, то почему не пустил в ход что-нибудь одно? Ту же катану, например! Отличное оружие, на мой вкус, или ты что-то имеешь против нее?
   - Ну что Вы, ни в коем случае. Странно, кстати, слышать такой вопрос от учителя... Просто катана, как и любой другой тип меча, требует особой подготовки. В этом мире я не сталкивался с подобными школами, вот и все. Можно, конечно, пустить в производство и катану, но кто будет обучать ею владеть? - уж всяко не я. Миф о том, что японское оружие - лучшее в нашем мире, достаточно спорен. Другое дело, что японские кузнецы совершили почти невозможное - из весьма посредственного сырья делали по-настоящему качественное оружие. Опять-таки - технология композитных клинков очень сложна, но одно дело - массовые клинки из трех типов стали, и другое - штучные шедевры истинных мастеров из семи. Но, в любом случае, какой бы качественный клинок не был, им надо уметь пользоваться. Школы фехтования в этом мире развиты не особо. Тут присутствующий Шрам в свое время стяжал славу непобедимого бойца, но на мой вкус, его уровень - это далеко не предел.
   - Сам он тоже так считает? - Невинно уточнил этот иезуит.
   - А вы думаете, обучение колдовству сильно отличается от обучения рукопашному бою или владению оружием? Ежедневные тренировки, жестокая самодисциплина, бесконечная отработка одних и тех же связующих элементов, переходов, приемов, чтобы собрать беспорядочное руко-ногодрыганье в один смертельный танец. Вы только что сетовали на отсутствие фундаментальных исследований в магии в этом мире, а сейчас удивляетесь моей оценке очень талантливого, способного, опытного, но, все же, самоучки. Вы не последовательны.
   - Ммм... Пожалуй. - Признал Сеньор Карло после непродолжительного обдумывания. - Меня подвело многолетнее убеждение типичного ботаника в превосходстве интеллекта над грубой силой. От стереотипов сложно отказаться, особенно когда нет такой необходимости.
   - Необходимость есть всегда, особенно в нашей с Вами профессии. Не существует профессиональных борцов с тиранами. Эту работу всегда выполняют любители, так что стереотипы могут сыграть тут злую шутку. - Меня изрядно удивил столь легкомысленный подход моего опытного и осторожного коллеги.
   - Да какие из нас тираны? - Кивок головы в сторону пергамента. - Ни имени, ни звания, ни армии... Ничего нет. Заботимся о мире и процветании неинтересных нам народов. Я хоть удовольствие от процесса пытаюсь получать... - Снова кивок, на этот раз в сторону проходящей мимо красотки. - А ты так вообще в ученые черви податься вздумал. Несолидно!
   - Вы знаете, что касается мирских удовольствий, то мне все больше кажется, что я уже не человек. Я еще ем... Но я уже не уверен в том, что мой организм так уж нуждается в этой пище... Это же касается и всего остального. Я имею ввиду, что мирские радости значат для меня все меньше и меньше... Когда речь идет о небоязни жары или мороза, то почему-то это всем кажется нормальным, а вот когда вопросы касаются физиологии, то почему-то сразу возникает масса удивления. Вас подобные метаморфозы что ли не коснулись? - Мне и вправду был интересен этот вопрос. За время моего пребывания в этом мире у меня почти не возникали желания окружить себя классическими атрибутами денег и власти, как делал это мой старший коллега.
   - Как тебе сказать... - C грусть проговорил Сеньор Карло. - Я тоже получаю от этого не столько удовольствия, сколько рассчитывал. Просто другая деятельность его тоже не принесет. Я не знаю - это наше собственное шило в причинном месте, или подарок от Голоса, но нам... Я имею ввиду не только нас с тобой, но и других Темных Властелинов, которых мне довелось встречать... Так вот, нам все время надо что-то делать. Лучше всего - разрушать. Можно активно готовиться к разрушению, как ты, например. Но главное - мы не можем остановиться. Как только мы что-нибудь разрушили, нам тут же подавай следующий объект, и так по нарастающей. Я просто заменил род своей деятельности на коллекционирование, алхимические эксперименты, девушек и прочую ерунду. Возможно, нас так подталкивает Голос, чтобы мы не засиживались на одном месте. Ему кажется, что его подопытные крысы должны быть шустрыми.
   - Кстати, про невозможность остановиться, шустрость, солидность и ученых червей... Когда я сажал на трон Колзона, то присутствовал на коронации в образе "Черного Грома"... И мне посол из Рагонии передал приглашение от имени Харга "Сотрясателя" на турнир магов. Что Вы об этом думаете?
   - Харг "Сотрясатель" - это тот, который големов неплохо делает... Ну-ну... Вообще, конечно, интересная наука, притом не лишенная полезности. Желаешь перенять? - Сеньор Карло обрадовался возможности смены темы для дискуссии. Было видно, что ему описанная мною проблема тоже не дает покоя.
   - Да. Ее, и, может, что-нибудь еще. Должен же там быть еще кто-то толковый. Помнится, тот же Харг в свое время терпел поражение от мага из Сатразии?
   - Да, от Шевола "Пламенеющего". Интересный тип. Кроме них, правда, толкового никого не соображу. Может быть, еще Малкана "Вдохновляющая". Но она - специалист по части усиления. Сама она в драку не полезет, но на турнир приедет обязательно. Когда он должен состояться?
   - Через пару месяцев.
   - Отсюда до Рагона ближе, чем от Синдара. Оставайтся пока у меня в гостях, поройся в моих залежах, а потом и езжай на этот слет себе на здоровье. Думаю, ты там неплохо развлечешься. Предвижу твой следующий вопрос и сразу на него отвечаю: сам я поучаствовать не хочу. Их бить смысла не вижу, драться с тобой - ну так мы пол Рагона разнесем, а главное - зачем? На потеху публике? Увольте! Делать мне там особо нечего, так что я тут подожду... К тому же мне приглашения не присылали, а без него приходить невежливо!
   -Ой-ей-ей! Можно подумать, какие мы вежливые да галантные!
   -А как же иначе? На том и стоим!
   Следующие два месяца я провел в библиотеке сеньора Карло. Я всегда был любитель посидеть с книжкой, а тут для этого были все условия. В кои-то веки не надо было никуда срываться и лететь, распутывать очередной заговор и плести интриги. Просто идиллия какая-то! Что бы там не подразумевал Голос про недопустимость остановок.
   Я почерпнул для себя довольно много нового, но так, чтобы что-нибудь принципиально важное... Увы. Большая часть прочитанной мною литературы представляла собой всевозможные заговоры и проклятия. Много трудов по алхимии. Но ничего, напоминающего боевую магию или некромантию. Сеньор Карло утверждал, что специалистов по последней он в этом мире вообще не встречал, и о таких почти не слышал. Это, конечно, было печально. Некромантия интересовала меня, пожалуй, больше всего. На мои возмущения Сеньор Карло пожимал плечами и рекомендовал пользоваться тем, что есть, ну а уже потом отправляться на поиски нужных мне знаний. В конце концов - именно для этого меня и освободили.
   Разумеется, одной только теорией дело не ограничилось. После прочтения очередного манускрипта я дисциплинированно спускался в специальный подвал и отрабатывал там полученные навыки. Сеньор Карло регулярно составлял мне в этом компанию. Может, он и ушел в добровольную отставку сто лет назад, но занятий своих не забросил. Магия, как и любое другое искусство, требует постоянной практики, и мой старший коллега это прекрасно знал. А когда продолжительность собственной жизни напрямую зависит от этого искусства, то стимулов не прекращать тренировки еще больше.
   Для меня эти занятия были особенно полезны. Возможно, даже более полезны, чем голая теория. Наконец-то у меня появилась возможность попробовать свои силы пусть и в тренировочном, но все же в магическом поединке, а главное - у меня был по-настоящему достойный противник. Полученный в результате наших небольших дуэлей опыт и новые навыки вселяли в меня некоторую уверенность, что больших проблем на турнире не предвидится.
   Пополнив, таким образом, свой багаж знаний, я стал собираться на турнир.
   - Ты планируешь продолжать изображать из себя "Черного Грома"? - Поинтересовался Сеньор Карло во время одной из наших ежедневных посиделок как раз перед самым отъездом.
   - Нет, к чему? Не люблю я все эти игры с переодеваниями. - Я пожал плечами. - То, что я не "Черный Гром", поймет любой местный маг через пять минут разговора со мной. Я ведь провел в этом мире всего около года. Я по любому не сойду за местного уроженца, а уж тем более за их коллегу - не та реакция на обыденные вещи, на условно знакомые лица - мало ли, с кем он когда-либо встречался за свою долгую жизнь. Не та реакция даже на профессиональный юмор, а это не так просто подделать. Да и зачем? Я ведь еду туда именно с целью обучения, в том числе и основам ремесла. Глупо будет шарахаться по углам, и избегать компании! А никак иначе я не смогу себя вести в образе Манапаха. Нет, теоретически, конечно, можно много странностей поведения списать на замкнутый образ жизни и возраст... Но маги - не самый легковерный народ на свете.
   - Тогда как ты планируешь там объявится?
   - Ничего оригинального - представлюсь как его ученик. Всего лишь. В то, что старик на старости все-таки изменил своим принципам и решил обзавестись учеником, вызовет намного меньше вопросов, чем все остальное. Скажу, что старик отправил меня на турнир набираться опыта. Как бы не сложился сам турнир, такая расстановка не вызовет проблем - раскидаю всех, как котят - талантливый ученик великого мастера. Сяду в лужу - молодой да зеленый. И плевал я на всех и вся!
   - Мудро. Скрытность старого мага действительно может сослужить тут неплохую службу. Так-то ученики великих чародеев обычно не менее известные персоны, чем сами маги, потому что к ним очень внимательно присматриваются коллеги и конкуренты, а вот в случае с Манапахом может и сработать. Почему бы и нет, собственно, если к нему доступ имело всего два-три человека? Но безымянный ученик все-таки вызывает некоторые вопросы. Или на них ты тоже плевал?
   - Пожалуй, Вы правы. Игра в конспирацию - это, конечно, хорошо, но ситуация меняется. Похоже, пора обзавестись псевдонимом.
   - Мне-то хоть сообщи, а то придут из Рагона интересные новости, а мне догадывайся, где ты набезобразничал, а где - нет. А то знаю я тебя: передумаешь по дороге, и прикинешься помощником виночерпия на их пирушке - и доступ к телу, тем более уже наклюкавшемуся, и вопросов никаких. А я тем временем буду вылавливать талантливую молодежь среди участников турнира!
   - Талантливую молодежь вылавливать всегда полезно! Она на дороге не валяется! Ну... По крайней мере я так сам когда-то думал, пока относил себя к этой группе. А потом понял, что очень даже и валяется... Ну это так - мысли вслух и очередная попытка восстановить попранную справедливость в моем лице... Меня будут звать Маркус. И Вам удобно - все-таки наше имя, и тут сойдет. Если что - легко трансформируется под разные обычаи.
   - Замечательно. Наконец-то будем знакомы, сеньор Маркус. А то столько общаемся, а до сих пор как-то были не представлены! - Сеньор Карло снисходительно улыбнулся. Эта снисходительная улыбка часто появлялась на его лице во время наших разговоров. Все-таки сто пятьдесят лет разницы - большая величина! Думаю, я вызывал у него что-то вроде отеческих чувств. Все эти заморочки насчет конспирации он проходил уже давно, так что успел ими натешиться и убедиться в их бесполезности. Мои попытки замаскироваться, да и в целом стиль поведения явно напоминали ему его бурную молодость и даже вызывали приступы ностальгии. Ну, а я, в свою очередь - желание взять под крылышко и научить уму-разуму. Да я как бы был и не против - учиться было моей целью и желанием, а поучиться у бывшего Темного Властелина было чему. "Бывших" Темных Властелинов не бывает.
   - Да уж, но, все же думаю, что подобная бестактность с моей стороны - не самое страшное, что случалось в Вашей жизни.
   - Можно сказать и так. Уж ты-то в курсе некоторых страниц моей биографии. Тем не менее, наличие псевдонима действительно все упрощает. Что же касается восстановления попранной справедливости... Дай-ка я догадаюсь - тебя вообще не очень хочется вспоминать свою прошлую жизнь. Мягко говоря. Может, поначалу ты еще что-то проецировал на собственный опыт, но как только ты включился в реальную игру, то потребности в этом стало все меньше и меньше, я прав?
   -Хм... Похоже, что да... - Ответил я после небольшого раздумья. - Признаться честно, я даже не обращал внимания на это... Хотя раньше был большим любителем порефлексировать... Странно... Вы говорите, опираться на опыт. Но ведь как раз на свой опыт я и опирался, выстраивая собственный план по захвату власти в королевстве, и все последующие действия вплоть до нашего знакомства. На знание человеческой психологии, повадках, алчности, страхах... У меня не было учебника по нравам и обычаям этого мира, я опирался на знания о нашем с Вами общем мире...
   - Это все так, но заметь - все тобой перечисленное касается глобальных проблем. А я имею ввиду тебя лично. Ты часто вспоминал свою семью, друзей, близких? То, как ты учился в школе... Не академические знания, там полученные, а сам процесс?
   - Ммм... Вы правы. Не часто. Именно что "мягко говоря". - Я покачал головой, удивляясь такому открытию.
   - А ведь это именно те вещи, которые и сформировали твой характер. Тот самый, который позволил с радостью... Да-да, именно с радостью схватиться за возможность стать Темным Властелином и попытаться уничтожить мир... Не обжиться там, не убежать, не попытаться спрятаться среди серой массы, не превратиться в нового мессию, а именно стать Темным Властелином, и никем иным.
   - Интересно... Вы думаете, к этому Голос руку приложил?
   -Хорошо звучит. Рука Голоса... Это ж надо до такого додуматься! Ну а кто еще, интересно? Если таковые и есть, то я о них понятия не имею, но думаю, что это все же Голос. Ты сам меня недавно спрашивал про обычные мирские утехи - это все аспекты одного и того же вопроса.
   - А характер? Он тоже "подсадной". Все-таки я раньше не особо мечтал о мировом господстве и человеческих жертвоприношениях...
   - А сейчас, что, мечтаешь? - Сеньор Карло комично поднял бровь.
   - Нет. - Я снова покачал головой.
   - Ну вот видишь? Цель и средство - разные вещи. Многие их путают, но как раз за тобой я подобных грехов не замечал. А что касается характера, то мне все-таки кажется, что по нему ведется изначальный отбор кандидатов. Все остальное, вроде сообразительности, приспосабливаемости и удачливости проверяется уже здесь на ранних этапах становления. Не зря же мы сюда приходим голыми и беспомощными.
   - Мдаа... Задачку Вы мне задали... Будет о чем подумать в дороге...
   - Отвлекаться перед схваткой вредно! - Назидательно сказал мой старший коллега, подняв палец.
   - Ну тогда потом когда-нибудь подумаю об этом! - Легко согласился я, радуясь возможности выкинуть из головы необычную проблему. Только комплекса самоидентификации мне не хватало!
   - Желаю Вам удачи в турнире, Сеньор Маркус - церемонно попрощался со мной Сеньор Карло.
   - Спасибо!
  
   Путешествие в Рагон прошло безо всяких происшествий. Карета с гербом Синдарии в этой части света, может, и не была универсальным пропуском и гарантией безопасности, но главный торговый тракт между странами патрулировался хорошо, так что незапланированных приключений нам не светило.
   Шрам недовольно бухтел всю дорогу. Его недовольство было вызвано не столько изъятием его персоны из общества красоток, обслуживающих скромную обитель сеньора Карло (скажем откровенно - он пользовался большой популярностью у женского пола), сколько заменой этого общества на общество чародеев.
   Как и большинство вояк, Шрам их весьма недолюбливал. И если к "Черному Грому", или тому же "Сотрясателю" он относился с некоторым уважением - все-таки их вмешательство меняло ход войн, то остальных "фокусников" он презирал как класс - огненный шар наносит вреда столько же, сколько и одна стрела, а вот пафосу вокруг него создается неимоверное количество! Да и своеобычная заносчивость придворных чародеев не создавала поводов для большой любви и уважения.
   - Видал я пару кампаний, которые строились вокруг чародеев. Все они окончились страшными разгромами, потому что эти любители звездочек на мантиях напускали вокруг себя столько мистического дыму, что хоть иди и вешайся от зависти. А как доходило до сражения, все эти чароплеты куда-то таинственным образом исчезали. А потом через полгода возникали снова в каком-нибудь королевстве подальше оттуда. И снова пытались проползти на самый верх со своими сказками. Наглость, конечно, - это второе счастье, но я потерял слишком много друзей, спасая спешные отступления монаршьих задниц, когда их уникальные военные планы рушились как карточные домики во время урагана.
   - И что, их брали после такого на службу?
   - Когда как. Все-таки нескольких сволочей посадили на кол! Что лично я очень горячо одобряю! Некоторые просто прикидываются кем-нибудь другим. Остальные красиво валят вину за поражение на глупых монархов, не слушающих их мудрых советов, на глупых генералов, не выполняющих их гениальных приказов, ну и так далее. В плане чародейства, монархи не сильно отличаются от деревенских дурачков - им пыль в глаза пустил, и готово - они считают тебя тайным владыкой мира. Ну, а поскольку амбиции у этих дурачков воистину королевские, то они сразу начинают придумывать "гениальные" планы и все начинается сначала. Вот если на троне сидит толковый мужик, ну или хотя бы рядом с троном ошивается хоть один толковый советник, то тут иное дело. Таких "гениев" быстро ставят на место.
   Вот только "гении" такие места стараются обходить стороной! И не только потому, что у таких работодателей хватает ума навести справки о прошлых подвигах такого уникума, но и потому, что у таких королей уже есть свои маги, притом поприличнее. Ну а уж для тех дать по шапке выскочке всегда в радость - и зарвавшегося конкурента на место поставить, и себе цену в глазах монарха поднять - вон какого "орла" я одной левой делаю. Когда дело касается собственного престижа и рабочего места, корпоративная этика, как правило, отходит на второй план.
   - Откуда ты таких слов нахватался? "корпоративная этика"... Это ж надо придумать...
   - Да от Вас и нахватался, Босс! Притом именно в этом же смысле. Дружить против всех - хорошо, но своя шкура - это свято! Чародеи в этом плане - отличный пример. Заметьте, победив такого "гения", придворный маг, скорее всего не скажет, что он фуфломет! Он может даже помочь обставить поединок с некоторым шиком, чтобы подчеркнуть свой уровень. Ну а "гению" только того бывает и надо - и уже в другое королевство он отправляется с такой вот страничкой в биографии - дескать, победить не победил - уж больно грозен и велик супостат, но молнии летали ого-го! И куча свидетельств в придачу. Маги довольны (первый при работе, а второй при прибавке, да и за первым должок - мало ли когда пригодится... еще раз удаль на ровном месте показать) и короли довольны (до первых проблем, о чем упоминалось выше). Вот только во время таких показательных дуэлей частенько несчастные случаи происходят... Всякое случается.
   - А на такие слеты они собираются? Не боятся, что их там прихлопнут ненароком?
   - Конечно, а как же иначе! Такой шанс задницей покрутить! Да и пирушка всегда происходит немалая, а они это дело любят! Вот в основные соревнования они стараются не соваться - там зашибут и не заметят. И получается, что народу собирается много, а соревнований мало. Остальные показывают какие-то фокусы и заготовленные трюки, так что все это больше напоминает балаган. Совсем фальшивые колдуны стараются на глаза своим "коллегам" вообще не показываться - выступают снаружи на площадях. Вот если попытаются сунуться во дворец или на арену - башку оторвут в прямом смысле слова... Корпоративная этика... Никто не любит, когда престиж профессии понижают. Ну, а развлечение бедноты - это вроде как совсем другая профессия, с высоким чародейством ничего общего не имеющая.
   Кто все же что-то умеет, хоть и не тянет в фавориты, развлекает уже публику побогаче, да поименитее - те ведь тоже представления любят. Получается у таких колдунов получше, и зарабатывают они побольше - стараются найти среди зрителей какого-нибудь покровителя. Очень в ходу грубые шутки над неприсутствующими аристократами и всякое такое прочее. Для таких "мастеров" сбор информации о текущей придворной жизни - хлеб насущный. Выберешь не тот объект для шуток или настроишься не на того покровителя и все... Пакуй вещички, притом в темпе.
   Ну, и вершина турнира - соревнование мэтров. Как правило, участвуют четыре-пять колдунов, редко больше. Вот там есть на что посмотреть! Кстати, Босс, если не секрет, как Вы планируете их одолеть? Я не сомневаюсь в Ваших способностях, но пятиметровый каменный гигант - это все-таки кое-что! Его молнией или огненным шаром не возьмешь - пробовали уже.
   - Одолеть можно и голема, но проще - его создателя, ведь по правилам турнира, он должен там присутствовать. Сеньор Карло обучил меня нескольким очень полезным приемам, для встречи с серьезными противниками. Один из них позволяет взять человека за душу. В прямом смысле слова! Фокус не простой, прямо скажем, но чрезвычайно эффективный! Для этого необходимо сначала увидеть человека в энергетической проекции... Как бы тебе объяснить... Это как попытаться увидеть ауру человека, только намного глубже. Аура позволяет просто определить наличие магии в человеке или предмете, определить ее силу, тип, ну и так далее. А тут надо разглядеть источник этой силы. Не только в человеке - во всем живом. Надо перестать видеть материю и воспринимать только энергию.
   Но это все только начало. Главное - суметь осуществить захват. В принципе - это смертельное оружие. Ведь его задача - не просто взять существо за душу, но и вырвать ее. С последующим поглощением. Жутковатое заклинание. Защититься от него почти невозможно - обычные щиты, защищающие от магии, против него бесполезны. Нужны специальные щиты от магии смерти, а как я уже узнал, кроме Сеньора Карло, и, отчасти, меня, специалистов по магии смерти в этом мире на данный момент нет. Само создание это заклятия приписывается Финиамину, но мне что-то подсказывает, что оно родом не из этого мира - уж больно оно совершенное. Если проводить аналогию, то оно отличается от местных заклинаний как мой новый кинжал от обычного кухонного ножа. Ну а каким чудом книга из сожженной библиотеки свергнутого Темного Властелина оказалась у Сеньора Карло не нашего ума дело.
   Но это, как ты понимаешь, - крайний случай. В облегченной версии это заклятье способно нейтрализовать кого угодно, хоть мага, хоть животное. Голема оно не остановит - тот и так неживой, своей силы у него нет. А вот "Сотрясателя" оно поставит на колени в мгновение ока. Кроме полной нейтрализации, заклинание обрывает все магические связи, идущие от колдуна, так что голем рассыплется сам собой. Но это не единственный способ. Кстати, особо баловаться с этим заклинанием мне не стоит - ведь по легенде, я состою в учениках у "Черного Грома", а он был специалист в области магии воздуха. Так что буду вовсю молниями швыряться. Мощный разряд Харг тоже не выдержит - если помнишь, он проиграл магу огня из Сатразии. Тут тот же фокус. А уж разряд я ему обеспечу такой, что "Черный Гром" будет доволен, даже посмертно... Его же именем "Сотрясателя" поджарим!
   А что касается голема... Скажем, если бы мы столкнулись с ним на поле боя, когда непонятно, где искать контролирующего его мага, то свалить можно и его. Например, мощным психокинетическим ударом в колено. Не побороть огромную массу камня, а разнести коленную чашечку или то, что у него ее заменяет. Какой бы он магический не был, но после такого удара он рухнет сам и, скорее всего, развалится из-за своей же собственной массы, ведь полученный им импульс будет соответствовать его массе, умноженной на скорость в момент соприкосновения с землей. Могу рассчитать точно, если тебе интересно, но, думаю, ты поверишь, что ему хватит.
   - А можно восстановить разрушенный элемент?
   - Теоретически? Да. Но для этого фактически придется поднимать голема заново. Я сильно сомневаюсь, что можно провернуть "лечение" до падения - пока поймешь что случилось, пока проанализируешь, какие части повреждены, пока прочтешь заклятие... Думаю, что заклинания големов должны быть весьма громоздкими - это сложные энергетические плетения. Короче, голем грохнуться раз двадцать успеет. А создавать при таком раскладе нового голема заведомо глупо - огромнейшая энергетическая потеря при нулевой эффективности - раздолбать проще, чем создать.
   - А можно наколдовать так, чтобы он сам мгновенно лечился?
   - Наверно, да... Но это намного сложнее. Искусство совершенно особого рода... Для такого заклинания энергии надо будет не меньше, чем для создания самого голема, ведь лечение должно происходить моментально. Посуди сам - постоянная полная диагностика, мгновенное перемещение неопределенного количества материальных предметов - камня, или еще чего такого, из чего он сделан. Невероятно сложная комбинация, ведь речь идет о пятиметровой махине. Тогда уже подавайте в комплект мощнейшие магические щиты - такую куколку без присмотра оставлять не хочется. В итоге, если как следует попотеть, получиться на редкость страшная машина войны... Но согласись, будет обидно, если такой исполин навернется в ловчую яму или получит камень из катапульты... Столько трудов псу под хвост... Нерационально... Хотя... Если когда-нибудь будет много досуга и нечем заняться, попробую создать что-нибудь в таком роде. Если б его еще мозгами наделить... Кстати, почему бы и нет... Если душу можно вырвать, то, быть может, ее можно и пересадить... Это, конечно, уровень совсем не этого мира, но я ж не про сегодня говорю...
   Знаешь, меня посетила одна мыслишка... Мне что-то подсказывает, что Харг "Сотрясатель" как раз сделал специально для турнира такой вот необычный экземпляр. Без мозгов, конечно, но со всеми возможными для его навыка наворотами. Времени у него было много, тащить такую громаду никуда не надо, создавать, опять таки не в чистом поле, а в родной рабочей лаборатории или мастерской со всеми возможными усилителями... Думаю, нас ожидает интересный матч. Он наверняка не забыл своего поражения от "Пламенеющего" и жаждет реванша. Не знаю, насколько он рассчитывает на прибытие "Черного Грома"... В принципе, магически защититься от пламени можно так же, как и от молнии. Думаю, он всю свою силу вложит в щиты, предоставив заранее созданному голему разобраться с противником. Наверняка он так же создал какую-нибудь интересную вещицу защитного свойства... Хм... Ну, посмотрим-посмотрим. Кстати, тот же психокинетический удар весьма эффективен не только против неживых предметов, но и против самих магов - даже если не убьет, то концентрацию нарушит наверняка. Плюс этих заклинаний в их скорости. Это как быстро дать под дых противнику, поднимающему дубину над головой. Перехватываешь инициативу и выигрываешь время для своего удара.
   - А такими заклинаниями стену замка проломить можно?
