Егорова Наталья Анатольевна: другие произведения.

Таль 6: Шаг навстречу

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
Оценка: 8.33*139  Ваша оценка:
  • Аннотация:

    Вовсе не обязательно соглашаться с собеседником, чтобы найти с ним общий язык
    Маргарет Тэтчер

    Книга завершена. Выкладку седьмой книги планирую начать с 1 октября.


Таль 6: Шаг навстречу

  
   Вовсе не обязательно соглашаться с собеседником, чтобы найти с ним общий язык.
   Маргарет Тэтчер
   На арифметике мне было скучно. Шел уже второй урок и ребят учили складывать столбиком числа, которые я без проблем складывала устно. Полистав от нечего делать учебник, я убедилась, что все задания в нем на уровне второго класса младшей школы и погрузилась в свои мысли.
   - Наталья, вы не понимаете, о чем я рассказываю? - обратился ко мне преподаватель. - Со счетом такие же трудности, как и с чтением?
   - Нет, мастер Дилан. Просто я все это давно знаю и мне не интересно.
   - Вы изучали арифметику в своем мире?
   - Да, и не один год. А нельзя ее как-то экстерном сдать? Янисару тоже, наверняка, нет смысла отнимать ваше время, у него неплохое домашнее образование.
   - Хорошо, решите триста сорок восьмую задачу, и я допущу вас к зачету.
   - Решила, - сообщила я преподавателю, как только нашла и прочитала задание.
   - Не делая записей? - все же усомнился он.
   Ян, судя по всему, в это время как раз писал решение.
   - Мастер, в своем мире я была кем-то вроде казначея, училась на это пять лет и до этого десять лет в школе. Как вы думаете, я умею считать?
   - Что ж, сегодня после обеда на третьем этаже первый кабинет по левой стене. Там будут сдавать все адепты, по уважительной причине не присутствовавшие на зачете со своей группой. Приходите, я подготовлю для вас задание, а сейчас можете быть свободны.
   Я собрала вещи в сумку и под завистливыми взглядами близнецов вышла из класса. Кажется, на этой декаде у меня намечается масса свободного времени и неплохо бы его занять чем-нибудь полезным.
   Первой мыслью было поднажать на эльфийский перед походом в Мириндиэль, но Райн, насколько я знала, еще на прошлой декаде ушел в очередной поход, а в посольство мне идти не хотелось. Дело было даже не в том, что там все знают, кто я, и будут при обращении ко мне использовать титул. С этим я уже более менее смирилась, поверив, что действительно когда-нибудь могу стать женой Владыки, который так и остался для меня замечательным эльфом по имени Тэль. Просто после всего, что я натворила за последние дни, мне будет стыдно смотреть им в глаза и уж тем более стыдно отнимать время на обучение непутевой будущей владычицы.
   Но если себя чем-то не занять, я за эту декаду с ума сойду, пока возвращения преподавателей ждать буду. И ведь как назло и Кайден и Линара, которые могли бы дать какое-то полезное задание, тоже ушли в Мириндиэль. Ну не кристаллы же целый день заливать, тренировку на количество потоков я все равно больше часа в день не выдерживаю.
   Машинально добредя за этими рассуждениями до библиотеки, я посмотрела на пустующее место, обычно занимаемое Эшеном, и вспомнила, что числюсь добровольцем в документарии. Не став откладывать это на потом, сразу отправилась за книгой для переписывания, решив пообедать у Шрама на обратном пути, благо времени до назначенного мастером Диланом зачета было еще достаточно.
   - Добрый день девушка. Вы что-то хотели? - поинтересовался у меня седой смотритель.
   Я, привыкнув, что Эшен работает в библиотеке один, не ожидала, что оформлявшего меня добровольцем мужчины не окажется на месте, и в первый момент основательно растерялась.
   - Здравствуйте. Я недавно записалась добровольцем для переписывания книг и хотела бы начать сегодня. Только мне бы пока что-нибудь не слишком заумное, - собравшись с мыслями, нерешительно ответила я.
   - Переписывать будете здесь? - уточнил мужчина.
   - Нет, дома. За меня архимаг Элтар поручился, в смысле за то, что я книгу верну.
   - Как вас зовут?
   - Наталья Иномирянка.
   Брови смотрителя удивленно взлетели вверх. Мало у кого из посетителей документария имелись прозвища, тем более такие говорящие.
   - Надо же... Не думал, что вы действительно придете.
   - Почему? - озадачилась я.
   - Трудно представить одного из "юных магов", работающего писарем, - признался хранитель. - Мне казалось, что при таких результатах обучение должно занимать все ваше время.
   - В принципе так оно и есть, - согласилась я. - Но, во-первых сейчас каникулы, а во-вторых для меня это тоже часть обучения. Вот только я все же не совсем уверена, что успею переписать книгу целиком до отъезда из города, но очень постараюсь. В крайнем случае, ее ведь можно будет закончить после возвращения с каникул?
   - Можно, хотя подобные перерывы и не приветствуются, - проговорил мужчина и, задумавшись, начал теребить мочку уха.
   - Если это создаст проблемы, я лучше не буду начинать.
   - Нет, не создаст. - Хранитель еще немного помялся в нерешительности, и все же спросил: - Могу я попросить вас об одолжении?
   - Меня?! - Я напряглась, заподозрив, что ему стало каким-то образом известно, что я еще и будущая владычица, но дело оказалось совершенно в другом.
   - Я слышал от одного своего знакомого, что недавно в библиотеке академии появился сборник стихов Эльдорана на человеческом языке. Если это действительно так, не могли бы вы взять эту книгу и скопировать для нашей коллекции. Официальное прошение господину Эшену я оформлю, - заверил он и с надеждой воззрился на меня.
   - С удовольствием.
   Идея хранителя мне сразу понравилась тем, что переписывать буду книгу, подаренную академии Тэлем. А уж учитывая, что, по словам Кайдена, эльф ее еще и сам писал, можно будет представить, что он уже рядом и читает мне эти стихи.
   Я вздохнула. Вот вроде бы только пару дней назад виделись и через декаду я на все каникулы к нему еду, а все равно тоскую. Надо срочно себя чем-то занять.
   - Что-то не так? - оторвался от написания прошения хранитель, заметив перемену в моем настроении.
   - Нет-нет, все в порядке, - заверила я мужчину и, забрав письмо для нашего библиотекаря, направилась в корчму.
   Проблем с получением нужной книги не возникло, так что в класс я шла уже настроившись на предстоящую кропотливую работу.
   Сдающих зачет в неурочный день оказалось всего пятеро, включая нас с Яном, который, судя по всему, тоже успешно справился с названной мастером задачей. Остальные двое парней и девушка были со старших курсов.
   К нашему удивлению, выданное нам с юным герцогом задание значительно превышало по объему полученное старшекурсниками, да и времени мастер Дилан отвел нам вдвое больше положенного остальным сдающим часа. Недоуменно переглянувшись, выяснять в чем дело мы, однако, не стали, предпочтя потратить время на решение полученных заданий.
   Первые несколько листов с примерами и простенькими задачками я заполнила минут за пятнадцать. Дроби писались не так как у нас, но были вполне опознаваемы. Дальше пошли задания с одной переменной, что несколько удивило, но проблем не вызвало. Первая трудность у меня возникла, когда, перевернув лист, я обнаружила сверху и справа от цифры небольшую стрелочку, указывающую вверх и рядом с ней цифру два размером со стрелочку. Почти вся страница была исписана подобными примерами. Стрелочки были направлены вверх или вниз, а цифры возле них были двойкой или тройкой. Прикинув, что бы это могло значить, я пришла к выводу, что так здесь обозначаются степень и корень и, исходя из этого, записала ответы.
   На следующем листе примеры и задачи были уже с двумя переменными, и это точно не могло быть заданиями для второго курса. Я посмотрела на проверяющего сданную старшекурсником работу преподавателя, на сосредоточено пишущего ответ на листе с дробями Яна, и решила все же попытаться решить задачи, основываясь на знаниях своего мира, для чего пришлось вспомнить правила сокращенного умножения.
   Отложив лист с выполненным заданием, я посмотрела на следующий и поняла, что это мой предел. Нет, математику я знала неплохо, но дальнейшие задания изобиловали непонятными обозначениями, догадаться о смысле которых без пояснений было уже нереально. Ради интереса просмотрев оставшиеся четыре листа нашла что-то вроде системы уравнений с несколькими переменными и решила ее методом Гауccа. Все остальное оставалось для меня тайной, покрытой мраком, но вряд ли требовалось для получения зачета за второй курс.
   Аккуратно сложив листы, отдала их на проверку мастеру и, несколько секунд понаблюдав как он обводит в кружки мои ответы, что, видимо, обозначало их правильность, обернулась посмотреть как дела у Яна. Юный герцог задумчиво разглядывал какую-то задачу, вертя стилус в пальцах. Судя по лежащим рядом листам до степеней или что там в действительности обозначали эти стрелочки, он не дошел.
   - Наталья, - окликнул меня мастер Дилан.
   - Да? - повернулась я к нему.
   - Напишите решение этого примера, - велел он, стилусом указав на одно из заданий.
   Я удивилась, но перечить не стала и послушно расписала решение, получив совсем не тот ответ, что значился в моей работе.
   - Извините, я ошиблась, - признала я.
   - Ничего страшного, - успокоил меня мастер. - Главное, что вы понимаете как это нужно решать, а одна ошибка при таком количестве выполненных заданий не скажется на моей оценке. Результаты и так лучше, чем я ожидал. Вам оказался незнаком материал только шестого курса и прикладных предметов для артефакторов и телепортистов. Так что сможете спокойно отдохнуть на каникулах, да и в течение года больше времени уделять практическим занятиям. На мои уроки вам до шестого курса приходить не нужно.
   - Там еще одно задание решено, - сообщила я мастеру, размышляя, куда уж еще больше практиковаться, чем мы в этом полугодии. Однако может и неплохо, что будет свободное время, мне ведь еще контроль потоков отрабатывать и эльфийский учить, а может и действительно на практические к мастеру Альвиру напроситься удастся, чтобы навыки, полученные при подготовке к королевскому турниру не терять. Хорошо бы и у эльфов потренироваться, обязательно попрошу мастера Элина со мной позаниматься, а пока нужно забросить домой книгу эльфийских стихов с выданной мне для ее переписывания бумажной подшивкой в кожаном переплете и навестить Элтара в больнице.
   Идти в лечебное заведение мне не пришлось, поскольку архимаг оказался дома и, равнодушно мазнув по мне взглядом, ушел в кабинет.
   - Элтар?! - удивилась я. - Что ты здесь делаешь? С тобой все нормально?
   - Нормально, - буркнул маг и, прихватив из стола что-то вроде ежедневника, ушел в гостиную.
   Я осталась потеряно стоять посреди кабинета, не зная как себя вести. У Элтара был повод злиться из-за истории с дворцовым телепортом, но почему-то мне казалось, что он меня простил. Видимо только казалось.
   - Элтар, - попробовала я снова заговорить с ним, найдя архимага в лаборатории.
   - Что? - недовольно обернулся ко мне мужчина.
   - Ты когда-нибудь сможешь меня простить? - Вопрос прозвучал глупо, но ничего умнее я не придумала. Похоже, эта ошибка все же обошлась мне слишком дорого. Архимаг остался жив, чему я была несказанно рада, но друга я все же потеряла.
   - Ты про что? - удивленно посмотрел на меня Элтар. - Что-то случилось, пока я был в больнице?
   - Нет. Но ты ведь со мной даже разговаривать не хочешь, - чуть не плача пояснила я.
   - С чего ты это взяла? - поинтересовался маг, снова отворачиваясь от меня и пытаясь что-то найти на столе.
   - А разве это не так?
   - Нет.
   - Тогда почему ты себя так странно ведешь?
   - Как странно? Таль, мне просто некогда сейчас болтать. Всех остальных еще вчера отправили в Мириндиэль, портал туда произвольно не активируют, его нужно заказывать, через полчаса будет еще один, запланированный с той стороны, и если я к нему не успею, то получится, что с Митаром зря ругался, настаивая, чтобы он меня до завтрашнего утра не держал. А к эльфам я тогда вообще раньше середины декады не попаду. Так что перестань выдумывать и постарайся мне не мешать.
   - Могу чем-то помочь? - несмотря на его последнюю фразу, рискнула поинтересоваться я.
   - Нет. Хотя можешь, - передумал архимаг. - попробуй найти мой чертежный набор. Это коробочка, наподобие твоей со стилусами, сверху обтянутая черной кожей. Скорее всего, он где-то в кабинете, но я его уже давно не видел. Если не найдешь, как-нибудь без него обойдусь, но лучше иметь его с собой.
   Я молча кивнула и отправилась в кабинет. Было немного похоже, что Элтар просто отправил меня из лаборатории, чтобы не продолжать этот разговор, но я действительно где-то в доме встречала похожую коробку. Вспомнить бы только где...
   Поиски заняли у меня почти все отведенные архимагом на сборы полчаса, но все же увенчались успехом и чертежный набор обнаружился поверх книг на нижней полке шкафа.
   Элтар поблагодарил, сунул набор в боковой карман большой дорожной сумки, коротко чмокнул меня в висок и быстрым шагом ушел к домашнему телепорту. Я еще несколько минут постояла на месте, пытаясь собраться с мыслями, и пошла прибирать разбросанные архимагом второпях вещи.
   Примерно через полчаса, закончив наводить порядок или скорее устранять получившийся беспорядок, поняла, что уже вполне ощутимо хочу есть, и отправилась в корчму. Почему-то именно сейчас, с отъездом Элтара, я остро почувствовала себя одинокой, неспешно идя по заполненным людьми улицам и не замечая их. Оказывается, меньше чем за год в этом мире у меня появилось довольно много близких людей, которые поддерживали меня все это время, а сейчас, когда не нужно рваться вперед и что-то свершать, никого из них нет рядом, и в душе образовалась непривычная пустота. Даже ребята заняты арифметикой, от которой я теперь освобождена.
   - Уже пришла? - увидел меня корчмарь. - Подожди немного, сейчас все соберу.
   - Не нужно, - поспешила я остановить Шрама. - Элтар уехал, а я и тут поесть могу.
   - Уверена? - усмехнулся корчмарь. - Если хочешь, могу в своей комнате тебе накрыть.
   - Зачем это? - не поняла я.
   - А ты обернись, - вкрадчиво посоветовали мне.
   Оборачиваясь, я на всякий случай активировала щит, но этого абсолютно не требовалось. Просто все посетители корчмы, которых ввиду вечернего времени было вовсе немало, с интересом смотрели на меня. Да, наверное, еще полгода назад меня это действительно смутило бы.
   - Приятного аппетита, - пожелала я всем присутствующим и, обернувшись к Шраму, добавила: - А мне твое замечательное рагу и кружку отвара.
   - Сейчас сделаем, - пообещал корчмарь, отворачиваясь, чтобы выполнить заказ.
   Готовая еда стояла у дальней стены за барной стойкой в больших казанах, которые были своего рода подогревающими артефактами. По словам Элтара раньше подобные бытовые артефакты во множестве присутствовали в каждом доме, а сейчас их могут позволить себе только наиболее зажиточные семьи, поэтому самыми востребованными специализациями магов являются боевики, практически поголовно находящиеся на королевской службе, и артефакторы. И это несмотря на то, что артефакторы составляют обычно от тридцати до сорока процентов выпускников. Я тогда вспомнила разговор Тэля с Ореном и, прикинув, сколько это человек, поняла, что артефакты станут доступны каждой семье нескоро.
   - Добрый вечер. Простите, могу я угостить вас ужином? - поинтересовались у меня, вырывая из размышлений о недостатке магов.
   - Меня? - удивилась я. разглядывая приятного мужчину лет тридцати с небольшим, одетого опрятно, но небогато. - А мы разве знакомы?
   - Нет. Меня зовут Марен, я погодник из Приселок, привез дочь посмотреть Новоград и турнир магов. У нее неплохие задатки мага, но она категорически не хотела идти в академию пока не увидела ваше выступление на турнире. Теперь жалеет, что не поступила в этом году. Пожалуйста, поужинайте с нами, если это возможно. Если вы против, я не стану настаивать.
   - Хорошо, поужинаю, - решила я, забирая свой заказ, - но угощать меня не нужно. Куда идти?
   Маг с дочерью расположился за небольшим столиком у окна. Девочка во все глаза смотрела на меня, нервно теребя кончик шейного платка.
   - Привет, - поздоровалась я, присаживаясь за стол.
   - Здравствуйте, - вскочила со своего места дочь мага, под укоризненным взглядом отца села обратно и неуверенно поинтересовалась: - А вы, правда, Наталья Иномирянка?
   - Да. Не похожа? - развеселилась я, вспомнив как Тэль говорил, что его редко узнают без парадных одеяний.
   - А почему такое прозвище? - поинтересовался Марен.
   - Потому что я действительно иномирянка, в смысле призванная, - не стала скрывать я.
   - Если честно, верится с трудом, - после некоторой паузы признался маг.
   - Почему?
   - В соседнем с нами селении живет одна призванная, но она совсем не такая как вы.
   - В каком смысле не такая? - заинтересовалась я.
   - Неприспособленная что ли, - пожал плечами Марен. - Самых элементарных вещей иногда не знает.
   - Так и я поначалу многого не знала, да и сейчас часто сталкиваюсь с чем-то новым для меня. Но ведь если чего-то не знаешь всегда можно спросить.
   - А вы, правда, на первом курсе учитесь? - рискнула вмешаться в разговор девочка.
   - Теперь уже на третьем. А когда на турнире выступали, были на первом.
   - Но как такое возможно? - не понял Марен.
   - У нас куратор группы - Кайден. Он ребят чуть не до смерти загнал, но впихнул в один год обучения программу сразу двух курсов. Еще и сказал, что мы сами виноваты, что программу слишком быстро осваивали. Так что может и хорошо, что вы не в прошлом году поступали, этот год поспокойнее должен быть.
   - Так неинтересно, - погрустнела девочка.
   - А это все от тебя зависит, интересно будет или нет. Мы ведь очень многого сами добились и только потом нам начали помогать. Главное знать, чего ты хочешь.
   - Я хочу быть как вы, - тут же выдала девочка.
   - В каком смысле? - не поняла я. - На королевский турнир попасть что ли?
   - Не знаю, - призналась она. - Но чтобы меня уважали.
   - Для этого достаточно быть хорошим магом и помогать людям, - заверила ее я. - А значит, для начала нужно старательно учиться и тогда со временем все получится. А теперь простите, мне уже пора.
   - Да, конечно, - поднялся со своего места Марен. - Спасибо вам большое за беседу.
   Я вышла из корчмы и с удовольствием вдохнула вечерний воздух. Погода сегодня была тихой и теплой, так что я решила прогуляться, наслаждаясь редким затишьем в своей бурной жизни. От недавно нахлынувшего в душу одиночества не осталось и следа.
   Да, большинство моих друзей сейчас не рядом со мной, но все равно они остаются в моем сердце, а ребят завтра нужно обязательно навестить и узнать, не нужна ли им помощь с арифметикой. К тому же сегодня я упражнения на потоки еще не делала, да и про норму заливки забывать не стоит, а в кабинете меня ждет сборник эльфийских стихов и, значит, свободного времени по-прежнему будет немного. А декада, это ведь вовсе недолго.
   Я неторопливо шла по улицам, а люди оборачивались на меня, оживленно переговариваясь. Ну, хоть не кланяются и то хорошо. Надеюсь, в Мириндиэле за эти полгода тоже немного успели о нас подзабыть, и я смогу спокойно передвигаться по городу.
   Как только подумала об эльфах, по лицу сама собой начала расползаться счастливая улыбка. Совсем скоро я увижусь с Тэлем. И не просто увижусь, а смогу каждый день разговаривать с ним, гулять по городу или сидеть в обнимку с любимым эльфом на острове Владыки, а может быть даже снова уснуть там под его пение.
   Пока я шла, погруженная в свои мысли, путь мне неожиданно преградили.
   - Госпожа адептка, нам бы платье восстановить, - степенно произнесла пожилая женщина.
   - Что? - опешила я, не ожидая, что ко мне кто-то может обратиться с подобной просьбой.
   - Помощь, говорю, ваша нужна, - не смутилась незнакомка. - Да вы не думайте, мы прейскурант знаем, заплатим, как положено.
   Они-то расценки может и знают, вот только я пока не особо понимаю, что от меня требуется. Но, судя по всему, это что-то из обязательных к исполнению работ.
   - Что значит "восстановить платье"? - попыталась снова уточнить я.
   - Ну, заклинание прочитать, которое за тридцать медяшек, чтобы платье как раньше было.
   - Исходное состояние что ли? - предположила я и в ответ получила недоуменный взгляд. - А может, вы лучше к профессиональному магу обратитесь, который знает, что за заклинание в прейскуранте тридцать медяшек стоит?
   - Да где ж мы его в такое время найдем? - всплеснула руками женщина. - Неужто откажете?
   Я вздохнула и сдалась. Описание очень походило на исходное состояние, и, судя по успешному применению, я не ошиблась. Так что, возобновив заклинание на дорогом платье, которое, судя по причитаниям девочки-подростка, было зачем-то очень нужно завтра с самого утра, я получила положенные тридцать медяшек и успешно добралась до дома.
   Декада промелькнула незаметно. Ребята уговорили мастера Альвира на практические вечерние занятия, чтобы отдохнуть от надоевшей им арифметики. Я решила не ждать несколько лет, а все-таки выяснить, что спрашивалось в заданиях для шестого курса, для чего взяла в библиотеке соответствующий учебник и погрузилась в местную тригонометрию. Несколько раз ходила к доктору Алану и под его контролем отрабатывала работу с пятью потоками, которая давалась мне пока с огромным трудом. Зато четыре потока я использовала уже вполне уверенно и с разрешения доктора тренировалась так дома самостоятельно. В результате переписывание сборника эльфийских стихов продвигалось медленно, и к концу декады я едва дошла до его середины, хотя стихи действительно были очень красивые.
   А еще я все-таки сходила в эльфийское посольство и, пользуясь тем, что межрасовые телепорты заказывают заранее, выяснила, когда ждать обратно Элтара, а главное когда мне самой предстоит отправиться в Мириндиэль. В результате по возвращении архимага ждал накрытый на кухне ужин, но вернулся он не один.
   - Ненавижу. Ненавижу его! - сквозь всхлипы с надрывом произнес женский голос. - Съела бы я ее что ли?!
   - Лин, перестань. Все равно уже ничего не изменить, - попытался воззвать к разуму мастера-травницы Элтар.
   - Что у вас случилось? - прибежав к телепорту, поинтересовалась я, глядя на заплаканную Линару.
   - Ничего смертельного, - пожал плечами архимаг. - Ей просто не разрешили остаться еще на один день в Мириндиэле.
   - Ничего смертельного?! - взвилась Линара, и я поняла, что весь ее гнев сейчас обрушится на ни в чем не повинного Элтара. - Да вы представляете себе значимость этого события?! Оно сопоставимо с основанием Новограда.
   Архимаг только тяжело вздохнул и, удрученно покачав головой, отправился в свою комнату.
   - Мастер, вы можете успокоиться и внятно мне объяснить, что за событие и кто именно что вам не разрешил? - попросила я. - А я вам сейчас травяной сбор заварю. Успокаивающий.
   Линара еще раз шмыгнула носом и честно попыталась взять себя в руки.
   - Завтра будут брать черенок мэлрона, чтобы посадить его здесь, в посольстве. Последний раз это делалось, когда основали Мириндиэль, то есть почти четыре столетия назад. Я очень хотела посмотреть, получила разрешение магистра Игельса и даже договорилась у него переночевать, поскольку не знала, можно ли остаться в гостевом доме. А сюда бы вернулась с делегацией, которая черенок понесет. Мне его даже подержать обещали дать. - Мастер не удержалась и снова всхлипнула.
   - Так если вы с эльфами договорились, кто вам мог что-то запретить? - снова не поняла я.
   - Кайден. Официально он глава нашей делегации и, если бы я ослушалась, меня могли из Совета выгнать, да и с работы тоже.
   - Но какая ему-то разница, когда вы вернетесь? Или у вас там что-то случилось?
   - Не там, - вздохнула мастер. - Все из-за того, как я вела себя во время визита эльфов. Завтра в Мириндиэль должна прибыть будущая владычица и Кайден сказал, что меня там в это время быть не должно. Ну что я ее покусаю что ли? Она бы обо мне даже не узнала.
   - Может он боится, что это она вас покусает, - пошутила я.
   Линара только горько вздохнула.
   - А во сколько у вас, то есть у них это мероприятие в Мириндиэле намечается?
   - Подготовка с самого утра начнется, в четыре часа - торжественное отделение, в шесть - укоренение в посольстве.
   Странно, я только в восемь должна была к эльфам отправиться, так что в любом случае с Линарой бы там не пересеклась. Хотя Кайден же этого не знал, вот видимо и перестраховался. Ладно, будем считать, что это удобный случай начать решать мелкие межрасовые вопросы, как хотел Тэль.
   В этот момент Элтар заглянул на кухню, увидел, что мне удалось практически полностью успокоить мастера-травницу и, прижав палец к губам, ретировался, судя по направлению, в лабораторию.
   - Так... - собралась с мыслями я. - Допивайте отвар и пойдемте в посольство.
   - Зачем? - опешила Линара.
   - Узнавать, можно ли вас отправить завтра в Мириндиэль до начала всей этой посадки века. Кайден хотел, чтобы вы вернулись, вы и вернулись, а теперь нужно попытаться отправить вас обратно.
   - Я уже думала об этом, - со вздохом призналась травница, - но прошение на телепорт нужно не меньше, чем за три дня подавать.
   - А нам не нужно его заказывать, - обнадежила я Линару, - нам его нужно только перенести с вечера на утро. Так что чем раньше попробуем, тем больше шансов, что получится. Идемте пока не поздно.
   - А завтра вечером кто-то идет в Мириндиэль? - удивилась мастер.
   - Я иду. Меня эльфы на каникулы пригласили. - И тут я сообразила, что в посольстве меня тоже могут назвать по титулу и попросила: - Мастер, вы только не обижайтесь на меня, пожалуйста, что я не все о себе рассказываю. Это не потому, что я вам не доверяю или что-то такое, просто... даже не знаю, просто пока не могу. А вообще я к вам очень хорошо отношусь, можно сказать, что вы моя единственная подруга в этом мире. Ну, кроме Рамины, конечно, но она все-таки еще совсем маленькая, а иногда очень нужен кто-то, кто тебя поймет.
   - Таль, ну за что я могу на тебя обижаться? - удивилась мастер. - Ты столько всего для меня сделала, да и сейчас помогаешь, и мне очень приятно, что ты считаешь меня подругой, хотя у тебя столько друзей, да еще и таких влиятельных.
   - Да я вроде ничего такого для вас и не делала...
   - Как это не делала? - изумилась Линара. - В совет магов предложила, на бал с эльфами попасть помогла и даже перед Владыкой слово замолвила, когда я глупостей наделала. А еще ребята сказали, что это ты им идею подала на турнир пойти, заявившись самостоятельной командой.
   - Тэлю я про вас ничего не говорила, вы сами стали вести себя по-другому, а он достаточно опытен, чтобы сделать правильные выводы, - поспешила откреститься я, тем временем уже застегивая на запястье мастера универсальный портальный пропуск. Сама я в посольстве, как и в обоих дворцовых телепортах была прописана по ауре, о чем узнала от эльфов.
   Решив не мелочиться, я отправилась сразу к кабинету посла, тем более что Тэль велел советоваться с ним, когда принимаемые мной решения касаются межрасовых отношений, но лорда Идлера на месте не оказалось. Вместо него в кресле посла корпел над кипой документов чем-то крайне озабоченный Лис.
   - Лисиртинтуриэль? - окликнула я эльфа.
   - Таль?! - похоже, парень так же не ожидал увидеть меня в этом кабинете, как и я его. - Привет. Как у вас дела?
   - Привет. А ты не в курсе? Пошли к нашим, хвалиться будем! - радостно предложила я.
   - Не могу, - вздохнул эльф. - Ты не поверишь, кто я...
   - Кто? - не поняла я.
   - Посол.
   - Уже?! - Нет, я помнила, что Тэль подписал его назначение, но вроде бы к обязанностям Лису предстояло приступить только после окончания института, то есть через несколько лет.
   - Ну, не совсем посол, - смутился парнишка, - но я вообще не понимаю, о чем лорд Идлер думал, когда оставлял меня исполняющим обязанности посла на два дня. Я один-то день еле продержался, а завтрашний меня точно доконает.
   - И что теперь делать? - вслух задумалась я о том, к кому обращаться с просьбой о переносе времени телепорта.
   - Надеяться на благосклонность света творения и то, что лорда не задержат в Мириндиэле какие-нибудь несомненно важные дела, - усмехнулся эльф.
   - Так-то оно так, - согласилась я. - Только я ведь тоже по делу пришла. А если точнее, то мне нужна помощь.
   - Что-то случилось? - обеспокоился Лис.
   - Не совсем. Просто я хотела пойти завтра в Мириндиэль утром, а не вечером, и прихватить с собой магистра Линару, - кивнула я на мастера-травницу. - Она надолго не останется, только поучаствует в завтрашнем мероприятии с мэлроном и вместе с черенком вернется сюда. С магистром Игельсом вопрос согласован.
   - Не вижу никаких проблем, - пожал плечами эльф. - Во сколько вы хотите отправиться?
   Я оглянулась на мастера травницу, но та, похоже, даже дышать боялась, чтобы не спугнуть удачу.
   - Думаю, часа в три нормально будет. - Раньше мне вставать не хотелось, да и неожиданно появившаяся мастер-травница эльфам может скорее помешать, чем помочь в подготовке ответственного мероприятия. - Если вы, конечно, до этого времени все уладить успеете.
   - Не переживай, это не трудно, - заверил меня Лис. - А ваши вообще в городе?
   - Еще вчера точно были тут, - улыбнулась я. - Но ты же знаешь, какие мы неугомонные, а занятий больше до последней декады каникул не предвидится.
   - Понял. Как только посол вернется, сразу отпрошусь к ним в гости, - решил эльф. - А ты надолго в Мириндиэль?
   - Не знаю. Надеюсь остаться до конца каникул. А что?
   - Просто думаю где с тобой больше шансов пообщаться. У меня здесь практика на три декады, а отчет по ней уже дома готовить буду. Если будет время, в гости зайдешь?
   - Обязательно, - заверила я нашего друга и, пожелав ему благосклонности света творения, распрощалась.
   Элтар ждал нас на кухне, и совместно мы уговорили мастера-травницу остаться на ужин. Про свое пребывание у эльфов оба мага рассказывали взахлеб, так что просидели мы с ними до позднего вечера.
   Архимаг вызвался проводить Линару, чтобы помочь донести сумки, мне велев собирать вещи, которых в итоге оказалось столько, что единственной моей надеждой был подаренный Тэлем моему другу пространственный концентратор. И ведь вроде бы все нужное...
   Уставший за декаду в Мириндиэле маг на разминку вставать поленился, и я, понадеявшись на то, что меня, как всегда, разбудят, тоже ее проспала. В результате когда пришла нервничающая от нетерпения Линара, мы только садились завтракать, заодно и ее накормив под угрозой оставления здесь. Я честно пыталась не смеяться, видя как Элтар ее уговаривает, но получалось плохо, и прихлебываемый мной отвар предательски булькал в кружке.
   Наконец сборы были окончены и мы, воспользовавшись домашним телепортом, отправились во дворец, где нас уже ждал парадно одетый и непривычно серьезный Лис.
   - Что-то случилась? - обеспокоились я, увидев эльфа.
   - Пусть будет благосклонен к вам свет творения, - с достоинством поклонившись, произнес парень.
   - Как и к вам, - машинально ответила я, все еще не понимая, что происходит.
   - Могу ли я переговорить с вами наедине? - все так же официально поинтересовался Лис.
   - Хорошо, - несколько растерялась я.
   - Тогда прошу проследовать за мной, - изрек эльф и двинулся по коридору прочь от телепорта.
   Ушли мы не далеко, свернув налево по коридору и зайдя в чей-то пустой сейчас кабинет.
   - Что происходит? - поинтересовалась я, закрывая за собой дверь.
   - Расслабься, все нормально, - заверил меня Лис. - Я просто вчера тебе амулет забыл отдать, то есть артефакт, в общем вот это, - протянул он мне небольшую подвеску на цепочке, больше похожую на украшение.
   - А чего ты себя так странно ведешь? Напугал меня, - возмутилась я. - Линара там вообще уже в обмороке, наверное.
   Эльф недоверчиво обернулся на дверь и пояснил:
   - Ну, я ведь вроде как посол... надо соответствовать. Подыграй мне.
   - Ладно, - начала успокаиваться я. - Что хоть за амулет?
   - Мы его говоруном прозвали, - улыбнулся Эльф. - Это что-то вроде кричалки, которая у тебя была. Громкости он не добавляет, а вот переводит в обе стороны. Я так понял он вообще такой пока один - его специально для тебя сделали. Но просили передать, что испытать не успели, поэтому могут быть сбои. Так что ты лучше Владыке не говори, если с амулетом что-то не так, а к мастеру сходи. Там клеймо на обратной стороне.
   В обморок мастер-травница, конечно, не падала, но к нашему возвращению нервничала так, что все, включая боевых магов, которыми усилили охрану телепорта, старались держаться от нее на безопасном расстоянии.
   Проблем с самой отправкой не возникло. Я взяла надевшую универсальный портальный пропуск Линару за руку и на выходе из телепорта пожелала дежурившим у телепорта с той стороны благосклонности света творения на эльфийском. В результате мне опять поклонились. Я не стала задерживаться у телепорта и утянула за собой мастера-травницу, пока ее обо мне расспрашивать не начали.
   - Вы сами дорогу найдете или вас проводить? - поинтересовалась я.
   - А ты хорошо во дворце ориентируешься? - удивилась Линара. - Я думала у кого-нибудь спросить.
   - Не то чтобы хорошо, но выход через центральные ворота найду, - заверила я. - Мэлроны как раз возле них, а вряд ли вы куда-то еще успеете.
   - Тогда пойдем. Я тебя с коллегами познакомлю. Может они и тебе позволят черенок подержать, хотя вряд ли... Ну хоть посмотришь, - настроившись на профессиональную волну начала обретать свою обычную уверенность мастер-травница.
   - Нет, спасибо, у меня другие планы, - поспешила отказаться я, живо представив какую сумятицу внесет в официальное мероприятие мое внеплановое появление. - А вы не знаете, Владыка будет присутствовать?
   - Да, конечно! - даже удивилась моему вопросу Линара. - Это очень значимое для эльфов событие.
   Значит сюрприз Тэлю в виде моего более раннего появления придется немного отложить, поняла я, и, попрощавшись со своей спутницей, не доходя до центральных ворот свернула вглубь парка.
   Побродив по парковым дорожкам минут двадцать и порадовавшись удобству пространственного концентратора, который больше всего походил на современный городской рюкзак с одной лямкой, а весил не больше дамской сумочки, я направилась к увитой растительностью беседке, встретившейся мне в дальнем уголке парка, но та оказалась уже занята.
   - А вы сами будущую владычицу хоть раз видели? - поинтересовался мужской голос, когда я обходила беседку.
   Я замерла, решив послушать, что будет дальше.
   - Конечно, видели, она же на всех балах, которые в честь возобновления отношений с людьми устроили, танцевала, - слегка надменно ответил женский голос.
   - Я с ней даже разговаривала, - похвалилась третья собеседница.
   Я честно попыталась припомнить с кем и о чем я разговаривала полгода назад, но абсолютно безуспешно.
   - И какая она? - продолжил допытываться мужчина.
   - Странная.
   Я не смогла сдержать улыбку, услышав подобную характеристику. Ну, хоть чокнутой не назвали, хвала свету творения.
   - Что значит странная? - не понял мужчина.
   - Носилась по дворцу с этой детворой неугомонной, зачем-то потребовала фехтованию ее научить, хотя и пыхтуну понятно, что не женское это дело. А еще чуть не погибла во время нашествия. Вот зачем она туда пошла? Выступила перед народом, позвала мужчин в бой и сидела бы себе во дворце...
   - Вообще-то я слышал, что она Владыку в том бою спасла, - не согласился мужчина. - Хотя и не представляю как такое возможно...
   - Вопила громко с перепугу, вот гоулы и разбежались, - с усмешкой прокомментировала я, решив принять участие в обсуждении, и, сделав несколько шагов, чтобы подойти к эльфам, удивленно замерла на месте.
   Я ненадолго задержалась взглядом на двух симпатичных и довольно красиво одетых эльфийках, но вспомнить ни одну из них не смогла, зато сухощавый мужчина был первым увиденным мной брюнетом среди эльфов. И взгляд его, направленный на меня, был очень недобрым.
   - А не боишься, что за эти слова тебе придется ответить, человек? - зло процедил он.
   - А почему я должна бояться?
   - Потому что если ты сейчас же не возьмешь обратно свои слова о будущей владычице и не извинишься, то я вызову тебя на дуэль за честь правящего рода.
   В первый момент я так удивилась, что даже не нашла что сказать, а потом меня вдруг осенило, кем может быть этот любитель дуэлей.
   - Вы - черный доктор? - на всякий случай уточнила я, продолжая беззастенчиво разглядывать его черные как смоль волосы.
   - Вот именно, - усмехнулся эльф, живо напомнив мне Кайдена.
   - И вы вызываете меня на дуэль? - переспросила я.
   - Можешь просто извиниться за свои слова и пообещать впредь проявлять должное уважение к правящему роду, - презрительно бросил мужчина, теряя ко мне интерес.
   - До малой крови, - твердо заявила я, пытаясь вспомнить все, что знаю о дуэлях. Эх, зря я кодекс в библиотеке почитать не взяла. Лучше бы его переписала, чем любовный роман, все полезнее было бы.
   Выбранное мной условие дуэли вызвало еще одну презрительную усмешку, но отказываться эльф не стал:
   - На городской арене.
   - Сейчас, - все-таки вспомнила я еще одно из назначаемых условий и поспешила его использовать, понимая, что как только станет известно, что я и есть та самая будущая владычица, не видать мне дуэли с черным доктором.
   Мой соперник несколько удивился, и, посмотрев на мой медальон, уточнил:
   - Это знак мага?
   - Да.
   - Тогда, магия. Пошли?
   - Пошли, - согласилась я, размышляя какие еще могли быть варианты. Надо будет обязательно кодекс почитать. - Только не через центральный вход, а то там сейчас целая толпа у мэлронов, наверное.
   Эльф кивнул и направился по одной из тропинок в сторону ограждения.
   Я шагала рядом с ним и довольно улыбалась, изредка косясь на своего противника. Ребята мне просто не поверят, когда расскажу, что с самим черным доктором дралась! А если поверят, то точно обзавидуются. Мы шли по городу, а у меня снова, как перед единственным боем на турнире, подрагивали от нетерпения кончики пальцев. Благодаря занятиям с Альвиром, я не успела потерять форму, набранную за последние два месяца боевой подготовки, а учитывая, что этот эльф не видел наших поединков на турнире, его ждет мно-о-ого сюрпризов.
   - Будешь разминаться или закончим все по-быстрому? - поинтересовался эльф, когда мы пришли на арену.
   - Буду, - решила я, вспомнив наставления Кайдена.
   Мужчина кивнул, но сам разминаться не стал, спокойно прислонившись к стене.
   Слухи об очередной дуэли черного доктора распространялись по городу не иначе как магическим способом, поскольку к концу моей недолгой разминки трибуны стали активно наполняться зрителями.
   Эльф вышел на арену, предлагая и мне занять исходную позицию.
   - А купол? - спохватилась я.
   - Какой купол? - удивился черный доктор. - Это ведь дуэль, а не официальный поединок.
   Я посмотрела на зрителей, и мне стало немного не по себе, но со своим уставом в чужой монастырь не ходят, и эльф подкинул в воздух небольшой камень, падение которого на землю и означало начало дуэли.
   Рывок вбок на летунце и иллюзия синего огненного концентрата с энергетическим сгустком внутри. Эльф не теряет самообладания, спокойно уворачиваясь от заклинания и отвечая серией из середины стандартного набора для проверки абсолютника. Такие заклинания мне были не страшны даже до подготовки к королевскому турниру, а значит, противник меня просто прощупывает. Отвечаю частой серией энергетических концентратов. На лице эльфа появляется легкое удивление.
   Противник не стоит на месте и постоянно атакует, но самонаводящиеся заклинания пока не использует, а от большинства обычных я успешно уклоняюсь. Пытаюсь повторить примененную на турнире связку из зыбучего песка и воздушного ядра, но второе заклинание эльф чем-то отбивает в сторону и при помощи воздушной волны осыпает меня песком, выигрывая время. Я лечу по кругу, отвечая на усиливающиеся атаки черного доктора серией для проверки абсолютника, и понимая, что пробить защиту такого противника мне нечем. Вся надежда на то, что удастся сбросить на него самонаводящееся заклинание, но, не смотря на частые промахи, он их не использует. Очередное попадание сбивает мне щит и я, начинаю использовать воздушную рябь, чтобы помешать эльфу. Что бы такое придумать?
   Свое основное преимущество перед большинством магов благодаря Кайдену и уничтожению смерча я знаю наверняка, но как количество потоков может помочь усилить атаку? На более высоких уровнях это позволит мне использовать специфические заклинания, требующие по три и даже четыре потока, но не сейчас. Как может недоучка вроде меня пробить щит опытного мага?
   И тут я поняла, а точнее вспомнила, как это можно сделать. Ведь так уже было в самом начале нашего обучения, когда испугавшись за меня, ребята одновременно атаковали Кайдена. Четыре потока позволяют мне использовать сразу несколько заклинаний, вот только активировать их одновременно все равно невозможно, а значит одно из них должно быть поддерживаемым. И такое заклинание есть в моем арсенале, а, судя по моему собственному опыту, в сочетании даже с простейшими энергетическими сгустками оно очень сильно загрузит щит. Вот только при всех имеющихся преимуществах, в число которых входила и привязка на объект, а не на место, читалось шлифовальное заклинание долго и трудно, сразу занимая два потока и требуя высокой концентрации.
   От летунца придется отказаться однозначно, поскольку снимать щит, как и прекращать хоть какие-то атаки нельзя. Я запустила серию из обычных огненных бросков и, сойдя с летунца, в рваном темпе побежала по кругу. Эльф довольно улыбнулся, видимо считая, что я начала экономить энергию. Читать заклинание тяжело, похоже, бег с контролем соперника тоже занимают один поток, но я все-таки заканчиваю первую из трех частей заклинания и после трех энергетических сгустков запускаю в эльфа воздушное ядро со всей силой и скоростью, на которую сейчас способна. Щит таким заклинанием не пробить, но не ожидавшего физической атаки соперника буквально сметает с ног, давая мне несколько секунд передышки.
   От нескольких заклинаний, выпущенных обозлившимся из-за падения перед зрителями эльфом, я уклоняюсь, но последнее оказывается самонаводящимся и сворачивает за мной. Плохо. Использовать его без летунца я не смогу, так что просто бросаюсь бежать, пытаясь выиграть время.
   Секунда, две, три... вторая часть заклинания готова и я, резко остановившись, встречаю атаку соперника каскадным щитом. На лице эльфа на миг появляется раздосадованное выражение, и он запускает в меня энергетическим концентратом. Мимо.
   Отвечаю ему воздушной волной, использовав его же ход, чтобы выиграть еще немного времени. Третья часть самая короткая и я, остановившись, максимально сосредотачиваюсь на заклинании. Активация. И не успевший до конца осесть на арену после воздушной волны песок начинает закручиваться в воронку.
   Эльф кувырком уходит в бок, но быстро понимает, что это не поможет и замирает на месте, пытаясь найти выход. Я делаю несколько шагов к нему, не жалея энергии на атаку концентратами и буквально ощущая, как противника захлестывает волна паники и отступает, подавляемая его волей.
   Я не поняла, что сделал эльф, но в меня полетел целый веер чего-то похожего на осколки стекла. В сознании сразу всплыло название "веер смерти" и я рванулась вверх на летунце, наплевав на атаку и еле успев набрать высоту. Шлифовальное заклинание, ослабив концентрацию, я тоже упустила, и песок, потеряв энергию, осыпался обратно на арену.
   Выражение лица нашедшего меня взглядом черного доктора не предвещало ничего хорошего. Он поднял руки, речитативом выпалив вызвавшее у меня неприятную внутреннюю дрожь заклинание и начал плавно опускать их, завершая активацию. Я не знала, что это за заклинание, но нутром почувствовала исходящую от эльфа опасность, атаковав первой. Ничего кроме энергетического сгустка, которые делала перед этим, мне в голову не пришло, зато скорость заклинания оказалась из-за наполнившего душу страха просто запредельной, и оно врезалось в моего противника за миг до активации.
   Эльф дернулся, проглотив часть активационного слова и смазав концовку движения, но заклинание все равно сработало. Во все стороны от него потянулись темные полосы непонятной субстанции, похожей на липкие и противные щупальца осьминога. Я попятилась, инстинктивно пытаясь оказаться подальше от этой дряни, а замерший на миг эльф разразился отборной руганью.
   - Какого демона?! Что ты наделала?!
   - Я наделала?! Вообще-то это твое заклинание.
   Щупальца начали оплетать мои ноги, заставив передернуться от отвращения, но абсолютник успешно защищал от чужой магии. Тем временем все больше разрастающееся заклинание начало подниматься вверх к зрительским трибунам.
   - Убирайтесь отсюда, быстро! - заорал эльф, затравленно оглядываясь вокруг, но зрители, не понимая, что происходит, продолжали с любопытством глазеть на арену. - Бегите, идиоты!
   Я тоже не особо понимала что происходит, но что-то явно пошло не так раз мой противник вместо развития атаки беспокоится о зрителях. Черный доктор тем временем начал что-то лихорадочно колдовать, судя по исчезновению отдельных "щупалец", пытаясь нейтрализовать заклинание. Вот только распространялось оно, подбираясь все ближе к зрителям, значительно быстрее, чем эльф его обезвреживал.
   Я нащупала в кармане взятую из дома еще до вручения мне новейшего переводящего амулета кричалку и, зажав ее в пальцах, громогласно объявила:
   - В связи с возникновением нештатной ситуации, всем посторонним немедленно покинуть городскую арену. Без паники. Если вы покинете трибуны в течение пяти минут, вам ничего не угрожает. Повторяю, всем посторонним немедленно покинуть городскую арену.
   Какой там без паники. Большая часть зрителей бегом бросились к выходам, благо хоть проходы были довольно широкими, а собравшихся относительно не много по сравнению с вместимостью трибун. Однако нашлось десятка полтора любопытных, большинство из которых было детьми, не только не ушедших с трибун, но и подтянувшихся поближе к арене. Мне некстати вспомнилось, как Элтар выпроваживал нас с места памятного уничтожения грызей. И как мне их прогнать?
   - Немедленно покиньте трибуны! - снова потребовала я, усилив голос амулетом, но абсолютно безуспешно.
   Что же делать? Вряд ли детвора способна защититься от этой дряни.
   - Могу чем-то помочь? - крикнула я эльфу.
   - Если не можешь включить защитный купол, то нет, - коротко бросил черный доктор и снова сосредоточился на нейтрализации собственного заклинания.
   Как включать здесь купол я не имела ни малейшего понятия, зато вдруг вспомнила про недостаток подаренной мне Кайденом разработки, который теперь становился неоспоримым достоинством. Прикинув размеры арены и необходимые размеры щита, я внутренне содрогнулась, поняв, что от абсолютника придется отказаться, иначе я такую махину просто не удержу. Оставаться без защиты внутри созданной эльфом пакости совершенно не хотелось, но другого выхода я просто не видела. Нужно будет поинтересоваться у Кайдена не бывает ли артефактных абсолютников на такой вот случай, есть же у Райна тренировочный щит в виде подвески. А пока делаем глубокий вдох и, отрешившись от происходящего вокруг, читаем заклинание. Активация.
   - Отлично! - обрадовался эльф. - Вот так и держи. Базовый импульс уже иссяк, так что сейчас быстрее дело пойдет.
   Хорошо бы. А то меня от омерзения того и гляди вывернет. Щупальца опутывали меня, оказавшись вязкими и липкими как густой кисель. Рот и нос я прикрывала руками, боясь, что эта гадость набьется туда, не давая дышать, но заставить себя ответить своему визави все равно не смогла.
   Процесс нейтрализации, как и обещал черный доктор, значительно ускорился и когда довольно однородный теперь черный кисель доходил мне только до колен, я поняла, что силы уже на исходе.
   - Можно убирать щит?
   - Нет, держи. А то расползется по служебным помещениям. Вляпается еще кто-нибудь потом. У него самораспад долгий... должен быть, - после паузы неуверенно закончил эльф.
   И я продолжила держать щит, хотя голова уже начинала ощутимо кружиться, и это было плохим признаком.
   Меня хватило еще минуты на три. Когда кисель едва доходил мне до щиколоток, в глазах неожиданно потемнело и, кажется, я потеряла сознание.
   В себя пришла в больничной палате, немного похожей на ту, где оказалась после нашего дара королевству. Да что ж я вечно в неприятности на ровном месте-то попадаю? Попытка приподняться не удалась - руки, на которые я собиралась опереться, почти не слушались, а голова, даже от столь незначительных усилий снова начала кружиться.
   - Как же ты меня напугала, - раздался у изголовья голос Тэля и он, обойдя кровать, встал рядом со мной.
   - Привет, - улыбнулась я жениху. - Прости, я не хотела.
   Эльф только тяжело вздохнул в ответ и направился к выходу.
   - Тэль, не уходи, пожалуйста.
   Жених остановился и, подумав пару секунд, подошел и положил руку мне на лоб.
   - Тебе нужно отдохнуть. Завтра поговорим, - грустно сообщил он, и я снова провалилась в забытье.
   В следующий раз я очнулась от стука оконной рамы.
   На подоконнике сидел на корточках и довольно улыбался черный доктор, по всей видимости, через окно и вошедший. В руке у него был букет темно-фиолетовых цветов, похожих на ирисы.
   - Это тебе, - протянул он цветы, легко спрыгнув на пол и подойдя к кровати.
   - И что они значат? - уточнила я, помня про ревнивость своего любимого эльфа и не спеша принимать букет.
   - Уважение к сопернику, - улыбнулся он. - Отличный бой был, не ожидал такого от человека, тем более от женщины.
   - Спасибо. - Я протянула руку, и эльф подошел ближе, отдавая мне букет.
   - Тебе спасибо. За то, что последствия устранить помогла.
   - Зачем ты его вообще применил, если контролировать не можешь? - поинтересовалась я у черного доктора.
   - А это не то заклинание, которое я читал, - легкомысленно пожал он плечами. - Ты активацию сбила и получилось невесть что, хорошо хоть универсальный нейтрализатор на него как полагается действовал.
   - Ну, на то он и универсальный, - усмехнулась я.
   - Это да. Главное, что без жертв обошлось, а то бы я по-крупному влип. Меня и так, говорят, ищут уже, так что ты поправляйся, а я пойду сдаваться, глядишь и обойдется. Надеюсь, еще сразимся потом. Только ты больше про владык ерунды всякой не говори, это тебе не шутки.
   - Да я же...
   Эльф не дослушал и, легко вспрыгнув на подоконник, вышел через окно. Вот и поговорили.
   Я потянулась к тумбочке, чтобы положить цветы, и только теперь поняла, что за непривычное ощущение все это время пыталось пробиться в мое занятое нестандартным во всех смыслах эльфом сознание. Я не чувствовала ног.
   Испуганно откинув одеяло, смотрю на самые обычные с виду конечности. Вот только ни прикосновений ни щипков ноги совершенно не чувствовали. Сознание на миг затопило паникой.
   - Кто-нибудь, - громко крикнула я. - Пожалуйста, кто-нибудь!
   - Что случилось? - по прошествии всего нескольких секунд вбежала в палату молодая эльфийка.
   - Я ног не чувствую.
   - Это последствия применения черной магии. Не беспокойтесь. Сейчас я позову Владыку, - пообещала она и скрылась за дверью.
   Не беспокоиться?! Да у меня сейчас истерика начнется.
   Я заставила себя сделать глубокий вдох и медленный выдох. От моей истерики к лучшему ничего не изменится, так что не паникуем заранее и ждем Тэля. Но, демоны побери, как же страшно!
   Жених появился минут через пятнадцать, когда я уже пережила несколько приступов паники и более-менее взяла себя в руки, надеясь, что здесь и такое лечат, а не только обожженные завучем руки.
   - Доброе утро, - поздоровался эльф, подлевитировал ко мне кресло и уселся в него, на миг задержав взгляд на цветах, но спрашивать про них не став.
   - Ну, это как сказать, - изо всех сил стараясь сохранить самообладание, отозвалась я. - Тэль, что со мной?
   - Почти полностью разрушены все физические каналы нижней части тела, энергетические существенно повреждены.
   - Физические каналы это что? - не поняла я. - Сосуды?
   - Нет. С ними все нормально. Это такая специфическая ткань, которая проводит по телу энергию и взаимодействует с аурой. - Эльф на миг задумался. - Не знаю, как попроще объяснить... В общем центральный клубок этих каналов находится в голове и при помощи него мы мыслим.
   - Нервная система что ли? - догадалась я.
   - Да, - удивленно подтвердил Тэль. - Не думал, что ты знаешь такие термины. Ты ведь не медик, насколько я понял из твоих рассказов.
   - Не медик. Но я, как и другие дети проходила это в школе в своем мире, так что знания в этой области у меня очень поверхностные. И, поскольку автоматический перевод на ассоциациях не сработал, знания о нервной системе вашего мира, скорее всего, обширнее, чем моего, из-за привязки к ауре. - Я немного подумала и добавила. - Только мне все равно не понятно насколько все плохо. Это лечится?
   - Если бы ты была эльфийкой, я бы уже ничем не мог тебе помочь. Никто бы не мог, - уточнил Тэль. - Но, поскольку ты человек, а у вас взаимозависимость физической и энергетической оболочек намного слабее, думаю, декады через четыре уже сможешь ходить.
   - Четыре декады?! - ужаснулась я, привыкнув, что в этом мире медицина буквально творит чудеса, и забыв, что еще несколько минут назад боялась остаться калекой на всю жизнь. - Это же почти все каникулы!
   - И, как я уже сказал, ты еще легко отделалась. Таль, о чем ты думала?
   - О людях.
   - О каких людях?! Там их не было.
   - Эльфы, люди... какая разница? Это просто привычное слово. Там были те, кто не мог защитить себя сам, а значит, я должна была их защитить.
   Какое-то время Тэль молчал, задумчиво разглядывая меня.
   - А на дуэль зачем согласилась? - наконец спросил он.
   - Так это же сам черный доктор. Интересно было, что в нем такого особенного, - пожала я плечами и тут же начала оправдываться. - Я же специально дуэль до малой крови выбрала. Не должно было ничего случиться. По сути, просто тренировочный поединок. Ну, я так думала, - окончательно сникнув, закончила горе-невеста под укоризненным взглядом Владыки.
   Эльф, покачав головой, тяжело вздохнул, но комментировать никак не стал.
   - Тэль, а мне все четыре декады в больнице придется провести? - печально спросила я, понимая, что каникулы себе испортила по полной программе.
   - Нет, - обрадовал меня жених. - Через несколько часов я тебя заберу. Постельный режим вовсе необязателен, хотя передвигаться самостоятельно ты почти не сможешь.
   - Почти? - уточнила я, пытаясь не радоваться заранее.
   - Через несколько дней начнешь пользоваться левитацией, но с твоим резервом далеко не улетишь, - пояснил эльф.
   И все-таки это было очень хорошей новостью.
   Тэль извинился, поцеловал в щеку и, пообещав вернуться за мной как можно скорее, ушел, а я осталась осмысливать свое положение.
   Все-таки не нужно было мне лезть туда, где ничего толком не понимаю. Выбор условия "до малой крови" оказался вовсе не гарантией безопасности дуэлянтов, ведь крови так и не появилось, а последствия при этом были впечатляющими, если не сказать больше. А еще нужно спросить Тэля, что там с черным доктором, не просто же так его искали.
   Я покосилась на лежащий на тумбочке букет и тяжело вздохнула. С такими последствиями даже похвала от главного задиры Мириндиэля не радовала. Да и такой ли похвалы я хотела? Наше участие в турнире хоть популяризации магии служило, а здесь в дуэли не было никакого смысла. Ясно же, что я такому сопернику не ровня, лучше бы с мастером Элином нормально на каникулах потренировалась. Не зря Кайден боялся, что после удачного выступления на академическом турнире возомним себя великими магами, только у меня это случилось не тогда, а после боя с магистром. Ладно, сделанного не воротишь, главное, что кроме меня никто в этот раз не пострадал. Надо бы еще Тэля попросить за черного доктора словечко замолвить, а то, раз его искали, для него тоже без последствий не обойдется, наверное.
   Чтобы как-то скоротать время до прихода жениха, начала повторять в уме все эльфийские слова, которые помнила, но надолго их не хватило, так что перешла к приснопамятной четырнадцатой главе из учебника теоретической магии, на которой, по словам Кайдена, базировался почти весь последующий курс этого предмета.
   Когда я уже почти закончила с повторением и начала отвлекаться на размышления о том, чем занять себя дальше, появился Тэль, принеся при помощи левитации довольно массивное с виду деревянное кресло.
   - А оно тебе зачем? - поинтересовалась я.
   - Это тебе, а не мне. Оно сделано из древесины мэлрона и почти ничего не весит, - пояснил эльф. - Будешь на нем передвигаться, пока снова ходить не сможешь.
   - То есть как из мэлрона? - удивилась я. - Это же вроде бы священное дерево... Вы что, его срубили?
   - С ума сошла?! - возмутился Тэль. - Мэлроны тоже стареют, хоть и медленно. Когда один из них погиб, из его древесины сделали артефакты, в том числе и это кресло. Ему больше лет, чем мне!
   - А тебе сколько? - решила все-таки поинтересоваться я у своего любимого эльфа, с опаской косясь на раритетную мебель, которая еще и артефакт непонятного назначения.
   - Семьсот одиннадцать.
   - Сколько?! - опешила я, даже забыв про не в меру ценное кресло.
   - А что тебя смущает? - поинтересовался жених, подняв меня на руки и усадив в кресло. - У эльфов продолжительность жизни напрямую зависит от развития структуры ауры, а я достаточно сильный маг, то есть, можно сказать, потенциально бессмертен. Если, конечно, не впутываться во всякие опасные для жизни истории, - подумав, добавил Тэль и вместе со мной вышел из палаты.
   - Тогда совсем странно, что у вас магия не особо популярна, - решила я.
   - С чего ты это взяла?
   - Во время боя с кхаром магов ведь не хватало.
   - Не хватало именно боевых магов. А они как раз являются категорией повышенного риска и не только из-за вероятности летального исхода. Для эльфов, в отличие от людей, серьезное повреждение ауры обычно заканчивается отказом определенных физиологических функций, чаще всего страдают репродуктивные возможности, но бывают и более серьезные последствия. А для того, чтобы развивать ауру не обязательно даже учиться на мага, для этого разработан специальный комплекс из не слишком сложных и емких заклинаний, позволяющий достичь максимально результата при минимуме усилий.
   - А мне этот комплекс подойдет? - с надеждой поинтересовалась я, помня, с каким трудом мне дался девятый уровень при подготовке к королевскому турниру магов. - Или он только для эльфов?
   - Должен подойти, - пожал плечами жених. - Но лучше будет проконсультироваться со специалистами. Я поручу. А пока посиди здесь пару минут, мне нужно отдать одно распоряжение.
   Тэль вышел через небольшую дверь, оставив меня в уже знакомой по ночному визиту в его апартаменты комнате, перед камином, в котором горел огонь. В прошлый раз я эту дверь даже не заметила.
   Вернулся он очень быстро и сразу направился в спальню, откуда вышел уже переоблаченным в официальное одеяние Владыки.
   - А ты разве еще на сегодня не освободился? - удивилась я.
   - Нет. Осталось еще одно мероприятие, и я хочу, чтобы ты на нем присутствовала.
   - В таком виде?! - Нет, я, конечно, не в больничной пижаме, но обычные городские штаны и туника вряд ли подходят для дворцовых мероприятий.
   - Это не будет иметь значения, - заверил меня Тэль. - Но, если тебя это так смущает, я могу не разворачивать кресло. Тебя за спинкой почти не видно.
   - Тогда какой смысл в моем присутствии? - не поняла я.
   - Мне предстоит принять очень неприятное решение, и нужно, чтобы ты в этом тоже участвовала.
   - И что от меня требуется? - насторожилась я.
   - Присутствовать, - сухо ответил эльф, и по тону чувствовалось, что предстоящее мероприятие ему действительно не по душе.
   В дверь вежливо постучали.
   - Заводите, - высокомерно приказал Владыка.
   Я выглянула из-за спинки кресла и успела мельком увидеть нескольких эльфов, среди которых был и мой новый знакомый.
   - Всем выйти, - велел Тэль, поставив меня этим в тупик. Зачем тогда вообще было входить-то?
   - Но Владыка... - попробовал возразить один из эльфов.
   - Сомневаетесь в моей способности контролировать ситуацию? - вкрадчиво поинтересовался хозяин апартаментов и от его тона даже у меня по спине мурашки побежали.
   - Никак нет, - по-военному четко отрапортовал чуть более низкий голос, и эльфы вышли за дверь. Вот только черного доктора среди них не было.
   Напряженное молчание длилось почти минуту, и мне было просто дико интересно, что там происходит, но колдовать сама я сейчас не могла, как и встать из кресла, а просить, чтобы меня развернули, не решалась, чтобы не помешать Тэлю.
   - Владыка, - негромко заговорил черный доктор. - Я понимаю, что виновен, более того из-за меня могли пострадать пришедшие на поединок эльфы, поэтому сам сдался городской страже. Надеюсь на вашу снисходительность...
   - Снисходительность?! - перебил его хозяин апартаментов, и голос его дрогнул от ярости. - Майрантиниэль! Сколько раз я тебя предупреждал, что эти безрассудные дуэли плохо кончатся? Сколько раз я уже проявлял эту самую снисходительность? Ты же уникальный специалист! О чем ты только думал?
   - Была оскорблена честь правящего рода, - попытался оправдаться эльф.
   - Что-то я раньше за тобой такого верноподданичества не замечал, - съязвил Тэль. - Да и как она могла оскорбить честь рода?
   - Никому не позволено обвинять будущую владычицу в трусости, - зло прокомментировал черный доктор.
   Судя по молчанию у меня за спиной, удивилась не только я. Это когда это я себя трусихой назвать успела? Попыталась вспомнить, что именно тогда говорила, и все же решилась вмешаться в разговор:
   - Никого я ни в чем не обвиняла, а вопила с перепугу, потому что энергия на нуле и щиты толком ставить не умела. Просто сначала спрыгнула, а потом думать начала.
   - Даже если так оно и было, не стоит об этом всем сообщать, - нахмурился Тэль, все же развернув меня вместе с креслом.
   - Вот видите, - обрадовался черный доктор, стоящий на коленях со скованными за спиной руками. - И вообще, я не думал, что она согласится на дуэль, просто припугнуть хотел.
   - Припугнул? - недобро поинтересовался у него Владыка.
   - Не очень, - признался эльф. - Я не ожидал, что женщина может быть хорошим боевым магом.
   - Каким еще боевым магом?! - начал выходить из себя Тэль. - Она на первом курсе!
   - Этого не может быть, - не поверил черный доктор.
   - Вообще-то уже на третьем, - снова влезла в разговор я.
   - И как это понимать? - переключился на меня жених. - Я же предупреждал, что с этим не стоит шутить.
   - Да никто и не шутит, - заверила его я. - Это все Кайден. Он нам расписание уплотнил и за один год почти всю программу двух курсов освоить заставил. Ребятам еще арифметику учить все каникулы, а я ее экстерном сдала сразу до шестого курса. Или ты не рад?
   - Рад, конечно. Просто я сейчас раздражен. Извини и не принимай на свой счет.
   - Подождите. Вы же не хотите сказать, что она и есть... - пораженно уставился на меня черный доктор.
   - Вот именно, - подтвердил мой жених. - Это и есть будущая владычица Наталья Иномирянка, которую ты должен был защищать, а вместо этого чуть не угробил.
   - А от кого меня нужно защищать? - насторожилась я.
   Тэль некоторое время помолчал, недобро косясь на стоящего на коленях эльфа, но все же ответил:
   - Не все одобряют то, что моей избранницей стала не эльфийка. Вряд ли кто-то осмелится напасть, но я хотел перестраховаться, а поскольку на нормального телохранителя ты бы вряд ли согласилась, я решил приставить в качестве охранника черного доктора, рассчитывая, что его репутации будет достаточно и чтобы отпугнуть несогласных с моим решением и чтобы заинтересовать тебя. Заодно я надеялся, что вы присмотрите друг за другом и не будете влипать в неприятности, а в результате вы успели подраться еще до того как я вас представил. Ты же только вечером прийти должна была.
   - Ну, у меня планы изменились, - неуверенно проговорила я, совершенно не желая впутывать в эту историю мастера Линару.
   - Владыка, пощадите! - взмолился с ужасом взирающий снизу вверх на Тэля эльф.
   - Ты знаешь закон не хуже меня, Майран. Наказание на нападение на члена правящего рода только одно - смерть. - Тэль поднял левую руку, указательный и средний палец направив вверх, а остальные поджав к ладони. Однажды я уже видела такой жест, когда он пытался выяснить, откуда в его спальне взялась красная роза.
   - Умоляю вас! - Голос эльфа предательски дрогнул. - Все что угодно, я все выдержу! Пощадите!
   - Погодите, какое нападение? - не поняла я. - У нас же дуэль была. Я на нее сама согласилась.
   - Применение черной магии на дуэли запрещено и трактуется как нападение вне дуэльного поединка, - пояснил Тэль.
   - И как определить, что была применена именно черная магия?
   - Последствия и само примененное заклинание. А есть сомнения?
   - Насчет последствий ничего сказать не могу, - призналась я. - А вот определить, что это было за заклинание, думаю, не сможет вообще никто. Так что, может, спишем как-нибудь на несчастный случай и смягчим наказание?
   - Что ты предлагаешь? - поинтересовался Владыка.
   - Ну... накажи его мной, - появилась у меня идея.
   - В каком смысле? - не понял жених.
   - Сам меня покалечил, вот сам пусть теперь и мучается. Я же ходить еще долго не смогу, летать самостоятельно тоже помногу не получится, так что пусть он меня везде на этом кресле возит в качестве няньки, а заодно и телохранителя. У меня характер и обычно не подарок, а теперь и подавно вредничать буду. Тэль, ну пожалуйста, ты ведь все можешь... Я не хочу, чтобы его казнили.
   - Кто кроме вас двоих знал, что это была именно дуэль? - поинтересовался Тэль после почти минутного раздумья.
   - Две эльфийки, которые при назначении присутствовали. Только я понятия не имею кто они, - призналась я.
   - Ты их знаешь? - повернулся Владыка к черному доктору.
   - Это леди Илиансиэль и ее компаньонка, - незамедлительно ответил эльф.
   - Уверена, что хочешь сохранить ему жизнь? - властно поинтересовался у меня Тэль.
   Черный доктор при этих словах заметно вздрогнул.
   - Да.
   - Тогда слушайте меня оба, - велел Владыка, и мы с Майраном в надежде задержали дыхание. - Никакой дуэли не было. Со свидетельницами все решат без вас. Будущая владычица решила устроить испытание своему предполагаемому телохранителю в виде тренировочного боя без ограничения по составу используемых заклинаний. Из-за случайного срыва заклинания пришедшие посмотреть на поединок эльфы оказались в опасности и Наталья, пожертвовав собой, защитила не ушедших со стадиона по ее приказу. Кстати, если бы ты приказала "именем Владыки" они бы послушались, так что на будущее имей в виду.
   - Так, в общем-то, и было, - подтвердила я, когда эльф умолк. - Я же на дуэль согласилась именно чтобы посмотреть, на что способен знаменитый черный доктор. Так что ему будет?
   - Хм... - на несколько секунд задумался мой любимый эльф. - Эту ночь проведет в камере, завтра с утра переоденется, приведет себя в порядок и приступит к обязанностям твоей сиделки, предварительно явившись сюда на инструктаж. Кроме того, он приговаривается к пяти годам общественных работ на мой выбор.
   Услышав последнее условие, Майрантиниэль едва слышно застонал.
   - Да, ты правильно понимаешь, какие именно это будут работы, - подтвердил Владыка. - И только на время визитов Таль в Мириндиэль ты будешь возвращаться к обязанностям ее телохранителя. Приговор понятен?
   - Да, - подтвердил эльф.
   - Вы согласны с вынесенным приговором? - официальным тоном поинтересовался Владыка.
   - А может вы сюда насовсем переедете? - с надеждой покосился на меня черный доктор.
   Я не смогла сдержать улыбку, все же отрицательно покачав головой, да и Тэль улыбнулся краешком губ, стараясь, чтобы подсудимый этого не заметил.
   - Мне повторить вопрос? - почти натурально сделал он вид, что сердится.
   - Нет. Я согласен с вынесенным приговором и благодарю Владыку за проявленное милосердие. Да будет благосклонен свет творения к вам и всему вашему роду.
   Судя по тому, как равнодушно выслушал ответ Тэль, формулировка была официальной.
   Владыка активировал короткое заклинание, сопровождавшееся красивым жестом, и через несколько секунд в апартаменты вошли конвоировавшие черного доктора эльфы. Для них еще раз был повторен приговор, после чего мы с женихом остались наедине.
   Он присел передо мной на корточки и взял за руки. Смотрелась такая поза в официальных одеждах несколько несуразно.
   - Спасибо, - поблагодарил меня Тэль.
   - За что?
   - За то, что мне не пришлось его убивать.
   - Для тебя действительно было важно мое мнение? - усомнилась я.
   - Не просто мнение, - покачал головой эльф. - Когда я принимаю решение, идущее вразрез с законом, мне нужно его обосновать, во всяком случае такое серьезное решение, как помилование причинившего вред будущей владычице. А я вообще не люблю убивать, Таль.
   - В смысле выносить смертные приговоры?
   - Не только. Если я считаю нужным подарить приговоренному легкую смерть, то просто приказываю ему умереть.
   - И что?
   - И он умирает.
   - Так не бывает, - помотала я головой.
   - Это одно из проявлений воли Владыки, - ничуть не внеся ясности, пояснил Тэль.
   - Прости, но я не понимаю.
   - Очень многое в моей жизни подчинено магическим законам, а они, как ты сама понимаешь, непреложны. Именно в них берут начало многие эльфийские традиции, но в отличие от традиций законы действуют независимо от нашего желания.
   - Как, например, твой целибат до свадьбы? - уточнила я.
   - Что такое целибат?
   - Ну... то, что тебе с женщинами сейчас нельзя, насколько я понимаю, - неуверенно пояснила я. - Хотя кажется так еще и обет безбрачия называется, так что может я и неправильно выразилась. Кстати, а если ты все-таки не выдержишь так долго без женщины, наша помолвка аннулируется?
   - Не выдержу без женщины? - скептически переспросил эльф, поднявшись и отойдя к угловому столику попить воды. - За кого ты меня принимаешь? Все значительно серьезнее, Таль. Если в период между помолвкой и свадьбой я хоть раз извергну семя, то вскоре умру. За нашу историю так погибло двое Владык. Организм начинает отравлять сам себя и способа остановить это до сих пор не найдено.
   - Идиотизм! - возмутилась я. - Есть же физиологические потребности, да просто присниться что-то не то может в конце концов. Это же бред, маразм какой-то!
   - Не смей! - рявкнул Тэль, поворачиваясь, и, посмотрев на него, я испуганно вжалась в спинку кресла, настолько в ярости был мой жених. - Никогда не смей так говорить о моей жизни и моем народе! Я постараюсь оградить тебя от многого, что кажется неприемлемым для иных рас, но я не смог бы, да и не стал бы менять традиции целого народа ради одной женщины, как бы сильно я тебя не любил. Поэтому, если эльфийская культура настолько чужда тебе, что по каким-либо соображениям является в корне неприемлемой, лучше будет вернуть венец, хоть мне бы этого и не хотелось.
   Закончив свою речь, Владыка замер с каменным лицом, по всей видимости, ожидая моего решения.
   - Тэль, погоди, не горячись, - попросила я. - Давай для начала попробуем поближе познакомить меня с вашей культурой и традициями, а то я про них почти ничего не знаю. Я ведь действительно люблю тебя, поэтому и испугалась, поняв, что ты в любой момент можешь так глупо погибнуть. Если честно, мне очень страшно, и виновата в этом опять я, поскольку не придала значения словам Олиста о целомудрии, а могла все выяснить еще тогда.
   Я не знала, что еще сказать, но большего и не потребовалось. Тэль заметно расслабился и, встав передо мной на колени, снова взял за руки.
   - Я рад, что ты не стала принимать поспешного решения. Прости, наверное, я тоже погорячился. Просто очень не хочу тебя потерять, но я тот, кто я есть, а жизнь Владыки неразрывно связана с его народом, традициями, культурой и магическим законами. Я знал об этом с самого рождения, а тебе действительно может быть нелегко принять некоторые вполне естественные для эльфов вещи. И от чего-то я смогу тебя оградить, а от чего-то нет.
   - А вот этот жест ты для чего делал? - поинтересовалась я, пытаясь немного сменить тему, и подогнув три пальца, два выставила вверх. Получилось не так красиво, как у Тэля, но в целом похоже.
   - Это проводник воли Владыки, - пояснил эльф, снова поднимаясь и собираясь уйти в спальню. - С его помощью дается приказ умереть.
   - Стой! - я неверяще уставилась на жениха. Такого просто не могло быть. - Именно приказ умереть?!
   - В данном случае да. Я ведь говорил, что за нападение на члена правящего рода предусмотрено только одно наказание.
   - А если не в данном случае?
   - Таль, в чем дело? Я, конечно, могу тебе рассказать многое о применении воли Владыки, но предпочитаю это делать переодевшись и на сытый желудок.
   - Ты что, угрожал Тару смертью?! - прошептала я, хотя разум и отказывался в это верить.
   - Я? Когда это?! - возмутился Тэль.
   - Когда мы тебе цветок подложили.
   Несколько секунд эльф молча смотрел на меня, и я почти физически ощущала, что ему больно.
   - Как ты могла такое подумать? - наконец с трудом произнес он.
   - Я не думаю. Я просто не понимаю, что я видела тогда, в свете сказанного тобой. Я, конечно, плохо знаю тебя и ваши традиции, но просто не верю, что ты мог бы так поступить. И если я знаю тебя и понимаю эльфов настолько плохо, то, наверное, ты прав, и я никогда не смогу стать их Владычицей.
   Тэль вздохнул и снова вернулся ко мне.
   - Этот жест по сути лишь концентрирует и усиливает волю, само содержание приказа от него не зависит. Если мне это зачем-то понадобится, я могу приказать эльфу прыгать на одной ножке или читать стихи, и этот приказ будет исполнен независимо от желания того, кому я приказываю. Обычно я не злоупотребляю этой возможностью, но тогда собирался приказать Тариндиэлю говорить правду. Если использовать волю Владыки без жеста-проводника, то она распространится на всех эльфов в небольшом радиусе, но будет слабее и, если натолкнется на волевое сопротивление, то может не сработать.
   - Извини. Я не хотела тебя обидеть...
   - Извинения принимаются, но только в комплекте с поцелуем, - примирительно улыбнулся Тэль.
   - Может не стоит, - опустила я взгляд.
   - Таль, поверь, я знаю, что мне можно, а что нет. Подавитель действует уже достаточно хорошо, а тот Владыка, для которого он был изобретен, прожил под ним около девяти лет. Так что, будем разбирать моральную сторону применения воли Владыки или все-таки пойдем сначала поужинаем?
   - Ой, а ты не знаешь, куда мой пространственный концентратор делся? - спохватилась я. - Нужно ведь переодеться, наверное, а в нем все вещи.
   - Он ждет тебя дома, и переодеваться не обязательно. Сейчас я что-нибудь поудобнее надену и пойдем, - сообщил жених, прикрывая за собой дверь в спальню.
   Странно. Я думала, он тут живет. Но тогда где меня ждет концентратор, и куда мы пойдем? Ладно, лучше подожду и сама все узнаю, а то разговоры сегодня у нас все время куда-то не туда заходят.
   Через несколько минут Тэль вернулся ко мне уже в обычных свободных брюках и тунике на выпуск. Но больше всего меня позабавило отсутствие какой-либо обуви. И куда он в таком виде идти собрался?
   Подхватив мое кресло левитацией, эльф отправился не к двери, а к противоположной стене с окнами, между которыми имелась резная деревянная консоль, оказавшаяся управляющим элементом от телепорта в его апартаментах.
   Вышли мы в небольшой пустой комнате без окон. Магический светильник зажегся, по всей видимости, как только сработал телепорт, но смотреть здесь было, в общем-то, не на что - управляющий элемент, закрепленный на стене позади нас и дверь в противоположной части комнаты. Выйдя из телепортационной, мы оказались в просторной светлой гостиной с большими окнами, за которыми виднелась зеленая лужайка и небольшой сквер на другой стороне улицы. Одна дверь, расположенная рядом с окнами, по всей видимости, вела на улицу, остальные три были внутренними.
   Несколько изукрашенных тумбочек вдоль стен, письменное бюро между окнами, над ним пустая сейчас трехэтажная полка для книг. Посреди комнаты диван и развернутые к нему два кресла, в одном из которых лежит мой концентратор. Позади кресел камин, на котором стоят часы в виде миниатюрного мэлрона, весь пол устлан чем-то вроде ковролина, похожего на невысокую траву. За одной из внутренних дверей оказалась вполне обычная кухня, стол посреди которой был накрыт на две персоны, за двумя другими - спальни, одну из которых Тэль назвал гостевой.
   - Нравится? - поинтересовался эльф.
   - Да. Ты здесь живешь?
   - Нет. Это мой подарок тебе. Мне показалось, что ты не захочешь жить во дворце, поэтому теперь у тебя есть свой собственный дом. Хотя, если я ошибся, для тебя подготовят апартаменты напротив моих, и уже завтра сможешь туда заселиться.
   - А ты?
   - Что я?
   - Ты будешь жить здесь со мной?
   - Нет, - покачал головой эльф. - Вместе мы жить пока не сможем, это все же слишком рискованно, так что ночевать я буду отдельно. Какое-то время мне ежедневно придется уделять решению государственных вопросов, хотя Олист сказал, что постарается взять на себя как можно больше, пока ты гостишь в Мириндиэле. А в остальное время можем общаться и у меня и здесь и просто пойти куда-нибудь.
   - А на остров можем? - с надеждой посмотрела я на своего любимого эльфа.
   - Тебе там понравилось? - улыбнулся он.
   - Да. Но еще больше мне нравится быть там вместе с тобой. Жаль только, что не сможем потанцевать, как в нашу первую встречу.
   - Не грусти, - попытался подбодрить меня Тэль. - Мы с тобой еще потанцуем и на острове, и на балу и где только захотим. Если, конечно, моя воинственная невеста еще с кем-нибудь не подерется.
   - Не подерусь, - пообещала я и под скептическим взглядом Владыки пояснила: - У меня теперь для этого черный доктор есть, а мне еще учиться и учиться. Глупо было лезть в бой с опытным магом. Хотя именно с соперниками, которые намного меня сильнее мне и нравится сражаться, но у меня для этого Кайден есть, который знает, как адептов не покалечить. Спасибо тебе еще раз огромное, что вылечил его, с ним теперь еще интереснее тренироваться стало.
   - Да ладно, - отмахнулся эльф. - Мне самому, в общем-то, любопытно было с ним поработать. Редчайший случай, когда каналы не выгорели, а буквально разорваны в клочья. Даже не представляю, каким должен был быть поток энергии, который он через себя пропустил. Ни один круг магов не способен такое сгенерировать.
   Я решила не выдавать своей осведомленности о произошедшем, поскольку не знала, как к этому отнесется мастер Кайден, и попросила отвезти меня на кухню, напомнив, что не он один тут голодный.
   Ужин был просто шикарным и таким вкусным, что я даже на разговоры почти не отвлекалась. Если меня все время так кормить будут, то я при своем вынужденно-сидячем образе жизни ни в одни штаны к концу каникул не влезу.
   Почти час ушел на то, чтобы при помощи жениха разобрать вещи, вытряхнутые из концентратора на пол в гостиной и образовавшие там немаленькую кучу. Фразу "да, и это тоже мне нужно" я повторила, наверное, раз пятьдесят за этот вечер, а Тэль хохотал под конец уже даже не пытаясь себя сдерживать. Ну и ладно, пускай веселится, главное, что не сердится.
   Когда я кое-как помылась в душе сидя на принесенном туда эльфом стуле и переоделась в ночную пару, Тэль уложил меня на большую двуспальную кровать и сам пристроился рядом, держа за руку.
   - Устала? - заботливо поинтересовался он, убирая прядь волос, упавшую на мое лицо.
   - Смотря для чего, - пожала я плечами, насколько это возможно было сделать лежа на боку.
   - Если я мешаю, то могу уйти, - предложил Тэль.
   - Я не хочу, чтобы ты уходил. Я по тебе соскучилась, - призналась я.
   - И я по тебе. - Эльф начал ласково поглаживать мои пальцы, и я ответила ему тем же. - Хочешь, я тебе спою?
   - Нет, - решила я. - мне, конечно, очень нравится, как ты поешь, но давай лучше поговорим.
   - О чем?
   - Да о чем угодно. Расскажешь мне про того Владыку, для которого подавитель придумали? Почему ему нужно было так долго ждать? Он не захотел принять отказа своей избранницы?
   - Нет, там дело в другом, и это грустная история, Таль. Может не стоит сегодня? На тебя и так слишком много всего свалилось.
   - Какая разница сегодня я это узнаю или завтра? Если для меня что-то неприемлемо, оно таким и останется, а чем больше я буду знать о вашей истории, культуре и традициях, тем лучше смогу вас понять и может быть некоторые вещи, которые сейчас кажутся мне странными, станут закономерными. Хотя почему Владыки не могут сами заниматься воспитанием своих детей, я, наверное, не пойму никогда. Они ведь тоже родители и несправедливо лишать их радости общения с детьми.
   - А при чем тут радость общения? - не понял эльф. - У тебя же их никто не забирает.
   - Лорд Идлер говорил, что Владыки не принимают участия в воспитании юных повелителей. Или он это только про Владычицу говорил? - попыталась вспомнить я.
   - Так и есть, - подтвердил Тэль. - Воспитание юных повелителей - это важный этап их становления в жизни, и от того какие знания будут заложены на самых ранних этапах, во многом зависит вся их судьба. Поэтому во дворец вызывают лучших специалистов по этикету, словесности, рисованию, музыке и самым разнообразным наукам. Занятия с мастерами длятся несколько часов в день, и никто не может ограничить наше право общаться с детьми в остальное время.
   - Погоди... То есть имеется в виду просто процесс обучения? А воспитание в плане того, что такое хорошо и что такое плохо, личный пример и общение такие же как у всех?
   - И да, и нет, - задумался эльф. - С одной стороны у нас может быть меньше времени, на непосредственное общение, а с другой стороны значительно шире возможности разнообразить свой досуг. В обычных семьях воспитанием ребенка занимается мать, реже нанятые гувернантки, но мы с тобой не обычные эльфы. Поверь, специалисты справятся с этим значительно лучше, чем мы.
   - Верю и ничего плохого в этом не вижу. В моем мире так живут почти все семьи, а женщины работают наравне с мужчинами, так что для меня это вполне естественно. Просто из-за того, что речь шла о воспитании, а не об обучении, я почему-то решила, что нас вообще с детьми разлучат.
   - А теперь для тебя все нормально? - настороженно уточнил Тэль.
   - Во всяком случае настолько, насколько я все это поняла. К моменту, когда вопрос станет актуален, я разберусь во всем досконально, но не думаю, что возникнут серьезные проблемы. Так ты мне расскажешь, что там за грустная история приключилась с твоим собратом по несчастью?
   Тэль вздрогнул.
   - Не говори так, - попросил он. - Надеюсь, мне никогда не доведется пройти через такой ужас.
   - Все настолько серьезно? Он что, погиб?
   - Нет. Он-то как раз выжил, но вряд ли был этому рад. Свадьба была назначена, как и в большинстве случаев, через месяц после помолвки, но примерно через декаду его невесту похитили, рассчитывая таким образом устранить Владыку. Разорвать помолвку, не вернув венец, невозможно, пока жива невеста. Ее много лет держали в заточении, а поиски не давали результата, но алхимики нашли способ сохранить жизнь своему правителю, изобретя гормональный подавитель. Однажды вторая часть венца, которая передается Владычице, когда свет творения навеки соединяет ее судьбу с Владыкой, потускнела, и это значило, что носящая разделенный венец вернулась в лоно света. Спустя еще несколько лет заговорщиков все же вычислили, и лишь тогда стало известно, что, желая спасти жизнь своего возлюбленного, девушка нашла возможность покончить с собой. Владыка так больше и не женился, и эта ветвь нашего рода прервалась. Многие говорили, что он просто боится еще раз пройти через брачное испытание, некоторые считали, что он потерял мужскую силу, но я думаю, что это не так. Иногда бывает очень сложно найти в своем сердце место для кого-то другого, особенно если оно окаменело от горя.
   - Действительно грустная история, - согласилась я. - Только какие-то у вас заговорщики извращенные. Они что, попроще способ выбрать не могли? Или способы покушения тоже какими-то традициями регламентируются? - пошутила я.
   - Скорее магическим законом, - совершенно серьезно ответил Тэль. - Дело в том, что ни один эльф не способен причинить физический ущерб непосредственно мне. Он или она просто умрет при попытке это сделать. Поэтому покушения случаются редко, зато носят массовый характер, вроде обрушения всего здания, в котором находится Владыка.
   - Не сходится, - заключила я через некоторое время, обдумав все им сказанное. - Как же ты тогда в фехтовании с гвардейцами тренировался? Да, ты говорил, что они тебя боялись травмировать, но все же били...
   - Я могу на время отключить действие этого закона, объявив тренировочный поединок, - пояснил эльф. - Это такой небольшой ритуал, проводить его можно и не озвучивая, но обычно я делаю это демонстративно, чтобы мои противники не опасались за свою жизнь.
   - Ничего себе! - впечатлилась я. - Никогда бы не подумала, что чья-то жизнь может быть настолько пронизана магией. Давай, наверное, на сегодня действительно повременим с новой информацией, а то она уже в голове не укладывается.
   - А я предупреждал, - усмехнулся Тэль.
   - Предупреждал. Но ты же знаешь, мне всегда всего мало. А давай ты все-таки споешь, а то я твой голос наслушаться не могу.
   Эльф негромко рассмеялся и запел, поглаживая мои пальцы в такт мелодии. Я закрыла глаза и уплыла на волнах его голоса, а когда открыла их, Тэль все также лежал рядом, глядя на меня, и держал за руку, вот только за окном было уже почти совсем светло.
   - Ты что так всю ночь на меня смотрел? - удивилась я спросонья.
   - Нет, конечно, - усмехнулся жених. - Просто вчера вскоре после тебя уснул, а сегодня утром проснулся раньше тебя и побоялся разбудить. Мне нравится смотреть, как ты спишь.
   Я сладко зевнула и потерлась щекой о его ладонь. Он приподнялся на локте и едва ощутимо коснулся моих губ своими. Вот что значит любимый и любящий мужчина, а Элтар бы наверняка опять по носу щелкнул, чтобы быстрей просыпалась.
   - Да озарит свет творения сегодняшний день, - произнес Тэль и на мой недоуменный взгляд пояснил: - Это традиционный аналог пожелания доброго утра. Завтракать идем?
   - Даже не знаю, - с сомнением прислушалась я к собственным ощущениям. - По-моему во мне еще вчерашний ужин остался.
   Жених помог мне добраться в уборную и, дождавшись, когда я закончу утренние процедуры, перевез вместе с креслом к бюро, куда я вчера сложила бумагу, набор стилусов и учебники. Пообещав вскоре прислать Майрана, он пожелал мне хорошего дня и ушел в сторону телепорта, а я, чтобы скоротать время, занялась математикой.
   - Пусть будет благосклонен к вам свет творения, - поздоровался появившийся к концу девятой задачи черный доктор.
   - Как и к вам, - машинально ответила я и, отложив стилус, предложила: - Ну что, давайте знакомиться? Меня зовут Таль и я будущий боевой маг, будущая владычица эльфов, а в настоящем не в меру деятельная адептка магической академии.
   - И что, мне можно вас называть этим именем? - чуть подумав, уточнил эльф.
   - И лучше на "ты", - подтвердила я, - но, естественно, это не касается официальных мероприятий.
   - Естественно, - кивнул телохранитель. - Меня зовут Майрантиниэль, но обычно все используют прозвище. У меня образование классического боевого мага, дополненное черной магией с медицинским уклоном. Работаю я опять же черным доктором и до вчерашнего дня был вольнонаемным, а теперь на ближайшие пять лет меня припишут к больнице.
   - То есть черный доктор - это профессия, а не просто прозвище? - удивилась я. - Майран, а почему Тэль назвал тебя уникальным специалистом?
   - Черные маги, как и белые, вообще редкость. Боевых белых не бывает вовсе, они все лекари, а черные в основном именно боевики, но мне не повезло родиться с даром врачевания. Боевую черную магию я тоже могу использовать, в чем вы сами убедились, но контролирую ее хуже, чем медицинские процедуры.
   - И все же я так и не поняла, что вообще представляет из себя черная магия.
   - Обычные заклинания могут оказывать воздействие на объект применения только опосредованно, а черная магия влияет на тело напрямую, управляя физиологическими процессами.
   - Но она еще и лечит, а не только калечит, - задумалась я. - А белая тогда что делает?
   - А белая влияет на ауру и через нее уже на физиологию.
   - Странно тогда, что боевой белой нет, - решила я. - Ведь магов противника проще всего вывести из боя именно повредив ауру. Или эта магия контактная?
   - Во-первых она действительно контактная, - подтвердил Майран. - А во-вторых у всех живых существ есть защитный магический рефлекс. Действует это все сложно и разбираются в этом только медики, в смысле обычные медики, а не такие как я, в общем суть в том, что аура не откликается на заклинания, несущие ей вред.
   - А при чем тут медики?
   - При том, что аура - это всего лишь энергетическая составляющая, и она не всегда воспринимает заклинания, направленные на улучшение здоровья, поскольку они могут наносить локальный вред в сочетании с имеющимися повреждениями.
   - Одно лечишь, другое калечишь, - прокомментировала я.
   - Я не это имел в виду, - не согласился черный доктор.
   - Да ладно, суть я уловила, а в остальном со временем разберусь. Я правильно поняла, ты не хочешь быть врачом?
   - Дело не в том, кем я не хочу быть, а в том, кем хочу, - вздохнул эльф и уселся на невысокий подоконник слева от меня. - Я вовсе не против помогать больным при помощи черной магии, хотя это и имеет свой побочный эффект. Проблема как раз в моей уникальности из-за чего мне запретили службу боевым магом. Дуэли - все, что у меня осталось. Владыка это понимает, и пока я не выхожу за рамки разумного, меня не трогают. Вы извините, что я против вас темный вьюн использовал, это было нечестно, учитывая, что людям черная и белая магия вообще недоступны. Просто я испугался, что проиграю дуэль за честь владычицы. Кто ж знал, что я за эту честь с ней самой дерусь, - усмехнулся Майран.
   - Нормально все, - отмахнулась я от его извинений и, посмотрев на свои ноги, добавила: - Ну, то есть не совсем, но все равно ведь ничего уже не исправить. Может, пойдем отвару попьем?
   Эльф молча кивнул и, подхватив левитацией кресло, перевез меня на кухню. Скромничать он не стал и себе тоже налил ароматного напитка, чему я была рада, поскольку видела в черном докторе скорее приятеля, а не прислугу.
   - Чем займемся? - поинтересовалась я у телохранителя.
   - Вы у меня спрашиваете? - поперхнулся он отваром.
   - Конечно. Ты же местный. Что у вас тут интересного посмотреть можно, раз уж поучаствовать ни в чем я временно не могу?
   - Ну... - задумался Майран.
   - Ладно, - сжалилась я над своим подневольным опекуном, - давай в парк пойдем. Тэль говорил, что мы зря в прошлый раз там не побывали.
   - Можно и в парк, - согласился эльф и, одним большим глотком допив остатки отвара и сполоснув обе кружки, вывез меня на улицу.
   Погода сегодня была немного ветреная, зато солнечная. Мы неспешно двигались по улицам города, притягивая удивленные взгляды прохожих. Да уж, парочка из нас получилась более чем колоритная. Но к вниманию я за последнее время изрядно попривыкла, а автографы, хвала свету творения, никто не просил.
   - Ну вот, Майран, и на тебя управа нашлась, - заступил нам дорогу эльф с забавно торчащими в сторону ушами. Наверное, именно так у этой расы проявлялась лопоухость, и мне потребовалось немалое самообладание, чтобы не хихикать, глядя на него. - А как красиво звучало "Я боевой маг и никто не заставит меня отказаться от этого". И кто ты теперь? Сиделка для больных...
   - Ты так и будешь это слушать? - непонимающе поинтересовалась я у черного доктора.
   - А что я могу сделать? - раздраженно дернул тот плечом.
   - На дуэль его вызвать, конечно! - даже удивилась я.
   - А как же вы?
   - Что я?
   - Я должен быть рядом с вами.
   - Ну не за ручку же меня держать. Я с трибун с удовольствием посмотрю, как ты этого типа по арене ровным слоем размазываешь. Ничего мне за десять минут не сделается...
   - Да? - заметно обрадовался мой телохранитель. - Вы мне разрешаете?
   - Конечно, - подтвердила я, после чего разговорчивый прохожий развернулся и бросился бежать со всех ног. - Ну вот, и что это было?
   - Это Велиан, мы с ним учились вместе, - пояснил черный доктор. - Он на предпоследнем курсе в серьезную передрягу на практике попал, едва выбрался и что-то в нем надломилось. В боях начал в глухую защиту уходить, да и вообще вздрагивал чуть не от каждого шороха, так и перевелся в телепортисты. Очень он меня тогда с собой звал, мы ведь хорошими друзьями были, надеялись служить вместе, а вышло так, что оба в боевые маги не попали, но он смирился, а я до последнего цеплялся за мечту. Он вообще неплохой парень, просто я для него как живой упрек на всю жизнь.
   - Каждый из нас сам хозяин своей судьбы, - пожала я плечами. - Кстати, а приходи ко мне в гости в Новоград, там точно будет с кем подраться и без всяких последствий со стороны властей. Думаю, на тренировочный поединок с тобой немало желающих найдется. В том числе и парочка архимагов.
   - Боевых? - заинтересованно уточнил Майран.
   - В том числе, - подтвердила я.
   - Что значит в том числе? - не понял эльф.
   - Один из них архимаг по алхимии, а по боевой магистр второй степени, но я слышала, что он сам отказался от повышения по этому направлению, а еще он выиграл двадцать семь боев на королевском турнире в этом году и ни одного не проиграл. А второй вообще архимаг по трем направлениям, в том числе и по боевому.
   - Двадцать семь боев за один день - это жестко, - впечатлился черный доктор. - Специально на рекорд шел?
   - Нет, просто в его команде были мы с ребятами, а нас старались как можно меньше выставлять против взрослых. Даже Элтару под конец прилично досталось, а нас бы тот злобный тип просто поубивал.
   - Погоди, ты хочешь сказать, что в королевском турнире участвовала, а не в академическом? - изумился эльф.
   - Ну да, мы академический выиграли и попали на королевский. Завуч так ругался, что, казалось, сам сейчас прибьет, чтобы не мучились. Он у нас куратор группы, а еще это тот самый архимаг по трем направлениям.
   - То-то я смотрю, что никак не похож наш бой был на уровень первого или даже третьего курса...
   - Это да. И мне еще не все сюрпризы продемонстрировать удалось, - то ли похвасталась, то ли все-таки пожаловалась я. - Но ты отлично сражаешься, намного интереснее, чем магистр на турнире.
   - Это потому, что я не знал кто вы, хотя все равно поначалу сдерживался, чтобы не убить, пока не понял, что соперник попался достойный.
   - Так и тот магистр не знал, - пожала я плечами.
   - А разве на турнире титул не объявляли? - удивился Майран.
   - Мой нет, - покачала я головой и припомнила, что Яна действительно озвучивали как юного герцога. - О том, что я будущая владычица эльфов среди людей почти никто не знает.
   - Как такое возможно? - поразился черный доктор.
   - Просто я сразу попросила короля сохранить это в тайне и мне пошли навстречу.
   - То есть вам разрешили сражаться на турнире только потому, что не знали, кто вы? - предположил Майран. - Вы ради этого скрыли свой титул?
   - Не совсем. На тот момент я еще не верила, что действительно смогу стать Владычицей эльфов, зато была уверена, что титул помешает мне нормально учиться в академии. А те, кто меня на бой на турнире отправляли, как раз знали о том, что я невеста Владыки. Если честно, я тоже думала, что мне не дадут сразиться, но в самый последний момент удача оказалась на моей стороне. Жаль только, что выиграть не получилось, но я все равно рада, что поучаствовала.
   За разговорами мы незаметно дошли до городского парка и ступили под сень тенистых аллей. Парк был замечательным - не просто место, где растут деревья и трава, этого в Мириндиэле на каждой улице хватало, а настоящее произведение искусства, созданное из живых растений. Длинные арочные галереи из переплетенных крон деревьев, пронизанные тонюсенькими солнечными лучами создавали впечатление, что ты идешь под своеобразным солнечным душем. Лавочки, выращенные из корней огромных деревьев, сами деревья, похожие на танцующих эльфов, а уж разнообразие композиций и отдельных форм, созданных из различных кустов, меня просто поразило.
   В этом зеленом лабиринте можно было просто потеряться и бродить часами по дорожкам и аллеям, которые выводили то на покрытую ковром из диких цветов поляну, похожую на лесную, то к множеству маленьких уютных беседок, находящихся на небольших, отгороженных высокой порослью лужайках, то к прозрачному каменистому озерцу, в котором плавали разноцветные рыбы.
   Кажется, я влюбилась в этот парк раз и навсегда и готова была потеряться тут надолго, но достаточно хорошо ориентирующийся здесь Майран вышел со мной из зеленого лабиринта на огромную парковую площадь, находящуюся в центральной части растительного массива. По периметру площади были расположены живые лавочки и разнокалиберные беседки, начиная от уединенного уголка для влюбленной парочки и заканчивая огромной крытой верандой, увитой чем-то вроде плюща, с общим столом персон на пятьдесят. А вся центральная часть площади, как и рассказывал Тэль, была занята самыми разнообразными качелями. Эх, действительно зря с ребятами здесь не побывали.
   - Фруктовое облако будете? - поинтересовался молчавший во время прогулки по парку черный доктор.
   - А что это такое?
   - Сладкое лакомство с разными фруктовыми вкусами, - пояснил Майран и развернул меня к небольшой палатке, в которой продавали что-то наподобие сладкой ваты.
   Попробовать облако мне хотелось, но взять с собой на прогулку деньги я не сообразила, в чем и призналась телохранителю. Однако Тэль позаботился и об этом, выдав Майрану деньги на меня. Выбор вкуса я доверила своему телохранителю, и он купил нам по порции лакомства ярко-желтого цвета, оказавшегося непохожим ни на один фрукт моего мира. Мне угощение понравилось, и я снова подумала, как жаль, что здесь нет ребят. Нужно будет попросить Тэля пригласить их в гости на следующие каникулы хотя бы на несколько дней.
   Мы с Майраном устроились на небольших наземных качелях, по форме напоминавших бричку с двумя лавочками. Мне качание навеяло воспоминания о детстве, но и только, что в этом находят эльфы, я не понимала. Хотя, возможно, если напротив меня будет сидеть Тэль, а не черный доктор, мне и понравится мерное покачивание за неспешным разговором.
   - Майран, а почему у тебя темные волосы? - поинтересовалась я. - Это из-за черной магии?
   - Хорошо хоть не думаете, что я вампир, - вздохнул эльф. - Не знаю я, почему они черные, таким родился.
   - А как можно подумать, что ты вампир? - удивилась я, недоуменно разглядывая черного доктора. - Ты на них совершенно не похож.
   - Можно подумать много кто живых вампиров видел, - хмыкнул Майран, - а дразнили меня вампиром столько, сколько себя помню, пока я внятно не объяснил на дуэлях куда они могут засунуть свое мнение. И ведь некоторые действительно считают, что во мне течет кровь вампиров.
   - В смысле среди предков есть вампир? - уточнила я. - Учитывая, как вы враждуете, вряд ли конечно, хотя вот Тэль с Райном отлично поладили.
   - Кто такой Райн и при чем тут он? - потерял нить моих рассуждений эльф.
   - Райн и есть вампир. А еще он наш друг, мой и Тэля и еще Элтара.
   - Разве на этом континенте есть вампиры? - усомнился черный доктор.
   - Только один.
   - А вы уверены, что он вампир?
   - Абсолютно! Клыки в наличии, кровь пьет и даже ипостась он мне показывал, правда я его тогда чуть не прибила с перепугу.
   - Он пытался напасть? - как-то сразу подобрался мой телохранитель. - Вампиры обычно не отказываются от выбранной жертвы.
   - Много ты знаешь о вампирах, - фыркнула я. - Ты сам-то хоть раз вампира видел?
   - Я о них читал, - немного стушевался он.
   - Я вот тоже читала, что если эльф с любовницей отравляют официальную жену, то это и есть настоящая эльфийская любовь.
   - Неравный брак, что ли? - усмехнулся Майран. - Не думал, что вы таким увлекаетесь.
   - А сам-то откуда знаешь? - подловила я эльфа.
   - Я что похож на того, кто читает такие романы?! - возмутился черный доктор, - Просто была у меня одно время любительница подобных историй.
   - Ты вообще не похож на того, кто читает, - с усмешкой призналась я. - Но внешность бывает обманчива. А книгу я взяла в библиотеке академии для переписывания из-за автора, там вообще выбор художественной литературы небольшой.
   Эльф посмотрел как-то недоверчиво, но развивать тему не стал, вместо этого предложив вернуться домой и пообедать.
   - Нам нужно будет во дворец идти или еду, как вчера, сюда принесут? - поинтересовалась я, когда до моего нового дома оставалось не более пары минут прогулочным шагом.
   - Владыка сказал, чтобы я забирал еду для вас на дворцовой кухне, но, если вы хотите пообедать во дворце, можно это устроить.
   - Нет, не хочу, - решила я, с грустью посмотрев на свои ноги. Угораздило же меня так влипнуть.
   Майран обернулся довольно быстро, принеся еду на большом двухэтажном подносе. Вот только вся посуда и приборы были там в одном экземпляре.
   - А ты разве со мной не пообедаешь?
   - Пообедаю, конечно. Вы все равно все это не осилите, - усмехнулся эльф, - а тарелки и ложки в шкафу есть, я еще с утра проверил.
   Тэль, как всегда, оказался прав, выбрав мне в телохранители именно Майрана. Черный доктор помнил о моем титуле, но это совершенно не мешало ему выбрать себе самый большой кусок мяса, поделить поровну понравившийся нам обоим салат и с куском пирога в руке рассказывать, как однажды вызвал на дуэль зарвавшегося юного лорда, а тот выставил замену в лице боевого архимага и как они потом с этим архимагом победу три дня отмечали, причем под конец уже даже не помня чью именно.
   В ответ я рассказала о своем первом бое в паре с Альвиром, причем получилось настолько смешно, что мы оба минут пятнадцать успокоиться не могли. Я выяснила, что эльф довольно неплохо говорит на человеческом и вовсе не против в нем попрактиковаться, в ответ призналась, что немного пыталась учить эльфийский, но пока особых успехов в этом не имею. Майран тут же загорелся идеей привлечь к моему обучению своего знакомого, преподающего человеческий в институте власти, и не став откладывать это на потом снова усадил меня в артефактное кресло. Я особо не возражала, потому что и затягивать с изучением языка не стоило, да и посмотреть на институт власти, в котором учится Лис, тоже хотелось.
   Учебное заведение оказалось величественным под стать своему названию, находилось в центре города недалеко от дворца, правда в противоположной моему дому стороне, и было окружено очередным довольно большим парком, скрывающим жизнь его воспитанников от посторонних. Внутри здание больше походило на дворец не слишком богатого правителя, у которого на архитектора денег хватило, а вот на отделке пришлось экономить.
   - Пусть будет благосклонен к вам свет творения, мастер Илимиантиэль, - поприветствовал склонившегося над книгой эльфа черный доктор.
   - Майран! - обрадовался тот. - Рад, что у тебя все в порядке. Похоже, слухи о твоем аресте в очередной раз были сильно преувеличены.
   - Ну, это как сказать, - хмыкнул мой телохранитель. - Знакомьтесь. Мастер Илим, лучший специалист в Мириндиэле по человеческому, даже меня научить смог. А это будущая владычица Наталья Иномирянка и я все еще жив только благодаря ее заступничеству.
   Несколько секунд эльфийский мастер пораженно смотрел на меня, после чего вскочил со своего места и согнулся в поклоне.
   - Это лишнее, - заверила я его. - Скажите, пожалуйста, а у вас есть какие-то пособия, чтобы людей эльфийскому учить?
   - Я, конечно, посмотрю в архивах, хотя не думаю, что что-то сохранилось, - покачал головой эльф. - Но вы не расстраивайтесь, методика обучения разным языкам принципиально не отличается, а мне будет даже интересно заняться разработкой такого пособия. Когда нужно будет начать обучение и сколько человек будет в группе?
   - Вообще-то пока речь идет только о моем обучении, - призналась я. - А начать можно как только вы будете готовы. Со мной уже немного занимались, но учили только отдельным словам и фонетике, так что начинать придется можно сказать с нуля.
   - А могу я поинтересоваться, кто именно вас учил? - уточнил мастер Илим.
   - Мой друг Райнкард. Сам он свободно на эльфийском говорит.
   Телохранитель после моих слов закашлялся и осторожно уточнил:
   - А это не тот самый друг, который один на всем континенте?
   - Именно он, - подтвердила я.
   - Кажется, этот мир сошел с ума, - прокомментировал черный доктор и уселся верхом на ближайший стул. - Илим, что скажешь? Когда сможешь начать обучение?
   - Мне нужно хотя бы несколько часов на подготовку, - с опаской глянув на меня, попросил мастер. - Вам нетрудно будет составить список слов, которые уже знаете?
   - Не трудно, но записать я их могу только человеческими буквами, поскольку эльфийских не знаю. Или могу просто составить список на человеческом.
   - Да, наверное, так будет лучше, - согласился эльф. - Если хотите, алфавитом можем заняться прямо сейчас.
   - Если вас это не затруднит.
   Заучиванием букв и их произношением эльф занимался со мной примерно полчаса, после чего я, убедившись, что дальше продолжать могу и дома под руководством черного доктора, которого мастер проинструктировал на предмет проверки усвоения мной пройденного материала, оставила его готовить учебное пособие, пообещав прийти завтра после обеда и принести список ранее выученных слов.
   Когда вернулись домой, там нас уже ждал Тэль, который отпустил на сегодня черного доктора и забрал меня на остров.
   - Как прошел день? - поинтересовался он, устроив меня на краю озера так, чтобы ноги были в воде, а сам заняв освободившееся кресло.
   - Неожиданно активно. Побывали в парке, и он мне очень понравился, а еще я почти выучила ваш алфавит.
   - С тобой Майран, что ли, занимается? - нахмурился Владыка. - Таль, язык нужно учить под руководством специалиста, чтобы потом проблем не было. Вы и так, возможно, с Райном уже напортачили, не нужно усугублять положение.
   - Ничего мы не напортачили, - оскорбилась я за друга. - И занимаюсь я не с Майраном, а с мастером из института власти. Или у вас там недостаточно компетентные специалисты работают?
   - Как зовут не помнишь? - заметно успокоился Тэль.
   - Мастера? Илим... Нет, полное имя не помню.
   - Не важно, - отмахнулся жених. - Он был одним из двух кандидатов на твое обучение, так что я даже рад, что ты сама сделала выбор и договорилась, хотя и не понимаю, почему не обратилась ко мне.
   - Да я как-то прямо сегодня этим заниматься и не планировала, но у моего телохранителя шило в одном месте еще больше, чем у меня...
   - Прости, что? - не понял эльф.
   - Я говорю, что мы оба не можем спокойно сидеть на месте. Разговорились про обучение языку, и он меня сразу отвез знакомиться с этим мастером. Но вроде бы все нормально прошло. Ну чего ты улыбаешься?
   - Просто думаю, что мне очень повезло с невестой, - признался мой любимый эльф, немного меня смутив. - Между эльфами и людьми различий не делаешь, язык сама взялась учить, и даже время до свадьбы на целый год сократила. Если честно, в последнее мне до сих пор с трудом верится.
   - Но я же такой долгий срок и назначила, чему и сама уже не рада. Просто как-то все неожиданно тогда было: эльфы, бой, роза, награждение, предложение это...
   - Может и к лучшему, что так вышло, - задумчиво произнес Тэль и, посмотрев на мое то ли растерянное, то ли все-таки расстроенное лицо, пояснил: - У нас есть время лучше узнать друг друга, понять, что для нас приемлемо, а что нет, и чего мы хотим. Ведь магические браки бывают только вечными, а бракосочетание Владыки - это магический ритуал.
   - Что значит вечными? - не поняла я.