   - Можно, если стать почти вплотную... Для таких заклинаний важна дистанция. На большом расстоянии они почти не действуют, и поэтому их редко применяют. Удар распространяется конусовидно, поэтому количество энергии на точку падает соответствующе. Для человека - более чем достаточно, а вот для стены - уже не то. Так что старую добрую тяжелую стационарную катапульту заменить не так уж и легко. Да и не надо - катапульт наделать можно много, а толковый маг найдет, чем заняться на войне. Сам понимаешь, это как использовать элитный отряд специального назначения в качестве заградотряда... Если уж тебе так хочется магически проломить стену замка, то лучше использовать тех же големов - делаются спокойно вдали от горячих точек, до замка дотопают сами, смола и стрелы осажденных им до одного места, так что если у замка нет своих оборонительных машин, серьезного мага, ну или хотя бы крутого вала со рвом - хана стене. Речь, разумеется, идет об обычной крепости, а не шедевре фортификационной архитектуры.
   Вот только для толкового мага стена - не самая важная цель. Лично я бы потратил ту же энергию на мероприятия внутри крепости... На какую-нибудь чуму, например. На пожар в самое неподходящее время... На отравление колодца... Может, не так эффектно выглядит, но уж точно максимально эффективно.
   - А с магом огня что?
   - А что с ним? У меня защита от подобных атак поставлена очень серьезная. Я ее чуть ли не с первых дней ставил. Понятно, что его удары будут намного сильнее обычных - специализация есть специализация, ее со счетов не снимешь. Но сам посуди - массовые удары, накрывающие большую площадь, мне не страшны, а ведь его сила именно в них. Насколько я понял, он изрядно народу на полях поджарил. Сильный концентрированный удар я блокирую, а вот он мой - вряд ли. Захват так точно нет, да и сильную молнию вряд ли.
   Предположим, я слишком самоуверен, а он шлифовал именно эту защиту лет пятьдесят. Тогда точно не пробью. Вот только я еще изрядно наловчился в локальной телепортации - я просто увернусь от его огненного удара и зайду с тыла с чем-нибудь оригинальным. Не боишься молний? Получишь льдом. Тоже подарок Сеньора Карло - жуткая вещь! И его я применять могу спокойно - оно вполне согласуется с традициями школы ветра, хотя и относиться ближе к воде... Но это спорные теоретические вопросы... А вот Сеньор Карло к вопросу подошел более практически и вплел в температурное заклинание элементы все той же магии смерти, значительно повысив пробивающую способность заклятья, так что обычным щитом от температурных заклинаний его не остановишь. Короче, "Пламенеющего" на турнире я опасаюсь меньше. Вот на войне такого противника следовало бы нейтрализовывать в первую очередь и любой ценой, иначе наступающие войска рискуют превратиться в обугленные головешки. А с обугленными головешками много не завоюешь!
  
   В Рагон мы прибыли под вечер очередного утомительного дня. Кто долго путешествовал в поезде, знает, что тряска очень достает. А если эта тряска усилится в несколько раз - до уровня кареты, громыхающей на колдобинах, а время пути соответственно увеличится за счет снижения скорости, то долгое путешествие в карете не способствует благостному расположению духа.
   В город нас пропустили без вопросов. Туда и так стекалось множество народу, и королевский герб на карете послужил достаточным поводом для городских стражников не увеличивать и без того большое количество работы.
   Мы направились прямиком в замок. Хотя у меня не раз возникало желание по дороге остановиться и как следует поглядеть по сторонам. В город уже съехалось большое количество разномастных фокусников, и как бы негативно о них не отзывался Шрам, они были мастерами своего дела, а мастерство я уважал. Всевозможные шпагоглотатели, жонглеры, дышащие огнем и ходящие по углям факиры отрабатывали свои скромные гонорары по полной. Придворных магов бы сюда загнать... На костерок... И шпагой проткнуть... То-то смеху бы было... Особенно Шраму бы понравилось!
   На это все с удовольствием глазели толпы зевак - как местных, так и приезжих. Вовсю шла бойкая уличная торговля. Зазывалы наперебой предлагали самый разнообразный товар, от пирожков с требухой до полного комплекта лат, усиленных магической защитой. У первых охотно покупали, над вторыми беззлобно смеялись. Особой категорией товара были всевозможные магические украшения. Магии, правда, в них было ни на грош, но от блеска этой бижутерии рябило в глазах.
   Особенно бойко шла торговля там, где в качестве живой витрины использовались молодые сатразийские рабыни. Бижутерия была их единственной одеждой, и хотя ее количество, по моим прикидкам, переваливало за десять килограммов и прикрывало хрупких изящных девушек, примерно, как три кольчуги, прохожие с удовольствием раскупали вывешенный товар, лишь бы поглядеть на то, что скрывается под ним.
   Первая заминка случилась у ворот замка, точнее, у ворот обширной территории вокруг замка, на которой планировалось разместить прибывающих магов. Самих магов, может, можно было бы разместить непосредственно в замке, вот только господа придворные маги предпочитали путешествовать с большой свитой и максимально доступным шиком. Ну, а поскольку такой выезд случался редко, и от того, какое впечатление произведет на других свой маг, зависит престиж державы, даже скаредные монархи обычно раскошеливались на роскошный эскорт и группу придворной поддержки. Короче, тихий и респектабельный центр столицы на время турнира превращался в перенаселенный балаган, готовый взорваться в любую секунду от переизбытка взаимного презрения, амбиций и гнилых понтов!
   Наша карета на фоне вызолоченных караванов смотрелась более чем убого, но мы все-таки добрались до сановника, ведающего пропуском в престижную зону, хотя мне пришлось пару раз внушить беспредельно наглым кучерам с пассажирами, задравшими свои носы вертикально вверх, что такое понятие, как очередь, следует уважать.
   Когда нас попытались просто отпихнуть в сторону, не соизволив даже обратить на нас взгляд, я, наконец, разозлился, и внушил панический страх лошадям обнаглевшего эскорта, так что, вместо красивого гарцевания, они были вынуждены гоняться за своими лошадями по площади и прилегающему к ней парку.
   Сам встречающий сановник меня изрядно позабавил. Представьте себе молодого человека лет двадцати, на выразительном лице которого читалась бы смесь откровенной аристократической скуки, вынужденного радушия, полного презрения ко всем окружающим, уверенности в собственном превосходстве и превосходстве фаворита, за которого он болеет, раздражающая его необходимость это превосходство скрывать и восторг от уверенности, что у него это получается. Нахлобучьте на эту физиономию ярко-фиолетовый берет с огромным малиновым пером, затяните в вычурный кафтан тех же цветов, добавьте ботфорты на огромном золоченом каблуке и вывалите на него тележку самоцветов, подобранных явно дальтоником. Думаю, вы поймете, почему к этому чуду в перьях я подходил не с подобающим случаю выражением почтения на лице, а гнусно хихикая. Я мог бы и сдержаться, конечно, но к чему? Чего я точно не собирался делать, так это щадить нервы окружающих и беречься от международных скандалов.
   Кроме самого сановника, у ворот было довольно много серьезной стражи. Судя по их лицам, сей сановник достал их хуже собственного начальства, так что они были бы очень не прочь спустить пар при первом же удобном случае, если не на самом виновнике их бед, то хотя бы на ком угодно.
   Окинув меня мимолетным взглядом, юноша изобразил на своем лице выражение какой-то совсем окончательной оскорбленности - мало того, что судьба была столь к нему неблагосклонна, что заставила его быть привратником, так в довершение всех бед ему приходиться находиться на одной планете с такими помойными отбросами, вроде вашего покорного слуги. Мой внешний вид (а я по-прежнему предпочитал носить черный кожаный плащ с глубоким капюшоном и такие же перчатки с сапогами), явно не соответствовал его представлению о магах вообще, и о придворных магах в частности. Намечалась некоторая дилемма - с одной стороны, такой важный придворный, как он, в принципе не мог обратить внимание на подобного деревенщину, ибо сама возможность такой встречи в его голове не укладывалась. С другой стороны, я приближался к нему с таким гнусным выражением лица, игнорировать какое было попросту невозможно.
   - Уберите это! - Томно бросил сановник страже. Эх! Ему надо было быть актером. Выразить столько негативных эмоций в такой короткой фразе надо уметь. Он ведь даже не отдал приказ... Скорее это было что-то вроде утомленной суфлерской реплики самой судьбе, по оплошности надругавшейся над ним. Четыре стражника направились прямо к нам наперерез.
   Не говоря ни слова, и не предпринимая никаких внешних манипуляций, я заставил стражников взлететь в воздух, аккуратно перевернуться так, чтобы они летели параллельно земле и столкнуться шлемами между собой. Всеми четырьмя сразу. Аккуратно над головой утомленного непосильной работой молодого человека. Раздался мелодичный "боммм", и стражники дружно рухнули к ногам придворного. Юноша растерянно захлопал глазами, переставая соображать что к чему. Я достал из внутреннего кармана свиток с приглашением и молча протянул привратнику. Тот взял его трясущимися руками, развернул, прочитал, и его глаза буквально вылезли из орбит:
   - Г-г-ггосподддин Ммманапппах "Черный Гггромм"? - Промямлил парень. Он явно был на грани обморока.
   - Нет. Я его ученик. Мастер повелел мне выступить на турнире вместо него. Я надеюсь, мне не надо подтверждать свою квалификацию на право пройти? - я кивнул на лежащих в отключке стражников.
   - Не надо! - Быстро выпалил привратник. - Как Вас представить?
   - Господин Маркус.
   - Господин Маркус... А дальше? - По местной традиции у каждого чародея, как и у аристократа, было свое прозвище, которое успешно заменяло фамилию. Как и в случае с аристократией, прозвище должно было указывать на род деятельности, либо особые заслуги мага. Обычно маги выбирали свои прозвища исходя из специализации, отсюда всякие "пламенеющие" и прочая... Но не рассказывать же этому недотепе о собственных подвигах...
   - Ммм... "Темный Странник".
   - Господин Маркус "Темный Странник", добро пожаловать ко двору Его Величества Рагонада "Восхитительного"! Его Величество приказал выделить особое место на случай, если Ваш знаменитый наставник все-таки соизволит посетить наш турнир. Я полагаю, Вы займете его место как официальный представитель могущественной Синдарии. Скажите, а ваша свита... - Окончание вопроса повисло в воздухе, так как всю мою свиту представлял собой Шрам, чье рассеченное пополам лицо взирало сейчас на придворного со всей доброжелательностью изголодавшегося волка, склонившегося над ягненком. Сановник вдруг понял, что иногда грубый жилет из некрашеной кожи, небрежно накинутый на внушительный торс, может выглядеть намного внушительнее расшитого золотом камзола, а благородное происхождение далеко не всегда может спасти от превратностей судьбы. Кроме того, употребить в отношении Шрама что-нибудь типа, "маленькая", "скромная" или что-нибудь в том же духе мешало чувство самосохранения. Оно (чувство) вдруг поняло, что настал его звездный час и жизненное предназначение, а посему заработало на полную катушку.
   - Это все. Я предпочитаю путешествовать налегке. Будьте добры, организуйте нам сопровождение до места нашего проживания и позаботьтесь, чтобы мы были своевременно осведомлены на счет всех мероприятий.
   - Разумеется, не извольте беспокоиться! - Нет, ну может же быть душкой, когда захочет!
   Через некоторое время мы остались вдвоем в роскошном особняке прямо около королевской резиденции. Слуг в доме не было - этот инвентарь маги, как и прочие сановники, предпочитали возить с собой. Еды и напитков в доме не было, видимо по этой же причине.
   - Может мне все-таки пойти и оторвать тому попугаю голову? - задумчиво произнес Шрам, обнаружив, что бар абсолютно пуст.
   - Думаешь, это он тайком вынес все съестное из этого дома? Сомневаюсь, если честно. Хотя картина забавная. Представляешь, как он под покровом ночи выходит из задней калитки, волоча в охапке кучу бутылок и провианта, сзади картинно волочится по земле связка сосисок... Вдруг он спотыкается о камень и оказывается погребенным под нашей едой, да еще и промаринованным в твоих напитках?
   - Вряд ли он вообще хоть когда-нибудь прикасался к неразделанной еде или не налитому вину, этот выкидыш аристократии. Просто руки очень чешутся. - Отношение Шрама к аристократии мне известно было давно, и от его отношения к магам отличалось не сильно. На войне он с одинаковым удовольствием резал и тех, и других.
   - Ясно. Знаешь, раз уж все так получилось, может, пошли прогуляемся по городу? Честно говоря, мне больше по душе народные гуляния, чем аристократические сборища... Вот только нам следует дождаться какую-нибудь официально уполномоченную рожу, чтобы узнать, что намечается на ближайшие дни. Не хотелось бы пропустить что-нибудь важное.
   Словно подслушав нашу беседу, в дверь вежливо постучали. На пороге оказался вычурный лакей, сообщивший, что "Господин Маркус "Темный Странник" приглашается на официальный пир в честь открытия большого магического турнира, который устраивает Его Величество Рагонад "Восхитительный" через три дня". Лакей так же сообщил, что придворный маг Рагонии Харг "Сотрясатель" желает встретиться со мной завтра на закате, если я не имею возражений. В остальное время мы вольны делать все, что нам угодно, ибо являемся почетными гостями Его Величества. Выслушав эту информацию, и поблагодарив лакея, мы покинули наш пустой особняк, а затем, накинув на себя покров незаметности, и престижный район города.
   Мы отлично провели время, шатаясь по шумным и оживленным улочкам Рагона. Наелись острых куриных крылышек, запеченных на углях прямо у нас перед носом, и запили их местной разновидностью кваса. Шрам быстро стал городской знаменитостью, с легкостью выиграв соревнования метателей ножей, борцов и фехтовальщиков на тяжелых мечах. В качестве трофеев ему достались какие-то милые безделушки, которые он с гордостью на себя нацепил, и носил весь оставшийся вечер как высшие боевые награды.
   Я сам, недолго думая, влез в соревнования жонглеров и вызвал волну охов и ахов, когда смог управиться с одиннадцатью разными предметами сначала двумя руками, потом одной, а потом и вовсе без рук.
   Потом я поучаствовал в хороводе любителей танцевать на ходулях. Я нахально установил одну ходулю прямо в центре хоровода, забрался на нее, уселся на вертикально стоящую палку, скрестив ноги и состроил зверскую гримасу раздраженной задумчивости. Взрыв хохота обозначил момент, когда палка согласно моему замыслу треснула посередине, и нижний ее конец упал на землю, а верхний остался висеть, как бы застряв, сами знаете где. Мое лицо в этот момент приняло особо величественное выражение, что вызвало всеобщее одобрение и восторг. Все-таки местные маги здорово перебарщивают с заносчивостью, так что подобные шутки были восприняты "на ура".
   Следующим делом я отличился среди любителей дышать огнем. Я не просто изрыгал из себя пламя, а заставлял тугие струи огненной стихии извиваться в воздухе, закручиваться спиралями и выписывать предложенные фразы и имена. Выписанные разноцветными огненными буквами слова не всегда были цензурными, но тяжелый готический шрифт придавал им такую внушительность, что желающих оспорить некоторые спорные тезисы не нашлось.
   В ту ночь было еще много веселья, невинных шалостей и прекрасного отдыха, который так необходим иногда, чтобы полностью развеяться! К тому же, подобное времяпрепровождение - отличная прививка от свойственного разнообразным Темным Властелинам высокомерия, чего бы мне и дальше хотелось по возможности избегать.
   В свой особняк мы вернулись уже под утро, нагруженные всевозможной снедью, напитками и сувенирами, напоминающими о проделках минувшей ночи, которая наверняка запомнится мне надолго!
   Я благополучно проспал до самого заката и встал, когда уже было пора отправляться к придворному магу Рагонии. Вопреки моим ожиданиям, Харг "Сотрясатель" встретил меня не в рабочем кабинете или какой-нибудь другой части своих апартаментов, а в роскошной королевской приемной. Не знаю, как он готовился к приему Манапаха, да и готовился ли вообще, но мое прибытие его особо не восхитило.Угощать, ну или хотя бы просто радушно встречать меня явно не собирались. Более того, не сказав ни слова, мой гостеприимный хозяин сразу попытался меня просканировать и подчинить себе.
   Покачав головой, я отбросил его подчиняющее заклятие и вернул его создателю, сопроводив легкой мигренью. Недовольно поморщившись от неудачи, придворный маг наконец соизволил пробурчать нечто, что по логике должно было быть приветствием:
   - Значит этот старый хрыч все-таки взял ученика, да еще и показал ему пару фокусов. Чем это, интересно, ты его зацепил. И как? - Последний вопрос был задан настолько требовательным и нетерпеливым тоном, что создавалось впечатление, что Харг уже благополучно забыл о недавней неудаче подчинить меня, и действовал согласно первоначально разработанному плану - сначала подчинить, а потом допросить. Несмотря на то, что мне до сих пор не предложили сесть, я спокойно прошел к имеющемуся в наличии пустому креслу и уселся напротив мага. Я продолжал хранить молчание - не упертое молчание пленника, а сытое молчание хищника, наблюдая быстро растущее раздражение моего собеседника.
   - Ты собираешься отвечать на вопрос, юнец? - Наконец взорвался колдун. Выглядело это довольно забавно. Маг резко подался вперед, и от этого движения его рыжая борода растрепалась, полы рыжего халата распахнулись, приоткрыв увешанную ожерельями грудь. Получился такой небольшой рыжий взрывчик.
   - У Вас есть вопросы? Я весь внимание... - Произнес я максимально заинтересованным тоном... Намечалась потеха. Маг, впрочем, моего энтузиазма явно не разделял:
   - Да как ты смеешь издеваться надо мной, слизняк! Думаешь, спрятался за спину Грома, так стал повелителем мира? Так я тебя огорчу - не стал! Я тебя очень сильно огорчу, и учительская защитка тебе не поможет, вот увидишь! - Бушевал рыжий смерчик. Вообще, маг был довольно грузным мужчиной, и назвать его маленьким было затруднительно, но его истеричная реакция на происходящее здорово его преуменьшала и делала каким-то незначительным.
   - Скажите, у Вас всегда принято так встречать гостей? Или это я заслужил такой королевский прием?
   - А тебя я и не приглашал! И ты пока вообще ничего не заслужил, выскочка! И не заслужишь, уж я об этом позабочусь! - Теперь старикан глумливо улыбался и потирал руки в предвкушении какой-то гадости. Он был абсолютно уверен, что своей угрозой ему удалось меня напугать. Интересно, чем? Может, он еще пригрозит, что напишет на меня плохой отзыв? И я, такой бедный-несчастный, не смогу найти себе приличную работу в таком сложном и запутанном мире магии, в котором он чувствовал себя титаном?
   Вообще, комплекс начальника - штука довольно распространенная. Привычка командовать всеми без разбора, не задумываясь о том, есть ли у вас на это хоть какие-нибудь основания, приобретается довольно быстро и прилипает накрепко. Такие люди, конечно, сильно портят жизнь окружающим, но я уже давно научился не обращать на них внимания, и даже получать некоторое удовольствие, ставя их в неловкие положения. Пустячок, а приятно.
   Продолжать эту встречу смысла не имело - разговаривать на равных этот тип со мной явно не собирался. Отвечать на терзающие его вопросы о "Черном Громе", которого он явно опасался, не собирался уже я. Затевать с ним драку прямо сейчас смысла тоже не было - даже если я с ним и справлюсь (что не факт - дядя на своей территории и дремлющих защитных заклинаний тут хватало), у меня по любому не получилось бы как следует покопаться у него в голове. Для этой процедуры требуется немного другая обстановка и намного больше времени, чем у меня было. Так что я решил свернуть наш междусобойчик.
   - В таком случае не смею отнимать Вашего драгоценного времени. - С этими словами я поднялся из кресла и направился к выходу. За моей спиной старик сначала задохнулся от возмущения, но уже через пару секунд издал довольно гаденький смешок. Причину смешка я понял сразу - еще не доходя до двери, я распознал запирающее заклятье - дверь была магически заблокирована, притом, надо отдать Харгу должное, весьма качественно.
   - Я тебя пока не отпускал! - Прошипел за моей спиной маг. Я быстро проанализировал ситуацию. Я был сильнее придворного колдуна. За последние полгода я собрал достаточно сил, чтобы противостоять ему открыто, но надо ли было это делать? Я мог бы и грубо справиться с его заклинанием, но на данный момент колдун считал, что я сам почти ничего не стою, а свою неудачу с подчинением списывал на щиты, которыми меня якобы наделил "Черный Гром" во избежание проблем. Вскрытие запертой им двери мигом лишило бы его этой иллюзии. Не то чтобы она мне была так уж сильно нужна, но я решил пока ее сохранить.
   Существует много способов открыть запертую дверь. На мой взгляд, истинное искусство магии (и не только) заключается в умении добиваться много малыми средствами. В частности тут зачарован был только сам замок. Я пробормотал на ходу небольшое заклинание разрушения, и, когда я уже был у двери и колдун уже открывал рот, чтобы издать победное хихиканье, гвоздики, на которых держались петли, выпали из своих гнезд и двери просто рухнули прямо в коридор. Маг остался сидеть с открытым ртом, а я, пробормотав что-то вроде "хлипкая у вас тут обстановочка", удалился, не оборачиваясь и не прощаясь. Уже в коридоре я расслышал приглушенные отборные ругательства, доносящиеся из оставленного мною зала.
   Я был совершенно уверен, что никаких выводов из нашей встречи, и особенно из ее окончания, маг не сделает. Если уж такой человек убедил себя в чем-то, то он будет начисто игнорировать любые доказательства обратного. Не знаю, на что он спишет свой прокол с дверью - на мое везение или еще на что, но уж всяко не на то, что я оказался умнее, хитрее или, не приведи всевышний, сильнее его. Если уж он решил, что я простой выскочка, то так тому и быть. Думаю, следующие пару дней он будет тешить себя мыслями о том, как он меня покарает. Ладно, каждому свое.
   Мне предстояло решить, что лучше - отправляться на охоту за чужими тайнами или спокойно подождать турнира и уже там определить, что к чему. Последнее было разумнее, так как маги явно готовы к визитам разнообразных любопытных личностей. В этом обществе не принято раскрывать коллегам своих профессиональных секретов. Но секреты секретами, а просто осмотреться тоже не помешает. Просто можно осматриваться, не играя при этом в супершпионов.
   Фактически, всех магов с официальными приглашениями расселили в коттеджах, расположенных вокруг дворцового парка. Райончик не то чтобы очень большой, но и не маленький. Интересно, кто живет тут в обычное время? В то, что такие дома пустуют, я поверить не мог, но с другой стороны - выселить несколько десятков роскошных особняков... Куда, интересно... И с какими воплями и протестами их хозяев? Королю не стоит разом ссориться с таким количеством придворных, а то, что любой переезд сродни пожару, я знал хорошо. Даже самый лояльный и преданный сановник дюжину раз проклянет такое Величество! Вопрос мой остался без ответа, и я продолжил прогулку по парку.
   Каждый особняк охранялся как крепость. Сходство с крепостью так же усиливали развевающиеся над каждым особняком флаги стран, которым служили маги, и их личная символика. Через открытые окна были видны толпы народу, снующие по особнякам. Ради интереса я уселся на парковую скамейку и принялся наблюдать. Маги стран, состоящих в военных блоках, располагались также по соседству. Между их резиденциями постоянно курсировали много людей... Курьеры, что ли? Иногда отдельные особняки покидали целые делегации официальных лиц и направлялись в другие дома. Встречи таких делегаций также обставлялись с невероятным официозом.
   Подобные турниры случаются весьма редко - где-то раз в десять лет. Поскольку массовые встречи монархов в этом мире не практиковались, получалось, что такие турниры - самое грандиозное глобальное дипломатическое мероприятие, которое бывает в этом мире. Тогда его целью является даже не показная магическая удаль участников, а вот именно эти многосторонние дипломатические переговоры, и роскошная "свита" мага, официально предназначенная для подчеркивания престижа той или иной страны, выполняет очень даже понятные функции. Маги далеко не всегда искушены в дипломатии, как я сегодня в очередной раз убедился.
   Хотелось тогда задать вопрос, отчего же могучая Синдария так демонстративно игнорировала эти турниры? В то, что причиной был только нелюдимый характер "Черного Грома", я не верил. Характер - характером, а переговоры - переговорами. В таком деле давать все на откуп характеру не принято. Или, еще точнее, характеру мага или характеру короля? Бывшие короли Синдарии не были политическими гениями, но и дураками они тоже не были. Блоки создавались и рушились, договора подписывались и разрывались, в то время как могучая Синдария была как бы выше всего этого... Достаточно сильная, чтобы не нуждаться в союзниках, она подобным своим поведением заработала репутацию гордого и сильного одиночки, с которым опасно связываться.
   Этот образ удачно наложился на такой же образ могучего придворного мага, давая в результате более чем приличный эффект. Довольно странно, несколько наивно, но не более, чем другие стратегии. Работало - и ладно. Не работало бы - придумали бы что-нибудь другое...
   Вот только смерть придворного мага в эту концепцию не вписывалась. Война Синдарии, конечно, не грозила, по крайней мере, пока, но ведь ничто не вечно. Хорошо, что я выступлю на этом турнире... Эдакое продолжение традиции получится в дальнейшем - и придворный маг вроде жив, и ученик у него ого-го. Так что можно будет спокойно отправляться после турнира на все четыре стороны.
   - Вечер добрый, молодой человек! Вы не будете возражать, если я к Вам присоединюсь? - ко мне вежливо обращался симпатичный старичок вполне благообразного вида. Я не мог определить по его внешности его происхождения. Одет он был в одежду неброских тонов, но вроде как очень дорогую и качественную... Я, правда, не эксперт, но что-то мне подсказывало, что его скромный бежевый камзол стоил побольше, чем вычурная одежда нашего привратника вместе со всеми его побрякушками.
   Свободных скамеек в парке было более чем достаточно, к тому же, дедушка вежливо стоял на почтительном расстоянии, спокойно дожидаясь ответа на заданный вопрос. Это была явно не просто дань вежливости - со мной желали пообщаться... Почему бы и нет?
   - Пожалуйста, располагайтесь. - Я вежливо передвинул свою пятую точку чуть ближе к краю, хотя скамейка могла вместить нас и без этого.
   - Благодарю Вас! Сегодня чудесный вечер для прогулок в парке, Вы не находите? - Старичок с кряхтением уселся на вежливом удалении от меня. Вроде и вместе, но в то же время каждый сам по себе.
   - Нахожу. А еще я нахожу забавной начинать беседу именно с разговора о погоде, которая глубоко безразлична всем участникам разговора.