   - У эльфов есть три типа браков: короткий длинный и вечный, - пояснил он. - Короткий - это временный союз на пять лет с минимумом обязательств. Имущество, приобретенное за время такого брака, не расценивается как совместно нажитое, в случае смерти одного из супругов, оставшийся попадает в третью очередь наследования вместе с братьями и сестрами.
   - В первой дети и родители, - припомнила я законы нашего мира. - А во второй кто: дедушки с бабушками и внуки?
   - Нет, предки второго поколения - четвертая очередь, потомки второго поколения - шестая очередь, родители - первая, дети вторая.
   - Странно. Я думала, сначала дети должны быть. - Про пятую очередь даже спрашивать не стала, а то и так информации на сегодня слишком много.
   - Так именно при коротком браке. Довольно часто при этом заканчивать воспитание детей умершего приходится дедушкам с бабушками, если оставшийся родитель снова вступает в брак.
   - Или дяде, - вспомнила я про Лиса. - А там какой брак был?
   - Короткий. И наследовать парню было толком нечего, но, думаю, он не пропадет, - ответил Тэль, догадавшись о ком идет речь.
   - Да уж, - усмехнулась я. - Представляешь, его лорд Идлер на два дня исполняющим обязанности посла оставил. Лис в шоке.
   - Так уж и в шоке, - лукаво усмехнулся Владыка, и мне сразу стало понятно, что без него и тут не обошлось. - Зато какой отчет интересный по практике будет. Обязательно возьму почитать.
   - А кстати, как дела у Тара? А то я из-за этой истории с дуэлью так с ним и не повидалась еще.
   - Нормально. Сегодня с утра рвался к тебе в гости, очень хотел послушать, как вы на турнир магов попали, но я запретил. Не знал, как ты отнесешься к его появлению, учитывая это, - кивнул эльф на мои ноги.
   Я вздохнула.
   - Да уж. Ни тебе нормально погулять, ни потренироваться, одно недоразумение, а не поездка к любимому. А запретил зря. Я рада буду с ним повидаться. - И тут я вдруг сообразила: - Погоди-ка... но если ты ему дедушка, то я тогда кто?
   Эльф хохотал минут пять, пользуясь моей временной магической несостоятельностью. Я, правда, попыталась его из вредности водой обрызгать, но он поймал ее в воздухе и вылил обратно в пруд.
   - Просто будущая владычица, - наконец немного успокоился он. - И это вовсе не делает тебя бабушкой.
   - Это хорошо, - а то я себя сразу как-то странно почувствовала, как будто старость незаметно подкралась.
   - Кстати об этом, - посерьезнел мой жених. - Таль, ты не хочешь выучить заклинание бессмертия? Людям ведь нужно его использовать, чтобы продлить себе жизнь. Думаю, я найду хорошего специалиста.
   - Не нужно, - покачала я головой. - Его только раз в год можно использовать, а у меня он еще не кончился. И, думаю, Элтар мне и в следующий раз тоже поможет, потому что сама я все это, конечно, не начерчу. А через несколько лет дойду до него по программе и выучу уже основательно.
   - Ты меня сегодня просто бесконечно радуешь, - довольно заулыбался Тэль. - Я, если честно, немного побаивался этот разговор заводить. Вдруг бы ты обиделась.
   - В смысле подумала бы, что ты меня старой считаешь? - предположила я.
   - Ну вот, все-таки обидел, - расстроился эльф. - Таль, дело не в том, сколько тебе сейчас лет, просто я люблю тебя и хочу прожить с тобой как можно дольше.
   - А ты? - почему-то до этого мне не приходила в голову мысль поинтересоваться, сколько вообще эльфы живут, а то вдруг Тэль все-таки глубокий старик, хотя таким и не выглядит. - Семь веков это для эльфа много или нет?
   - Довольно много. Средняя продолжительность жизни у нас варьируется от двухсот пятидесяти до трехсот пятидесяти лет и зависит от многих обстоятельств. Если планомерно заниматься раскачкой ауры, то даже обычному эльфу вполне реально дожить до четырехсот пятидесяти - пятисот лет, но, к сожалению, мало кто подходит к этому вопросу всерьез. Сильнейшие маги, достигшие двадцатого уровня и выше потенциально бессмертны, но я знал только одного долгожителя, которому на данный момент было бы более трех тысяч лет.
   - И что с ним случилось? - заинтересовалась я.
   - Понятия не имею. Он остался на старом континенте.
   - Тэль, а вам тоже не удалось открыть туда портал?
   - Пока нет, - покачал головой Владыка, - но мы над этим работаем. Может пойдем поужинаем? А то я что-то проголодался.
   - Пойдем, - согласилась я. - Только ты мне еще про длинный и вечный браки не рассказал.
   Эльф подхватил меня на руки, поцеловал в щеку и, усадив в транспортное кресло, помог одеться. Дома он быстро сходил в портал распорядиться о еде и, вернувшись, продолжил свой рассказ:
   - Длинный брак заключается на семьдесят пять лет и используется, чаще всего, когда пара решила обзавестись потомством. Рождаемость у эльфов значительно ниже человеческой и зависит от большого количества факторов, совершеннолетие наступает в пятьдесят лет, за исключением редких случаев, но о них давай сейчас не будем. В общем, такой срок позволяет ребенку вырасти в полноценной семье, а если случится несчастье, то сохранить хотя бы одного из родителей.
   - Что значить сохранить хотя бы одного? - не поняла я.
   - Этот брак не расторгается досрочно ни при каких обстоятельствах. То есть если один из супругов скончался, второй не может заключить новый брак до истечения срока действующего.
   - Кошмар какой. А вечный брак у вас вообще никогда, получается, не расторгается? Вы хоть живых с умершими не хороните? - Голос предательски дрогнул. Как-то меня эти эльфийские традиции совсем пугать начали.
   - Как можно хоронить живых с умершими? - ужаснулся Тэль. - Что ты такое говоришь?
   - В моем мире в древности были и такие обряды, - пожала я плечами. - Но, судя по твоей реакции, вы такое не практикуете.
   - А ты считаешь подобное нормальным? - настороженно поинтересовался эльф, заметно напрягшись.
   - Нет, конечно, - заверила я жениха. - Просто принимаю это как часть нашей истории, не имеющую ничего общего с современной действительностью. Прошлое должно оставаться в прошлом, но его не нужно забывать, чтобы не допустить повторения чего-то подобного в настоящем.
   Владыка надолго задумался, продолжая молчать даже после того как ушли принесшие ужин слуги.
   - Что-то не так? - взяв его за руку, уточнила я. - Тэль, не молчи. Давай лучше сразу все выясним.
   - Люди - жестокая раса, - опустив взгляд в тарелку, с трудом выговорил эльф. - Они не умеют ценить жизнь. Особенно чужую.
   - Ты не прав, - возразила я, стараясь, чтобы голос звучал как можно мягче. - Если бы мы не умели ценить жизнь, Элтар не пошел бы с вами, чтобы остановить кхара.
   - Ты просто еще очень наивна, - горько усмехнулся Тэль. - Он мог не стоять с нами до последнего, а уйти перед тем как ситуация станет безвыходной, потому и не хотел, чтобы вы с ребятами это видели. И при этом все равно мы вынуждены были бы пойти на контакт, поскольку помощь оказана согласно старому договору. Он все хорошо продумал.
   - Это не так, Тэль. Может он и хотел, чтобы в результате возобновились отношения между эльфами и людьми, но он бы не ушел с поля боя, он готов был отдать за вас свою жизнь. А уж мы с ребятами и подавно ни о чем таком не думали, это у Элтара случился долгожданный в правящих кругах контакт с эльфами, а мы просто пришли в гости к другу, с которым познакомились у леса, и подружились здесь еще и с Таром, да и с тобой. А жестокие обычаи есть у обеих рас. Первым что мы увидели, придя в Мириндиэль, были пытки, производимые на центральной площади при большом скоплении народа. И я до сих пор не понимаю, зачем это было нужно, если всего лишь на несколько часов пропал из виду шаловливый мальчишка, пусть он и юный повелитель.
   - Не все так просто, - вздохнул мой жених. - На тот момент Тар был единственной, хоть и довольно призрачной, надеждой сохранить правящий род. Я сам узнал о том насколько все плохо только недавно, уже после возвращения из Новограда. Решил поблагодарить Олиста за то, что уговорил тебя мне не отказывать, а он сказал, что особо и уговаривать не пришлось, и объяснил, почему мое решение соединить наши судьбы так важно.
   - Потому что он боялся, что иначе ты станешь прежним. В смысле нелюдимым отшельником в черном балахоне.
   - И это тоже, - согласился Тэль и отложил вилку, так и не притронувшись к еде. - Но у рода действительно серьезные проблемы, потому он и признал бастарда, хотя обычно повелители этого не делают... Детей поддерживают, но, поскольку шансов попасть на путь и претендовать в дальнейшем на титул Владыки у них немного, воспитываются они вне рода.
   - Что такое путь?
   - Это такое особое испытание, которое может пройти повелитель, если сумеет открыть специальный портал. Все, кто его прошел, попадают под действие специфического закона, схожего с заклинанием хранителя тайны, и не могут рассказать о том, что с ними было на пути, но возвращаются с него далеко не все. Те, кто смог вернуться, получают знак пути, который можно призвать для демонстрации. Знаки бывают малыми, большими и полными, но полный знак, покрывающий все тело, получил только один повелитель за всю нашу историю, впоследствии ставший Великим Владыкой и погибший от рук вампиров. Именно знак пути определяет очередь наследования, если род обширен.
   - А у те6я какой знак? - поинтересовалась я. - Покажешь?
   - Малый, - неохотно признался эльф. - Я слишком рано ушел на путь, но у меня не было другого выбора, поскольку знак пути автоматически делает повелителя правящим, а без этого мне пришлось бы жениться по приказу Владыки, который был моим дядей и хотел, чтобы наша ветвь рода закончилась на мне.
   - Так, все, я запуталась, - остановила я его. - И вообще давай сначала поедим, а то сейчас все окончательно остынет, а ты все еще голодный.
   Тэль возражать не стал, переключив свое внимание на содержимое тарелок, а я все никак не могла переварить информацию, не столько поев, сколько поковырявшись в своей порции.
   - Тебе не нравится еда? - через некоторое время поинтересовался Владыка. - Извини, я до сих пор не знаю, что ты любишь, а что нет. Давай я попрошу принести что-то другое, просто скажи, чего ты хочешь.
   - Дело не в еде. Я в ней вообще не привередлива, хотя поесть вкусно и люблю, особенно когда наколдуюсь. Просто пока для меня все это очень сложно. Почти после каждой твоей фразы у меня возникает сразу несколько вопросов, и я их даже запоминать не успеваю.
   - Это потому, что информация поступает отрывочно. По-хорошему тебе сначала нужно познакомиться с нашей историей и легендами, поскольку большинство традиций берут начало именно там. Тогда и вопросы по мере узнавания новых фактов будут появляться постепенно.
   - Так историю нам вроде бы в прошлый раз Тар рассказал, - припомнила я. - Не то чтобы я ее теперь знаю, но все-таки хоть что-то помню.
   - Таль, ну что можно рассказать за несколько занятий? Это очень поверхностные знания. Но если не хочешь, я настаивать не буду, - немного расстроенно закончил мой жених.
   - Почему же не хочу? - пожала я плечами. - Я вовсе не против, особенно если ты мне это будешь рассказывать. Но это не обязательно, - поспешно добавила я, увидев, как гаснет улыбка на его лице.
   - Дело не в том, что я не хочу сам тебя учить, просто другие справятся с этим лучше. Давай историю тебе все-таки будет преподавать мастер, а вечерами я буду читать тебе легенды и постараюсь ответить на все возникающие вопросы. Хорошо?
   - Хорошо, - согласилась я. - Только ты мне про вечный брак все-таки тоже расскажи, а то мы на длинном остановились, а это, насколько я поняла, не наш вариант.
   Тэль на несколько секунд задумался, вспоминая, что уже успел поведать, а что нет, и продолжил:
   - Еще в длинном браке по совместно нажитому имуществу первыми в очереди наследования являются супруг или супруга, потом дети, а потом уже родители, а по личному имуществу право распоряжения переходит к родителям, и они уже решают, что унаследовать самим, а что передать кому-то другому. Бывали даже случаи, когда часть имущества доставалась правящему роду.
   - А если родителей уже нет в живых? - не удержалась я от вопроса.
   - Тогда эта часть имущества отходит правящему роду, - пояснил Тэль и, поняв, что я готова слушать дальше, продолжил: - Вечный брак не имеет конкретного срока и продолжается до конца жизни одного из супругов. Такие браки всегда заключаются при помощи магического ритуала. Обычный ритуал очень красивый, но мне, как Владыке, он недоступен. Повелители, чаще всего, тоже заключают вечный брак, законом это не регламентируется, но традиционно сложилось именно так. При таком браке обычный эльф или эльфийка получают титул своего супруга и право передавать его по наследству, а после окончания брака имущество переходит в полном объеме ко второму из супругов. Если же оба умерли в один день, то наследование идет в стандартной очередности для одиноких, то есть практически как при коротком браке.
   - А если, например, боевой маг, заключивший вечный брак, пропал без вести? - поинтересовалась я, чуть подумав.
   - Брак продолжается, - подтвердил мои умозаключения Тэль. - Теоретически есть возможность доказать смерть супруга, чтобы получить наследство. Для этого нужно попытаться вновь заключить вечный брак и, если это получится, пропавший будет признан вернувшимся в лоно света. Вот только мало кто захочет ради этого заключать вечный брак. Чаще этот метод используют в обратных целях, но и тут бывают проблемы.
   - Прости, но я опять не поняла. В каких обратных целях и какие проблемы?
   - Обычно официальные поиски пропавших длятся один месяц. Но если будет доказано, что пропавший все еще жив, этот срок будет продлен на полгода. Некоторые женщины решаются таким образом продлить поиски своих мужей, но если оказывается, что супруг уже мертв, чаще всего новый брак заканчивается самоубийством. Психика просто не выдерживает двух потрясений сразу. Я даже думал запретить боевым магам заключать вечные браки, но потом понял, что ничего хорошего из этого не выйдет и нашел другое решение.
   Эльф умолк, но мне уже стало интересно:
   - И что это за решение?
   - Ввел пособие для несовершеннолетних детей погибших или пропавших служащих, если такой служащий на момент гибели или исчезновения находился в длинном браке. В результате популярность государственной службы возросла в четыре с лишним раза, а рождаемость процентов на десять, что для эльфов очень немало.
   - Не знаю, что там у тебя со знаком пути, но, по-моему, ты тоже великий Владыка, - похвалила я эльфа.
   - Это не так, Таль, но я стараюсь достойно служить своему народу, хоть мое призвание и не в этом.
   - Ты хотел бы лечить эльфов, а не править ими? - предположила я.
   - Не просто лечить, - покачал головой Владыка, - а спасать жизни. Моя квалификация, как врача, очень высока. Многие даже называют меня гением, хотя в большинстве случаев это просто лесть.
   - А этот, которому ты командовать собой, как пациентом, разрешаешь, так называет? - хитро поинтересовалась я.
   - Нет. Но он говорит, что был бы рад, если бы я практиковал.
   - Так что тебе мешает? Нехватка времени?
   - Сейчас действительно мало свободного времени, - с грустью признался Тэль. - Ко мне вот любимая приехала, а я с ней меньше, чем полдня провожу. А практиковать... как ты это себе представляешь? Даже на суд Владыки многие приходят просто чтобы на меня посмотреть, а уж на прием...
   У меня тут же появился вопрос про суд Владыки, но я решила с ним повременить. Записывать их, что ли, начать...
   - А обязательно вести прием? Можно работать уже в отделении, вести отдельные наиболее сложные или интересные случаи. Или я чего-то недопонимаю?
   - Я все равно буду мешать своим присутствием другим врачам, - заметно погрустнел Тэль.
   Я же решила не травить ему сейчас душу, но обязательно посоветоваться с кем-нибудь из врачей. Лучше всего найти того самого доктора, которому он доверяет, вот только имени я не помню, но в крайнем случае можно и с Митаром пообщаться, он вроде бы ко мне хорошо относится.
   - Тара завтра во сколько ждать? - перевела я тему разговора. - А то получится, что он придет, а мы уже где-нибудь в городе.
   - Думаю, с утра прибежит, - улыбнулся Тэль. - Очень уж ему не терпелось повидаться с тобой, и это он еще в тот момент не знал кто у тебя в телохранителях.
   - Ну и отлично. Не против, если мы с ним завтра в парке погуляем?
   - Я разве тебя в чем-то ограничиваю? - удивился жених. - Ты вправе ходить куда захочешь... Извини, я не хотел тебя расстроить.
   Эльф подошел и обнял меня, а я продолжала с грустью смотреть на свои безвольно свисающие с кресла ноги и думала о том, как мало мы ценим такие привычные, но такие прекрасные вещи, как возможность самостоятельно передвигаться.
   - Все нормально, - попыталась улыбнуться я, погладив Тэля по руке. - Ты же в этом не виноват. А когда мне нужно начинать учить вашу историю?
   - Как только сама будешь к этому готова. И пока речь не идет об изучении. Если захочешь, это можно будет сделать позднее, а пока я не хочу, чтобы слишком большой объем информации помешал твоей учебе в академии. То, что срок до нашей свадьбы сократился на целый год, невероятно, но осталось еще шесть лет и я не готов рисковать нашим будущим. Так что пока мастер просто будет рассказывать тебе нашу историю, а ты можешь задавать ему любые вопросы. Поверь, он очень хороший специалист, и тебе не грозит сбить его с мысли или поставить в тупик.
   - Не скажи, - усмехнулась я. - Я иногда такое способна выдать, что любой специалист растеряется. Главное чтобы он к этому слишком серьезно не относился, а то, по-моему, они меня боятся.
   - Боятся они не тебя, а меня. Ты очень не похожа на устоявшийся в сознаниях эльфов образ будущей владычицы и они не знают как себя вести, чтобы не огорчить тебя и не вызвать этим мой гнев. Не думаю, что мне стоит тут вмешиваться, ты и сама вполне успешно справляешься с налаживанием взаимопонимания.
   - Мне, конечно, приятно, что ты так думаешь, но не понятно откуда такой вывод.
   - Майран, - пояснил эльф. - Он бунтарь до мозга костей, его можно заинтересовать, но невозможно заставить. А вы с ним вполне ладите.
   - Под угрозой смерти кого угодно заставить можно, - вздохнула я.
   - И именно поэтому он потащил тебя в институт власти, даже не поинтересовавшись моим мнением? Брось, Таль, вы с ним уже вполне нашли общий язык, не то что я со своими телохранителями.
   - А я думала, у тебя их вообще нет. Они под заклинанием невидимости? - оглянулась я вокруг.
   - Нет, здесь никого нет, - рассмеялся Тэль. - И обычно я действительно обхожусь без них, но в тех редких случаях, когда охрана является обязательной, я c ней, обычно не лажу. Терпеть не могу, когда рядом со мной кто-то посторонний вертится, быстро становлюсь раздражительным, в общем, не работа у ребят, а сплошное мучение. И поделать с этим ничего не могу. Я стараюсь сдерживаться, но сосредотачиваться обычно приходится на другом, и раздражение выплескивается наружу. Поэтому я прекрасно понимал твое нежелание ходить под охраной и попытался найти компромисс.
   - Отличный компромисс, - заверила я любимого. - Но на должность телохранителя, насколько я поняла, черный доктор согласился еще до моего прибытия. Я говорила о предстоящей ему работе в больнице. Ты вот хочешь работать там, но не можешь, а он не хочет, но ему приходится. Это неправильно.
   - А что правильно? - скептически поинтересовался Владыка.
   - Когда человек, ну или эльф, занимается любимым делом. Я многим готова пожертвовать ради магии.
   - Даже нашей помолвкой? - голос Владыки прозвучал нарочито равнодушно, и я поняла, как важен для него мой ответ.
   - Тэль, если не считать меня, кого ты любишь больше всего, кто тебе действительно дорог? - ответила я вопросом на вопрос.
   - Возможно, в это трудно будет поверить, но это Тариндиэль, - после почти минутного раздумья серьезно сообщил эльф. - Не потому, что он надежда на продолжение рода, я думаю, с этим мы с тобой прекрасно справимся, просто в мальчишке есть что-то, что дает мне надежду, то, чего нет в Олисте. Я сам не понимаю, что именно.
   Тэль умолк, видимо считая, что я сменила неудобную тему.
   - А если бы мы с Таром оба одновременно оказались в смертельной опасности, кого бы ты спасал?
   - Обоих, - недоуменно пожал плечами Тэль. - Почему ты спрашиваешь? Зачем мне выбирать между вами?
   - Ты получил ответ на свой вопрос о нашем браке и магии? - мягко поинтересовалась я.
   - Да. - Эльф, довольно улыбнулся, поняв, что своими вопросами я просто подвела его к нужному ответу. - Не думал, что ты знаешь такие приемы риторики. У нас подобному учат в институте власти на последнем курсе, и это наиболее часто заваливаемый зачет среди всех имеющихся.
   Мы еще немного поболтали на отстраненные темы, после чего Тэль помог мне привести себя в порядок и добраться до постели.
   - А ты разве не останешься? - расстроилась я, видя, что жених направился к двери. - Вчера же все нормально было.
   Несколько секунд он колебался, после чего все же отрицательно покачал головой.
   - Не стоит рисковать, Таль. Шесть лет - очень долгий срок и, если мы не будем осторожны, он может стать вечным.
   Эльф ушел, а я лежала на постели, разглядывая ничем не примечательный потолок и думала.
   Шесть лет. В шесть раз больше, чем я нахожусь в этом мире, а всего за один год произошло так много событий. Если бы Тэль сделал мне предложение сейчас, а не тогда, на награждении, я бы не выбрала такой долгий срок. Раз я могу учиться, будучи его невестой, наверное, смогла бы и будучи его женой. А может и нет. Ведь я до сих пор ничего толком не знаю о жизни Владычиц. И, похоже, это и есть тот самый вопрос, который поставит в тупик мастера по эльфийской истории, но я все равно его задам, потому, что мне действительно важно знать, что ждет меня в будущем, к чему я должна быть готова.
   Тэль прав, нам действительно нужно время, чтобы многое понять и суметь принять друг друга. Или не суметь, но об этом я думать не хочу. А вот о чем стоит подумать, так это о том, как сократить назначенный мной до свадьбы срок, поскольку я не хочу доверять жизнь своего любимого эльфа малопонятному эликсиру, пусть и проверенному на себе кем-то из его предшественников. И я даже знаю, кто может мне в этом помочь, ведь сам-то Кайден закончил академию за четыре года. Я, конечно, не гений как он, зато часть предметов, как ту же математику, мне не приходится учить с нуля, да и по левитации у всего круга уже итоговый зачет, хотя от уроков левитации я ни за что не откажусь.
   Придя к такому решению, я взялась повторять про себя эльфийский алфавит и уже известные мне на этом языке слова, в процессе незаметно уснув, а проснулась от того, что в дверь спальни громко постучали.
   - Кто там? - пытаясь протереть глаза, поинтересовалась я.
   - Да озарит свет творения сегодняшний день, - традиционно поприветствовал меня вошедший после этого Майран и с ехидной улыбкой добавил: - Хотя вообще-то свет озарил его часа три назад, так что пора вставать.
   - Да? - удивилась я, все еще окончательно не проснувшись.
   Вместо ответа черный доктор подошел к окну и отдернул плотные шторы, наполнив комнату ярким солнечным утром.
   - Надо будет занавески сменить, - решила я, садясь на постели, - чтобы солнцу в дом заглядывать с утра не мешали. Поможешь мне в душ добраться?
   Эльф молча кивнул и подхватил меня на руки, ничуть не стесняясь моего ночного наряда, но и излишнего интереса тоже не проявляя.
   С удовольствием приняв водные процедуры, я снова позвала Майрана, чтобы перенес в спальню и подал убранную во встроенный гардероб одежду. Тот опустил меня на постель, но не пошел выполнять оставшуюся часть поручения, а сел на край кровати и, положив мою ногу на свое согнутое колено, начал ее гладить.
   - Ты что делаешь?! - возмутилась я, безуспешно попытавшись отнять у него ногу, поскольку та не слушалась.
   - Вы же все равно ничего не чувствуете, - и не подумал останавливаться эльф. - Так будет лучше.
   - Кому лучше? Майран, прекрати сейчас же! Тебе жить надоело?!
   Эльф вздрогнул и руки убрал, ногу, однако, оставив у себя на коленях.
   - Вам будет лучше, - через несколько секунд произнес он, посмотрев мне прямо в глаза. - Если разгонять кровоток и разминать мышцы, то, когда восстановятся физические каналы, будет значительно меньше неприятных ощущений и восстановительный период пройдет быстрее. - Не бойтесь, я не буду применять магию.
   - Я не боюсь, просто... В общем извини и спасибо, что помогаешь. А Тар еще не приходил?
   - Уже два раза был, думаю, через полчаса еще раз прибежит. Не переживайте, мы все успеем, а поесть и при нем можно, он парень вроде простой, не то что его отец.
   Странно, мне Олист тоже особо сложным, ну или какой в данном случае антоним к простому будет, не показался. Похоже у черного доктора отношения с повелителем, в отличие от Владыки, не складываются, да и Тэль, судя по вчерашнему разговору, в сыне разочарован. А ведь именно Олист возобновил контакт между людьми и эльфами, если бы не он, нас не было бы в Мириндиэле, а значит, не было бы и ополчения в бою с кхаром. А заодно и неформатной будущей владычицы, которая своим поведением ставит всех в тупик, у эльфов тоже бы не было.
   Я усмехнулась последней мысли и откинулась на подушку, пока Майран растирал и разминал ноги. Даже жалко, что ничего не чувствую, массаж я люблю, хотя, если бы чувствовала, никакого массажа и не было бы.
   Закончить с оздоровительными процедурами мы действительно успели и, когда пришел Тар, пили на кухне отвар с вкусными булочками. Мальчишка слушал мой рассказ о событиях этого полугодия с открытым ртом, и даже черный доктор заинтересовался, задав несколько уточняющих вопросов, в основном по поводу Кайдена. Кажется, идея провести с нашим завучем тренировочный поединок нравилась эльфу все больше.
   - Тоже так хочу, - вздохнул Тариндиэль, когда я закончила свой рассказ, бросая рыбам в пруду городского парка маленькие кусочки недоеденных в завтрак булочек. - Вот почему тебе можно учиться с другими в академии, а мне приходится заниматься с мастером Тилиминэлем?
   - А это что за мастер? - поинтересовалась я, не сумев вспомнить никого с похожим именем.
   - Практическую магию мне преподает, - пояснил мальчишка. - Только у меня в этом ничего интересного. "А сейчас, юный повелитель, мы будем отрабатывать заклинание левитации. Поднимите этот камень на высоту своего роста и постарайтесь не терять концентрации" - забавно передразнил он. - Тьфу!
   - Да ладно тебе. Мы тоже камни на площадке поднимали, без этого зачет не получишь. А куда мастер Элин делся?
   - В том то и дело, что тоже, - поморщился Тар. - У вас вон сколько разнообразия. С Элином все-таки лучше было, он даже обещал мне кого-нибудь в пару подобрать, но почти сразу после вас он уехал.
   - Сразу после нас? - Я вспомнила взгляд Тэля, увидевшего нас с мастером, когда я попросила покатать меня на летунце, и у меня закралось нехорошее предчувствие. - А ты не в курсе, что случилось?
   - Нет. А это важно? - удивился мальчишка.
   - Еще не знаю, - закусила я губу. - Тар, а ты сейчас без телохранителя или Элир почему-то не показывается?
   - Элир в отъезде. А с этим я не дружу, - опустив взгляд, нехотя признался юный повелитель.
   - В каком смысле не дружишь? - не поняла я.
   - Он меня вашу дуэль посмотреть не пустил, а я ему за это велел не показываться мне на глаза. Быстрей бы Элир вернулся.
   - Тар, а как ты так быстро о нашей дуэли узнал? И не только ты.
   - Это секрет, - насупился мальчишка, недобро покосившись куда-то в сторону.
   Я посмотрела туда, но ничего не увидела и догадалась:
   - Не только охраняет, да?
   - Его отец приставил, - сердито буркнул Тариндиэль. - Я что ему, маленький, чтобы за мной следить?
   - Просто он тебя любит и поэтому беспокоится. А как ты вообще узнаешь тут твой телохранитель или нет? Может, он во дворце спит где-нибудь спокойно, а ты зря переживаешь.
   - Охрана, ко мне! - громко приказал Тар, и я вздрогнула от неожиданности.
   - Зачем же так кричать? - попеняла я юному повелителю.
   - Ничего ты не понимаешь. Это командный голос, - гордо заявил Тар.
   Пока мы это обсуждали, со стоящего рядом дерева спрыгнул и подошел к нам вооруженный мужчина с очень серьезным лицом. Под его цепким, колючим взглядом сразу захотелось поежиться, но я сдержалась. М-да, хорошо все-таки, что Тэль не стал настаивать на профессиональной охране, а познакомил меня с Майраном.
   - Пусть будет благосклонен к вам свет творения, - пожелала я эльфу, вызвав легкую тень недоумения на его лице, но все же получив ответное пожелание. - Не могли бы вы представиться?
   - Это ни к чему, - сухо ответил мужчина и я, краем глаза увидев, как напрягся стоящий рядом со мной черный доктор, успокаивающе положила ладонь ему на предплечье.
   - Мне было бы удобнее пользоваться именем, но, если это запрещено, можете не отвечать. Вы в курсе причин ухода мастера Элина с работы во дворце?
   - Нет, - коротко ответил телохранитель, но мне показалось, что ему хотелось что-то добавить.
   - А что вообще об этом говорят? - продолжала настаивать я.
   - Много чего говорят, - нехотя ответил эльф. - Я сплетни не передаю, но точно знаю, что служит он теперь в Околесье, а туда добровольно обычно не едут.
   - Что такое Околесье? - тут же поинтересовалась я.
   - Гарнизон на самом сложном участке границы, там все время что-нибудь случается, - пояснил Черный доктор. - Я туда на практику в академии попасть пытался, но испытание не прошел. Сказали, через пару лет можно заявку на перевод туда подать будет, если не передумаю. А дальше вы уже знаете.
   Телохранитель юного повелителя скептически хмыкнул, но от комментариев воздержался.
   - Что-то не так? - обратилась я к нему.
   - На практику туда не берут, - пояснил он свою реакцию. - Я там три года прослужил, знаю, о чем говорю.
   - Да?! - Майран обошел меня и встал лицом к лицу со своим оппонентом. - А не процитируешь ли ты первый постулат уложения пограничных гарнизонов, опытный ты наш?
   - Самостоятельная охота в зоне ответственности гарнизона разрешена только прошедшим испытание дикой долины, - не стал упираться телохранитель юного повелителя. - И что? Хочешь сказать ты проходил долину адептом?
   - Я немного не уложился в отведенный на испытание срок. Вышел сам, но проход мне не засчитали. Если бы все получилось... - черный доктор осекся и грустно закончил: - Ладно, все равно бы ничего не получилось, так что не важно.
   - Расскажи про долину, пожалуйста, ну пожалуйста, - буквально вцепился в него Тар, да и второй телохранитель смотрел теперь скорее с уважением, чем со скепсисом. - Что там произошло?
   - Дома расскажу, - пообещал Майран. - Пойдем обратно, а то скоро дождь начнется.
   Небо действительно хмурилось, так что возражать мы не стали. А телохранитель юного повелителя исчез из поля зрения практически сразу, как только мы двинулись в путь.
   Ели мы втроем, точнее мы с юным повелителем не столько ели, сколько мешали есть своими вопросами черному доктору, так что обед растянулся надолго и Тариндиэля пришли звать на занятия. Мальчишка горестно вздохнул, но послушно отправился исполнять свой долг юного повелителя, и мы с Майраном тоже начали собираться в институт власти, чтобы продолжить мое обучение эльфийскому.
   По дороге туда я пыталась понять, хотела бы я сама пройти испытание дикой долины или нет. Долина располагалась в огромном в жерле потухшего вулкана, два имеющихся выхода из которого были перекрыты небольшими крепостями. Чисто теоретически, маги могли попасть в долину и в других местах, просто перелетев через окружающие ее естественные преграды из скал, но лететь было высоковато, да и смысла в этом особого не было. В долине, диаметр которой составлял около сорока километров, было что-то вроде заповедника для наиболее опасных животных этого мира. Над обеими крепостями возвышались башни с обзорными артефактами, куда водили на экскурсии будущих магов и военных, чтобы показать, с чем они могут столкнуться во время службы. Боевых магов на последнем курсе группами водили и в саму долину под прикрытием опытного отряда. В общем, этакая смесь из заповедника и полигона.
   На испытание отводилось три дня, за которые необходимо было добраться до противоположного выхода из жерла. То есть долина была чем-то вроде имитации нашествия первой категории, только без последней волны. Уничтожать обитателей долины при прохождении испытания не запрещалось, но считалось дурным тоном и признаком низкой квалификации. Даже для того, чтобы попасть в тренировочную группу, требовалось сдать довольно сложный экзамен, и только после группового прохождения разрешалось сдать экзамен на индивидуальный допуск в долину.
   Черный доктор добивался права пройти испытание дикой долины почти полтора года, и судя по его рассказу, это еще не много.
   - Майран, - окликнула я телохранителя, когда мы почти дошли до института власти.
   - Да? - остановился он.
   - А испытание можно пытаться пройти только один раз?
   - Нет.
   - Ты его все-таки прошел?
   - Нет. Мне запретили вход туда, как только обнаружили дар. Мне много чего запретили...
   - Интересно, а если я туда зайду, тебя пустят? Ты ведь мой телохранитель.
   - Не вздумайте! - вскинулся мужчина. - Вы совершенно не готовы к долине. Это не то же самое что дуэли или бои на турнирах.
   - Успокойся. Я это прекрасно понимаю и суицидальных наклонностей не имею. Просто теоретически интересуюсь.
   Говорила я чистую правду. Нет, может в отдаленном будущем мне и захочется пройти подобное испытание, но точно не в ближайшие годы. Кажется, я достаточно навоевалась за последнее полугодие, тем более что последний бой показал, насколько я еще слаба, и значительно добавил мне усидчивости на ближайшие пару месяцев. Жаль только, что магией тоже пользоваться пока нельзя, неплохо было бы потренироваться, чтобы навыки за каникулы не растерять, да и резерв качать тоже нужно, а то из-за его нехватки постоянно аура страдает.
   В институте власти мы надолго задерживаться не стали. Я отчиталась по алфавиту, получила два листа домашнего задания с пояснениями, договорилась, что с завтрашнего дня мастер будет утром приходить для занятий ко мне домой, и распрощалась. Оставшееся время до прихода Тэля я посвятила местной тригонометрии, значительно продвинувшись в решении задач из учебника. За этим делом и застал меня пришедший ближе к ужину жених.
   - Привет, - обрадовалась я ему, но, увидев, насколько он серьезен и сосредоточен, обеспокоилась: - Что-то случилось?
   - Нет. Майран, пойдем, поговорим, - кивнул он головой на гостевую комнату.
   - Тэль, что происходит? Не трогай его!
   Владыка хмуро глянул на меня, но все же пояснил:
   - Мне нужно посоветоваться с ним как с врачом, - после чего закрыл за собой дверь в комнату, где уже ждал его черный доктор.
   Совещались они минут пятнадцать, после чего Майран вышел очень задумчивый, поклонился и, распрощавшись, сразу ушел.
   - Тэль, ты можешь объяснить, что происходит?
   - Завтра он начнет тебя лечить своей магией, - все так же хмуро ответил Владыка. - Пойдем ужинать.
   Настроения у Тэля явно не было, так что ели молча. Я не стала его дергать разговорами и тем более напоминать про обещание познакомить меня с эльфийским эпосом. Успеется еще. Единственное, что не стала откладывать на потом - это начало своего обучения истории, попросив, чтобы мастер приходил ко мне домой перед обедом. Эльф пообещал все организовать и улегся на спину рядом со мной на кровати, стиснув мою руку и глядя в потолок.
   Я бы очень хотела чем-то помочь своему любимому, как-то его успокоить и подбодрить, но, не зная в чем дело, этого сделать невозможно, а делиться со мной своими проблемами он был не настроен, поэтому просто ободряюще сжала его ладонь в своей и стала гладить по пальцам.
   Тэль повернул ко мне лицо и слабо улыбнулся.
   - Прости, сегодня из меня плохой собеседник.
   - Вообще никакой, - с улыбкой подтвердила я. - Но это не важно. Мне хорошо с тобой и просто молчать.
   Эльф какое-то время смотрел на меня, а потом неожиданно запел. Голос был тихий, а мелодия настолько тревожная и печальная, что из глаз сами собой потекли слезы. Они прокладывали по щекам мокрые дорожки, а я лежала неподвижно, боясь спугнуть волшебство его голоса, и перед закрытыми глазами колыхалось предштормовое море под тяжелыми серыми тучами и утлая лодочка на свинцовых волнах.
   Как Тэль уходил, я не помнила, но разбудил меня опять черный доктор, сказав, что через час придет мой учитель эльфийского, а утренние процедуры никто не отменял. Так и захотелось обозвать его "мамочкой", но я побоялась, что Майран обидится, и не стала его дразнить. Все-таки он действительно очень обо мне заботится.
   Занятия эльфийским и знакомство с мастером по истории прошли вполне успешно. Между ними и сразу после обеда я продолжала самостоятельное изучение математики, а как только все съеденное поудобнее улеглось в желудке, Майран снова отнес меня на постель и попросил переодеться в ночную пару. Я не стала возражать и позвала черного доктора, как только справилась с непослушными ногами. Мне было дико интересно, чем лечение черной магией отличается от обычного. Надеюсь, меня не будут облеплять той же дрянью, что во время боя. Бррр.
   Черный доктор помог лечь на спину, вытянув ноги, и немного задрал комбинацию, оголяя низ живота. Я постаралась отогнать непристойные мысли, несколько раз повторив про себя, что это врач, хоть и телохранитель. Честно говоря, помогло не очень, хорошо, хоть эльф, в отличие от вампира на тренировках, раздеваться не начал.
   Майран интенсивно потер ладони друг о друга, разогревая их, и положил руки мне на живот. Я понимала, что руки после такой подготовки не будут холодными, но прикосновение буквально обожгло, обдав жаром все тело. Мужчина начал смещать руки к моим бедрам и горячая волна снова хлынула по всему телу, затмевая разум, заставляя сжать зубы и вцепиться в тонкое одеяло, поверх которого я лежала. Да что же со мной такое?! Майран мне конечно симпатичен, но не до такой же степени! А он точно меня лечит, а не что-нибудь другое?
   Очередная волна желания заставила судорожно втянуть воздух сквозь по-прежнему сжатые зубы. Стыдоба-то какая! Хорошо хоть мышцы удавалось пока контролировать, не позволяя телу выгибаться. Костяшки на стиснутых пальцах наверняка побелели, но я этого не видела, потому что перед глазами было темно. Мир сжался для меня до опаляющих тело желанием прикосновений черного доктора.
   Твою мать! Все-таки выгнуло.... Вот что он про меня теперь подумает? Как я ему в глаза смотреть буду? Да ладно ему, как я Тэлю в глаза смотреть буду?! Тоже мне невеста! Сама отложила свадьбу невесть насколько и сама же на ближайшего эльфа броситься готова. Таль, приди в себя! Ты же даже на Райна так не реагировала, когда с ним целовалась! Что происходит?!
   Я поняла, что больше не могу этого выносить и рванулась вбок, к краю кровати. Плевать, что свалюсь, плевать, что не могу ходить, главное выбраться отсюда, разорвать это наваждение.
   Вот только меня не пустили. Майран довольно грубо дернул меня обратно и сел на живот, прижимая к постели. Если бы могла пользоваться ногами, я обязательно попыталась бы его скинуть, а так все что мне оставалось - это колотить по твердой как дерево спине, да и то не уверена, что эльфу это сколько-либо мешало.
   Мне показалось, что все это длилось вечность, на протяжении которой тело буквально билось в конвульсиях, а разум не в силах был обрести над ним контроль. Когда начала приходить в себя и снова обрела способность видеть, черный доктор сидел на дальнем углу кровати спиной ко мне. Тело все еще было наполнено жгучим желанием.
   Вот и все. Какая уж теперь будущая владычица эльфов после такого позора? Уехать в самую глухую человеческую деревню и молиться всем местным богам, чтобы эта история никогда туда не дошла. Хотя здесь вроде бы нет богов... Я не удержалась и всхлипнула. Ну почему все так? Я же никогда помешанной на сексе не была... Неужели вот так и становятся маньяками?
   - Владыка сказал, что, если вы захотите, я могу устранить последствия, - глухо произнес эльф, не поворачиваясь ко мне.
   - Какие последствия? - голос прозвучал непривычно, как-то простуженно.
   - То, что вы сейчас чувствуете - побочный эффект лечения черной магией. У меня такой же.
   - Тьфу ты! - даже не знаю больше разозлилась или обрадовалась я. - А предупредить нельзя было?
   - Владыка запретил. Сказал, вы можете отказаться от лечения, а он не хочет, чтобы вы страдали.
   - Может он и прав, - чуть подумав, согласилась я. - Так как последствия-то устранить? Тоже какая-то специфическая магия?
   - Тут магия не поможет, - по-прежнему не поворачиваясь ко мне, возразил черный доктор. - Последствия устраняются естественным путем.
   - Каким еще естественным? - напряглась я. Мозг постепенно начал приходить в себя и поведение телохранителя казалось мне все более странным.
   Черный доктор повернул голову и удивленно посмотрел на меня.
   - А что, люди как-то иначе размножаются? - поинтересовался он.
   - Что? - опешила я. - Погоди, ты имеешь ввиду... Ты что, спятил?! Совсем мозги выключились? У меня жених есть!
   Эльф встал и повернулся ко мне, обжигая голодным взглядом не хуже, чем до этого руками.
   - Спасибо, - поблагодарил он и пояснил: - Я рад, что вы отказались. Не потому что мне не хочется быть с вами. Очень хочется, особенно сейчас. Но он бы мне этого никогда не забыл. Знал бы, что сам разрешил, но просто не смог бы. Он очень вас любит.
   После этого Майран развернулся и оставил меня одну.
   Минут десять я крутилась и вертелась на кровати, не зная, куда себя деть в таком состоянии, после чего взяла себя в руки, и ушла в медитацию, позволившую отрешиться от назойливых ощущений.
   Когда пришел Тэль, я лежала на постели спиной к двери, свернувшись в позу эмбриона и мне было паршиво. За прошедшие два с хвостиком часа я успела о многом подумать.
   - Ты как? - поинтересовался он, усаживаясь на край кровати, и положил руку мне на плечо.
   - Это правда, что ты разрешил Майрану со мной переспать? - глухо спросила я, повернув к нему голову.
   - Да...
   Эльф собирался добавить что-то еще, но не успел. Я резко развернулась и со всех сил влепила ему пощечину. Тэль вскочил как ошпаренный, схватившись за моментально покрасневшую щеку, а я рывком развернулась на другой бок, уткнулась в подушку и снова разревелась.
   - Таль, не плачь, пожалуйста. Прости меня, я не хотел тебя обидеть. - Эльф лег рядом и обнял меня сзади, прижавшись всем телом. - Я сам никогда черной магией не лечился, но рассказывают такое, что... Я просто не хотел, чтобы ты чувствовала себя виноватой, если не сможешь удержаться.
   - Отодвинься, тебе же нельзя, - попросила я, продолжая всхлипывать в подушку.
   - Таль, прости. Я сам чуть с ума не сошел, - и не подумал отстраниться он. - Не то что работать сегодня, даже думать ни о чем другом не мог. Хотелось броситься сюда, чтобы увидеть тебя, обнять... И было страшно. Потому что, если бы я пришел и увидел как вы... я просто не знаю, что бы со мной было. - Тэль прижался еще сильнее, зарывшись лицом в мои волосы. - Без тебя мне ничего в этом мире не нужно.
   - А в каком нужно? - успокаиваясь, пошутила я. Уж больно последнее выражение смахивало на фразу из любовных романов.
   - Ни в каком, - совершенно серьезно ответил эльф. - Ты стала той ниточкой, что связала меня с реальной жизнью, и я буду цепляться за тебя до последнего вздоха. Но если этой связи не будет, не будет и смысла в моем дальнейшем существовании.
   - Ну что за глупости... - начала возмущаться я, повернувшись на спину.
   - Тебе трудно в это поверить, - остановил меня Тэль, - потому что ты еще очень многого обо мне не знаешь. И я пока далеко не все готов тебе рассказать.
   - Ты мне не доверяешь? И какой тогда смысл в нашей помолвке? Ты ведь сам говорил, что это время нужно, чтобы узнать и понять друг друга. Так почему не хочешь рассказывать о себе?
   - Дело не в том, что я тебе не доверяю, как раз наоборот, я боюсь напугать или чем-то оттолкнуть тебя. Я не пылкий юноша с влюбленным взглядом, зато я знаю, чего хочу, и что могу дать взамен.
   - И чего ты хочешь?
   - Нормальной семейной жизни, Таль, такой как у обычных эльфов. Владыка, он ведь не для себя, он для народа, а я хочу хотя бы дома просто быть собой, а не играть уготованную мне светом творения роль.
   - Думаешь, у нас получится? - тихо спросила я.
   - Получится что?
   - Нормальная семейная жизнь... Мы ведь почти каждый день после того как я приехала ругаемся.
   - Вчера не ругались, - чуть подумав, возразил жених. - И это в каком-то смысле и есть то, что я подразумеваю под нормальной семейной жизнью. - Эльфы не то что ругаться со мной, а даже возразить или поправить зачастую боятся. Почему-то бытует мнение, что Владыка знает все и поэтому не может ошибаться. Это я не к тому, что мне нравится с тобой ругаться, не нравится, конечно, но я надеюсь, что постепенно мы начнем лучше понимать друг друга, а пока постараюсь не накалять обстановку. Я ведь понимаю, что ты еще очень молода и тебе сложнее подстроиться под меня, чем мне под тебя.
   - А пока ты будешь убирать подальше от меня каждого, кто проявил хоть чуточку симпатии? - вспомнила я о вчерашнем разговоре про мастера Элина. - Майрана ты бы, наверное, вообще убил, если бы мы действительно переспали. Или это было испытанием для нас с ним?
   - Да какое испытание? - возмутился Тэль. - На него временами пациенты буквально бросаются после лечения. И не только женщины. Вспомни, каково тебе было, когда увидела меня с Атиль на балу, и представь, каково мне было сегодня. Этот день был испытанием для меня, если не сказать пыткой.
   - В общем так, - решила я, сев на кровати. - Я очень тебя люблю, иначе бы не переживала из-за твоих слов. Но если ты еще хоть раз усомнишься в моей верности, я верну тебе венец и плевать мне на то какие там ритуалы. Я в тебя им просто швырну и разбирайся потом как хочешь. Ты меня услышал?
   - Этого больше не повторится, - заверил мой жених, поднимаясь с кровати. - Слово Владыки.
   - Мне достаточно и твоего слова, Тэль, - улыбнулась я любимому, радуясь тому, что мы помирились. - Ты голодный?
   - Хочешь меня покормить? - удивился эльф.
   - Хочу, - призналась я, - но сейчас не могу, поэтому ограничусь совместным ужином. С этими лечениями и переживаниями я просто зверски голодная.
   Нет, все-таки здорово быть будущей владычицей, решила я, сыто откидываясь в своем транспортном кресле. На столе оставалось полно еды и все очень вкусное, но в меня уже реально не лезло, хотя попробовала я всего совсем по чуть-чуть. Тэль давно доел свою порцию, не впечатлившись разнообразием и ограничившись овощным рагу, и теперь задумчиво крутил в руках вилку. Прибор был, судя по всему, серебряным и таким красивым, что только в музее выставлять, а не по назначению использовать, однако эльф всего этого не замечал о чем-то глубоко задумавшись.
   - Тебя что-то беспокоит? - осторожно поинтересовалась я.
   - Хочу кое о чем поговорить, но боюсь снова обидеть, - вздохнул эльф. - А ты права, мы слишком часто ссоримся в эти дни.
   - Если это важно, то какая разница сейчас ты это скажешь или потом? Если меня оно заденет, то все равно заденет. А если не важно, то лучше тогда и не начинать, раз тема такая неоднозначная.
   - Давай договоримся, - предложил Тэль, - что будем открыто обсуждать друг с другом все, что нам непонятно или не нравится, и при этом любым образом затрагивает наши взаимоотношения, но не станем упрекать друг друга или высказывать претензии, а будем пытаться найти решение, которое устроит нас обоих. Вот, например, ты сказала, что я устраняю от тебя тех, кто проявляет симпатию и, поскольку в ситуации с Лисом мы вроде бы разобрались, хотелось бы понять, о чем ты говоришь. Или дело в том, что ты здесь, а Лис на практике в Новограде?
   Теперь понятно, чем он боялся обидеть, но, в принципе, предложение более чем рациональное, поскольку разбираться во взаимоотношениях предстоит еще долго, а ссориться с любимым мне совершенно не нравится.
   - Нет, дело не в нем. Учитывая его уже подписанное назначение без подобной практики никуда, хотя он меня очень удивил, заявив, что уже является послом. Скажи, это ты отправил мастера Элина в Околесье?
   - Да, - сразу подтвердил Тэль, и на его лице мелькнула тень удивления.
   - За что?
   - Не понял вопроса, - признался эльф. - Поясни, пожалуйста.
   - Преподавателя магии увольняют из дворца и отправляют в пограничный гарнизон, куда обычно добровольно не едут. Что это, если не опала? Причина в том, что он выполнил тогда перед балом мою просьбу покатать на летунце?
   - Ох, Таль, опять ты за свое. Не буду я из-за такой ерунды лишать Тариндиэля отличного наставника. Неужели я похож на полоумного ревнивца?
   - Ну вот, а говорил не будем упрекать и высказывать претензии, - расстроилась я.
   - Извини, я не хотел. Просто мне обидно, что у тебя обо мне такое мнение, - пояснил жених.
   - Так объясни в чем дело. Пока для меня все выглядит именно так и дело не в том, что я о тебе плохого мнения, а в том, что я не вижу иной причины, а для Владыки вполне логично воспользоваться своей властью, чтобы устранить раздражающий его фактор. Должна же тебе быть хоть какая-то польза от этого титула.
   - В этом ты права, - кивнул Тэль, - но ты ошибочно считаешь Элина придворным мастером. Он отличный боевой инструктор, который прекрасно справлялся с обучением юного повелителя, но при этом постепенно терял собственные навыки и уже несколько раз просил о переводе. Олист ему отказывал, в первую очередь заботясь о благе Тариндиэля, я же подобрал другого мастера, квалификации которого более чем достаточно на данном этапе, и подписал прошение о переводе.
   - В Околесье?
   - А кто, если не он? - удивился Владыка. - Повторюсь, он один из лучших боевых инструкторов и его присутствие в гарнизоне на самом сложном участке границы спасет не одну жизнь. Если не против, давай пока отложим этот разговор. Я обещаю, что не забуду о нем, и позволю тебе самой поговорить с Элином, как только ты встанешь на ноги.
   Я вздохнула. Когда еще я на них встану, а там либо в академию возвращаться будет пора, либо Элину внятно объяснят, что он должен говорить. Но этого я точно вслух не скажу, иначе опять поссоримся.
   - Тэль, а почему ты решил, что мне нужно лечение черной магией? Все настолько плохо?
   - Нет, просто исходя из текущей динамики восстановления, ты начнешь вставать на ноги только к концу каникул, а уверенно передвигаться самостоятельно сможешь примерно через месяц после этого. Не думаю, что тебе захочется возвращаться в академию в таком состоянии.
   - А это лечение точно поможет? - безо всякого энтузиазма поинтересовалась я.
   - Влияние черной магии на людей изучено лишь частично, - признался эльф. - То, что лечение тебе не повредит, я гарантирую, а вот насколько именно оно ускорит восстановление, даже предполагать не возьмусь.
   - Может ну ее тогда, эту черную магию? - попросила я. - Просто побочный эффект у нее уж больно того... чувствительный.
   - Решай сама, - пожал плечами Тэль. - Майран сделает так, как ты захочешь, он ведь твой телохранитель, а значит, твой приказ для него приоритетен. А сейчас пойдем, я почитаю тебе на ночь легенду о том, как эльфы расселились по разным мирам.
   - Это которая о потерянном городе? - зевнула я, прикрыв рот ладонью. - Пошли.
   В оригинальном варианте легенда оказалась намного красивее, чем в пересказе Тара, хотя суть событий он передал и верно. До конца легенды мы, правда, сегодня не добрались, поскольку я снова уснула.
   Разбудил меня настойчивый стук в дверь спальни.
   - Кто там? - сонно поинтересовалась я.
   - Да озарит свет творения сегодняшний день, - пожелал мне черный доктор из-за двери. - Я могу войти?
   - Раньше ты разрешения не спрашивал, - удивилась я.
   - Ну, мало ли...
   Я вспомнила вчерашний рассказ Тэля и усмехнулась:
   - Заходи уже. Не бойся, бросаться не буду.
   - Я ничего такого и не думал. Просто не хотел вас смутить.
   Я вздохнула. С его появлением нахлынули воспоминания о вчерашних процедурах, горячей волной пробежав по телу и отступив. Вот только во время лечения они не отступят...
   - Майран, ты не обижайся, пожалуйста, но, наверное, я больше у тебя лечиться не буду. Просто эта магия какая-то уж очень специфическая, а будет ли от нее реальная польза не ясно.
   - Я бы посоветовал все-таки завершить малый цикл из пяти сеансов, - не согласился эльф. - По моим ощущениям организм на лечение откликнулся, так что улучшения должны быть даже после малого цикла. Ваше желание отказаться от данного вида лечения я понимаю, учитывая, что в отличие от меня вы побочный эффект не нейтрализуете, но результат наверняка будет стоить того, чтобы сейчас потерпеть. Подумайте, прежде чем отказываться.
   - Ладно, подумаю, - так ни на что и не решилась я, пряча взгляд. Как представлю, что опять тут перед ним пляски дикого шамана на постели устраивать буду, аж содрогается все внутри. - А пока помоги мне в душ добраться.
   Телохранитель легко подхватил меня на руки и понес принимать водные процедуры, после которых отнес обратно на постель, подал одежду и вышел за дверь. Одеваться в таком состоянии было настоящим мучением. Непослушные ноги застревали в штанинах, и стопу приходилось разгибать руками, чтобы пропихнуть дальше. Наконец справившись с этой обычно нехитрой процедурой, я взялась за носки и потянулась вперед, машинально попытавшись согнуть голеностоп, чтобы до него достать. Стопа так и не согнулась, но пальцы на правой ноге к которой я тянулась, конвульсивно дернулись. Я замерла, боясь поверить увиденному, и попробовала проделать то же самое еще раз. Пальцы снова дернулись, хотя ногу я по-прежнему не чувствовала.
   - Майран, - едва слышно позвала я. - Иди сюда.
   - Звали? - приоткрыв дверь, уточнил он, внутрь на всякий случай не заглядывая.
   - Да, подойди ко мне. Смотри.
   Я сосредоточилась и снова попыталась пошевелить стопой.
   - Отлично! - обрадовался черный доктор, увидев результат своих трудов. - А вы лечение продолжать не хотите. Давайте хоть разомну, чтобы этот результат не потерять.
   - Давай все-таки продолжим лечение, - решилась я, - только давай его на вторую половину дня оставим, а то голова потом совершенно не работает, а у меня эльфийский и история до обеда.
   - Думаю, так действительно будет лучше, - согласился Майран. - А сейчас давайте все-таки проработаем мышцы. Одной черной магией тут не обойтись.
   Следующая декада слилась для меня в череду одинаковых дней: подъем, массаж, завтрак, эльфийский, математика, история, обед, снова математика, лечение, попытка прийти в себя и эльфийские легенды от Тэля. На пятый день мне разрешили осторожно пользоваться магией, и я начала уделять повторению заклинаний около часа в день, а уроки эльфийской истории мы с согласия мастера перенесли на улицу, совместив их с прогулкой по городу. Еще Тэль согласился по вечерам забирать меня на свой остров. Почему-то там эльфийские легенды слушать было еще интереснее, и они превращались для меня в волшебные сказки о героях и злодеях из другого мира, как будто в этом мире мы с Тэлем только вдвоем и нам не нужно будет снова расставаться с приходом ночи.
   Еще шесть дней ушло на то, чтобы заново научиться ходить, но, к моей радости, дальнейшего лечения черной магией, по мнению эльфов, не требовалось. Я попыталась пойти вместе с Таром на практические занятия по магии, но из-за того, что не могла внятно объяснить, что уже знаю и умею, толку из этого не вышло. Мне было скучно, мастер заметно нервничал в моем присутствии и больше я туда не пошла, чтобы не нагнетать обстановку. Моя идея потренироваться на полигоне без мастера была встречена в штыки. Тэль был категорически против самостоятельных занятий, предложив пригласить для меня отдельного инструктора из их магической академии. Я не была уверена, что с другим мастером получится лучше, чем с Тилиминэлем, но обещала подумать, только теперь до конца осознав, насколько мне повезло встретить на своем пути такого фанатика как Кайден.
   А на седьмой день Тэль попросил отменить все занятия и отпустить Майрана, на все вопросы отвечая "завтра узнаешь". Сам разбудив меня с утра, жених, одетый непривычно неприметно для его титула, сообщил, что сегодня нам предстоит небольшое путешествие и взялся настраивать телепорт. Несмотря на более чем скромную одежду Владыки двое эльфов, дежурившие на той стороне портала, при нашем появлении вытянулись в струнку и замерли живыми изваяниями. Тэль, не обращая на это внимания, двинулся к массивному каменному зданию, во дворе которого и находился телепорт. Я любопытно глазела по сторонам, стараясь делать это исподтишка.
   Недолгий путь по коридорам, где не успевшие шарахнуться с глаз долой эльфы замирали у стен, вытянувшись и прижав ладони к бедрам, закончился в небольшой приемной со вскочившим из-за стола эльфом в форме. Тэль отмахнулся от военного небрежным движением руки и прошел в следующую дверь.
   - Пусть свет творения будет благосклонен к тебе, командор, - наплевав на этикет, сам поприветствовал он вставшего из-за стола и учтиво, но без подобострастия поклонившегося ему пожилого эльфа.
   - Как и ко всему правящему роду, - с достоинством ответил тот. - Я ожидал вызова во дворец, но, похоже, все еще хуже, чем я думал.
   - Та-а-ак... - тон Владыки моментально изменился. - Пусть будущую владычицу проводят к инструктору Элинсиртинэлю, а мы с вами пока побеседуем.
   Командор что-то нажал на столе, в кабинет осторожно заглянул эльф, дежуривший в приемной, и я ушла с ним, напоследок оглянувшись на посмурневшего Тэля.
   Вышли мы с противоположной стороны здания, полукругом охватывавшего довольно большой двор и концами упиравшегося в здоровенную стену, на которую вели четыре большие лестницы. В правой части двора была небольшая тренировочная арена, накрытая едва заметно мерцавшей пленкой защитного купола, под которым тренировалось десятка полтора эльфов. Туда и отвел меня провожатый, поклонившись и поинтересовавшись, может ли он быть свободен. Я подтвердила, решив, что даже если сама не найду дорогу обратно, где находится кабинет командора здесь может показать любой встречный.
   Некоторое время я просто стояла возле купола, наблюдая за тренировкой и дико завидуя эльфам на арене, отрабатывавшим в парах какие-то серии заклинаний. Потом меня заметили и на лице обернувшегося Элина, до этого работавшего в паре наравне с остальными, отразилось вполне искреннее удивление. Либо его действительно не предупредили о предстоящем разговоре, либо он очень хороший актер.
   - Да будет благосклонен к вам свет творения, - поприветствовала я эльфа, как только он отключил защитный купол и направился ко мне.
   - Как и ко всему правящему роду, - машинально ответил он. - Откуда вы здесь?
   - Из Мириндиеля. - Несмотря на растерянность, по тону чувствовалось, что эльф рад меня видеть, и я тоже приветливо улыбнулась ему. - Мне нужно с вами поговорить.
   - Перерыв, - громко оповестил оставшихся на арене эльф и, повернувшись ко мне, поинтересовался: - Чем могу быть полезен?
   - Мастер, вам пришлось уехать сюда из столицы из-за моей необдуманной просьбы покатать на летунце перед балом? - напрямую спросила я.
   Собеседник заметно удивился моему вопросу, на несколько секунд задумался, после чего пожал плечами.
   - Если это и так, я не имею ничего против. Мое место здесь, а не во дворце, я честно выполнял свои обязанности по обучению юного повелителя, но слишком долгое отсутствие практики не лучшим образом сказывалось на моих собственных возможностях. Поэтому я уже два с половиной года подавал прошения о переводе в гарнизон и после вашего отъезда его наконец-то подписали. А как ваши успехи в магии?
   - Вообще хорошо, но здесь у меня тренироваться не получается, - пожаловалась я.
   - Почему? - удивился эльф.
   - Потому что я знаю довольно много заклинаний и перечислить их все мне сложно, а мастер в результате не понимает чему меня учить.
   - Тут ходят слухи, что вы сражались с Черным доктором. Это правда? - чуть подумав, осторожно поинтересовался Элин.
   Я кивнула.
   - Мы с ребятами недавно в турнире участвовали и нас поэтому к боям готовили, вот я и понадеялась, что небольшой бой провести смогу. Очень интересно было, что за Черный доктор такой. Но кончилось это для меня плохо, - призналась я, на всякий случай обойдя тему дуэли стороной.
   - Серию для проверки абсолютника знаете? - неожиданно поинтересовался эльф.
   - Только по восьмой уровень заклинаний. Я девятый уровень совсем недавно взяла, не успела еще разучить.
   - А удерживаете сколько?
   - Всю! - с гордостью похвалилась я.
   - Хотите потренироваться? - неожиданно предложил Элин. - У меня как раз одного не хватает.
   - А можно?
   Получив подтверждающий кивок, чуть ли не бегом бросилась на арену, буквально подпрыгивая от нетерпения. Как же я соскучилась по нормальной тренировке!
   - Кто хорошо владеет человеческим? - поинтересовался Элин у остальных.
   - В этом нет необходимости, - поспешила вмешаться я. - Мне выдали специальный амулет, который переводит в обе стороны.
   - Хорошо. Амилен, встанешь с нашей гостьей, Лирен с Илимом, остальные без изменений. Седьмую комбинацию по пятьдесят раз. Начали.
   - А... - растерялась я, совершенно не представляя, из чего состоит седьмая комбинация как и любая другая.
   - Не переживайте, я объясню, - доброжелательно улыбнулся поставленный со мной в пару эльф с мудрыми глазами старика и едва начавшей серебрить русые волосы сединой.
   Комбинации состояли из трех или четырех ударов, выполнявшихся не только в определенной последовательности, но еще и с определенным интервалом. Долгое время у меня не получалось улавливать нужный ритм, пока эльф не догадался задавать мне его хлопками в ладоши. Так дело пошло на лад, но мне все равно было трудно постоянно переключаться на новые комбинации. Я путала последовательность, теряла ритм и к концу тренировки вымоталась настолько, что едва держалась на ногах, а эльфы вокруг явно воспринимали происходящее как легкую разминку, в процессе подшучивая друг над другом и над Амиленом.
   - Простите, что не получилось со мной нормально потренироваться, - виновато понурилась я, когда Элин объявил, что все могут расходиться. Удерживать щит против атак эльфа оказалось невероятно тяжело, хотя я была уверена, что атакует он не в полную силу. - Я еще только учусь и, видимо, была слишком хорошего мнения о своих навыках.
   - Вам не за что извиняться, - не спешил уходить с арены Амилен, - тем более, если все еще учитесь. Честно говоря, не ожидал, что ваша защита окажется столь хороша, чтобы выдержать маятниковые комбинации.
   - Ничего она не хороша, - вздохнула я. - Щит еле держался. Приходилось все время полностью сосредотачиваться на нем, потом долго переключаться на атаку, а в бою так нельзя. И сейчас из-за меня пока остальные по пятьдесят связок делали, мы едва двадцать раз смениться успевали.
   - А вы все такая же, как прежде, - улыбнулся подошедший к нам Элин, - любите магию и не любите отступать.
   - Да. Наверное, пора уже научиться, но у меня никак не получается. На этот раз вроде хоть без последствий.
   Мастер посмотрел на меня очень внимательно и неожиданно поинтересовался:
   - Зачем?
   - Что зачем? - растерялась я.
   - Зачем становиться хуже, чем вы есть? Еще час назад я видел перед собой ту девочку, которая на ночной площади зажгла сердца тысячи эльфов и с ними вместе отстояла столицу в безнадежном бою. Тогда после боя все мы еще долгое время были под его впечатлением, но здесь, в гарнизоне, я много раз вспоминал наш с вами разговор в дворцовом парке и мой ответ был да. Да, потому что, если бы вы отступили и дали отступить другим, для меня не было бы того дня, как и всех последующих, и я рад, что выбор Владыки пал именно на вас. Час назад вы, не сомневаясь, ступили на одну арену с боевыми магами и отработали лучше, чем ожидали все присутствующие, включая меня. Ни о какой встречной отработке и речи не шло, когда я вас ставил в пару с Амиленом. Он опытный воин, заместитель командира одной из лучших групп, выпестовавший не одну сотню магов и вполне способный разучить с адепткой несколько комбинаций. А вы еще жалуетесь, что у вас получается медленно, разучивая их буквально на ходу. Так что изменилось за этот час?!
   Я покосилась на Амилена. Тот смотрел на меня округлившимися глазами и, кажется, даже не дышал.
   - Просто почувствовала, насколько я слаба. - Я отвела взгляд, не находя сил посмотреть Элину в глаза. - А моя слабость и мои ошибки слишком дорого стоят другим людям... и эльфам.
   - Так не лучше ли научиться быть сильной и не делать ошибок? - поинтересовался мастер.
   - Не получается, - призналась я.
   - Когда вы впервые пришли ко мне, у вас не получалось делать огненные концентраты, но тогда вы смотрели на это иначе.
   - Не только тогда, Элин, просто... просто мне страшно, - наконец сама осознала я. - Моя жизнь изменяется слишком стремительно, и я теряю над ней контроль. Это как управляемый вихрь, который в один момент стал неуправляемым, но продолжает тянуть из тебя энергию.
   - Вы уже можете делать вихрь? - этот факт явно не хотел укладываться в его голове.
   - Нет. Зато умею его устранять, - пожала я плечами.
   - С ума сойти, - едва слышно прошептал Амилен, и я невольно улыбнулась.
   - Спасибо вам огромное, мастер, за возможность потренироваться. Я бы с удовольствием все каникулы так провела. Не беспокойтесь, я понимаю, что мое присутствие здесь создало бы проблемы, - заверила я, увидев, как напрягся Элин. - Да и меня в Мириндиэле ждут эльфийский, история и математика.
   - Математика? - удивился инструктор.
   - Хочу сдать ее экстерном, - призналась я. - Может быть удастся немного сократить назначенный мной срок, получилось же у завуча нам программу двух лет в один год впихнуть. Так что я теперь не на втором, а на третьем курсе.
   Амилен после этой фразы закашлялся, невольно привлекая наше с Элином внимание.
   - А у вас все так хорошо к третьему курсу подготовлены? - нервно поинтересовался он. - Боюсь даже представить на что тогда способны боевые маги.
   - Не все, - покачала я головой, - но талантливых ребят много и теперь они тоже знают, что слово невозможно - это только отговорка.
   Элин посмотрел куда-то мне за плечо и поклонился. Я обернулась и увидела хмурого Тэля, идущего в нашу сторону.
   - Не ругайся, пожалуйста, - попросила я, двинувшись ему на встречу.
   - За что? - поинтересовался Владыка.
   - За то, что с ними тренировалась.
   - Ну, тренировалась и тренировалась. - Тэль был явно не в настроении.
   - Тогда почему ты сердишься?
   - Не обращай внимания, - попытался встряхнуться эльф, - административные проблемы. Пойдем лучше на стену сходим, скоро нужно возвращаться.
   Стена, которая и со двора выглядела массивной, сверху оказалась грандиозным строением, сравнимым разве что с великой китайской из моего мира. Ширина ее была около десяти шагов, а края уходили куда-то за горизонт, полукругом загибаясь к едва различимой вдали скальной гряде. Полуторакилометровая зона вдоль всей стены была очищена от растительности, так что подкрасться к стене незаметно не представлялось возможным. Дальше шли редкие перелески ближе к скалам густеющие до полноценного леса.
   - Тэль, а что там за скалами? - поинтересовалась я у молча взиравшего вдаль жениха.
   - Дикие земли. - Эльф немного помолчал и все же пояснил: - В скальном массиве множество проходов, скорее всего образовавшихся очень давно при сильном землетрясении. На этом континенте вообще много следов сотрясавших его когда-то катаклизмов и, думаю, не все они были природного характера. За скалами еще один лес, постепенно переходящий в огромную топь. Вот откуда-то из нее или через нее и идут измененные.
   - Измененные? - переспросила я.
   - Люди называют и тварями. Если животному удается пережить встречу с нечистью, оно изменяется внешне и становится крайне агрессивно. Большая часть измененных видов не жизнеспособна, но некоторые могут производить потомство, частично передавая ему как физические изменения, так и повышенную агрессивность.
   - Это что за нечисть у вас такая? - озадачилась я.
   - Почему у нас? - удивился Тэль. - Нечисть распространена по всему миру.
   - И что, я во что-нибудь должна превратиться, если у нас с Элтаром домовой живет? - скептически поинтересовалась я у жениха и пояснила: - Он говорил, что домовые тоже нечисть.
   - Нечисть бывает разная, в том числе и относительно безобидная как домовые.
   - Я читала, что домовые еще и условно разумны.
   - Возможно, и не только условно, - кивнул Тэль. - То, что они не желают общаться с другими расами, живя вместе с ними, еще не значит, что они на это не способны.
   - А что вообще понимается под нечистью? - пользуясь случаем поинтересовалась я.
   - Все живые существа, обладающие особой способностью привносить в организмы иных существ ранее несвойственные им изменения постоянного характера.
   -То есть во мне все же что-то должно было измениться из-за домового? - скептически поинтересовалась я.
   - Если так, я не против, - загадочно улыбнулся жених.
   - Не против чего?
   - Единственное, на что влияют домовые - это плодовитость. Так что теперь шанс родить сразу двойню или тройню у нас значительно выше обычного. И как я уже сказал, я совершенно не против.
   - А почему ты тогда сказал, что домовые только относительно безобидны? - не желала отставать я от жениха.
   - Во-первых столь значительное пополнение семейства далеко не для всех является благом, а во-вторых, не поладившим с домовым хозяевам иногда бывает проще сменить дом, чем терпеть пакости разбушевавшегося нечистика. Но это довольно редкий случай, все-таки домовые как минимум условно разумны и понимают, что и на них управа найтись может.
   - Тэль, а вся нечисть разумна? Ну, то есть условно разумна, - поправилась я.
   - Неизвестно, - пожал плечами эльф. - К однозначно разумным отнесены только вампиры, а большинство нечисти слишком опасно, чтобы проводить исследования.
   - То есть как, вампиры?! - опешила я. - Почему это они нечисть?
   - Потому что обращают людей, а иногда и другие расы в вампиров, а это тотальное изменение постоянного характера, в данном случае еще и наследуемое.
   - А если маги то же самое при помощи заклинаний делают? - не желала сдаваться я.
   - Это невозможно, Таль. Существенно изменить естественное для организма состояние защитный магический рефлекс не позволит, а незначительные изменения можно не принимать в расчет. Тех же домовых в общем-то к нечисти и относят условно, не то что бестелесных, любая встреча с которыми чревата изменениями зачастую не совместимыми с жизнью. Изменяются внутренние органы, появляются странные вздутые наросты, однажды в животе у погибшего нашли росшие там волосы и зубы, именно росшие, Таль.
   - То есть к нечисти относят всех, кто может обойти защитный магический рефлекс, -задумчиво произнесла я. - А черная магия?
   - Тут все на грани, - неохотно признался Тэль. - Поэтому применение ее строго ограничено.
   - Но вампиров вы к нечисти относите, а черных магов нет.
   - Последствия применения черной магии не передаются по наследству, во всяком случае таких случаев официально не зафиксировано. Вампиры тоже как бы обособлены, но для большинства эльфов они хуже нечисти. Так сложилось исторически.
   - Но для тебя ведь это не так, - повернулась я к жениху не спрашивая, но все же надеясь на подтверждение и он кивнул.
   - Вампиры враги, Таль. И я говорю в целом о расе, а не конкретном вампире, - поспешил уточнить эльф, видя, что я собралась возмутиться. - А враги могут быть подлыми, а могут быть благородными, могут быть жестокими, а могут милосердными. Вампиры разумны и значит возможны переговоры, а какие переговоры могут быть, например, с проснувшимся вулканом? Такой беде можно пытаться противостоять, но с ней невозможно договориться. Мы несколько раз оправляли разведывательные отряды в дикие земли, из последнего похода вернулись только трое после того, как группа столкнулась с бестелесными. С ними работали наши лучшие врачи, но так ничего и не смогли сделать. Организм воспринимает происходящие изменения как естественный процесс, противясь любому вмешательству в него. Дольше всех прожил телепортист, открывавший портал в стороне от основной группы и оказавшийся дальше всех от этих чудовищ. По сути, вся информация, которой мы сейчас владеем о бестелесных, получена от этих троих. Все они страшно изменились за те дни, что провели в больнице. Первые двое довольно быстро потеряли сознание и вернулись в лоно света, не приходя в себя, последний же изменялся медленно и мучительно, постепенно теряя разум и умоляя о смерти. Я не смог и дальше обрекать его на эти муки, хотя некоторые посчитали это ошибкой.
   - Погоди, то есть этот последний даже не соприкасался с бестелесными и все равно изменился? - уточнила я.
   - Да. Видимо они излучают энергию вовне.
   - И нет никакой возможности защититься? - Больше всего описанное им напоминало мне радиацию, вызывающую ускоренные мутации организма или даже не мутации, а какую-ту дикую форму рака клеток.
   - При такой силе воздействия это невозможно. - Тэль невесело усмехнулся. - Нет, неправильно, не хочу больше использовать это слово. На данный момент эффективных средств защиты не найдено.
   Прозвучало это ничуть не лучше.
   - А до обжитых земель они не доходят? А до гарнизона? - Я невольно поежилась, всматриваясь в воздух перед стеной. - Если у них нет тела, как вообще узнать, что они рядом?
   - Визуально они похожи на заклинание "воздушная рябь". Бывали случаи, когда за бестелесных принимали перегретый воздух в жаркий день. Не знаю, как это воспринимают люди, а те трое говорили, что аура как будто раскаляется и начинает жечь тело изнутри. Но по эту сторону скал их ни разу не встречали, так что можешь не присматриваться.
   Я поняла, что до сих пор напряженно всматриваюсь в воздух, на всякий случай прислушалась к себе, пытаясь понять, не предчувствие ли это беды, но ничего кроме усталости после интенсивной тренировки и желания хорошенько поесть после нее же не обнаружила.
   - А всего в той группе сколько человек было?
   - Восемь, - ответил Тэль, не став уточнять, что людей в группе не было вообще.
   - Остальные погибли сразу?
   - Двое сразу. Еще троих не было возможности эвакуировать, думаю они умерли быстро. Все они знали о риске, Таль, все восемь имен вписаны в свитки доблести.
   Несколько минут мы молча всматривались в далекую скальную гряду.
   - А черная магия тоже не помогла? - тихо поинтересовалась я.
   - Тогда у нас не было черного доктора, вообще не было черных магов. Теперь понимаешь, почему он так ценен?
   - Да, но ему от этого не легче. Люди, насколько я понимаю, тоже изучением бестелесных не занимались.
   - Как ты это себе представляешь? - поинтересовался Владыка.
   - На расстоянии. Это у вас они за скалами, а в Остии во время нашествий первой категории последней волной идут бестелесные. Я, правда, подробностей не знаю, но, если понимать откуда они вообще берутся, куда идут и как часто, можно попытаться избежать встреч с этой нечистью.
   - В Остии не хватает магов даже на патрули. Я подумаю насчет отслеживания миграции, но обещать ничего не буду, Таль. На старом континенте мы никогда не сталкивались со столь ярко выраженным воздействием нечисти, обычно даже при продолжительном контакте абсолютника для защиты было достаточно.
   - При продолжительном контакте? Это как с домовым? - заинтересовалась я.
   - Нет. Домовые встречаются не особо часто и их при желании можно выселить. Для выведения новых видов животных мы использовали ковруна. В дикой природе они достигают четырех метров в длину и трех в ширину, выглядят как мшистая поляна, передвигаются очень медленно и питаются насекомыми. Его энергии вполне хватало чтобы в течении нескольких часов превратить прилипшее к похожим на траву клейким волоскам насекомое в кашеобразную массу, которая впитывалась через кожу.
   - Фу, ну и запах от него, наверное, был, - сморщилась я.
   - Насколько я знаю, по запаху их и находили, чтобы отлавливать, - усмехнулся эльф. - А пойманных отмывали и дальше кормили молоком, так что проблем с запахом не возникало. Так вот, для защиты от воздействия ковруна фермеры пользовались абсолютником.
   - Они его к животным запускали, чтобы те изменились? - предположила я.
   - Не совсем. Уже сформировавшееся животное изменить сложно, воздействие должно быть слишком сильным. Обычно к клетке с ковруном приводили самку животного через пару декад после оплодотворения и привязывали рядом на час. Примерно в одном проценте случаев потомство появлялось с разного рода изменениями. Стоящие особенности появлялись редко, но подобными экспериментами занимались достаточно многие, чтобы результаты все же оказались существенными, благо при таком способе выведения новые свойства почти всегда передавались потомству. Риатные собаки появились именно так.
   - Собаки?! - изумилась я, до этого момента считая лохматое животное на вывеске магазина разновидностью овцы.
   - А что тебя удивляет?
   - Собаки, они как бы для другого предназначены, ну я так думала, - окончательно стушевалась я под насмешливым взглядом эльфа.
   - Это ты еще городских пыхтунов не видела, - усмехнулся тот. - Я уже столько раз пожалел, что ни одного с собой не взял, что и не сосчитать.
   Я решила не уточнять кто это такие, раз их тут все равно нет, и поинтересовалась:
   - А сейчас вы коврунов используете? Ведь если отличается только сила воздействия с их помощью можно попробовать разработать защиту и от бестелесных.
   - Нет. К сожалению, все их поголовье погибло в первые же годы после нашего ухода со старого континента.
   - Ухода? То есть на старом континенте эльфов больше нет?
   Тэль вздрогнул и снова нахмурился.
   - Не знаю, - глухо ответил он. - Мы так и не смогли открыть портал. Давай возвращаться, в ближайшие дни у меня будет много дел.
   Когда мы спустились во внутренний двор Элина там уже не было, хотя несколько эльфов и пересекали его по каким-то своим делам. Больше мы никуда в гарнизоне не заходили и уже через несколько минут вернулись в подаренный мне Тэлем дом, где на кухне нас ждал накрытый к обеду стол.
   Сразу после еды Владыка собрался уходить, предупредив, что вряд ли появится снова раньше завтрашнего вечера, и пообещав прислать ко мне Черного доктора. Я попыталась отказаться, не желая портить телохранителю единственный выходной, но Тэль напомнил, что уход за мной тоже является частью наказания, пусть и не фигурировавшей в официальном приговоре.
   Возле самого телепорта, до которого пошла провожать жениха, я вспомнила еще об одном отложенном вопросе.
   - Тэль, а помнишь ты говорил, что поручишь выяснить подходит ли людям ваша методика раскачки уровней? Ты не забыл?
   - Поручение я дал. Занимается лорд Сарайлинтэль из магической академии. Можешь послать Майрана узнать результаты или вместе сходите на случай, если уточнить задачу понадобится. - Эльф обнял меня на прощанье и скрылся в окне портала, а я пошла дорешивать задачи из учебника по математике, которых оставалось уже всего ничего.
   Майран появился чуть меньше, чем через час, не выказав ни малейшего неудовольствия, и, отмахнувшись от моих извинений за испорченный выходной, поинтересовался как я планирую провести остаток дня. 
   К моей радости, Чёрный доктор прекрасно представлял, где найти нужного нам эльфа в магической академии, и мы отправились туда, не став откладывать это дело. Лорд Сарайлинтэль оказался заместителем ректора по боевой подготовке и имел собственный кабинет на третьем этаже, однако на месте его не оказалось. Мой спутник не растерялся и предположив, что хозяин кабинета находится на магическом полигоне, уверенно направился туда.  Я была вовсе не против посмотреть, отличается ли чем-то местное ристалище от виденных мной ранее, но ничего особенного в арене не оказалось. Такая же покрытая песком площадка овальной формы, разве что зрительских мест в несколько раз больше, чем в нашей академии.
   Возле активированного защитного купола суетились несколько эльфов, а под ним находился еще один, швыряющий в одну и ту же точку мощные заклинания.
   - Что они делают? - поинтересовалась я у своего телохранителя.
   - Скорее всего купол настраивают, - неопределённо пожал он плечами.
   - Это надолго? - уточнила я.
   - Без понятия. Я же не артефактор.
   Решив подойти ближе в надежде, что эльфы обратят на нас внимание и поинтересуются что нам здесь нужно, я не ошиблась, хотя и заметили нас занятые работой специалисты далеко не сразу, а лишь во время вынужденной паузы, возникшей по причине закончившегося у атакующего резерва.
   - Майран? Что тебе здесь нужно? - настороженно осведомился вышедший из-под купола мужчина, мельком мазнув по мне взглядом. - Ты же знаешь, что я не могу разрешить тебе драться на этой арене.
   - Пусть будет благосклонен к вам свет творения, мастер Сарай, - чуть поклонившись, поздоровался Черный доктор, и я, не удержавшись, прыснула в кулак вызвав удивление у телохранителя и недовольство у его собеседника.
   - Могу я поинтересоваться что так позабавило вас в традиционном приветствии? - недобро прищурился он.
   Наверное, боевой эльфийский маг с хищными чертами лица и цепким взглядом льдисто-серых глаз в этот момент должен был вызывать чувство опасности, но со мной был Майран, а я не имела ни малейшего намеренья оскорблять эльфийские традиции. Вот только имя... я снова представила, что будет, если так его назову и, не удержавшись опять хохотнула.
   - Простите. Дело вовсе не в традициях, - заверила я эльфа, пытаясь успокоиться. - Просто сокращение вашего имени на моем языке означает хозяйственную постройку и если я вас так назову, то из-за ассоциативности перевода прозвучит именно то, что это слово означает на моем языке. Пожалуй, вы будете первым и на данный момент единственным эльфом, которого я предпочитаю называть полным именем.
   - Я достаточно знаю человеческий, чтобы оценить всю нелепость подобного заявления - ответил эльф, судя по всему, уже на нем. - Так что будьте добры относиться с должным уважением к нашей культуре и не придумывать идиотских оправданий. А теперь покиньте территорию полигона, посторонним здесь находиться запрещено. Оба, - уточнил он.
   - Ну вот, а я уж размечтался, что вы ее на дуэль вызовете, - рассмеялся Майран.
   - Не дождешься, - усмехнулась я, понимая, что тот надеялся подраться вместо меня, - мне с ним и самой... - И тут я осеклась, вспомнив, чем для меня кончилась прошлая дуэль и что обещала жениху постараться не влипать в неприятности. - И вообще я могу представиться и о тренировочном поединке попросить.
   - Культурные эльфы... - лорд сделал небольшую паузу и, смерив меня недобрым взглядом, продолжил: - и люди... представляются в начале разговора.
   - Прошу прощения, лорд Сарайлинтэль, - произнесла я, спокойно глядя эльфу в глаза, чем немного сбила его с воинственного настроя. - Я адептка третьего курса магической академии Остии... - и выдержав несколько секунд паузы продолжила: - Наталья Иномирянка.
   Во взгляде мужчины появилось недоверие, он вопросительно посмотрел на Майрана и тот утвердительно кивнул.
   Дождавшись окончания этих переглядываний, я продолжила:
   - Давайте сделаем акцент именно на том, что я адептка магической академии Остии, которой нужна ваша помощь, как специалиста. Насколько мне известно именно вам было дано поручение Владыки выяснить подходит ли эльфийская методика раскачки ауры для людей. Мне бы хотелось прояснить этот вопрос в удобное для вас время. - Я немного подумала и уже значительно менее официально добавила: - Честное слово, не хотела вас обидеть. Но я ведь действительно иномирянка и на моем родном языке ваше короткое имя звучит как сарай.
   Майран хохотнул и весело уставился на меня.
   - Ничего смешного, - сообщила я телохранителю. - Вот брякну где-нибудь не подумав...
   После чего этот несносный тип рассмеялся уже не сдерживаясь.
   Все это время лорд Сарайлинтэль следил за нами в напряженном молчании.
   - Мне необходимо принести извинения? - явно делая над собой усилие, произнес он.
   - А перед другой адепткой-третьекурсницей вы бы извинялись? - встречно поинтересовалась я, пытаясь улыбкой дать понять, что претензий к нему не имею.
   - Адептку нашей академии я бы еще и отрабатывать заставил, - хмыкнул он, все же расслабляясь.
   - Если отработка состоит из боевой практики, то я за! - радостно сообщила я эльфу, ни на что, впрочем, не рассчитывая.
   - Если хотите попрактиковаться, я сообщу об этом мастеру Тилиминэлю, и он с вами позанимается, - предложил маг. - А пока пойдемте в мой кабинет, я покажу вам результаты адаптации методики к человеческой расе.
   Пока возвращались на третий этаж я заверила нашего спутника, что мастера Тилиминэля тревожить не нужно, не вдаваясь, впрочем, в причины своего отказа. А по прибытии в кабинет лорда Сарайлинтэля меня ждало очередное разочарование. Нет, поручение Владыки было исполнено и наверняка качественно, вот только это было вовсе не то, что требовалось мне.
   - Что-то не так? - поинтересовался хозяин кабинета, заметив, что я расстроилась.
   - И да, и нет, - честно призналась я. - Вы, безусловно, сделали то, что вас попросили, то есть адаптировали систему раскачки ауры, требующую минимальных ежедневных усилий и не требующую изучения теории магии. Именно это, насколько я теперь понимаю, и имел в виду Владыка, когда сказал, что данная методика позволяет легко повышать уровень. Надеюсь, что ваш труд не пропадет зря, и будет востребован для раскачки до пятого уровня, позволяющего применить заклинание бессмертия.
   - Боюсь для применения данного заклинания только пятого уровня недостаточно, - чуть иронично улыбнулся мужчина. - Эльфам подобные заклинания не нужны, но, насколько я знаю, оно требует серьезной подготовки.
   Я растерянно посмотрела на него, не будучи уверенной, что стоит вступать в полемику, но, решив, что ничего плохого не будет, если поделюсь личным опытом, все же сообщила:
   - Так ведь подготовить все может опытный маг. Понятно, что доступно это будет не всем, но и у вас не все до двадцатого уровня раскачиваются.
   - Владыка хочет, чтобы вы как можно скорее использовали это заклинание? - предположил лорд Сарайлинтэль. - Этот вопрос прорабатывался? Какой у вас сейчас уровень?
   - Девятый, - начала я отвечать на вопросы в обратном порядке. - Прорабатывался ли данный вопрос эльфами я не знаю, хотя скорее всего нет, поскольку Тэль, то есть Владыка Солиэнтэль хотел, чтобы меня научили этому заклинанию полностью. Вот только я его уже использовала сразу как достигла пятого уровня. Подготовили все за меня, зубрила я его около часа, получилось только с третьей попытки и между ними был нервный срыв, но главное, что все же получилось и я на целый год останусь двадцатичетырехлетней. Для меня это было настоящим чудом.
   Эльф внимательно посмотрел на меня и задумчиво проговорил:
   - Если девятый уровень у вас к концу третьего курса, значит пятый был в первой половине второго. Насколько я понял из бесед с коллегами, которые приходили к нам в начале каникул, к этому времени адепты уже получают базовый минимум знаний, необходимый для успешного применения низкоуровневых заклинаний. То, что вам при этом удалось активировать довольно сложное заклинание говорит о неплохом потенциале, но все же не позволяет делать вывод о возможности применения заклинания магически неподготовленными людьми.
   - На данный момент я только перевелась на третий курс, отучившись в академии один год. Заклинание бессмертия активировала примерно через пару месяцев после попадания в этот мир, соответственно считать серьезной магическую подготовку на тот момент не стоит. А вообще, как говорят у меня на родине "желание - тысяча возможностей".
   Насчет того, что нежелание - тысяча причин я эльфов просвещать не стала.
   - Отучились один год и теперь на третьем курсе? - с сомнением произнес мастер. - А вы не боитесь, что...
   Закончить фразу он так и не решился, поняв, что лезет совсем уж не свое дело.
   - Вы прямо как Тэль, - легкомысленно отмахнулась я. - Нам план обучения поменяли, в смысле всей группе, так что все по-честному. Мастер, а может все-таки позанимаетесь со мной разок, решила я сделать еще одну попытку. Неужели вам не интересно?
   Какое-то время эльф молчал, после чего все-таки признался:
   - Простите, но мне не хотелось бы на данный момент сражаться с недостаточно подготовленным противником, поскольку мне предстоит защищать титул Первого мага.
   Я разочарованно вздохнула, но настаивать не стала.
   - Насколько я понял из описанной вами ситуации, требовался не наиболее легкий, а наиболее эффективный способ раскачки? - предположил эльф.
   - Именно так, - подтвердила я.
   - Вам нужна именно полноценная система или пока будет достаточно рекомендаций для текущего уровня? - уточнил лорд Сарайлинтэль.
   - Сейчас мне важнее индивидуальные рекомендации именно для меня, причём ещё и с учетом необходимости раскачки резерва, но в будущем хотелось бы иметь и целостную систему. Во времени я вас при этом не ограничиваю, - поспешил я заверить эльфа, помня, что у него ещё и в академии работа есть, да и подготовка к защите титула время, наверняка, занимает. Интересно, что это за титул и как его защищают.
   - Как давно вы взяли девятый уровень? - уточнил он, прерывая мои размышления.
   - Около месяца назад.
   - Для подготовки индивидуальных рекомендаций мне необходимо измерить ваш резерв и снять слепок ауры, - предупредил мастер. 
   - Да, конечно, - согласилась я. - Когда вам будет удобно?
   - Если вы не против, можем сделать это прямо сейчас.
   Эльф вынул из шкафа какой-то прозрачный гибкий лист, попросил меня встать и, положив одну руку на него, а вторую разместив напротив моего лба расставив и чуть согнув пальцы, на несколько минут замер с закрытыми глазами. Я старалась не шевелиться, чтобы не помешать магу, и заинтересованно косилась на странный лист, на котором проявлялся ветвистый рисунок.
   - А теперь пройдемте за мной, - отмер эльф и убрал полностью покрытый узорами лист в местный аналог сейфа.
   Измеритель показал четыре магистра, семь учеников и два малых кристалла, что было всего на три малых больше контрольного изменения на зачетной неделе. Да и не удивительно, учитывая сколько времени я магией пользоваться не могла из-за последствий дуэли с Черным доктором, сейчас молча сопровождающим нас с лордом Сарайлинтэлем. Мастер на результаты измерений никак не отреагировал, видимо для эльфов они были довольно посредственными.
   Распрощавшись с ним, мы отправились домой, где я отпустила Майрана и остаток дня посвятила тригонометрии, в результате чего над учебником была одержана полная и безоговорочная победа, еще больше укрепившая мою решимость ускорить обучение в академии. Уже засыпая, я вспомнила, что так и не спросила телохранителя, что это за титул такой "Первый маг" и как его защищают.
   Урок эльфийского прошел привычно, закончившуюся математику я частично заменила переписыванием стихов Эльдоррана, а частично переживаниями по поводу перевода из дворца так хорошо понимавшего меня мастера Элина и отсутствия возможности нормально потренироваться. Начало истории тоже не предвещало ничего особенного, но неожиданно пришел Тэль и потребовал, чтобы мастер нас оставил.
   - Что-то случилось? - обеспокоилась я.
   - Пойдем прогуляемся, - попросил жених. - Мне нужно успокоиться, иначе я их просто поубиваю.
   Расспрашивать его в таком состоянии я не рискнула, чтобы еще больше не нервировать, быстро собравшись и взяв Тэля за руку. Майран понятливо исчез почти сразу же как Владыка отослал преподавателя.
   Мы молча шли по улицам Мириндиэля продолжая держаться за руки, и я буквально физически ощущала исходящую от эльфа нервозность. Вспомнилось как Райн говорил в Новограде о том, что эмпаты ощущают чужие эмоции и я постаралась передать Тэлю счастье от того, что я рядом с ним, ощущение теплого ветерка на коже, дарящего радость, синего неба над головой, шелеста листвы на деревьях, мимо которых мы проходили.
   - Спасибо, - краешком губ улыбнулся жених и свернул в сторону парка.
   - Точно не хочешь рассказать, что случилось? - еще раз попробовала осторожно поинтересоваться я, когда мы уже неспешно шагали по тенистым аллеям.
   - Зачем нужна служба контроля, за которой самой контроль нужен? - все еще несколько раздраженно вопросил Владыка.
   - Эм... - озадачилась я, не представляя, чем такая служба у них вообще занимается.
   - Вопрос риторический, - с усмешкой уточнил эльф.
   Предлагать помощь в такой ситуации, когда не понимаешь даже сути проблемы, было глупо и я молча шла с ним рядом.
   - Прости, я тебя расстроил, - через некоторое время виновато произнес Тэль. - Пойдем на качели?
   - Пойдем, - не стала спорить я. - И ты ни в чем не виноват. Мне просто жаль, что не могу помочь.
   - Ты уже помогла, - не согласился он и, поймав мой недоуменный взгляд, пояснил: - Больше всего в данный момент мне требовалось успокоиться. Со всем остальным я постепенно разберусь. И, кстати, если бы не твое желание поговорить с мастером Элином, возможно о проблеме я не узнал бы еще очень долгое время. Докладная записка командора Околесья до меня так и не дошла.
   - Странно, - согласилась я, проводив взглядом парня, несущего в руках два розоватых фруктовых облака.
   - Ты такие пробовала? - неожиданно сменил тему Тэль.
   - Такие - нет. Только желтенькое.
   Жених повернул в сторону, усадил меня на подвешенную на цепочках скамейку под навесом и, велев ждать его здесь, куда-то ушел.
   Отсутствовал он недолго, так что я хоть и удивилась, но всерьез начать переживать по поводу его странного поведения не успела. В обеих руках мой жених тоже держал по фруктовому облаку, вот только они были в полтора раза больше обычных и цвета в них перемешивались самым непредсказуемым образом.
   - Это - волшебное облако, - загадочно сообщил он, усаживаясь рядом и вручая мне лакомство. - Никогда не знаешь каким будет вкус. В детстве я их просто обожал.
   Я осторожно откусила цветастое лакомство и зажмурилась от удовольствия.
   - У-у-ум, - довольно прокомментировала я, ощущая как во рту смешивается своеобразный фруктовый коктейль.
   - Угу, - невнятно согласился Тэль, поворачивая свое лакомство вокруг оси и выбирая, где откусить следующий раз. - Как же давно я такого не пробовал.
   Когда следующий кусочек волшебного облака начал таять во рту, он даже зажмурился от удовольствия. Я примерилась к широкой бирюзовой полосе с тонкими прожилками из оранжевых нитей и тоже закрыла глаза чуть покачиваясь вместе с ним на подвесных качелях и растворяясь в ощущении такого простого и такого невероятного счастья от того, что мы с ним можем вот так сидеть в парке и есть волшебные облака.
   - Нам пора, - с грустью сообщил мой жених примерно через полчаса. - Прости, скорее всего я не смогу прийти сегодня вечером.
   - Можно я пойду с тобой? - неожиданно для самой себя попросила я. - Я постараюсь не мешать и буду вести себя очень тихо.
   - Таль... - эльф тяжело вздохнул, - это будет неуместно. Да и все равно я буду отвлекаться на тебя, а нужно во всем этом разобраться как можно скорее.
   Я погрустнела.
   - Прости. Я понимаю, что уделяю тебе недостаточно времени. Мне очень жаль, что обстоятельства сложились именно так...
   - Я все понимаю, - на миг прижавшись к любимому заставила себя отпустить его, хотя делать этого очень не хотелось. - Просто я по тебе скучаю и, хотя времени до моего отъезда вроде бы и достаточно, но все равно с каждым днем все меньше и это меня тяготит. Я знаю, что ты Владыка и государственные дела могут требовать именно твоего внимания и помню, как сильно были обеспокоены в гарнизоне и ты и тот самый командор. Не переживай, я всегда найду чем заняться.
   За разговором мы постепенно дошли до моего дома.
   - Сейчас пришлю Майрана, - пообещал Тэль, чмокнул меня в щеку и ушел порталом.
   Я даже сказать ничего в ответ не успела.
   Черный доктор пришел почти сразу и накрыл на стол, но я перебила аппетит и обедать не стала, что, впрочем, совершенно не помешало поесть ему самому. Хорошо все-таки, что Тэль нашел мне такого замечательного... И тут я задумалась - кого. Я не могла назвать Майрана своим другом, но и не считала его прислугой или обычным телохранителем. Он был моим гидом, моей защитой, даже заботился обо мне и мне тоже очень хотелось сделать для него что-то хорошее, вот только дать ему то, чего он так страстно желал, было не в моих силах. А учитывая новую для меня информацию о бестелесных я была уже не уверена, что попытка уберечь Черного доктора так уж неоправданна.
   День прошел скомкано. Я пыталась занять себя то упражнениями на контроль, то заливкой кристаллов, то переписыванием сборника стихов, но нормально сосредоточиться ни на чем не получалось. Вечером Майран не выдержал и поинтересовался в чем дело, а когда я попыталась отшутиться, заявил, что никуда не уйдет, пока я не признаюсь. Пришлось рассказывать.
   Эльф внимательно меня выслушал, на несколько минут задумался и пришел к закономерному выводу, что нужно занять себя чем-то интересным, например магическими тренировками. Пришлось напомнить ему, как реагирует на меня мастер Тилиминэль. Майран, чтобы меня приободрить, пообещал попытаться что-нибудь придумать и все-таки ушел, а я лежала на постели и никак не могла уснуть.
   Дверь в спальню тихонько приоткрылась.
   - Не спишь? - шепотом поинтересовался Тэль, увидев, как я повернула голову.
   - Нет. - Я приподнялась на локте. - Ты все-таки пришел...
   - Не хотел тебя беспокоить, - признался эльф, присаживаясь на край кровати и начав поглаживать мою руку, - но мне показалось, что ты сильно расстроилась днем.
   - Ты же пришел, значит теперь все в порядке.
   Я подвинулась на кровати, предлагая жениху устроиться рядом. Он лег, но ничего не ответил, лишь тяжело вздохнув.
   - Все так плохо? - тихо поинтересовалась я.
   - Да, - признался Владыка. - И это займет больше времени, чем мне бы того хотелось. А до конца каникул действительно остается немного. Я хотел бы проводить с тобой каждую минуту, но...
   Эльф умолк.
   - Так и будет, - пообещала я ему, слегка сжимая пальцы любимого в своей ладони. - Когда-нибудь так и будет Тэль.
   - Не против, если я сегодня останусь? - неожиданно спросил он.
   - А тебе можно? - с затаенной надеждой посмотрела я в глаза эльфу.
   - Думаю да. - В голосе его не чувствовалось полной уверенности. - Но на всякий случай я лучше лягу поверх одеяла.
   - Ты же так не выспишься.
   - Если уйду, вообще вряд ли усну, - с грустью признался он. - Я надеялся иначе провести эти дни.
   И я закрыла глаза, а когда проснулась утром на постели была уже одна. Однако, не успела я расстроиться, как, выйдя в зал, обнаружила Тэля что-то сосредоточенно пишущим за бюро.
   - Да озарит свет творения сегодняшний день, - подала я голос, привлекая внимание.
   - И все последующие за ним, - улыбнулся мне эльф, обернувшись.
   - Это что, традиционный ответ? А почему ты мне о нем раньше не рассказал?
   - Ждал удобного случая, - ничуть не смутился жених и кивнул мне на кухню. - Поставь чайник. Я сейчас закончу и приду.
   На столе нас с ним ждал завтрак и Тэль действительно быстро присоединился ко мне. В этот момент в дверь постучали. Мы переглянулись, недоумевая кто бы это мог быть, учитывая, что у Майрана имелся собственный отпирающий амулет, и эльф пошел открывать, махнув мне рукой на закипающий чайник.
   - Владыка?! - сдавленно донесся от двери растерянный мужской голос и пришедший замолк.
   - Что вам здесь нужно? - недовольно поинтересовался Тэль.
   - Простите за дерзость, - в разговоре на пару секунд возникла пауза и я отправилась посмотреть, что происходит. - Я осмелился прийти к будущей владычице с предложением... хотя, наверное, следовало сначала согласовать с вами...
   Перед дверью преклонив одно колено стоял эльф в военной форме, левая рука его горизонтально покоилась на выставленном вперед правом колене, лицо было направлено вниз, так что сразу понять кто это мне не удалось.
   - Если осмелились, то прекратите мямлить и зайдите уже внутрь, - раздраженно бросил Владыка, делая шаг в сторону.
   - Да будет благосклонен свет творения к вам и всему вашему роду, - запоздало поприветствовал мастер Элин, аккуратно прикрывая за собой дверь.
   - Как и к вам, - растерянно проговорила я. Не то чтобы я не рада была его видеть, просто в очередной раз совершенно не понимала, что происходит.
   - Так что вы собирались предложить будущей владычице? - тоном, не предвещавшим ничего хорошего, снова поинтересовался Тэль.
   Маг нервно сглотнул, покосился на меня, снова посмотрел на Владыку, медленно выдохнул, беря себя в руки, и по-военному четко отрапортовал:
   - Мне стало известно, что Владыка будет занят ближайшую декаду и вряд ли сможет уделить своей невесте должное внимание, поэтому я осмелился предложить ей поучаствовать в полевом лагере для лучших армейских магов, который начнется завтра и будет проходить под моим руководством. - Ободренный тем, что его продолжают молча слушать, он добавил уже спокойнее: - Там песчаный пляж у реки, лес рядом, места проверенные, безопасные. Мы бы для нее отдельную палатку поставили. Я думаю, ей будет интересно, да и полезно посмотреть на тренировки боевой элиты магов, можно и самой потренироваться будет, по отдельной программе конечно же. А уж ребята, если узнают, кто на них посмотреть пришел, вообще наизнанку вывернутся.
   - Тэ-э-эль... - я умоляюще взглянула на жениха, как только мастер умолк.
   Владыка смотрел на меня и улыбался.
   - А разве у меня есть варианты? - усмехнулся он.
   - Нет? - с надеждой поинтересовалась я. - Ты меня отпустишь?
   - Да. И даже не буду ругаться на некоторых обнаглевших до утренних визитов в дом будущей владычицы, - покосился он на Элина. - Но телохранителя возьмешь с собой и инструктора Элинсиртинэля будешь слушаться как Кайдена.
   - Тогда скорее уж как Элтара, - усмехнулась я и обернулась к заметно расслабившемуся мастеру. - Когда и куда мне нужно добраться?
   - Координаты лагеря у телепортистов есть. Завтра там все обустраивать еще будут, так что лучше или к вечеру портал открыть или послезавтра с утра. - Он повернулся к Тэлю и неожиданно признался: - Я когда ваш взгляд увидел, думал все, сейчас в лоно света отправлюсь. Быстро от дворцовых реалий отвык. Спасибо вам за то, что подписали прошение о переводе и за то, что разрешили будущей владычице поучаствовать в сборах. Я могу идти?
   - А может вы с нами позавтракаете? - предложила я, вспоминая откуда Майран обычно доставал себе посуду, и Элин мгновенно напрягся.
   - Не стоит задерживать его, Таль, - возразил мой жених. - Увольнительные в гарнизонах бывают не часто и у инструктора Элинсиртинэля наверняка еще много планов на сегодня. Вы можете идти, - благосклонно кивнул он эльфу и тот, поклонившись, быстро вышел.
   - Я что-то не то сказала? - поинтересовалась я у Тэля, как только дверь закрылась за нашим гостем.
   - Пойдем завтракать, - со вздохом предложил Владыка, - а то мне уже пора уходить. И да, не стоит демонстрировать простым эльфам, что наша повседневность мало чем отличается от других. Для народа владыки должны оставаться олицетворением света творения, быть объектом восхищения и возвышаться над остальными, как мэлроны возвышаются над другими деревьями.
   Я недоверчиво посмотрела на жениха.
   - Но Элин не совсем обычный эльф, он ведь был наставником юного повелителя, да и моим тоже. И ты сам сказал, что я должна буду его слушаться.
   - Даже приближенные к владыкам не должны воспринимать нас как равных, хотя ему действительно позволено очень многое именно как наставнику. И только потому, что заботился в первую очередь о твоем благе, он не наказан за дерзость.
   Я задумалась, пытаясь осознать всю значимость положения будущей владычицы эльфов. В Новограде моя жизнь почти не изменилась с обретением нового социального статуса, и я относилась к нему все это время достаточно легкомысленно. Но здесь не Новоград, и я просто не понимала, как теперь себя вести.
   - Таль, ты меня слышишь? - видимо уже не первый раз позвал меня Владыка.
   - А? Прости, я задумалась. Можешь повторить?
   - Я в общем-то как раз и спрашивал, о чем ты задумалась, - пояснил эльф. - Судя по хмурому виду, мысли у тебя не радостные.
   - Начинаю осознавать, что я не только твоя невеста, но еще и будущая владычица эльфов. У меня не получится, Тэль. Я так не смогу.
   - Что именно не сможешь? - терпеливо поинтересовался Владыка.
   - Быть олицетворением света творения, возвышаться, как мэлроны... все это. Это ты с рождения готовился править эльфами, а я простой человек и не могу вот так сразу перестроиться. - Я нервно вздохнула, вывод из сказанного мог быть только один.
   - Так. Для начала успокойся. - Тэль подошел и, отобрав вилку, которую я стиснула так, что побелели костяшки пальцев, взял за руку. - Во-первых, то, что я говорил, относится именно к владыкам, а не к повелителям или будущей владычице. Да, вы тоже не простые эльфы, но воспринимаетесь народом как значительно более близкие к нему, чем правящая чета. Во-вторых, никто не требует от тебя перестроиться моментально, у нас достаточно времени, чтобы все происходило естественно. А в-третьих, я не готовился править эльфами, но, когда выбор света творения пал на меня, принял свою судьбу.
   - То есть как не готовился? - опешила я. - Ты же был повелителем, у тебя знак пути...
   - Повелителей много, а на путь я пошел вообще вынужденно, только чтобы избежать брака с девушкой, которая не могла бы зачать от меня из-за несовместимости нашей крови. С тех пор, как мой отец не вернулся с пути, меня никто не рассматривал как наследника. Нас с матерью отправили в поместье к двоюродному деду на самую границу и только благодаря ему я стал правящим повелителем, а потом и Владыкой. Это длинная история, Таль, давай отложим ее до твоего возвращения.
   - Хорошо, - согласилась я. - Но, как мне теперь себя вести? Я просто не понимаю.
   - Так же как вела все это время. Насколько я знаю, если не считать дуэли с черным доктором, за рамки разумного ты не выходила. И если бы сейчас дома с тобой находился не я, а Майран, пригласить инструктора на завтрак в качестве знака твоего к нему расположения было бы вполне допустимо. Только сразу предупреждаю, что настаивать, если отказывается, не стоит, иначе он будет вынужден остаться против своей воли, чтобы не гневить будущую владычицу.
   - А вы разве еще здесь? - изумился вышедший из телепортационной черный доктор. - То-то во дворце переполох.
   - Пойду я, - вздохнул Тэль, - пока меня в пропавшие не записали. А ты занятия с преподавателями отменить не забудь.
   - Конечно, - пообещала я, провожая жениха к телепорту. - Вечером сможешь прийти?
   - Постараюсь, - пообещал Владыка, поцеловав меня в щеку, и шагнул в окно портала.
   - Что-то случилось? - поинтересовался молчавший во время нашего прощания Майран. - Или просто надоело учиться на каникулах?
   - Да ну тебя, - усмехнулась я. - Сборы армейских магов случились. Пойдем завтракать, а то я толком не поела.
   Эльф чуть подумал и озадаченно поинтересовался:
   - А что, теперь на сборах человеческий и историю преподают?
   Я после такого чуть отваром не захлебнулась и завтрак отложился еще минут на десять, понадобившиеся мне, чтобы просмеяться.
   - Нет. Поэтому занятий и не будет. Меня пригласили посмотреть, как они проходят. Пляж, речка, боевая элита магов... тренировки, - мечтательно протянула я.
   - Вы надолго уходите? - тут же погрустнел черный доктор.
   - Не знаю, - только теперь сообразила я, что на радостях даже не поинтересовалась этим моментом. - Ты не рад?
   - За вас рад, - пояснил эльф. Просто надеялся еще на какое-то время отсрочить начало своей работы в больнице. Но раз наделал дел, нужно отвечать, - преувеличенно бодро закончил он.
   - Вообще-то, ты идешь со мной, - едва сдерживая улыбку, сообщила ему я, только теперь по достоинству оценив предусмотрительность Тэля.
   - А Владыка не будет против? - с затаенной надежной поинтересовался черный доктор.
   - Я тебе больше скажу, это его прямое указание. Так что у нас два дня на сборы. Отправляемся либо завтра вечером, либо послезавтра утром, пока точно неизвестно.
   Майран на это ничего не сказал, но лицо у него было настолько счастливым, что слов и не требовалось.
  
   Распрощавшись с преподавателями, я вдруг остро почувствовала, насколько был прав черный доктор, и убрала на полки над бюро сборник стихов и все письменные принадлежности. У меня ведь все-таки каникулы, а я каждый день занимаюсь, даже без выходных. Так вообще перед учебой не отдохну, а еще неизвестно что ждет нас в новом году. Да и неплохо бы до сборов с Лисом повидаться, если он уже вернулся.
   В гости к будущему эльфийскому послу мы отправились сразу после обеда, по дороге, по просьбе Майрана, заглянув в несколько торговых лавок, где обзавелись необходимыми на его взгляд в походе мелочами. Я не вмешивалась, положившись на более опытного в этом вопросе эльфа, и с удовольствием разглядывала заведения, сравнивая их с человеческими.
   Дверь нам открыл дядя друга и сообщил, что с практики тот вернулся, но сейчас в институте, ушел совсем недавно и когда придет неизвестно. Немного поколебавшись, я в сопровождении Майрана отправилась искать Лиса, успокаивая совесть тем, что иначе могу и не успеть повидаться с другом. Черный доктор довольно быстро нашел расписание подведения итогов практики и остановив проходившую мимо девушку выяснил, где находится нужная аудитория. Перед дверью меня снова обуяли сомнения, и я застыла с поднесенным к ней кулаком, не решаясь постучать. Майран какое-то время подождал активных действий и аккуратно отодвинув меня в сторону постучал сам.
   - Пусть будет благосклонен к вам свет творения, - с достоинством произнес открывший дверь эльф. - Чем могу быть полезен?
   Я замерла, пытаясь вспомнить, где могла его видеть.
   Черный доктор покосился в мою сторону и взял инициативу на себя:
   - Как и к вам. Мы хотели бы узнать, скоро ли освободится Лисиртинтуриэль. Будущая владычица намерена с ним пообщаться, однако не желает прерывать участие юноши в учебном процессе.
   - Подведение итогов продлится еще около двух часов, и я был бы очень признателен будущей владычице, если бы она смогла уделить немного времени и поприсутствовать в аудитории или хотя бы поприветствовать учащихся.
   - Ой, а я вас знаю, вы к нам в лагерь вместе с Лисом приходили, - обрадовалась я и тут же смутилась. - Только я вашего имени не помню. Простите, пожалуйста.
   - Арвиинэль, - подсказал эльф.
   - Мастер Арвиинэль, я бы с удовольствием поприсутствовала на подведении итогов, поскольку мне действительно интересно в чем заключается и как проходит практика в институте власти, но вы уверены, что мое участие не помешает вам или обучающимся?
   - Абсолютно, - заверил меня мастер и приглашающе указал на свой стол, находящийся на небольшом возвышении у окна.
   Для Майрана он освободил место за ближайшей от меня партой, одного из парней отправил за вторым преподавательским стулом в соседнюю аудиторию, после чего представил меня и выдал пятиминутную речь о том какой высокой чести удостоились присутствующие. Большинство подростков в полной мере прониклись торжественностью момента, а я сидела с прямой спиной, стараясь не коситься на радостно улыбающегося Лиса, и чувствовала себя по-дурацки, но честно пыталась изображать мэлрон, благо возвышалась над обучающимися при этом вполне нефигурально, хоть и не особо сильно. Наконец суета, вызванная моим появлением, закончилась, и юная эльфийка, все это время стоявшая за трибуной в углу у двери, смогла продолжить свой рассказ.
   Слушать было интересно и два с лишним часа пролетели незаметно. Я не пыталась запоминать все подробности устройства и административные функции мест прохождения практики, а формировала некое общее представление о власти в эльфийских землях вообще и Мириндиэле в частности. Рассказ Лиса произвел настоящий фурор среди учащихся и, наверное, если бы не мое присутствие, его бы просто растерзали вопросами. Два дня в роли посла впечатлили даже невозмутимого Арвиинэля.
   Аудиторию мы с Майраном покидали первыми, чтобы не создавать еще большего ажиотажа среди подростков. Я показала черному доктору глазами на Лиса и тот понятливо подошел к парнишке, шепнув тому что-то на ухо. Выйдя из академии, телохранитель уверенно повел меня вокруг здания, свернул на довольно широкую аллею и вскоре вышел на площадку с окружающими большую клумбу скамейками. На одной из них мы и дождались буквально сияющего от радости Лиса.
   - Там сейчас такое творится! - с ходу заявил парнишка. - Сначала все за вами хотели бежать, но мастер только меня отпустил, а теперь пытаются выяснить зачем вы приходили и как ему это удалось организовать.
   - Если честно скажешь, что к тебе в гости, поверят? - поинтересовалась я, обнимая друга.
   - Нет, конечно. Кто я, а кто вы!
   - А кто ты?
   - Я - просто один из студентов, такой же как они. Пойдемте отсюда, а то мастер их долго не удержит.
   Мы с Лисом двинулись по еще одной из аллей, уводящей от здания института.
   - Так и меня можно назвать просто адепткой магической академии, - начала я и улыбнулась. - Хотя просто адепткой, пожалуй, нельзя. Меня после турнира и в Новограде на улицах узнают. Вот не сидится нам спокойно...
   - Это точно, - подтвердил парень. - Ты права была, когда говорила, что ваших можно и не застать, если промедлить. Я, конечно, успел и они мне столько всего рассказали, что даже не верится, а вот к концу декады их куда-то забрали.
   - В смысле забрали? - опешила я. - Куда?
   - Я не понял. Там какой-то контракт подмены. Они сами толком не знали. Через пять дней после твоего ухода пришли ко мне в посольство попрощаться и больше я их не видел, но, по-моему, они довольны были.
   - Ну, если так, то хорошо, - решила я, что больше выяснить у Лиса вряд ли удастся. - А куда мы идем?
   - Ко мне, - пожал плечами эльф. - Или можем погулять.
   - Давай лучше погуляем, а потом к нам пойдем.
   - Во дворец?
   - Нет, не переживай, - заметила я как он напрягся. - У меня теперь свой дом есть, мне Тэль подарил.
   - Что-то хочешь спросить? - вмешался в наш разговор черный доктор, когда парень в очередной раз заинтересованно взглянул на него, думая, что делает это незаметно.
   - Простите, - стушевался тот.
   - Неужели я интереснее, чем будущая владычица эльфов? - рассмеялся Майран, окончательно смутив Лиса и развеселив меня.
   - О! А ты знаешь, что наше знакомство с Мириндиэлем началось с тебя? - сообразила я.
   - В каком смысле с меня? - удивился черный доктор и мы с Лисом принялись наперебой рассказывать ему историю поисков юного повелителя, а потом и рыбалки при помощи лука, придуманной Элтаром для развлечения ребятни, и разговор потек сам собой, не запинаясь о титулы и достижения.
   Ужинали мы у нас дома. Майран вместе с едой принес из дворца просьбу мастера Тилиминэля о проведении со мной завтра с утра индивидуального занятия по практической магии, на которую я, не раздумывая, согласилась. В конце концов можно серию для проверки абсолютника повторить или маятниковые комбинации нормально разучить, а по тренировкам я очень соскучилась.
   Когда уже начало смеркаться пришел Тэль и отпустил телохранителя до утра.
   - Пожалуй мне тоже пора идти, - засобирался Лис. - Очень рад был пообщаться.
   - Останься, - приказал ему Владыка, доставая себе чистую посуду.
   Мы молчали, Тэль сосредоточенно ел.
   - Что-то случилось? - наконец рискнула поинтересоваться я.
   - Не совсем. Сейчас поем и все объясню, - ненадолго прервавшись ответил жених. - Я просто очень голодный. Лис, расскажи пока как твой отчет по практике.
   Мы удивленно переглянулись, и парень повторил для Тэля все то, что несколько часов назад рассказывал в институте. Я от себя добавила, что его практика впечатлила даже преподавателя и похвалилась, что теперь немного лучше представляю как у эльфов организовано управление государством. Владыка терпеливо дослушал нас до конца после чего спокойно прихлебывая горячий отвар сообщил:
   - Это все, конечно, хорошо. Но я спрашивал не как прошла практика, а в каком состоянии отчет по ней. Успеешь закончить за пару дней?
   - Так две декады же еще до сдачи в письменном виде, - опешил Лис.
   - Дело в том, что лорд Идлер доложил мне, какой бедлам творился в посольстве за сутки до посадки мэлронов. Поэтому я хотел бы чтобы ты как можно подробнее описал этот период практики.
   Парень сник, сжав кулаки и глядя куда-то себе под ноги. Я тоже непроизвольно напряглась, вспомнив что именно на этот период мой друг был назначен исполняющим обязанности посла и на него же пришелся мой незапланированно ранний приход в Мириндиэль.
   - Лис, - мягко позвал Тэль. - Я тебя не ругаю, я тебя хвалю.
   - Как-то ты его специфически хвалишь, - удивилась я не меньше парнишки.
   - Просто вы не дослушали, а уже оба носы повесили, - усмехнулся Владыка. - Таль, ты-то чего расстроилась?
   - За компанию? - предположила я не слишком уверенно.
   - Ну, конечно. И дело совершенно не в том, что ты попросила перенести телепорт и он это сделал.
   Мы с Лисом снова синхронно понурили головы.
   - Какие же вы еще дети, - вздохнул эльф, получил в ответ два возмущенных взгляда и, не удержавшись, рассмеялся. - Проблема ведь не в том, что моя невеста раньше прибыла в Мириндиэль и об этом даже не сообщили, видимо в качестве сюрприза мне, а в том, чем именно она занялась сразу после прибытия.
   Парень вопросительно посмотрел на меня.
   - Вы что ему не рассказали? - удивился Тэль.
   - Да как-то к слову не пришлось...
   - Ладно, еще успеете. А теперь давайте вернемся к бедламу перед посадкой. То, что Лис остался за старшего в настолько сложный период - это наш с лордом Идлером просчет. Мы не ожидали повышенного интереса к событию со стороны людей, поэтому посольство оказалось совершенно не готово к масштабу происходящего. И при этом перечень эксцессов, составленный по итогам проведения лордом, содержал не более тридцати пунктов, ни один из которых не только не тянул на политический скандал, но даже не мог быть назван значимым. Я бы сказал, что с учетом изначальных условий ты совершил невозможное. Именно поэтому я хочу предложить тебе подработку.
   - Подработку? - опешил парень.
   - Да. Я хочу, чтобы ты участвовал в организации профессионального турнира боевых магов, который состоится как раз через две декады. Контракт оплачу из собственных средств. Но если не хочешь, ты вправе отказаться.
   - Я хочу, да и деньги лишними не бывают, - пожал плечами Лис, - но, если честно, не понимаю зачем это вам.
   - Перечень эксцессов по итогам прошлого турнира содержит восемьсот четырнадцать пунктов среди которых двадцать три дуэли и одна массовая драка. И это не единичный прокол, проблемы возникают последние несколько лет. На данный момент выдвинуто предложение прекратить проведение профессионального турнира, оставив только любительский. Я против, но для того, чтобы аргументировано отказать, нужна положительная динамика перечня эксцессов. Существенная динамика.
   - А зачем вам оплачивать контракт из своих средств, если можно временно назначить меня на должность? Это бы в послужной список вошло, да и полномочий так больше.
   - Назначение стороннего на официальную должность - наглядно продемонстрированное недоверие ко всей команде, которое непосредственно перед турниром ни к чему хорошему не приведет. Контракт для протеже из института власти - это просто способ поддержать перспективного парня, что-то вроде продолжения практики и денежной подачки без ущерба для гордости. Когда они поймут что к чему будет уже поздно. А насчет полномочий, мне ведь не нужно тебе напоминать, что каждый имеет столько власти...
   - Сколько сам способен взять, - продолжил Лис. - Забудешь тут, когда каждый день при входе в институт напоминают. - А если мне поручат что-то другое?
   - Нет, я позабочусь, чтобы тебя сунули на самый неблагодарный участок организации размещения. И да, оплата по контракту один золотой, но будет еще и премия, которая зависит от того, насколько я останусь доволен результатами. Завтра после обеда зайдешь сюда, заберешь документы по последним пяти турнирам. О том, что они у тебя, никто знать не должен.
   - Я все понял, - задумчиво кивнул Лис, видимо мысленно уже что-то прикидывая.
   - Вот и хорошо, - поднялся из-за стола Владыка. - А теперь тебе действительно пора.
   Оставшись одни, мы устроились в обнимку на диване, и я рассказывала своему любимому эльфу о том, что сегодня узнала в институте власти, о предстоящей завтра тренировке, о том как училась в институте еще в своем мире, а он молча гладил меня по руке чуть выше локтя и щекотал шею теплым дыханием.
  