   - Ну, не скажите! Традиция, конечно, и впрямь забавная, но на счет безразличия Вы немного погорячились - намного приятнее беседовать на скамейке в красивом парке теплым летним вечером, чем запираться в маленьких комнатках в чужих особняках и там секретничать!
   - Да, пожалуй, хотя многие Ваши коллеги с Вами и не согласятся. - Я кивнул на проходящую невдалеке большую процессию.
   - Они следуют традициям. - со вздохом пояснил старичок. - Вы же настолько демонстративно ими пренебрегаете, что остается только следовать выбранному Вами курсу. Надо отдать Вам должное - Вы умеете устроиться лучше, чем они, и получать удовольствие от процесса - тоже.
   - В свою очередь, должен отдать должное и Вам - давно мне не доводилось слышать таких замысловатых комплиментов... Тут одной практики мало - нужен еще и талант. Может быть, перейдем к делу? - Все это было сказано вполне вежливым и нейтральным тоном. Старичок мило улыбнулся и пожал плечами:
   - Какие могут быть дела у людей, которые даже не представлены? Простое человеческое любопытство, не более того... Ну может быть не совсем простое, учитывая место, время и обстоятельства нашей встречи. Смею предположить, что судьба свела меня с возникшим из ниоткуда таинственным учеником Манапаха "Черного Грома", господином Маркусом "Темным Странником"? - Я утвердительно кивнул. - Позвольте представиться - Варрин "Благородный", советник Его Величества Турруна "Сокрушающего", короля Халгадонии.
   Я припомнил карту - Халгадония - это довольно крупное государство, располагающееся далеко на западе. Контактов у нас с ним мало, ибо торговать на таком расстоянии особого смысла не было, как и не было общих интересов.
   - Скажите пожалуйста, как поживает Ваш прославленный наставник? - невинно спросил этот обаятельный дипломат.
   - Интересно, как может поживать стадесятилетний колдун, который прославился своим неуживчивым характером?... Приступов человеколюбия у него последнее время не случалось, а прочими хворями он и так не страдает.
   - Хм, а человеколюбием он когда в последний раз переболел? - Глаза старичка заблестели от удовольствия.
   - Когда брал меня в ученики. В результате этого он приобрел стойкий иммунитет на эту болезнь.
   - Понятно. Конечно, весть о том, что Манапах взял ученика, очень много наделала шуму. К тому же Ваш приезд... В таком качестве... Удивляет. До сих пор подобного не случалось. Конечно, "Черный Гром" всегда специфически относился к турниру, но подобного поворота событий уж точно никто не ожидал. Как Вы считаете, каковы Ваши шансы на победу? Вы ведь наверняка примете участие не в показательных выступлениях, а в поединках, как и положено ученику такого грозного учителя?
   - Про свои шансы я ничего сказать не могу - я никогда не участвовал в турнирах и никогда не сталкивался в открытой битве с противниками такого типа и таких школ, поэтому разумнее подождать турнира и все увидеть своими глазами.
   - Да, конечно... Вот только согласитесь, что вряд ли Ваш наставник стал бы посылать Вас на подобное мероприятие, важное не только для мира магии, но и для судеб королевства, а ведь Манапах "Черный Гром" всегда ставил интересы королевства превыше всего остального... Так вот, вряд ли бы он стал бы посылать Вас, если бы не был полностью уверен в Вашей победе?
   - А Вы не рассматриваете ту возможность, что я его так сильно достал своим присутствием, что он решил от меня избавиться любым путем? - Господин Варрин вежливо посмеялся этой натянутой шутке и слегка покачал головой, давая понять свою оценку ситуации.
   - Я, конечно, в магии совсем не разбираюсь, но до меня дошли слухи, что прошлой ночью некто, удивительно похожий по описанию на Вас, вчера был неоднократно замечен в городе среди приехавших фокусников, притом свидетели наперебой рассказывают о том, то этот некто применял настоящую магию, в отличие от обычных фокусов.
   - Да, Ваши внимательные любители ночных прогулок не ошибаются - прошлую ночь я действительно провел в городе, активно вмешиваясь в процесс... Как Вы недавно сказали, получал удовольствие от происходящего... Вас это смущает?
   - Нет, что Вы! Как раз наоборот - это очень логично сочетается с Вашим стилем в одежде, с тем, как Вы приехали на турнир, и разговариваете со мной сейчас... Меня смущает не это...
   - А что?
   - Меня смущает, что Вы одинаково спокойно применяли заклятия совсем разных школ...
   - Как жаль, что Вы совсем не разбираетесь в магии... - Господин Варин смущенно пожал плечами.
   - И еще меня смущает, что Вы так быстро, но в то же время спокойно и уверенно покинули королевскую резиденцию, куда наверняка были приглашены придворным магом Рагонии. Вы наверняка удивитесь, если узнаете сколько любопытных пар глаз сопровождало ваш вход и выход из резиденции... И сколько многозначительных перемигиваний последовало за этим... Харг "Сотрясатель"... Известен как вспыльчивый и несдержанный человек... Их взаимоотношения с Черным Громом"... Не думаю, что их можно назвать дружескими, хотя они вроде, как и не встречались даже. В любом случае, высказывания "Сотрясателя" в адрес "Черного Грома" не сочли бы дипломатичными даже портовые грузчики...
   Мне почему то кажется, что во дворце не обошлось без провокаций, уж больно их любит устраивать наш радушный хозяин. А вот чего он не переносит, так это когда у него перед носом хлопают дверью, с какой бы стороны двери он не находился, а ведь именно это Вы и устроили... Если бы на турнир можно было бы ставить по настоящему серьезные деньги, думаю, мне бы удалось залатать пару дырок в государственном бюджете, а там и глядишь... Хватило бы на новую эскадру... "Сотрясатель", конечно, считается фаворитом - он явно заготовил что-то особое, но мне кажется, что у Вас достаточно козырей в рукаве, чтобы всех удивить.
   - Вы мне столько комплиментов наговорили, что я теперь боюсь ударить в грязь лицом. Что же касается количества любопытных глаз... Думаю, я могу назвать Вам точное количество, если Вам очень интересно... Будет даже любопытно сравнить наши наблюдения. В любом случае, количество будет нечетным из-за наличия особенно яро вертящего головой одноглазого соглядатая, который стремиться усмотреть вообще все, что твориться вокруг... - Я несколько преувеличивал собственную осведомленность о количестве любопытных. Оное количество мне было глубоко до одного места, просто у меня спина чесалась, когда я заходил во дворец. Ну а не заметить одноглазое чудо было вообще сложно.
   - Да причем тут комплименты? Вы успешно делаете то, о чем все остальные придворные маги могут только мечтать! Я Вам искренне завидую и желаю удачи, потому что очень хочу посмотреть, как этого заносчивого хмыря окунут головой в отхожее место и там же оставят болтаться. Я, знаете ли, тоже не люблю, когда меня, а заодно и мою страну называют Обезьянией на официальном приеме. А это далеко не самая неприятная из его выходок. Ощущение неуязвимости и безнаказанности очень портит людей...
   Мы еще какое-то время мило побеседовали, в основном о политике и перспективах торговли, после чего господин советник вежливо откланялся, еще раз пожелав мне удачи.
   К счастью, мой достаточно сомнительный официальный статус не давал разнообразным послам выстроиться в очередь с официальными визитами у дверей нашего особняка. Это было очень здорово, потому что заниматься дипломатией у меня не было ни малейшего настроения. Зато было настроение еще побродить по городу, что мы со Шрамом и провернули.
   Следующий день также прошел без видимых событий. Со мой еще несколько раз беседовали разные послы, но кроме вежливых расспросов относительно самочувствия моего "наставника", и самых общих вопросов относительно курса Синдарской внешней политики, ничего не было. Оно и понятно - что может знать ученик...
   Наконец, настало время отправляться на официальный прием. У меня возникало желание его прогулять, но пришлось напомнить себе о цели моего визита сюда. К тому же я никогда не присутствовал на банкетах магов, так что можно еще и получить новый опыт, хотя я был уверен, что ничего интересного не произойдет.
   Зал для приемов королевского дворца Рагона производил впечатление, если на вас способно произвести впечатление довольно большое количество показной роскоши. Тут уж дело вкуса - кого-то золотая лепнина трогает, а кого-то нет. Меня, например, не трогает. Тонкой филигранной работы нигде не было и в помине - тут брали количеством и стоимостью материала, а не мастерством.
   А вот на гостей поглазеть было приятно. Я в своем черном плаще был единственным монохромным объектом в зале, что автоматически делало меня чуть ли не самым заметным. Все остальные приглашенные вырядились, кто во что горазд. Тут были и замысловатые туники, перекрученные непонятным образом, всевозможные мантии, жабо, тулупы, сюртуки, пестрые головные платки, юбки чуть ли не от плеч и даже элементы бодиарта. Все это в самых невероятных комбинациях кружило в замысловатом водовороте светской жизни и в меру бурлило. Я раскланялся с некоторыми знакомыми и продолжил наблюдать за своими вероятными противниками.
   Шевол "Пламенеющий" - придворный маг Сатразии - выглядел весьма солидно: высокий черноволосый мужчина с резкими чертами лица и аккуратной черной бородкой. Он был одет в расшитый золотом черный длиннополый халат, притом количество золота явно превышало количество материи. Его голова была повязана такой же шалью на самый что ни на есть пиратский манер. Горящий взгляд его черных глаз внимательно пронизывал толпу. В какой-то момент наши взгляды встретились. Мы сдержанно и церемонно кивнули друг другу, на чем наше знакомство можно было считать свершившимся. "Интересный господин", подумал я и продолжил изучение гостей.
   Сеньор Карло еще хорошо отзывался о Малкане "Вдохновляющей". Дабы не гадать, кто из присутствующих интересующая меня дама - благо их тут хватало - я перевел взгляд в энергетическую проекцию. Окружающий меня мир мигом померк, превратившись в монохромную картину, зато пестрая толпа расцвела еще больше. Возможно, мне следовало с этого вообще начать - понять, кто из магов чего стоит, но уж больно было любопытно полюбоваться на их костюмы.
   Энергетический портрет мага способен рассказать о нем почти все - и уровень силы, и личные предпочтения в магии, и выбранные школы, главное - уметь эту ауру читать, и иметь возможность пробить личную защиту мага, если такая установлена. Что интересно - кроме меня никто даже не пытался скрыть свою силу. Напротив - создавалось впечатление, что маги всеми средствами старались подчеркнуть любые крупицы собственного могущества, сколько бы его у них ни было.
   Мне маскироваться было необходимо в любом случае - в моей ауре было слишком много аспидно-черных завихрений - результат моих занятий магией смерти. Да и демонстрировать собственную силу я не считал разумным.
   Общий уровень магии гостей был не велик... Прямо скажем, я ожидал большего. Тот же Салкам, который когда-то в начале моего путешествия рассказывал мне о магах и о магии сетовал, что ему с его небольшим уровнем силы занять должность придворного мага не светило... Он заблуждался. В зале были маги и послабее его, притом таких было не так уж и мало.
   Из присутствующих магов мне сразу бросились в глаза две ауры. Одну из них я опознал сразу - аура придворного мага Сатразии была под стать его прозвищу - "Пламенеющий" - лучше и не скажешь. В энергетической проекции Шевол был похож на факел - его окружала яркая оболочка янтарных, красных и бордовых тонов. Интенсивность ауры и ее подвижность говорили о большой внутренней силе и умении эту силу использовать. Все-таки он грозный противник, нельзя относиться к нему снисходительно.
   Вторую яркую ауру тоже было легко распознать среди ее более скромных товарок. Вот только эта аура переливалась в диапазоне от светло-голубого до темно-синего. Силой она не намного уступала Шеволу, но общая тональность была явно умиротворенной... Хотя были у нее на заднем плане и довольно неприятные нотки... Темно-синий иногда довольно легко переходит в черный... Это был явно тот случай. Расслабляться тут тоже не следовало.
   Прежде чем вернуть зрение в нормальный режим, я успел сделать еще один интересный вывод - родственные ауры явно тянулись друг к другу - вокруг двух энергетических центров зала группировались такие же, но более слабые ауры, притом более сильные ауры старались подобраться поближе к центрам.
   Переведя зрение в нормальный режим, я поискал взглядом Малкану "Вдохновляющую". Ею оказалась низенькая пухленькая старушка, одетая в просторную мантию цветов, подобных цветам ее ауры. Вокруг нее толпились разные мужчины и женщины, разных национальностей, возрастов, одеяний... Если бы я до этого не рассматривал их ауры, я бы никогда не мог подумать, что таких разных людей могло бы что-то объединять.
   Малкана сидела подальше от центра зала на стуле и спокойно беседовала с молодым мужчиной. Насколько я был в курсе, она являлась придворной чародейкой какого-то далекого Государства, названия которого я не мог вспомнить. Ее особый талант заключался в том, что она могла внушать эмоции и настроение большому количеству людей. Под ее контролем горстка трусов становилась сплоченным отрядом храбрецов, а отборные части армии противника, которые до этого не дрогнув, проходили огонь и воду, спасались бегством при виде коровы на лугу.
   Вообще, с такими талантами она вполне могла бы возглавить армию и завоевать пол-мира. Но она этого не хотела. Она вообще не любила войну и все, что с ней связано. Я не знаю подробностей - общую информацию о Малкане я почерпнул в свое время из обширных архивов герцога Дардия. Поскольку страна, в которой жила Малкана, находилась далеко от Синдарии, и была совсем маленькой - меньше одной Синдарской области, внимания ей герцог уделил не много. Опасности не представляет, и точка.
   Упрекать герцога в недальновидности не следовало - Малкана действительно не собиралась воевать ни с кем. В свое время война унесла ее мужа и сыновей. Горе потери и открыло в ней дар. Безнадежно и бездарно проигранная война соседу обернулась неожиданным изгнанием агрессора за пределы государства, а сама Малкана предупредила короля, что ни за что не станет участвовать в наступлении. Нет, и все. У нее не осталось рычагов, или слабых мест, на которые можно было бы надавить, а король понимал, что лучше иметь такую гарантию мира, чем вообще никакой.
   У Малканы была еще одна особенность - она не умела защищаться от чего бы то ни было. Убить ее было проще простого - у нее вообще не было щитов. То ли это особенность ее дара, то ли ей было попросту все равно, но ее огромная сила не уберегла бы ее от мало-мальски подготовленного специалиста по физическому или магическому устранению. Пожалуй, в случае ведения войны, армия с таким предводителем далеко бы все-таки не ушла. Просто первейшей задачей неприятеля стало бы устранение Малканы, а в поле или походном лагере это сделать намного проще, чем в магически защищенном замке. Как магический противник, она не стоила ничего, а более-менее подготовленный профессионал все же в состоянии справиться с переменчивым настроением или приступами страха, особенно если они не направлены на него конкретно. Незаметный убийца вообще мог бы подойти к ней вплотную безо всяких проблем. Вот такая вот дилемма.
   Пока я размышлял над историей Вдохновляющей волшебницы, дальние двери залы распахнулись под звуки духового оркестра, и в залу величественно вошел король Рагонад "Восхитительный", следом за которым шествовал Харг "Сотрясатель".
   Я снова перевел взгляд в энергетический режим и изучил ауру придворного мага Рагонии. Я собирался сделать это и раньше, но наша предыдущая скоротечная встреча к задумчивому изучению оттенков энергетического портрета колдуна явно не располагала.
   У Харга была мощная аура коричневых оттенком. Маг земли есть маг земли. Особой пестротой или переливчатостью она не отличалась, что говорило о неумении либо нежелании применять заклинания других школ. Но сила есть сила, и ее игнорировать было нельзя. Интересно, а мог бы он и в самом деле вызвать землетрясение, на что явно указывало его прозвище? Сильно сомневаюсь! Землетрясение, пусть даже совсем маленькое, требовало непомерной затраты энергии. По сути, землетрясение было вершиной школы магии земли. Но Харгу оно явно не по зубам, о чем он наверняка очень жалеет. Интересно, что он еще умеет? Судя по ауре, озеленением бесплодных равнин и прочей ботаникой он не увлекается. Зря, на мой вкус, но, подозреваю, что мое мнение интересует его в последнюю очередь. Думаю, разнообразные игры с почвой - какие-нибудь плывуны, зыбучие пески, трещины, овраги, если напряжется. Явно не некромантия... К сожалению. Я имел на его счет некоторые надежды - у кого еще могут быть зацепки, как не у мага земли?
   Тем временем началась официальная церемония, и я поспешил вернуть зрение в обычный режим. Находящийся на возвышении король произнес скучнейшую речь на тему "Как МЫ рады подарить вам возможность поучаствовать в организованном НАМИ турнире, что МЫ надеемся, что соревнования будут проходить честно и в дружеской атмосфере, ибо первейшая задача подобных турниров - это поддержание мира во всем мире..." ну и так далее.
   К счастью, король трепался не так уж и долго, а затем он пригласил всех к праздничному столу, накрытому в соседнем зале. И еще раз, к счастью, места расписаны поименно не были (иначе мне пришлось бы сидеть напротив Харга, а его наглая рожа аппетита бы мне не испортила, но удовольствия поуменьшила бы точно), так что я, недолго думая, уселся рядом с уже знакомым мне господином Варрином. Если что - буду у него консультироваться на счет разных обычаев и незнакомых имен. Господин советник моему соседству явно обрадовался (или он был очень талантливым лицедеем, что тоже не исключено), и тут же порекомендовал мне обратить внимание на несколько замысловатых блюд.
   В целом стол был сервирован очень богато и интересно. Чувствовалось, что обитатели замка любят вкусно покушать и знают в этом толк. На большом столе, выстроенном в форме буквы "П" были представлены и блюда из дичи, из птицы, из рыбы, запеченные целиком и кусками, представители фауны соседствовали с всевозможными блюдами из овощей, плодов...
   Как то я все это невкусно описал... Еще бы добавил "на блюде располагался представитель класса животных, род млекопитающих, тип позвоночных отряд парнокопытных баран обыкновенный, подвергнутый термической обработке поверхностного типа..." Ну уж, нет...
   Нашпигованные чесноком и морковкой, посыпанные перцем, маринованные в вине и запеченные на углях куски молодого барашка лежали аппетитной горкой, приманивая изголодавшего путника румяным золотистым бочком. Блюдо с жареными утками держало оборону от осаждающих его многочисленных мисочек с пряными соусами и ждало подкрепления со стороны флотилии кабачков и баклажанов, разделенных на половинки и наполненных такими сложными начинками, приготовление которых сопоставимо с тренировкой морского десанта. Возглавлял флотилию ананас, изъятые внутренности которого были перемешаны с маленькими кусочками индейки и свинины, смешанными с сыром и майонезом и прошедшими в таком виде через жар закрытой печи. Стройные ряды маленьких ароматных, еще теплых булочек завистливо поглядывали на высокие пирамиды фруктовых ваз, попирающих своими вершинами потолок пиршественной залы. Непонятно откуда взявшиеся на этом столе блюда из морепродуктов занимали почетное место в центре стола. На нем мидии водили хоровод с огромными креветками, а крабы доказывали собственное превосходство устрицам. Копченый в можжевеловом дыму окорок снисходительно взирал на стайку перепелов, окруживших задумчивого фазана на импровизированном гнезде из черемши. Наполненные зеленым маслом крупные сладкие перцы играли бы в светофор, если бы он был известен в этом мире. Изящные канапе напропалую кокетничали с острыми сырами, которые больше склонялись в сторону союза с винами, чем в сомнительный мезальянс, который к тому же попахивал крово, а точнее сыросмешением. Повара вознамерились поиграть в составителей шарад, фаршируя сома щукой, щуку судаком а судака - угрем, расположив их заманчивой головоломкой бесконечного танца... Кажется, так более понятно, что пирушка удалась...
   Советник Варрин развлекал меня забавными историями о похождениях присутствующих тут магов, попутно выясняя мое чисто профессиональное мнение о каждом из них. К сожалению, большинство историй было явной выдумкой, ибо описываемые чудеса были явно не под силу этим титулованным господам. Советник такому обороту явно не удивился, зная результаты всех магических соревнований за последние сто лет и понимая, что сила на соревновании не может вот так взять и исчезнуть, оставив вместо себя жалкие ошметки, а затем, после окончания очередного турнира, появиться вновь и приняться сокрушать горы и города.
   Меня очень позабавила история про одного из магов, который по велению своего короля заморозил море, чтобы гонец на быстроногом скакуне мог скорее доставить любовное послание фаворитке Его Величества. Даже если не брать в расчет то гигантское количество энергии, которое нужно для заморозки теплого моря на дистанцию в сотню километров, просто смешно представить себе выражение лица бедной клячи и ее всадника, когда ноги коня разъезжаются в стороны на тающем на южном солнышке льду, по сторонам от которого бушует нешуточный шторм. Вдоволь позубоскалив на эту тему, мы принялись аккуратно обсуждать предполагаемые соревнующиеся пары в турнире.
   У организаторов турнира была небольшая дилемма - если бы турнир посетил сам "Черный Гром", то турнирную сетку следовало составлять так, чтобы он в финале мог встретиться с Харгом "Сотрясателем", как фаворит с хозяином турнира и вторым претендентом на звание победителя. Я, как ученик "Черного Грома", на роль фаворита явно не тянул.
   Но не тянул на него и Шевол "Пламенеющий". Зная изворотливость и мстительность "Сотрясателя", все прекрасно понимали, что тот явно хорошо подготовился ко встрече с бывшим обидчиком, иначе он просто бы не организовывал турнир, поэтому в их противостоянии отдавали предпочтение Харгу.
   Двоих оставшихся претендентов всерьез никто не рассматривал. Маги-универсалы, достаточно сильные на общем фоне, чтобы сунуться в высшую лигу, они могли спокойно идти на роль мальчиков для битья тому же Шеволу.
   Таким образом, окончательная сетка выглядела следующим образом: я и Шевол сначала встречаемся с середняками, потом между собой и победитель встречается с "Сотрясателем". Мои шансы все оценивали однозначно - одолею середняка, но проиграю Шеволу. Таким образом, в финале таки состоится зрелищная "битва титанов", и к тому же "Сотрясатель" получит отличную возможность продержать в тайне до самого конца свою домашнюю заготовку.
   Меня такая расстановка вполне устраивала, хотя меня-то как раз никто и не спрашивал. Интересы "Сотрясателя" выпирали из этой схемы так, что вся картина трещала по швам, но это вряд ли кого-то удивляло. В любом случае, турниру предшествовал этап показательных выступлений, который был растянут на два дня. Вообще-то, его можно было бы и ужать до одного, но тут никто особо не торопился, скорее наоборот, все хотели растянуть удовольствие.
   Битвы были разнесены на три дня - победителю давалась ночь на отдых перед следующей встречей. Таким образом, ушлый "Сотрясатель" не только держал козырь в рукаве вплоть до самого конца, ему еще и доставался противник, до этого два дня подряд тративший свою энергию на других. Интересно, может, ему еще следует подкинуть идейку, чтобы ввели на финал новое правило, запрещающее его противнику применять магию на поле боя... Так, для большей гарантии победы... В любом случае, мне предстояло попотеть.
   Ужин вскоре завершился, и все гости спокойно разошлись. Прекратившиеся на время еды дипломатические страсти разгорелись с новой силой. Я же решил внять голосу разума, и вместо очередных ночных похождений отправился спать и набираться сил.
  
   Все официальные магические выступления должны были проходить на специально оборудованной для этого площадке за городом. Во имя безопасности, с одной стороны, и чтобы вместить всех желающих - с другой.
   Ну, "специально оборудованная" - это громко сказано. Особых изысков площадка не предоставляла ни участникам, ни зрителям. В распоряжении участников было довольно большой луг. И все. Луг частично был окружен лесом. С другой стороны городскими рабочими было возведено что-то типа примитивного деревянного амфитеатра. За исключением центральной части для Его Величества и знатных вельмож, это были просто деревянные скамейки, расположенные рядами. Предполагалось, что эти места для почетных и уважаемых граждан, или что-то типа этого. Простым зевакам предоставлялось право глядеть на это стоя из толпы за символическим ограждением. Об удобстве Его Величества все-таки немного позаботились, устлав закрытую часть коврами, выставив там удобные кресла и столы для угощений. Нас в центральную часть приглашать явно никто не собирался. Ну и ладно! Места на трибуне выделили - и на том спасибо!
   - Подозрительный лесок. - Сказал я Шраму, когда мы расселись на своих местах. - Прекрасная возможность спрятать что угодно - хоть армию верных вассалов, хоть здорового голема, хоть аркабаллисту.
   - Угу. Может, мне туда прогуляться тихенько после выступления?
   - Вместе прогуляемся. А пока я попробую просканировать его на предмет спрятанных там волшебных вещей или людей. Я, правда, не знаю, как может выглядеть магический голем в энергетической проекции, но думаю, что это что-то очень заметное.
   Тем не менее, лес оказался абсолютно магически чист на всем доступном мне радиусе поиска.
   - Ну да, все правильно... - Откомментировал я вслух, ни к кому особо не обращаясь. - А чего, собственно говоря, голему там делать за четыре дня до его предполагаемого выхода... Еще найдут ненароком... Не думаю, чтобы Харг создавал свое детище прямо там - в его распоряжении любые помещения королевства - чего под открытым небом-то колдовать. Другое дело, что мы рассматриваем только больше помещения, в которых эта каменюка может поместиться. Но и таких в округе немало - любая крупная ферма отлично подойдет. Но по лесу мы все-таки прогуляемся. Мне вот интересно - подготовлен ли сам лес для появления в нем исполина...
   - В смысле?
   - В смысле есть ли неподалеку какой удобный овражек или полянка, где растут по-настоящему большие и старые деревья, пройти через которые будет затруднительно даже каменному гиганту, не подпилены ли они случайно, ну и так далее. Заметь - я исхожу из того, что Харг приготовил именно супер-голема. Если он, скажем, научился призывать метеорит - очень вряд ли, но предположим на секунду и такое - то лес ему абсолютно не нужен. Но в метеорит я не верю - уж больно крутая вещь - мне, например, она и близко не под силу... А мы уже не раз замечали, что Харг пользуется всеми доступными возможностями - честными и не очень. Кстати - это место далеко не самое удобное для проведения массово мероприятия около города - с той стороны поле поровнее, и народу на нем было бы не так тесно. А вот лес есть только с этой стороны. Ну не верю я в такие совпадения, хоть убей!
   - Я тоже. Интересно, что по всему этому поводу думает Шевол?
   - Думаю, я с ним еще пообщаюсь. После первого поединка, когда мне не нужно будет тратить лишних слов для привлечения его внимания. Он не производит впечатления наивного человека, так что если мы случайно встретим его в лесу - я не удивлюсь.