   На этот раз мастер Тилиминэль чувствовал себя значительно увереннее, начав со специального поддерживаемого заклинания для определения класса защиты. Судя по тому, что для его исполнения понадобилась начерченная прямо на полигоне пентаграмма, заклинание было непростым.
   - Мне только держать щит и больше ничего не делать? - еще раз уточнила я, хотя другим способом истолковать почти пятиминутную инструкцию, прочитанную мне эльфом, было бы затруднительно.
   - И максимально сконцентрироваться при этом, - терпеливо повторил мастер. - Скажите, когда будете готовы.
   Я была готова с самого утра, поскольку абсолютник активировала еще после умывания, но послушно подтвердила мастеру, что он может начинать, на всякий случай максимально сконцентрировавшись на щите. Заклинание читалось минуты три, и я постепенно теряла концентрацию, заменявшуюся раздражением на представителей долгоживущей расы, которым, видимо, по жизни торопиться некуда. Наконец эльф активировал все необходимые схемы, пентаграмма отозвалась тусклым свечением и в меня неторопливо полетело заклинание лимонно-желтого цвета размером с яблоко, исчезнувшее при соприкосновении с абсолютником. Щит при этом даже не дрогнул.
   После исчезновения первого заклинания возле мастера появилось еще одно такое же и снова направилось ко мне с тем же отсутствующим эффектом, потом третье, четвертое...
   - Это и есть ваша проверка защиты? - скептически поинтересовалась я, расслабившись и скрестив руки на груди.
   - Пожалуйста, не теряйте концентрацию, - попросил Тилиминэль.
   - Концентрацию? Да я под таким теорию магии завучу сдавать могу! - возмутилась я.
   - Наберитесь терпения и, пожалуйста, не теряйте концентрацию, - снова повторил мастер.
   Вот уж кому терпения было не занимать. Однако торопиться мне сегодня было тоже некуда, поэтому я, не меняя позы, стала ждать продолжения, машинально считая атакующие элементы и пытаясь придумать чем бы себя занять. К моему удивлению восьмой шарик оказался зеленым и, похоже, немного более шустрым, чем его лимонно-желтые предшественники.
   - Так и должно быть? - поинтересовалась я у мастера.
   - Да, - с достоинством сообщил он. - Когда почувствуете, что становится трудно удерживать щит, сообщите мне. Заклинание деактивируется не моментально.
   - Это будет не скоро, - вздохнула я. - А нельзя их как-то форсировать?
   - С каждым новым этапом атака будет становиться интенсивнее, - просветил меня эльф.
   - Этапы отличаются цветом?
   - Не только. Но сейчас вам лучше не отвлекаться.
   Вот и поговорили. От чего тут не отвлекаться-то? Проще было в меня энергетическими сгустками несколько минут покидать перед тем как к серии для проверки абсолютника переходить, если на слово мне не верит, что удерживаю.
   Мастера я больше не тревожила, погрузившись в размышления о предстоящем участии в сборах для лучших армейских магов. Вот уж там и насмотрюсь, и напробуюсь всяких тренировок. Я мечтательно вздохнула и снова обратила свое внимание на активированное Тилиминэлем заклинание.
   Ударов по щиту я все еще не ощущала, но цветные шарики, на этот раз бывшие светло-оранжевыми, за время моих раздумий значительно оживились. Очередной атакующий элемент, мне напоминавший подкрашенный энергетический сгусток, какие мы делали с мастером Альвиром, появлялся, когда предыдущий успевал проделать чуть больше половины пути ко мне.
   - Как вы себя чувствуете? - решил поинтересоваться эльфийский наставник.
   - Пока не уснула, - пробурчала я себе под нос, но кажется он все же услышал. Чувствуя себя виноватой, я постаралась пояснить: - Мастер, мой щит успешно выдерживает всю серию для проверки абсолютника и относительно успешно маятниковые комбинации. Правда я думаю, что маятниковые были не в полную силу использованы. Какой смысл тратить столько времени и усилий на проверку, которая не может нормально загрузить защиту?
   - Не думаю, что вас действительно атаковали маятниковыми комбинациями, вы ведь только на третьем курсе. Достаточно немного сместить ритм, чтобы это был просто набор из нескольких последовательных заклинаний. Думаю, вам лишь показали, что это такое, для общего понимания.
   - Ну, не знаю, - задумалась я. - Щит они хорошо грузили.
   - Естественно, - чуть снисходительно улыбнулся Тилиминэль. - Вы ведь только начали изучать магию, у вас впереди годы тренировок. А смысл проверки именно данным заклинанием в возможности сравнения результатов. Вот вы можете сказать, насколько ваш щит сейчас лучше, чем три месяца назад?
   - Намного, - уверенно сообщила я.
   Мастер понимающе улыбался, но без ехидства, как-то по-доброму.
   - Конечно же сейчас вам кажется, что намного. Но насколько это много?
   Я на какое-то время задумалась. Три месяца назад это примерно в начале академического турнира.
   - Сложно сказать. Неконцентрированные огненные заклинания я уже тогда выдерживала, если не пугалась до потери щита, а сейчас много чего выдерживаю, но определить, что именно, мне обычно разница в уровне с противниками мешает.
   - А это заклинание позволит достаточно точно определить уровень вашей защиты. Есть даже таблица соответствия его этапов заклинаниям базового перечня.
   - Что такое базовый перечень? - тут же поинтересовалась я.
   - Список заклинаний, входящий в программу обучения и необходимый для получения диплома. Есть еще расширенный перечень для каждой специализации. В принципе знания соответствия базовому перечню достаточно, чтобы соотнести с конкретным уровнем защиты практически любое заклинание основываясь на его магическом потенциале.
   - А что такое магический потенциал?
   Мне занятие начинало нравиться. Мастер, напротив, начинал заметно нервничать.
   - Это базовая сила заклинания при минимально допустимых модельных условиях. Пожалуйста, сконцентрируйтесь на защите. Мне бы очень не хотелось, чтобы вы пострадали.
   - Мастер, поверьте, я могу отразить атаку намного сильнее этой, так что завершать измерение мы будем не из-за силы заклинания, а из-за того, что у меня резерв закончится. Имеющихся четырех с небольшим магистров мне категорически не хватает. Кстати, за сколько вас нужно будет предупредить? Да не нервничайте вы так, еще примерно треть резерва осталась.
   - Мне нужно было это предусмотреть, - удрученно пробормотал мастер. - Но кто-бы мог подумать, что разница будет столь существенной.
   - Вы о чем?
   - Я приготовил залитые кристаллы, чтобы вы могли восполнять энергию между упражнениями, но не подумал дать вам один на время выполнения задания.
   - И сходить за ним нельзя? - на всякий случай уточнила я.
   - Заклинание читается на место, а не на объект и оно поддерживаемое, так что мне нельзя покидать пентаграмму.
   И тут нам одновременно пришла в голову одна и та же мысль и мы синхронно повернулись к развалившемуся у стены полигона в кресле из твердой иллюзии Черному доктору.
   - Майран, иди сюда, - крикнула я.
   Телохранитель вопросительно посмотрел на меня и, поднявшись, направился к арене.
   - Только пусть бросает, - поспешно уточнил мастер. - В зону действия заклинания заходить нельзя.
   Бросил Черный доктор хорошо, практически прямо в руки. Я потянула энергию из полнехонького кристалла архимага, прислушалась к себе, и решив, что в ногах правды нет уселась на сделанный чуть ниже попы летунец.
   - Совсем другое дело, - довольно сообщила я слегка обалдевшему от такого Тилиминэлю. - Продолжим разговор? Атакующие элементы представляют собой энергетические сгустки или я ошибаюсь? А концентрированные с какого цвета должны начаться?
   Мастер какое-то время помолчал, напряженно вглядываясь в меня, но видимо никаких признаков ослабления защиты ему выявить не удалось, и он все же ответил:
   - Атакующие элементы вы определили абсолютно верно. Концентрированными они станут с ярко-фиолетовых. Это девятнадцатый этап.
   - А сейчас какой?
   - Четырнадцатый.
   - Долго, - вздохнула я. - А может заклинание не с начала начинаться, а с заданного уровня?
   - Нет, это невозможно.
   - Почему?
   - Это очень сложное заклинание. Слишком сложное, чтобы его модифицировать.
   - А написать вы мне его можете? К концу каникул. Попробую нашего завуча заинтересовать. Если кто и сможет такое сделать, то это он.
   - Такое под силу только гению, - покачал головой эльф. - Но, если желаете, заклинание со всеми необходимыми пояснениями я предоставлю.
   - Вот и отлично, - обрадовалась я. - И да, он - гений!
   Сменилась еще пара цветов, кажется, это был семнадцатый этап. Мастер напряженно всматривался в меня, я прислушивалась к собственным ощущениям. На восемнадцатом я встала, с сожалением отказавшись от летунца, и продолжая следить за атакующими элементами и собственным резервом, но пока и то и другое не вызывало опасений, хотя удары в щит я уже вполне ощущала.
   Ярко-фиолетовые концентраты меня особо не впечатлили, хотя я слегка опасалась резкого перехода, но, видимо, у эльфов в этом заклинании все было продумано и предусмотрено. Однако, расслабляться под такой атакой было уже рискованно, и я начала постепенно концентрировать внимание на собственном щите и атакующих элементах. Через несколько минут я уже не видела ни стоявшего у края арены Майрана, ни замершего в пентаграмме напротив меня Тилиминэля.
   Цвета менялись примерно в том же темпе, что и в начале, но теперь это вовсе не казалось мне затянутым. Давление на щит было уже довольно ощутимым и продолжало расти. Вот два бордовых сгустка врезались в него одновременно, и щит завибрировал, заставляя сконцентрироваться сильнее. Это еще не предел, я знаю, но теперь любая оплошность может оставить меня без защиты, а интервалы между ударами составляют едва ли две секунды.
   Одинарное, одинарное, двойное; одинарное, одинарное, двойное... я чувствую, как непроизвольно напрягаются мышцы перед усиленной атакой. Это не влияет на качество щита, но рефлексы заставляют реагировать не только разум, но и тело.
   Этапы я перестала считать еще несколько цветов назад на двадцать пятом. Все, на что хватало моего внимания, сосредоточенного сейчас на защите, это машинально фиксировать цвет. Индиго. И на абсолютник обрушивается тройная атака... Мамочки! Как же я ее удержала?
   - Мастер, достаточно, - напряженно попросила я, стараясь не потерять концентрацию.
   Двойное, одинарное, одинарное, двойное и снова тройное... Держать! Шею щекотят капли пота, левая рука сжата в кулак, пальцы правой стиснуты на ополовиненном кристалле. Двойное, одинарное, одинарное, двойное и ... ничего. Еще какое-то время я стою в диком напряжении, ожидая очередного удара, и только потом слышу обеспокоенный голос Тилиминэля:
   - Леди, как вы себя чувствуете? Позвать врача?
   Я нервно выдыхаю и сажусь на песок, руки и ноги дрожат от перенапряжения.
   - Мокрой, но живой, - тихо сообщаю я эльфу и, слабо улыбнувшись, интересуюсь: - Как результат?
   - Класс защиты первый индиго. Если бы своими глазами не видел, не поверил бы, - так же тихо отвечает он, присаживаясь на корточки радом со мной. - Может все-таки врача?
   - Не нужно, сейчас отпустит, - заверила я мастера. - Хотя индиго для меня пока все же тяжеловат, нужно было на предыдущем останавливаться. Мастер, а мы можем прерваться минут на десять? Мне бы умыться и помедитировать.
   - Да, конечно, я в любом случае планировал сделать перерыв перед переходом к атакующим заклинаниям. Но я бы не советовал продолжать вам в таком состоянии.
   Я прислушалась к себе. Тело постепенно отходило от пережитого стресса.
   - Давайте решим это через десять минут, - как можно мягче попросила я и, поднявшись при помощи Майрана, пошла к небольшому питьевому фонтанчику, находившемуся рядом с полигоном.
   Вода приятно охладила лицо и шею. Я как смогла закатала недлинные рукава и ополоснула еще и руки, с остальным придется потерпеть до дома. Напившись из фонтанчика и еще раз умыв лицо, я вернулась на полигон и улеглась спиной на лавку, медитируя и просто отдыхая. Голубизна неба сегодня была разбавлена редкими перистыми облаками, легкий ветерок приятно обдувал влажную кожу. Я на миг закрыла глаза и поняла, что если сейчас не встану, то усну прямо здесь.
   Резко сев на лавке, потерла лицо и, подобрав недопитый кристалл, потянула из него энергию, полностью восполняя резерв. Еще раз прислушалась к себе и уверенно сообщила мастеру:
   - Я готова.
   Он придирчиво осмотрел меня, что-то поколдовал, но настаивать на завершении тренировки не стал.
   - Какие заклинания из стандартной серии для проверки абсолютника вы знаете? - поинтересовался Тилиминэль.
   - С первого по семнадцатое, - я немного подумала и добавила, - но теперь можно выучить и те, что девятого уровня. Я его просто перед самыми каникулами взяла.
   - Не сегодня. А какие темпы вы изучали?
   - Темпы? Судя по тому, что я даже не понимаю, о чем вы, никакие.
   - А как же маятниковые комбинации, о которых вы говорили? - удивился эльф. - Если вам их демонстрировали, то я предположил, что остальные три темпа вы уже прошли.
   - Так мне их не в академии демонстрировали, - пояснила я. - Просто напросилась на тренировку к боевым магам в гарнизоне, куда мы с Владыкой ходили. Там знакомый мне инструктор был, вот он и разрешил.
   - Понятно. Тогда, пожалуй, стоит начать с небольшого пояснения. При обучении используют четыре типа работы с темпом. На первом этапе необходимо с равными промежутками времени активировать тренируемое заклинание. Для каждого заклинания из стандартной серии есть свой рекомендуемый темп. Когда обучение идет в группе, мастер задает темп хлопками и обучающиеся стараются его придерживаться, но, естественно, при таком подходе успевают не все. В вашем случае будет лучше придерживаться удобного вам темпа со временем перейдя к рекомендуемому.
   - Если можно, я бы все же хотела попробовать сразу работать в рекомендуемом темпе, хотя бы просто чтобы понять, насколько это для меня сложно, - рискнула вклиниться я. - Извините, что перебила.
   - Вам не за что извиняться, - едва заметно качнул головой эльф. - Это большая честь для меня заниматься с будущей владычицей, а учитывая результаты проверки вашей защиты, я начинаю верить, что вы действительно работали с маятниковыми заклинаниями. Так, на чем я остановился?
   Вопрос был задан не мне, но я все же рискнула подсказать:
   - Рекомендуемый темп.
   - Да. Это первый этап. На втором этапе необходимо, выдерживая единый темп, активировать тренируемое заклинание как можно быстрее. Третий этап - это последовательное исполнение стандартной серии с активацией каждого из заклинаний в рекомендуемом для него темпе. После освоения второго этапа это временами вызывает серьезные трудности у обучающихся. И четвертым этапом являются уже виденные вами маятниковые комбинации. У вас есть какие-то вопросы?
   - Нет, - покачала я головой. - Давайте пробовать?
   - Прошу, - показал мастер рукой в сторону стены, в которую следовало направлять атаку.
   Заклинания делались по десять раз, первым шел все тот же энергетический сгусток и выдерживать темп мне оказалось на удивление сложно, но я честно старалась.
   - Странно, мне кажется, вы вполне успеваете, но попадать в темп получается далеко не всегда, - задумчиво проговорил мастер. - Можете объяснить в чем для вас сложность?
   - Кажется у меня проблема, характерная для третьего этапа, - предположила я. - Для меня это очень медленно. Дело в том, что перед участием в турнире со мной отрабатывали частые серии как раз на энергетических сгустках и огненных бросках.
   - Продемонстрируйте, - предложил мастер.
   Я сосредоточилась и выдала серию из десяти заклинаний секунды за четыре, выпуская их попеременно с обеих рук, как подсмотрела когда-то у мастера Элина. Кайден, кстати, такую манеру выпускания заклинаний очень одобрил.
   - Пожалуй, вы правы, - задумчиво согласился эльф и как-то неуверенно посмотрел на меня.
   - Мастер, да забудьте вы на время тренировки, что я будущая владычица, - попросила я Тилиминэля. - Представьте, что вам по обмену просто перспективную адептку прислали.
   - Если бы вы были просто перспективной адепткой, - осторожно начал маг, - я бы настойчиво посоветовал вам все же освоить рекомендуемый темп даже если это потребует значительного числа повторений. Думаю, восьми подходов по десять заклинаний за одно занятие будет достаточно. Те заклинания, которые не вызывают особых затруднений, обычно выполняют от одного до трех подходов. На начальном этапе изучения темпов - три. Однако, подобное количество повторений может не позволить пройти все известные вам заклинания стандартной серии, даже если посвятить этому упражнению занятие целиком. Сегодня же при таком подходе мы вряд ли продвинемся далее пятого заклинания.
   - У нас осталось мало времени? - забеспокоилась я.
   - Нет, времени у нас достаточно. Но отпиваться более двух раз подряд не рекомендуется, особенно тем, чья аура еще только формируется. Это может крайне негативно отразиться на росте резерва. Конечно, можно восполнить резерв через медитацию, но на мой взгляд для одного дня вы получили более чем достаточную нагрузку.
   - Хорошо, тогда давайте продолжим так, как вы считаете нужным. Насколько хватит резерва, настолько и хватит.
   Тилиминэль оказался абсолютно прав и резерв закончился у меня на втором подходе к пятому заклинанию. И, если честно, я так вымоталась, постоянно поддерживая концентрацию, чтобы сохранять нужный ритм, что была рада, когда мастер решил завершить на этом занятие.
   Предупредив эльфа, что пока заниматься с ним дальше не смогу из-за того, что буду отсутствовать в Мириндиэле, но обязательно постараюсь найти возможность потренировать работу с темпом, я пообещала сообщить, когда вернусь, и назначить следующее занятие. А еще от души поблагодарила мастера и заверила его, что мне все очень понравилось. Кажется, только после этих моих слов он наконец-то расслабился.
   Дома я первым делом отправилась в душ, крикнув "Хорошо" Майрану, на его предложение пораньше сходить за обедом. Когда вышла в зал, смыв пот и переодевшись в чистые вещи, Черный доктор еще не вернулся. Делать ничего не хотелось. Немного подумав, я легла да диван и закрыла глаза, а когда открыла их меня укрывал теплый пушистый плед, а на кухне едва слышно переговаривались несколько мужских голосов.
   - Привет. И долго я проспала?
   - Около часа, - невозмутимо сообщил мой телохранитель.
   Тэль встал из-за стола, подошел ко мне и, обняв, поцеловал в висок.
   - Загонял тебя злобный дворцовый наставник? - шутливо поинтересовался жених.
   - Он не злобный, - все еще немного сонно возразила я.
   - Тебя послушать так все вокруг хорошие, - усмехнулся Владыка. - А эти бессовестные типы чуть без тебя все не съели. Еле успел полтарелки салата и кусок пирога отнять.
   Я удивленно посмотрела на Тэля даже немного отстранившись для этого.
   Воспользовавшись этим, Черный доктор подскочил ко мне и так громко зашептал возле уха, что все было хорошо слышно не только стоящему рядом Владыке, но и оставшемуся за столом Лису:
   - Этот злобный тип нам поесть не дал. Сам-то небось сытый пришел, а мы тут с голоду скоро совсем ослабнем. Как же я вас тогда защищать буду? Вы уж накажите его, чтобы он ваших гостей не обижал... ну и меня тоже.
   - Лис, да не смотри ты так испуганно, - усмехнулась я. - Они просто забавляются. Кстати, а где, говорите, салат-то с пирогом?
   Парнишка покосился на Тэля и нервно сглотнул.
   - Я их съел, - спокойно сообщил жених. - И не откажусь от чего-нибудь более существенного. Так что Майран, отправляйся на кухню и организуй нам нормальный обед.
   - А вы что, реально голодный?! - изумился черный доктор. - Чего ж не сказали? Шутили... Я сейчас все сделаю, а ты Лис пока убранное доставай.
   Телохранитель с завидной резвостью выскочил за дверь, Лис полез в один из шкафов, а мы с Тэлем недоуменно переглянулись. Буквально за несколько минут на столе появились прибранные эльфами в шкаф для хранения продуктов тарелки с едой. Для меня одной здесь было более чем достаточно, хотя часть блюд мужчины успешно ополовинили.
   - Вот же, - рассмеялся жених. - А я думал, что они ждут, когда ты проснешься, и просто себе обед сюда взяли.
   - Я после того как он ушел уснула, - пояснила я, откусывая мясной пирог и стараясь все таки прожевать его, а не глотать прямо так. Есть после интенсивной тренировки хотелось зверски.
   Тэль усмехнулся, глядя на меня, и придвинул к себе тарелку с остатками рыбного салата.
   - Лис, расслабься, я просто хотел пообедать вместе со своей невестой. И больше чем уверен, что Майран сейчас принесет на всех. Лучше скажи с какого дня готов приступить к работе.
   - Если нужно, могу с завтрашнего. - Паренек все еще заметно нервничал.
   - Если бы нужно было непременно с завтрашнего, я бы тебя не спрашивал, - спокойно пояснил Владыка. - Так с какого дня?
   Лис оценивающе покосился на лежащие рядом с ним на краю стола пять толстых папок.
   - Думаю через два дня, - решил он.
   - Хорошо, - кивнул Тэль, отставляя пустую тарелку и задумчиво оглядывая стол.
   - А можно мне тоже посмотреть? - заинтересовалась я.
   - Смотря что ты рассчитываешь там увидеть, - ответил жених, так и не остановив свой выбор ни на чем из имеющегося на столе.
   - Протоколы боев, - честно призналась я.
   - Их там нет, Таль. Это организационная документация. Я могу распорядиться, чтобы протоколы с последнего турнира подготовили к твоему возвращению, но вряд ли ты там что-то поймешь. Многие заклинания имеют разные названия у нас и в Остии, и протокол все же не дает полноценного представления о бое. Думаю, значительно интереснее тебе будет поприсутствовать на турнире, он состоится как раз за декаду до конца каникул.
   - Здорово, - обрадовалась я, уже утолив первый голод и спокойно поддевая вилкой небольшую порцию пюре с поджаркой из мяса и овощей. - Мне, наверное, дня за три до конца каникул придется уйти. Очень хочется побыть с тобой подольше, но нужно к учебному году подготовиться - расписание узнать, в библиотеку сходить, может купить что-то.
   "Математику за шестой курс сдать" добавила я уже про себя.
   - А по поводу лагеря ты что решила? - поинтересовался Тэль. - Вечером уходишь или завтра с утра?
   - А ты сможешь сегодня вечером прийти?
   - Думаю, да. Мы ведь почти декаду потом не увидимся...
   - Тогда, естественно, я пойду утром. Не думаю, что там меня так уж сильно ждут.
   Нет, я действительно хотела поучаствовать в сборах, но по Тэлю скучала уже от одной мысли о предстоящей разлуке. Мы сидели и молча смотрели друг на друга с каким-то невероятным теплом, совершенно забыв и о Лисе, притулившимся у края стола, и о Черном Докторе. Майран и вывел нас из этого счастливого оцепенения, вернувшись с двухэтажным подносом еды. А вечером Тэль снова остался ночевать у меня, рассказывая красивую и немного страшную легенду о мастере кнута, пока я не уснула.
  