   Тем временем публика уже заняла свои места. Народу собралось изрядно. Несмотря на то, что людям было явно тесно, и многочисленные задние ряды напирали на стоящих впереди, в лес почему-то никто не сунулся. Хмыкнув по этому поводу, я наклонился к сидящему спереди человеку с явной военной выправкой, и поинтересовался у него о причинах столь нелогичного поведения зрителей.
   - Так запрещено ведь! Королевским указом ходить в этот лес запрещено всем без специального разрешения Его Величества или придворного мага.
   - Так-так... и давно?
   - Года два как указ огласили.
   - А почему?
   - Не могу знать, господин. Запрещено и точка. Приказы не обсуждаются.
   - Ммм... Скажите, а за нарушение этого приказа какое полагается наказание?
   - Заключение под стражу в королевскую тюрьму.
   - А на какой срок? - Мне становилось все веселее и веселее. Ну надо же как о лесах тут заботятся... Сразу видно, что маг земли старался. Шевол бы спалил все и дело с концом.
   - Не оглашается. Сказано, что до выяснения обстоятельств...
   - Ясно. Спасибо, любезнейший! - Я еще раз хмыкнул и обменялся со Шрамом характерными взглядами.
   Завыли фанфары, объявив таким вот жутким образом о прибытии Его Величества. Оное Величество, в сопровождении супруги, придворного мага и десятка сановников, чинно уселось на свое место и повелительным взмахом объявило о начале состязаний.
   - Кстати, что-то я не вижу нигде Шевола... - Я еще раз перевел зрение в энергетический режим и просканировал толпу. Искомого факела нигде не было видно... Зато он мигом обнаружился в тщательно оберегаемом королевским указом лесном массиве. Я в который уже за сегодня раз хмыкнул и поделился со Шрамом своей находкой.
   - Получается, он туда отправился как раз к началу соревнования, чтобы максимально не привлекать никакого внимания и иметь гарантию, что Харг сидит на центральной трибуне. Да и добрался он туда тихо и быстро - я ведь сканировал лес совсем недавно, и никого там не было. Ни в центре, ни на окраинах. Молодец.
   - Жить-то всем хочется. - Проворчал Шрам. - Уж он-то с самого начала знал, что Харг готовит не просто гадость, а смертельную гадость персонально для него. Все-таки вряд ли хоть кто-то всерьез рассчитывал на прибытие "Черного Грома". Интересно, что все-таки Шевол приготовил в ответ Харгу? Думаю, провести такие же нехитрые расчеты, как мы, он уж как-нибудь догадался бы... И вряд ли бы приехал на добровольное заклание.
   - Увидим... Хотя, может и не увидим - я ведь собираюсь разобраться с Харгом сам. Придется с ним побеседовать до нашей встречи, а не после... Так, на всякий случай...
   На поле появился первый участник. Я прослушал, как герольд объявил его имя и страну, да это и не важно. Закутанный в расшитую звездами мантию старик продемонстрировал... Левитацию. В качестве объектов он использовал парочку мечей и топоров. Дескать, вот какой я грозный боевой маг - могу одновременно сражаться сразу с несколькими воинами... Шрама это шоу явно не впечатлило:
   - Интересно, а если я в него ножичком метну, он его поймает? - Шрам даже сощурился, прикидывая расстояние и траекторию броска.
   - Сомнительно. Очень сомнительно! Все его внимание сосредоточено на удерживаемых объектах. Он сейчас способен проморгать несущегося на него во весь опор всадника. Вот если бы у него был специальный щит, то обращать внимание на нож ему было бы не надо - щит бы сам его отразил... Вот только если бы этот дядя мог бы поставить такой щит, он бы вместо этого удержал бы в воздухе еще несколько предметов для пущего эффекта - он ведь все силы на это использует, а не готовится к отражению атаки... Так что воздержись от экспериментов, ладно?
   - А если бы, скажем, он знал о том, что я сейчас метну в него нож, он не удерживал бы это оружие в воздухе и у него бы не было щита?
   - Слишком много "бы"... Ты забыл добавить, что, зная о твоем намерении метнуть нож, он не предпринял бы превентивную атаку...
   - Ну да...
   - Спросил бы проще: "Сможет ли маг.. этот или какой-нибудь другой, поймать в воздухе нож. Не отбить щитом, а именно поймать", так?
   - Да.
   - Теоретически, смог бы. Сомневаюсь, что этот, но кто-нибудь посильнее - думаю, что сможет. Я бы точно смог. Тут ведь главное не столько сила, сколько реакция, а она у магов тоже очень разная. Но, думаю, ты уже и сам понял, что это очень глупо, имея возможность применить щит, а не каждую секунду ловить ножи, стрелы или еще чего. Отбить намного проще, чем овладеть предметом. Физически, кстати, то же самое - уклониться от камня проще, чем поймать его на лету.
   Тем временем первый участник завершил свое выступление. Его мастерство не произвело на публику должного эффекта, и со стороны толпы послышался свист и улюлюканье. Мне стало жаль старика - не всем же быть гениями, а вот чтобы улюлюкать, много ума точно не надо... Сами бы попробовали поднять в воздух одновременно шесть предметов... Даже без помощи магии... И потом уже попробовать при этом свистеть!
   Старик удалился, а его место занял коллега помоложе. Произведя в воздухе какие-то замысловатые пассы и зычно произнеся зловещий речитатив, маг ухитрился призвать на поле какого-то монстра. Монстр напоминал лягушку, если вы помните лягушек двухметрового роста, сплошь утыканных рогами и шипами.
   - Иллюзия. На мой взгляд, это намного полезнее, чем жонглирование топорами - развеять такую может только другой маг. Это совсем не сложно, как и ее создание, но другого мага может рядом и не быть, а вот шухеру такая образина может наделать много. Иллюзии вообще, на мой взгляд, очень полезное направление магии - обмануть или испугать можно кого угодно... Вот только что делать, если обман не удался... В бою с серьезным противником они не очень-то помогут... Хотя могут сбить концентрацию, например...
   - А если создать иллюзию себя? Типа как ложная цель?
   - А ты прав... Очень даже могут и помочь. Распознать подмену, конечно, можно, взглянув на нее в энергетической проекции, но не все будут это делать во время боя... И не все умеют это делать быстро... А секунда может решить все.
   Иллюзия монстра произвела на публику должный эффект и из толпы послышались разнообразные вопли и визги. "Так-то лучше, а то совсем страх потеряли... Зрелищ им, видите ли, захотелось"! Маг раскланялся и удалился, а его место уже спешил занять очередной кудесник. Этот мастер чар постарался поразить воображение публики демонстрацией молний... Иллюзорных, к сожалению. Народ эта выходка порядком разозлила - в мага полетели довольно обидные выкрики на тему "Если уж молниями кидаешься, так иди в боевые маги, а коль нет - так нечего людям головы морочить", или "Показал бы чего поинтереснее". Да уж, искушенного зрителя на мякине не проведешь, хотя откуда тут взяться искушенным зрителям? Скорее всего, до этого додумались менее удачливые собратья по цеху, довольствовавшиеся выступлениями на площадях и не попавшие в основное представление. Зря, на мой вкус - там было много интересного, в отличие от того, что я пока видел. Недостаток магии эти люди восполняли недюжинным воображением и упорством, и зачастую это приносило намного более ценные плоды.
   Выступающий спешно ретировался, уступив свое место следующему. Им оказалась довольно приятная на вид женщина в зеленой мантии. Демонстративно кинув что-то в землю и запев высоким голосом, она принялась кружиться на месте, разведя руки в стороны. Это было очень похоже на танцы дервишей. Повинуясь ее заклинаниям, из земли прямо перед ней показался росток. Я перевел взгляд в энергетический режим:
   -Ого! А она посильнее остальных будет. Намного сильнее - явно одна из тех, кто был в окружении Малканы "Вдохновляющей". Сильная аура сине-зеленых оттенков. Тем временем женщина продолжала петь и кружиться, а дерево перед ней - расти. Через некоторое время на нем появились листья, затем цветы, потом мелкие плоды. Я чувствовал волны энергии, исходившей от колдуньи - все-таки очень тяжело из семечка вот так сразу вырастить дерево.
   Она была очень сильной, но и ее энергии явно не хватало. "Вообще-то, жульничать, конечно, нельзя..." - Думал я, глядя на энергетический кокон вокруг растущего дерева. - "И помогать участникам во время выступления тоже... И арена явно должна быть накрыта сканирующим заклинанием, как раз на такой случай... Но, может, они его еще не активизировали? По крайней мере я его не чувствую... А, ладно - была не была. В крайнем случае, набью Харгу морду просто так, безо всякого турнира... Ему же хуже, если разобраться".
   Но сильно я наглеть не стал - я мог бы и создать устойчивый канал по перекачке энергии, но его бы точно легко отследили. Вместо этого я вспомнил недавний разговор со Шрамом о пользе иллюзий, создал вместо себя иллюзию себя, сам накинул полог незаметности и быстренько телепортировался на другой край трибуны. Оттуда я послал в колдунью разовый импульс энергии и тут же телепортировался обратно, заняв свое место. Получившая столь необходимую ей энергию женщина завершила заклинание и, словно демонстрируя, что все происходящее не иллюзия, сорвала с ветки висящую на ней все же чуток недозревшую грушу и откусила от нее кусок. Публика взорвалась аплодисментами, и довольная колдунья вытерла вспотевший лоб.
   - Вот это - настоящая магия, а не ерунда какая-то. Магам пользу приносить надо, а не грызться между собой. - Одобрительно пробурчал сидящий впереди человек, и я с ним был полностью согласен.
   Очередной участник тоже удостоился похвалы - не такой бурной, но все же однозначной, вызвав над местом действия небольшой дождик. Думаю, большая часть похвал была в первую очередь за то, что он ухитрился не замочить зрителей, а только полить свежевыращенное дерево. Потом было еще несколько иллюзионистов, красиво разукрасивших луг цветами, а затем уничтоживших иллюзорные цветы иллюзорным же пожаром. Завершал первый день выступления лозоходец, ухитрившийся организовать небольшой гейзер прямо посреди луга. Воду в этих краях ценили, поэтому маг, как и колдунья, ушел под бурные аплодисменты.
   - В целом неплохо. Есть над чем подумать!
   - Отправимся в лес прямо сейчас? - Шрам был полон энтузиазма.
   - А почему бы и нет? Незаметность я нам обеспечу, а днем в любом случае видно лучше, чем ночью.
   Мы немного подождали, пока толпа рассосется, и спокойно двинулись по направлению к лесу. На всякий случай пошли мы все-таки не напрямик через арену, а обошли ее сторонкой, и углубились в лес чуть дальше от основного места проведения соревнований. Особенно долго искать косвенные улики не пришлось - уже через пару минут мы наткнулись на относительно свежий пень приличного диаметра.
   - Я думаю, версию о лесозаготовках можно не озвучивать... - Хмыкнул я, представляя себе дерево, которое тут недавно росло. Тоже, кстати, неплохая косвенная информация о возможностях голема.
   - И о прореживании с целью оздоровления... - Буркнул мрачный Шрам. Видимо, он все же надеялся на благополучный исход - уж больно его впечатлили мои рассуждения о суперголемах во время нашей поездки.
   Следующий пенек мы нашли буквально через несколько шагов... А потом еще один... И еще... Конечно, опилок свежих не было, но если знать, что искать... Тщательность уборки тоже говорит о многом - не было ни спиленных сучьев, ни упавших рядом стволов деревьев, не было ничего.
   - Что-то многовато они тут вырубили... Опять перестраховываются?
   - Наверное. Хотят, чтобы их булыгану ничего не помешало быстро катиться. Ведь по большому счету, именно время движения голема до арены от гипотетической точки рождения остается наиболее уязвимым местом Харга - вот он и старается свести его к минимуму, устранив возможные помехи.
   Еще через какое-то время мы нашли то, что искали - неглубокий овражек с пологими склонами, над которыми явно кто-то аккуратно поработал.
   - Ага! Ну вот тут они и планируют спрятать свою деточку... Довольно удобно, и уж точно недалеко. Устать она точно не успеет! - Я оглянулся по сторонам, прикидывая расстояние до арены и возможные помехи, которые смогут помешать голему.
   - А как он попадет сюда?
   - Думаю, что ночью и своим ходом. Не той, что будет перед сражением, а той, что будет перед нашей с Шеволом битвой - нам вроде как и не до того будет, чтобы лес прочесывать, а Харгу следующая ночь понадобится, чтобы быть во всеоружии. Вот он и будет спать, а не ночное пение птиц слушать. Давай-ка пройдемся дальше по дну оврага... Наверняка он выведет нас на что-нибудь интересное.
   Мы какое-то время спокойно шли. Один раз аккуратно пришлось отойти в сторону, пропуская небольшой патруль.
   - Интересно, насколько они внимательны? Толковый следопыт наверняка обнаружит наши следы - в лесу они остаются всегда... - Обеспокоенно заметил Шрам, провожая взглядом спины солдат.
   - Ну обнаружат они, и дальше что? Возьмут собак и пойдут по следу? Им же хуже... Побегут докладывать Харгу? А он что сделает? Потопает ногами и закатит истерику? Да пожалуйста, не нам же слушать. Это все равно не изменит ничьих планов - ни наших, ни Харга, ни того же Шевола. На открытую конфронтацию Харг не попрет - ему ничего не светит при таком раскладе, и он это знает. Все гадости и подлости, которые он только мог придумать, он наверняка и так запустил. Хорошо, кстати, что у нас своя еда запасена... Отравления я особо не боюсь, а вот тебя откачивать мне не очень улыбается. Так что пусть себе играют в следопытов. Я не думаю, что стражники Рагонии отличаются от своих зарубежных коллег. Ставлю десять к одному, что они просто умолчат о своей находке, даже если и что-то обнаружат. Разве что ну совсем вопиющие следы подрывной деятельности, или доказательства, указывающие на личностей нарушивших приказ Его Величества. Ведь иначе они попросту расписываются в собственной некомпетентности и признаются, что на вверенном им объекте были посторонние. Оно им надо? Если тебе очень хочется, то, когда мы выйдем на дорогу, я вообще заставлю наши следы исчезнуть. Мы просто растворимся в воздухе даже для самой чуткой собаки.
   Через некоторое время лес начал редеть, и мы вышли с другой его стороны. Перед нами раскинулось большое поле, на котором были разбросаны в отдалении друг от друга несколько ферм.
   - Ну и дальше что? - Спросил Шрам.
   - А ничего. Интересующая нас ферма - воон та, чуть правее того холма. - Я вытянул руку и ткнул пальцем в одну из виднеющихся построек.
   - Откуда Вы знаете?
   - Да ниоткуда. Просто на этой ферме сейчас гостит наш уважаемый придворный маг. Я его отсюда чую - он даже не счел нужным защититься. Я, конечно, могу предположить, что он просто любит свежий воздух и парное молоко, но что-то сомневаюсь, тем более, что время дойки еще не подошло...
   - Вы же говорили, что слабый маг не способен защититься от более сильного? Так при чем тогда отсутствие у него защиты?
   - Защита сильно влияет на радиус обнаружения. Вплотную-то он не может... Но тут до фермы где-то километр, так что он здорово сэкономил нам время. Пожалуй, мы можем спокойно идти домой. Думаю, Харг тут надолго, а при нем соваться туда мне все-таки не хочется. Зайдем чуть позже - в нашем распоряжении еще несколько дней.
   Мы спокойно вышли на дорогу и отправились в сторону города. Как я и обещал Шраму, я замел на всякий случай наши следы, так что отследить нас можно было только до дороги. Никаких свидетелей можно было не опасаться, потому что полог мы не снимали, а высчитать нас методом исключения... Еще раз, ну и дальше что?
   Мы неторопливо прогулялись по пригороду. Начинало понемногу вечереть и люди снова толпами вывалили на улицы. В нашем парке картина тоже не претерпела существенных изменений - по нему ходили делегации разряженных сановников, лопающихся от сознания собственной значимости.
   На пороге нашего дома я резко остановился:
   - Кажется, тут кто-то побывал в наше отсутствие...
   - Вы оставляли охранное заклинание?
   - Нет, и, похоже, что зря. Все-таки иногда я веду себя слишком беспечно... Внутри никого нет... Опасности я тоже не чую... Похоже, что наши неведомые гости просто присматривались... Обыскивать то там нечего... Мда... Неприятно. - Мы аккуратно вошли и осмотрелись. Явных следов чужого присутствия не было. Думаю, что обстановочка в доме доставила нашим неведомым гостям некоторые неудобства: Поскольку слуг в доме не было, то и дом соответственно не убирался - мы со Шрамом были не настолько фанаты чистоты... Ну а за неделю на любой поверхности образуется пыль, на которой остаются видны следы. Ковров в доме было не так уж и много, так что нашим визитерам пришлось здорово помучаться, прыгая по нашим следам и с ковра на ковер. Может, именно поэтому я их так легко учуял - их эмоции буквально пропитали до этого стерильное помещение...
   - Знаешь... Сходи на всякий случай в город и прикупи съестного - шутки шутками, но на кухне они слегка поорудовали... А я пока попробую прогуляться по следам наших гостей...
   Шрам ушел, я еще некоторое время походил по дому, в прямом смысле слова, принюхиваясь и, наконец, тоже вышел из дома. На этот раз охранное заклинание я все-таки поставил, сделав исключение для себя и Шрама. Постояв на пороге и принюхиваясь к теплому летнему вечернему небу, я магически значительно усилил свое обоняние. Теперь я легко мог пройти по следу не хуже охотничьей собаки. Следов было три комплекта, и все они шли в одну сторону. Я накинул на себя полог незаметности, но далеко от собственного крыльца отойти не успел.
   - Спасибо, что помогли моей девочке, молодой человек. - Раздался тихий голос из тени сада. Я обернулся, и ко мне из тени цветущего кустарника тихо выплыла Малкана "Вдохновляющая".
   - Все-таки, если можно, снимите ненадолго ваш покров. Вы очень умело умеете исчезать - мне приходиться очень напрягаться, чтобы хотя бы приблизительно Вас обнаружить, и при этом Вы тут же растворяетесь... Я не отниму у Вас много времени.
   Я снял покров и вежливо склонил голову в приветствии:
   - Сударыня.
   - Я просто хотела Вас поблагодарить. Так уж получилось, что именно я несу ответственность за невмешательство никого постороннего в турнир - для меня это хороший способ не выходить на арену - не люблю я этой показухи. А так - и при деле и в центре событий. Поэтому я непрерывно наблюдала за ареной магическим взором. Не так уж интересно каждый раз смотреть все эти иллюзии... А вот девочка моя перестаралась... Я говорила ей ограничиться цветами, но она решила рискнуть. Не так много людей почувствуют принципиальную разницу между цветами и плодом - а ведь это процесс создания новой жизни... Само по себе величайшее из чудес... Девочка хотела доказать, что может... Мне или самой себе... Неважно... Она сможет, просто еще не время... Эта магия стара как мир, и для нее тоже нужно много времени. Ее время - это пока период цветов, плоды еще придут. Она талантлива, но поспешила. Ничего страшного. Но сама я не могла вмешаться... Я ведь сидела рядом с Харгом в королевской ложе, он бы почувствовал. А вы вмешались. Я так до конца и не поняла, как... Вы дважды телепортировались? Я не видела Вас самих, но почуяла расходящиеся энергетические волны от порталов... Такое редкое заклинание... Так мало колдунов его используют... И так быстро прыгнуть туда-обратно, и в промежутке натворить дел... Опасный Вы молодой человек... Для таких прыжков нужен немалый опыт, тут одной силы мало, Вы, наверное, много прыгали?
   - Да, я много тренировался.
   - И далеко Вам удавалось прыгнуть?
   - На половину Синдарии.
   - Батюшки! Такого я и не слыхала... То-то Вы так легко это сделали... А в промежутке? Канала я не видела. Это было что-то вроде импульса? Вы просчитали, сколько энергии ей надо до завершения и послали недостающую? Опасный, конечно, прием... Всего крохотный шаг, отделяющий мирную передачу от боевого импульса...
   - Все так, только я не знал, сколько энергии нужно. Определял навскидку пропорционально ее расходу во время заклинания. По-моему, я послал чуток меньше чем надо - плод был недозревший.
   - Ерунда. - Старушка отмахнулась. - в таком деле лучше меньше, чем больше, особенно таким опасным путем.
   - Как Вы считаете, кто-нибудь еще заметил передачу?
   - Уверяю тебя, что нет. Ты так ловко отводишь глаза, что я сама еле заметила, да и то - по косвенным признакам и расходящимся волнам. Очень качественно проделано. Теоретически, Шевол мог бы обратить внимание на энергетический дисбаланс, но он в это время был занят... Тоже воспылал страстью к ботанике, ну или в лесок приспичило отлучиться по сверхъестественной нужде... - Мы чуток посмеялись. - Как мне тебя отблагодарить? За такие вещи всегда нужно говорить спасибо... Не так уж часто посторонние люди делают добрые дела...
   - Я был бы Вам очень признателен, если бы Вы преподали и мне несколько уроков. Думаю, у Вас есть чему поучиться!
   - Показать тебе несколько полезных фокусов... Почему бы и нет... Такие талантливые ученики редко стучатся в двери... - Задумчиво произнесла Малкана. - Только ты уж успокой старую женщину - что на самом деле произошло с Манапахом? Прости, но я не верю, что ты его ученик... Не тот стиль, не те приемы... Я ведь была с ним знакома когда-то. Мы почти ровесники. Друзьями-то мы никогда не были - у него не было друзей, но такие старые знакомства просто так не забываются...
   - Манапах умер почти шесть лет назад. Я вообще не был с ним знаком. Умер сам - от старости. Он почти перестал заниматься практикой в последние десятилетия, с головой уйдя в теорию, и сила потиху оставила его. Так уж получилось, что когда я прибыл в Синдарию, его имя использовалось как универсальная пугалка для соседей и внутренних разборок. Я и сам имел на его счет кое-какие планы, так что информация о его смерти меня самого здорово удивила... Пришлось принимать его облик и разбираться со своим же оборотнем...
   - А, это та история про смерть наследника Синдарского престола? Это твоя работа?
   - Да, хотя никакого оборотня там не было - иллюзия вроде нынешней. - Я кивнул головой в сторону арены. Меня не особо смущало, что я фактически признаюсь в убийстве коронованной особы. Уж кто-кто, а маги всегда и везде были в центре королевских заговоров. С одной или другой стороны. Магу по большому счету безразлично, чья именно задница занимает престол. Важно что с этого имеет сам маг. Так что обвинения в дурном тоне можно было не опасаться. К тому же Малкану меньше всего интересовала политика в другом конце мира.
   - Ну не скажи, до меня доходили слухи, что монстр был просто кошмарный. Я, конечно, знаю цену таким слухам, но все-таки способна понять, что к чему. - Я пожал плечами.
   - Ясно. Жаль старика. Да примет его беспокойную душу вечное небо! Знаешь, я могу, конечно, взять тебя в ученики. Не знаю, правда, что из этого получиться. Ты ведь уже далеко не ребенок... Хотя ты хочешь учиться, и это самое главное... Меня смущает другое: я не могу прочитать твою ауру... Даже сейчас... Но есть и другие способы понять сущность человека. Знаешь, я ведь могу очень много зла принести людям... Я могу им внушить такое горе и черное отчаяние, что смерть будет из этого лучшим выходом... Своя смерть и смерть всего, что тебя окружает. Так вот, когда я настраиваюсь именно на это свое самое страшное оружие, меня начинает притягивать к тебе... Родственные ауры притягиваются, ты знаешь это? - Я кивнул - Внимательный... Это хорошо. Твоя аура - это аура смерти! Притом не просто сильная, а невообразимо сильная, черная и глубокая. Сама смерть стоит за твоей спиной и простирает над тобой свои крылья. Я чувствую это, и это меня пугает. Но сегодня я видела тебя в деле, и дело это было доброе. Я думаю, что главное - это то, что мы делаем. Именно в делах познаются люди. Для того, чтобы делать гадости, не нужно иметь много сил... Это или есть, или этого нет. Я возьму тебя в ученики... А пока - ты, кажется, собирался на охоту? Вот и отправляйся! Хорошее дело. Настраивает на нужный лад. Хорошей охоты, мальчик! Возвращайся, а потом и поговорим.
   Мы попрощались, я снова укрылся от ненужных глаз и отправился по остывающему следу. Да уж... Интересно оно все сложилось... Никогда бы ни подумал... Но что ни делается - все к лучшему, ну или почти все. Во всяком случае, такой поворот событий был мне явно на руку.
   Следы вели в направлении королевской резиденции... Нет, я что-то не понял - три человека средь бела дня вышли из королевского дворца, пересекли людный парк, взломали.... Ну хорошо, пусть не взломали, а открыли имеющимся у них комплектом ключей особняк, в котором обосновалась делегация из соседней страны, побыли там какое-то время, а потом просто вышли и пошли прямиком обратно во дворец? Я, конечно, понимаю, что наглость - это второе счастье, но не до такой же степени... Они бы еще мое, пардон, нижнее белье использовали как знамя победы... И никто на это типа не обратил внимания? Мда... кто ходит в гости по утрам, тот поступает мудро...
   Интересно, а если б я охранку поставил, да не простую, а с приветом... И получил бы в итоге три обгоревших трупа? Мне бы, небось, еще претензии предъявили и свору плачущих вдов и сирот для убедительности. Сказали бы, что уборщиков, наконец, прислали... Постельное белье поменять... Постельного белья с собой не было? Тогда подушки взбить... Короче, сделали бы рожу кирпичом! Разумный вопрос: а соваться ли мне при таком раскладе во дворец? Смысла я не вижу - исполнители сего акта межгосударственной дружбы мне не интересны, а заказчика я, небось, и так с первой попытки назову.
   Ради очистки совести я все-таки прогулялся вокруг дворца - проверил, не пробовали ли мои неведомые гости таким хитрым способом сбить возможную слежку, ведь все могло бы быть намного интереснее, чем казалось на первый взгляд, но, увы - любители бывать в гостях в отсутствие хозяев дворец не покидали. Список претензий к Харгу пополнился еще одним пунктом, а я, разозленный, поплелся домой.
   Шрам пришел с покупками, и мы обменялись новостями. Город гудел вовсю, но у меня не было ни малейшего желания пойти повеселиться. Неудачная охота и собственный прокол здорово испортили мне настроение.
   Второй день показательных выступлений обещал быть более интересным. Мы снова заняли свои места, и, пока герольд объявлял очередного участника, я снова проверил лес на предмет магических изменений. Изменений не было. Не удивляясь этому обстоятельству, я сосредоточил внимание на арене. На ней очередной колдун в очередной раз пытался поразить публику: для этого он попытался сделать... Голема. Вот только материалом для этого послужила различная трава с луга, так что в итоге получился ходячий сноп. "Смотрите, пугало оживило пугало" прокричали в толпе и маг спешно ретировался под громкий хохот.
   - А если б его поджечь, смотрелось бы неплохо... - заметил Шрам.
   - Ага, вот только продержалось бы не долго. Знаешь, мечты о создании огненных големов не новы... Вот только я, хоть убей, не представляю, с какой стороны браться за дело... Магма быстро остынет, дерево сгорит, ну и так далее... Да и проблем от такой штуки много - она больше своим, небось, навредит, чем чужим. Големы хороши в наступлениях в соединении с другими родами войск... А как соединяться с горящим союзником... Нет уж - сами пусть экспериментируют.
   Второй участник вышел в центр арены и стал колдовать. Я почувствовал волны расходящейся энергии и попытался разобраться в том, что он творит. Творил он что-то явно знакомое... Когда внешний облик мага "поплыл", меня осенило - колдун трансформировался!
   - Ого! Кажись, сейчас тут появится оборотень! Похоже, есть еще тут толковые ребята! - И правда, процесс трансформации шел быстрее, чем у меня, хотя я был уверен, что он не настолько глубокий. Через некоторое время посреди арены, и правда, стоял волк на двух ногах. Публика уже давно поняла, что дело неладно, и появление волка было встречено массовыми воплями.
   Меня оборотень не очень впечатлил: когда я создавал своего, то упор делал на боеспособность, оставляя внешний вид на потом. Тут же колдун максимально старался сохранить именно волчью внешность, уж не знаю зачем - моя образина, например, получилась намного страшнее, хотя я и не старался придать ей внушающий ужас внешний вид. Просто когда нарушены пропорции тела, результат всегда будет вызывать негативные эмоции - от отвращения до сочувствия. Поскольку я наращивал боевые составляющие - мышцы, когти, клыки - то и результат получился внушающий страх за свою жизнь. А тут был просто крупный прямоходящий волк. Возможно, и посильнее обычного волка, или человека, но мой экземпляр порвал бы его на лоскутки. Скорее всего, дело в том, что такое превращение намного проще моего - я-то изменял самую основу и суть живого существа, начиная с метаболизма и регенерации клеток. Ну и промучился, соответственно намного дольше. Старый принцип - качественная работа быстро не делается.
   Для демонстрации возможностей волка на арену вынесли несколько козел и пару мешков с чем-то там внутри. Волк успешно изодрал мешки и попереламывал довольно толстые брусья, расположенные на козлах. "Все-таки ничего", подумал я, наблюдая обратную трансформацию мага. Народ довольно ревел - наконец-то они получили хоть какое-то развлечение.
   Следующий колдун явно знал толк в том, как произвести впечатление. Начать с того, что выглядел он намного импозантнее остальных своих коллег, традиционно отдававших предпочтения мантиям с вышитыми на них звездами или оккультными символами - он носил черный камзол с ярко алыми вставками, поверх которого был одет развевающийся черный плащ с красным подбоем.
   Кроме внешнего вида, у колдуна имелся реквизит - на арену выкатили большой воз, груженый сеном. Поклонившись публике, маг воздел руки к небу и взлетел. Когда он набрал достаточную высоту, небо вокруг него потемнело, и прозвучал раскат грома. Маг еще раз воздел руки, и на этот раз в них возник пылающий лук и колчан со стрелами. Публика благоговейно притихла.
   - Иллюзия. - Шепнул я Шраму, которого это представление тоже заворожило. - Этот парень - такой же иллюзионист, как и те, кого мы уже видели. Просто у него намного богаче фантазия и он хорошо понимает, как привлечь внимание. Лук тоже самый обыкновенный, и он не призывал его - просто сделал видимым. Темное небо, гром и огонь на луке - иллюзия, хотя и эффектная. Сейчас он как следует шарахнет по телеге. Думаю, простым пожаром тут не обойдется, иначе весь эффект насмарку! - Будто следуя полученным от меня инструкциям, колдун прицелился и выпустил с небес ярко пылающую стрелу. Получив прямое попадание, телега с оглушительным грохотом взорвалась, разбросав обломки и горящие снопы по арене. Зрители взорвались приветственными криками и аплодисментами! Маг спустился с небес, церемонно раскланялся и неспешно удалился с гордо поднятой головой.
   - Он молодец! Заметь - он не сильнее тех иллюзионистов, что мы уже видели. Но если сравнивать по степени внушительности их выступления, то запомнят не девушку с полем цветочков, и не юношу, который это поле типа сжег, а этого вот господина. Хотя реальной магии он применил мало - взлетел, снял заклинание невидимости с лука и навел на него иллюзию огня, малость поджег стрелу - пламя стрелы тоже было иллюзией, на самом деле она чуть тлела - я наблюдал за ним через энергетический взгляд - и все! В сене была спрятана какая-то взрывающаяся дрянь, типа бычьего пузыря, наполненного болотным газом. Грохот взрыва и разлетающиеся ошметки - тоже иллюзия. Главное - чтоб телега рассыпалась. Вот из лука он стреляет неплохо, надо отдать ему должное. Вот что значит специалист широкого профиля! Ведь, по сути, он показал то же самое, что и первый из выступающих иллюзионистов - иллюзию боевой магии, но первого прогнали со свистом, а на этого смотрят, раскрыв рты. Потому что качественная работа, а не халява!
   Следующая участница так же разительно выделялась из общей массы. Она была молода и весьма привлекательна, но дело не в этом. Весь ее облик был наполнен дерзостью и вызовом, вот только я пока не мог понять, кому. Сил у нее было предостаточно, так что я приготовился внимательно наблюдать. На арену вынесли несколько манекенов, и появилось еще одно действующее лицо - здоровенный детина с двуручным мечом. Девушка поклонилась публике и принялась колдовать. Как следует, поколдовав над манекеном, она повернулась к здоровяку и что-то коротко сказала. Детина кивнул, не спеша подошел к манекену и со всего размаху обрушил на него удар меча. Манекен даже не шелохнулся. Я косо взглянул на Шрама:
   - Что скажешь?
   - Без дураков. Отлично поставленный диагональный удар с оттягом. Мужик свое дело знает! Эта девица поставила такой щит?
   Я в который раз сменил тип зрения и очень внимательно изучил щит.
   - Представь себе, она способна еще и не на такое... Действительно отличный щит.
   В энергетическом виде щит выглядел неповрежденным - такой могучий удар его даже не поцарапал! Боец тем временем нанес еще несколько ударов с тем же эффектом. Публика одобрительно ревела и требовала чего-нибудь еще. Девушка гордо улыбнулась, кивком головы отослала с поля своего помощника и принялась колдовать над другим манекеном. В этот раз она возилась дольше и энергии затратила намного больше. Заинтригованная публика ее не подгоняла - люди уже поняли, что прошлый этап был всего лишь затравкой!
   Закончив магические манипуляции, девушка направилась прямиком к королевской ложе. Пока она шла, я внимательно изучил ее новый щит - в этот раз он был явно против боевой магии, а если точнее - против термальных заклинаний. Вывод напрашивался сам собой и отвечал на вопрос, кому собиралась бросать вызов девушка.
   Словно подтверждая мои слова, колдунья обратилась к королевской ложе, и под оглушительный рев толпы на арену вышел Шевол "Пламенеющий".
   - Не очень хорошо получается... Я, конечно, ставлю на Шевола, но просто так он этот щит не пробьет - придется попотеть. Представление будет хорошее, но в преддверии предстоящих схваток такой расход энергии не очень разумен.
   - Думаю, тут дело не совсем в энергии. - Хмыкнул Шрам. - Если я хоть что-то понимаю в женщинах, то эта девица решила во что бы то ни стало окрутить Шевола, по крайней мере, так она на него смотрит - как на близкую, но опасную добычу. А если верить слухам, то сам Шевол - большой знаток по женской части... Ну и большой любитель соответственно. Насколько я знаю, гарем у него довольно большой! Южане в этом плане предпочитают брать количеством, а не тщательным отбором.
   - Страсти-то какие! И как у него силы остаются на магию, при таком-то напряженном графике?
   - Вот Вы у него и спросите, Босс, мне самому любопытно! Но если верить тем же слухам, относительно усмирения Шеволом бунтов кочевников, то сил у него остается много. Остальное вам виднее!
   Шевол церемонно поклонился королевской ложе, публике и коротко переговорил с девушкой. После чего он прочитал небольшое заклинание и в сторону манекена полетел довольно внушительный огненный шар. Весьма внушительный. Негромко ухнуло, и когда развеялся дым, то все увидели, что манекен стоит неповрежденный, а вот соседние манекены разнесены на мелкие кусочки и трава вокруг цели полностью сгорела. Публика довольно взревела, девушка победно вздернула свой носик, а Шевол галантно ей поаплодировал. Затем он еще что-то ей быстро сказал, отчего выражение лица девушки сменилось изумлением. Девушка кивнула и быстро отошла ему за спину. Шевол улыбнулся и стал медленно поднимать руки, читая нараспев новое заклинание. Вот теперь он готовился ударить в серьез. Опытный ухажер сделал женщине приятный комплимент и подчеркнул ее выдающиеся достоинства, а теперь боевой маг наводил на цель свое оружие. Для удара он сконцентрировал столько силы, что пространство вокруг него начало немного подрагивать - как при сильной жаре. Он громко выкрикнул финальный пассаж заклинания, и в этот раз грохнуло уже всерьез! На месте манекена была хорошая четырехметровая воронка, вокруг которой разгорался нешуточный пожар. Шевол неторопливо обернулся и с достоинством снова поклонился королевской ложе и публике. Притихшие после взрыва зрители буквально сорвали глотки от восторга, а маг и взявшая его под руку колдунья неторопливо удалились с арены.
   - Может, мне тебя отправить на арену? - Поинтересовался я у Шрама невинным тоном.
   - А меня то за что? И что я там буду делать? - Шрам был явно озадачен моим предложением.
   - Как что? Будущее предсказывать! у тебя это неплохо получается! А таких специалистов на арене еще не было.
   - Тоже мне, загадка мироздания! Хотя, по большей части, волшебницы себя так не ведут - как правило, они барышни серьезные, и за роковыми красавцами не гоняются. Похоже, тут особый случай. В любом случае, они отлично подходят друг к другу! А что Вы скажете насчет его удара? Неслабенько приложил.
   - Не то слово! И может еще сильнее, ты уж поверь! Я был готов к чему-то такому. Он действительно очень талантлив и очень тренирован - страшное сочетание. И приехал сюда он не отдыхать, а на бой, притом смертельный, так что настрой у него соответствующий.
   - Вы сможете блокировать такой удар?
   - Такой - да. И даже более сильный... Ненамного, но все-таки. Но я смогу ударить быстрее. Я собираюсь сделать ставку именно на это. И смотри - мне не хочется его убивать.
   - А если станет вопрос выживания?
   - Тогда да. Без вопросов. Я все еще уверен в своей победе, но не за счет наследства "Черного Грома" - будь я действительно его учеником, мне бы и вправду ничего не светило, ведь за ним не только знания, но и многолетний опыт их применения - не мне тебе рассказывать, что это значит. Но за мной - магия смерти и огромная сила моих жертв, прямых и косвенных. Я не зря столько времени и сил потратил на создание чистильщиков и снабжение их зачарованным оружием. А так же все остальные способы применения зачарованного оружия и инструментов - они все приносят свои кровавые плоды. Умножь это на парочку заклинаний Сеньора Карло - между прочим, намного более старого колдуна, чем Шевол, и ты поймешь, что я действительно не очень его опасаюсь. Плюс предчувствие. Оно мне все настойчивее говорит, что с Шеволом драки у меня серьезной не будет, а вот с Харгом... Не знаю уж почему, но чувствую, чем дальше, тем больше, что дело тут явно нечисто... Во всем этом турнире... Есть тут что-то нехорошее... Похуже старых обид и нереализованных амбиций!
   Тем временем на арене появился новый участник. С собой он волок двуручный меч - нетипичный атрибут для колдуна. Поклонившись публике, колдун в буквальном смысле слова раздвоился - вот только что стоял один - а теперь там стоит два близнеца. И оба с мечами. Поклонившись друг другу, участники затеяли показательный бой.
   - Снова иллюзия. Двойника не существует на самом деле - это только видимость. Приемы боя поставлены так, чтобы их зеркальное отображение создавало видимость парирования.
   - Да, я так и понял. - Кивнул Шрам. - Поначалу, когда он разделился, я порядком удивился, а когда он начал танцевать, так все на свои места и встало.
   Пара бойцов на арене тем временем снова разделилась - теперь там было четыре одинаковых бойца, а еще через несколько минут их стало восемь.
   - Интересно, когда он остановится? Когда заполнится арена?
   - Тебе жалко? По моему, забавно. Такая симпатичная толпа получается... Картина под названием "школа фехтования"! - Меня выступление скорее забавляло, а вот Шрама оно явно раздражало.
   - Толку от такой толпы? Кого она может напугать?
   - Такая - никого. А если он изобразит толпу каких-нибудь демонов, то вполне может кого-нибудь и напугать. Если проявит воображение и дополнит иллюзию еще чем-нибудь полезным, что сойдет за доказательство их реальности, то эффект может получиться и ничего. Если у другой стороны не будет своего мага... Хотя... Не знаю. О такой штуке я как-то читал, но сам не думаю, что с помощью такой иллюзии можно победить. Выиграть битву - может быть... Но не войну, и даже не пару битв. В армию, которая исчезает, не оставив после себя даже притоптанной травы, долго не поверит даже трусливый солдат. А если это будет, скажем, армия призраков, парящих над землей?
   - Им все равно придется рано или поздно столкнуться. Даже если пара солдат помрет от страха, исхода это не решит.
   Шрам недовольно сплюнул. Он вообще недолюбливал иллюзионистов, а уж когда дело доходило до иллюзии боевой магии, то начинал откровенно закипать, чего обычно с ним не случалось.
   Толпа одинаковых участников на арене прекратила свои поединки и исчезла. Колдун поклонился и направился к выходу. Зрители отнеслись к его выступлению достаточно благосклонно.
   Очередной участник был так же мастером создания иллюзий. Вместе с ним на арену вышла невзрачная женщина в простом домотканом платье. Поклонившись зрителям, маг накинул на женщину плотную шаль и принялся колдовать. Когда он закончил и снял шаль, то под ней оказалась редкостная красотка - смуглая кожа, жгучие миндалевидные глаза, роскошная копна вьющихся волос, сногсшибательная фигура, чьи соблазнительные очертания подчеркивались весьма откровенным нарядом... В общем, вы поняли! Зрители шумно выдохнули и принялись аплодировать... Вернее, мужская половина зрителей. Женская просто позеленела от зависти.
   - Думаю, этот мастер - очень богатый человек! Представляешь, сколько способна отвалить какая-нибудь знатная и богатая грымза, чтобы на каком-нибудь очередном приеме вот так вот выглядеть?
   - Думаю, что очень много... Только, наверное, не так вот выглядеть - надо чтобы ее все-таки узнавали, а то удовольствие будет не то! - Шрам всерьез обдумал мой вопрос.
   - Да, наверно, ты прав. Такая коррекция наверняка сложнее, чем наложение цельного образа, но для профессионала это не проблема, а эффект и правда лучше. Хотя, думаю, он занимается и тем, и другим - скажем, если грымзе захотелось поразвлечься по полной...
   - Не знаю... Если грымза богатая, то она и так может купить себе любые развлечения.
   - А если ей хочется экзотики или острых ощущений экстремального флирта? Думаю, женщинам нравится очаровывать.
   - Ну, разве что...
   Тем временем колдун подошел к трибунам и попросил кого-то спуститься. На арену вышла еще одна молодая девушка, на этот раз светловолосая и со светлой кожей. Она была тоже весьма ничего, но по сравнению с жгучей красоткой проигрывала полностью. Поставив девушек рядом и став между ними, маг накинул на каждую по шали и снова прочел заклинание. Когда маг снял шаль, девушки поменялись местами... Точнее внешностями, поскольку они своих мест не покидали. Просто там, где была брюнетка оказалась блондинка, и наоборот. Публика одобрительно восприняла и это, хотя и не так бурно. Маг еще раз поклонился и вернул внешности девушек на свои места, после чего покинул арену вместе с похорошевшей помощницей.
   - Ну прям как Шевол!
   - Да, похоже. Интересно, он так специально, или это случайно получилось? А то еще Шевол обидится, что у этого партнерша красивее! То-то смеху будет! - Хмыкнул Шрам.
   - Шевол умеет видеть сквозь иллюзии...
   - Ну и что? Все мужчины могут видеть, что на женщинах косметика или наряды. Они что, перестают на это покупаться? А женщины прикладывают массу усилий, чтобы создать доступными средствами иллюзию того, чего нет - набивают в нужные места комки шерсти, прикрепляют на голову чужие волосы, ходят с риском для жизни на каблуках... Их ведь не смущает, что эти части тела не их. Что они фальшивые. Ничуть! Наоборот - это всегда считалось достоинством и даже искусством! Просто этот маг решил быть последовательным до конца и пошел дальше других, предложив то, о чем мечтает, пожалуй, любая женщина, да и мужчина тоже. Выглядеть так, как пожелаешь, не затрачивая на это много времени и усилий! Никаких диет, никаких жестких корсетов, никаких слоев сажи и жира на лице, никаких часов просиживания перед зеркалом или в тренировочном зале... Представил - и готово! Мечта! Ну а за мечту люди готовы платить!
   - Эк тебя прорвало! У меня на родине тебя прозвали бы философом.
   - Странное ругательство... И что оно означает?
   - Любовь к мудрости.
   - Да какая там любовь! Я на эти все ухищрения насмотрелся за свою жизнь до тошноты!
   - Когда это ты успел? - Я немало удивился, услышав такое от своего, прямо скажем, не особо любящего шумные торжества друга.
   - На разных балах, перед или после очередной победы. Когда к тебе подруливает старая кикимора, с которой осыпается побелка и начинает с тобой заигрывать, как дешевая уличная девка, хочется выпрыгнуть в окно, невзирая на этаж. Спасает либо образ тупого быка-солдафона, или вот такие вот рассуждения. Иногда приходится применять и то, и другое одновременно.
   - Я думал, наемников на официальные мероприятия звать не любят... Победы обычно присваивают себе военачальники, а тех, кто ее реально кровью добывал, стараются запрятать поглубже. Иногда в прямом смысле слова.
   - Так оно и есть. Просто когда во время боя несколько раз хорошо засветишься на ключевых точках, то делать вид, что это все благодаря гениальному плану стратега, уже неудобно. Тогда приходится такого героя прилюдно награждать и осыпать почестями. А вот потом лучше сразу делать ноги, потому что милость господ... Увы... Крайне недолговечна...
   Когда на арене показался следующий участник, Шрам тихо сказал: "Так-так..." Его кулаки сжались, и костяшки на пальцах побелели.
   - Старый знакомый?
   - Именно. Один из тех немногих, с кем бы я очень хотел встретиться в темном переулке. У меня к нему должок.
   - Организовать вам встречу? Не думаю, чтобы это сложно...
   - Буду очень признателен. И те ребята, что по милости этого кудесника не вернулись домой - тоже!
   На арену вслед за магом вывели быка. Маг начал громко читать заклинания, и внешность быка "поплыла".
   - Иллюзия трансформации. Сама трансформация такого объекта потребовала бы большого выброса энергии, а я его не чувствую. Но он намеренно изображает процесс именно так, чтобы он выглядел как трансформация. Кого он пытается надурить таким способом?
   - Таких же простофиль, каким был тот король, которому он служил. Нам тоже обещали не иллюзию, а настоящего боевого дракона, который обратит врага в бегство... Дракон и правда был ничего, вот только одна огненная стрела, пролетевшая прямо сквозь него, расставила все на свои места. Очень забавно, когда дымный след входит в рот и выходит через задницу... А вот когда трехкратно превосходящая армия противника понимает, что ее обдурили, обвели пальца и взяли на "фу-фу", становится уже не смешно, потому что эта армия становится ну очень сердитой. Ну, а когда оказывается, что никакого запасного плана, кроме как "победно войти в покоренный город и собрать военные трофеи", у короля нет, то становится совсем не смешно. Такая вот история.
   Тем временем бык действительно превратился в дракона. Весьма красивого, больше быка в несколько раз, зеленого ящера с очень внушительным размахом крыльев. Дракон вскинул голову и выпустил в небо длинный язык пламени. Публика ахнула. Дракон расправил крылья и тяжело взлетел. Иллюзия была весьма качественной - дракон издавал различные звуки, будь то рычание и хлопанье крыльев, и трава под ним подгибалась от поднимаемого крыльями ветра. Я взглянул на всю картину в энергетической проекции и мигом обнаружил быка, на которого просто накинули полог невидимости. Бык мирно стоял на том же месте и щипал травку.
   - Скажи, тебе обязательно прикончить его своими руками?
   - Ну...Очень хотелось бы, а что?
   - Я думаю, что можно поставить точку в той истории прямо тут. Не возражаешь?
   - При условии, что этот подонок сдохнет. И желательно - если помучается!
   - Мучений не обещаю... Гарантировать летальный исход тоже не могу... Но вот восстановление справедливости организую по первому разряду. Думаю, останешься доволен.
   - А что Вы хотите сделать?
   - В который раз продемонстрировать всему миру, что можно добиться многого малыми средствами... Ну, и потренироваться в одном довольно простеньком заклинании... Близком родственнике иллюзии - внушении. Это даже еще проще, потому что не нужно делать объект видимым для всех. А уж внушить кому бы то ни было такую ерунду, как незначительное изменение в гардеробе стоящего перед тобой человека, потребует настолько крошечных усилий, что такое вмешательство со стороны, скорее всего, пройдет незамеченным. А если и не пройдет, я уж как-нибудь выкручусь...
   - Я совсем ничего не понял. Что Вы собираетесь сделать?
   - Пустячок. Тот бык, из которого твой давний друг создал дракона, сейчас топчется у него за спиной. Как ты считаешь, если ему вдруг привидеться, что костюм его хозяина стал ярко-красным?
   Когда стоящего на поле и величественно повелевающего парящим в небе драконом мага сбил с ног сильнейший удар, то никто ничего не понял, но когда через мгновения дракон в воздухе растаял, а вот бык, напротив, появился, то поняли сразу все и всё. Бык не удовлетворился низвержением цели и принялся яростно поддевать тело на рога раз за разом. К тому моменту, когда подоспела помощь, колдун представлял собой довольно жалкое зрелище. Разъяренный бык буквально растерзал его и втоптал в землю.
   - Доволен?
   - Более чем. Так здорово его бы даже я не отделал. Против матери-природы не попрешь...
   - Особенно когда она сама прет на тебя в облике тонного рогатого быка...
   - Спасибо, Босс! Пусть ребята спят спокойно!
   Из за ЧП дальнейшие представления отменили, тем более, что их было не много. То, что осталось от мага, погрузили на носилки, а тело быка, убитого из луков подоспевшей королевской охраной, утащили волоком с поля... Теперь уже точно поля боя, а не арены для представлений.
   Смерть на арене заставила поутихнуть веселящийся город. Особых разговоров или обсуждений не было. Все чувствовали себя немного обманутыми и немного виноватыми, будто бы бык взбесился и растерзал обманщика специально ради них. Уличные фокусники не давали представлений, пропивая в трактирах заработанные гонорары и размышляя о превратностях судьбы. У каждого за душой была история, которая могла закончиться так же, сложись все по-другому. Королевский парк тоже поутих. То ли потому, что все переговоры уже прошли, то ли потому, что смерти великие мира сего боятся не меньше всех остальных.
   Вечером в нашу дверь тихо постучали. Я не сильно удивился, обнаружив на пороге Малкану "Вдохновляющую". Я пригласил гостью в дом и представил ее Шраму, после чего попросил его оставить нас одних. Мы расположились в гостиной у камина и Малкана, наконец, заговорила:
   - Ты не расскажешь мне, что произошло сегодня на арене?
   Я рассказал. Ненадолго воцарилось молчание.
   - Плохая история. - Малкана покачала головой, как бы подведя итог. - Меня радует, что ты так спокойно принимаешь на себя всю ответственность за произошедшее, хотя тебя оно не касалось. Не пытаешься изобразить из себя вершителя людских судеб или наоборот - слепое орудие в руках судьбы. Твой человек жаждал мести. Ты мог одинаково запретить ему ее осуществить или разрешить ее. Вместо этого ты сделал все сам, сведя возможные последствия к минимуму. Абстрагируясь от того факта, что ты убил человека - оптимальное решение. Когда человек, убивает других чужими руками, он все равно является убийцей, как бы он сам себя не обелял. То же самое работает и в обратную сторону. Это твой выбор - не мне тебя судить. Судьба мудрее нас - с этими словами Малкана поднялась и направилась к выходу. На пороге она остановилась и повернулась ко мне:
   - Завтра у тебя первый бой. Я знаю, что ты его не боишься, как, впрочем, и остальных. И мои советы тебе в этом деле уж точно ни к чему. Но все-таки будь осторожен. Мне что-то подсказывает, что весь этот турнир - просто ширма, но вот то, что за ней скрывается, не стоит недооценивать. - С этими словами Малкана покинула наш особняк, а я отправился обратно в свое кресло у камина, в котором и просидел до того момента, пока не настала пора отправляться на мой первый магический поединок.
  
   Стоять на арене для дуэлей - это совсем не то же самое, что наблюдать за поединком с трибуны. Пять метров или пятьдесят - дело не в расстоянии, а в точке зрения. Со стороны всегда лучше видно и больше понятно. Каждый зритель считает себя в той или иной мере экспертом в том, что он лицезреет. Бесценные советы, изощренная тактика, безумные комбинации так и сыплются из уст тысяч и тысяч советников, находящихся по ту сторону ограждения. Радует одно - по эту сторону их не слышно... Иначе смертоубийств в спорте было бы намного больше, даже в таком виде, как шахматы!
   Нас с моим противником разделяло что-то около двадцати метров. Мы должны были начать сражение после отмашки Его Величества, а пока герольд напоминал всем присутствующим правила: запрещалось любое вмешательство извне, как прямое, так и косвенное, любое отвлечение внимания и концентрации. Запрещалось использование вспомогательных магических предметов, зелий или артефактов. Запрещалось использование чужих магических щитов, для чего маг входил на поле боя "голым" и подвергался осмотру судьи (судьей была Малкана "Вдохновляющая"), после чего у каждого участника было достаточно времени, чтобы самому поставить любую защиту - тут никто не подгонял, потому что несчастные случаи были никому не нужны. Когда оба участника заявляли о своей готовности, поединок начинался. Поединок мог быть остановлен в любое время любым из участников, признавших свое поражение, либо судьей, когда тот считал, что продолжение поединка повлечет за собой неминуемую смерть одного из участников. Разрешалось использование любых предметов и стихий, находящихся вокруг. Выход за пределы арены не поощрялся, но строго не карался, ибо для многих заклинаний требовалось довольно много пространства, которые арена дать не могла. Время на бой не регламентировалось, и в случае невозможности выявления победителя засчитывалась ничья.