   Этим утром я проснулась даже раньше Тэля, но все равно оказалась не самой нетерпеливой. Когда мы с разбуженным моей возней женихом выбрались на кухню, там уже сидел полностью собранный Майран и пил отвар за накрытым для нас столом.
   - Куда вы так торопитесь? - усмехнулся Владыка. - Лагерь целую декаду будет. Еще надоедят вам эти побудки, пробежки и тренировки.
   - Надоедят, вернемся, - пожала я плечами. - Или оттуда до окончания нельзя уйти?
   - Можно. Но один наглый эльф с пылающим взором тебе этого не простит, - покосился Тэль на Черного доктора. - Майран, ты бы особо заранее не радовался. Никто не обещал, что тебя к тренировкам допустят, и вмешиваться в проведение сборов я не собираюсь.
   - Ну, хоть посмотрю, - заметно погрустнел телохранитель.
   - Что они ему слушать запретят или повторять за ними? Не кисни, что-нибудь придумаем!
   - Вот нисколько не сомневаюсь, что ты что-нибудь да придумаешь, - усмехнулся жених. - Главное, чтобы у меня в результате магов не убавилось. А так - развлекайтесь. За пределы разумного Элин вам выйти не даст, а небольшая встряска этим бойцам не повредит. Но инструктора чтобы слушались беспрекословно. Оба меня поняли?
   Мы дружно закивали.
   - И сильно не наедайтесь сейчас, - посоветовал Тэль. - Там хорошо кормят.
  
   Лагерь встретил нас ясным солнечным утром и свежим ветерком. Чуть левее стояли полукругом три палатки: одна маленькая и две больших. Рядом с ними стол с двумя лавками под навесом. В стороне от палаток имелось кострище с разгорающимися дровами. Широкая песчаная коса, в которую переходил небольшой пляж у леса, была длиной метров сто, если не больше. Сама река тоже выглядела далеко не маленькой, переплывать такую я бы не рискнула.
   Справа у кромки воды разминались эльфы. Инструктор стоял спиной к лагерю, а вот для остальных наше появление не осталось секретом и вызвало некоторое оживление среди мужчин.
   - Пойдем поздороваемся, - предложила я.
   Черный доктор согласно кивнул, и мы направились к группе. Но чем ближе мы подходили, тем отчетливее было видно, что нам тут не рады.
   - А этот что здесь делает? - неприветливо поинтересовался один из магов. - Еще и девку с собой притащил.
   Я напряглась и вопросительно посмотрела на Элина. Тот молчал.
   - Тебя не спросили, - огрызнулся телохранитель.
   - Мы не вовремя? - осторожно поинтересовалась я у инструктора.
   - А вы девушка лучше не вмешивайтесь. Подождите у костра пока мужчины разберутся, - посоветовал мне один из эльфов.
   - Мне и тут неплохо, - буркнула я, хмуро оглядывая магов и, активировав абсолютник, привычно поставила на летунец левую ногу.
   - Таль, можно тебя на минутку, - позвал Элин и пошел в сторону костра.
   Чтоб его! И ведь не откажешь, Тэль слушаться велел.
   - Что происходит? - нервно поинтересовалась я, когда эльф остановился, отойдя метров на пятьдесят.
   - Ничего критичного, - спокойно ответил мастер. - Я планировал представить вас участникам, но теперь думаю с этим повременить. Хочу посмотреть, как они себя поведут в такой ситуации. Черный доктор оказался значительно более провокационным фактором, чем я ожидал. Не думаю, что он откажется провести пару боев без леталок и поучаствовать в групповых занятиях.
   - Уж от этого он точно не откажется, - заверила я. - А мне что делать?
   - Располагаться. Ваша палатка та, что ближе к реке. Моя - маленькая посередине, ближе к лесу - общая для группы.
   - А вообще?
   - А вообще тренироваться, отдыхать, купаться. Вечером песни у костра будут. Расслабьтесь, все будет нормально. Кладите вещи в палатку и приходите дальше шоу смотреть. Майрану пока ничего не говорите. Я на то, как он справится, тоже смотрю.
   - Хорошо, - пообещала я и бегом бросилась к палатке. Инструктора нужно слушаться, а чем быстрее вернусь, тем больше увижу.
   Когда примчалась обратно, забросив пространственный концентратор в палатку и даже не заглянув в нее при этом, у воды вовсю шла перепалка. Элин продолжал молча наблюдать, не вмешиваясь.
   - Думаешь, если домашних мальчиков пугать научился, которые гордятся, что стандартную серию удержать могут, драться умеешь? Какого ты приперся? Права попасть сюда годами добиваются, а ты решил, что координаты выяснил и тебе остаться позволят?
   - Не ты ли меня прогонять собрался?
   - Да тут любой тебя за минуту уделает!
   - А ты уделай! Или боишься сам лишним оказаться? Вдруг я тебя положу и в лагере меня, а не тебя оставят? Что молчишь, от страха онемел, домашний мальчик?
   - Да я ж тебя!
   Двое магов буквально повисли на руках у своего товарища, не позволяя тому атаковать Черного доктора.
   - Инструктор! Скажите же что-нибудь! - взмолился один из держащих.
   - На арену, оба, - велел мастер.
   Майран замер в растерянности и я, поняв в чем проблема, осторожно уточнила:
   - А арена, это где?
   Сразу несколько эльфов очень доходчиво ткнули пальцами в сторону большой ровной площадки на дальнем конце песчаной косы, обозначенной по периметру серебристой полосой. Черный доктор направился к ней первым, за ним потянулись и остальные маги, включая его отпущенного товарищами противника.
   Вокруг арены обнаружились двенадцать серебристых кругов с виду из того же материала, что и полоса, при ближайшем рассмотрении оказавшиеся соединенными с ней. На каждом из кругов была то ли нарисована, то ли все же вышита сложная схема с мелкими символами.
   Майран с противником зашли на арену, большая часть магов заняла круги. Инструктор встал примерно посередине широкой стороны овала у края так, чтобы солнце не мешало следить за сражающимися. Оставшийся незанятым эльф расположился чуть в стороне.
   - Без леталок и, естественно, без черной магии, - велел Элин. - Победа по стандартным правилам. Активировать барьер.
   Эльфы произносили слово-активотор и перед ними над серебристой лентой появлялись прозрачные энергетические щиты высотой около двух метров, сомкнувшиеся в единый периметр вокруг арены.
   - А по стандартным правилам это как? - попыталась я пристать к мастеру с вопросами.
   - Вилар, покомментируй для девушки, - распорядился он и кивнул мне на стоящего в стороне от остальных эльфа. - Начинайте.
   - Что значит по стандартным правилам? - повторила я свой вопрос подойдя к магу.
   - Если один из сражающихся не поднимется в течение десяти секунд, его противник считается победителем.
   - Как на королевском турнире, - припомнила я.
   - Да, как на турнире, - согласился Вилар.
   Схватка была жаркой. Успевать что-то комментировать в этой мешанине из заклинаний не представлялось возможным, так что я молча и жадно ловила каждое движение сражающихся. Не верилось, что месяц назад я сама противостояла Майрану на городской арене, да еще и относительно успешно. Даже с учетом того, что поначалу со мной он осторожничал, чтобы не убить, не верилось.
   - Сдает потихоньку Черный, - высказался до этого молча стоявший рядом эльф.
   - Почему это? - усомнилась я, не видя никаких признаков грядущего поражения.
   - Защита проседает.
   - И в чем это выражается?
   - Дополнительно концентрируется на ней и теряет темп. А значит чувствует, что класса щита не хватает. - Маг посмотрел, как я расстроилась, и все же решил подбодрить: - Однако держится лучше, чем я ожидал. Для неармейского так вообще хорошо.
   Два раза Майран оказывался на песке, но успевал подняться и снова бросался в атаку. Один раз казалось, что вот сейчас он прижмет противника к арене, не дав времени встать. Не вышло. В третий раз подняться Черный доктор уже не успел, удачно оглушенный неизвестным мне заклинанием.
   Добить его противник не пытался, только усмехнулся презрительно, демонстрируя свое превосходство. Я стояла напряженная и, сжав зубы, молча переживала поражение телохранителя как свое собственное.
   - Плохо, - хмуро сообщил Элин все еще сидящему на песке Майрану. - Восемь тактических ошибок, три раза опоздал с атакой, в обороне слишком надеешься на щит.
   - Было бы там на что надеяться, - хмыкнул победитель. - Если бы с леталками дрались, давно бы сдох.
   - Вообще отвратительно! - повернулся к нему инструктор. - При всей куче ошибок, которую он совершил, ты возился почти одиннадцать минут. И в обороне абсолютно та же недоработка. Вы оба слишком сосредоточились на атаке.
   - Ну мой-то щит это позволяет, - усмехнулся задира.
   - Проверим? - влезла в разговор я. - Сколько продержишься под нелетальной атакой третьекурсницы?
   - Это под твоей что ли? - презрительно бросил эльф. - Да пока не усну.
   Элин хмурился, но не вмешивался.
   - А если не продержишься десять минут, тогда что?
   - С черным в пару встану. Довольна? - усмехнулся маг. - А что ты сделаешь, когда продержусь?
   - Летать в новом стиле научу.
   - Тут летать все умеют, - раздались смешки вокруг.
   - Так летать? - поинтересовалась я и, схватившись за поручень из твердой иллюзии, рванулась на летунце вперед сделав солнышко и затормозив поднятым вертикально щитом. В ноги больно ударило отдачей от погашенной скорости. Эльфы притихли. - Я в гонке на турнире за побратимом воздуха удержалась, и это при том, что в команде была не лучшим левитантом.
   - Всех научишь, - конкретизировал задира и кивнул мне на арену.
   - Что ты задумала? - негромко поинтересовался мастер, подойдя ко мне.
   - Связку из двух заклинаний. Увидите. И периметр можно не активировать, я аккуратно.
   Щиты вокруг арены эльфы все же подняли. Я честно предупредила противника, что готовить заклинание буду минуты две, но тот только рукой махнул, стоя в расслабленной позе и переговариваясь с товарищами.
   Поскольку шлифовальное заклинание набирало силу не моментально, я не стала спрашивать противника о готовности, спокойно завершив активацию. Встав метрах в пяти от эльфа и методично расстреливая его частой серией из концентрированных энергетических сгустков, я невольно вспомнила вчерашнее занятие с мастером Тилиминэлем. Интересно, какому этапу соответствует испытываемое сейчас магом давление на щит?
   Через поднятый заклинанием песок противника было почти не видно, но поза его явно изменилась, перестав быть вольготной. Подумав, решила немного поэкспериментировать с темпом. В конце концов даже если проиграю пари, я ничего не теряю, поскольку и так собиралась показать мастеру преимущества нового стиля полетов и, если он захочет, научить этому присутствующих магов. Одно заклинание чуть медленнее, второе быстрее. Нет, не так... Первое еще чуть медленнее, а второе на максимальной скорости. Ага, получилось, удар пришелся синхронно, и мой противник инстинктивно отступил на шаг. Частая серия и снова двойной удар на разности темпа. А если тройной? Не выходит... первое заклинание летит слишком быстро. Снова частая серия. Я не знаю сколько прошло времени, но, если меня не останавливают и резерв еще не пуст, можно продолжать отрабатывать такую удачную идею. Спаренные удары получаются далеко не каждый раз, но все же получаются. Я на пробу выпускаю несколько заклинаний как можно медленней и сразу после этого серию на максимальной скорости, уже не заботясь о темпе. Тоже неплохо. Попробуем еще раз тройной? Ура, получилось!
   Маг вскрикивает, резко меняя позу, видимо пытаясь прикрыться руками, пока снова активирует в щит. В него вразнобой врезаются еще несколько уже выпущенных сгустков, и он падает на колени, прижимаясь к арене и кричит "Стоп" как когда-то я на уроке у третьекурсников. Я отпускаю заклинание сразу, но оно набрало уже такую скорость, что несколько секунд продолжает работать по инерции, прежде чем песок оседает, открыв потрясенного эльфийского мага с посеченной песком кожей. Ой как же я правильно тогда еще под щитом на арену упала...
   - Мастер, у вас регенерация и обезболивающее такие же как у людей? - поспешно оборачиваюсь я к Элину.
   - Их-то ты когда успела выучить? - усмехается тот, не спеша на помощь подопечному. - Говорила же, что девятый уровень перед самыми каникулами взяла.
   - Так мне его ради этих заклинаний и вгоняли. Из-за турнира. Можно я ему помогу?
   - Сам справится, - отмахнулся инструктор. - Покажешь потом, что это за песчаная ловушка была?
   - Конечно, - радостно закивала я. Новое название мне понравилось.
   - Так, - повысил голос Элин. - Новоприбывшие идите располагайтесь, завтрак через полчаса. Лиран, приводи себя в порядок и накрывай на стол, остальные идут заканчивать разминку.
   Ободранный мной эльф грустно поплелся к воде, а мы с Черным доктором, подобравшим свой заплечный мешок с вещами, отправились в отведенную нам палатку.
   То, что снаружи выглядело как обычная, хотя и довольно просторная, палатка внутри оказалось небольшим домиком с прихожей, где сиротливо лежал заброшенный мной концентратор, залом для приема гостей и спальным отделением в дальнем конце, разделенным на две части тряпичной перегородкой, как и остальные "комнаты". Песчаный пол был везде кроме прихожей застелен чем-то вроде тканых половиков. В левой "спальне" прямо на полу лежал тонкий матрас с подушкой и аккуратно сложенным одеялом без пододеяльника. В правой стояла небольшая кровать с постельными принадлежностями салатового цвета в голубой цветочек. Кому какая из "спален" предназначалась было очевидно. В зале имелся небольшой столик, два стула, два кресла и что-то вроде сундука. Все плетеное.
   Свои вещи Майран отнес в спальню, сказав, что там и раскладывать толком нечего. Мои вытряхнули из концентратора на пол в зале, но их тоже было немного и, буквально за пять минут аккуратно уложив все принесенное в сундук, мы отправились продолжать столь экстремально начатое знакомство с элитой армейских магов.
  
   Эльфы к этому времени закончили разминку и плескались в воде, разбросав по берегу бриджи. Туника во время утренней разминки была только на мастере Элине, но он в воду не полез и сейчас направлялся к нам.
   - Как вам условия проживания, все устраивает? - чуть иронично поинтересовался он.
   - Это не палатка, это дворец! Зачем было так утруждаться? Вполне хватило бы обычной двухместной.
   - По статусу не положено, - усмехнулся эльф. - А если серьезно, все хорошо? Вы расположились? Не стесняйтесь и говорите, если что-то нужно.
   - Все хорошо, мастер, правда.
   - Ну тогда раз у нас есть еще немного времени до завтрака пойдемте покажете мне что это за песчаная ловушка была. Только в сторону отойдем, чтобы на стол не насыпать.
   Объяснила мастеру что лежит в основе заклинания и как оно масштабировано, после чего эльф попросил продемонстрировать действие песчаного вихря на нем. Примерно две минуты после активации ничего особенного не происходило. Мастер спокойно стоял, песок крутился вокруг него, а потом неожиданно натолкнулся на какие-то препятствия и осел двумя кучками. Заклинание при этом сорвалось.
   - Это что, два щита из твердых иллюзий? - пораженно предположила я.
   - Да, - подтвердил эльф.
   - Так просто? А я не додумалась.
   - Нашли из-за чего расстраиваться, - усмехнулся Элин. Я все-таки намного опытнее вас. - Для боя, конечно, заклинание не эффективное, но щит грузит хорошо, так что возьму на вооружение.
   - Зачем? Если оно неэффективное... Я, наоборот, думала теперь отказаться от его использования.
   Мы с инструктором неторопливо шли к столу, за которым уже начинали собираться эльфы. Черный доктор держался чуть поодаль.
   - Оно неэффективно именно для боя, а я собираюсь использовать его для тренировки. Давление на щит достаточно сильное и равномерное, так что можно давать задание на удержание.
   - Как с заклинанием для определения класса защиты? Только здесь на время, а не на силу удара и не нужно ждать, когда оно силу наберет.
   - Вам измеряли класс защиты? И каков результат? - оживился мастер.
   - Первый индиго. Ну, почти индиго, - смутилась я под недоверчивым взглядом Элина.
   - Почти?
   - Два тройных удара я каким-то чудом удержала на нем, но третий бы меня точно добил. Хорошо, что заклинание прямо перед ним остановить успели.
   - Все равно очень неплохо, - одобрительно заметил мастер. - У вас поразительный прогресс за полгода.
   - Не перехвалите, - попросила я. - А то возгоржусь и снова во что-нибудь влипну. И это плохо кончится, хорошо еще если только для меня.
   За столом меня усадили между Элином и Черным доктором. Эльфы ели с аппетитом, я честно одолела положенный мне Майраном кусок яичницы и задумчиво жевала стебель какой-то душистой травы, разглядывая мужчин. Они были разными и в чем-то неуловимо одинаковыми, сильнейшие маги эльфийской армии.
   Меня тоже разглядывали с заметным интересом, моего спутника при этом старательно игнорируя. Лиран хмуро жевал ни на кого не глядя. Когда все утолили голод, мастер решил продолжить наше знакомство со своими подопечными:
   - Как вы уже поняли, у нас гостья из дружественного государства. Зовут девушку Таль, и она адептка третьего курса магической академии Остии. Майрантиниэль, больше известный как Черный доктор, является ее сопровождающим, но раз вы так активно выказали желание включить бои с ним в план тренировок на этих сборах, я не против. Будет тренироваться вместе с остальными.
   Маги отреагировали по-разному. Кто-то усмехался, кто-то кривился, Лиран тихо и обреченно застонал.
   - А со мной теперь что будет? - поинтересовался хмурый эльф с татуировкой какой-то лианы с листочками на обеих руках.
   Я непонимающе осмотрела мужчину.
   - С ней встанешь, - спокойно ответил Элин.
   - Зашибись! - прокомментировал неожиданно обретенный напарник. - Вот я потренируюсь на сборах!
   И что-то добавил очень тихо, так что я, сидя довольно далеко от него, не расслышала, но очень выразительно. Теперь на Лирана неприязненно косились уже все армейские маги.
   - Давайте я с ней встану, - неожиданно предложил один из эльфов. - Мне все равно через полгода списываться, так что не принципиально. Для меня это прощальные сборы.
   - Преподавать потом собираешься? - поинтересовался Элин.
   - Только в частном порядке, - уточнил маг.
   Я присмотрелась к нему повнимательнее. Все еще крепкий и подтянутый, но кожа выглядит дубленой, высушенной ветрами, а в углах глаз собрались небольшие морщинки. Да и взгляд не просто умный, тут дураков вообще быть не могло, а умудренный что ли, примеривающий все к немалому жизненному опыту.
   - Тогда дам и тебе с ней поработать. С такими как Таль мастерам очень непросто, но именно в них можно вложить не только знания, а саму свою магию, сделать продолжением самого себя и гордиться, когда тебя превзойдут.
   - Не мой случай, - усмехнулась я, глядя на мастера.
   - Ты себя недооцениваешь.
   - Учитывая, что я поспорила смогу ли проломить щит одного из лучших эльфийских магов, да еще и смогла? Это вряд ли. Просто есть те, кого невозможно превзойти, можно лишь всю жизнь стремиться сравняться с ними.
   - Ты об Элине? - подмигнул мне один из эльфов.
   - Нет. Я безмерно уважаю мастера Элина и благодарна ему за все, чему он меня учит, но я не знаю его настолько хорошо, чтобы давать подобную оценку. Я говорю о нашем завуче мастере Кайдене.
   - Кайдене? - переспросил Вилар. - Интересно, не тот ли это архимаг Кайден который к нам в гарнизон на тренировку приходил. Тогда я, пожалуй, соглашусь с девушкой.
   - Вероятно тот, - подтвердила я. - Он возглавлял делегацию магов, отправившуюся в Мириндиэль для обмена опытом в начале каникул.
   - Чем же он тебя так впечатлил? - заинтересовались эльфы.
   - Положил семь сильнейших бойцов гарнизона в боях. Подряд.
   - Неужто и тебя тоже? Ты же четвертый в рейтинге.
   - Наш с ним бой длился около пяти минут. Самый короткий закончился на третьем ударе.
   Эльфы пораженно притихли.
   - Не удивительно, что его ученики могут постоять за себя и не только, - усмехнулся один из магов.
   - Люди более воинственны, - снова заговорил Элин и остальные уважительно замолчали, слушая его, - поэтому бой дается им легче. Но эльфы - порождения самого света творения, магическая раса, и пользуемся магией в обычной жизни мы значительно больше. Пока находитесь в Мириндиэле, - обратился он ко мне - поговорите с горожанами, спросите какие заклинания они используют каждый день, попросите научить. Так вы получите от пребывания у нас намного больше, чем от изучения того, что и так будете проходить в академии. Вот, например, если поменять знаки в заклинании, которому я вас учил, то отвар в кружке не нагреется, а остынет. Активация такая же.
   Мне доходчиво продемонстрировали иллюзорную схему и передвинули в ней знаки. Я перестала дуть на слишком горячий напиток и попробовала применить новое знание на практике.
   - Только не переусердствуйте, - предостерег инструктор.
   Нет, отвар, конечно, не замерз как когда-то по прихоти Элтара, но остыл совсем. Я чуть подумала и охладила его еще, поскольку день становился жарким.
   - Здорово! - сообщила я окружающим. - Обязательно воспользуюсь вашим советом, мастер.
   - Пока все свободны. Через полчаса собираемся на групповую тактику, - объявил Элин и ушел к себе в палатку.
   Эльфы потихоньку расходились, забирая посуду и складывая ее в большую корзину у края навеса. Майран что-то негромко спросил у одного из наименее враждебно настроенных эльфов и ушел в сторону леса, убрав и мои тарелку с кружкой. Идти никуда не хотелось, и я осталась за столом. Один из эльфов, который смотрел на меня все это время как-то особенно пристально, вернулся и, сев напротив, поинтересовался:
   - Можно задать вопрос?
   - Конечно.
   - Ты только не подумай ничего. Знаю, что глупо прозвучит... но я мог тебя где-то раньше видеть?
   - Могли. А почему глупо? Потому что похоже на попытку познакомиться поближе?
   - Да. То есть это просто так выглядит, но я ничего такого в виду не имел. Смотрю на тебя и не могу отделаться от мысли, что где-то видел... а вспомнить не могу. Ты в восьмом гарнизоне не была?
   - Если это не Околесье, то нет.
   - С инструктором там познакомилась? - предположил эльф. - Кстати, я Илис. Но если не запомнишь, не страшно. Мы тебе, наверное, все одинаковыми кажемся, ну, кроме Черного, конечно.
   - Что-то общее есть, но и различий достаточно. Думаю, я быстро привыкну.
   - Где еще я мог тебя видеть?
   Я пожала плечами. Сам он мне знакомым совершенно не казался, но мало ли кто и где меня разглядел в прошлый визит к эльфам.
   - В Мириндиэле, - как можно более обтекаемо предложила я.
   - Это вряд ли, - покачал головой маг. - Я там почти не бываю. Дочка у меня маленькая еще совсем. Вот как подрастет, будем с женой ее в столицу водить на праздники.
   Я улыбнулась. Так тепло этот сильный мужчина говорил о своей семье, что невольно вызывал симпатию. Эх... вот ведь всего час как расстались, а я уже скучаю по Тэлю. Как же я буду без него в Остии целых полгода? И как бы я жила без него всю жизнь, если бы не Олист...
   Эльф ушел, а я продолжала сидеть за столом, положив подбородок на скрещенные руки и задумчиво глядя на реку, пока маги не стали собираться на берегу. Встряхнувшись, я полной грудью вдохнула свежий речной воздух и отправилась к ним.
  
   До обеда помимо занятий по тактике, оказавшихся не занудной теоретикой, а имитацией действий команды в заданной ситуации, при которой заклинания не активируются, а просто озвучиваются по названиям, была еще и магическая тренировка.
   Работали мы в этот раз не парами, а индивидуально. Мастер озвучивал заклинание или связку из нескольких заклинаний, которые нужно было активировать. Сам он тоже участвовал в тренировке. Эльфы стояли на косе в шахматном порядке через одного спинами ко второй шеренге и выпускали заклинание перед собой. Те неслись над водной гладью и исчезали, долетая у разных магов на разное расстояние. Меня поставили с краю рядом с Элином и велели делать по порядку заклинания из серии для проверки абсолютника одновременно с магами, выполняющими свое задание. Майран оказался на противоположном краю, как самый слабый из полноценных магов, и успевал делать далеко не все.
   Я, с учетом того, что активация заклинаний у эльфов была намного сложнее, свое задание выполнять успевала, но расслабиться, даже при этой разнице, времени не оставалось, а минут за десять до завершения тренировки у меня закончился резерв. Не став отвлекать инструктора, уселась на песок и начала медитировать, заодно наблюдая за эльфами.
   Лица мужчин были сосредоточенными. Скупые, выверенные движения тренированных тел, четкое произнесение вербальной составляющей. Наверняка они делали каждое из этих заклинаний, которые я еще даже не знала, тысячи раз, но никто из магов не относился к тренировке беспечно. Именно так, беспрестанным трудом, и становятся лучшими в своем деле. И пусть сейчас, в начале третьего курса, я очень далека от лучших боевых магов, тренирующихся буквально в нескольких шагах от меня, мы с ребятами тоже стараемся изо всех сил, и это уже дает свои результаты. Юные маги стали символом перемен, в своем роде пионерами Излома, ведущими за собой новое поколение. Нам некуда отступать, да если бы и не случилось Излома, не было этого громкого прозвища, придуманного ликующей толпой, мы все равно шли бы вперед. У каждого своя причина, свои планы на жизнь, но магия стала тем, что нас объединяет и не только нас. Вадер, который все больше тренируется вместе с кругом, Тод и четверокурсники с мастером Альвиром, Шанс под предводительством Линары... И Кайден, как живое подтверждение тому, что "невозможно" - это только отговорка...
   - Закончили, - распорядился инструктор. - Полчаса на купание и отдых, потом собираемся на обед.
   Я подхватилась и побежала в палатку переодеваться в выданный вчера женихом местный вариант купальника. На мой взгляд конструкция была не самой удобной, зато крайне забавной. Состоял купальник из облегающих шорт до колен и топика, но при этом и у нижней и у верхней части имелась еще и юбка. У топика она крепилась к горловине, закрывая грудь, половину спины и руки до середины плеча, и у меня ассоциировалась с большой медузой. С учетом нижней части, двумя медузами, натянутыми зачем-то на меня.
   Однако, плавать, вопреки моим опасениям, конструкция совершенно не мешала и я, с удовольствием нырнув в прохладную воду, поплыла вдоль косы на не слишком большой глубине. Часть эльфов собрались группой в отдалении на воде что-то активно обсуждая, двое плыли к противоположному берегу, видимо наперегонки, я перевернулась на спину и расслабленно раскинулась на поверхности, закрыв глаза.
   Хорошо...
   Точнее было хорошо, пока что-то не схватило меня за голые бока.
   - А-а-а-а-а....п-ф-ф, - с бульканьем ушла я под воду, сжавшись от испуга.
   Воображение красочно нарисовало склизкие щупальца, не удосуживаясь добавлением к ним основного тела. Мне и щупалец хватило для того, чтобы с визгом оказаться в трех метрах над водой и в абсолютнике.
   Вместо недорисованного воображением чудовища подо мной в воде обнаружился чуть не тонущий от хохота Черный доктор.
   - Гад ушастый! - в сердцах сообщила я телохранителю. - Ты ж меня чуть не до смерти напугал!
   - Да ладно, - и не подумал прекратить веселье эльф. - Зато какая звуковая атака! Такой не то что гоулов, даже рыбу распугать можно.
   - Ну я тебе!
   Малоинформативно пригрозив Майрану, я отпустила абсолютник и спрыгнула в воду рядом с ним, подняв целый фонтан брызг и попытавшись утянуть мужчину с собой. Эльф попадаться пылающей праведным гневом подопечной не пожелал и, увернувшись, отплыл на безопасное расстояние.
   - Догони сначала, - подмигнул мне Черный доктор, как только я закончила отфыркиваться, вынырнув из воды, и широкими гребками поплыл на глубину.
   - Ах так?!
   Воды я не боялась, но и не настолько хорошо плавала, чтобы догнать его вплавь, поэтому снова поднялась на летунце и отправилась в погоню по воздуху.
   - Так нечестно, - возмутился эльф, когда я, обогнав, зависла перед ним, и чем-то меня резко толкнул, в результате чего я опять плюхнулась в воду.
   - Тьфу, - сообщила я вслед снова отплывающему подальше Майрану, заодно выплевывая попавшую в рот жидкость. - Ну все, месть моя будет страшна!
   Первые две части песчаной ловушки я заготовила зависнув вертикально в воде и активно болтая в ней ногами. Последнюю читала уже вновь нагоняя безуспешно пытающегося вплавь оторваться от меня Майрана не летунце. Как оказалось потокам магии совершенно все равно что именно закручивать вокруг своей жертвы, и вода подошла ничуть не хуже воздушно песчаной смеси. Раскручивалось заклинание медленнее, чем на суше, но все так же неотвратимо и буквально через полминуты безуспешно пытающегося выбраться эльфа затягивал довольно немаленький водоворот.
   Маги, подплывшие к нам посмотреть что происходит, поднимались над водой на летунцах и заинтересованно наблюдали за развитием событий. Водоворот продолжал набирать силу, Майран отчаянно боролся со стихией и определенно ей проигрывал. Я решила, что с него достаточно, отпустив заклинание, вот только, в отличии от воздушной воронки, водоворот не потерял скорости, а продолжал медленно набирать силу. Эльф несколько раз пытался нырнуть, видимо, чтобы отплыть в сторону под водой, но это не удалось. Во взгляде, брошенном на меня, мелькнул страх. Я попыталась поставить два щита из твердых иллюзий, как делал инструктор утром, но их моментально снесло водным потоком и рассеяло из-за потери контроля.
   Что же делать?
   - Пожалуйста, помогите, - взмолилась я с надеждой глядя на стоящих над водой эльфов.
   На меня посмотрели, но ничего не сказали и самое главное ничего не сделали. Разбираться в том, что эльфийские традиции говорят о спасении утопающих, времени не было и я, резко выдохнув и собравшись с мыслями, начала действовать. Раз не получается убрать нечаянно созданный водоворот, нужно в первую очередь вытащить Черного доктора, а уж потом разбираться с природным явлением, зародившимся из неосторожно примененного мной заклинания.
   Я аккуратно опустилась в воронку, диаметр которой составлял уже около двух метров, и начала разгоняться, постепенно выровняв скорость с то погружающимся с головой в воду, то снова выталкиваемым ближе к верхней кромке Майраном. Риск, что меня утянет вслед за эльфом, был, и левой рукой я ухватилась за вертикальный шест из твердой иллюзии наподобие того, по которому ввинчивалась в колодец на левитационном этапе королевского турнира. Главное сохранять спокойствие и не потерять концентрацию, если не удержусь на летунце, меня и саму спасать придется, а что-то не похоже, чтобы кто-то собирался это делать...
   Первая попытка ухватить вынырнувшего над водой Майрана не удалась. Второй раз я почти успела схватить его за ладонь, но он отдернул руку и, что-то булькнув, снова ушел под воду. Третий раз оказался значительно более удачным и эльф, взмахнув руками, вынырнул почти по грудь. Я сомкнула пальцы на его запястье и потянула вверх и вперед, чуть обгоняя поток воды.
   - Обоих затянет, - попытался воззвать к моему разуму спасаемый, при этом судорожно хватая ртом воздух.
   - Выбирайся на летунец, - просипела я, изо всех сил пытаясь удержать выскальзывающую руку и не упустить при этом ни одно из заклинаний. - Майран, я долго не удержусь, давай же.
   Черный доктор извернулся и ухватился за мое запястье второй рукой. Наверное, у него ушло всего несколько секунд на то, чтобы перебраться ко мне, но показалось, что меня целую вечность пытаются разорвать пополам в гигантской центрифуге. Как только мужчина прижался ко мне, перебравшись на летунец, я начала подниматься вверх, постепенно замедляя вращение. Голова кружилась, перед глазами все плыло.
   Только бы не упустить заклинание, не потерять сознание и не рухнуть обратно в продолжающий крутиться под нами водоворот.
   - Вы с ума посходили?! - раздался совсем рядом гневный окрик Элина.
   Меня оторвали от спасенного и прижали к кому-то более устойчивому.
   - Почему она в водоворот полезла?! - раздалось прямо у меня над ухом. Значит я стою с инструктором на его летунце.
   - Откуда мы знаем. Ее никто не просил, - огрызнулся кто-то из магов.
   Я постепенно начинала приходить в себя, хотя голова все еще кружилась.
   - На берег все. Быстро! - продолжал бушевать Элин. И когда эльфы полетели к лагерю, обеспокоенно поинтересовался: - Таль, ты как?
   - Со мной все в порядке. Только у меня с водоворотом сделать ничего не получилось. Я пробовала, как вы утром, два щита из твердых иллюзий поставить, но это не сработало.
   - Ну, это же не песчаная ловушка, - все еще нервно улыбнулся эльф, продолжая прижимать меня к себе, хотя, пожалуй, я была уже вполне способна передвигаться на собственном летунце. - Смотри.
   Воронку надвое вертикально рассекла огромная плоскость.
   - Опять плоскость из твердой иллюзии, только одна и вот такая большая? - уточнила я, когда мы направились к лагерю по-прежнему на его летунце.
   - Да, - подтвердил инструктор, опустившись на берег, где нас ждали остальные. - Зачем вы туда полезли?
   - Он тонул.
   Майран сидел на песке бледный и его трясло от пережитого.
   - Он профессиональный маг, хоть и не армейский. С чего бы ему не справиться с водоворотом? И откуда здесь вообще взялся водоворот? - продолжал допытываться инструктор.
   - Это я виновата. Майран, прости меня, пожалуйста. Я не хотела! - Весь пережитый ужас нахлынул как-то разом, и я упала на колени, расплакавшись. - Я не знала, что оно не остановится! Я не хотела... я не хотела... я не хотела...
   Меня трясло. Я раскачивалась из стороны в сторону, обхватив себя руками, и продолжала повторять одно и то же, как будто это могло что-то изменить. Но изменить было ничего нельзя. Я снова предала доверие того, кто стал мне близок, снова подвергла другого смертельной опасности из-за того, что не думала о последствиях, не предвидела возможного исхода... Да что же со мной не так?
   - Таль, послушай, - встряхнул меня Элин за плечи и я, наконец, смогла перестать повторять злосчастную фразу и посмотрела на него. - Тебе не в чем себя винить. Даже если воронку создала ты, все присутствующие здесь маги способны справиться с подобным, и единственной, кому реально могла угрожать опасность, была ты сама. Почему не пришел на помощь к попавшему под заклинание, мне каждый из них еще лично и подробно объяснит.
   Я молча смотрела на эльфа, продолжая тихо плакать. Его слова достигали слуха, но не находили отклика в душе. Зачем я опять полезла туда, где ничего не понимаю? Это Кайден всегда может просчитывать последствия и экспериментировать с применением заклинаний, а я просто недоучка, которой слишком везло последний год. Но везение не может длиться вечно.
   - Тем более, ты сама же и вытащила его из этого водоворота, - продолжал увещевать меня мастер. - Ну же, приди в себя. Ты меня пугаешь.
   - Если бы не я, никого и не требовалось бы спасать.
   Еще раз посмотрев на сидящего обхватив колени руками и пустым взглядом уставившись на песок перед собой Майрана, я поднялась и едва переставляя ноги, поплелась на дальний край косы. Мне нечем было оправдаться. Я была виновата и знала это, а от попыток меня утешать было только противно.
   Не знаю сколько я просидела одна, окруженная с трех сторон водой, опустив в нее ноги, но, наверное, немало.
   - Привет, напарница. Ты как? - раздалось надо мной.
   Я шмыгнула носом, не зная, что ответить. Ну почему у всех из-за меня неприятности? Вот и этому магу сборы испортила. Какая из меня напарница для него... Да никакая.
   - Ясно, - усмехнулся эльф. - Кстати, я Милт.
   Его руки легли мне на плечи, и от них растеклась приятная прохлада.
   - Что вы делаете?! - изумилась я.
   - Накладываю противоожоговое заклинание, - пояснил маг. - Ты тут уже долго сидишь, плечи совсем покраснели.
   - Спасибо. Извините, что испортила вам сборы. Я не хотела... - Горло перехватило спазмом, слезы снова подступили к глазам. Опять это "не хотела"... кому от этого легче?
   - Это ты извини, что так отреагировал. В действительности в парах не так уж много тренировок. Просто у меня полоса какая-то в жизни... как будто свет творения погасил кто. Можно я у тебя кое-что спрошу?
   Эльф расположился на песке рядом со мной, вытянув ноги в воде и подставив лицо солнцу.
   - Можно.
   - В Остии ведь вроде бы тоже только одна магическая академия?
   - Одна, - подтвердила я.
   - У вас там учится иномирянка, которую зовут Наталья. Знаешь ее?
   Разговор начал принимать странный оборот. Но, в конце концов, мы изначально и не планировали скрывать от участников сборов кто я такая.
   - Знаю.
   - Какая она?
   Вот все-таки удалось напарнику поставить меня в тупик своим вопросом.
   - В каком смысле?
   - Вообще. Понимаешь, она ведь наша будущая владычица, а вечный брак может стать настоящим проклятьем .... Я слышал, что она дважды отказала Владыке, а он не принял отказа, но, если она его не любит, это будет кошмаром для них обоих. Я сам так несколько лет уже живу, даже сюда в результате попал. Настолько тошно, что лезу туда, куда другие не рискуют, вот рейтинг и вырос. Ладно, ты извини, не стоит обо мне. Так что за человек будущая владычица?
   Что ему ответить? Что рассказать о себе?
   - Она любит Владыку. И любит магию. У нее есть друзья и есть лучший враг. Она учит эльфийский и хочет закончить академию экстерном, чтобы сократить назначенный срок до свадьбы. Она очень испугалась за своего любимого, когда узнала, чем он рискует из-за этого срока. А еще она совершает много ошибок и очень из-за этого переживает.
   Я умолкла.
   - Боится, что не получится закончить экстерном? - предположил Милт.
   - Боится, что ее ошибки кому-нибудь будут стоить жизни.
   - Напугалась за Черного? - неожиданно перевел разговор эльф.
   Я покосилась на него. Догадался? Или просто пытается разговорить?
   - Да. Его зовут Майран.
   - Это назвали его Майраном, а зовут все Черным. Ничего обидного в этом нет, наоборот, иметь прозвище почетно.
   Я вспомнила, что говорили про это во время награждения, и не смогла не согласиться.
   - Ты зря так переживаешь, - продолжил напарник. - Спасать твоего сопровождающего, конечно, не спешили, поскольку он не один из нас, но и погибнуть бы не дали. Так, нахлебался бы для науки. Многие из зарвавшихся новичков через подобные уроки проходят. Сборы же не только у элиты бывают, и мы там инструкторам помогаем временами условия, приближенные к реальным, создавать. Это одновременно и наказание, и признание силы, потому что зазнавшегося слабака просто спишут домой и только того, у кого есть потенциал, будут испытывать на прочность. А теперь пошли в лагерь, а то инструктор очень за тебя переживает. Он там такой разнос участникам устроил, что теперь все из палатки высунуться бояться.
   - Так если, как ты говоришь, подобные испытания в порядке вещей, за что разнос?
   - За то, что из-за их бездействия ты в водоворот полезла, - пояснил Милт.
   - Опять из-за меня у всех неприятности, - вздохнула, поднимаясь с песка, и побрела к лагерю. На глаза снова навернулись слезы.
   - Ой, да ладно тебе. Какие неприятности? - отмахнулся маг. - Ну, перенервничал инструктор из-за того, что гостья из соседнего государства пострадать могла, ну поорал немного. Обошлось же все. Лучше ешь иди, а то на тренировку сил не будет. Мы тебе там обед оставили, напарник.
   Эльф шутливо толкнул меня плечом и ушел в палатку к остальным.
   На столе накрытые полотенцем ждали меня тарелка супа, несколько кусков хлеба, пюре с крупными кусками мяса в подливке и морс в стакане. Я вздохнула. Поесть было нужно, но совершенно не хотелось. Пришлось идти на компромисс с организмом и, отставив суп, попытаться подкрепить силы хотя бы мясным блюдом.
   Я снова задумалась о случившемся, механически перемешивая содержимое тарелки и так и не приступив к еде. То, что не нужно было применять заклинание, результат действия которого не можешь предсказать, было очевидно. "Теперь очевидно" горько усмехнулась я мысленно. Но ругали-то меня не за это, а за последовавшую попытку спасти Черного доктора. Нет, Элина понять, конечно, можно - он тут старший и, если бы со мной что-то случилось, спросили бы с него. Может, действительно все было не так страшно, и маги контролировали ситуацию? Может... но в тот момент мне так не казалось. И я просто не могла стоять и смотреть как кто-то тонет, даже если бы это был и не Майран.
   - Почему не едите? - раздался рядом недовольный голос инструктора?
   - Ем, - заверила я, поддев, наконец, вилкой перемешанное пюре и отправив его в рот.
   Элин уселся за стол напротив меня и хмуро глянув сообщил:
   - Вы, конечно, можете пожаловаться на меня Владыке, но сейчас у вас только два варианта. Первый - утереть сопли, взять себя в руки, нормально поесть и явиться ко мне в палатку для получения выволочки за самодеятельность. Второй - собрать вещи и вернутся в Миридиэль. Здесь не академия, а сборы для армейской элиты, и ...
   - Первое, - не дослушав, попросила я, боясь даже посмотреть на него.
   - Тогда жду у себя в палатке, - не стал продолжать Элин. - И поешьте уже нормально.
   Я проводила уходящего инструктора взглядом и начала сосредоточенно жевать. Хочется, не хочется, а есть такое слово "надо". Успешно справившись с содержимым тарелки и запив все морсом, убрала посуду, но прежде, чем идти к инструктору, заглянула в свою палатку. Черный доктор сидел на одном из плетеных кресел в "зале", но, как только я вошла, поднялся и шагнул навстречу.
   - Никогда больше так не делайте! - потребовал он.
   - Не буду! - клятвенно заверила я. - Майран, я не хотела тебе навредить, просто баловалась. Прости меня, пожалуйста!
   - Я не об этом, - покачал головой мужчина. - Это я должен вас защищать, а вы рисковали своей жизнью, чтобы меня спасти. Получается, что, не сумев выбраться самостоятельно, я не только сплоховал на глазах у этих магов, но и подверг вашу жизнь опасности.
   - Хочешь сказать, у тебя все было под контролем?
   - Нет, - неохотно признался эльф, отведя взгляд. - Наверное, они были правы, и все, на что я теперь гожусь, это дуэли с домашними мальчиками. Но лезть под свое же активное заклинание, которое не получается сбросить, это самоубийство. Как вас вообще не затянуло ко мне?
   - Заклинание-то я сбросила, только вот водоворот при этом никуда не делся. А не затянуло, потому что я за шест держалась. Правда риск, наверное, все-таки был, потому что у меня при таком быстром вращении голова закружилась, а как только я потеряла бы концентрацию, мы оба туда бы свалились. Но неужели ты смог бы стоять и смотреть как, например, мастера Илима в водоворот затягивает. Неужели не попытался бы помочь?
   - Попытался бы, конечно, - не стал врать эльф. - Но вы будущая владычица. Вы слишком важны, чтобы рисковать собой.
   - Сказал уникальный и единственный в своем роде Черный доктор, - прокомментировала я. - Майран, мы такие, как мы есть. Я со временем стану опытнее и выучу те заклинания, о которых сейчас даже не слышала, но всегда буду пытаться помочь тем, кто попал в беду и не важно, по моей вине это случилось или нет.
   Телохранитель молча смотрел на меня.
   - Ладно, пойду выволочку получать, - вздохнув, сообщила я и отправилась к Элину.
   На секунду замираю перед входом в палатку инструктора, собираясь с духом, и, получив разрешение войти, делаю шаг внутрь. Убранство его палатки разительно отличается от нашей. Спальное место и плетеный сундук составляют всю нехитрую меблировку. Песок, правда, тоже застелен половиками, на которых и сидит эльф за низким столиком из твердой иллюзии, на котором лежат бумаги и стилус.
   - Я правильно понимаю, что водоворот возник вследствие применения вами заклинания? - не став тянуть с разговором сухо поинтересовался инструктор.
   - Да.
   - Какое это было заклинание?
   - Песчаная ловушка.
   На миг во взгляде эльфа мелькнуло удивление.
   - С какой целью вы применили заклинание?
   Молчу. Думаю.
   - Мне нужно повторить вопрос? - в голосе мужчины послышалось недовольство.
   - Нет, мастер... то есть инструктор. Я просто затрудняюсь с ответом. Не было какой-то особой цели, просто мы с Майраном баловались, а он сильнее и быстрее меня, вот я и решила... напугать его, наверное.
   - Он атаковал вас какими-либо заклинаниями?
   - Нет. - Я вздохнула и вынуждена была признать: - У меня не было никаких оснований для... атаки.
   - Тогда какого... - все же сдержался в последний момент Элин. - Вы на тренировке не наколдовались?
   - Не наколдовалась, - на секунду прислушавшись к себе, констатировала я очевидный теперь факт. - Но это меня нисколько не оправдывает.
   - Ладно, - хмуро посмотрев на меня несколько секунд, решил эльф, - с этим все ясно. Что было дальше, после того как вы активировали заклинание?
   - Образовался водоворот. Я поняла, что Майран не может выбраться и сбросила заклинание, но водоворот продолжал набирать силу. Я побоялась, что он утонет и вытащила его. - Про то, что просила помощи у остальных упоминать не стала, и так из-за меня у всех проблемы.
   - Какова была вероятность успеха спасательной операции? - сухо поинтересовался Элин.
   Я непонимающе посмотрела на него.
   - Наверное, высокая, раз все получилось.
   Эльф натужно выдохнул, видимо, пытаясь сдержать раздражение.
   - Сколько энергии оставалось в резерве после сброса песчаной ловушки?
   - Я не знаю.
   - Сколько суммарно брали использованные вами для спасения заклинания?
   - Я не знаю, мы такого еще не проходили.
   - Так какого вы полезли в водоворот, не зная даже каковы шансы не свалиться туда самой?! - практически прорычал Элин.
   - Я хорошо летаю, правда, - привела я единственный аргумент в свою защиту. - И все же получилось.
   - Летаете хорошо, с этим не поспоришь, - неохотно согласился инструктор. - Я добавлю в расписание получасовое занятие под вашим руководством прямо перед ужином. Сегодня начнем с азов, а завтра составим поурочный план.
   У меня от удивления аж глаза на лоб полезли. Как-то я себе все это попроще представляла.
   - Теперь по поводу всего остального, - продолжил Элин. - Не применять любые атакующие заклинания вне тренировок. Не лезть ни под свои, ни под чужие заклинания вне тренировочных боев. Если что-то случилось, зовите на помощь магов, они разберутся. Это понятно?
   - Да, инструктор.
   - И еще, чтобы больше никаких истерик, - хмуро добавил эльф.
   - Я постараюсь...
   - Постараюсь? - с сомнением переспросил эльф.
   - Больше никаких истерик, - поспешно исправилась я.
   - Свободны. Следующая тренировка примерно через двадцать минут.
   Я молча кивнула и ушла в свою палатку. Инструктор прав, я здесь просто гость, а веду себя как избалованный ребенок, считающий, что взрослые нужны, чтобы ему было весело. Что со мной случилось? Ведь сама же осуждала Линару, когда та использовала заклинание против Райна, а ведь она хотя бы напугалась перед этим... Как я могла так небрежно обращаться с магией? Да и насчет авантюры по спасению Черного доктора Элин тоже прав, резерв ведь был почти пуст после тренировки, а я об этом даже не вспомнила. Кайден как будто предвидел все это, говоря, что ощущение собственной значимости и чувство безнаказанности делают из мага монстра. Вот в такого монстра в человеческом обличии я и превращаюсь. Но я этого не хочу, не хочу становиться такой как Лейр и даже хуже...
   - Идем? - поинтересовался Майран, вырывая меня из раздумий. - Тренировка сейчас начнется.
   Я кивнула и молча отправилась с ним, благодаря предусмотрительности телохранителя оказавшись не последней.
   Нас снова выстроили в две шеренги, на этот раз парами, растянув почти на всю длину косы. Первая шеренга, в которой была и я, вставала на кромку воды и должна была прорваться к противоположной кромке, используя только тренировочный щит. Задача тех, кто во второй шеренге была в том, чтобы этого не допустить. После удачного прорыва или трех неудачных попыток напарники менялись ролями.
   Соперником для Милта я оказалась никаким. Он благородно давал мне добежать примерно до середины косы, после чего ловил и аккуратно прижимал к песку. Самым большим достижением в ловле шустрого эльфа оказалось то, что я умудрилась схватить перепрыгивающего через меня мага за пятку прямо из лежачего положения. Когда подошел инструктор, я тяжело вздохнула и приготовилась к очередному валянию по песку, но стартовать не успела.
   - Достаточно, - велел Элин.
   Удивленно посмотрела на него.
   - Я встану с Милтом, а у тебя будет отдельное задание. Отходишь к самому началу косы, активируешь абсолютник и начинаешь кувыркаться от кромки до кромки. Туда вперед лицом, оттуда вперед спиной, туда через правое плечо, оттуда через левое плечо. Если упустила щит, останавливаешься, приходишь в себя и начинаешь все с начала. Задача понятна?
   - Да, инструктор.
   - Выполняй.
   Упражнение оказалось своеобразным, но и по-своему интересным. А в паузах между его выполнением, пока ждала, когда перестанет кружиться голова, я успевала даже немного смотреть за тренирующимися мужчинами, невольно улыбаясь тому, с каким азартом они соперничали друг с другом. К концу занятия я с трудом держалась на ногах и даже внепланово искупалась, не вовремя упустив абсолютник и распластавшись в воде. Судя по тому, что никто из магов не был перепачкан в песке, они, в отличии от меня, щиты держали уверенно в любой ситуации.
   Когда инструктор объявил о завершении тренировки и снова дал всем время ополоснуться, я предпочла использовать его, чтобы переодеться в сухое и чистое, первой выйдя к большому кострищу, возле которого должно было проходить следующее занятие под названием "слепая охота".
   Я думала, что это будет что-то вроде салочек, но оказалась абсолютно не права. Для начала эльфы разделились на две группы, меня, как недостаточно подготовленную, а по озвученной версии "непредвзятую" назначив рефери. У каждой группы был командир, и они по очереди набирали себе участников. Каково же было всеобщее удивление, когда командирами Элин объявил себя и Черного доктора, причем больше всех удивился, наверное, сам Майран.
   Команды по очереди загадывали какое-то местное животное и говорили мне его название. Сопернику озвучивалась местность охоты, время суток и результаты, возвращенные некой сканирующей сетью. Посовещавшись, вторая команда выдавала набор из трех заклинаний, которые считали необходимым применить. После этого я озвучивала загаданное животное и маги совместно решали, успешно ли прошла охота. Споров по данному поводу практически не было, а вот внутри группы порой разгорались бурные дебаты и командиру приходилось выбирать какой из предложенных вариантов озвучивать. Если охота была удачной, то охотившейся команде присуждалось одно очко. Второй моей функцией при этом было вести счет и я, побоявшись отвлечься, разравняла площадку на песке перед собой и рисовала на ней палочки. Закончилась эта часть тренировки боевой ничьей со счетом двадцать один на двадцать один.
   После наглядной демонстрации моих левитационных возможностей, к назначенной сразу после этого тренировке под моим руководством эльфы отнеслись благосклонно, а вот сделанная мной горка вызвала скепсис и кривые усмешки. Сидя по моему примеру съезжать никто не стал, но и со спуском на ногах, в отличие от мастера Эрха, у них проблем не возникло. Единственный споткнувшийся о песок из-за того, что отвлекся, ловко кувыркнулся вперед, даже не задержав очередь. К концу отведенного мне Элином получаса все довольно неплохо летали по синусоиде через подвешенные на разной высоте иллюзорные кольца, приноравливаясь к новым ощущениям.
   Несмотря на происшествия этого дня, эльфы относились ко мне дружески-снисходительно, подтрунивая и даже иногда подмигивая. Милт заявил, что на время сборов я его человечка и попытался втиснуться за столом между мной и Черным доктором. Майран, естественно, уступать не пожелал и пришлось сесть между ними, отодвинувшись от инструктора. Поскольку все не выходило за рамки шуток и баловства, Элин не возражал и не вмешивался.
   А через час после ужина начались бои. Я стояла возле арены и смотрела как завороженная, слушая во время боя пояснения приставленного ко мне ветерана, а между боями замечания, которые делал магам инструктор. К тому времени, когда эльфы расположились на отдых у костра, я откровенно зевала и уснула под их пение, положив голову Майрану на живот. Кажется, в палатку меня отнесли на руках. А может мне это просто приснилось...
  
   Следующий день начался рано. Всех разбудили и отправили на пробежку в лес, пообещав, что тех, кто не успеет завершить второй круг раньше, чем я первый, назначат дежурными по кухне.
   Эльфийские маги вместе с инструктором быстро исчезли за поворотом лесной дороги, и только верный телохранитель трусил рядом со мной.
   - Майран, а ты куда бежать знаешь? - запоздало сообразила я, что не поинтересовалась маршрутом.
   - Да, - подтвердил эльф. - Мне еще вчера объяснили.
   Дальше бежали молча. Я старалась держать ровный темп и контролировать дыхание, но очень быстро почувствовала, что лесная дорога со спусками и подъемами далеко не то же самое, что спортивная площадка в академии. К тому моменту, когда растянувшиеся в редкую цепочку эльфы обогнали нас первый раз, я уже заметно подустала. Черный доктор проводил магов завистливым взглядом, но продолжил трусить рядом со мной. Когда нас второй раз обогнали одиннадцать магов, в просвете между деревьями показались знакомые палатки. Бежать до них оставалось еще метров триста, но я все же оглянулась назад, увидев там только одного преследователя из четырех оставшихся.
   - Как думаешь, может притормозить, чтобы все меня обогнать успели? - пропыхтела я.
   - Не стоит, - покачал головой ничуть не уставший Майран и, немного подумав, добавил: - Я бы обиделся.
   - Почему?
   - Потому что поддаются только соперникам, недостойным честного состязания. А в дежурстве по кухне нет ничего страшного. Ну что, финишный спурт? - предложил он. - Или сил совсем не осталось?
   - Проверим, - коротко выдохнула я и изо всех сил рванула вперед.
   Стартовавший немного позже Черный доктор легко обогнал и дождался меня уже за краем леса, тем не менее не выпуская подопечную из виду после своего финиша. На весь спурт меня не хватило, но, несмотря на это, финишировала я на несколько секунд раньше последнего из эльфов, как и я согнувшегося после забега в попытке отдышаться. Отставшим оказался тот самый ветеран, который собирался вскоре завершать военную карьеру и, как и предсказывал Черный доктор, ничуть этому не расстроился, одобрительно мне кивнув.
   За пробежкой последовала еще и разминка на берегу реки, во время которой вчера мы появились в лагере. После базового набора упражнений на раскрутку и растяжку дежурного по кухне отправили в лагерь.
   - А можно я ему помогу? - взмолилась я, с завистью глядя вслед уходящему эльфу. - А то вы еще не размялись, а я уже выдохлась.
   - Можно, - не сумев сдержать улыбку, разрешил инструктор под смешки остальных магов, разбавленные недовольным шипением на них Черного доктора.
   Я на заплетающихся ногах дошла до навеса и тяжело опустилась на скамейку. А ведь это еще только утро и всего второй день...
   - Все в порядке? - подошел ко мне поставивший на стол тарелки маг.
   - Да. Просто я не такая сильная и выносливая как вы. Давайте, помогу посуду расставить, на большее, боюсь, я сейчас просто не способна.
   - Отдыхай, сам справлюсь. Естественно, тебе такие нагрузки не по силам. Для третьекурсницы ты еще неплохо держишься. Кстати, а за какие заслуги ты сюда попала?
   - В каком смысле? - напряглась я.
   - Ну, должна же ты была чем-то так отличиться, чтобы тебя на наши сборы допустили. Насколько я видел за вчерашний день, если не считать левитации, твоя магическая подготовка не сильно выходит за рамки стандартной программы третьего курса. Во всяком случае нашего третьего курса.
   - Вообще-то выходит и значительно, просто вчера возможности продемонстрировать не было. Я в этом году была в составе команды, занявшей третье место на королевском турнире.
   - А у вас он командный? - удивился эльф.
   - Да.
   - И что из себя представляют командные бои?
   - Бои там индивидуальные. А вот зачет по ним командный. Хотя индивидуальный зачет по боям тоже есть, - вспомнила я. - Иллюзии и дар полностью командные, заливка суммарным зачетом идет, а на левитационном этапе эстафета.
   - Ну-ка расскажи поподробнее, - заинтересовался эльф. - У нас турнир чисто боевой.
   В результате мы с ним проболтали до самого завтрака, а сделал маг все сам, меня оставив сидеть на облюбованной скамейке.
   Командная тактика мне быстро наскучила и я, отпросившись у инструктора, ушла в палатку повторять эльфийский, где ко мне вскоре присоединился и Майран.
   Магическая тренировка сегодня была групповой, а не индивидуальной. Одна группа удерживала купол абсолютной защиты, вторая их атаковала. После небольшой передышки в виде медитации команды менялись ролями. Мне было выдано отдельное задание на удержание щита против маятниковых комбинаций и после этого отработку серии для абсолютника в рекомендуемом темпе. В напарники мне определили сегодняшнего дежурного по кухне, которого звали Талиром, выдав ему почти пятиминутный инструктаж, суть которого сводилась к "смотри не прибей". Меня инструктировал уже он.
   Удерживать защиту против применяемых подряд маятниковых комбинаций оказалось крайне тяжело. Намного тяжелее, чем в прошлый раз, когда мы с Амиленом атаковали по очереди. И это несмотря на то, что мне не приходилось переключаться на атаку и я максимально концентрировалась на абсолютнике, не замечая ничего вокруг.
   Щит дрожал постоянно и казалось, что аура вибрирует вместе с ним. Пот заливал лицо, но я не рисковала его утереть, чтобы не потерять концентрацию. Несмотря на все усилия, удержать десять комбинаций подряд, к чему порекомендовал стремиться инструктор, мне ни разу не удалось. Лучшим результатом в этот день стало шесть с половиной комбинаций. Как только я понимала, что щит слетел, я говорила стоп и бросалась в сторону, хотя Талир каждый раз останавливался вовремя. Но уход с траектории заклинания был частью тренировки, и я честно его отрабатывала.
   В очередной раз распластавшись на песке, я подняла голову и увидела, что все эльфийские маги смотрят на нас.
   - Что? - Непонимающе воззрилась я на инструктора. - Я что-то не так делаю?
   - Продолжайте, - сухо ответил Элин и отвернулся. - Хватит отдыхать, тренировка не закончена!
   Это было сказано уже не мне, но моя тренировка тоже была еще не закончена, поэтому встала, медленно выдохнула и, сконцентрировавшись, сообщила Талиру о готовности отразить очередную акату. Работа с серией для абсолютника после этого показалась настоящим отдыхом, хотя и давалась после полученной нагрузки тяжелее обычного.
   На полноценное плавание сил у меня после такой тренировки не осталось и я, переодевшись в купальник, распласталась в воде у самого берега, позволяя ей ласкать утомленное тело. Накупавшиеся эльфы, проходя мимо меня, как-то странно косились, и я, занервничав, несколько раз проверила все ли нормально с одеждой, но ничего необычного не нашла.
   - Майран, почему все на меня так смотрят? - поинтересовалась я, вернувшись в палатку, чтобы переодеться.
   - Как?
   - Не знаю. Странно.
   - Уважительно? - с улыбкой предположил Черный доктор.
   - Да ну тебя, - поморщилась я. - Подхалим!
   Майран хмыкнул и продолжать разговор не стал, видимо тоже вымотался.
   План тренировок по левитации составить удалось на удивление легко, при помощи инструктора подстроив под возможности армейской элиты те правила, по которым мы играли с четверокурсниками под руководством Кайдена и Альвира, а сегодня начав с эстафетной гонки. Мне поучаствовать не дали, а вот сам Элин тоже полетал, воспользовавшись наличием на сборах Майрана для равной численности команд.
   После ужина снова были бои, и у меня аж ладони зудели от желания поучаствовать. Нет, понятно, что я этим магам не ровня, но это ведь не турнир, а тренировка. Ну хоть разок...
   - Мастер, можно я тоже, - не выдержав, взмолилась я как только Элин закончил разбор боя с очередной парой.
   - Против них? - скептически поинтересовался он.
   - Ну хоть чуть-чуть!
   Инструктор хмыкнул и кивнул мне на арену. Почти секунда у меня ушла на то, чтобы поверить собственным глазам, после чего я опрометью бросилась на очерченную серебристой лентой площадку.
   В соперники мне назначили Лирана, что здорово охладило мой пыл и придало осторожности. Однако это не помогло. Две моих атаки эльф принял на щит, после чего в голове у меня зазвенело, в глазах помутилось и в себя я пришла лежа на песке. Надо мной что-то колдовал один из магов, а Элин чуть в стороне орал на хмурого победителя.
   Попытка сесть удалась, но перед глазами снова поплыло и пришлось опереться на руки, чтобы не свалиться обратно. Я тряхнула головой, пытаясь избавиться от неприятных ощущений, но и это особо не помогло.
   - Как она? - поинтересовался у склонившегося надо мной эльфа подошедший инструктор.
   - Ничего страшного, легкая контузия, - отрапортовал тот. - Максимум через час пройдет. Если водой умыться быстрее полегчает.
   - Я отведу, - выйдя у меня из-за спины протянул руку Черный доктор.
   - Милт отведет, а ты остаешься на арене, - приказал Элин и добавил для нас: - Только подальше отойдите.
   Спорить с ним никто не рискнул, и напарник отвел меня к воде. Умывание действительно помогло, и сидела я теперь достаточно уверенно, не рискуя распластаться на песке. Несмотря на это Милт остался со мной. Какое-то время мы сидели молча и настроение у меня было паршивым. Ну вот куда я опять лезу? Это же лучшие армейские маги, мне до них еще так далеко, что даже на горизонте не видно. Размышления закончилось моим удрученным вздохом.
   - Что, совсем плохо? - поинтересовался эльф.
   - Да нет, получше уже. Просто глупо было напрашиваться на бои. Я даже не понимаю, чем он меня так качественно приложил.
   - Колоколом. Оглушающее заклинание одиннадцатого уровня.
   - Останавливающий тип? - предположила я.
   - Да. И самое обидное, что от него очень просто защититься.
   - И как?
   - Крикнуть, - пояснил маг. - Все равно что именно, главное издать громкий звук при активации или сразу после нее.
   - А если оно останавливающее, почему инструктор на Лирана ругался?
   - Потому что он "тренировочный бой с дуэлью перепутал", - явно процитировал Милт. - Смысл ведь в данном случае не столько в победе, сколько в самом бое. А в случае с тобой победа вообще не имеет ценности, поскольку уровни подготовки несопоставимы.
   - Я это понимаю, просто хотелось попробовать. - Я усмехнулась. - Вот и попробовала... Пойдем обратно? А то получается, что и ты не участвуешь и я не смотрю.
   - Пойдем, - согласился эльф и помог подняться с песка, после чего галантно предложил свой локоть в качестве опоры.
   Я поблагодарила и с его помощью добралась обратно к арене. Мы пристроились невдалеке от инструктора и напарник, временно свободный от удержания щитов вокруг арены, принялся пояснять для меня происходящее на ней. Получалось у него забавно, больше похоже на спортивного комментатора, а не на то, как это делали Кайден или Талир. Элин в промежутке между боями кинул на меня оценивающий взгляд, я потупилась с трудом удержавшись чтобы виновато не шаркнуть ножной, и тот отвернулся.
   Майран сражался наравне с остальными эльфами, а вот моего напарника все не вызывали на арену, и он уже пару раз вопросительно оглядывался на инструктора.
   - Пришла в себя? - поинтересовался у меня Элин после разбора очередного боя.
   - Да, вполне, - подтвердила я.
   - Тогда на арену, - велел инструктор. И уточнил, видя, что Милт выполнил его распоряжение, а я осталась стоять на месте: - Оба.
   Я удивилась, но возражать не стала, хотя готовой к очередному избиению себя и не чувствовала.
   Снова подняты окружающие арену щиты. Снова я стою напротив эльфийского мага. Как же мне не хватает... всего: силы, знаний, резерва. В первую очередь знаний. Я не могу полноценно противостоять этим магам, но это не значит, что нужно сдаваться без сопротивления. Как там говорил Кайден? "Если ввязался в схватку нельзя сомневаться в собственных силах и нужно идти до конца". А значит нужно собраться и доказать, что попала сюда не только благодаря статусу будущей владычицы. В первую очередь доказать это себе.
   Абсолютник, летунец, и я готовлюсь продемонстрировать стоящим вокруг арены эльфам все, на что сейчас способна. Я выходила на тренировках против магистров и даже Элтара, значит и здесь справлюсь.
   Бой был... странным. И проиграла я его, к собственному удивлению, только полностью опустошив резерв. В чем было дело стало понятно только при разборе. С учетом моего уровня подготовки, ко мне замечаний было крайне мало, но все же были, а вот мои атаки неожиданно выявили существенный недостаток в тактике Милта, мной, к слову, так и не замеченный. Странность же нашего боя оказалась в том, что мой противник для атаки использовал только четыре заклинания и все они были предназначены для ловли крупных животных, что Элин не одобрил, хотя и сильно критиковать не стал.
   У меня после боя довольно сильно кружилась голова, но я решила никого больше не беспокоить, отпросившись отдыхать в палатку. Вот только дойти до нее так и не сумела. Земля под ногами покачнулась и песок стал быстро приближаться, но встреча с ним в моей памяти уже не осталась.
  