   Роль судьи в подобных поединках всегда была достаточно номинальной - ведь традиционно в соревнованиях участвовали сильнейшие маги, а более слабый маг не мог отследить защиту более сильного или своевременно вмешаться. Поэтому обычно судей было несколько и по ходу турнира они менялись, но последние пару турниров на себя эту роль добровольно брала Малкана, что устраивало абсолютно всех, ибо давало относительную гарантию компетентности и неподкупности, что раньше было большой проблемой. Доходило до того, что судья огребал по полной прямо на арене за явно некорректное вмешательство или заведомо ложное судейство. Маги никогда не считались особо порядочными и честными людьми. Зато вспыльчивость среди личных качеств обычно упоминалась одним из первых, поэтому судьи в ход состязаний вмешивались редко. Как правило, это и не требовалось, поскольку бои обычно проходили до явной победы.
   Бой должен был вот-вот начаться. Я внимательно изучил соперника, а точнее - его щит. Как я и предполагал - ничего серьезного. Я тщательно подготовился к тому, чтобы мой первый удар полностью снял щит, но не повредил моего соперника. Умение накапливать силу для удара, или, если выразиться по-другому, перевод силы из внутренних "хранилищ" в активную фазу, и насыщение ею конкретного заклинания зависит от ряда вещей - в первую очередь от общей силы мага (сильный маг быстрее выделит нужное количество из общего резерва), и во вторую очередь - от опыта применения каждого конкретного заклинания.
   Чтобы поддержать свою легенду о том, что я ученик "Черного Грома", я решил использовать шаровые молнии, тем более, что как боевое заклинание тренировал я их достаточно давно. Несмотря на мою бурную карьеру Темного Властелина, боевыми заклинаниями я пользовался очень редко - все как-то не доводилось. Но тренировал я их исправно и очень ответственно, прекрасно понимая, что рано или поздно мне предстоит драться с разными противниками, которых простым убеждением не возьмешь. На этот случай у меня было заготовлено несколько боевых заклинаний разных типов. Шаровая молния - одно из базовых и универсальных, потому что в нем легко регулировать мощность, если понадобится - им можно управлять по ходу дела, оно применимо против всех целей, не имеющих магической защиты и против большинства слабобронированных целей. Защиту от молнии, наравне с защитой от огня, маги обычно ставили в первую очередь и совершенствовали ее всегда, поэтому против сильной цели молнию лучше не применять, разве что если вы уверены, что способны победить за счет грубой силы и превосходства в энергии, просто истощив щит противника.
   Для создания шаровой молнии требовалась одна рука. Я на всякий случай освоил это заклинание для обеих рук - мало ли чего... Неожиданным открытием для меня стало то, что я могу создать сразу две молнии - по одной на каждую руку. Это требовало чуть больше времени и намного больше концентрации - эдакого раздвоения личности, но при определенной тренировке оказалось вполне реально к применению - примерно как печатать сразу на двух клавиатурах одно и то же слово - поначалу сложно, но со временем вполне легко - пальцы как бы разучивают порядок действия сами.
   Так что, когда Его Величество провозгласил "Пусть битва магов начнется", и взмахнул платком, я сразу начал двойную "накачку". Как я и ожидал - я справился намного быстрее своего оппонента и метнул в него две яркие молнии, когда он был еще на середине процесса. Первая молния красивой вспышкой поразила цель, полностью сняв щит, и в придачу, ослепив моего противника, а вторая затормозила сантиметрах в десяти от его лица. Над трибунами висело гробовое молчание. Кажется, мне удалось здорово удивить публику. Когда маг проморгался и увидел прямо перед своим носом еще один "привет", его глаза округлились от ужаса, и он поспешно склонил свою голову в церемонном поклоне, признав свое поражение.
   Публика все еще молчала, и я не сразу сообразил почему - их смущал висящий в воздухе грозный сияющий шарик. Маги нередко убивали своих оппонентов на турнирах, даже после признания теми своего поражения. Осознав проблему, я выбросил вперед руку и сделал кистью жест, напоминающий приглашение пройти в сторону. Мой шарик моему приглашению внял и ринулся прямиком в сторону леса, вызвав там хороший "бум". Я мог бы и просто отозвать свой шар назад, но я хотел понаблюдать за реакцией Харга на нападение на столь тщательно охраняемый им лес. К моему удовольствию, Харг немного вздрогнул, когда из лесу полетели щепки. Публика взорвалась громовыми овациями, я поклонился и покинул арену. По крайней мере, на сегодня.
   На выходе, который располагался прямо под королевской ложей я столкнулся с Шеволом "Пламенеющим", который ожидал там своего объявления и выхода.
   - Очень впечатляет, молодой человек... Очень впечатляет... - Сказал он спокойно, при этом внимательно меня разглядывая.
   - Благодарю Вас! - Я вежливо поклонился, прикидывая, о чем этот очень неглупый и опытный маг может догадаться по полученным наблюдениям, а о чем уже догадался.
   - Не за что. Это не комплимент, а констатация факта. Вы очень изящно справились со своим противником. Похоже, я Вас очень сильно недооценил. Такая атака дорого стоит. Скажите, если не секрет, и давно Вы в учениках у "Черного Грома"?
   В это время моего собеседника объявили, и ему пришлось прервать наш разговор. Он не попрощался, давая понять, что наш разговор еще не окончен, а лишь кивнул мне, отдавая дань вежливости и как бы извиняясь за то, что нас прервали, после чего вышел на арену. Я отправился на свое место, где меня поджидал здорово нервничающий Шрам.
   - Красиво Вы его уделали, Босс! Никогда о таком даже не слышал.
   - Спасибо! Давай теперь посмотрим, как со своим справится Шевол. Знаешь, я уверен, что ему очень не хочется выглядеть менее эффектно, чем я. А вот с огнем такие штуки проделывать намного сложнее, чем с молнией, это я точно знаю. Если он просто победит своего соперника - это будет равносильно проигрышу для него.
   Похоже, Шевола мое выступление и в правду задело. Вместо того чтобы метнуть в него обычный огненный шар, после объявления о начале поединка Шевол резко воздел руки к небу и гортанно запел.
   - Ого! - Судя по концентрируемой им энергии, готовилось что-то серьезное. Во всяком случае, он уже значительно превысил тот уровень, который мог бы выдержать щит его оппонента и продолжал стремительно его наращивать. Противник Шевола уже понял, что его дела совсем плохи и бросил чтение боевого заклинания на середине, все силы перекачивая в усиление защиты.
   Когда Шевол резко опустил руки, случилось нечто просто неописуемое! Создавалось ощущение, будто бы сам воздух на арене превратился в пламя! Это было очень эффектно и очень страшно. Черно-красные волны клубились на всей территории поля и поднимались вверх естественным заревом. Волна нестерпимого жара накрыла трибуны. Люди в страхе завопили и бросились наутек. Шрам инстинктивно бросился на пол и закрыл голову руками. Я на всякий случай прикрыл его щитом - мне-то точно ничего не грозило.
   Когда пламя развеялось, оставшиеся на трибунах увидели совершенно выжженное поле и стоявшего посередине невозмутимо-скучающего Шевола. Он подошел к какому-то холмику и потыкал в него загнутым носком своего сапога. Холмик пошевелился и через несколько мгновений поднялся на ноги. Холмиком был противник Шевола, просто вся одежда на нем обгорела и превратилась в лоскутки, а сам он был покрыт сажей. Публика громко зааплодировала, правда несколько нервно. Шевола подобная овация вполне удовлетворила, он сдержанно поклонился и покинул обугленную равнину с гордо поднятой головой.
   - Лихо! Надо бы освоить этот фокус - огненное заклинание массового поражения... Притом мощное настолько, чтобы снять неплохой магический щит. Будь на этом поле солдаты, они бы прожарились до состояния активированного угля... Тут никакая защита, кроме специальной магической, не поможет. Поле размером где-то с гектар... Интересно, сколько на него войск влезет?
   - Много! Особенно если утрамбовать! Ну он, блин, дает! - нервно заметил Шрам, осматривая свой костюм на предмет подпалин.
   - Ага. Зря это он, конечно. Сил потратил довольно много. Может, за ночь и восстановит, а может, и нет. В любом случае можно сказать что тщеславие - его очень уязвимое место. Он не просто хотел меня переплюнуть, он колдовал так, чтобы ни у кого даже в мыслях не было нас ставить на одну планку. Притом, заметь - любому магу понятно, что в поединке с магом применять заклинания массового поражения совершенно не имеет смысла - уж больно они много сил забирают, а сила поражения относительно человека у них не высока. Вложи он эту же силу в один направленный удар, он испепелил бы противника намноооого более сильного и защищенного. Но нет - он решил выпендриться именно перед толпой.
   - Может, перед королем?
   - А какое ему дело до чужого короля? Вряд ли он задумал искать подданства у Его Величества Рагонада? А если бы и стал, то уж точно не таким способом.
   - Вы бы выдержали подобный удар?
   - Массовый - легко. Индивидуальный такой же мощи... Не знаю... Просто не знаю. Сам понимаешь - тут теоретических выкладок мало. В любом случае - это самое сильное заклинание, которое я видел своими глазами. Мне будет, о чем сегодня подумать.
   Мы вернулись в наш особняк, и я принялся готовиться к предстоящей битве. Я сел, скрестив ноги на коврик перед камином, и раскрыл свое сознание, охватывая мир вокруг. Я отслеживал вихри энергии, беспрерывно циркулирующие в мире, подобно ветру, я чувствовал их подрагивание и возмущение. Я покинул свою телесную оболочку, влившись в эти потоки и сливаясь с ними в одну сущность. Это дарило ни с чем не сравнимое ощущение свободы и легкости. Что чувствует ветер, несясь над полями? Теперь я это знал.
   Я окончил медитацию на закате. Я мог продолжать ее и дальше, но мне очень хотелось прогуляться в направлении леса. Если я не ошибся в своих расчетах, то именно этой ночью там произойдет что-то важное. Шрама я с собой брать не стал - если начнутся горячие действия, то он мне только помешает, потому что меня будет отвлекать необходимость его защищать. Поставив вокруг себя мощную защиту и укрывшись пологом незаметности, я покинул наш особняк.
   Город уже отошел от вчерашнего ЧП и, наполненный сегодня новыми переживаниями, довольно гудел, переваривая впечатления минувшего дня и предвкушая день завтрашний. Проходя по городу, я не раз слышал споры относительно двух оставшихся боев. Выступление Шевола принесло свои плоды и в нашем с ним состязании предпочтения отдавали преимущественно ему. А вот перспектива боя Шевол-Харг вызывала активную дискуссию, особенно со стороны местных, болеющих за "своего", и пришлых, принципиально болеющих за Шевола назло местным. Естественно, разгорелось несколько драк.
   Лес встретил меня тихим перешептыванием крон деревьев и бурным щебетом птиц, взволнованно обсуждающих бедствие, которое чуть было не коснулось их дома. Это для нас сегодня было зрелище. То, что я в лесу не одни, я почувствовал задолго до того, как вышел к оврагу. Невдалеке от его края, прислонившись к дереву, стоял Шевол "Пламенеющий" и задумчиво смотрел в темноту. Моего присутствия он не заметил - я хорошо постарался для этого.
   - Не спится, уважаемый? - Шевол молниеносно развернулся и принял боевую стойку. Никого не обнаружив за своей спиной, он прикрыл глаза, сканируя местность энергетическим взором и накапливая энергию для атаки. Я подождал пару секунд и неспешно стянул с себя покров, медленно являя себя его взору на фоне последних лучей заходящего солнца. Узнав меня и оценив по моей позе мои мирные намерения, Шевол прекратил чтение заклинания и недовольно проворчал:
   - Вас трудно обнаружить! Слишком трудно, для ученика!
   - Зато Вас легко. Скажите, вы пренебрегаете защитой по каким-либо идейным соображениям, или считаете, что у ожидаемых нами гостей не будет глаз?
   - Не будет. Уж я об этом позабочусь.
   - Вы считаете, что папочка не будет сопровождать свою деточку, укутывать ее одеялком на ночь и заодно не проверит, чтобы его маленького никто не обижал?
   - Именно так. Харг сейчас вовсю демонстрирует свою жирную тушу на очередном королевском приеме, а его слуг я не боюсь.
   - Ясно. Вы не возражаете, если я составлю Вам компанию, или мне поискать другое место? - Маг подозрительно сощурился:
   - А Вам-то зачем? Или Вы всерьез считаете, что завтра Вам удастся меня одолеть? - Я спокойно пожал плечами и улыбнулся, но без вызова.
   - Кто знает? Сегодня мне удалось дважды Вас удивить... Согласитесь, за один день это немало. Быть может, смогу удивить Вас и еще...
   - Хм. Вы самоуверенны! Мне казалось, что я тоже смог Вас удивить и предостеречь.
   - Вы удивили... Применив массовое заклинание по индивидуальной цели... Я его оценил. И тем не менее, я здесь. Если Вам так больше нравится - я хочу полюбоваться на произведение незнакомого мне раздела магии. Я очень любознателен и всегда пытаюсь научиться чему-нибудь новому.
   - Я не очень-то Вам верю!
   - Ваше право. Меня это не сильно волнует. Я сказал Вам чистую правду, а как к ней относиться - Ваше дело. Тут я Вам не указ. Думаю, мы встретились тут по одной и той же причине и с одной и той же целью. Будет разумно, если мы осмотрим интересующий нас объект вместе - возможно, это принесет нам обоим пользу вне зависимости от того, кто и как потом с ним встретится.
   - Почему Вы так уверены в своей победе? - Маг явно признал мое заявление разумным, но его гордость не давала просто так это признать. - Ведь у Вас нет никаких шансов.
   - Если бы я считал, что у меня нет никаких шансов, мы бы с Вами уже не разговаривали.
   - Вы рискуете, юноша. Я наказывал глупцов и за меньшую дерзость!
   - Да неужели. Тогда что вы скажете про это? - С этими словами я откинул полу плаща и продемонстрировал магу лежащий у меня в руке нож. Его зеленоватый слабоизогнутый клинок тускло светился в наступающей темноте. Я провел очень много ночей в лаборатории, любезно предоставленной мне Сеньором Карло, колдуя над этой вещью. Я наложил на него очень сложное плетение заклинаний, закрепленных моей собственной кровью, которое могло пробить даже очень мощный магический щит и убить даже от небольшого пореза. Единственным существом, которое могло не очень опасаться этого оружия - был я сам. Я позаботился о том, чтобы оно не могло причинить мне вреда. Сеньор Карло оценил исключительную смертельность полученного артефакта, заявив, что не хотел бы порезаться этим ножичком. А уж его оценка дорого стоит.
   Шевол, прищурясь, изучал нож. По мере того, как текли минуты, разительно менялось выражение его лица. Презрительное выражение сменилось удивленным, а затем - крайне настороженным. Дабы прервать затянувшуюся паузу, я сухо окончил предложение:
   - Как Вы сами отметили, меня трудно обнаружить. - Маг оторвал свои глаза от ножа и поднял их на меня. Он прекрасно понял, что я имею в виду.
   - Чье это? И откуда оно у Вас? Кто наделил Вас такими щитами?
   - Разве это так важно?
   - Странный Вы ученик! - Я снова пожал плечами:
   - Все мы чьи-то ученики. Только тот, кто постоянно совершенствуется, может достичь мастерства. Как только человек решает, что ему уже и так все известно - на нем можно ставить крест.
   - Ваша правда. - Маг неохотно кивнул. Можно было сказать, что между нами установилось хрупкое перемирие.
   Нарастающий грохот шагов мы услышали издалека. Это было немного похоже на морской прибой, особенно если представить вместо воды щебень.
   - А вот и наша крошка пожаловала... Точно по расписанию...
   Издалека показался свет факелов. У крошки был почетный эскорт.
   - Я бы все-таки накинул на Вас покров. Зачем нам лишний шум и суета? - Я вопросительно глянул на своего невольного спутника.
   - Ладно. - Неохотно пробурчал он. - Делайте, как знаете, если уж Вам так хочется.
   Я накинул на нас обоих покров, и мы продолжили наше ожидание. Первыми в овраге показались несколько человек с факелами. Сначала они прошлись по дну оврага, а затем поднялись по его склонам и разошлись по сторонам, изучая обстановку. Один из них прошел совсем рядом с нами, однако не обратил на нас ни малейшего внимания. Тем временем, рокот нарастал. Земля под ногами ощутимо тряслась от тяжелой поступи пока еще невидимого голема. Вскоре мы заметили приближающуюся громадину. В ней было никак не меньше семи метров!
   - Ого! - Как бы невольно вырвалось у Шевола. - Похоже, Харг сумел превзойти самого себя! Готов поспорить, это самый большой из когда-либо созданных големов. Даже жалко его на турнир тратить!
   - Хм... А почему вы считаете, что Харг рассчитывает его потратить? Понятно, Вы верите в свою победу, так что мешает Харгу верить в свою? Кстати, может, Вы в курсе, как у Рагонии с внешней политикой? Есть у нее какой-нибудь кандидат на хорошую войнушку с применением такой вот боевой единицы?
   - В принципе, да... И даже таких кандидатов несколько... Хрупкий мир, не связанный ничем, кроме условных договоров и временной выгодности мирного процесса. Вы считаете, Харг планирует повоевать? Сомневаюсь. Его големы на войне эффективны, но абсолютным оружием назвать их нельзя, к тому же весть о таком големе разлетится быстро, и к его прибытию сумеют адекватно подготовиться...
   - Может быть и так, а может и нет... Мне кажется, что мы не знаем чего-то очень важного. Возможно, сейчас мы немного приоткроем завесу этой тайны.
   - Как? - Шевол насторожился.
   - А вы обратили внимание на ауру голема? Что-то с ней очень не так. На него наложены очень сильные щиты... Но не только... У меня есть одно очень нехорошее подозрение, но чтобы сказать точно, мне желательно подойти к нему вплотную.
   - Так давайте подойдем!
   - Не спешите. Возможно, его сопровождение будет что-то с ним делать.
   Голем остановился в овраге приблизительно там, где я и рассчитывал. Отсюда он сможет легко подняться наверх и прямой дорогой дойти до арены. Путь все-таки не совсем близкий - овраг располагался метрах в трехстах от края леса. Плюс еще деревья... Харг должен быть очень уверен в своих щитах, раз идет на такую комбинацию, и меня это беспокоило. Самоуверенность - самоуверенностью, но расчет есть расчет. А считать он должен уметь.
   Вся деятельность группы сопровождения свелась к набрасыванию на голема маскировочной сетки. Кое-как замаскировав эту скалу, люди с факелами удалились.
   Мы не спеша приблизились к каменному исполину. С каждым шагом недоброе предчувствие во мне крепло. Что же не так с этой дурищей? Когда мы подошли вплотную, и я пригляделся к рунам, покрывающим тело гиганта, страшная догадка обрела свою явную форму.
   - Вот же выродок! - Все тело голема было покрыто рунами, которые использовались в магии крови. Часть из них я знал... Остальное - нет... Что наводило на крайне невеселые мысли. - Для того, чтобы активировать эти руны, их нужно напоить кровью. Более того, учитывая всю их сложность, и то, что они покрывают один предмет - сам предмет должен был быть буквально выкупан в крови, притом не один раз. Я чувствую, что руны напитаны под завязку. Для того что бы сделать такое... Я не представляю, сколько человек он извел... Но это точно человеческая кровь...
   - Вы уверены? - Шевол тоже был шокирован новостью.
   - Абсолютно. И могу с уверенностью сказать - это не только его рук дело. Харг, конечно, сильный маг земли и голема создал он, но вот все остальное - ему здорово помогали...
   - Вы можете определить, кто?
   - Нет... Но это явно не один из тех, с кем мы имели дело... Тут другой уровень... И совсем другая специализация...
   - Какая?
   - Смерть. Часть заклинаний мне знакома. Такое мог создать только очень сильный маг смерти. Получается, они с Харгом заодно...
   - Откуда Вам знакомы такие заклятья? - Шевол явно подобрался.
   - Я обучался не только у "Черного Грома"... Но я все равно не могу понять, зачем нужно было приносить в жертву сотни человек, чтобы придать такие силы голему... Такому ловчие ямы точно не страшны... Камни из катапульты тоже, разве что совсем большие из тяжелых стационарных требучетов... Не знаю, есть ли тут такие...
   - Вы о чем?
   - Ясно... О веревках можно вообще забыть. Говорите что хотите, Шевол, но этот голем - оружие войны, а уж никак не турнира. Турнир будет что-то типа разминки, а заодно и устранение возможных опасностей... Типа Вас...
   - Это они так думают...
   - И что Вы можете сделать против такого щита?
   - Пока эта скала дойдет до меня, я превращу Харга в головешку! А так же любого, кто попытается мне помешать! И Вас, если понадобится!
   - Тот, кто наделил этого голема такой защитой, не оставит голым и Харга!
   - Это против правил!
   - Каких правил, Шевол?! Тут готовится что-то грандиозное, неужели до Вас не доходит? Плевал Харг на правила! А уж тот, кто способен сотворить такое... - Я кивну на голема. - Плевал на них и подавно, а также на все остальное, кроме своей цели.
   - Я справлюсь с ними в любом случае! - Это начинает меня утомлять... Все-таки интересно могут в человеке сочетаться проницательность и твердолобость. А все гордынюшка.
   - Послушайте, Шевол, я пытаюсь договориться с Вами по-хорошему, потому что чувствую, что расхлебывать эту кашу придется нам с Вами. Больше рассчитывать не на кого, разве что на Малкану. Но Вы упорно хотите справиться со всем в одиночку и игнорируете факты, которые лежат у Вас прямо перед носом. В таком случае говорю прямо: посмотрите на мои щиты. Что Вы можете сделать с ними. Вот прямо здесь и сейчас!
   - Это не Ваши щиты. Я не знаю чьи, предполагаю, что Малканы. Но я никогда не поверю, что ученик способен сам поставить такую защиту.
   - Это мои щиты. - Сказал я тихо и твердо. - И уверяю Вас, что я располагаю аналогичными средствами атаки, а возможно - даже более сильными. И я не хочу применять их против Вас. Зато я собираюсь применить их против Харга и его неведомого приятеля.
   - Кто Вы? И кто этот таинственный помощник Харга? Откуда Вы знаете заклинания, для которых требуется принести в жертву сотни человек и как отличаете человеческую кровь от другой. Пока что все указывает именно на Вас - таинственный маг, типа ученик мага, который учеников отродясь не брал и знает такие заклинания, о которых даже близко не знаю я - один из могущественнейших колдунов мира, если не самый могущественный! Вы утверждаете, что щиты, которые Вас окружают - Ваши! Тогда мне приходится признать, что защита у Вас сильнее, чем у меня, что теоретически еще допустимо! Но Вы так же утверждаете, что обладаете еще большей атакой! Какой?! Чем Вы можете атаковать? Раз уж Вы знаете защитные заклинания смерти, то предполагаю, что атакующие заклинания смерти Вам тоже известны! Назовите мне хоть одну причину, по которой я должен Вам верить?
   - Вы все еще живы. Это самая главная причина. Если бы я был союзником Харга - Вас бы тут уже не было. Я действительно знаю атакующие заклинания магии смерти. Меня обучил им маг несоизмеримо старше и могущественнее Вас, так что не обольщайтесь насчет звания самого могущественного мага этого мира. К тому же Вам все же придется признать, что у меня больше шансов победить наших противников. Отдайте мне Харга.
   Маг огня стоял напротив и буравил меня своим воистину огненным взглядом. Мои слова были слишком серьезными, чтобы от них отмахнуться, но и отступить он просто так не мог.
   - Продемонстрируйте мне заклинание смерти.
   - Как пожелаете. - Я поднял руку и сделал кистью жест, словно проникающий вглубь тела Шевола и сжимающий его сердце, одновременно шепча песнь смерти. Относительно мягкий захват. Шевол выдохнул и со стоном осел на землю. Я отпустил его душу и стал ждать, пока маг придет в себя.
   - Что... Что это? Его голос дрожал от слабости и испуга. Нет такого человека, которого бы не испугало касание смерти.
   - То, что Вы просили. Демонстрация магии смерти. Как видите - мне не много надо времени, чтобы справиться с Вами.
   - Да. - Шевол поднялся и склонил голову, как было принято кланяться победителю на турнире. - Простите мне мою дерзость. Вы и вправду намного сильнее меня. Я не мог себе представить ничего подобного... Мне просто нечего противопоставить этому... Вы говорите, что этому обучил Вас некий таинственный древний и очень могущественный маг? Он мог обучить этому кого-то еще? С кем нам предстоит иметь дело?
   - Не совсем так... Как бы это выразиться... Я догадываюсь, с кем нам предстоит иметь дело. Источник силы этого мага, скорее всего, тот же... А вот обучался он в другом месте... Скорее всего, сам, но это не значит, что он слаб. Скорее, это значит, что он не знает этого заклинания, но наверняка знает другие - я уже говорил, что часть рун мне не знакома. Я смогу защититься от такого удара. А Вы должны быть рядом, чтобы оказать посильную помощь или взять на себя Харга, если потребуется...
   - Хорошо. Вы многое не договариваете, но я надеюсь, что у нас будет еще возможность вернутся к этой теме. Вдруг оказывается, что в мире имеется совершенно особая школа магии, о которой я почти не знаю, древний могущественный колдун... Да еще и не один, как получается... Целая система наследования и передачи учения... И все это в тени... Не нравится мне это. Что мы будем делать завтра? Точнее, уже сегодня?
   - Пошумим, как следует, не более того. Нам лучше сохранить силы на бой с Харгом и его приятелем. Получится хороший финал турнира - два на два. Маг смерти плюс маг стихии... Мне это даже нравится. У них, правда - козырь в рукаве - я кивнул на голема.
   - Вы предлагаете сделать с ним что-нибудь сейчас?
   - Не сейчас. Если мы испортим их игрушку, наш неведомый противник скорее всего предпочтет исчезнуть. А мне хочется, чтобы он себя проявил! Но и голема вывести из игры тоже хочется... Давайте сделаем так: Вы уже массовым заклинанием публику побаловали? Побаловали! Устрою-ка я завтра вечерком хорошую бурю!
   - Как Вы это себе представляете?