   В себя я пришла в темноте лежа на кровати укрытая тонким одеялом. Голова больше не кружилась, зато пить хотелось просто невыносимо. Села, собираясь зажечь светлячок, но под босыми стопами вместо ожидаемых половиков оказалось что-то живое и недовольно зашевелилось. Реакция сработала мгновенно - я заорала, одновременно поджимая ноги и активируя абсолютник, после чего вскочила на кровати, а следом и взлетела над ней, все же запуская сразу несколько светлячков.
   На полу возле кровати оказался заспанный Майран с неизвестным мне голубоватым заклинанием в правой руке, видимо и принятый мной в темноте за чудовище. Через несколько секунд к нам присоединился Элин. В ночных штанах, с голым торсом и тоже неизвестным заклинанием в руках.
   - Что здесь происходит? - поинтересовался он, оценив обстановку.
   - Ничего, - виновато призналась я. - Кажется, я на Майрана наступила.
   - А кричал кто? - удивился инструктор.
   - Тоже я.
   Эльф перевел взгляд с меня на Черного доктора и обратно, тряхнул головой, махнул рукой и ушел.
   - Ты что здесь делаешь? - прошептала я, как только мы остались одни.
   - Вы вечером сознание потеряли, - потерев лицо руками, пояснил эльф. - И я беспокоился, что ночью снова станет плохо, а я не услышу.
   - Боюсь, меня вся округа слышала, - горестно вздохнула я.
   - Как вы себя чувствуете? - не придав значения моим моральным терзаниям, поинтересовался Черный доктор, одновременно что-то колдуя.
   - Как обычно. А что со мной было?
   - Думаю, просто переусердствовали на тренировках. Для вас эти нагрузки непомерно велики.
   - Так у меня же отдельная программа.
   - И тем не менее.
   - Ладно, завтра разберемся, - решила я. - Иди к себе, а я, пожалуй, еще посплю.
   - Скорее уже сегодня, - усмехнулся Майран, но спорить не стал и ушел в свою "спальню".
   А утро для меня началось с еще одной нотации.
   - Таль, в мою палатку, - сухо приказал инструктор, подойдя к собирающимся на пробежку подопечным.
   Я вздохнула и пошла за ним. В палатке мы какое-то время молча смотрели друг на друга и мне все больше становилось страшно, что Элин отправит меня в Мириндиэль.
   - Я понимаю, что максимализм еще свойственен в вашем возрасте, - издалека начал эльф, - но все же не стоит так перегружать организм. При всем желании вы не сможете тренироваться на равных с участниками этих сборов в силу разного уровня имеющейся подготовки.
   Точно прогонит, поняла я, понурив голову.
   Эльф вздохнул.
   - Поймите, от того, что вы надорветесь на тренировке, не будет никакой пользы. Нужно не тратить все силы в одном рывке, а разумно распределять их. Я не говорю, что не нужно стараться, наоборот ваше рвение очень похвально, но попробуйте делать все более размеренно, не пытаясь угнаться за остальными.
   - Я больше не буду на бои напрашиваться, - пообещала я и с надеждой уставилась на инструктора.
   Элин удрученно покачал головой и отпустил меня, все же заставив задуматься. Кажется из-за большой паузы в тренировках я действительно, дорвавшись, не рассчитала силы в эти дни, а ведь если будут проблемы, меня точно отправят обратно. Да и вообще не стоит создавать проблем ни себе, ни другим. И я решила последовать мудрому совету и распределять силы более равномерно, ориентируясь на свои ощущения, как делала обычно тренируясь по утрам с Элтаром.
   На пробежку телохранитель и сегодня отправился вместе со мной, а не с остальной группой.
   - Майран, да беги ты с ними, - предложила я. - Здесь всего два поворота и оба налево, заблудиться просто нереально.
   - А если что-то случится, - не согласился эльф, хотя жадный взгляд, брошенный вперед, выдал его желание последовать моему совету.
   - А если что-то случится, то я взлечу и позову на помощь. У меня класс защиты первый индиго, ты сам видел. Вот скажи, кто должен на меня напасть, чтобы со мной при этом что-то случилось, и как часто этот кто-то встречается на обжитых территориях.
   Последний аргумент оказался решающим и Черный доктор, усмехнувшись, припустил за остальными. Я же постаралась поймать свой темп, позволяющий нормально разогреть мышцы и насытить организм кислородом, а не выдохнуться еще до начала разминки.
   Судя по всему, такой стиль бега позволил сохранить силы на вторую половину дистанции, и, к моему удивлению, сегодня позади осталось сразу трое эльфов. Кстати, Майрана среди них, несмотря на немного более поздний старт, не было.
   Когда я добежала до финишировавших раньше меня, среди эльфов царило заметное оживление и раздавались отдельные смешки.
   - То есть она на тебя наступила и кричала при этом тоже она, ну-ну...
   - Это что ж у тебя такое страшное, что женщины так пугаются?
   Я удивленно посмотрела на молча терпящего насмешки Черного доктора.
   - Майран, что здесь происходит?
   - О! А вот и свидетель, - обрадовались эльфы. - Рассказывай, чего он так ночью орал. Это куда ж наступить надо было.
   Эльфы снова захохотали, я насупилась и собиралась возразить, но Майран тронул меня за локоть и покачал головой.
   - Чем быстрее надоест, тем быстрее отстанут, - пояснил он. - Они и так все понимают, просто забавляются.
   К этому времени добежали отставшие, и инструктор увел всех на разминку, которая сегодня далась мне тоже значительно легче, даже отпрашиваться не пришлось за счет того, что часть упражнений делала вполовину меньше раз, чем эльфы, а силовые не более трех раз после того, как выполнять их становилось трудно.
   Весь день я старалась правильно распределять нагрузку, за что получила одобрение инструктора перед ужином, и смотреть бои шла уже мысленно завершив сегодняшние тренировки и расслабившись, поэтому прозвучавшая команда "Таль и Талир" оказалась для меня полной неожиданностью. Возражать не стала, но на этот раз не бежала на арену, как случалось со мной обычно, а шла размеренно, стараясь сконцентрироваться и настроиться. Мой противник удивленным вовсе не выглядел, как будто ждал этого с самого начала.
   Бой начался нестандартно настороженно. Эльф безуспешно пытался прощупать мою защиту заклинаниями из серии для проверки абсолютника, я не хотела тратить дефицитную энергию и уходила от них короткими рывками, стараясь отвечать энергетическими сгустками под его удар. Тоже безуспешно, поскольку активация у Талира была выверено-четкой и, как следствие, очень короткой. Да и вряд ли удалось бы пробить щит такого мага одиночным энергетическим сгустком даже при удачном попадании. Эльф передвигался по арене короткими рывками, на несколько секунд замирая на месте, как будто предлагая попытаться попасть в него. Но я выбрала другой путь.
   До этого мне казалось, что постановка сферы из твердой иллюзии происходит полностью незаметно. Талир все же что-то почувствовал и насторожился, но понять, что именно я сделала, видимо, не смог. Поскольку арена здесь была меньше, чем на турнире, воздушная волна получилась не такой эффектной, но с задачей опрокинуть соперника все же справилась. Однако, в отличие от магистра, эльф быстро разобрался в происходящем и кувыркнувшись пару раз в сторону, сгруппировался и встал. Сфера, к моей радости, при этом так и осталась вокруг него, ограничивая возможность передвижения.
   Раньше в такой ситуации я использовала бы полученную фору во времени, чтобы активировать песчаную ловушку, но после наглядной демонстрации ее неэффективности в бою, пришлось крепко задуматься. Все же атакующий арсенал у меня пока до обидного мал. И если для боев с однокурсниками и даже адептами более старших курсов его вполне хватало, достаточно сильным магам мне продемонстрировать было просто нечего. Единственным, что могло хоть как-то встряхнуть моего соперника из того, что я знала, были маятниковые заклинания. Вот только знала, это очень сильно сказано, то, что я умела делать входящие в них заклинания и помнила порядок, еще не делало их эффективной связкой.
   Убедившись, что мой противник не собирается атаковать прямо сейчас, я на миг расслабилась и мысленно окунулась в воспоминания вчерашнего дня, когда удерживала защиту, а Талир ритмично выпускал по мне одно заклинание за другим. Он повторял первые комбинации больше дести раз и, кажется, я все еще помнила нужный темп. Попробуем.
   На этот раз атаку эльфийского мага я приняла на абсолютник и начала свою. Первая комбинация, шаг вправо, вторая и кувырок, на третьей Талир решил, что хорошего понемногу и взялся за меня всерьез, пришлось уходить из-под его атаки на летунце. Насколько при этом удалось выдержать нужный ритм в своей атаке, было неясно.
   - Стоп бой! - разнесся над ареной гневный окрик Элина.
   Сбрасываю уже готовое сорваться с пальцев заклинание и удивленно поворачиваюсь к нему. Ой-ей-ей, что ж на этот-то раз не так? И злится он, кажется, именно на меня.
   - Вы совсем с ума сошли?! Жить надоело? - набросился на меня инструктор.
   - Да что случилось-то? - все же пытаюсь выяснить, инстинктивно отступая назад.
   - Четыре потока, вот что случилось! - Наступает на меня мастер. - Это вам уже не шутки, тут головокружением не отделаешься.
   - Стоп, - замерла я, поняв, наконец, что произошло, и мастер едва успел остановиться, чтобы не врезаться в меня. - Большое количество потоков - это моя особенность, мое преимущество, которое я тренирую по отдельной программе. Четыре потока я использую полностью стабильно, пять могу использовать, но с трудом, поэтому с таким количеством тренируюсь только под контролем врача.
   - И чем сможет помочь врач, если ты в потоки нырнешь? - скептически поинтересовался Элин, все же заметно успокаиваясь.
   - Быстро даст двойную дозу альгаммы, которая лежит наготове рядом с ним.
   - Умирать так с песней, - усмехнулся кто-то из эльфов. - При чем тут альгамма?
   - Она не дает нырнуть в потоки, потому что не позволяет сосредоточиться, - припомнила я объяснения завуча.
   - Ты это прямо сейчас придумала? - нахмурившись, недовольно буркнул инструктор. - А я уж чуть было не поверил, что у тебя действительно какие-то особые тренировки на количество потоков.
   - Я говорю правду. И про альгамму придумала не я, а архимаг Кайден, правда он не рассчитывал, что ему эту теорию на себе проверять придется. Я видела, как маг ныряет в потоки, и совершенно не хочу оказаться в таком положении, поэтому с предельным для себя количеством тренируюсь только под наблюдением доктора Алана, а к следующему количеству перехожу, только когда мастер Кайден считает, что мне это по силам. Именно он выявил у меня эту особенность и он же придумал способ тренировки. Вот, смотрите.
   Я встала на летунец, зажгла светлячок и начала менять перед собой иллюзорные символы.
   - Защита на месте, - прокомментировал кто-то из магов, запустив в меня крохотным энергетическим сгустком.
   - Да. Я почти все время в абсолютнике хожу, это тоже часть тренировки, только уже не на потоки, а на концентрацию.
   Эльфы смотрели на меня и молчали. Даже Элин.
   - Что вы так смотрите? - не выдержала я.
   - Вчера, когда ты отрабатывала защиту против маятниковых комбинаций, я предложил им задать самим себе вопрос, часто ли они тренируются с такой же самоотдачей, и как быстро ты их догонишь, - тихо пояснил инструктор. - Только что последний вопрос изменился. Здесь лишь у двоих пять активных потоков, и я в их число не вхожу.
   Молчание затягивалось, я чувствовала себя под взглядами этих магов почти так же неуютно, как когда мне кланялись на улицах полгода назад.
   - Так нам можно продолжать бой? - уточнила я, только бы прервать тишину.
   - Думаю, на сегодня достаточно, - решил Элин. - Все могут отдыхать.
   Этим вечером я просидела с эльфами у костра до самой ночи, когда их мелодичные голоса сменились мерным стрекотом местных насекомых.
  
   Один день сменялся другим, я втянулась, подобрала при помощи Элина свою интенсивность нагрузок и больше в неприятности не влипала. Инструктор одобрительно кивал и улыбался. Остальные окончательно привыкли ко мне и начали подшучивать, а Майран с Милтом как два верных рыцаря вставали на мою защиту. Я загорела, накупалась до одурения, выучила заклинания девятого уровня из серии для проверки абсолютника и два популярных среди боевых магов ругательства на орковском. А вечерами у нас появилось новое развлечение помимо песен у костра - все дружно учили меня эльфийскому.
   Я так втянулась в эту размеренную жизнь, состоящую из тренировок и отдыха с новыми приятелями, что совершенно потеряла счет времени, и когда на утренней разминке из открывшегося у палаток портала шагнул высокий эльф, в первый миг не поверила своим глазам. В следующую секунду я уже неслась навстречу шагающему к нам по песку Тэлю.
   - Привет! - повисла я на шее у жениха и он, подхватив за талию, поцеловал в краешек губ. - Ты откуда здесь?
   - Из дворца, конечно, откуда же еще, - рассмеялся улыбавшийся все время с момента моего рывка к нему Владыка. - Не навоевалась еще? А то я, наконец, разобрался с делами.
   - Не навоевалась, но по тебе соскучилась!
   - Да будет благосклонен свет творения к вам и всему вашему роду, - поприветствовал своего Владыку подошедший Элин.
   - Как результаты сборов? - поинтересовался у него Тэль.
   - Значительно лучше ожидаемого, - с затаенной гордостью, сообщил инструктор. - Хотите убедиться лично?
   Эльфы смотрели на нашу троицу в немом изумлении. Упс, а мы же с Элином им так и не сказали кто я.
   - А, пожалуй, хочу, - хитро прищурился Владыка и, повернувшись, энергично пошел к воде.
   - Куда это он? - удивилась я.
   - Даже боюсь предположить, - пробормотал инструктор. - Вот демоны, ну кто меня за язык тянул?!
   Из воды поднялось нечто со множеством плетеобразных щупалец, головой-шишкой и телом как у мультяшных джинов.
   - Это и есть демон? - ошалело пробормотала я. - А я думала, они у вас не водятся.
   - Это порождение стихии, - пояснил Элин, - жестом подзывая остальных поближе к нам и подальше от чудовища. - Владыка же повелитель воды. Или вы не знали?
   - Про повелителя знала, про то, что он вот так может, нет. А как с этим бороться? Ой, извините, вас сейчас, наверное, лучше не отвлекать.
   - Проблема в том, что порождение стихии не живое существо, а воплощение воли мага, и нейтрализовать его можно, только путем атаки на создателя, что в данном случае недопустимо.
   С одной стороны я, в отличии от эльфов, атаковать Тэля могла, да и он мог отключить защищающий его закон... А мог и не отключить. Вряд ли целью испытания была атака на него самого, он ведь хотел посмотреть, на что способны лучшие маги его армии.
   - И что тогда делать? - все же рискнула поинтересоваться я.
   - Не знаю, - напряженно признался Элин и обратился к остальным. - Идеи есть? Любые, даже самые сумасшедшие.
   Эльфы переглядывались, но высказываться не решались. Чудовище продолжало медленно, но неотвратимо приближаться к берегу, щупальца хлестали вокруг него, заставляя реку буквально бурлить. Просто стоять и ничего не делать было худшим из возможных вариантов, но, похоже, появление Владыки, а следом и порождения его магии слишком сильно выбили магов из привычного формата действий.
   - Элин, Майран и Милт остаются со мной. Остальные на десять метров ближе к воде, делайте что хотите, хоть морозьте, хоть испаряйте, но задержите хотя бы на несколько минут, - начала командовать я. - Старший вашей группы Талир.
   - Есть какая-то идея? - поинтересовался инструктор, кивком подтвердив мои указания.
   - Может и бредовая, но все лучше, чем просто смотреть. Сейчас будем с вами делать песчаные ловушки.
   - Вряд ли оно станет выбираться на берег, щупальца и из воды дотянутся, - покачал головой Милт.
   - Нам нужно сделать их не на берегу, а внутри него, чтобы получились водовороты, вращающиеся в разные стороны. Только вам придется сейчас быстро придумать как изменить привязку с объекта на фокус зрения или что-то вроде того. Я буду в хвосте, поскольку он самый узкий, и закручу как обычно влево, Милт в левой части туловища и вправо, Элин в правой части туловища и влево.
   - Лучше наоборот, чтобы в стороны его разрывать, - поправил инструктор. - Майран тогда сверху и вправо. Заклинание сейчас покажу. Вряд ли это сможет его остановить, но нормально атаковать не даст, и может удастся еще что-то придумать.
   Действовать мы начали только минуты через четыре, что для боя было непозволительно много, но группа защиты со своей задачей справилась, и чудовище к берегу особо не продвинулось. Дважды ему пришлось вообще заново подниматься из воды.
   - Если переродится, сразу возобновляйте заклинания, - распорядился инструктор. - Начали!
   Первые секунды показалось, что атака не произвела на монстра вообще никакого эффекта, но, как только заклинания набрали силу, порождение стихии буквально взорвалось, окатив поднятый группой защиты экран волной брызг. Всего через несколько секунд вместо первого монстра из воды поднялся второй, и мы атаковали снова с тем же результатом. Когда взорвалось шестое порождение стихии, Тэль схватился за голову и упал на колени, а потом и на бок, оставшись лежать на песке.
   Сразу несколько эльфов бросились к своему Владыке. Я тоже попыталась рвануться к нему, хотя чем помочь и не представляла, но меня перехватил Элин и, передав Черному доктору, велел:
   - Останьтесь. Там и без вас справятся. Он не захотел бы, чтобы вы видели его слабость.
   И я осталась, хотя меня буквально трясло от страха за своего любимого.
   - Так значит вы и есть будущая владычица, - негромко произнес Милт и те, кто не оказывал сейчас помощь Тэлю, подтянулись к нам. - Я тогда много лишнего, наверное, наговорил.
   - Все нормально, - попыталась улыбнуться я, но вышло не особо. - Ты же просто за нас беспокоился.
   - Не переживайте, с ним все будет в порядке, - заверил вернувшийся от берега Талир и усмехнувшись добавил: - Пока трое независимо показания большим анализатором не сняли, ничего делать не дал, результаты, говорит, слишком важны.
   - Что с ним? - напряженно поинтересовалась я.
   - Контузия. - Сообщив это, маг выжидающе оглядел остальных присутствующих.
   Эльфы удивленно переглядывались, но спросить рискнул только Майран:
   - Откуда? Его же не атаковали.
   - По обратной связи с порождением стихии! - заявил Талир, вызвав бурю возмущения у остальных магов.
   - Невозможно!
   - Это же азы управления стихиями!
   - Ты с ума сошел?
   - Что за ...?
   Последнее слово по звучанию было орочьим, но мне незнакомым.
   - Кто-нибудь может толком объяснить, в чем дело?! - потребовала я.
   - Связь мага со стихией является односторонней. Это первый постулат курса стихийной магии. Если проще, то нельзя воздействовать на мага, через воздействие на его стихию. Но, как выяснилось сегодня, применительно к повелителям стихии этот постулат верен не всегда.
   - Мы что, его тоже разорвать пытались? - еще больше испугалась я, снова рванувшись к Тэлю. Майран держал крепко и попытка, как и прежде, не удалась.
   - Нет, нет. Говорю же, с ним все нормально. Резонанс ауры уже устранили, осталось в основном головокружение. Сейчас полежит в воде и окончательно придет в себя. Стихия для повелителей - лучший доктор в таких случаях.
   - Тогда ладно, - выдохнула я.
   - Так значит вот где я вас видел, - усмехнулся Илис. - И действительно в Мириндиэле. На награждении после боя с кхаром. А можно поинтересоваться, почему решили скрыть кто вы?
   - Вообще-то этого изначально не планировалось, но мы с вами успели поцапаться до того, как меня представили, и инструктор решил, что так будет лучше.
   - Вот как вы сюда попали, - сделал вполне закономерный вывод Талир. - А то, что рассказывали мне про турнир?
   - Абсолютная правда. Причем в команде были архимаг Элтар, я и детвора. А влипли мы во все это с ребятами, умудрившись выиграть академический турнир. Элтара к нам в команду после этого добавили, потому что в ней должен быть хотя бы один дипломированный маг.
   - Погодите, что за турнир?
   - А почему об этом только он знает?
   В результате меня утащили за стол и выспросили все подробности, заодно и позавтракав. Ближе к концу рассказа к нам присоединились и Элин с Тэлем, который выглядел уже вполне бодро.
   Владыка демонстративно пересчитал эльфов и с наигранным удивлением заключил:
   - Надо же, все еще шестнадцать.
   Я насупилась.
   - Просто шучу, - заверил Тэль, обнимая за плечи и целуя в щеку. - Я уже понял, что для тебя не существует слово "невозможно" и восхищаюсь этим. Остальное придет с опытом. Сборы заканчиваются завтра, до обеда будут последние тренировки, а после уже начнут сворачивать лагерь. Вернешься со мной сегодня или прислать за тобой завтра к обеду?
   - Сегодня, конечно. От каникул всего ничего осталось, а потом долго с тобой не увидимся.
   - Тогда собирайся.
   Пока мы с Майраном складывали вещи, жених с любопытством осмотрел нашу палатку и вполне одобрил.
   - Можно мне войти? - раздался снаружи голос Элина.
   - Да, - разрешил Тэль.
   - Владыка, от всех участников сборов я прошу вас разрешить Майрантиниэлю остаться до завтра в лагере.
   Телохранитель замер, неверяще глядя на инструктора, и затаил дыхание.
   - Если хочешь, можешь остаться, - согласился Тэль. - Завтра ты не нужен.
   - Благодарю, - согнулся в поклоне Черный доктор и глаза у него горели так, как будто ему только что весь Мириндиэль подарили.
   Я обняла на прощание его, Элина, обалдевшего от такого Милта и вернулась с Тэлем домой.
   - Пойдем на остров, - попросил он. - Понимаю, что ты за декаду нагулялась, но я практически все время проводил в кабинете и теперь не хочется снова находиться среди стен.
   - А почему тогда в лагере до завтра не остался? - поинтересовалась я. - Там здорово.
   - Не сомневаюсь, но сегодня мы с тобой им бы помешали. В последнюю ночь сборов проводится особый тайный ритуал, чтобы каждый прошедший сборы чувствовал некое единение с остальными.
   - То есть я многое упустила, вернувшись сегодня? - решила я немного подразнить эльфа.
   - Нет. При тебе ничего бы не было.
   - Почему? - вот даже обидно стало.
   - Там ритуал... хм, специфический... чисто мужской. В общем, поверь, ты ничего не потеряла. А вот то, что решили оставить Майрана, меня удивило. Видимо, не только ты на сборах отличилась. Кстати, у тебя какие-то планы на завтрашний день есть?
   - Провести его с тобой. А у тебя?
   - А у меня завтра заслушивание ежегодного весеннего доклада.
   - Ты же говорил, что разобрался с делами, - расстроилась я.
   - Разобрался, - подтвердил Тэль. - И могу отправить туда Олиста. Но в этом году я поменял формат и стандартного зачитывания цифр не будет. Каждый лорд должен выбрать одно достижение за прошлый год и одну проблему на текущий момент, наиболее важные для его земель. Если тебе интересно послушать, можем пойти вместе, если нет, пойдет Олист, а мы займемся чем-то другим.
   - Ты хочешь, чтобы я пошла?
   - Здесь важнее чего хочешь ты.
   Я немного подумала и согласилась. Если уж мне действительно предстоит, пусть и в отдаленном будущем, стать владычицей эльфов, неплохо бы начать знакомиться с местной географией, да и аристократией. Для присутствия на подобном мероприятии будущей владычице полагалось быть в специальном платье официального образца, и я узнала, что во дворце у меня есть собственный гардероб, представляющий собой немаленькую такою комнату, примерно на треть уже заполненную разнообразной одеждой и обувью.
   - А это все чье? - поинтересовалась я, насмешив жениха и обескуражив придворную портниху.
   - Твое. Это же твой гардероб, - логично заметил Тэль.
   - Но откуда это все, если меня здесь не было?
   - У нас были ваши мерки с прошлого раза, и мы сметали крой, чтобы можно было быстро доделать то, что понадобится или просто понравится, - пояснила женщина. - К сожалению, мы не знаем ваших предпочтений, поэтому часть эскизов, которые подойдут к вашей фигуре, оставили на бумаге. Если будущая владычица сможет уделить немного времени, чтобы просмотреть их или выбрать что-то из кроя...
   - Давайте пока ограничимся необходимым на завтра платьем, - прервал ее Владыка. - Если у моей невесты останется время и появится желание, она непременно вас навестит.
   Портниха возражать не рискнула, но заметно расстроилась, и я укоризненно посмотрела на жениха.
   - Давайте сейчас займемся платьем, а до отъезда я постараюсь еще прийти. Хорошо?
   - Конечно, конечно, - засуетилась женщина. - Раздевайтесь.
   Местная доработка придворного платья оказалась не разновидностью средневековой пытки, о которой я когда-то читала, а довольно быстрым магическим процессом, проходящим в два этапа. Пользуясь свободным временем между примерками, я отправилась бродить вдоль рядов с одеждой.
   - Тэль, а я могу что-то из этого забрать с собой в Новоград?
   - Конечно. Что-нибудь приглянулось? - Жених подошел, и я приложила к себе по очереди две очень симпатичных туники. - Действительно неплохо смотрится.
   - Ага, в академию самое то. Кажется, твои мастерицы учли, что я не только во дворце бываю.
   - Ну, на то они и мастерицы, - согласился Тэль. - Померяешь, оставишь им на доработку, а перед уходом из Мириндиэля заберешь. Может все необходимое здесь найдешь и на пару дней попозже отправиться сможешь?
   - Может и так, - согласилась я. - Подержишь пока то, что я уже выбрала?
   Эльф отрицательно покачал головой и щелкнул пальцами, отправив вверх гаснущую звезду. Через несколько секунд возле нас появилась молоденькая эльфийка и унесла отобранные мной вещи в ту сторону, где осталась придворная портниха. Я подобрала себе одни легкие брюки, платье чуть ниже колен с пояском-цепочкой и два комплекта спортивной формы, порадовав местный персонал. Тэль терпеливо ходил за мной, но интереса не проявлял.
   Остаток дня мы провели дома, и я взахлеб рассказывала любимому обо всем, что узнала и попробовала на сборах, сидя у него на коленях в кресле, а он улыбался и молча прижимал к себе.
  
   На весенний доклад, проходивший в малой приемной зале, собралось одиннадцать лордов. Владельцами земель из них оказались только десять, последний же был управляющим владениями правящего рода. Каждому из них отводилось по двадцать минут, а в целом мероприятие, как и планировалось, заняло два с половиной часа.
   Когда мы вошли в приемную залу после объявления церемониймейстера, мужчины поднялись из удобных кресел, расположенных по периметру помещения, и поклонились. Кресел было пятнадцать, по пять вдоль трех стен и двойной трон для нас с Тэлем на полукруглом возвышении у четвертой.
   Стены над креслами были изукрашены замысловатой резьбой, в которую были вплетены символы высоких родов и каждый из лордов занимал место под своим символом, о чем Тэль поведал мне еще за завтраком. Я не надеялась сразу запомнить столько имен и фактов, но слегка улыбалась и чуть наклоняла голову в знак внимания, когда очередной лорд представлялся и называл свою вотчину.
   Хвалились докладчики разным, от урожайности нового сорта фруктов до выступления доморощенного барда, собравшего рекордную по местным меркам толпу почти в тысячу эльфов. Барда нас пригласили непременно послушать самим. Проблему большинство лордов озвучивали одну и ту же - расширение сети стационарных телепортов, и только тот, в чьих землях кхар вырезал стада, просил об освобождении от платежей в казну, поскольку все деньги уходили на восстановление поголовья. Тэль взял подготовленное лордом официальное прошение и обещал рассмотреть в ближайшее время.
   После докладов был фуршет в соседней зале, мы пробыли там положенные по этикету четверть часа и ретировались, оставив лордов спокойно наслаждаться едой и разговорами.
   - Ну как тебе мои будни? - уже дома поинтересовался жених.
   - Как урок географии, - чуть подумав решила я. - Скучно и длинно, да еще и экстерном сдать не получится.
   - Иногда можно и экстерном, но не в этом случае, - подмигнул Тэль. - Пойдем сегодня в городе погуляем?
   Мы долго бродили с ним по улицам, решая куда свернуть при помощи подбрасывания монетки. Я вспомнила про совет Элина, но приставать с расспросами к эльфам прямо на улице мне показалось неудобным. Решила в ближайшие дни навестить своих знакомых с окраины, а пока изо всех сил старалась продемонстрировать любимому свои успехи в эльфийском, убрав переводящий амулет в карман. Судя по тому, сколько усилий жених прикладывал, чтобы не улыбаться, успехи были сомнительными.
   Домой мы уставшие, но довольные вернулись телепортом и, поужинав, растянулись на постели. Тэль что-то рассказывал про одного из сегодняшних лордов, я слушала его голос, практически не воспринимая информацию, и постепенно тихо заснула.
   Когда встала следующим утром эльфа рядом не было зато на кухне завтракал Черный доктор.
   - Пока вы проснетесь, с голоду помереть можно, - усмехнулся он, не забыв и про традиционное приветствие. - Какие у нас сегодня планы? До обеда, как всегда, занятия?
   - Нет, я вчера не договаривалась, да, наверное, и не стоит уже из-за нескольких дней. А вот насчет методики раскачки у лорда Сарайлинтеля нужно узнать, да и с мастером Илимом неплохо бы обговорить возможность моего дальнейшего обучения языку при посольстве в Новограде.
   - Что, даже от магических тренировок откажетесь? - удивился Майран, чуть не поперхнувшись отваром. - Мне казалось вы после сборов не захотите терять темп.
   - В этом ты прав. Нужно сегодня с мастером договориться, а может и позаниматься. Если у него время будет.
   - Для вас найдет, - усмехнулся телохранитель. - Вы завтракайте давайте. А то так до вечера рассуждать будем.
   Я хотела первым делом договориться с мастером Тилиминэлем, но Майран посоветовал перед этим сходить в магическую академию, чтобы при построении плана тренировок можно было учесть подготовленные для меня рекомендации. Лорда Сарайлинтэля в кабинете снова не оказалось, но найти его, как и прошлый раз, легко удалось на полигоне, где проходило какое-то занятие. Двое довольно молодых эльфов сражались на арене, а рядом с мастером у края купола стоял еще один мужчина и они о чем-то разговаривали, наблюдая за боем. Я подошла ближе, но спускаться к арене не стала, чтобы не мешать, и тоже стала наблюдать за сражающимися.
   Впечатление от боя у меня при этом сложилось двоякое. С одной стороны, арсенал у эльфов был довольно разнообразным - с полным спектром защиты и без особых повторений в нападении. Тут были и маятниковые комбинации, и верхняя часть серии для проверки абсолютника, и десятка полтора незнакомых мне заклинаний из которых парочка даже была самонаводящимися. С другой стороны, несмотря на все это бой протекал как-то вяло что ли. Если Майрана с Лираном инструктор ругал за то, что слишком сосредоточились на нападении, жертвуя защитой, здесь была прямо противоположная ситуация. На мой взгляд, сражающиеся слишком много внимания уделяли защите, причем наиболее энергозатратному ее варианту в виде дополнительных щитов, в результате атака отходила на второй план и темп боя падал. При этом один из соперников, похоже, откровенно боялся пропустить удар и после атаки противника замирал, концентрируясь на щите. Видимо что-то подобное и заметил в бою на косе Вилар, но я пока способна разглядеть это только когда все настолько ярко выражено.
   - Стоп, достаточно. Идите оба сюда, - велел мастер. - Что это сейчас было?
   Подошедшие к нему эльфы молчали.
   - Вам предстоит участвовать в профессиональном турнире, а ощущение такое, что вы друг друга боитесь или не знаете, что с противником делать. Любая пауза в атаке будет использована против вас. Даже если вам нужно обдумать дальнейшие действия, соперник не должен этого видеть. Атакуйте постоянно и двигайтесь, двигайтесь больше, как только вы останавливаетесь вы становитесь легкой мишенью.
   Эльфы удрученно покивали.
   На арене возникла заминка, которой я и воспользовалась, чтобы поприветствовать лорда.
   - Могу я попросить вас немного подождать? - очень вежливо поинтересовался эльф после традиционного приветствия. - У меня сейчас занятие с победителями любительского турнира, которым предстоит участвовать в профессиональном.
   - Конечно, все в порядке, - заверила я. - А можно нам посмотреть?
   - Как пожелаете, - не стал возражать мужчина и вернулся к своим подопечным. - Итак, кто хочет провести бой со мной? - поинтересовался он.
   Я хотела и даже очень, но спрашивали не меня. А вот среди победителей любительского турнира желающих почему-то не нашлось.
   - Может мы лучше между собой? - нерешительно предложил один из них.
   - Между собой тоже поработаете, но после. Сейчас нужно почувствовать, что вас ждет на турнире.
   - Сильнейшие же в первых кругах не участвуют, - пожал плечами самый взрослый на вид из троицы. - Мне и нужно то только два круга пройти.
   - Ну и настрой у вас, - не выдержала я. - Мастер, а можете со мной бой провести? И пусть им будет завидно!
   - Какое-то время Сарайлинтель внимательно разглядывал меня и выстроившуюся перед ним троицу после чего махнул рукой, соглашаясь, и остальных отправил за край арены. Я не стала тратить время на поход к лестнице и съехала вниз на летунце.
   - Как у вас с защитой? - поинтересовался мастер.
   - Первый индиго, - гордо сообщила я. - А какие у вас правила?
   - Разумнее выяснять это до того, как соглашаетесь на бой, - заметил эльф.
   - Убивать вы никого из нас не будете, а остальное не принципиально. Просто нужно понимать, что можно, а что нельзя.
   - Правила стандартные турнирные, без летальных заклинаний и победа по десяти секундам. Подробнее объяснять нужно?
   - Вроде бы нет. Начинаем?
   Этот бой был чем-то похож на наш бой с Талиром, но мой противник впервые сталкивался со столь активным применением в бою навыков левитации и постоянные промахи его неприятно удивили. Я уже понимала, что собственными заклинаниями защиту первого мага не то что пробить, но даже поколебать будет нереально, и огрызалась заклинаниями из серии для проверки абсолютника больше для виду.
   Наконец, терпение первого мага лопнуло, и он запустил самонаводящееся заклинание. Вот только мой маневр с попыткой сброса он легко разгадал и тоже ушел с траектории, после чего запустил сразу два новых самонаводящихся заклинания. Бой после этого стал на порядок интереснее. С одной стороны приходилось постоянно следить сразу за тремя атакующими элементами, которые переключались с одного противника на другого, с другой маг использовал большую часть доступных ему потоков. И все же свой титул Сарайлинтэль носил далеко не зря. Он сбил меня с летунца воздушным ядром, причем сделал это в тот момент, когда я была довольно далеко от заклинаний, и сначала обездвижил меня, потом ослабил заклинания каскадными щитами в другой части арены и только после этого принял их на щит.
   - Огромное спасибо за бой, - искренне поблагодарила я мастера.
   - Неплохо, - похвалил тот. - Если бы еще и вы могли пару самонаводящихся запустить было бы совсем интересно. В целом в бою чувствуете себя уверенно, хотя атакующий арсенал маловат, нужно обязательно расширять по сборникам. - Тут эльф осекся. - Простите, я как-то забыл, что вы только перешли на третий курс. С учетом этого просто отлично.
   - Спасибо, но с такими противниками как вы мне пока не тягаться. Я же понимаю, что вы заботились не столько о победе, сколько о моей безопасности. Но все равно здорово побывать в бою с первым магом. Надеюсь, теперь и остальные проявят больше энтузиазма.
   Лорд только вздохнул.
   - Каждый год практически одно и то же, - пояснил он. - Какой смысл выигрывать любительский и получать право на участие в профессиональном, если не собираешься ни на что претендовать?
   - Проверить на что способен? - предположила я. - Хотя мы тоже на турнир готовились с главной задачей пережить боевой этап, а в результате третье место заняли. В основном благодаря Элтару, конечно, но старались все. Может и они еще настроятся.
   - Мой многолетний опыт говорит, что любители не способны ничего показать на профессиональном турнире. По сути, моя задача сейчас сводится к тому, о чем вы и говорили, сделать так, чтобы они не пострадали. Но я каждый раз на что-то надеюсь.
   - И правильно делаете. Шанс есть всегда, просто нужно использовать его в полной мере.
   - Думаешь у тебя был шанс меня победить? - усмехнулся маг.
   - Думаю, что прошлый раз вы отказались со мной позаниматься, а в этот даже бой провели, - ушла я от ответа, хотя реально шансов в бою против него было не больше, чем против Элтара, а может и меньше.
   Разговаривая, мы вернулись к троице эльфов.
   - С ней вы дрались не как на турнире, - с легкой обидой в голосе произнес самый молодой из них.
   - Она третьекурсница и задача была не победить ее как можно скорее, а показать вам необходимую динамику атаки. Постарайтесь вести бой хотя бы с ее интенсивностью, хотя для турнира этого недостаточно. Будет хорошо, если сможете поддерживать темп, который я использовал в этом бою.
   Эльфы посмотрели значительно уважительнее, чем до этого, а я села на нижнюю лавку на трибунах и глубоко задумалась, машинально уйдя в медитацию. Сейчас я старалась заполнять паузы атакой, как велел лорд Сарайлинтэль, но на турнире и во время тренировок у меня тоже случались значительные паузы. Постаралась вспомнить как вели бой маги на турнире и во время подготовки к нему. Получалось, что лучшие бойцы действительно атаковали почти непрерывно, органично сочетая это со своей защитой и передвижением по арене. А вот на тренировках Элтар временами делал паузы с одной стороны подстраиваясь под оппонента и давая ему или ей возможность потренироваться с поправкой на разницу в подготовке, а с другой экономя энергию. Последний аргумент был для меня пока тоже очень существенным. И все же стоило подумать заранее чем можно заполнять паузы в бою. Например, чередованием воздушной ряби, про которую я последнее время что-то подзабыла, и парочки наименее энергоемких маятниковых комбинаций.
   Рядом со мной что-то произнесли, вырывая из раздумий.
   - Простите, вы не могли бы повторить, - попросила я.
   - Я спросил не согласитесь ли вы провести бой со мной, - терпеливо повторил самый взрослый из троицы эльфов.
   - Если мастер не будет против.
   - С чего бы ему быть против, если вы согласитесь? - удивился маг.
   Я неопределенно дернула плечом и посмотрела на Сарайлинтэля, но тот не обращал на нас внимания, наблюдая за боем на арене. На этот раз действия были немного более оживленными. Я попыталась мысленно сравнить их с боями, которые видела на турнире, и пришла к выводу, что не так уж все и плохо, как мне показалось в первый момент. Просто за последнюю декаду я привыкла наблюдать за схватками лучших армейских магов и на их фоне победители любительского турнира выглядели несколько бледно.
   Но как же тогда мне удавалось достаточно успешно проводить бои с магистром на турнире, да и с Майраном? Ответ мог быть только один - они меня сильно недооценивали, опираясь на недостаточный объем информации.
   Я покосилась на стоящего рядом со мной мага. С одной стороны он уже видел один бой с моим участием и вероятно слышал мой ответ мастеру про класс защиты, с другой, наш бой с первым магом был скорее позиционным, хотя и достаточно динамичным. А значит нужно кардинально менять тактику.
   - Пойдем? - предложила я своему предполагаемому сопернику. - Кажется они заканчивают.
   - Да. Время тренировки подходит к концу и резервы тоже, - согласился маг.
   Я соединила кончики пальцев и пропустила через них поток энергии. Свечения не появилось, мой резерв тоже восстановился не полностью, но после медитации должен быть все же достаточным для тренировочного боя, поэтому сообщать об этом мастеру, а заодно и своему противнику, я не стала.
   Лорд Сарайлинтэль задумчиво посмотрел на меня несколько секунд, но возражать против боя все же не стал.
   - Каковы мои шансы на победу? - обернулась я к нему уже отойдя на несколько шагов.
   Мой соперник тоже вопросительно посмотрел на мастера.
   - Шанс есть всегда, - повторил тот высказанную мной чуть раньше мысль, но все же было понятно, что в победе эльфийского мага он не сомневается.
   На этот раз мой настрой был совершенно иным, чем в предыдущем бою. Там я не пыталась выиграть, просто демонстрировала свои возможности и наблюдала за действиями одного из лучших эльфийских магов. Сейчас я собиралась дать бой независимо от того, насколько призрачными выглядят шансы на победу.
   Когда прозвучала команда приготовиться, эльф поймал мой взгляд и чуть удивленно склонил голову. Он почувствовал, что что-то изменилось, но даже предположить не мог насколько.
   Начало боя. Я на летунце ухожу влево и вверх, выставляя перед противником воздушную рябь и запуская самую мощную воздушную волну, на которую способна. Она не наносит никакого урона, но на несколько секунд закрывает магу обзор и когда он еще одним воздушным заклинанием разгоняет песок, уже теряет меня из виду. Резкий оборот вокруг себя, но он ищет меня на арене, а я нахожусь значительно выше и уже падаю на него, скользя по наклонной плоскости из твердой иллюзии с двумя пламенеющими мечами в руках. Наколдованное оружие привычно вспарывает воздух, а стопы с размаха врезаются в грудь мужчины, опрокидывая его навзничь. В тот же момент под ногами у меня возникает летунец, я приседаю, гася скорость, и спрыгиваю на песок, встав над эльфом. Мечами атаковать в такой позе не удобно, и я в упор бью воздушным ядром, не давая прийти в себя, выпускаю частую серию из концентрированных энергетических сгустков, заклинания девятого уровня из серии для проверки абсолютника. Маг часть заклинаний отбивает дополнительным щитом, не успевая перейти в атаку, но я готова в любой момент кувырком уйти в сторону, как отрабатывала на сборах. Еще одно воздушное ядро. Оно не способно навредить через абсолютник, но соперник чувствует, как силой заклинания его вминает в арену. Маятниковые комбинации...
   - Стоп бой! - разносится над ареной.
   Я с трудом успеваю нейтрализовать почти сорвавшееся с пальцев заклинание и недоуменно оглядываюсь вокруг. Мастер, отключив защитный купол идет к нам. Двое эльфов молча стоят у арены и смотрят как-то странно.
   - Я что-то нарушила? Ой, с вами все в порядке? - обращаюсь я к магу, по прежнему лежащему на песке у моих ног.
   Тот не отвечает и отводит взгляд. Подошедший лорд тоже молча смотрит на меня.
   - Простите, если я что-то нарушила, я не хотела. Пожалуйста, объясните, что не так!
   - Все так, - наконец произносит первый маг. - Вы победили. У нас принято помогать поверженному противнику подняться. Поставьте левую ногу вперед для устойчивости и протяните ему правую руку.
   - То есть как победила? - удивляюсь я, машинально выполняя указание мага, и противник поднимается, все так же избегая смотреть на меня. - Почему?
   - Потому что он не поднялся с песка в течение десяти секунд. Вы ему не позволили. Это чистая победа. И красивая. Я бы очень хотел сразиться с вами, когда наша разница в уровнях перестанет быть критичной.
   - Почту за честь, мастер. - Я повернулась к побежденному мной магу. - Вы ведь сами попросили меня об этом бое. Не стоит жалеть о проигрыше, лучше используйте этот опыт на турнире.
   - На турнире, - горько повторил маг. - Теперь я понимаю, что там у меня вообще нет шансов. А ведь на любительском я был лучшим в этом году.
   На миг я замерла в удивлении, поняв, насколько неслабого соперника умудрилась одолеть, а потом разозлилась.
   - Я не поняла, вы туда сражаться идете или шансы считать!? Сколько шансов было отстоять город против кхара? Сколько шансов было, что на поле боя придет многотысячное ополчение? Сколько шансов было, что после прорыва на фланге лазарет сумеют защитить не дошедшие до поля боя старики? А сколько шансов было, что именно в этот момент в городе окажутся люди во главе с одним из сильнейших человеческих архимагов? Я вам скажу, их вообще не было! Мы полгода уговаривали Элтара взять нас на практику, и он говорил "нет". Нас навязали ему в последний момент, а когда он понял, что мы напрашивались из-за эльфов, то чуть не оставил в последней деревне. Мы не считали шансы, мы шли к своей цели. Я буду болеть за вас на турнире и надеюсь вы меня не разочаруете. И очень надеюсь, что вашей целью будет не попасть во второй или какой там был круг, а сразиться с первым магом за его титул. Получите вы этот титул или нет уже не столь важно, главная награда это возможность сразиться с лучшим из лучших. Хотя вам троим и так предоставили эту возможность, за которую будут биться сильнейшие маги, а вы не цените.
   Пока говорила все это я снова успокоилась. Лорд Сарайлинтель стоял рядом и едва заметно улыбался. Я слегка поклонилась ему и пошла к Майрану на трибуны, только сейчас ощутив чувство голода от практически пустого резерва.
   Почти зразу после этого мастер отпустил своих подопечных, на прощание выдав им короткое напутствие. До турнира оставалось всего два дня.
   Написанные для меня рекомендации представляли собой довольно приличную стопку пронумерованных листов. Еще минут пятнадцать лорду пришлось потратить на устные пояснения после чего мы распрощались.
   Проводить тренировку сегодня мне после такого боя не захотелось, да и Тилиминэль излишнего энтузиазма не проявил, так что договорилась на утро следующего дня и отправилась в институт власти. Мастер Илим к моему желанию продолжить обучение в Новограде отнесся одобрительно и обещал сам все организовать в посольстве, а на ближайшее время выдал довольно длинный список слов для заучивания.
   Когда мы с телохранителем вернулись домой, там уже ждал Тэль, читая книгу в кресле-качалке, а после обеда мы с ним сбежали на остров, где мне рассказали очередную красивую легенду о любви и верности, дружбе и предательстве и о магии, куда ж без нее.
  
   Занятие получилось для мастера Тилиминэля крайне нервным и в кое-то веки в этом была виновата не я. Просто Тэль тоже чувствовал приближение разлуки и, не пожелав расставаться, пошел на полигон со мной. Ничего особенного мы не делали: подержала защиту против маятниковых комбинаций и потренировала серию для абсолютника в рекомендуемом темпе, но мастер постоянно косился в сторону Владыки, наблюдающего за мной и разговаривающего с Черным доктором.
   После тренировки втроем пошли в городской парк. Я несколько удивилась тому, что Тэль не отпустил моего телохранителя, но он пояснил, что за ним могут срочно прислать из дворца, а он не хочет бросать меня одну.
   - То есть у тебя сегодня дела?
   - Еще не знаю, - пожал плечами Владыка. - Большую часть вопросов решат без меня, но если главный казначей опять затеет перепалку со вторым советником, придется идти. Олист сразу с двоими не справится. Не расстраивайся, я постараюсь быстро вернуться.
   Майран держался поодаль, стараясь не мешать нашему общению.
   - Да ладно, неужели я чем заняться не найду. В гости к знакомым схожу. Или побуду в кое-то веки нормальной женщиной и еще раз наведаюсь в свой гардероб. Хотя его масштабы меня, если честно, пугают. Можно каждый день что-то новое надевать...
   - Почему бы и нет, если тебе так хочется. Многие девушки о таком мечтают.
   Я подумала и решила, что я к таким девушкам все-таки не отношусь, о чем и сообщила жениху.
   - Кстати, или сегодня или завтра тебе туда в любом случае наведаться нужно. Ты ведь собираешься идти на турнир магов?
   - Да, конечно. А там тоже какой-то особый наряд положен.
   - Не совсем, - улыбнулся Тэль. - Это мероприятие не входит в традиционный перечень, поэтому подойдет любое платье, соответствующее требованиям для присутствия на торжествах. Думаю, мастерицы рады будут тебе их показать.
   - А ты в чем будешь?
   - Мне подберут что-нибудь подходящее из моего гардероба с учетом твоего платья.
   - То есть что принесут, то и наденешь?
   - В общем-то да. Обычно я не придираюсь, но, если что-то не понравится, одежу заменят.
   - Может и мне оставить выбор профессионалам? - вслух задумалась я, а то выберу что-нибудь не то.
   - Выбрать не то просто не получится, поскольку на выбор представят только то, что подходит. Но тебе все равно придется идти, чтобы доработали. Ну или можешь послать Майрана к ним, чтобы дома у тебя все сделали, если хочешь. А в гости ты к кому собралась, к Лису?
   - Нет. А что?
   - Просто его дома сейчас практически не бывает. Он недавно забегал с докладом, просил посодействовать в одном вопросе.
   - Как он там?
   - Турнир покажет, но деятельность развил бурную, - улыбнулся Тэль. - Мне кажется ему нравится решать эту задачу, хотя времени даже на сон толком не остается. Так к кому ты собралась в гости? Или это секрет? Мне пора ревновать?
   - Да ну тебя, - я легонько толкнула жениха в бок. - Все бы тебе ревновать! Я прошлый раз познакомилась с семьей эльфов, помнишь, когда ты меня с острова прогнал. Я тебе рассказывала.
   - Кажется ты что-то такое говорила, - с сомнением протянул Тэль.
   - Я к ним потом еще перед отъездом поболтать заходила. А на сборах мастер Элин посоветовал мне пообщаться с рядовыми эльфами по поводу используемых ими в повседневном быту заклинаний, как то, что нагревает или охлаждает напиток в кружке.
   - В принципе, совет дельный, - согласился жених. - Обычно это низкоуровневые заклинания, так что тебе будет вполне по силам их использовать. Только, если я правильно понял, семья живет на окраине, а значит небогато. Так что пошли Майрана на кухню, пусть тебе там угощения для них соберут.
   - А ты не хочешь со мной к ним пойти? - спохватилась я.
   - Это будет неуместно, - покачал головой Владыка. - Я лучше делами займусь. Вечером пойдем снова на остров?
   - Конечно! - обрадовалась я, обнимая своего любимого.
  