   - Очень просто - во время поединка, который как раз состоится вечером, я ударю по вам чем-то вроде смерчика! А вы его красиво отклоните... аккурат в сторону леса! По дороге я подбавлю ему сил и подкорректирую направление, так что сюда уже придет нормальный сильный смерч, который устроит первоклассный бурелом. Эдакая засека для броне-големного соединения... Только ежей еще не хватает!
   - Каких ежей? При чем тут вообще ежи? - Сорвался совершенно сбитый с толку Шевол.
   - Противоголемные... Не обращайте внимания, Шевол - это я так, глупости говорю. Так как Вам моя идея с ураганом?
   - Неплохо. Может, не особо зрелищно... И не факт, что это обманет Харга и его союзника, но продвижение голема это замедлит. И они вряд ли успеют за ночь расчистить путь... А если попробуют... Я им помешаю. Никаких ежей не знаю, а вот саламандру я им подкину! Так что угрозу со стороны голема мы и вправду сможем если не совсем устранить таким способом, то хотя бы отсрочить.
   - В таком случае, давайте отправляться спать - у нас завтра трудный день!
   - Да уж. Спокойной Вам ночи...
   - И Вам того же!
  
   Остаток ночи прошел относительно спокойно, если не считать мучавших меня предчувствий. Натворить такую пакость с големом мог только мой "коллега" - какой-нибудь очередной Темный Властелин на пути обретения мирового господства... Скорее всего, он подчинил себе и Харга, и короля... Но это меня мало заботило... Когда я общался с Голосом, то он сказал, что кроме Сеньора Карло и меня, у него еще восемь таких вот "Властелинов". Но мы как-то не подумали, что они могут быть настолько сильными... Мы как-то сразу решили, что по всем законам жанра, в "активной фазе" завоевания мира может находиться только один Властелин, дабы не мешать друг другу...
   Я добровольно завершил свою фазу примерно два месяца назад. Мог ли за это время набрать столько сил кто-нибудь другой? Очень сомнительно... Значит мы действовали параллельно, и чхать Голос хотел на законы жанра!
   Станет ли Голос вмешиваться, если мы схлестнемся? Очень сомнительно - подозреваю, что его устроит любой исход битвы... Он нетороплив и непривередлив. Я не обольщался на счет своего изменившегося статуса - мало ли, сколько у него таких вот "продвинутых"... Одним больше, одним меньше! Вот только зачем этот таинственный Властелин все это организовывал? Ответ напрашивался сам собой!
   Утро следующего дня выдалось ясным и тихим, словно кто-то специально подготовил такую погоду... Не исключено, кстати... Или это у меня уже совсем паранойя разыгралась? Расписание турнира поражало своей наивной наглостью - никак иначе такое положение дел назвать нельзя, когда организатор турнира, который будет выступать в финале, назначает полуфинал на вечер одного дня, а финал - на утро следующего. Тут даже не понятно: смеяться, плакать или просто пожимать плечами, ибо подобное использование в своих целях "административного ресурса" отнюдь не редкость?
   Поскольку мероприятие намечалось нешуточное (а вдруг неведомый маг захочет нанести удар сразу после нашего сражения, когда мы оба, как предполагается, будем утомлены), я решил заправиться энергией под завязку. Я привычно уселся, скрестив ноги у камина и начал медитацию. В какой-то момент мне пришла в голову интересная идея: не прерывая медитации, я заставил свое тело встать.
   Это совсем не так просто, как кажется - попробуйте встать во время сна, ну или глубокой дремы, при этом не просыпаясь. Кое-как мне это удалось. Но это было только начало - я попытался, не выходя из состояния медитации, делать упражнения, подобные китайской гимнастике и комплексам движений у-шу. Хотя делать подобную "гимнастику" было невероятно тяжело, результат я почувствовал практически сразу! Тело буквально пронизывало обтекающие его энергетические потоки и создавало вокруг себя энергетический вихрь.
   Танцуя в центре энергетического смерча свой медленный танец, я буквально насыщался энергией! К назначенному часу я был полностью готов и буквально сгорал от нетерпения и желания свернуть кое-кому голову.
   Если раньше мне казалось, что поглазеть на выступления магов собрался весь город, то сейчас на трибуны подтянулось еще и парочка соседних городов... Вместе с прилегающими деревнями! Давка была невероятная! Люди буквально сидели друг у друга на шее, а в тех местах, где скапливалась публика победнее, явно намечался прорыв ограждения. Картина - шпроты дружною толпой прут на стриптиз! Как выглядит стриптиз у шпрот, я постарался не задумываться...
   По моему настоянию Шрам занял новое место - так, чтобы в случае чего видеть со своего места и арену, и тот участок королевской трибуны, на которой сидел Харг. На всякий случай, я снабдил его комплектом зачарованных метательных ножей и сделал незаметным - тоже какой-никакой, а козырь в рукаве! Дистанция, правда, была великовата, но в случае чего он сможет ее быстро сократить.
   В отделении для ожидания перед выходом на арену меня ожидали Шевол и Малкана. Не знаю, что они уже успели обсудить, но Малкана встретила меня долгим задумчивым взглядом.
   - Удачи Вам, мальчики... Думаю, она Вам пригодится... Если что - можете на меня рассчитывать! - С этими словами она развернулась и отправилась на свое место подле короля. Герольд начал объявлять длинный титул Шевола.
   - Целимся в землю рядом друг с другом. Основную зрелищность берете на себя Вы. Минут через десять я создаю ураган. Вы его отклоняете, и я наношу какой-нибудь красивый удар. На этом заканчиваем и смотрим на результаты.
   - Может, дать урагану побольше пройтись?
   - Нет смысла. Нам нужно обработать малый участок леса. Для этого хватит минуты. Если смерч там задержится, это будет равносильно нашей росписи в осведомленности о дальнейших планах Харга со всеми вытекающими отсюда последствиями. А так - прокатит... Надеюсь...
   Герольд закончил чтение титула Шевола, и под громовые овации мой соперник вышел на арену. Выждав какое-то время, герольд принялся зачитывать мой титул - куда более скромный. Публика снова взялась шуметь, и я покинул место для ожидания.
   Малкана не стала требовать от нас, чтобы мы снимали щиты. Это было достаточным подтверждением ее позиции в сложившихся обстоятельствах.
   Я изучил лес и трибуны на предмет чего-нибудь необычного. Ничего нового я не увидел. Голем со стороны арены виден не был - то ли слишком далеко, то ли его прикрывала земля оврага, то ли на маскировочную сеть были наложены еще и дополнительные заклинания - вчера я это как-то упустил из виду, а теперь кусал локти. Герольд закончил объявление правил, и король взмахнул алым платком.
   По команде мы воздели руки к небу и начали наше представление. Я не торопился ударить первым. Моей основной задачей было накопление энергии для создания приличного урагана. Нужные заклинания я почерпнул из записей "Черного Грома".
   По части бурь он был великим мастером. Когда я долгими ночами сидел у него в башне, и постигал его науку, у меня не раз возникало ощущение, что старик по-настоящему любил бури. Может быть, именно такой выход нашла его нерастраченная за долгую жизнь любовь?
   Они не были для него простым, хоть и грозным явлением природы, заклинания по их призыванию отличались от других... Мне трудно объяснить, в чем именно, но так зовут любимую, а не приказывают бездушной сущности... И бури откликались на этот зов!
   В землю рядом со мной врезался внушительный огненный шар. Меня обдало теплом, но не более того - щит не пострадал, но краем глаза я заметил, что эффект первый удар произвел хороший. Я сконцентрировался и выделил немного энергии на создание простой шаровой молнии - я не мог размениваться на большее, потому что мой разум был поглощен удержанием заклинания, зовущего бурю. Тем не менее, шарик получился неплохой и рядом с Шеволом тоже полыхнуло. Шевол, дав мне пару дополнительных секунд, ответил новым шаром и так далее. Публика была довольна.
   Через несколько раундов обмена шарами, Шевол решил разнообразить представление и выдал целый каскад маленьких огоньков. Это было похоже на рой гигантских светляков. Краем сознания я отметил интересный фокус, но дублировать его не стал, послав в сторону соперника новую молнию.
   То ли Шевол вошел во вкус, то ли ему показалось, что он недостаточно отрабатывает зрелищную часть, но он прекратил обстрел земли вокруг меня и принялся копить силу для серьезного удара. Меня, в принципе, это устраивало - необходимость атаковать моего соперника молниями и взрывающиеся у моих ног и пролетающие мимо снаряды меня изрядно отвлекали! Но новая инициатива Шевола тоже настораживала... Мало ли чего... Через несколько минут концентрации, Шевол выкрикнул заклинание и пустил на меня настоящий огненный вихрь! Я, признаться, малость струхнул - одно дело рассуждать на трибуне о том, что мои щиты легко выдержат такой удар, а другое - смотреть на приближающуюся огненную стихию.
   К счастью, огненный вихрь прошел мимо, и у меня так и не возникло шанса испытать на практике свои щиты. К тому же я смог удержать концентрацию на своем вихре... Не знаю, каким чудом мне это удалось! Наверное, когда так сильно концентрируешься на заклинании, на другие вещи внимание сильно не отвлекается, поэтому я и не испугался по-настоящему!
   Удовлетворившись полученным эффектом, Шевол решить повторить. Я не стал кидать в него новой молнией и сосредоточил все силы на основном заклятии. Когда мимо меня пронесся очередной вихрь, я был уже готов. Для полномасштабной бури мне бы понадобилось, конечно, намного больше времени. Я создавал именно небольшой, но достаточно сильный смерч, чтобы погнуть и повалить несколько деревьев.
   Сразу после финального пассажа заклинания вокруг меня закрутился смерч! Я не стал сразу направлять его на Шевола, давая набрать силу и питая его своей собственной энергией! Я перестал слышать что-либо вокруг и мог лишь наслаждаться окружающей красотой рождающейся бури!
   Напитав ее силой, я медленно направил ее в сторону Шевола. Он уже был готов к приему такого подарка, а посему принял его бережно и аккуратно. Совместными усилиями мы отклонили смерч от первоначального курса и перенаправили его прямиком в лес.
   Войдя в заросли, буря сразу принялась за дело - одни деревья с треском ломались, другие, более гибкие, гнулись, а третьи вообще вырывало с корнем! Краем глаза я наблюдал за королевской трибуной, а там было на что посмотреть - побледневший Харг вскочил со своего места и так вперился взглядом в лес, что едва не перекувыркнулся за ограду. Пожалев, что не могу отвесить ему сзади хорошего пенделя, я приготовился красиво завершить наше шоу.
   Я поднял руки и выпустил в Шевола мощный ветвистый разряд. Я все-таки позаботился, чтобы большая его часть ушла в землю, а не в моего партнера, но все равно эффект получился хороший. Окутанный сетью непрекращающихся разрядов маг огня с явной неохотой склонил голову, признавая поражение. Поединок был официально остановлен. Публика взорвалась приветственными овациями, а я снова сосредоточил свое внимание на центральной ложе. Харг был изрядно удивлен таким поворотом событий. Что ж, это мне на руку - по крайней мере, это говорит о том, что он не знает моих истинных возможностей. Тем лучше.
   Герольд объявил победителя и после церемонных поклонов мы удалились с арены.
   - Отправляйтесь отдыхать, а я чуть попозже наведаюсь в лес и оценю масштабы разрушений. Может, добавлю чего от себя. Застукают - скажу, что спускал пар после поражения. - Сказал Шевол, когда мы скрылись от посторонних глаз под королевской ложей.
   - Кому это Вы собрались отчитываться? Харгу? Или Второму?
   - Нет - королевскому леснику! - Шевол усмехнулся. - Я, знаете ли, очень законопослушный человек и в присутствии официальных властей робею!
   - Ну-ну. - Я покачал головой, надеясь, что мой собеседник все-таки шутит! - В таком случае, до скорого! Я и вправду лучше пойду восстановлюсь! Это извращение с дублированием заклинаний меня порядком измотало!
   - Ну еще бы! Вы продемонстрировали хороший класс! Такая концентрация дорого стоит! Я, признаться, испытывал на этот счет некоторые сомнения - магия смерти - это, конечно, сильно, но накладывать одновременно два заклинания - настоящее мастерство.
   - Мне очень помогло то, что я много тренировался с двойными атаками - как я победил в первом раунде. Это просто логичное продолжение этого искусства.
   - Да, но об этот барьер ломались многие. Два одинаковых заклинания, это одно, а два разных - совсем другое. Ладно, не буду Вас хвалить, а то еще нос задирать начнете! Хвалить молодые таланты вредно!
   - Договорились! В таком случае начинайте меня ругать, а я пойду плакать в подушку, потому что меня никто не хвалит!
   - Вот-вот! В подушку - это правильно! Маленьким детям давно пора спать - закат на дворе!
   - Еще немного, и Вы меня к эмбриону приравняете. Буду считать, что это Вы меня уже так ругать начали! До свидания!
   Мы раскланялись и я отправился домой, забрав по пути Шрама.
   - Ну и как это выглядело со стороны? Заметно было, что мы мухлевали?
   - Что Вы, Босс? Выглядело все по первому разряду - грохот, огонь, молнии, дымом все заволокло, ошметки земли летят, поле все перепахали! Такой драки еще не видели! Обычно ведь пара ударов - и все! А тут такой шурум-бурум, да еще и со смерчем в конце! Красиво было!
   - Вот это меня и смущает, что красиво! Мы ведь опытных магов надурить пытаемся, а не почтеннейшую публику. А опытные маги могут понять, что смерч тут ну совсем был ни к чему, и что наш уровень намного выше огненных шаров и шаровых молний. Как ты говоришь - пара ударов и все? Так это и есть реальный бой, а не постановочная молотилка... Чувствую, сплоховали мы... Ну что уж теперь сделать... Основную задачу мы выполнили - устроили засеку в лесу. Теперь следующий пункт - Харг.
   Мы вернулись домой, и я приступил к своему танцу. Главное - не рвать движения и держать ритм. Вихрь энергии кружил вокруг меня, и я двигался в его центре. Но была в этом танце какая-то тревожность. Темные тучи недобрых предчувствий кружили вокруг. Что-то пошло не так... Что-то пошло сильно не так, но, похоже, я никак не мог вмешаться на этом этапе - противник делает свой ход, и он совсем не такой, какой мы планировали - он тоже хочет победить, и не намерен мириться с ролью ведомого на заклание. Лучшее, что я могу сейчас сделать - это быть полностью готовым ко дню завтрашнему. Сегодняшняя буря меня здорово измотала - это далеко не простое заклинание, требующее изрядных сил.
   Завтрашний бой будет не в пример тяжелее, и последствия его будут куда серьезнее - до сих пор все происходящее не могло мне серьезно повредить. Завтра я столкнусь с противником, который наверняка захочет меня уничтожить, невзирая ни на что... Но все-таки, что же сейчас происходит?
   Я все-таки смог собраться и продолжил свой танец. К утру я восстановил большую часть сил, но общая нервозность только возросла. Я создал магические щиты для Шрама и накинул на него полог незаметности - в случае чего он должен был вмешаться в ход дуэли. Впрочем, я уже давно был уверен, что дуэлью это уже не пахнет.
   По дороге я высматривал Шевола. Он должен был поделиться результатами своего ночного рейда, но мага нигде не было видно. Смутное беспокойство даже висело в воздухе. Создавалось ощущение, что его чувствуют даже простые горожане - они были куда более нервными и дерганными, все время озирались и внимательно разглядывали окружающих. Это не было плодом моего воображения - я много раз наблюдал эту картину по дороге к арене. Не было слышно обычного смеха, сплетен, шуток - в основном угрюмое молчание.
   В отделении для ожидания меня встретил ухмыляющийся Харг.
   - Ну что, мальчишка, я надеюсь, ты хорошо провел свой последний вечер? - Мне очень не понравилась эта бравада. С такой интонацией говорят победители, уже провернувшие за спиной свою победную комбинацию и желающие поглумиться над еще ничего не знающими соперниками. Законы законами, но на практике это означает именно поражение, потому что ход сделан, и переиграть что-либо уже поздно.
   Не удостоив соперника ответом, я перевел взгляд на судью. К моему удивлению, им оказался не кто иной, как мой первый соперник на турнире. Он заметно нервничал. Недоброе предчувствие начало обретать вполне конкретные формы.
   - Где Малкана "Вдохновляющая"? - Я задал вопрос судье, но ответом мне послужило глумливое хихиканье Харга:
   - Она не придет! Как не придет и твой новый приятель Шевол! Ты назначил им тут свидание и военный совет, да? Ой, как жаль! Придется тебе отдуваться самостоятельно! Посмотрим, чего ты стоишь без своих могущественных друзей! - С этими словами Харг вышел на арену, не став дожидаться объявления герольда.
   Я молча взглянул на судью:
   - Я ничего не знаю, Господин! - Поспешил он заверить меня, поежившись под моим хмурым взглядом. - Как только я прибыл на трибуну, меня вызвал к себе Харг и сказал, что приказом короля я назначаюсь судьей на финал. Когда я спросил, почему не Малкана "Вдохновляющая" или не Шевол "Пламенеющий", он рявкнул, что это не моего ума дело и выставил вон... Я хоть и не гожусь ему в соперники, но все же формально являюсь равным по положению... Не знаю... Харг "Сотрясатель" всегда был хамом, но до такого он не доходил.
   - Ясно. Найди ученицу Малканы - ту, что вырастила дерево, и ту девушку, которая вытаскивала Шевола на арену. Опиши им в двух словах, что произошло, и скажи, чтобы они были наготове. Да, еще найди первого противника Шевола и сам подготовься. Думаю, понадобятся массовые щиты. Именно массовые... Параметр защиты - огонь. Как думаешь, сможете вчетвером накрыть всю толпу?
   - Вряд ли... Уж очень их много... Но можно попросить и других помочь... Маги редко любят демонстрировать свои щиты, но кое-чего умеют почти все... Вы думаете, все настолько серьезно?
   - Да. Поспеши - времени у тебя совсем нет. Я даже не смогу дать тебе фору... Мне самому придется бить на опережение... Давай!
   Судья убежал, а я стал отсчитывать секунды. Герольд уже закончил объявлять титул Харга и выжидал, пока толпа болельщиков прекратит приветствовать своего фаворита и своего палача. К счастью, толпа продолжала буйствовать, и возможно, именно эти мгновения в будущем спасут ее. Хвала в обмен на жизнь... Хула разменивается на смерть... Наконец, толпа поутихла. Герольд начал зачитывать мой титул. Я обождал сколько мог и покинул свое сомнительное убежище.
   - А я уж было подумал, что ты сбежал... По крайней мере, спас бы свою задницу, щенок! Но то, что у тебя нет мозгов, я мог сказать и после твой первой выходки! - Сказал мне Харг, когда нас разделяло положенные двадцать метров. Я не остановился, продолжая медленно идти ему на встречу. Щиты Харга были намного сильнее тех, что были раньше. Была среди них защита и от магии смерти. Не скажу, что меня это хоть чуток удивило. Меня также не удивило, что особо сильным был щит против молний. Перед финалом обычный ритуал "раздевания" не проходил - Харг уже не собирался ни перед кем "преклоняться". Он чувствовал себя повелителем, а повелители не раздеваются перед рабами.
   - Посмотри напоследок на то, что называется истинным мастерством! - Харг не стал дожидаться официального начала боя и воздел руки, читая нараспев активационное заклинание. Я не стал дожидаться результатов его колдовства и сам приготовился нанести удар.
   Харг все же успел первым - заклинание, активирующие голема, было очень коротким. Из леса послышался уже знакомый рокот. Маг довольно воззрился на меня, ожидая какой-либо реакции. Реакция последовала отнюдь не та, которую он ожидал - я закончил подготовку моего самого сильного оружия и выбросил вперед руку в хищном жесте, осуществляя захват. Когда я проводил его на Шеволе, я старался провести его максимально мягко. В этот раз у меня не было ни малейшей причины церемониться!
   Я нанес удар сверху, скопировав захват ястреба, хватающего зазевавшуюся дичь. Нас разделяло всего пять шагов - для этого удара необходимо подойти как можно ближе, но Харг и не подумал обратить на это внимание. Я взял в захват его душу и со всей силы рванул на себя.
   Харг умер с тихим стоном. На землю осел уже труп. У меня в руке пульсировала его магическая сущность. Я сжал ее и впитал в себя ее силу. Голем в лесу продолжал двигаться...
   Я не сразу осознал это, потому что на усвоение такого количества силы нужно какое-то время. Меня захлестнула сила моего поверженного соперника, его знания, его воспоминания... В них я увидел и интересующего меня Второго... В сознание меня привел громовой рев.
   Над лесом разгоралось огненное зарево. Через несколько мгновений оттуда появился, медленно хлопая гигантскими крыльями, величественный дракон.
   - А вот и главное действующее лицо этого спектакля, точнее, главная действующая морда! Что-то многовато драконов для одного турнира! - пробормотал я тихо себе под нос. Этот дракон сильно отличался от первого, появившегося на турнире всего два дня назад, а казалось уже, что прошла небольшая вечность. Он был крупнее, мощнее, а главное - он был настоящим, а не иллюзорным. Его рев в сочетании с грохотом приближающегося голема был весьма внушительным акустическим сопровождением разворачивающейся картины. Судя по шуму ломающихся деревьев, погром вчера мы устроили вполне приличный, но это не смогло остановить голема.
   - Ну, здравствуй, коллега... - Продолжал я тихо говорить, обращаясь непонятно к кому. - Зря ты, конечно, все это затеял, но не мне тебя судить.
   Над трибунами и прилегающей к ним территорией распространялся щит. Маги сделали свое дело, притом сделали его хорошо, хотя это было уже неважно - я боялся не такого развития событий. На такой поворот судьбы я даже не надеялся.
   "Что ж ты так сплоховал?" - Подумал я, готовя заклинание. Мне даже не понадобилось его вспоминать - я применял его еще вчера, притом вчера мне нужна была намного более сильная буря...
  
   Драконы - красивые существа! Они сильны, могучи, величественны. Почти неуязвимы... Почти... Повредить самого дракона почти нереально, но этого и не требовалось! Когда дракон уже почти приблизился, я завершил простым пассом заклятье, создавая на пути летящего дракона небольшую воздушную воронку. Когда дракон влетел в невидимую ловушку, его крылья захлестнулись, он потерял равновесие и камнем ухнул вниз.
   Восстановить потерянное равновесие для такой многотонной туши почти нереально, как нереально без магии само существование таких существ. Воздух - не их стихия, как бы этого не хотелось их создателям. Дракон с глухим, но очень сильным звуком "шмяк" грохнулся о землю. Это был как раз тот случай, когда его огромная масса и непробиваемая броня играет против него, а магические щиты бесполезны. Таракан может упасть с высоты, в сто раз превышающей собственную длину, и останется совершенно без повреждений. Повторивший этот трюк человек равномерно распределится по довольно большой площади. Это правило касается и драконов... Физика вообще суровая наука - ей безразличны титулы, звания и заслуги. Король ты или не король, венец творения или не венец, а формула кинетической энергии - Эм Вэ квадрат, деленная на два, и точка. Жирная такая точка. Окончательная.
   Я мгновенно переместился к упавшему противнику. Дракон был еще жив. Не стоило давать ему ни малейшего шанса подняться. Уж очень много историй о том, как выигранные бои проигрывались из-за неспешности.
   Возникшая было паника на трибунах уже улеглась. Все подумали, что это продолжение схватки и все идет по сценарию, не ведая, что следующим пунктом шла их гибель.
   Оказавшись у дракона, я достал из-за пояса свой кинжал. Дракон пытался шевелиться, но большая часть костей его тела была переломана. Я молча посмотрел в приоткрытый глаз, величиной с мою ладонь. Из его страшной пасти вырывался булькающий хрип.
   - Прощай. - Я вонзил кинжал в глаз моего противника. Дракон всхлипнул и задергался. Через несколько минут он затих, и меня захлестнула новая волна силы, на этот раз куда большая. Я долго стоял над поверженным коллегой по цеху - очередным Темным Властелином этого мира, впитывал его силу и размышлял над его планом покорения этого мира... Очередным... Гениальным... И таким обыкновенным...
   И снова меня привел в сознание грохот ломающихся деревьев - на этот раз у самой границы леса. Еще полчаса назад я бы сильно удивился, узнав, что голем может пережить своего создателя, а точнее, создателей. Но сейчас я уже знал, что именно наколдовали эти гении.
   Совершенно чудовищная помесь магии крови и камня - они почти оживили эту глыбу. Для этого понадобилась жизненная сила почти трех сотен человек, вместе со зловещей магией Темного Владыки. Харг создал поистине уникального голема, вложив в него всю свою силу, а все остальное делал Темный Властелин. Почти непробиваемые щиты, почти неразрушимое тело... Сейчас это тело выходило на арену. Он остался без управления, выполняя первый и последний полученный приказ - уничтожить меня. Лесная засека хорошо его замедлила, но не более чем. Никаких повреждений или истощения не намечалось.
   Я пожал плечами и накинул на себя покров. Лишившись цели, голем остановился. Если бы я просто стал невидимым, это не произвело бы должного эффекта - у голема нет глаз, и он не ориентируется в мире как мы - это магическое создание. Обычно глазами для него служат глаза создателя. А сейчас он был нацелен на мою ауру - голем чувствовал магию и шел к цели прямым путем.
   Логичный вопрос - что делать с этой скалой? Его создатели не удосужились оставить на нем "кнопки самоуничтожения", а обычные заклинания против големов (они хранились в памяти Харга) тут не подойдут. Можно, конечно, поселиться тут на некоторое время, каждый день поотрабатывать на нем серьезные боевые удары и так за пару месяцев истощить его щит, но, если честно, было лень. Но и оставлять эту каменюку посреди поля не хотелось - мало ли в нем что разладится - и пойдет такой крушить все вокруг, а уж сокрушать эта деточка умела! Я переместился прямиком в королевский шатер.
   Все это время над трибунами висело молчание - вроде как турнир окончен, победитель ясен, но этот победитель вдруг взял и растворился в воздухе. Не получив от короля нужного указания, герольд не мог объявить конец боя. Судья по понятным причинам тоже на месте отсутствовал. Я встал позади кресла монарха и фамильярно похлопал его по плечу:
   - Вам понравилось представление, Ваше Величество? - Я мог бы так и не выпендриваться, но уж больно хотелось посмотреть на реакцию окружающих. Реакция была изумительная - напуганный король подпрыгнул чуть ли не до потолка, а его охрана повыхватывала оружие и непонимающе смотрела по сторонам.
   - Не пугайтесь. - Я стал невидимым, чтобы голем остановился, не натворив бед.
   - А, это Вы? Зачем Вы убили Харга? Турнир - мирное соревнование, зачем было так поступать?