   Гостинцев мне собрали целую плетеную корзину, которую я перед самой дверью забрала у телохранителя, чтобы вручить лично.
   - Ильсиан, смотри кто к нам пришел, - радостно улыбаясь, всплеснула руками женщина. - Мы слышали, что вы снова в городе, но не думали, что вспомните о нас. Проходите в дом.
   - Спасибо. Я тоже рада вас видеть. Вот, возьмите, это вам, - я протянула корзину главе семейства, помогая себе левитацией и хорошо, что, отпустив ручку, не успела убрать заклинание.
   Пальцы мужчины на миг ослабели, затем сжались в кулаки, а взгляд наполнился такой ненавистью, что я невольно вздрогнула. Смотрел эльф при этом куда-то мне за спину. Я обернулась и увидела спокойно стоящего на пороге Черного доктора.
   - Да как ты смеешь являться в мой дом? - тихо и зло проговорил Ильсиан. - Убирайся отсюда!
   Телохранитель заметно напрягся.
   - Майран, подожди меня снаружи, - попросила я.
   - Простите, но я не уверен....
   - Подожди снаружи. - На этот раз в моем голосе явственно слышался приказ.
   Телохранитель молча поклонился и вышел.
   - Простите, я не знала, что у вас был конфликт. Я могу пройти в дом?
   - Да, конечно. Вам мы всегда рады, - заверил мужчина.
   - Но почему он был с вами? - печально поинтересовалась эльфийка, когда мы расположились в гостиной, где меня когда-то отпаивали отваром.
   - Он мой сопровождающий, нечто среднее между нянькой и телохранителем. Его репутация успешно справляется с задачей отпугивания от меня недовольных выбором Владыки, если они действительно существуют где-то кроме воображения моего жениха.
   - Ну, эльфы разное говорят... - опустила взгляд женщина и испуганно добавила: - Но мы так не думаем.
   - Вы вольны думать как хотите, - пожала я плечами. - Я не отвлекаю вас ни от каких важных дел?
   - Нет, что вы. Муж в отпуске, а домашние дела подождут, когда еще случай пообщаться с вами представится.
   - Вот в общем-то о домашних делах я и хотела поговорить, если вы не против. Мне посоветовали выяснить какими заклинаниями обычно пользуются эльфы в быту, и я решила обратиться за помощью к вам.
   Супруги удивленно переглянулись, на миг задумались и вывалили на меня целую гору информации, которую я едва успевала записывать и зарисовывать в предусмотрительно взятый с собой блокнот, перенесенный в этот мир вместе со мной. Единственным знакомым заклинанием оказалось исходное состояние, и, по словам супругов, использовалось оно повсеместно, заменяя и починку и даже стирку.
   В свою очередь хозяина дома очень заинтересовала клеточная разметка страниц в блокноте и изображенные на обложке вещи из моего мира. В результате пару листов я вырвала и подарила ему как образец, а проболтали мы до самого ужина, которым меня накормили, не желая слушать отказа.
   - А где ваш сын? - спохватилась я, когда все поели.
   - Ушел в поход с друзьями. У нас соседи увлекаются отдыхом на природе и детвору всю этим заразили. Вернется только к вечеру, расстроится, что вас не застал.
   - Да, мне пора, - поднялась я. - Тэль, наверное, уже думает куда я запропастилась.
   - Мы всегда будем рады видеть вас в нашем доме.
   Я повернулась к выходу, где ждал меня снаружи телохранитель, и все же рискнула поинтересоваться:
   - Простите, а почему вы так отреагировали на Черного доктора?
   Женщина побледнела и обернулась к мужу, ища у того поддержки. Он обнял ее, прижимая к себе, как будто пытался оградить от всего мира.
   - Этот подлец оклеветал мою супругу. Рассказывал такие вещи, которые..., - эльф на миг умолк. - Нам тяжело вспоминать об этом. Я верил своей любимой, но соседи... Вызвал его на поединок, вот только куда мне тягаться с лучшим дуэлянтом Мириндиэля, попал в больницу. Хорошо, что хоть на ночь там не остался, домой пошел. Я же почему тогда с берега вас увел, думал вы тоже топиться собираетесь...
   - Что? - опешила я.
   - Я не говорю, что собирались, просто тогда мне так показалось...
   - А откуда вы вообще знаете Черного доктора? Он вас лечил? - обратилась я к эльфийке.
   Та покачала головой.
   - Я его ни разу даже не видела до сегодняшнего дня. За что он с нами так?
   - Я не знаю... - вот что тут скажешь. - Простите, что разбередила. Больше не буду его к вам брать.
   - Вы же не знали, - попыталась слабо улыбнуться женщина.
   - Еще раз извините. Надеюсь, мы с вами еще увидимся.
   - Вам мы всегда рады, - снова повторил мужчина и поклонился тем самым способом, которому Тэль учил меня на острове.
   Я не знала, как положено отвечать на подобное, поэтому просто кивнула и вышла за дверь.
   Телохранитель ждал меня сидя под деревом метрах в тридцати от дома.
   - Долго вы. Как прошла встреча?
   - Майран, ты с ней спал? - напрямую спросила я.
   - Понятия не имею, - пожал он плечами, поднимаясь.
   - Но ведь именно то, что ты об этом рассказывал, стало причиной поединка.
   - А, так это просто способ на дуэль спровоцировать. Для этого не обязательно реально с кем-то спать, достаточно пары сочных описаний.
   Я посмотрела на то, как он довольно улыбается, и на миг у меня потемнело в глазах. А потом я коротко, без замаха хлестнула его по щеке, так что ладонь отозвалась болью, а на лице эльфа, с которого сползла самодовольная ухмылка, остался краснеющий след.
   - За что? - опешил он.
   - А ты не понимаешь?
   - Да что такого? - а во взгляде недоумение и обида.
   - И многим ты так жизнь сломал?
   - Никому я ничего не ломал. Подумаешь на дуэли потрепал немного. От этого еще никто н умер!
   Перед глазами снова встала картина эльфа, прижимающего к себе жену, и вспомнились его слова "думал вы тоже топиться собираетесь". Тоже...
   - Не ходи за мной. Видеть тебя не хочу! - с трудом произнесла я. Гнев буквально душил, мешая говорить.
   Меня трясло от ярости. Как же я ошибалась в этом эльфе...
   Как добралась домой толком не помнила. Тэль, увидев меня, сразу почувствовал неладное.
   - Что случилось? - он подошел, заглянул в лицо, что-то поколдовал. - Где Майран?
   Тут я не выдержала и все-таки разревелась, уткнувшись ему в плечо, с какими-то конвульсивными всхлипами.
   - Таль ты можешь объяснить, что произошло? - чуть отстранился Владыка. - Физически с тобой все в порядке, но я тебя в таком состоянии даже представить не мог. И где это демонов Черный доктор?
   - Не знаю и знать не хочу, - сквозь затихающие всхлипы тихо произнесла я. - Я думала он просто задира, а он... Я даже видеть его не хочу.
   - Ты можешь толком объяснить, что случилось?
   Я отрицательно помотала головой, пряча лицо на груди своего любимого эльфа. Он подхватил на руки и куда-то понес.
   Сначала меня умыли в ванной, потом усадили на стул на кухне. Тэль достал из навесных шкафов несколько банок с травяными сборами, принюхался к ним и смешал в заварном чайнике. Допив первую кружку отвара и получив вторую, я наконец смогла, пусть и сбивчиво, рассказать любимому о произошедшем.
   - Майран личность крайне неоднозначная, я это прекрасно знаю, - задумчиво проговорил Тэль, - но все равно не понимаю, почему ты так бурно отреагировала.
   - Я его совсем иначе себе представляла. И все то, что он о себе рассказывал... Он же себя вел как нормальный человек... то есть эльф. А тут такое. Как я могу ему доверять? Тэль, я даже видеть его не хочу, не то что весь день вместе проводить.
   Эльф вздохнул. Какое-то время оба молчали, думая каждый о своем. Мне было паршиво, как будто меня предали, да так, в сущности, и было. Черный доктор предал мое доверие.
   - Таль, - негромко заговорил жених, беря меня за руки. - Я понимаю, что тебе сейчас скверно, но все же постарайся меня выслушать. За последний месяц, что провел рядом с тобой, Майран очень сильно изменился. Раньше и декады не проходило без какого-нибудь скандала, а тут целый месяц ни одной выходки с его стороны. Прошу, не отворачивайся от него, ведь ни тебе ни при тебе он не сделал ничего плохого, а ты действительно хорошо на него влияешь.
   - Не знаю. - Боль засела в душе глубокой занозой. - Тэль, как он мог? И ведь он и сейчас не понимает в чем проблема...
   - На то есть причина. Он ведь всегда был не таким как другие, все детство темноволосый мальчишка был объектом для насмешек и издевок, и сколько бы ему ни говорили, что поступать так с другими ненормально, его собственная жизнь свидетельствует об обратном. Сейчас ему семьдесят два, он все еще молод, но жизнь рухнула для него в сорок три, когда проснувшийся темный дар оказался с медицинским уклоном. Каждый его день, это борьба, Таль, борьба одновременно с собой и за себя. Я не оправдываю его поступки, они бывали просто отвратительны, но я понимаю причины подобного поведения. Именно поэтому я много раз проявлял к нему снисхождение, надеясь, что он сможет обрести себя, а вовсе не из-за того, что он уникальный специалист, как думают многие.
   Я хмуро смотрела на свои колени, подтянув их руками к животу и молчала.
   - Думаю сегодня нам лучше остаться дома, - решил Тэль. - Легенду слушать будешь?
   Я все так же молча кивнула. Говорить совершенно не хотелось.
   Жених уселся в кресло-качалку, удобно устроил меня на коленях и укрыл теплым пледом. Мерный голос, звучащий в такт покачиваниям, постепенно снял нервозность, и я погрузилась в волшебный мир эльфийской легенды, задумчиво гладя любимого по ключице. Ушел он только когда уложил в постель и убедился, что я заснула, а утром разбудил легким поцелуем и это было еще более сказочно, чем рассказанная вчера история.
   Вот только с пробуждением постепенно стала возвращаться и нервозность и, когда на пороге дома появился Черный доктор, я почувствовала как внутри все буквально сжимается от напряжения, будто тело готовилось к удару. Снова перед глазами встала вчерашняя сцена прячущего любимую в своих объятьях эльфа. "Я думал вы тоже..."
   - Извини, не могу, - проговорила я, повернувшись к Тэлю и ушла в спальню, благо уже пора было переодеваться на магическую тренировку.
   Собравшись, в спальне я просидела довольно долго, понимая, что рискую опоздать, но не в силах снова столкнуться с телохранителем.
   - Выходи, он ушел, - заглянул ко мне Тэль. - Ты на тренировку идешь?
   - Да, конечно. А он совсем ушел?
   - Вернуть?
   - Нет, наоборот. Не хочу, чтобы он за мной ходил.
   - Таль...
   - Я все понимаю. И про трудное детство, и про сломанную жизнь. Но мне неприятно находиться с ним рядом. Пожалуйста, Тэль.
   - Да я не настаиваю, просто думаю кого к тебе приставить на оставшиеся дни.
   - Никого не нужно, сама справлюсь. Я же почти все время с тобой проводить буду. Или у тебя опять дела?
   - Да не особо, но пока ты тренируешься я все же к себе пойду, бумаги посмотрю, а то мое присутствие мастера уж очень нервирует.
   - Это да, - улыбнулась я. - Он вообще какой-то нервный.
   - Не привык еще, слишком боится недовольства со стороны руководства. Он раньше в частном порядке практиковал.
   - Мне тебя дома после тренировки дождаться?
   - Думаю да. Распоряжусь, чтобы мне сообщили, когда она закончится.
   Сегодняшней тренировкой я осталась недовольна, как и мастер Тилиминэль, старавшийся мне этого не демонстрировать. Но я и без него понимала, что концентрация низкая, в темп не попадаю, а в заклинании девятого уровня вообще символ перепутала. В общем какой настрой, такая и тренировка.
   Вернувшись домой, я долго стояла под душем, пытаясь смыть негатив вместе с почти отсутствующим потом, потом бесцельно слонялась по дому в ожидании Тэля, безуспешно пытаясь заняться то эльфийским, то заливкой кристаллов, то хотя бы переписыванием стихов. О работе с четырьмя потоками в таком состоянии не могло быть и речи.
   Когда я уже почти отчаялась дождаться жениха дома и собиралась попытаться найти его сама, из телепортационной появился представительный эльф и, пожелав мне благосклонности света творения, сообщил, что Владыка просит явится в его апартаменты.
   - Вы кто? - опешила я, привыкнув, что в мой дом имеет доступ крайне ограниченный круг лиц.
   - Я его секретарь и доверенное лицо, эрлорд Митларинэль.
   - А Владыка не пояснил зачем я туда иду? Может мне переодеться нужно?
   - Пояснений Владыка не дал, но у него посетители, так что я все же посоветовал бы переодеться.
   И что теперь делать? Если пойти в дворцовый гардероб так я оттуда раньше, чем через час, наверное, не выйду.
   Эльф терпеливо стоял и ждал моих дальнейших действий. Решила в качестве компромисса надеть парадное платье академии, а как только освобожусь все же заняться всерьез доработкой гардероба вместе с портнихами, заодно и от мыслей о Черном докторе отвлекусь.
   В апартаментах, до которых сопроводил меня доверенный секретарь, помимо Тэля находились двое эльфов, одним из которых оказался Лис.
   - Знакомься, юношу зовут Элай, и у него есть к тебе предложение.
   - Ко мне?
   Владыка усадил меня в кресло, сам занял соседнее и жестом разрешил парню излагать. Я честно вслушивалась в непонятные звуки пару минут, после чего все же поинтересовалась:
   - А он на каком языке говорит?
   Секундное замешательство сменилось сдавленным смешком от Лиса и откровенным хохотом от Тэля.
   - Что? - напряглась я, видя, как сначала покраснел, а потом побледнел говоривший парнишка.
   - Да он от страха так заикается, что у тебя амулет не срабатывает, - пояснил жених. - Лис, излагай ты.
   - Элай как и я учится в институте власти, а практика у него как раз на организации турнира. Он предложил, чтобы вы одному из участников перед началом турнира подарили ветку папоротника на удачу. Вот мы и пришли получить ваше согласие и разрешение Владыки.
   - Почему бы и нет. - Идея пришлась мне по душе. - А я кому захочу могу ее подарить?
   - А есть предпочтения? - заинтересовался жених.
   - Еще не знаю, - ушла я от ответа, хотя и думала о вполне конкретном маге. - Нужно посмотреть на всех участников.
   - Если бы вы подарили ее лорду Сарайлинтэлю, то, когда он снова победит, можно было бы объявить, что это ваш дар принес ему удачу.
   - А если не победит? - поинтересовалась я.
   - Он двадцать четыре года подряд побеждает, - приободрился Элай.
   - Тогда вряд ли ему для этого требуется удача. Но я подумаю.
   - Продумайте спуск из ложи, - распорядился Тэль. - И если у вас все, господа, то более не задерживаю.
   Эльфы поклонились и ушли.
   - Ну вот зачем ты их выпроводил? Я даже с Лисом не поболтала.
   - Таль, поверь, ему действительно сейчас некогда.
   - Верю. А мы чем займемся?
   После недолгого обсуждения решено было устроить мне подробную экскурсию по дворцу, а после обеда в трапезной зале, где наше незапланированное присутствие вызвало настоящий ажиотаж, я отпустила жениха заниматься государственными делами и всю вторую половину дня посвятила официальному и неофициальному гардеробу. Помимо того, что доработали довольно большое количество одежды, портнихи с удовольствием просветили меня по поводу соответствия нарядов мероприятиям, торжествам, а также официальным традициям и неписанным правилам. В результате к ужину у меня начинала болеть голова и не верилось, что все это возможно запомнить.
  
   Утром на следующий день я проснулась сама, поворочалась с боку на бок, пытаясь провалиться обратно в дремоту и, сдавшись, пошла умываться. Вроде и не выспалась, но и состояние какое-то тревожное, не позволяющее спокойно понежиться в постели. Из-за турнира я что ли так переживаю? Хотя с чего бы, не сама же я в нем участвую.
   Черный доктор этим утром не появлялся, но я все равно была сама не своя. Тэль тоже обратил внимание на мое странное состояние, но я объяснить ничего не смогла, а он не стал допытываться, просто ободряюще взяв за руку за завтраком.
   Мне помогли одеться и уложили волосы двое девушек, принесших платье, после чего мы телепортом отправились во дворец. К городской арене нас с Тэлем доставили в богато украшенной карете, потом был недолгий проход по ковровой дорожке и подъем в ложу правящего рода под ликование толпы. Тар и Олист встречали нас, поднявшись из своих кресел. У стен стояли несколько эльфов в форме, видимо почетная охрана. А обзор на арену отсюда был просто шикарный.
   Тэль произнес короткую приветственную речь, и мы сели на свои места. После этого началось представление участников, через равные промежутки времени выходивших на арену. Знакомыми, если считать троицу лидеров любительского турнира, мне оказались пятеро эльфов из почти сотни магов, вышедших на арену. Помимо лорда Сарайлинтэля я с удивлением увидела среди участников и Вилара, с которым познакомилась на сборах, и даже какое-то время колебалась, не отдать ли ветку папоротника ему, но все же менять решение не стала.
   Объявление о том, что один из претендентов на титул получит от меня вегетативную удачу, вызвало оживление как среди зрителей, так и среди участников. Я неспешно шла вдоль рядов магов, всматриваясь в лица, пока не остановилась напротив победителя любительского турнира.
   - Я буду болеть за вас, - пообещала ему негромко, отдавая символ удачи. - Не разочаруйте меня. Сражайтесь так, чтобы получить от боя удовольствие и больше ни о чем не думайте.
   Мужчина выглядел несколько обескураженным, видимо не поверив в мое предыдущее обещание болеть за него на турнире, и не ожидая, что папоротник вместе со всеобщим вниманием достанется ему.
   - Обещаете?
   - Обещаю, - склонил голову эльф и даже когда я вернулась на свое место в ложе он продолжал смотреть на меня.
   Перед началом боев по переднему краю ложи активировали прозрачный защитный барьер. Снова, как несколько месяцев назад, я смотрю на арену, где предстоит сражаться другим. Снова захватывает дух от одной мысли, что когда-нибудь на месте одного из участников готовиться к бою буду я. Но теперь, после сборов армейской элиты, я успеваю рассмотреть больше, чем раньше, да и понимаю больше.
   Бои проходят по-разному, но не особо быстро. Подавляющего преимущества одного из соперников ни в одном из поединков пока нет, ведь сильнейшие не участвуют в первом круге. Вилар тоже не участвует. Мой протеже и самый молодой из троицы любителей свои первые бои выиграли, а вот их товарищу не повезло. При этом бой, на мой взгляд, был довольно равным. Шансы у него все еще оставались, поскольку выбывали из турнира после второго поражения, но неудача в первом же бою не придавала уверенности в себе.
   Одаренный же мной эльф, имя которого, названное во время представления, я так и не запомнила, держал слово и во втором бою действовал так же решительно.
   - Таль, а почему он? - поинтересовался Владыка, когда после победы маг снова отсалютовал мне подаренной веточкой.
   - Чтобы придать уверенности.
   - Ты его знаешь?
   - Дралась на днях.
   - В каком смысле дралась? - насторожился жених.
   - На тренировке, когда лорд Сарайлинтэль любителей к турниру готовил. Ты плохо обо мне думаешь.
   - Хорошо я о тебе думаю. Странно только, что ты еще и с первым магом не подралась.
   - Подралась. Но там вообще никаких шансов на победу не было, зато получила очень интересный опыт.
   - А против победителя любительского турнира у тебя значит шансы были? - усмехнулся Владыка. - Таль, он хоть и не боевой маг, но опытный.
   - Не боевой? - удивилась я.
   - Конечно. Боевым магам запрещено участвовать в любительском турнире, для них профессиональный есть.
   - Теперь понятно почему победители любительского обычно на этом турнире мало чего добиваются. Все-таки боевой маг это не только умения, но и состояние души.
   - Я бы сказал здесь дело все же больше в умении. У боевых магов тренировки проходят постоянно, это часть их службы, а любителям приходится готовиться в свободное время. Адептам с боевого факультета в этом плане легче, но им критично не хватает опыта. В основном ради него они на турнир и идут.
   - Ты же сказал, что боевым магам нельзя участвовать, - запуталась я.
   - Адепт еще не маг. Нельзя участвовать при наличии диплома по боевому направлению или магической степени. Третье место на любительском в этом году как раз адепт занял, причем с тринадцатого курса, так что к нему уже присматриваются.
   - А всего у вас курсов сколько?
   - Пятнадцать.
   - Ничего себе!
   - Наши дети дольше взрослеют, Таль, и мы можем дать им больше знаний и умений. Так что подготовка наших выпускников всегда будет более качественной, а вот дальнейшая судьба мага зависит от него самого. Кто-то на этом и останавливается, а кто-то всю жизнь совершенствует свое искусство.
   Мне снова вспомнился Кайден.
   - Да, - согласилась я. - Для некоторых жизнь это и есть магия.
   Тем временем в турнире появились первые выбывшие. Среди них был и один из любителей. Адепт имел одно поражение из трех боев, а обладатель папоротниковой ветки выходил на очередной бой. Он встал на исходную позицию и, повернув голову, посмотрел в мою сторону, а скорее всего именно на меня. Я улыбнулась и ободряюще кивнула магу.
   Этот бой оказался сложным и затяжным. Соперник явно был не новичком, атаковал в рваном темпе, но сам не сбивался. Мой протеже отбивался, но все же постепенно уступал, все глубже уходя в защиту, и, казалось, исход боя уже предрешен. Соперник тоже поверил в это и потерял бдительность, предпочтя эффектную концовку эффективной в угоду зрителям. Чуть более долгая активация, дающая небольшую паузу в атаке, и его оппонент буквально взрывается серией заклинаний. Наскоро выстроенная защита не справляется с массированной атакой и вот уже победитель достает из-за пазухи подаренную ему ветку папоротника, целует ее и салютует в мою сторону. На трибунах раздаются одобрительные крики, а я сижу и счастливо улыбаюсь, ведь чуть-чуть, самую малость это и моя победа.
   Несмотря на подготовку, полученную за последние полгода, мне все же часто не хватало пояснений. Я попробовала пристать с вопросами к Тэлю, но он сказал, что не настолько в этом разбирается, чтобы что-то объяснять, а присутствие в ложе посторонних нежелательно. Но даже при этом наблюдать за сражающимися было очень интересно.
   Основная часть турнира длилась почти полдня, после чего осталось восемь участников, вышедших в верхний круг. Там каждому предстояло сразиться с каждым за право участвовать в финальном бою двоих сильнейших, который и определит чьим будет титул первого мага до следующего года. Ко всеобщему удивлению среди восьми сильнейших оказался и победитель любительского турнира. Хотя не всеобщему, Тэль да и Олист отнеслись к этому на удивление невозмутимо.
   - Пойдешь со мной пожелать удачи участникам верхнего круга? - поинтересовался жених, когда объявили перерыв на час. - Они сейчас в трапезной отдыхают.
   - Ты еще спрашиваешь! Конечно пойду, - обрадовалась я.
   При нашем появлении эльфы поднялись из-за стола, приветствуя своего Владыку и поклонились.
   - Господа, поздравляю вас с выходом в верхний круг. Уверен, что в предстоящих боях вы продемонстрируете нам настоящее мастерство магического боя. - Тэль повернулся ко мне и негромко спросил: - Не хочешь тоже что-нибудь сказать?
   - Честно признаться, что я им завидую?
   - Ну как вариант, - рассмеялся жених.
   - Я бы хотел поблагодарить будущую владычицу за помощь и оказанную мне честь, -выступив вперед, заговорил обладатель папоротниковой ветви. - Если бы не вы, я не смог бы зайти так далеко.
   - Вот уж точно, - подтвердил один из эльфов. - Я раньше с ним в одном гарнизоне служил. Драться он и тогда умел, даже на наши тренировки ходил время от времени, но вот выходит на бой и всем своим видом говорит: "Я не боевой маг, мне ничего не светит". Похоже, и правда ему ваш дар удачу принес в виде веры в себя.
   - Что-то вроде того, - заулыбалась я, переглянувшись с Сарайлинтэлем.
   - Но в верхнем круге ему уже никакая удача не поможет, - подключился к разговору еще один маг. - Здесь все решает мастерство и правильная тактика. Хотя то, что он сумел одного из прошлой восьмерки выбить, серьезная заявка на будущее. Сейчас попробует на своей шкуре, что за бои в верхнем круге, получит необходимый опыт, а дальше все зависит от него.
   - Ты больно-то не хорохорься, когда турнир начинался никто не думал, что любитель до верхнего круга дойдет. Так что мои поздравления. Уважаю вашу решительность.
   - Да я и сам не думал, что так далеко зайти получится. Перед турниром надеялся второй круг пройти, если повезет.
   - Может вы и мне что-нибудь на удачу подарите? - подмигнул Вилар под смешки остальных магов.
   Я подошла к нему, посмотрела в глаза и тихо произнесла:
   - У вас уже есть то, что дает вам преимущество над остальными. То, чего не было у других. Бой с Кайденом. Поверьте, иногда всего один бой может дать очень много.
   - Я это знаю. У меня есть и еще кое-что, чего нет у остальных, но пусть это останется секретом до начала боев. Вы поняли, о чем я говорю?
   - Нет, - честно призналась я.
   - Когда увидите бои, поймете, - заверил Вилар. - Вы ведь придете смотреть верхний круг?
   - Конечно! Удачи вам. Вам всем, - повернувшись к остальным, пожелала я.
   - Можно я вас кое о чем попрошу? - подошел ко мне первый маг.
   - Я вас слушаю.
   - Воспользуйтесь методикой, которую я вам дал. Я буду ждать...
   Я не стала ничего говорить, просто кивнула, но в душе было такое ликование, что на миг потемнело в глазах. Я обязательно выйду на бой с ним. На настоящий, а не учебный, как было прошлый раз, ведь я понимала, что для первого мага это не было тренировкой, он просто смотрел на что способна человеческая адептка, удостоенная чести называться будущей владычицей. Но ведь если он будет ждать, значит что-то он во мне увидел.
   Обедали мы на этот раз в апартаментах Тэля вместе с Олистом и Таром.
   - Ничего не хочешь мне рассказать? - поинтересовался жених.
   - О чем?
   - Ну не папоротник же ему такую уверенность в себе придал. Это красивый жест для зрителей, не более того. Что ты ему на арене сказала?
   - Что буду за него болеть. - Я лукаво посмотрела на жениха.
   - А еще?
   - Все.
   - Таль!
   - Дело не столько в том, что я ему сказала, хотя это тоже внесло свою лепту, сколько в нашем с ним бое. Ты, наверное, заметил, как мы с лордом Сарайлинтелем переглядывались, когда удачу новичка ветке папоротника приписали.
   - Хочешь сказать ему придала уверенность победа над третьекурсницей, пусть даже и будущей владычицей? Или ты имеешь ввиду, что после боя с такой титулованной особой ему уже ничего не страшно, - предположил Олист.
   - Бой он проиграл. Вчистую. Но за оставшиеся дни смог сделать из этого правильные выводы. Так что я им действительно горжусь и рада, что смогла чем-то помочь.
   - Прямо-таки гордость учителя за достойного ученика, - рассмеялся Тэль. - Может тебе в преподаватели податься?
   - Скажешь тоже, - отмахнулась я. - Мы еще не опаздываем?
   - Нет, минут десять еще есть, так что доедай спокойно.
   Как только за столом воцарилось молчание на меня снова начала накатывать непонятная тревога, есть сразу расхотелось.
   - Таль, ты в порядке? - заметил эту перемену жених.
   - Да. Может уже пойдем?
   - Нам нельзя появляться раньше запланированного. Если хочешь, давай прогуляемся по дворцовому парку.
   - Не стоит, - решила я, прислушавшись к себе.
   Тревога немного отпустила, и я стала пить сок маленькими глотками, чтобы скоротать время и побаловать себя. Но что же все-таки со мной происходит?
   На арену нас снова везли в карете, хотя в апартаменты мы уходили телепортом, который открыл Тэль. Снова подъем в ложу, где уже ждут нас Тар и Олист. На этот раз Тэль поприветствовал зрителей широким жестом левой руки, и мы сели на свои места.
   Эти бои действительно отличались от тех, что мы видели в первой половине дня. Не было попыток закончить все одним ударом, но не было и длинных, изматывающих обоих противников сваток. Атаки стали жестче, но реже. Странно, ведь на тренировке лорд Сарайлинтэль говорил, что пауз быть не должно, а здесь они были, хотя двигаться соперники при этом и не переставали. Я смотрела на арену, пытаясь предугадывать действия сражающихся, но у меня это не получалось.
   О чем говорил Вилар, я поняла сразу же, как только начался его бой. Он использовал в бою технику полета, которой я обучала эльфов на прошедших сборах, и это дало ему значительное преимущество над конкурентами.
   Некоторым магам после боев оказывали медицинскую помощь, на этом турнире правила подобное не запрещали, но видимо травмы были не слишком серьезными, поскольку все выходили на следующий бой. Первое серьезное происшествие случилось в одиннадцатом бою. Неожиданно для всех дошедший до верхнего круга любитель не просто не поднялся вовремя с песка, он не пришел в себя даже когда врачи унесли его с арены.
   - Тэль, можно я пойду узнаю как он? - обеспокоенно попросила я. - Пожалуйста.
   Просьба моя жениха явно не обрадовала, но возражать он все-таки не стал. До входа в коридор я дошла ровным шагом, сохраняя видимость спокойствия, а как только скрылась от глаз зрителей, на летунце рванулась вперед по коридорам над самым полом, затормозив лишь пару раз, чтобы узнать дорогу у проходящих по коридору работников. Когда добралась до лазарета, там помимо пострадавшего и трех врачей находился и его соперник, первым бросившийся оказывать помощь, как только бой был остановлен.
   - Как он? - шепотом поинтересовалась у участника турнира, чтобы не отвлекать врачей.
   - Плохо. Самонаводящееся за спиной не увидел, оно пришлось под активацию и снесло щит. Остальные два получил вообще без защиты. Паралич не критичен, я его еще на арене деактивировал, а вот молния была мощная, планировал ей щит пробить при спаренной атаке с самонаводящимся, просто опоздал на удар сердца.
   Минут через пять пострадавший наконец пришел в себя, но о продолжении боев не могло быть и речи. Его соперник извинился и заверил, что не имел намерений наносить травму, я пожелала скорейшего выздоровления и мага забрали в городскую больницу.
   - Мне действительно жаль, что он пострадал, - глухо проговорил оставшийся со мной эльф, - но зато теперь будет ясно, действительно ли он боевой маг или артефактор с неплохой боевой подготовкой.
   - И как же это станет ясно? - поинтересовалась я.
   - Если боевой, на изнанку вывернется, но в следующем году снова в восьмерку попадет. А если артефактор, то получит свою доплату за вторую магистерскую по боевой и будет спокойно дальше артефактики клепать.
   - Хотите сказать все это только ради доплаты? - опешила я.
   - Может и не только, - пожал плечами маг. - Но точно ради магистерской. За выход в третий круг присваивают третью степень, за попадание в восьмерку вторую, а победителю первую.
   - Понятно. Вас не затруднит проводить меня до выхода? А то я пока плохо во всех этих коридорах ориентируюсь.
   - Почту за честь, - поклонился эльф, открывая передо мной дверь. - А Илис был прав, титул вас совершенно не изменил. Можно вопрос?
   - Можно.
   - Вы правда в тренировочных сборах участвовали и порождение стихии остановили или он все же заливает?
   - Участвовала. И все вместе мы действительно остановили водяного монстра, призванного Владыкой для проверки боеготовности магов. Мою боеготовность проверять не планировали, но и прогонять не стали, а поскольку я уж точно боевой маг, то, естественно, без меня и в этом бою не обошлось.
   У выхода из-под трибун эльф снова поклонился, открыв для меня дверь наружу, и ушел к остальным участникам.
   - Как он? - поинтересовался Тэль, когда я вернулась в ложу.
   - Привели в сознание и унесли в больницу. Толком ничего выяснить не удалось, но, насколько я поняла, жизнь вне опасности.
   - Хорошо.
   - Ты такое пропустила! - горячо зашептал Тар, когда Владыка умолк. - Тут один маг, Вилар кажется, такое в воздухе вытворял! Я даже описать не могу.
   Я довольно улыбнулась. Жаль, конечно, что не видела, но все равно приятно осознавать, что мои труды по обучению эльфийских магов уже дают первые всходы.
   Вилару удалось всех удивить не только полетом, но и тем, что к финальному бою, в котором ему предстояло встретиться с Сарайлинтелем, формально лидером являлся именно он, а не первый маг.
   Перед решающим боем был объявлен еще один небольшой перерыв, во время которого к нам снова явились Лис и Элай, передав что участники финала просят, чтобы призы победителю и призеру вручала будущая владычица. Я ничего против не имела и Тэль тоже возражать не стал.
   - А почему вы опять вдвоем? - не смогла я справиться с любопытством.
   - А вдруг бы я снова заикаться начал, - покраснев до кончиков длинных ушей, потупился Элай.
   - Не переживай ты так, нормально все, - подбодрила я парня. - Только вы мне заранее объясните, что от меня требуется. Хорошо?
   - Конечно! Я за вами сразу после боя приду и все расскажу... если вы не против, - снова стушевался Элай.
   - Не против, - кивнула я, и парни, поклонившись, ушли.
   Финал выдался напряженным. Вилар начал агрессивно, сосредоточившись на атаке, его оппонент обозначил ее лишь формально, уйдя длинным прыжком в бок и выставив перед собой нейтрализатор. Это была одна из разновидностей защиты, разрушающая заклинания, которые с ней сталкивались. Я видела такую на сборах. Она заинтересовала меня низким потреблением энергии, но инструктор говорил, что в использовании защита достаточно сложна, работает не против всех типов заклинаний, и не рекомендовал ее в качестве основного вида. Однако в данном случае защита сработала как надо, и противники закружили по арене, прощупывая друг друга.
   Пара удачных попаданий от первого мага и Вилар взлетел, попытался занять внешний радиус арены и, набрав скорость, начал атаковать сериями заклинаний, время от времени меняя траекторию и скорость полета. Некоторое время между магами шла тактическая борьба за пространство на арене. Сарайлинтэль тоже использовал полет, но это было просто скоростное перемещение по прямой.
   Все это время оба мага успешно отражали серии атак противника, стараясь как можно меньше ударов принимать на щит. Пауз в бою практически не возникало и все же мне казалось, что многолетний победитель турнира выжидает. Или к чему-то готовится.
   Я сидела, выпрямив спину, напряженная как струна, так и не сумев решить для себя за кого из магов болеть. С одной стороны Вилара я лучше знала, но с другой за него, как за претендента, и так болело большинство зрителей, жаждавших перемен, а на первого мага давила дополнительная ответственность.
   Тем временем схватка на арене вышла на новый виток, живо напомнивший мне свой собственный бой, состоявшийся несколько дней назад. По арене кружили два самонаводящихся заклинания, а маги старались сбросить их друг на друга. И выпустил их Сарайлинтэль. Это было странно. Неужели он не понимает, что находится при этом в невыгодном положении, заняв два активных потока, да еще и постоянно тратя энергию? Ведь при этом для него заклинания представляют такую же угрозу, как и для противника. И Вилар это тоже наверняка понимает.
   Он понимал и, пользуясь преимуществами полета, значительно усилил атаку. Сарайлинтэль же почти не атаковал. Не считать же атакой заклинания из нижней части серии для проверки абсолютника. Не в таком бою. И тут неожиданно Вилар прямо в полете согнулся пополам и рухнул вниз. Перекатившись по песку, он быстро оценил обстановку и снова взлетел, уходя от нацелившегося на него заклинания, но почти сразу за что-то зацепился и снова упал. В этот момент первый маг атаковал его, не давая прийти в себя и приближаясь к противнику по странной траектории, как будто на арене были какие-то препятствия. А они там и были, поняла я. Он что-то сделал, пока имитировал атаку при помощи слабых заклинаний. У него серия для проверки абсолютника может и в пассивных быть, учитывая, где он работает, а я еще удивлялась, что он ее по порядку делает. Но все-таки сколько же у него активных потоков?
   Вилар тоже догадался, что противник создал ему помехи, и выпустил какое-то светло-зеленое облачко, проявившее на арене довольно сложную конструкцию из перекладин. Навероятно, что подобное можно создать прямо в бою, продолжая одновременно атаковать и защищаться. Я посмотрела на первого мага совсем иначе, чем прежде, и еще больше захотела сразиться с ним без критичной разницы в уровнях. Дело ведь не в том, что я не имею шансов его победить из-за этой разницы, а в том, что он не может продемонстрировать все, на что способен без риска серьезно навредить мне.
   Тем временем схватка все еще продолжалась. После того как препятствия стали видимыми, Вилар снова смог использовать навыки левитации, но они уже не давали такого преимущества. Мне подумалось, что Эрину это не стало бы помехой, да и я бы могла воспользоваться перекладинами для получения дополнительного преимущества, но эльф еще недостаточно освоил эту технику.
   Одно из самонаводящихся заклинаний претенденту пришлось встречать комбинацией из нескольких щитов, что я сразу взяла на заметку, второе продолжало кружить, но казалось охотится только за Виларом, игнорируя своего создателя. В действительности тот просто более четко контролировал свое расположение относительно противника и атакующего элемента, прекрасно ориентируясь в созданной им на арене конструкции.
   Атаки Вилара стали реже и не такими интенсивными как раньше. Полет в сложном пространстве занимал слишком много его внимания, но он уже не мог перестроиться, и проигрывал. Зрители еще пытались подбадривать его выкриками, но мне исход боя был уже очевиден. Первый маг по праву отстоял свой титул в двадцать пятый раз.
   Через несколько минут все было кончено. Накинутая сеть, парализующее заклятье и нейтрализованное лордом Сарайлинтэлем самонаводящееся заклинание. Эффектно, к слову, нейтрализованное. Я выдохнула и с трудом разжала стиснутые на подлокотниках пальцы.
   - Отличный финал, - довольно произнес рядом Тэль.
   - Вот бы и мне так, - едва слышно вздохнул Тар.
   - А вы что скажете? - поинтересовалась я у Олиста.
   - Ожидаемо, - пожал тот плечами. - Коэффициенты изначально были в пользу Сарайлинтэля.
   - Коэффициенты? - изумилась я. - У вас тут тотализатор что ли?
   - Конечно. А что тебя удивляет?
   - Не знаю. Просто странно...
   Объяснять, что тут странного мне не пришлось, поскольку Элай увел меня в комнату под нашей трибуной, где располагался оперативный штаб организаторов турнира.
   Награждать победителя и призера изначально должен был верховный архимаг и чтобы не пытаться на ходу обучить меня всем тонкостям решено было большую часть полагающейся церемонии оставить за ним, мне доверив только надевание наградных медальонов на шеи финалистов.
   Мы шли по появляющейся на песке прямо у нас под ногами дорожке к стоящим в центре арены магам, шагая синхронно под медленную торжественную мелодию. Предложил это все тот же Элай, многие усомнились, что у нас получится без репетиции, но я заверила, что ничего сложного в этом не вижу и со мной спорить не стали. Никаких проблем не возникло, это вам не плиту архимагов левитировать не сбиваясь шага, так что добрались мы до своей цели вполне успешно.
   Пока Верховный архимаг произносил торжественную речь, а я стояла с умным видом и удивлялась, что зрители не начинают расходиться, двое девушек-подростков вынесли медальоны на вышитых золотом зеленых подушечках, оказавшиеся полезными для тренировки артефактами, а не просто памятными безделушками.
   - Я бы хотел поблагодарить вас за те уроки левитации, то помогли мне дойти до самого финала, - негромко произнес Вилар, когда наклонился, чтобы мне удобнее было надеть на него медальон. - Но против первого мага даже этого оказалось недостаточно.
   Я не стала отвечать, лишь улыбнувшись и кивнув мужчине, но краем глаза заметила брошенный на меня заинтересованный взгляд верховного архимага.
   - И мне стоит поблагодарить вас за эту победу, - также негромко заговорил Сарайлинтэль, когда пришла очередь надевать медальон ему. - Именно благодаря бою с вами, в котором увидел подобную тактику применения левитации в бою, я задумался о возможных способах противодействия. Сегодня же я лишь перестроил свои идеи под нужный уровень, наблюдая за боями Вилара в верхнем круге.
   - Я так и не поняла зачем вы выпустили два самонаводящихся, учитывая, что видели, насколько эффективен против них полет.
   - Они отвлекали противника от моих подготовительных манипуляций при перемещениях по арене. Лабиринт поднимается из точек привязки, которые фиксируются до основного заклинания. Ну и просто захотелось сравнить ваши техники... Ваша мне показалась лучше, - все же продолжил он после небольшой паузы, покосившись на Вилара.
   - Да, - согласилась я. - для меня такой лабиринт не был бы серьезной помехой. Хотя нет, был бы. Просто потому, что я его проявить, как это сделал Вилар, не сумела бы. Позвольте поздравить вас обоих от себя лично. Бой был просто великолепный!
  
   Дома я с удовольствием переоделась в брюки и тунику и растянулась на диване.
   - Неужели устала? - с усмешкой поинтересовался Тэль
   - Смотря для чего, - не открывая глаз лениво протянула я, потом немного подумала и один глаз все же приоткрыла, окончательно насмешив жениха.
   - Можно прогуляться по городу, можно сбежать ото всех на остров, а можно еще разок появиться в дворцовой трапезной и окончательно сбить всех с толку, - предложил тот.
   - А варианта, где я слушаю еще одну легенду у тебя на коленях в кресле-качалке нет?
   - Ты же сразу уснешь. - В голосе Тэля промелькнула нотка грусти.
   - Зато у тебя на рука-а-ах... - начала зевать я и тут меня как будто ухватили прямо за сердце, крепко его сжав, и с силой тряхнули изнутри.
   Я подскочила на диване, обхватив себя руками и пытаясь унять бившую меня теперь дрожь.
   - Таль, да что с тобой? Ты третий день сама не своя...
   - Не знаю. - Я заставила себя расслабиться и выровнять дыхание. - Давай все же пойдем на остров. Там мне как-то спокойнее.
   Тэль с обеспокоенным видом колдовал надо мной минут десять, но, видимо, так ничего и не выяснил.
   - Давай, наверное, действительно сегодня лучше дома останемся, - решил он. - Не нравится мне это твое состояние. Ты есть хочешь?
   Я отрицательно помотала головой. Ни хотелось ни есть, ни говорить, ни даже шевелиться.
   Тэль аккуратно перенес меня в кресло-качалку и умостил у себя на коленях. Рассказывать легенду в этот день он не стал, вместо этого что-то тихо напевая и гладя по волосам, а я пряталась у него на груди от всего мира.
  
   Как провалилась в сон и оказалась на кровати я не помнила, но проснулась затемно от буквально жгущего изнутри беспокойства. Вскочила, заметалась по комнате, не находя себе места и не понимаю куда бежать.
   Контрастный душ принес некоторое облегчение и позволил начать мыслить здраво. Я взяла себя в руки и стала рассуждать. Нечто похожее, хотя и не то же самое со мной уже бывало, значит нужно понять с чем именно связано мое состояние.
   Я заставила себя снова лечь на кровать и погрузиться в медитацию, хотя удалось это далеко не с первой попытки. Когда от утреннего смятения осталось только глухое, тянущее за душу беспокойство, попыталась вспомнить, когда оно появилось впервые и что этому предшествовало.
   Первая мысль у меня была о Майране. Воспоминания о нем вызывали досаду с привкусом горечи, и, хоть и были созвучны с тем беспокойством, что я испытывала последние дни, но все же и существенно отличались от него.
   Вторая моя мысль была о Тэле и его ограничениях. Я сразу же раздосадовано обругала себя за то, что не подумала об этом в первую очередь и с замиранием сердца прислушалась к себе. Беспокойство было, но по моим ощущениям оно возникло только что, да и Тэль, наверняка, заметил бы проблему, он достаточно серьезно относится к своему здоровью. Этот вариант я отвергла с заметным облегчением.
   И все же жаль, что у нас остается так мало времени для общения, да еще и эти мои проблемы... Может, действительно, остаться здесь до самого начала занятий, ну его этот экзамен по математике...
   И тут меня скрутило с такой силой, что даже вдохнуть получилось не с первого раза. Я лежала на кровати скрючившись, обхватив себя руками и меня трясло. Кое-как снова придя в себя, я с недоумением подумала, что такого судьбоносного может быть в экзамене по математике, как вдруг до меня дошло, что дело вовсе не в нем, а в возвращении из Мириндиэля. Мне нужно в Новоград и срочно. Как только пришла к этому выводу, сразу полегчало, и я почти неосознанно начала собирать вещи.
   Когда утром пришел Тэль и крайне удивился тому, что я уже не сплю, я была готова отправляться в любой момент.
   - Прости, пожалуйста, но мне нужно срочно возвращаться в Новоград, - опустив взгляд тихо проговорила я.
   - Зачем? - опешил эльф. - Что-то случилось?
   - Я не знаю. Но мне очень нужно. Пожалуйста, Тэль... Кажется, у меня предчувствие, как тогда, при нападении кхара и когда Кайден повесился.
   - Кайден повесился?! - окончательно обалдел мой жених.
   - Он неудачно повесился... и давно. Тэль, пожалуйста...
   - Тебя прямо сейчас нужно отправлять или полчаса у меня все же есть? - быстро взяв себя в руки настроился на деловой лад Владыка.
   - Полчаса, наверное, есть, - неуверенно произнесла я, все еще прислушиваясь к себе.
   - Тогда ты сейчас идешь завтракать, а я отдам все необходимые распоряжения и вернусь.
   - Не хочу есть, - поморщилась я от накатившей от мыслей о еде дурноты.
   - Тогда хотя бы выпей отвар, - пошел на компромисс эльф. - Успокаивающий сбор заварить сможешь?
   Я кивнула и Тэль ушел, вернувшись буквально минут через десять.
   - Телепортисты оповещены, портал откроют, как только мы с тобой подойдем, - сообщил Владыка и положил рядом со мной кожаный мешочек размером с крупную грушу, расшитый замысловатым узором, в котором имелось и несколько знакомых мне магических символов.
   - Что это? - поинтересовалась я.
   - Деньги. Я слышал, что ты заливаешь кристаллы на продажу и в целом ничего против не имею, поскольку заливка способствует увеличению емкости резерва, но и не хочу, чтобы тебе приходилось делать это в ущерб учебе. Здесь десять золотых разными монетами, этого должно хватить на мелкие расходы. Если тебе нужны будут деньги, ты можешь в любой момент обратиться в посольство. Небольшую сумму выдадут сразу, крупную придется подождать два-три дня.
   - По моим меркам и десять золотых крупная сумма, - усмехнулась я, - а ты говоришь, что это на мелкие расходы.
   - Тебе как будущей владычице положено содержание в размере семидесяти трех золотых в месяц, - огорошил меня жених. - Это, конечно, незначительная сумма по сравнению с полноправными членами рода, в число которых, я очень надеюсь, ты все же войдешь в ближайшие шесть лет.
   - Незначительная сумма?! Да на что такие деньги тратить, если вы и так живете на всем готовом?
   Тэль искренне рассмеялся, видя мое замешательство.
   - Эта сумма не выдается на руки, - пояснил он. - В нее как раз и входит то самое "все готовое" о котором ты говоришь, то есть норма расходов на питание, гардероб, личные артефакты и тому подобное. Хотя часть денег любой из нас может взять на мелкие расходы, если есть желание и потребность. Например, я могу приказать подобрать мне букет цветов для тебя, и он будет составлен по всем правилам и без промедления доставлен, а могу пойти с тобой в лавку флориста, где ты выберешь то, что тебе понравится, а я расплачусь. Поскольку обычно ты не живешь во дворце, да и в Мириндиэле, по сути, единственным расходом на данный момент является создание твоего гардероба. Так что не переживай насчет денег и смело обращайся в посольство. Даже если вдруг суммарного остатка твоего лимита не хватит, я распоряжусь и возьмут из моего.
   - Тэль, а расходы на дом тоже будут из моего лимита оплачиваться автоматически или мне нужно будет как-то отдельно налог платить? Или у вас нет налогов на имущество?
   - Есть. И их заплатят из лимита без твоего участия. Не переживай. Для тебя сейчас главное успешно закончить академию. И если будут любые проблемы не стесняйся обращаться в посольство. Это их долг, Таль, и они рады будут тебе помочь.
   Я чуть улыбнулась, снова вспомнив Лиса в роли посла, и убрала принесенный эльфом кошель в пространственный концентратор.
   - Пора, - негромко произнесла я, обняв своего любимого. - Я буду скучать по тебе.
   - Я тоже, - так же тихо отозвался Тэль. - Помни, что я люблю тебя и всегда готов помочь, какая бы помощь не понадобилась.
   - Я тоже люблю тебя, - прошептала, буквально заставляя себя разжать руки и отступить на шаг от того, с кем не хотела расставаться ни на миг. Но как только допускала мысль о том, чтобы задержаться здесь, на меня снова накатывала необъяснимая тревога.
  
   У телепорта я неожиданно для себя увидела явно ждущего нас мастера Тилиминэля.
   - Да озарит свет творения сегодняшний день, - с поклоном поприветствовал он нас и протянул мне перевязанный зеленой лентой толстый свиток.
   - Это заклинание о котором я просила?
   - Да. Мне сказали, что наше сегодняшнее занятие отменяется, поскольку вы срочно возвращаетесь в академию, и я поспешил сюда, чтобы успеть передать его вам.
   Я искренне поблагодарила эльфа, еще раз коротко обняла любимого на прощанье и спешно шагнула в портал пока меня не разорвало от одновременной потребности уйти и желания остаться.
   - Дом архимага Элтара, - приказала я, как только за мной закрылось окно телепорта и увидев, как нахмурился дежурный телепортист, постаравшись взять себя в руки, добавила: - Пожалуйста.
   - Не стоит туда сейчас ходить, - все так же хмурясь предупредил меня маг, не начиная настройку. - Говорят архимаг не в себе.
   - Что значит "не в себе"?
   - Не знаю, но так говорят.
   - Тогда не стойте, настраивайте быстрее! - ощутила я уже вполне осознанное беспокойство за друга.
   Маг глянул недоверчиво, и мне захотелось просто отшвырнуть его в сторону и самой броситься настраивать телепорт, но я сдержалась, лишь недовольно поджав губы из-за очередной задержки. Наконец дежурный телепортист все же приступил к исполнению своих непосредственных обязанностей, и я шагнула в окно портала.
   - Элтар! - крикнула, распахивая дверь телепортационной и не получила никакого ответа. - Элтар, ты дома? - еще раз безуспешно позвала я.
   Первым делом заглянула в кабинет. Хозяина там не было. По столу разбросаны какие-то бумаги, несколько листов даже валялось на полу. И это у такого аккуратиста, как мой друг! Что-то точно не так!
   Меня захлестнула новая волна беспокойства, грозящего перерасти в панику. На миг потемнело в глазах, но я волевым усилием взяла себя в руки и отправилась на кухню. На столе стояла тарелка с засохшими остатками бутерброда, который кто-то еще и погрыз сбоку мелкими острыми зубками. Отвар в чашке подернулся какой-то странной пленкой, видимо стоит тут не один день. Я обернулась к окну и не обнаружила там блюдца для домового, наверное, он и погрыз с голоду остатки бутерброда, но тот ему не понравился.
   Вздохнув, заглянула в подпол. Принюхалась к найденному там молоку в кувшине, но то было однозначно прокисшим, и я вылила его в раковину. У меня за спиной заскреблись и завозились.
   - Оно испортилось, - пояснила я возмущенному моими действиями голодному домовому. - Сейчас что-нибудь придумаем.
   Снова заглянула в подпол и нашла там вполне нормальные с виду яйца. Хотя что им снаружи сделается... Пришлось одно разбить, но оно и внутри оказалось достаточно свежим. Положила три в ковшик, залила холодной водой и, быстро вскипятив ее заклинанием, поставила в раковину.
   - Пусть пока так постоит, - проинструктировала я домового. - Они минут через пять готовы будут и сможешь съесть, только не обожгись.
   Следующим помещением, в которое я направилась в поисках Элтара была его комната и она представляла собой полную противоположность предыдущим: постель аккуратно заправлена, так что нет ни единой складочки, все стоит строго на своих местах.
   Что же могло произойти? Получается, что утром все было спокойно, а за завтраком что-то случилось... Но где же тогда сам Элтар?
   Лаборатория оказалась заперта. Я не поленилась туда спуститься, но и здесь царил привычный порядок. Ничего не понимаю.
   Оставалась гостиная. Я заглянула туда уже ни на что не надеясь и именно там и обнаружился хозяин дома, сидящий в одном из кресел. Лицо мужчины осунулось и заросло довольно длинной щетиной, кожа была бледной, а глаза закрытыми. У меня внутри все буквально сжалось от страха.
   - Элтар!
   Я бросилась к другу, обхватывая его лицо ладонями и боясь почувствовать ими лишь холод бездыханного тела. Пальцы у меня при этом заметно дрожали, но кожа оказалась вполне нормальной температуры.
   - Элтар! Что с тобой? Очнись!
   Я тряхнула мужчину за плечи, голова его безвольно мотнулась, и он медленно приоткрыл веки. Взгляд был мутным и не фокусировался. Некоторое время архимаг смотрел сквозь меня, потом перевел взгляд на стоящие на столе бутылку и стакан, задержал на них несколько секунд и, чуть повернув голову, попытался сфокусироваться на лежащем рядом кольце, которое обычно носил на правой руке. Не смог, потянулся вперед и ухватив бутылку начал наполнять стакан. Горлышко при этом заметно позвякивало о край, но руки у мага дрожали все же не настолько сильно, чтобы расплескать содержимое. Влив в себя порцию алкоголя, мужчина снова закрыл глаза и откинулся в кресле.
   Несколько минут я просто шокировано стояла на месте не зная, что теперь делать и с ужасом понимая, что вокруг кресла валяется десятка полтора пустых бутылок. Это сколько же он так пьет? И почему остальные старые маги ничего не предпринимают? Точно, старые маги!
   Я быстро забросила в свою комнату пространственный концентратор, не тратя время на разбор вещей и направилась к телепорту, решив начать с академии. Постучав в дверь личных комнат Таврима после того, как вышла из телепорта в его кабинете, я безрезультатно подождала хоть какого-то ответа несколько минут и решительно направилась к Кайдену. Надеюсь, хоть он на месте будет. Нет, я и к Лисандру пойду, если понадобится, да хоть и к самому королю, но в академии я все же чувствовала себя значительно увереннее, чем во дворце, а уверенность мне сейчас была крайне необходима, чтобы сдержать панику, все ближе подбирающуюся к моему рассудку. К счастью, завуч оказался на месте.
   - Пусть будет благосклонен к вам свет творения, - по выработавшейся за последние месяцы привычке поприветствовала я и, увидев его недоумение, поправилась, - то есть здравствуйте. Мастер, вы можете мне объяснить, что с Элтаром? Что произошло пока меня не было?
   - Ты дома уже была? - тут же посмурнел Кайден и, получив утвердительный кивок, встречно поинтересовался: - Как он там?
   - Невменяемо пьян... Вы можете мне объяснить, что происходит?!
   Завуч тяжело вздохнул, отодвинул лист, на котором писал, когда я вошла, и несколько секунд смотрел куда-то мне под ноги, видимо собираясь с мыслями.
   - Эльфы тоже не смогли пробиться на старый континент, Таль. Они не просто попробовали и отступились, а реально сделали все что могли. Их круг был почти вчетверо сильнее нашего и ничего. Даже до точки не дотянулись, не то что зацепить. Для Элтара это был удар. Он тогда ничего не сказал, просто молча развернулся и ушел, когда совещание закончилось. Я не стал догонять, думал ему нужно время, чтобы это пережить. Вот только он ни с кем и потом не разговаривал. Мы к нему ходили, пытались как-то поддержать, но он молчит, смотрит на это проклятое кольцо и пьет.
   - А что не так с кольцом?
   - Это парный обручальный артефакт. Он позволяет чувствовать состояние супруга на расстоянии. Но не на таком расстоянии. Если не ошибаюсь, там максимальная дальность в пять дневных переходов была.
   - И что теперь делать?
   - Если бы я знал, я бы уже сделал! - зло огрызнулся Кайден, но посмотрев на меня отвел взгляд, устало растер лицо руками и продолжил: - Извини, просто я...
   Он не договорил, и я продолжила за него:
   - Вы тоже переживаете за Элтара, потому что он и ваш друг. Я это понимаю. Просто не знаю, что мне делать.
   - Нужно его как-то встряхнуть, но я не представляю как.
   - Хорошо, я подумаю. Но меня очень беспокоит его состояние. Я просто боюсь за него. Как думаете, можно попросить доктора Алана, чтобы он его осмотрел и возможно какие-то поддерживающие организм заклинания начитал?
   - Зайдем с ним вечером. Вот только позволит ли Элтар что-то на себя начитывать?
   - Думаю он даже не заметит.
   - Все уже настолько плохо?
   Я только молча кивнула. Перед глазами снова стояло осунувшееся лицо друга. Домой я вернулась, снова воспользовавшись телепортом в кабинете ректора. Мне было страшно оставлять Элтара одного в таком состоянии, пусть я и мало чем могла ему помочь.
  