   - Вы ошибаетесь, Ваше Величество. Харг со своим сообщником убили Малкану "Вдохновляющую" и Шевола "Пламенеющего". А следующим на очереди, ну после меня, были Вы, притом вместе со всеми своими подданными! - Глаза короля вылезли из орбит от такой новости. - Да-да. Если пожелаете, я представлю Вам все доказательства, но чуть позже. Сейчас у нас осталось их наследие - вот этот камушек. Я предлагаю его для начала обезвредить, а уже потом заняться всеми остальными делами, Вы не возражаете?
   - Что надо делать? - Король был в большом шоке от принесенной мною новости.
   - Метрах в трехстах от границы леса есть удобный овраг. Я сейчас отведу туда голема. А вас я попрошу организовать побольше строительных рабочих - нужно просто залить крошку цементом по самую макушку... вернее, по шею. Прямо в этой ямке. Вы сможете это организовать?
   - Да, конечно, без проблем. - Король не стал откладывать работу в долгий ящик и повернулся к одному из стоящих рядом слуг. - Вы поняли, что надо сделать? Исполняйте!
   Слуга склонил голову и пролебезил:
   - Мой повелитель, Ваш приказ трудно исполнить незамедлительно, ибо Вы своим указом даровали своим подданным сегодня выходной.
   - Не дурите! - Я был изрядно удивлен. - Похоже, Рагонад был очень мягким монархом, раз подданным дозволялось прилюдно оспаривать его приказы. Большинство тех, кого я знал, за такие фокусы отрубали головы почти что на месте, а иногда даже собственноручно. - Я полагаю, что большая часть жителей столицы находится прямо здесь, на поле. Вам даже их собирать не надо, просто велите герольду объявить, чтобы люди пока не расходились, и прикажите явиться сюда всем, кто у Вас обычно отвечает за большую стройку.
   Вот так и получилось, что сразу вслед за торжественной информацией о победителе магического турнира сразу прозвучал приказ всем имеющим отношение к строительству собраться перед королевской ложей. Смазанная получилась торжественная часть, но я их и так никогда не любил! Поэтому вместо церемонии чествования победителя, я возглавил небольшой совет прорабов, в котором из любопытства поучаствовал даже король.
   - А много бетона надо?
   - Ну, как вам сказать... Это Вам здесь жить, а не мне - я-то буду далеко, так что если вдруг этот камушек решит прокатиться по окрестностям...
   - Ясно!!!
   - Не сомневаюсь! Так, господа, задача всем ясна? Хорошо! Тогда приступайте и в темпе, а я пошел отводить клиента к его ложу.
   - Босс? - Шрам пришел вместе со строителями. Он не мог меня видеть, но сообразил, что все в порядке и жаждал дальнейших инструкций.
   - Отправляйся к королю. На всякий случай, побудь рядом с ним... В качестве телохранителя. Мало ли что мог заготовить мой коллега... Я уверен, что ничего не предвидится, но мне так будет спокойнее. Только с очередной историей с престолонаследием мне тут разбираться не хватало... Когда узнаешь, что я закончил в лесу - отправляйся к нам в особняк, ну или я сам тебя найду, если что.
   - Да Босс. - Шрам удалился.
   Я обошел вокруг голема, еще раз, поражаясь его исполинским размерам, и отправился в лес. Где-то на половине пути я снял с себя покров. За моей спиной сразу раздались тяжелые шаги - голем почуял цель и направился прямиком к ней своей тяжелой походкой.
   Ураган довольно сильно наломал дров, но меньше, чем я предполагал. Все-таки это была не настоящая буря, а так... Ребенок.
   Голем догонял меня слишком быстро, поэтому я снова накинул на себя покров. Дошел до оврага и осмотрел местность. Тут овраг был слишком широким, но довольно близко располагалась и более узкая часть. Сначала я привел голема к месту его ночевки, а потом довел и до нужного места. Тут будет легко соорудить по сторонам стены, чтобы не заливать бетоном весь овраг.
   Вслед за големом пришли несколько прорабов. Они навскидку оценили фронт работ и удовлетворенно хмыкнули. Я подошел к ним и спросил:
   - Вам все понятно? - От неожиданности они дружно подскочили.
   - Ой, это Вы? - Да, все понятно! Сделаем в лучшем виде, не сомневайтесь! Хороший фундамент получится! Можем потом, когда затвердеет, на этом месте Вам магическую башню построить, хотите?
   - Нет, спасибо, хотя предложение заманчивое! Я Вам еще нужен?
   - Очень попросили бы! Ребятам будет спокойнее, если они будут знать, что Вы тут рядом, на всякий случай, а то мало ли чего...
   - Хорошо, я тут побуду.
   Работа споро закипела. Хорошо, когда на стройке трудится много рабочих! Строительных материалов тоже было в избытке. Цемент, песок, щебень и воду в бочках доставляли на телегах прямо к границам леса, дальше гужевой транспорт пройти не мог из-за остатков бурелома, но вот мулы вполне справлялись - голем протопал достаточно широкую дорожку.
   Уже к вечеру рабочие закончили сооружение импровизированных стен и начали заливать раствор. Голему их действия были абсолютно безразличны. На всякий случай, я предупредил рабочих, чтобы не пытались стучать по голему кувалдой - это могло быть расценено им как угроза, и на этот случай у него наверняка был заложен защитный алгоритм. Вот когда его удастся обезвредить, тогда - пожалуйста, хоть на сувениры разбирайте, а пока ни-ни!
   Экспериментировать никому не хотелось, поэтому обошлось без эксцессов. Голема бетонировали еще сутки. Заливали безостановочно, сразу много бригад. Когда, наконец, работа была окончена, из небольшого бетонного озера торчала одно голова исполина - как я и велел. Сохнуть бетон должен минимум трое суток, а пока это время не пройдет, мне лучше не становиться видимым.
   Я вместе со строителями вернулся в город и отправил гонца к королю, сообщая, что все под контролем, и когда я лично удостоверюсь, что голем надежно обездвижен, то прибуду к нему с официальным отчетом, а пока буду набираться сил на случай ЧП!
   Гонец спешно отбыл во дворец, а я наконец-то отправился домой и спать. У меня все-таки хватило мозгов и сил, чтобы снять с ожидавшего меня дома Шрама покров. Проведя это время рядом с королем, и узнав от регулярно пребывающих гонцов, что работа окончена, он поспешил в наш особняк и попал туда ненамного раньше меня.
   Как я и предполагал, ничего не случилось, так что, сделав моего друга видимым, я завалился спать и проспал целые сутки. Проснувшись, съел все, что нашел в доме. Не удовлетворившись найденным, отправился в город и здорово напугал продавца мясной лавки, подцепив здоровый окорок, и брякнув у него перед носом монеткой. Вид летящего над землей окорока заворожил всех покупателей, так что я передал мясо Шраму, и дальнейшие покупки совершал уже он.
  
   - Так что тут все-таки произошло, Босс?
   Мы со Шрамом сидели у камина, набрав полные подносы гастрономии. Шрам окружил себя батареей различных бутылок и лишь осуждающе покачал головой, когда я в который раз отказался дегустировать какой-то там урожай.
   - Всего лишь очередная попытка очередного Темного Властелина захватить мир, а в остальном - ничего оригинального...
   Это был довольно могущественный тип, который долго и аккуратно копил свою силу. Но в какой-то момент он решил, что пора переходить к активным действиям. Его план заключался в том, чтобы собрать в одном месте всех чародеев этого мира и завладеть их силой. Для этого ему нужен был хороший плацдарм и могущественный союзник. Его выбор пал на Харга "Сотрясателя". Выбор, кстати, очень хороший - Харг очень могущественный маг, опытный, авторитетный. Но против Темного Владыки ему нечего было противопоставить, другое дело, что он и не пытался. Но если бы попытался - мой коллега просто убил бы его, завладел бы его силой и попытался начать все сначала.
   Как и положено настоящему Темному Властелину, этот тип соблазнил Харга обещанием могущества, власти и страшной мести всем обидчикам, начиная с Шевола "Пламенеющего". Харг согласился, не раздумывая! Кстати, что интересно - король и все прочие не были посвященными. Всеми организационными вопросами ведал сам Харг. Учитывая общую мягкость короля Рагонада, это неудивительно. Харг уже давно заправлял теми делами в королевстве, которые были ему интересны. Идея с големом принадлежала Харгу - кому же еще. Он лелеял ее уже давно, но именно Темный Властелин предложил поднять его на новый уровень.
   Готовили они его давно. Надо будет устроить Его Величеству экскурсию на ту ферму... Там такой некрополь, что любо-дорого посмотреть! Не думаю, что после этой экскурсии у короля останется желание копаться в этом деле, что мне и требуется...
   Никаких конкретных планов насчет голема у Властелина не было - мощное оружие, и точка. А уж использовать или нет - дело десятое. Весьма внушительный символ могущества, военной и магической мощи. Его даже использовать необязательно - никто бы не осмелился вторгнуться в Рагонию, пока тут такой страж. Но голем - это только вспомогательная задача... Возможно, попытка выставить главой заговора Харга на случай провала. Основной задачей было именно физическое уничтожение всех серьезных магов, ибо Властелин справедливо считал их основной угрозой для себя.
   На приезд "Черного Грома" он не рассчитывал. Мое появление стало для него неожиданностью, но не более того. Ученик себе, и ученик, тем более, что ведет себя именно как только что вырвавшийся на волю подросток. Главными целями были Малкана и Шевол. Мое выступление в первом раунде подтвердило его вывод на мой счет - толковый ученик знаменитого повелителя бурь. Пригодится для общей коллекции.
   Он знал о визитах Шевола в лес, но это его скорее даже устраивало, чем нет - в лесу его было легче устранить. Поражение Шевола на турнире он воспринял по-своему. Он решил, что Шевол обо всем догадался и решил не встречаться с Харгом в открытую.
   Тогда он стал действовать на опережение. Сначала он устранил Малкану "Вдохновляющую". У него наверняка было достаточно времени и возможностей, чтобы собрать о ней сведения, и он знал, что убить ее не так уж и трудно. Он опасался соваться сразу к Шеволу. Убив Малкану, он завладел ее силой и решил, что теперь вполне сможет справиться и с Шеволом. Так оно и вышло. Малкану он убил прямо у нее дома, сразу после нашего боя - он ее там поджидал.
   Она не ожидала нападения, тем более засады в своей спальне, так что все прошло тихо и без пыли. Сделал невидимым тело и перенес в лес. Так, он считал, будет лучше - гарантия, что тело не обнаружат, не поднимут шум, и окончательно не спугнут Шевола. Он опасался, что если Шевол узнает о смерти Малканы, то попросту исчезнет, и ловить его тогда будет намного сложнее. После заката Шевол наведался в лес с целью проверки нашего бурелома. Бурелом, по мнению Владыки, тоже был идеей Шевола - он подговорил меня на такое действие, обещав взамен отдать победу.
   Убедившись, что бурелом получился что надо (Харг порывался сразу организовать расчистку, но Властелин его остановил - его куда больше устраивало, что лес будет абсолютно пустым и овраг станет максимально недосягаемым, чтобы их бою с Шеволом ничего не помешало), Шевол решил еще раз проверить голема. Тут он увидел тело Малканы. Властелин использовал его как приманку, установив вертикально прямо напротив голема в колдующей позе. Шевол увидел его издалека и поспешил навстречу. Тут его и настиг классический удар в спину. Этот Владыка традициями не разбрасывался, и удар в спину предпочитал всем остальным способам ведения битвы.
   Сила Шевола была для него самой желанной, а кроме силы, он в придачу узнал и обо мне. Узнал и здорово забеспокоился. Незадолго до трагической смерти Шевола я прямо на том же месте продемонстрировал ему одно из заклятий магии смерти, так что Властелин понял, что у него прямо под носом действует конкурент, который к тому же более подготовлен, чем он. А в придачу - еще и более хитер, ведь он, то бишь я, ухитрился не привлечь его внимания и подобрался к нему почти вплотную.
   Мой коллега решил пока не связываться со мной в открытую, даже учитывая, что он завладел силой Малканы и Шевола. Он решил сначала завладеть силой остальных магов турнира, а заодно и всех, кто под руку подвернется, а уже потом тягаться со мной. Мое внимание он решил отвлечь големом, а на Харга наложил мощнейшие щиты.
   Властелин не ожидал, что я смогу так быстро убить Харга - он не понял, что то заклятье, которым я присмирил Шевола, на самом деле мощнейшее и опаснейшее оружие, а не средство сдерживания, поэтому щиты от магии смерти были лишь вспомогательными.
   Что же касается дракона... Это была его мечта. У каждого из нас есть мечта, кем или чем бы мы хотели стать. Образ дракона он создавал очень давно - еще до своего превращения в Темного Властелина.
   Заполучив силу Малканы и Шевола, он решил, что это просто знамение свыше, или перст судьбы - он боялся подходить ко мне на близкую дистанцию, а ничего более грозного и неуязвимого чем дракон, представить себе не мог.
   Он планировал, что пока я буду занят Харгом, он сделает круг над трибунами и таким вот нехитрым способом принесет сразу весь город себе в жертву. Представляешь, сколько сил можно собрать, спалив за один присест весь город, да еще и вместе со всеми заезжими чародеями? Тогда можно и за меня браться всерьез.
   Этот эпизод меня самого сильно удивил. Когда Харг сказал, что Малкана и Шевол не придут, я не тешился иллюзиями найти их живыми... Я слишком хорошо понимал, с кем имею дело... Омытый кровью голем может сказать о многом, не размыкая каменного рта... Я опасался, что, завладев силой, а главное - частично навыками Шевола, Властелин обрушит на трибуны то заклинание, которое применил Шевол за день до этого, или подобное ему... Это было бы практичнее, хотя и дало бы меньший эффект.
   Когда убиваешь лично, получаешь больше силы... Тут пламя из глотки дракона котировалось выше, чем пламя заклинания, к тому же этот Темный Властелин разработал свою особую усовершенствованную систему жертвоприношения, в которой дракон играл важную роль... В воображении ему не откажешь!
   Короче, таким образом он рассчитывал собрать побольше сил, и уже потом обрушиться на меня с тыла. Пламя этого дракона тоже было не простым - это было магическое пламя, соединенное с магией смерти... Наподобие того заклинания, что есть у меня с магией льда... Жуткая вещь - магические щиты, которыми была прикрыта арена, от него бы не спасли... Да и мне пришлось бы ой, как не сладко... Ну, а финал ты видел... Такое простое решение...
   Когда падаешь на землю, кувыркаясь в воздухе, трудно сохранять концентрацию, а просто пролевитировать такое массивное тело намного сложнее, чем свое собственное - тут масса играет против тебя. Он и попытался остановить свое падение левитацией, просто не сообразив, что масса тела возросла раз в семьдесят... А опыта полетов в теле дракона у него не было, иначе он бы попытался войти в пике, и вынырнуть у земли... Шансов у него было мало, уж больно низко он летел, но, тем не менее, они у него были. Вот тогда бы мне пришлось несладко... А так... Я даже не устал... Такая вот история... Странно ощущать себя спасителем человечества... Вроде недавно сам апокалипсис планировал, а тут - на тебе...
   Я все пытаюсь думать - какая между нами разница? Между мной и этим Темным Властелином? Мне довольно трудно провести черту... Разве что в том, что я убивал, чтобы обрести свободу, а он - чтобы обрести власть... Но это ничего не меняет по сути... Мои руки в крови ненамного меньше, чем у него... Подозреваю, что разницы нет вообще - ни тут, ни где-либо и когда-либо еще. Мы просто схлестнулись, находясь по разную сторону барьера, а ведь все могло бы получиться и по другому...
   Представляешь, какой альянс мы могли бы организовать? И поперхнуться косточкой в вишневом компоте перед самым апофеозом... Нет абсолютного могущества... Нет никакого деления на добро и зло - этот тип вполне мог создать процветающую мирную империю, наподобие той, что создал Сеньор Карло - тоже отнюдь не добрейшей души человек, который и мухи не обидит.
   Все эти "Добрейшие" и "Милосердные" чаще всего оказываются самыми кровавыми тиранами, просто им нравится ощущать себя благодетелями, а любого, кто не поет им хвалу, они уничтожают, не задумываясь... И не считают себя при этом злодеями... Добрый человек вообще во власть не полезет - он прекрасно понимает, что нельзя оставаться на верху добрым. Всегда приходиться выбирать из меньших зол - кого обделить, кого обидеть... Тут уж - что кому важнее: кому власть, кому - доброта и чистота...
   Мы еще долго так просидели, погруженные каждый в свои мысли...
  
   Через трое суток, когда раствор должен был уже первоначально схватиться, мы собрались недалеко от оврага. Нас было много - пожелал присутствовать король, дабы лично убедиться, что голем больше никому не угрожает. Ну, а вместе с ним пришла вся его охрана и часть свиты, так что в лесу снова стало тесно. Я скинул с себя покров. Голем отреагировал моментально, вернее, попытался отреагировать - я почувствовал, что он снова активировался и попытался двинуться ко мне, но ничего у него не получилось - озеро бетона стало хорошей могилой для этого жуткого колдовства. Я подошел вплотную и убедился, что голем заточен надежно. Подошедшие вместе со мной главы строительных бригад, отвечавших за эти пышные похороны, тоже остались довольны:
   - Ну, полностью бетон сохнет аж пятьдесят лет, но и сейчас, вроде, ничего. Если потрескается - мы быстро залатаем! - Прокомментировал главный королевский архитектор.
   - Лучше б его расплавленным металлом залить... - Пробормотал король тихо.
   - Оно-то, конечно, лучше, но строить тут плавильную печь... Уж больно долго и хлопотно, а Вы просили быстро. Так тоже хорошо. - Любовь королевских подчиненных к диспутам порой просто умиляла.
   - К тому же, я бы все-таки порекомендовал бы Вам не оставлять голема просто так, а раздолбать его потиху... Вода камень точит... Заговоренный - тоже, просто медленнее. - Я пожал плечами, демонстрируя тем самым, что право принимать решение, как это ни странно звучит, лежит на короле. Короля мой традиционный подход, похоже, изрядно удивил.
   - Я рассчитывал, что Вы эти займетесь... - Король неуверенно посмотрел на меня. - Вы ведь ученик "Черного Грома", так? Не знаю, чему там еще вы планировали учиться, по-моему, Вы и так сильны - дальше некуда. А у меня как раз освободилась должность придворного мага? Вы не желаете ее занять? И к учителю близко, если консультация понадобится, и големом заодно займетесь!? Я что-то не знаю больше никого, кто мог бы справиться с такой напастью!
   - Благодарю Вас, Ваше Величество, но я вынужден отказаться. Мне еще очень многому предстоит научиться! А вот на счет голема я Вам подскажу... Колдунов, которые могут с ним справиться, вернее колдуний - целых двое. И они очень захотят Вам помочь в этом деле. Одна из них - специалист по щитам - сейчас оплакивает Шевола "Пламенеющего", вторая - специалист по растениям - скорбит о Малкане "Вдохновляющей". Они с благодарностью воспримут Ваше предложение. Какая-никакая, а месть. Первая разберется с магическими щитами, а вторая - с самим големом. Дерево иногда сильнее камня. Тут как раз этот случай.
   - Хорошо, я понял. Тогда скажите, как мне отблагодарить Вас? Эта ваша экскурсия на ту ферму... - Короля передернуло. - Я, как и планировал, сводил короля на опустевшую ферму невдалеке от противоположного конца леса, которая являлась ставкой Темного Властелина и его лабораторией... Там были не только останки многочисленных жертв, ушедших на подготовку голема, но и масса других интересных вещей. Вид мрачного окровавленного каменного алтаря, на котором приносились сотни жертв, а также сами эти жертвы, которые аккуратно складировались в огромных погребах, вырытых под фермой, изрядно пошатнули нервы Его Величества, и он сразу согласился, что такое окончание турнира было наилучшим выходом.
   - У меня будет несколько просьб к Его Величеству. Они, правда, могут показаться Вам странными...
   - Говорите!
   - Во-первых, я прошу отдать мне записи, которые вел Харг "Сотрясатель". В них может оказаться много чего полезного...
   - Забирайте все его барахло, какое пожелаете. После увиденного я собирался приказать его сжечь, но я в курсе, что у магов принято передавать друг другу имущество покойного, или считать его своим трофеем в случае победы. Оно Ваше!
   - Спасибо, Ваше Величество! И вторая моя просьба - отдайте мне тело дракона.
   - А Вам-то оно зачем? Его бы я тоже сжег, если бы Вы меня тогда не остановили...
   - Пригодится! Драконы попадаются не так уж часто - грех не воспользоваться случаем!
   - Хорошо, тем более, что это тоже Ваш трофей - Вы ведь его убили. Что-нибудь еще?
   - Ммм... Я мог бы помочь Вам избавиться от этого некрополя, рядом с Вашей столицей, Вас это интересует?
   - Очень, ну а это Вам зачем?
   - Эти кости недостаточно будет просто закопать, тем более тут - на месте их жестокой смерти. Поверьте, им будет лучше, если я заберу их, ведь я убил их мучителя... Так они обретут покой... - Не стану же я признаваться королю, что сам хотел обзавестись своим некрополем, а тут столько готового материала - бери и пользуйся!
   - Ох, не знаю, зачем Вам это, но, похоже, вы оказываете мне еще одну услугу... Я догадывался, что одной кремацией тут делу не поможешь, а если во всех этих историях об оживших покойниках есть хоть капля правды... Не хотелось бы обнаружить полчище восставших покойников прямо около столицы. Мои ребята, конечно, хороши... - Король кивнул на ораву бледных охранников, которых пришлось откачивать после визита на ферму наравне с Его Величеством. - Но против мертвяков их лучше не использовать.
   - В таком случае, я организую их вывоз, а пока это не произошло - наложу на ферму нужные заклинания, чтобы запашок по округе не пошел. Аналогичное заклятье лежало на ферме и раньше - вот почему тела выглядят "как новые", но со смертью создателя это заклинание, как и большинство остальных, исчезло.
   - Спасибо! Могу я для Вас еще что-нибудь сделать? А то как-то так получилось, что это не я Вас благодарю, а Вы решаете мои проблемы!
   - Это и называется взаимовыгодное сотрудничество - когда все довольны. Думаю, мне больше ничего не надо...
   - Если когда-либо передумаете - сразу дайте мне знать. Я все еще надеюсь, что Вы когда-нибудь примете мое предложение на счет поста придворного мага - учиться рано или поздно всем надоедает! Но и просто - если Вам вдруг когда-нибудь понадобиться моя помощь, деньги или еще что-нибудь, что способен организовать король - обращайтесь немедля, я настаиваю!
   - Благодарю Вас, Ваше Величество! - Я дипломатично поклонился королю, и на этом мы расстались.
  
   Утро следующего дня застало нас уже в пути. Я планировал сначала заехать ненадолго в гости к Сеньору Карло, дабы поведать ему эту историю, а затем отправиться в горную крепость Моравол - мою, если можно так выразиться, Черную Башню. Именно оттуда я рассчитывал начать свое путешествие между мирами.
   Сеньор Карло выслушал мою повесть с задумчивым лицом. Когда я закончил свой рассказ, он еще долго хранил молчание, уставившись в одну точку.
   - Странная история... Но есть в ней что-то банальное и предсказуемое, тебе так не кажется?
   - Именно. Лучше и не скажешь... Просто одна из страниц летописи этого мира... Ну и моих похождений... Для меня это, конечно, обыденными похождениями не назовешь, но вот в контексте летописи мира... Вполне...
   - Да, Голос в своем репертуаре. Он с тобой не связывался?
   - Нет. Думаете, он использовал меня как наиболее удобный инструмент, оказавшийся в это время под рукой?
   - Может быть... Ты ведь стал изрядно сильнее в результате всего этого? - Сеньор Карло с интересом смотрел на меня, приподняв одну бровь и лукаво улыбаясь.
   - Да уж, мягко сказано. Ведь я получил силу одного Черного Владыки и трех могущественнейших магов этого мира... Опосредованно, с потерями при передаче, но все-таки частично получил... Так что в сумме я и вправду стал значительно сильнее, а главное - квалифицированнее в разных областях магии.
   - Видишь, как интересно все получается - ты медлил с отправкой в путешествие, потому что считал себя, во-первых, недостаточно сильным, во-вторых - недостаточно опытным, и в-третьих - недостаточно всесторонне подготовленным. Мне кажется, Голос использовал тебя не только потому, что ты были наиболее удобным и близко расположенным инструментом. Как раз в недостатке инструментов у него обычно проблем нет. Скорее, он воспользовался случаем, чтобы этот инструмент хорошенько заточить, если уж пользоваться твоей аналогией! Ну и в придачу - эпическая история победы над Темным Властелином - аккурат в его коллекцию. Так что все вполне укладывается в наше знание о Голосе и его повадках...
   - Получается, меня мягко, но настойчиво подталкивают в спину?
   - Можно сказать и так... А поскольку в этом мире я больше не знаю достойных объектов для исследования, я бы на твоем месте тут не засиживался!
   - А что мне тут теперь делать? - Я пожал плечами - вот только разберусь с некрополем и скелетом дракона, и рвану в путь.
   - Когда вернешься - не забудьте заехать ко мне в гости. Думаю, тебе будет, что рассказать!
  
   Крепость Моравол встретила меня... Мог бы сказать, очарованием гор или очарованием безжизненных долин... Но нет... Приходиться называть вещи своими именами - очарованием стройки и какафонией земляных работ. Не так уж это просто - выдалбливать укрепления и подземные залы в крепком скальном грунте. Повсюду сновали рабочие, и я чувствовал себя тут немного лишним! Мне надо было только отдать некоторые распоряжения относительно переезда некрополя, доставки и размещения дракона - всегда хотел завести драколича в качестве домашнего любимца, а тут такой повод!
   Осталось только подготовиться как следует и совершить шаг в неизвестность... Ну что, поехали, что ли?
  
  

Оценка: 7.31*80  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на LitNet.com  
  Я.Логвин "Ботаники не сдаются!" (Современный любовный роман) | | К.Ши "Жена на день" (Современный любовный роман) | | С.Доронина "Любовь не продаётся" (Романтическая проза) | | LitaWolf "Королевский отбор" (Любовное фэнтези) | | Н.Волгина "Стопхамка" (Женский роман) | | В.Елисеева "Черная кошка для генерала. Книга первая." (Приключенческое фэнтези) | | А.Ганова "Тилья из Гронвиля" (Подростковая проза) | | М.Генер "Солнце для речного демона" (Любовное фэнтези) | | М.Светлова "Следователь Угро для дракона. Отбор" (Юмористическое фэнтези) | | У.Соболева "1000 не одна боль" (Современный любовный роман) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
А.Гулевич "Император поневоле" П.Керлис "Антилия.Полное попадание" Е.Сафонова "Лунный ветер" С.Бакшеев "Чужими руками"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"