   Я механически приводила дом в порядок и думала, думала, думала. Не бывает безвыходных ситуаций!
   Так ничего и не придумав, я закончила с уборкой, разложила привезенные из Мириндиэля вещи, убрала на место пространственный концентратор и встала перед вопросом что делать дальше. Решив, что в первую очередь стоит поесть, да и Элтара попытаться накормить, отправилась в корчму. Оставлять друга одного было страшно, но на мое присутствие он никак не реагировал, продолжая сидеть с закрытыми глазами, как будто к чему-то прислушивался. Что архимаг все еще жив, я определяла по едва заметному дыханию, каждый раз испуганно замирая и не представляя как быть, если он уже не дышит.
   День выдался ясным и теплым, ласковый ветерок приятно обдувал кожу, но на душе у меня было по-прежнему пасмурно. Глухое, болезненное беспокойство угнездилось глубоко внутри, делая все вокруг каким-то блеклым, не способным отогреть заледеневшее в страхе сердце.
   Увидев, как вхожу в корчму, Шрам сразу переключил внимание на меня.
   - Хорошо, что ты вернулась. Как он? - негромко поинтересовался хозяин заведения, как только я подошла.
   - Плохо. Собери нам что-нибудь поесть, пожалуйста.
   - Сейчас сделаю. За ужином придешь сегодня?
   - Нет. Хотя... - я на миг задумалась, вспомнив, что вечером должны заглянуть Кайден с Аланом. - Нет. Лучше сейчас побольше собери, не хочу оставлять его одного. А с завтрашнего дня мальчишек присылай, я теперь дома, так что не должны бояться. Как там с авансом? Если нужно я принесу деньги.
   Корчмарь отмахнулся, показывая, что сейчас это не главное.
   С горем пополам за полчаса скормив Элтару полтарелки его любимого паштета я задалась вопросом чем занять себя до вечера, чтобы не сойти с ума. Как показала практика, лучше всего справиться с нервозностью мне помогало требующее аккуратности и сосредоточенности переписывание текстов, и я занялась копированием сборника эльфийских стихов, на всякий случай расположившись в гостиной.
   Имевшийся здесь столик не предназначался для подобной работы, но мне все же было спокойнее находиться рядом с Элтаром. Пришлось устроиться на полу, соорудив импровизированный пуфик из двух подушек и поджав ноги. Стакан я унесла на кухню еще во время уборки, а содержимое бутылки безжалостно вылила в раковину. Архимаг на эти мои действия, как, впрочем, и на все остальные, никак не отреагировал.
   После каждого переписанного стихотворения я позволяла себе отвлечься и пристально наблюдала за Элтаром, убеждаясь, что он по-прежнему дышит, хоть и не реагирует на происходящее вокруг.
   Через пару часов кропотливой работы поняла, что мне просто физически необходим перерыв: ноги затекли, спина устала, да и смысл переписываемого я уже почти не улавливала. Отложив на дальний край стола копию и еще раз убедившись, что мой друг жив, я поставила греться чайник и вышла на задний двор. Вот только ожидаемого облегчения смена обстановки не принесла. Мне вспомнилось, как мы с Элтаром занимались тут по утрам, как вместе с ребятней заливали кристаллы на веранде, как он смеялся над выходками Марека, подтрунивал над Янисаром, и стало совсем тошно.
   В этот момент из дома раздался какой-то непонятный звук, и я не задумываясь бросилась в гостиную, застав Элтара сметающим мои записи со стола. Вместе с ними улетело на пол и кольцо, закатившись под диван. Архимаг с видимым усилием вывалился из кресла и на карачках, пошатываясь, двинулся в ту же сторону.
   Я на несколько секунд застыла в замешательстве от происходящего, а потом догадалась, что, уходя, видимо, накрыла артефакт копией сборника стихов. Первой добравшись до дивана и пошарив под ним я протянула кольцо Элтару. Он сжал его в руке и обессиленно растянулся на полу еще какое-то время продолжая смотреть на сжимающие артефакт пальцы. Потом его веки медленно опустились, и он обмяк.
   Я вздохнула и, уложив мага на большой летунец, перенесла его на диван, после чего глубоко задумалась, расположившись в кресле так, чтобы видеть друга.
   Похоже, архимаг зациклился именно на кольце, а значит оно и является единственной возможностью его хорошенько встряхнуть. Вся проявленная им сейчас активность была связана с тем, что он потерял артефакт из виду. Но что именно сделать? Спрятать?
   Некоторое время я обдумывала эту идею, пока не вспомнила про дилемму Кромвела. Кольцо ведь является артефактом, а Элтар говорил, что их невозможно скрыть от поискового заклинания. Сейчас он, конечно, вряд ли способен колдовать, но, как только немного придет в себя, быстро обнаружит пропажу. Отдать кому-то из старых магов? И что это даст? Немного больше времени до того, как он снова получит артефакт... Да и согласятся ли... Хотя Кайден может и согласится.
   Мои размышления прервало появление завуча с Аланом. Архимаг кивнул мне в знак приветствия и занял одно из кресел, а доктор склонился над Элтаром.
   - Ну что сказать, - произнес он через некоторое время, - аура тусклая, но целостная, температура тела и давление понижены, дыхание учащенное и поверхностное, пульс тоже учащенный. Явные признаки обезвоживания. Думаю, спрашивать, когда он что-то ел, бесполезно...
   - Несколько часов назад, - негромко прервала я доктора. - Наверное лучше было напоить побольше, а не кормить, раз у него обезвоживание. Вы только скажите чем, я все сделаю.
   - Он пришел в себя и поел? - уточнил Алан.
   Я удрученно покачала головой и пояснила:
   - Просто не особо сопротивлялся, когда я его кормила. Вы можете что-то сделать?
   - Что-то могу, - кивнул мужчина. - Вопрос в том, что именно будет лучше.
   - Отрезвляющее с противопохмельным? - предложил Кайден.
   Алан отрицательно покачал головой.
   - Слишком сильный удар по ослабленному организму, просто не выдержит, - пояснил врач.
   - А какие вообще варианты? - снова рискнула влезть я.
   - Нужно подумать, - признался доктор. - Сейчас наложу малый реабилитационный кокон, а ты пока принеси мне бумагу и, если можно, отвару налей.
   Я кивнула и молча пошла выполнять указания Алана. Даже если ему просто нужно обсудить что-то с Кайденом наедине, не хочу им мешать. Только бы с Элтаром все было хорошо...
   Когда вернулась с отваром для обоих гостей, Алан сосредоточенно писал за столиком, сидя на принесенных мной подушках. На несколько секунд мужчина задумался, замерев со стилусом в руке, а потом что-то решительно вычеркнул.
   - В общем, есть два основных варианта, - сообщил он, окинув нас взглядом. - Первый - комплекс при отравлениях, который приведет его в состояние, достаточное для восприятия реальности, сознательное устранение обезвоживания, усиленное питание и противопохмельное заклинание. Ему я Наталью могу обучить.
   Доктор сделал паузу и вопросительно посмотрел на нас с Кайденом.
   - А второй вариант? - хмуро поинтересовалась я. - Не уверена, что Элтар сейчас способен проявить сознательность.
   - Изоляция с антимагом, принудительное кормление и сонные чары...
   - Неприемлемо, - отрезал завуч и я была с ним абсолютно согласна.
   - А сонным чарам меня научить можете? - подумав все же поинтересовалась я.
   Кайден отрицательно покачал головой и пояснил:
   - Одиннадцатый уровень.
   - Ясно, значит будем пытаться действовать по первому варианту. Самое критичное сейчас обезвоживание?
   - Да, - подтвердил Алан. - Точнее на первом месте интоксикация, но ее я по большей части устраню. Сейчас попробуем привести его в чувство дедовскими методами, нужно будет его накормить и напоить отваром с медом, потом я наложу комплекс, используемый при отравлениях, и сонные чары, чтобы до утра ничего не случилось. Но для начала наденем на него антимаг, а то мало ли что спьяну учудит.
   Дедовские методы заключались в контрастном душе, под который Кайден при помощи доктора затащил нашего друга, пока я накрывала на стол. Дрожащего и хмурого Элтара усадили на привычное место.
   - Таль? - удивленно произнес он, сфокусировав на мне все еще мутный взгляд.
   - Привет! - обрадовалась я первой осознанной реакции с его стороны. - Ты как?
   Архимаг опустил взгляд и скривился так, будто его мутило. А может и действительно мутило. Затем он начал медленно осматривать помещение и уставился куда-то в одну точку. Я глухо застонала - бутылку на полу у окна, почти скрытую занавеской, я все же пропустила при уборке. К счастью, та оказалась уже пустой.
   - Элтар, так нельзя, - попыталась я достучаться до разума друга, сев рядом. - Ты же себя просто убиваешь. Я дома целый день, а ты меня только заметил. Мы тебе поможем...
   - Я не хочу, - не дослушав тихо произнес мужчина.
   - Чего не хочешь?
   - Жить...
   Какое-то время я молча смотрела на него, выбитая из колеи подобным поворотом разговора, после чего все же тихо поинтересовалась:
   - Почему?
   - А ты не понимаешь?! - неожиданно зло посмотрел на меня архимаг. - Я ее не чувствую! Ее больше нет! И ты мне ее никогда не заменишь!
   - Ты имеешь ввиду Милиэну? Элтар, она просто слишком далеко. Обещаю, мы что-нибудь обязательно придумаем! Можно ведь не только телепорт использовать, можно морем добраться. Ну же, ты ведь знаешь, что нет ничего невозможного!
   Я заметила как архимаг сильнее сжал пальцы, видимо, так и не выпустив артефакт из руки и попыталась разжать кулак.
   - Отдай мне кольцо, пожалуйста.
   Когда он внезапно резко оттолкнул меня обеими руками, я, не ожидая подобного, свалилась навзничь вместе со стулом. Тренировки на сборах не прошли даром и привычно кувыркнувшись через голову, я сразу поднялась на ноги.
   Не успевший отреагировать на внезапную вспышку ярости Элтара Кайнен подскочил к нему и залепил такую оплеуху, что мужчина свалился со стула.
   - Не надо! - мы с Аланом одновременно бросились к ним, но доктор обхватил руками завуча, а я постаралась закрыть собой друга. - Со мной все в порядке. И он же не понимает, что делает. Ему нужно помочь!
   - Не понимает? - зло процедил Кайден.
   - В нормальном состоянии он бы такого никогда не сделал и не сказал. Да, мы с ним не чужие друг другу, но я не пытаюсь никого заменить. И в действительности он это знает, просто ему сейчас очень больно, да еще и алкогольное отравление сказывается. Ему нужно помочь! - снова повторила я.
   Кайден нехотя отошел в сторону, а мы с доктором подняли Элтара и снова усадили за стол.
   - Вам обязательно нужно поесть, хотя бы немного и постоянно пить. У вас обезвоживание. Вы не в состоянии адекватно реагировать на происходящее, - попытался достучаться до разума пациента Алан.
   Архимаг отрицательно покачал головой.
   Я подошла сзади и обняла друга за шею.
   - Элтар, пожалуйста, ну хотя бы отвару попей. Мне очень страшно за тебя. Не хочешь отдавать кольцо - не надо, но позволь мне заботиться о тебе. Мне это нужно. Пожалуйста.
   И хозяин дома нехотя все же кивнул, потянулся к шее, нащупал там щит, закрывающий антимаг, и хмуро глянул на Кайдена.
   - Снимите его, пожалуйста, - попросила я. - Элтар, ты ведь не будешь колдовать? Нормально у тебя это сейчас не получится, а после прошлого ненормального заклинания меня в Мириндиэле еле спасли.
   Архимаг еще раз кивнул, а я получила два вопросительных взгляда от остальных мужчин, но, поморщившись, отмахнулась от них. Сейчас главное закрепить успех в общении с Элтаром.
   Он медленно прихлебывал отвар, а я все говорила и говорила, боясь остановиться хоть на миг. О том как в моем мире бороздят моря тысячи кораблей, о самолетах, на которых можно обогнуть земной шар, о полетах в космос и погружениях на дно океана.
   В результате нам удалось споить Элтару почти три кружки отвара. После этого он согласился при помощи Кайдена отправиться в свою постель, где доктор незаметно накинул сонные чары. С остальными заклинаниями проблем уже не было.
   Проводив гостей, я сполоснулась в душе и попыталась заснуть, но не тут-то было. В голове роились и толкались сумбурные мысли, не давая мне провалиться в забытье. Я проворочалась на постели больше получаса, то скидывая с себя одеяло, то укрываясь им с головой, но спрятаться от самой себя так и не сумела, в конце концов плюнув на все и уйдя на веранду подышать воздухом.
   На улице оказалось довольно свежо, а ночное небо было затянуто хмурыми тучами, чего совсем не предвещал погожий денек. Я сходила в дом за пледом, заодно прихватив там и пустые емкости. Завернувшись в плед, я заливала кристаллы и думала о том, как много для нас могут значить близкие люди. Элтар столько лет жил надеждой снова вернуть семью, не допуская даже мысли о том, чтобы найти им замену. Невеста владыки отдала свою жизнь за любимого, но, судя по словам Тэля, тот предпочел бы обратный исход. Да и сам Тэль говорил, что без меня ему ничего не нужно. Тогда я не поверила его словам, но как же мало я о нем знаю. Что произошло в его жизни, почему он стал отшельником в темном балахоне и что могло измениться в тот день, когда два листа танцевали завораживающий танец на водной глади? А я? Как бы я жила, потеряв любимого? Даже думать об этом не хочу. Мне страшно. Слишком страшно пережить такое. И речь ведь не только о Тэле. Сейчас я боюсь за Элтара и готова на что угодно только бы помочь другу. Хотя на все ли я готова? И так ли на многое, как сейчас думается?
   Я не заметила как заснула, выронив залитый кристалл из ослабевших пальцев, а проснулась от того, что ветер бросил мне в лицо капли забарабанившего по крышам дождя. Продолжая кутаться в плед, я вернулась в дом и там, перебравшись под одеяло, снова быстро заснула.
   Когда поздним утром все еще не до конца проснувшись зашла в гостиную у меня возникло острое ощущение дежавю. В кресле сидел закрыв глаза Элтар. На столе перед ним лежало кольцо, стояли открытая бутылка и пустой стакан. Только разбросанных по полу других бутылок на этот раз не было. Я зажмурилась и потрясла головой, но представшая передо мной картина от этого не изменилась. Вот где он снова выпивку нашел?!
   Подойдя ближе, я внимательно присмотрелась к другу. Выглядел он не в пример лучше вчерашнего, заклинания доктора Алана явно пошли Элтару на пользу. Решив не беспокоить архимага, я осторожно забрала со стола бутылку со стаканом и ретировалась с ними на кухню. В бутылке, содержимое которой я безжалостно вылила в раковину, оставалось не больше трети.
   Размявшись, приняв душ и позавтракав, я еще раз тщательно обыскала весь дом, но алкоголя больше не нашла. Либо это была последняя заначка, либо я что-то упускала из виду.
   Несколько раз я подходила проверить состояние друга, но никаких изменений в нем уловить не смогла. Он все так же расслабленно сидел в кресле, закрыв глаза. Дыхание его было ровным и уже не пугало меня как вчера. На некоторое время я задумалась: растормошить Элтара и попытаться его накормить или пока он в таком состоянии сбегать в библиотеку посмотреть, что там есть по дилемме Кромвела? Пока я стояла в раздумьях, архимаг чуть повернул голову, сонно причмокнув губами, и я решилась, понадеявшись, что он проспит до моего возвращения, но на всякий случай выставив на стол перед ним три кружки с отваром и прислоненной к ним запиской "выпей нас, пожалуйста".
   Поздоровавшись с Эшеном и получив разрешение покопаться в каталоге недоработок, я углубилась в поиски. Времени у меня было относительно немного, поэтому ни на что другое кроме дилеммы Кромвела я не отвлекалась, но результаты двухчасовой работы оказались неутешительны.
   Начав с последних по хронологии разработок, я успела просмотреть папки за три десятилетия, и нашедшиеся там семь вариантов решения данной проблемы не принесли мне не только собственных идей, но даже и понимания сути проблемы, настолько они разнились между собой. Тем не менее каждое из них я добросовестно переписывала на отдельный лист, чтобы иметь возможность поразмыслить над записями дома.
   Успев перехватить посыльного из корчмы перед самой дверью, я отнесла корзину с едой на кухню и отправилась проведать Элтара. При моем появлении в гостиной архимаг открыл глаза и едва заметно кивнул.
   - Ты как?
   - Неужели ты правда думала, что я столько выпью? - показал он на кружки.
   - Да, - подтвердила я. - У тебя же обезвоживание, а судя по тому, сколько пустых бутылок я вчера выкинула, ты и с большими объемами справлялся.
   - Я так понимаю ты и непустые выкинула, - недовольно хмыкнул Элтар.
   - Да, выкинула, - не стала я вдаваться в детали. - Ты же прекрасно знаешь, что алкоголь не решает проблем, а только их добавляет.
   - Мне плохо, Таль, - тихо проговорил архимаг. - Алкоголь помогает забыться.
   - Тебе плохо в том числе и из-за алкоголя.
   - Без него еще хуже. Я понимаю, что тебе неприятно находиться сейчас со мной в одном доме. Я дам тебе денег, снимешь пока жилье где-нибудь рядом с академией, а потом этот дом останется тебе. Я еще в прошлом году завещание составил...
   - Ничего ты не понимаешь! - буквально крикнула я, проталкивая слова через перехвативший горло спазм. Из глаз текли слезы, ногти больно впились в ладони. - Я живу с тобой не потому, что мне больше негде, а потому что ты мой лучший друг. И если ты думаешь, что я позволю тебе угробить себя, то ты меня вообще не знаешь!
   Я опрометью бросилась из гостиной, чувствительно приложившись плечом о косяк, и добежав до своей комнаты разревелась в подушку. Когда слезы кончились, мне немного полегчало. Не сдамся! Ни за что не сдамся! Не уйду, даже если будет прогонять. Только не сейчас, когда ему действительно необходима моя помощь.
   Умыв лицо и накрыв на стол, я снова вернулась в гостиную.
   - Пойдем обедать, - обратилась я к сидящему с закрытыми глазами мужчине.
   Он никак не отреагировал.
   - Элтар, - я потрясла друга за плечо и снова никакой реакции. - Чем быстрее ты поешь и выпьешь отвару, тем быстрее я от тебя отстану. Аж до самого ужина, - пообещала я. - А пока не поешь, так и буду тебя тормошить. У меня знаешь какой терпеливый наставник на этот раз в Мириндиэле был... у-у-у. Буду с него пример брать.
   Архимаг открыл глаза и устало посмотрел на меня.
   - Война войною, а обед по расписанию! - попыталась я закрепить успех высказыванием из своего мира.
   Элтар данной мудростью не проникся и снова закрыл глаза, я собралась еще раз его потормошить, но хозяин дома сделал над собой усилие и поднялся из кресла.
   - Сколько съем, столько и съем, - хмуро бросил он. - Не заставляй. Мутит.
   Я решила не перегибать палку и согласно закивала, радуясь достигнутому успеху.
   Поел Элтар совсем мало, но честно выпил целых две кружки приготовленного мной отвара.
   - Может ты чего-то конкретного хочешь? От чего мутить не будет. Ты скажи, я принесу.
   - Выпить. И покрепче, - буркнул архимаг и ушел обратно в гостиную.
   Я вздохнула и, убрав со стола, снова отправилась в библиотеку. Если обещала оставить его в покое до ужина, слово нужно держать.
   Чем дальше я продвигалась в изучении каталога недоработок, тем меньше у меня оставалось энтузиазма. Кажется, дилемма была прочна как магический закон и решению не поддавалась. Самой интересной показалась мне разработка, сделанная почти столетие назад. Теоретически она даже была признана работоспособной, но на практике срабатывала не более чем в двух процентах случаев, поскольку требовала абсолютной однородности и прилегания к укрываемому артефакту материала кокона, на который наносилась спиральная схема. Предложивший данный способ маг использовал специальным образом подготовленную глину, которая обжигалась после нанесения всех знаков.
   - Хочешь забрать кольцо? - поинтересовался бесшумно подошедший сзади Кайден.
   Я вздрогнула, но претензий высказывать не стала, просто кивнув.
   - Я думал об этом, - продолжил завуч. - Даже хотел растворить его в аннигиляторе...
   - Что такое аннигилятор?
   - Специальный состав для уничтожения артефактов. Если интересно, посмотри в энциклопедии.
   - А почему не растворили?
   - Не уверен, что не станет еще хуже. А вот друга я точно потеряю.
   - Да куда уж хуже, - вздохнула я.
   - Поверь, есть куда. Я через такое проходил. Когда Ирен ушла. Алкоголь помогал забыться...
   - Ага, уж забылись так забылись! - зло процедила я. - Напомнить, чем бы все закончилось, если бы ваши друзья не оказались достаточно решительными?
   - Если бы я был уверен, что это поможет, я бы даже не думал! - недовольно бросил завуч и, не желая продолжать этот разговор, ушел.
   Если бы я видела еще хоть какие-то варианты, я бы тоже об этом не думала. Но вариантов я не видела, поэтому убрала сведения о недоработках в каталог и направилась к Эшену.
   - Закончила? - поинтересовался тот.
   - Почти. Можете помочь мне найти информацию об аннигиляторе? Начать лучше с энциклопедии.
   Библиотекарь посмотрел удивленно, но интересоваться зачем мне понадобились подобные сведения не стал, просто предоставив необходимое. Статья оказалась достаточно подробной и в ней рассказывалось и про изобретение состава, и про его свойства, и про правила хранения. Имелся даже рисунок обязательного изображения на сосудах с аннигилятором и формула расчета необходимого объема для уничтожения различных артефактов в зависимости от их типа и размера.
   Я не стала переписывать всю статью, только тщательно перерисовала обозначение, надеясь найти аннигилятор среди запасов в лаборатории архимага, и примерно рассчитала необходимый объем.
   Возвращалась я из академии в крайней задумчивости. Все же опасения Кайдена были не беспочвенны, а уничтожить кольцо - это не спрятать, обратной дороги не будет. Но если спрятать не получается, если ли другой путь? Может Элтар и так постепенно придет в себя, сегодня ведь он себя вел уже более адекватно, если не считать утреннего срыва...
   И тут меня что-то стукнуло по лбу, не причинив вреда через абсолютник, и, отскочив, укатилось по тротуару. Я удивленно осмотрелась вокруг, заметила улепетывающую по улице детвору, но догонять поленилась. Вместо этого я подняла твердый круглый шарик, которым меня обстреляли, видимо, из трубочки. Шарик был странный и что-то мне напоминал. Не камень и не дерево. Достаточно твердый, но при этом не тяжелый, со слегка неравномерной структурой.
   Так и не вспомнив что мне напоминает этот снаряд для обстрела прохожих, я двинулась дальше, машинально перекатывая шарик в пальцах. Когда дома положила трофейный снаряд на стол, с удивлением заметила, что он уже не круглый, а скорее овальный. И тут я поняла... Это же воск! Он немного нагрелся от тепла моих пальцев и поэтому деформировался. А ведь если его расплавить, то он будет абсолютно однороден и прилегать к помещенному в него артефакту должен идеально. Но если так, почему почти за целое столетие до этого так никто и не додумался?
   Да потому что с воском здесь так не работают, поняла я. За все время, что провела в этом мире, я ни разу не видела свечей. Может он и используется в медицине, но видимо знания о воске даются в другом ключе.
   В гостиную я вошла довольно улыбаясь, и радость моя тут же померкла. На столе снова стояли открытая бутылка и стакан, рядом с которыми лежало злосчастное кольцо. Архимаг с закрытыми глазами сидел в кресле.
   - Элтар! - я тряхнула мужчину за плечо. - Где ты взял алкоголь?
   Маг медленно открыл глаза. Взгляд был мутным, неосознанным. Я развернулась и стремительно вышла.
   В данном случае для похода в академию я воспользовалась телепортом, надеясь все же застать на месте доктора Алана. Это оказалось правильным решением, поскольку тот уже собирался уходить домой.
   Брать с собой мастера Кайдена мы на этот раз не стали, как и пытаться приводить Элтара во вменяемое состояние. Вместно этого снова усыпили, раздели его до нижнего белья, обтерли влажным полотенцем и перенесли в его комнату. Там Алан, как и вчера, наложил комплекс заклинаний, используемый при отравлениях.
   - Таль, ты ведь понимаешь, что долго так продолжатся не может? - осторожно начал доктор, когда мы переместились на кухню и я поставила чайник.
   - Понимаю. Ваши предложения?
   - Изоляция с антимагом. В таком состоянии он просто опасен для окружающих.
   - Если он для кого и опасен с таком состоянии, то только для самого себя, - вздохнула я. - Он же совершенно беспомощен.
   - Он неадекватен. А законы в отношении неадекватных магов написаны большой кровью, Таль. Если бы он не был тем, кто он есть...
   - И что бы тогда? - хмуро поинтересовалась я, не дождавшись продолжения.
   - Изоляция с антимагом, а если не поможет - плаха, - жестко закончил доктор.
   Я испуганно сглотнула. Кайден ведь тоже что-то говорил в прошлом году про смертную казнь для неадекватных магов. Из глаз снова непрошено полились слезы, и я закрыла лицо руками. Да что ж я все время плачу? Слезами ведь тут не поможешь!
   - Таль, я понимаю тебя, - погладил меня по руке доктор. - Я тоже уважаю архимага Элтара и хочу помочь, но не знаю чем. Завтра после работы сам к вам зайду, проведаю, если ты не против.
   Я нервно кивнула и пошла умываться. Нельзя сейчас раскисать, вот приведем Элтара в порядок, тогда и выплачусь у него на груди. Или у Тэля... да хоть у Кайдена, главное не сейчас!
   - Спасибо вам. Только я не умею в телепорт прописывать по ауре и бусины у меня нет.
   - Ничего страшного, - заверил Алан. - Мне почти по дороге. Не переживай об этом. Ты сама-то как? Спишь нормально или может тебя тоже усыпить?
   - Не нужно, я в порядке. Спасибо вам за все!
   На пороге, прощаясь с доктором, я вспомнила как провожал меня, целуя в висок, Элтар и снова чуть не расплакалась, но все же сумела взять себя в руки. Остаток вечера ушел на внимательное изучение записей по выбранному способу и, на мой взгляд, сделать подобное мне было уже вполне по силам. Единственным проблемным моментом в использовании воска было его размягчение при высоких температурах, что могло привести к смазыванию схемы в жару. Но эту проблему можно было попробовать решить позднее, в конце концов Кайдена попросить помочь, если основная часть задумки удастся.
   На следующее утро я сумела подняться раньше Элтара и во время пробежки вокруг дома заметила, как к калитке подходит молодой парень и ставит в траву у забора пару бутылок. М-да, дом то я проверила, а вот про такое не подумала. Догнать посыльного удалось только на соседней улице, а если бы не летунец, то и вообще вряд ли бы догнала, так он припустил, когда окликнула.
   Оказалось, что Элтар еще семь дней назад оплатил в питейном заведении ежедневную поставку на целый месяц. Я выяснила адрес и сказала, что больше приносить выпивку на дом не нужно, поскольку буду забирать ее для архимага сама. Парень попробовал возражать, но иллюзия заклинания быстро решила спор в мою пользу.
   - Демоновы маги, чтоб вы все передохди! - плюнул мне в след парнишка, но я не стала возвращаться и вести разъяснительную работу о вреде для здоровья подобного отношения к магам.
   Когда вернулась к дому, бутылка у забора была уже только одна. Я прихватила ее с собой, уже догадываясь что вторую снова найду на столе в гостиной. Элтара я застала переливающим ее содержимое в стакан и, недолго думая, закупорила сначала горлышко бутылки и потом и поверхность стакана твердыми иллюзиями.
   - Думаешь уже достаточно знаешь, чтобы справиться со мной магией? - недобро посмотрел на меня архимаг.
   - Думаю, тебе нужно взять себя в руки и перестать пить. Пойдем завтракать.
   - Нет. И что ты сделаешь?
   Я перевела взгляд на кольцо и стремительно слевитировала его к себе, зажав в кулаке.
   - Не смей! - в глазах хозяина дома зажглось бешенство.
   - А то что? - встречно поинтересовалась я. - Напьешься? Ты и так это делаешь.
   Элтар неожиданно проворно схватил со стола стакан и запустил им в меня. Я все же успела среагировать и увернулась.
   - Убьешь, значит? - на удивление спокойно поинтересовалась я.
   Архимаг вздрогнул.
   - Отдай, - значительно тише попросил он. - Пожалуйста.
   - Оно будет ждать тебя на столе на кухне. Пойдем завтракать.
   Кольцо хозяин дома забрал сразу как зашел на кухню, но, к моей радости, все же поел.
   - Элтар, поговори со мной, - попросила я. - Мы что-нибудь придумаем!
   Но на этом лимит отведенного мне архимагом общения закончился, и он молча ушел в свою комнату, а я задумалась что делать с отнятыми бутылками. Можно, конечно, как и раньше вылить, но их же каждый день еще две штуки будет, и моя рачительная душа была категорически против такого расточительства. В результате, прежде чем отправиться на рынок в надежде купить там воск я зашла к Шраму, и он согласился за небольшое вознаграждение взять алкоголь на временное хранение.
   Раздобыть немного воска удалось без особого труда и довольно дешево. Оставалось проверить действенность найденного мной решения для чего я использовала свой говорун, так же являющийся артефактом.
   - Как у вас дела? - первым делом поинтересовался зашедший вечером, как и обещал, доктор Алан.
   - Два ноль в мою пользу, - усмехнулась я.
   - Это как? - не понял мужчина.
   - Две бутылки вовремя реквизированы, ноль выпито, - пояснила я. - Правда накормить его удалось только завтраком. И, наверное, у него теперь похмелье. Или нет?
   - Думаю, все же есть, - кивнул Алан. - А что здесь произошло и где Элтар?
   Осколки стакана я убрала, а вот как вывести пятно от вина на стене не знала.
   - Да так, повоевали немного с утра. Без жертв, - уточнила я. - А Элтар у себя в комнате.
   Как оказалось что-то сделать со злым похмельным архимагом не в пример сложнее, чем с невменяемо пьяным. По сути единственное, на что он согласился, было антипохмельное заклинание, но как признался доктор он сумел прокинуть параллельно еще парочку поддерживающих.
   - Не знаю, будет ли от этого толк, - вздохнул Алан сидя со мной на кухне с кружкой отвара в руках. - Как только он достаточно придет в себя чтобы дойти до ближайшей питейной, боюсь, все будет напрасно. А скоро начнется учеба и ты не сможешь весь день за ним присматривать.
   - Не смогу, - согласилась я. - Но и не допущу, чтобы его казнили. Я что-нибудь придумаю. Кстати, доктор, а вы умеете находить артефакты при помощи заклинания?
   - Что за артефакт? - поинтересовался маг.
   - Говорун... Вам, наверное, точное описание нужно, - погрустнела я.
   - Не обязательно. Если зона поиска будет ограничена, например, одной комнатой, я могу найти все находящиеся в ней артефакты. Если это, конечно, не склад артефактов, - усмехнулся Алан.
   - Не склад. Пойдемте, он в моей комнате.
   - Не помнишь куда положила?
   - Не совсем так... - замялась я. - Просто нужно кое-что понять.
   - Не уверена работает ли? - предположил доктор. - Да, так тоже можно проверить на базовую работоспособность, хотя это и не оптимальный вариант. Лучше отнести артефактору.
   - Его эльфы делали, не уверена, что стоит относить его нашим артефакторам, - выкрутилась я, не соврав, но и не озвучив причину поиска.
   Амулет в восковом коконе лежал на прикроватной тумбочке и найти его, зная как выглядит то, что ищешь, не составило бы труда. Однако как рабочий артефакт он не определился, хотя доктор Алан без проблем нашел мою зубную щетку и кричалку. Я сделала вид, что мы искали как раз последнюю и поблагодарила за помощь, после ухода доктора расколупав кокон и тщательно очистив артефакт от воска. Теперь оставалось проверить его работоспособность, но это я оставила на следующий день.
   Какое-то время обдумав проверить говоруна в эльфийском посольстве или все же сходить к Кайдену, я склонилась к последнему варианту. Да, проверка при этом будет только при переводе с эльфийского, которым владел наш завуч, на человеческий, но лишний раз беспокоить эльфов и привлекать их внимание мне все же не хотелось.
   Архимаг в это утро вел себя на удивление покладисто, позавтракал и даже по собственной инициативе принял душ, так что в академию я уходила со спокойной душой. И если там все прошло отлично, то по возвращении меня ждал пустой дом, и я понятия не имела куда мог уйти Элтар.
   К вечеру я сходила с ума от беспокойства и готова уже была потребовать у Таврима и Кайдена организовать поиски, когда двое крепких мужчин принесли мертвецки пьяного архимага и усадили его все в тоже кресло в гостиной. Элтар на несколько секунд приоткрыл глаза, опознал знакомую обстановку и разжав пальцы над столом уронил туда свое кольцо, которое я за последние дни уже начинала тихо ненавидеть. На миг возникло желание действительно растворить артефакт в аннигиляторе, но я подавила его усилием воли. Эта вещь была слишком дорога моему другу, и я не имею никакого права решать ее судьбу.
   И снова сонные чары, обтирание, комплекс при отравлении. Снова мы сидим с Аланом на кухне и пьем отвар. Я честно предложила гостю поужинать со мной, но доктор отказался.
   - Таль, так не может продолжаться вечно, - снова начал он. - Ты ведь и сама это понимаешь.
   - Понимаю, - согласилась я.
   - Тебе помочь оформить его в изолятор?
   - Не нужно.
   - Таль...
   - Не нужно, - упрямо повторила я. - Я еще не исчерпала свои возможности. Дайте мне время хотя бы до начала учебного года.
   - Хорошо, - нехотя согласился доктор. - Но только до начала учебного года. После этого я направлю докладную записку о его состоянии в совет магов и его принудительно изолируют.
   - Надеюсь этого не понадобится.
   Судя по всему, Алан считал иначе, но спорить не стал и, попрощавшись, ушел домой. А мне пришла в голову идея как не просто спрятать кольцо, а устроить Элтару по-настоящему шоковую терапию. Спать я ложилась преисполненная решимости сделать завтрашний день поворотным в судьбе Элтара, как, впрочем, и в своей собственной. А там будь что будет!
  
   На этот раз я не стала заставлять архимага есть или как-то приводить себя в порядок, демонстративно усевшись в кресло напротив него и не спуская с друга хмурого взгляда. Маг криво усмехнулся и привычно откинулся в кресле с закрытыми глазами, положив кольцо перед собой на столе. Время шло, мы сидели, ничего не происходило. Изредка Элтар открывал глаза, смотрел на меня, переводил взгляд на кольцо и снова их закрывал.
   Принесли еду из корчмы. Я позвала друга обедать, он посмотрел на меня и не двинулся с места, снова закрыв глаза. Я не стала настаивать, поела сама и, убрав остатки еды, снова уселась напротив него.
   Примерно через час после обеда архимаг провалился в полусонное забытье. Я еще какое-то время внимательно наблюдала за ним, опасаясь, что он неожиданно очнется, но, кажется, все же дождалась подходящего момента. Аккуратно подцепив кольцо левитацией, я вышла с ним из комнаты.
   В лаборатории все было подготовлено еще с вечера. Я заметно нервничала, боясь, что Элтар очнется раньше, чем закончу, но заставляла себя делать все максимально тщательно, ведь цена ошибки может быть слишком высока. Повторить такое второй раз точно не удастся. Хорошо, что переписывание дневника алхимика с самого начала помогло мне выработать скрупулезный подход к сложным задачам.
   На то чтобы спрятать кольцо в кокон из воска, остудить его и нанести символику ушло около четверти местного часа. Я убрала все на свои места, налила аннигилятор в специально защищенный мерный стакан и вместе с ним и укрытым артефактом поднялась в свою комнату, заперев лабораторию. Вытряхнув в ящик комода с нижним бельем деньги из подаренного Тэлем антиворовского кошеля, я аккуратно сложила в него кокон с кольцом Элтара и убрала кошель в дамскую сумочку, перенесенную в этот мир заклинанием вместе со мной. Вынув из застегивающегося внутреннего кармашка сумки свое кольцо, я на какое-то время замерла, глядя на него, после чего решительно отогнула зубчики пинцетом из маникюрного набора и, аккуратно завернув вынутый камень в платок, убрала его обратно в сумку, поставив ее на место.
   Оставалось самое сложное. Мое кольцо было намного меньше забранного у архимага артефакта и нужно было не ошибиться с моментом.
   - Элтар! - позвала я, держа руку с кольцом над стаканом с аннигилятором и на всякий случай не только активировав абсолютник, но и отгородившись от мага столиком.
   Мужчина дернул головой и нехотя посмотрел на меня. Я успела разжать руку с кольцом и даже убрать ее от стакана.
   - Это аннигилятор. Твоего кольца больше нет!
   Взгляд хозяина дома метнулся к столу, снова к стакану в моих руках, где все больше истончалась узкая золотая полоска.
   - Нет!
   Он бросился ко мне, пытаясь выхватить емкость. Я шарахнулась в сторону, разжав пальцы, и тонкое стекло не выдержало удара о пол. Паркет зашипел разъедаемый аннигилятором. Элтар попытался схватить остатки кольца, но истончившийся золотой ободок рассыпался под его пальцами.
   Когда архимаг медленно поднял лицо и посмотрел на меня я с невероятной ясностью осознала "Убьет. Бежать!" и опрометью кинулась в коридор, вовремя успев свернуть в него, зацепившись рукой за косяк. Прямо у меня за спиной в стену ударило заклинание, от которого, кажется, содрогнулся весь дом. Но в этот момент я уже была на летунце и на максимальной скорости неслась к выходу.
   Наверное, если бы дверь оказалась заперта, я просто вышибла ее, как живой таран, но на мое счастье, она легко распахнулась от толчка руками. Я чуть затормозила, собираясь оглянуться, и в этот момент прямо передо мной с безоблачного неба ударила молния. Оглядываться тут же расхотелось и я рванулась вперед и вверх. Поскольку идущие от дома улицы просматривались довольно далеко, единственным моим шансом уйти из зоны атаки было перелететь через дома на соседнюю улицу. Элтар, конечно, мог повторить мой маневр, но вряд ли у него сейчас все в порядке с координацией, и должно получиться выиграть достаточно времени, чтобы успеть скрыться из виду.
   Я уже начала спускаться, перелетая крышу дома и даже присмотрела проулок, в который было удобно нырнуть, когда скроюсь из виду, как вокруг меня взревело пламя и я, моментально оставшись без летунца и с пустым резервом, рухнула вниз. Заорав с перепугу, я относительно удачно приземлилась на покатую черепичную крышу и заскользила по ней, потянув энергию из висящего в оплетке магистерского кристалла.
   Успела вовремя. Когда крыша закончилась, я на миг повисла на перекладине из твердой иллюзии и спрыгнула на новый летунец. Быстро достигнув намеченного проулка, перешла на бег. Кристалл на шее был уже пуст, а в такой ситуации важно было сохранить остатки энергии на поддержание абсолютника. Через пару кварталов я перешла на трусцу, пытаясь отдышаться, и начала оглядываться в поисках временного укрытия. Мне нужно было подумать.
   То, что домой возвращаться нельзя, было очевидно. В эльфийском посольстве мне, бесспорно, окажут всю необходимую помощь, вот только придется объяснять почему мне эта помощь понадобилась, а мне бы этого крайне не хотелось. И так непонятно чем вся эта история закончится.
   Райнкард, скорее всего, не откажется меня приютить, но для того, чтобы отправиться к нему нужно было еще воспользоваться телепортом, и не известно будет ли он в замке. Да и защитить меня от разъяренного архимага он точно не сумеет, а вот пострадать при этом может. Оставалась академия. Там можно получить не только еду и кров, но и защиту преподавателей на случай, если Элтар не успокоится. А мня до сих пор немного потряхивало от пережитого страха.
   До академии я добиралась проулками, постоянно оглядываясь и в любой момент ожидая новой атаки, но по дороге больше ничего не случилось. Пока я стояла во дворе и думала к Кайдену идти, как куратору группы, или сразу к ректору, вопрос решился сам собой.
   - Таль, у тебя все в порядке? - окликнул меня завуч и пояснил: - Ты какая-то потерянная.
   - Не совсем. Мастер, можно мне в общежитии какое-то время пожить? С сегодняшнего дня.
   - Что случилось?
   - Я показала Элтару как растворяю кольцо в аннигиляторе, и теперь он очень злой. Очень-очень злой.
   - Зачем? Можно ведь было просто уничтожить. - Он внимательно присмотрелся ко мне. - Таль, а мне кажется или ты боишься? Он что-то сделал?
   Я опустила взгляд.
   - С тобой все в порядке? Алан еще вроде бы здесь.
   - В порядке. И да, я напугалась. Возможно, я была не права, но другого способа вывести его из состояния жалости к себе, которую он столько времени заливал алкоголем, я не придумала.
   - И что он сделал?
   - Я опознала только молнию. Вы же знаете, у меня с атакующим арсеналом пока не очень.
   - Ты уверена, что не пострадала? - уточнил завуч и не дожидаясь ответа наложил на меня медицинский анализатор, щекоткой пробежавший по коже.
   - Да. Так можно мне пожить в общежитии?
   - Можно, но сегодня уже поздно оформляться. Переночуешь у меня, а завтра подашь заявление и напишешь мне список вещей, которые нужно забрать у Элтара.
   Завуч остановил идущего через двор старшекурсника и отправил того в корчму заказать нам ужин, а меня увел телепортом.
   - Поставь чайник, - попросил Кайден и ушел в спальню.
   Когда, выполнив его просьбу, заглянула в гостиную, на диване уже лежал комплект постельного белья. Я с ногами залезла в кресло и, обхватив колени руками, глубоко задумалась.
   От невеселых мыслей меня отвлек хозяин дома, принесший кружку с горячим отваром. Судя по аромату это был успокаивающий сбор.
   - Ты как?
   - Не знаю. Вдруг я все же совершила непоправимую ошибку...
   - Что сделано то сделано, назад уже ничего не вернуть. Как прошли каникулы? - решил сменить тему Кайден.
   - Не в меру активно, - усмехнулась я.
   - Поделишься?
   Скорее всего, изначально маг просто хотел отвлечь меня разговором, но постепенно мы оба втянулись в обсуждение моих приключений на каникулах. Заклинание для проверки уровня защиты мастера очень заинтересовало, и он даже похвалил за то, что догадалась попросить его записать.
   Принесли ужин из корчмы, а я все рассказывала и рассказывала, пока, наконец, не закончила своим отбытием из Мириндиэля, заодно попросив завуча по возможности организовать мое обучение экстерном.
   - Таль, ты уверена? - не проявил он особого энтузиазма по данному поводу. - Я потом пожалел о том, что поторопился. Помимо довольно нескучной жизни адептов есть еще и академическая сторона вопроса. Может лучше не спешить и получить максимально широкие знания за время, отведенное на обучение? Я планировал дать тебе индивидуальное разрешение на уровневые сборники.
   - Дело в том, что все время с момента помолвки и до момента свадьбы Владыка рискует своей жизнью. Когда он сделал мне предложение я была не в курсе этой особенности, а теперь просто боюсь за него.
   - Да, конечно. Я не подумал, - согласился Кайден. - Посмотрю, что можно сделать. Ты математику по пятый курс ведь уже сдала?
   - Да. И готова сдавать за шестой курс. Кстати, у ребят же сейчас должна быть еще подготовительная декада по ней, но никого из них вроде видно не было, - озадачилась я.
   - Там накладка небольшая получилась, так что перенесли на учебный год. А ты как раз со сборниками в это время поработаешь.
   Я вопросительно посмотрела на завуча и тот пояснил:
   - Все известные заклинания собраны в специальный каталог и рассортированы в нем по уровню и типу. Соответственно с помощью таких сборников можно существенно расширить свои знания относительно базового перечня заклинаний академической программы. Примерно то же самое ты сделала, когда пошла к эльфам узнавать какими заклинаниями они пользуются в быту. Выбираешь по каталогу заклинание, выписываешь его из сборника, а дальше я или сам помогу или к другому мастеру направлю. Заклинаний с первого по пятый уровень относительно немного и большинство из них входят в академическую программу. А вот начиная с шестого уровня количество заклинаний резко возрастает. Обычно мы приучаем к работе со сборниками с пятого курса, задавая часть заклинаний на самостоятельное изучение и контролируя только отработку. Но тебе уже сейчас будет полезно заняться ими, в том числе и для формирования уникального атакующего арсенала.
   В этот момент в дверь требовательно постучали. Взгляд Кайдена на несколько секунд расфокусировался, после чего брови удивленно взлетели и, настороженно покосившись на меня, дверь он пошел открывать руками.
   - Элтар? У тебя все нормально? - услышала я приглушенный голос хозяина дома, замерев в кресле и инстинктивно стараясь даже дышать тише.
   - Нет, но дело не во мне. Я по Таль саламандрой ударил! Ее нужно найти, - в голосе гостя слышалась откровенная паника.
   - Что ты сделал?! - опешил завуч. - А ты ничего не путаешь? Если бы она попала под саламандру в наличии был бы обгоревший труп в количестве одной штуки и искать никого не потребовалось бы.
   - Когда она закричала и я понял, что натворил, то как будто очнулся от кошмара и попал в новый. Я бросился туда, куда она должна была упасть, все там обыскал, но ее нигде не было. Кайден, ее нужно найти! Она наверняка ранена, возможно, сейчас она где-то умирает... И метка как нарочно после похода к эльфам слетела из-за дальности.
   Я невольно вздрогнула только сейчас вспомнив про метку.
   - Элтар, успокойся. Если ей нужна была помощь, то она ее уже получила. Я помогу ее найти, но сейчас самым лучшим для всех будет если ты вернешься домой. Может она уже там, а если и нет тебе лучше дождаться ее дома. Только не пей больше, прошу тебя. Ты знаешь, я сам бывал не прочь утопить горе в вине, но именно сейчас это будет худшим, что ты можешь сделать.
   - Хорошо. Но ты обещаешь организовать поиски? Прямо сейчас.
   - Я сделаю все, чтобы ей помочь. Обещаю, - заверил друга Кайден и тот, попрощавшись, ушел. - Ну и как тебе удалось выжить? - привалившись плечом к косяку на входе с гостиную поинтересовался завуч.
   Я только плечами пожала и как могла подробно описала все произошедшее после разыгранного мной для Элтара представления.
   - Ну и везучая же ты зараза! - констатировал Кайден улыбаясь так искренне, что я невольно улыбнулась в ответ. - Саламандра - летальное заклинание и очень эффективное, есть только два способа выжить при попадании под него. Первый - удержать щит до исчерпания энергии атаки, но коэффициент расхода на поддержание щита при этом примерно сто тридцать процентов от изначально вложенной в заклинание силы. Это зависит от многих факторов, но учитывая размер твоего резерва значения не имеет. И второй вариант - рывковый выход, который с тобой и случился. Нужно очень резко переместиться минимум на полтора метра, тогда заклинание теряет цель, считает задачу выполненной и рассеивается. Не знаю смогла бы ты достаточно быстро переместиться на летунце или нет и не хочу проверять, но падения вниз с приличной высоты оказалось достаточно. Молодец, что смогла сохранить самообладание и не расшиблась, не зря вы столько с четвертым курсом тренировались.
   Я согласно кивнула.
   - Мастер, а Элтар ведь уже пришел в себя? Или мне показалось?
   - Не показалось. Бояться больше нечего, но я понимаю, что после того, как он попытался тебя убить, ты вряд ли захочешь жить с ним под одной крышей. Завтра решим вопрос с общежитием.
   - Вообще то я как раз хотела вернуться домой, если вы считаете, что меня там убивать не продолжат.
   - Ты уверена? - Кайден выглядел неподдельно удивленным. - Нет, я бесспорно буду рад, если ты сможешь простить Элтара, но мне сложно в такое поверить.
   Я задумалась.
   - Знаете, наверное, если бы я действительно серьезно пострадала, то может так все и было бы. Но я только напугалась и поэтому я хоть и понимаю, что он сделал, но почему-то на него даже не сержусь. Наверное, я просто все еще за него беспокоюсь и мне очень важно убедиться, что он пришел в себя и с ним самим все в порядке. Так что вы не обижайтесь, пожалуйста, я очень благодарна вам за помощь, но все-таки пойду домой.
   - Хорошо. - Кайден вместе со мной дошел до входной двери и остановился, перегораживая проход. - Таль, а поцелуй меня, - неожиданно попросил он и чуть подумав добавил: - для коллекции.
   - Могу пощечину дать. Для коллекции, - обалдев от такой наглости встречно предложила я.
   - Согласен. - Мужчина сделал шаг ко мне. - Но тогда я тебя сам поцелую.
   И в кое-то веки я поступила как настоящий маг. Не закатила истерику как малохольная девица и не испугалась как ребенок, а поставила щит поперек всего не особо широкого коридора. Маг уперся в преграду, задумчиво постучал по ней ногтем и сообщил:
   - Я тебя услышал. Но просто чтобы ты не питала иллюзий...
   После чего шагнул вперед и положил руку мне на плечо. Я вздрогнула, осознав, что преграды между нами уже нет.
   - Я тебя услышал, - спокойно повторил Кайден. - И лучше воспользуйся телепортом. Хватит с тебя на сегодня приключений.
   С этим я была абсолютно согласна и даже в качестве благодарности на прощанье чмокнула завуча в щеку, получив в ответ его кривую ухмылку.
   Дом был пуст. В гостиной по-прежнему валялись осколки стакана, в который я наливала аннигилятор, на полу красовалось приличных размеров разъеденное пятно. Стена в коридоре напротив двери в гостиную была покрыта множеством мелких трещин. Кажется, я сегодня избежала смерти далеко не один раз, но главное, что все обошлось и Элтар все же пришел в себя. Во всяком случае я очень на это надеялась.
   Послонявшись по дому с четверть часа и устав переживать, я приняла душ, оставила на столе в прихожей для архимага записку, что я у себя, и ушла спать, но полноценно погрузиться в объятья Морфея не успела. В дверь моей комнаты едва слышно постучали.
   - Таль, ты здесь? - тихо и как-то обреченно спросил Элтар.
   - Да, заходи, - откликнулась я и потерла лицо ладонями, прогоняя сонливость.
   - Ты как? - одновременно поинтересовались мы друг у друга, когда мужчина шагнул в комнату.
   - Можно я на тебя анализатор кину? - осторожно уточнил маг.
   - Можно, если тебе так будет спокойнее, но со мной все в порядке. Я не настолько испугалась, чтобы умереть от разрыва сердца, а для всего остального есть абсолютник.
   Архимаг продолжал настороженно разглядывать меня стоя у двери.
   - Иди ко мне, - улыбнувшись позвала я друга и села на постели, освобождая ему место.
   Он аккуратно опустился на самый край, продолжая настороженно смотреть на меня.
   - Таль, я не знаю, что сказать. Я приму любое твое решение. То, что я сделал, чудовищно.
   - Какое решение? - озадачилась я.
   - Любое, - повторил Элтар, ничуть не внеся ясности. - Когда я услышал, как ты закричала, меня как будто выдернули из болотной жижи, в которой я до этого тонул. Я очень напугался что ты... что тебя...
   Он так и не смог закончить фразу. Я придвинулась ближе и обняла его со спины обхватив руками за талию и спустив для этого одну ногу с кровати.
   - Я тоже за тебя очень испугалась, когда вернулась. Ты уже почти утонул в этом болоте отчаяния и в вине. Меня предвидение три дня сюда из Мириндиэля гнало, а я все никак понять не могла что со мной происходит. Если бы я пришла раньше...
   - Таль, да ты что. Не смей себя винить! Ты и так сделала для меня за этот год больше, чем вообще возможно. - Тут он осекся, видимо, вспомнив о кольце.
   Первым моим порывом было кинуться к комоду, расковырять кокон и показать ему, что с артефактом все в порядке, но я удержалась, напомнив себе, что отдать кольцо могу в любой момент, а провернуть второй раз тоже самое уже не получится.
   - Элтар, я понимаю, что тоже перешла границу допустимого, забрав дорогую тебе вещь, но ни на что другое ты практически не реагировал. Не знаю, насколько ты помнишь происходившее за последние дни, но никакие доводы разума на тебя не действовали. Ты просто топил себя в вине и у меня не получалось тебя остановить.
   - Прости, я почти ничего из этого не помню. Обещаю, что никогда больше не буду напиваться.
   - Нет, не так. Пообещай мне другое, - чуть подумав, попросила я. - Алкоголь ведь лишь способ, а способов много. Пообещай мне никогда не сдаваться, Элтар.
   - Это очень трудно, - после довольно длительного молчания произнес архимаг и признался: - Я не уверен, что смогу сдержать такое обещание.
   Я разочарованно вздохнула и, разжав руки, легла на постель спиной к нему.
   - Можно я останусь? - после нескольких минут молчания поинтересовался маг. Голос прозвучал неуверенно и как-тот надломлено.
   - В каком смысле? - опешила я. - Это же твой дом.
   - Останусь здесь, с тобой, - уточнил мужчина. - В эти дни мне было сложно различать, где сон, а где явь. Даже сейчас не знаю действительно ли ты рядом и с тобой все в порядке, но, когда прикасаюсь к тебе, я в это верю. Вряд ли мне удастся нормально поспать этой ночью и каждый раз, когда буду просыпаться, я буду думать, что твое возвращение мне только приснилось... Что тебя больше нет.. потому что я...
   Речь мага становилась все более прерывистой, как будто ему было трудно говорить, пока он совсем не умолк. Не дождавшись продолжения, я обернулась и ужаснулась увиденному. Лицо мужчины было перекошено в беззвучном крике, кулаки сжаты так, что побелели костяшки пальцев, по щекам пролегли мокрые дорожки. Я когда-то читала, что когда плачут от невыносимой душевной боли по-настоящему сильные мужчины, это страшно, на даже представить не могла насколько.
   - Элтар, успокойся, все хорошо! - Я бросилась к другу, обнимая его, прижимаясь и беспорядочно гладя по спине и волосам.
   Он стиснул так, что стало физически больно. Его тело конвульсивно вздрагивало от рыданий, неспособных прорваться через перехваченное спазмом горло. Именно в этот момент я осознала, что все самое страшное уже позади, и тоже расплакалась.
   Наверное, мы просидели так довольно долго. Когда Элтар перестал вздрагивать и ослабил хватку, рубашка на его плече была мокрой от моих слез.
   - Если бы ты погибла, я никогда бы себе не простил, - едва слышно прошептал он. - Ты самый близкий мне человек. Даже ты не сможешь заменить мне Милиэну, но и тебя заменить никто не сможет. Ложись, у тебя был очень трудный день.
   - А ты?
   - Если боишься засыпать при мне, я могу уйти к Кайдену. В любом случае нужно к нему сходить, а то он тебя ищет. - Элтар поднялся с постели, лицо у него было каким-то обреченным.
   - Он меня уже нашел, и не говори ерунды, ничего я не боюсь. - Несколько секунд я колебалась, но все же решилась: - Ладно, ложись со мной. Но если Тэль об этом узнает, я тебя лично прибью.
   - Не узнает, - заверил архимаг. - И я поверх одеяла лягу.
   - Не выспишься ведь так.
   - Я в любом случае не высплюсь, но так будет правильнее.
   - Ладно, как хочешь. - Сил спорить с ним просто не было. - Только ты не обижайся, но я спиной к тебе лягу. А то ты хоть и протрезвел из-за стресса, но перегар никуда не делся.
   Архимаг сделал замысловатый пасс, что-то произнес и запах исчез.
   - Так лучше? - поинтересовался он.
   - Ага-а-а... - зевнула я и уснула, как только он обнял меня рукой за талию.
  
   Когда проснулась, Элтар, стараясь не шуметь, шел к двери.
   - Доброе утро, - окликнула я его. - Как спалось?
   - Лучше, чем я ожидал. Ты спи, рано еще.
   - Ну уж нет. Вдруг я все самое интересное просплю, - как могла бодро заявила я, но получилось фальшиво.
   - Не беспокойся, я не собираюсь пить. Сейчас начитаю на себя пару заклинаний для восстановления нормальной работы организма, приму душ и пойду завтракать. Нужно привести себя в порядок и выяснить что я пропустил за это время.
   - А может потренируемся?
   - Пару дней воздержусь, пока организм не восстановится, - покачал головой маг, - да и дел, наверняка, много накопилось. Но если окончательно проснулась, давай на разминку. А я тогда завтрак на двоих сделаю.
   Я согласно кивнула, переоделась после того, как маг вышел, и оправилась на пробежку.
   Бежать оказалось на удивление легко. Как будто до этого я бегала с немалым грузом, а теперь сбросила его. Наверное, так оно и было. Страх за Элтара давил на меня, не позволяя расслабиться ни на секунду. Сегодня же я вдыхала свежий утренний воздух и выдыхала, забирая из него не только кислород, но и энергию для наполнения резерва. И то ли от облегчения, то ли от избытка кислорода при дыхании полной грудью у меня даже начала кружиться голова. Я решила, что от одной пропущенной тренировки ничего не случится и ограничилась коротенькой разминкой.
   Когда приняла душ и зашла на кухню, архимаг стоял уперевшись руками в стол и отсутствующим взглядом смотрел на заварочный чайник. Рядом на столе стояла открытая коробка с моим любимым сбором.
   - Элтар, что с тобой? - почти успела испугаться я.
   - А? - Мужчина сфокусировал взгляд на мне. - Задумался.
   - О чем, если не секрет?
   - Об обещании, которое так тебе и не дал.
   - Никогда не сдаваться?
   - Да. - Прошло несколько минут, прежде чем он продолжил, убрав сбор и налив отвар в кружки. Я терпеливо ждала. - Пожалуй, я все же могу дать такое обещание. Думаю, Мили бы это даже одобрила. Но бывают ситуации, когда от тебя уже ничего не зависит. Когда эльфы пытались открыть портал их круг был очень сильным.
   - В четыре раза сильнее того, что мы можем собрать сейчас. Знаю.
   - Не в этом дело, Таль. Он был почти в полтора раза сильнее того, которым пробивали стационарный портал на этот континент. Я это точно знаю. И если не удается открыть портал даже таким кругом...
   Элтар умолк и я продолжила за него:
   - Значит, нужно найти какой-то другой способ. Иногда чтобы выйти из тупика нужно вернуться немного назад. Вот объясни мне, если изначально этот континент открыли, доплыв до него на корабле, почему теперь вы не плывете обратно на старый континент, раз не получается открыть портал.
   - Если бы все было так просто, - усмехнулся мой друг. - У вас многие были мореплавателями?
   - Ну, не то чтобы многие, но были же.
   - Возможно, у вас это больше развито в силу отсутствия магии. У вас же ничего похожего на телепорты не было?
   - Не было, - подтвердила я.
   - Значит, мореплавание, скорее всего, развивалось для перевозки грузов на дальние расстояния. Но телепортами это делать намного быстрее и безопаснее, поэтому у нас мореплавание было только развлечением для знати причем довольно затратным. Этот континент открыли совершенно случайно. Старший сын герцога Сардана, отправляясь морем в свое островное имение, взял на борт нового телепортиста вместо только что женившегося магистра. Телепортист был хорош, но до этого сушу не покидал и через несколько часов слег с морской болезнью. По правилам при выходе в море на борту должно быть как минимум три мага: элементалист, врач и телепортист.
   - Элементалист? - озадачилась я.
   - Чаще их называют погодниками, но это не совсем верно.
   - Тогда понятно. А телепортист зачем?
   - Не просто телепортист, а магистр первой степени или архимаг, чтобы в случае опасности мог эвакуировать команду. Команда была опытная, маршрут хоть и не близкий, но хорошо известный и возвращаться, естественно, не стали. Но море бывает коварно. После двух дней плавания сначала начался штиль, сколько-то прошли на силах элементалиста, потом их снесло течением, а ночью начался шторм, который то немного утихал, то снова набирал силу почти декаду. В такой ситуации однозначно нужно эвакуироваться, вот только телепортист не то что портал открыть, он даже сидеть не мог, несмотря на все старания доктора с самого начала облегчить его страдания. Когда шторм стих, где они находятся было совершенно непонятно. Герцог принял решение двигаться на юго-запад, рассчитывая дойти до горячего архипелага и дальше следовать вдоль него, но архипелаг остался уже далеко позади. Еще через полторы декады, которые они с трудом продержались с помощью двух магов опресняя воду и приманивая рыбу, корабль доплыл до этого континента. Большая часть команды, включая злополучного телепортиста сошла на берег, чтобы разбить временный лагерь, пополнить запасы и попытаться сориентироваться. Как я уже говорил магом он был хорошим и как только пришел в себя на твердой земле не только сумел определить топологические координаты используя довольно сложный, но в данном случае единственно возможный метод, но и пробил точечный портал в главный замок герцогства.
   - В одиночку на другой континент? - изумилась я.
   - Да. Ему потом за этот пробой архимага присвоили. Точечный портал - это, конечно, не полноценный телепорт, но в одиночку, почти без подготовки и это невероятно.
   - А чем он от обычного отличается?
   - Открывается всего на несколько секунд, размер не более десяти сантиметров и он не фиксируется. Как только начал открываться, кидают в него записку в небольшом деревянном футляре и сбрасывают заклинание, - пояснил маг на примере, видя мое озадаченное лицо.
   - Теперь понятно, - кивнула я.
   - В записке были и координаты. Кругом подняли нормальный телепорт и их забрали, а по этим координатам потом исследовательскую группу перебросили.
   - А корабль? Его тоже забрали?
   - Нет, конечно, - рассмеялся архимаг. - Оставили на якоре под охранными заклинаниями. Когда организовали переселение на этот континент хотели из него мемориал сделать, но после антимагических бунтов собрали всех, кто хоть что-то знал о мореплавании, и отправили на нем на старый континент. Команда получилась неполной, да и тех, кто хоть раз на яхтах плавал, меньше половины было, остальные только на лодках рыбачили. С ними ушли двое сильнейших элементалистов и двое телепортистов.
   - И что?
   - И ничего, - с горечью констатировал Элтар. - Никто не вернулся и помощь со старого континента не пришла.
   - Ясно. Значит телепорты все же более перспективное направление, - сделала вывод я. - Слушай, а если сделать круг из кругов?
   - Это как? - не понял маг.
   Я сбегала в кабинет за бумагой и стилусом и принялась рисовать. Получилось что-то вроде цветочка с семью лепестками. На каждом лепестке я старательно кружками изобразила семерых магов, получалось, что по одному магу от каждого лепестка входило в круг, образующий сердцевину.
   - Вот такой вот цветик-семицветик, - протянула я рисунок другу.
   - Почему семицветик? - еще больше озадачился он.
   - Потому что у него семь лепестков и он волшебный. В моем мире была сказка про волшебный цветок, который исполняет желания и у него было семь лепестков. Правда они у него цветные были. Хочешь раскрашу?
   - Не стоит. И не думаю, что получится, но для очистки совести все-таки посчитаю баланс. Или хотя бы попробую посчитать, - не особо уверенно закончил Элтар.
   Поскольку за время разговора мы успели закончить завтрак, архимаг вместе с моим рисунком ушел в кабинет, а я осталась убирать со стола.
   - Привет. Как дела и где Элтар? - немного настороженно поинтересовался выходящий из телепортационной Кайден, встретившись со мной в коридоре.
   - Все нормально. Элтар в кабинете, баланс для цветика считает.
   - Что делает? - опешил маг. - Хотя не объясняй, я лучше сам посмотрю.
   Когда мы вошли в кабинет, хозяин дома сердито скомкал лист бумаги, на котором делал пометки и бросил в ведро под столом.
   - Не получатся? - расстроилась я.
   - Чем ты вообще тут занимаешься? - поинтересовался у коллеги Кайден.
   - Считаю баланс круга на сорок девять магов. То есть уже не совсем круга. И да не получается, причем совсем.
   - Так, а зачем ты к нему правило Галиана применяешь? - заглянул в записи завуч. - Это же не сложносоставная структура.
   - А какая?
   - Двухуровневая линейная.
   Элтар что-то активно зачеркнул, начал писать рядом, снова зачеркнул.
   - А коэффициент понижения концентрации где? - возмутился Кайден. - Пусти-ка!
   Элтар не стал возражать и уступил место более теоретически подкованному коллеге. Кайден выгреб из стола сразу несколько листов и, наскоро перерисовав на них придуманную мной схему, принялся писать и рисовать стрелочки. Через несколько минут он обвел на первом листе четыре значения, два из которых были во внутреннем круге, еще у девяти поставил знаки вопроса и аккуратно отложил его на край стола взяв следующий.
   Когда дело дошло до пятого листа, а обведенных значений было уже одиннадцать, в дверь громко и настойчиво постучали. Мой друг на миг замер и пошел открывать. Мне тоже стало интересно кто это там такой смелый. За порогом оказался очень серьезный мужчина в форме.
   - Архимаг Элтар, именем короля вы арестованы по обвинению в убийстве первой степени с применением магии. Дом оцеплен. Сдавайтесь или мы будем вынуждены вас нейтрализовать.
   Хозяин дома вопросительно оглянулся на меня, но я стояла с круглыми от шока глазами не в силах вымолвить хоть слово.
   - Что здесь происходит? - выглянул из кабинета Кайден.
   - Похоже, меня арестовывают, - усмехнулся Элтар и обратился к представителю законности: - Да вы не стойте на пороге, проходите. Сопротивления не будет, я с вами добровольно пойду. Переодеться-то можно?
   Кажется, от него ожидали совсем другого, поскольку пришедший откровенно растерялся.
   - Сард, пусть переоденется, я за него ручаюсь, - вмешался Кайден. Кажется, он и этого учил.
   - Давайте антимаг надену, если вам так спокойнее будет, - протянул руку к конвоиру мой друг.
   Когда доставал медальон из внутреннего кармана, руки мага едва заметно дрожали. Похоже арестовывать архимага Элтара страшно даже с оцеплением.
   - Пожалуй, с ними схожу, - решил завуч, когда хозяин дома ушел в свою комнату. - Таль, да не переживай ты так, нормально все будет.
   Какой тут не переживай. Меня буквально трясло от страха. Неужели все было напрасно и Элтар успел что-то натворить за эти дни? Но почему тогда арест только сейчас? Или вчера, не догнав меня, маг успел кого-то убить до того, как пришел в себя?!
   Прежде чем уйти, переодевшийся в парадного вида костюм, в котором обычно ходил во дворец, архимаг обнял меня и, поцеловав в висок, прошептал:
   - Ничего не бойся. Все будет хорошо, я обещаю.
   Маги ушли, а я снова не находила себе места от волнения. Заглянула в записи на цветике, ничего там не поняла и прибегла к уже проверенному методу. Архимаги вернулись телепортом за два с половиной стихотворения до конца сборника и настроение у обоих было приподнятым.
   - Переквалифицировали в необоснованное применение боевой магии в городской черте без жертв и разрушений, - не стал испытывать мое терпение Элтар. - Так что отделался штрафом.
   - Извини, - понурилась я.
   - За то что выжила? - усмехнулся Кайден. - Как я и предположил, кто-то видел вашу эпическую погоню с применением магии, но не видел ее концовку, и к утру осмелел настолько чтобы все же донести на архимага. Так что его в твоем убийстве обвиняли и достаточно оказалось попросить подробно описать жертву, чтобы конвоир засвидетельствовал, что ты жива, с виду вполне здорова и заявлять на Элтара не собираешься.
   - Но штраф-то наложили. Если бы я как-то помягче все сделала...
   - То могло и не сработать, - оборвал меня завуч. - В любом случае что сделано то сделано и хватит уже все на себя брать. Пупок развяжется.
   - Таль, а что у нас насчет обеда? - поинтересовался Элтар.
   - Скоро принесут. Я когда вернулась в город сразу к Шраму сходила. Даже тебя несколько раз накормить удалось. Только они сразу и обед и ужин приносят, наверное, нужно все же сходить будет...
   - Не нужно. С обедом нам Кайден поможет справиться, а в ужин отпразднуем мое возвращение в мир живых с остальными пришедшими, если ты, конечно, не против к нам присоединиться.
   - А кто к нам должен прийти? - озадачилась я. - Старые маги?
   - Так вот кем ты нас считаешь, - рассмеялся Кайден. - Не такие уж мы и старые.
   - У нас вообще столько не живут, - насупилась я. - Но вообще это не из-за возраста, а потому что вы со старого континента.
   - Хоть называния и разные, а суть одна. Да я имел ввиду Таврима и Лисандра помимо нас с Кайденом. Они даже обещали нам ужин с королевской кухни.
   Маги ушли в кабинет дальше считать непонятный мне баланс с неизвестными коэффициентами, а я все же закончила переписывание сборника и после обеда отнесла копию в документарий. Когда вернулась домой там было подозрительно тихо.
   - У вас все в порядке? - Поинтересовалась я у склонившихся над столом и молча водящих пальцами по листу магов.
   - Самим не верится, но кажется он будет работать, - пробормотал Кайден, не отрываясь от своего занятия.
   - Кто "он"?
   - Цветик твой, вот же умудрилась назвать, - буркнул завуч. - Не мешай.
   Не мешать так не мешать, главное, что что-то получается. Поскольку заняться было особо не чем, решила провести пропущенную с утра тренировку, сосредоточилась на упражнениях и даже не заметила, как промелькнуло время.
   - А ты в неплохой форме, - констатировал Кайден, которого, видимо, послали за мной. - Заминайся, наши уже пришли.
   - Что делать?
   Завуч страдальчески закатил глаза и показал мне семь упражнений на растяжку, которые нужно делать в конце каждой тренировки. По словам Кайдена они позволяли организму расслабиться и плавно перейти от повышенной активности к обычному состоянию.
   Стол был накрыт действительно по-королевски, но, к моей радости, никакого алкоголя на нем не было. Наверное, я еще долго не смогу спокойно относиться к спиртному после произошедшего.
   - Вот теперь все в сборе, - улыбнулся мне Таврим. - С возвращением в Новоград.
   Я удивилась подобному поздравлению, но все же поблагодарила ректора, не став акцентировать внимание на том, что вернулась вовсе не сегодня.
   - Что ж, - взял слово Кайден, когда все расселись за столом, - никто этого не ожидал, да и как можно было предположить подобное... но кажется нас снова пятеро, пришедшие. Пятеро тех, кто готов вести за собой, бороться и совершать невозможное. Пятеро тех, кто готов рискнуть всем ради остальных. Если кто-то не согласен, говорите сейчас, другой возможности не будет.
   Несмотря на то, что мы сидели на кухне, торжественность момента просто зашкаливала. Ощущение было, что меня чуть ли не в масоны принимают, да, возможно, так оно и было.
   - Согласен, - почти одновременно произнесли ректор и королевский архимаг.
   - Глупый вопрос задавать не буду. - усмехнулся завуч, глядя на Элтара, который молча взял меня за руку под столом, видя, что мне не по себе. - В таком случае я поднимаю этот ... кхм... стакан сока за трех своих лучших друзей и одного лучшего врага.
   - Кайден! - возмутился ректор. Остальные просто гневно уставились на оратора.
   А я после этой его фразы неожиданно расслабилась, как будто все сразу встало на свои места.
   - Будем, пришедшие! - ничуть не смутился завуч и демонстративно сделал глоток из стакана. - А еще у нас есть сюрприз.
   Сюрпризом оказался испещренная множеством мелких надписей схема цветика, торжественно врученная Тавриму и Лисандру.
   - Автор Таль, обсчет наш с Элтаром, - пояснил архимаг. - Лично проверьте и еще хотя бы троих привлеките. Если все правильно, а я в этом практически уверен, нужны списки всех магов с указанием уровня и резерва. Для телепортистов еще и квалификация с характеристикой.
   - То есть вы хотите сорока девятью магами портал открывать? Думаешь, наберем столько профильных, да еще и при таком количестве условий? - засомневался Таврим.
   - Профильные обязательны только во внутреннем круге, так что с эльфами наберем. Договориться с ними задача Лисандра.
   - Если хотите, могу попросить Владыку, - предложила я свою помощь.
   - Нет, Таль. Здесь не тот вопрос, который можно решать на твоем уровне, - покачал головой Кайден. - Это серьезный международный проект, в результатах которого заинтересованы обе расы.
   - Хорошо, если получится, расстановку по схеме на себя возьму, - согласился ректор. - А теперь давайте уже поедим.
  
   На следующий день Элтар с самого утра ушел во дворец и, поскольку до начала учебного года оставалось всего ничего, я потратила его на поход по магазинам и в эльфийское посольство. Как выяснилось даже там слышали о проблемном состоянии моего друга и довольно сильно беспокоились за меня. Я заверила лорда Идлера, что все в порядке, выяснила, что он уже в курсе моего желания продолжить обучение эльфийскому, и, помимо этого, собирается организовать при посольстве курсы по изучению языка для дворян. Пока договорилась на обучение днем по выходным, согласившись что этого недостаточно и пообещав обязательно найти еще время, когда узнаю расписание в академии.
   А за два дня да конца каникул вернулись ребята. Оказывается, все это время они провели на землях герцогов Устийцев, подменяя одного из их магов, которого забрали на строительство теплицы. Ребята взахлеб рассказывали, как под руководством второго магистра, находящегося на службе у семьи Яна, ездили из деревни в деревню и помогали жителям. Конечно, знаний им часто не хватало, но с заливкой кристаллов и использованием исходного состояния, составлявшими большую часть рутинной работы магов на объезде, они справлялись.
   Когда пришли все вместе за учебниками, мне почему-то выдали больше, чем остальным.
   - Простите, господин Эшен, вы мне случайно "Лекарственные сборы" и "Зоологию" за четвертый курс положили.
   - Я случайно ничего не делаю, - нахмурился библиотекарь. - Мне мастер Кайден отдельный список по тебе передал. Так что все вопросы к нему.
   Кажется, завуч не забыл про мою просьбу об ускоренном обучении, догадалась я. Но сходить к нему действительно стоит, чтобы понять, как все это происходить будет.
   - А разрешение на уровневые сборники он выдал?
   - Да, с первого по восьмой, - подтвердил Эшен. - Но пятый и седьмой сейчас на пополнении. Лучше на следующей декаде приходи.
   Я поблагодарила библиотекаря, попрощалась с ребятами, собиравшимися погулять в парке сегодня, пообещала по возможности присоединиться к ним позже и пошла выяснять что ждет меня в этом учебном году.
   - За расписанием пришла? - поинтересовался Кайден сразу после моего приветствия.
   - Наверное, - растерялась я от такого поворота разговора.
   - Вот, - протянул он мне исписанный лист бумаги, найдя его в одной из стопок. - Если возле названия в скобках стоит цифра, значит идешь на занятие к этому курсу. Растительный мир за третий курс будешь изучать самостоятельно. Если возникнут проблемы, используешь вариативный урок.
   - А что такое этот вариативный урок?
   - На первом из них все расскажу. Некогда мне сейчас, и так перед началом учебного года работы полно, а я еще цветиком твоим занимаюсь, там побочных факторов как... Ладно, не важно. У тебя все?
   - Да, - подтвердила я и предложила: - Может вам чем-то помочь?
   - Например? - искренне удивился Кайден.
   - Ну, не знаю. Расписание переписать или разложить что-нибудь.
   - Иди уже, отдыхай последние дни, - усмехнулся завуч. - У тебя и так расписание плотное. И математику повторяй, как будешь готова, скажешь.
   - В принципе я и сейчас готова.
   - Уверена?
   Я кивнула.
   - Тогда подходи завтра ко второму уроку в учительскую, мастера я предупрежу. - Когда я почти вышла за дверь Кайден неожиданно поинтересовался: - А ты во дворце по ауре прописана?
   - Да.
   - Предложение помочь еще в силе? - уточнил он и получив подтверждение достал из стола кожаную папку, вынув из нее и убрав обратно несколько листов. - Вот, отнеси Лисандру.
   Несу. Вот только королевского архимага на месте не оказалось, зато я попила отвара с Кареном, рассказав ему об эльфийской столице, а взамен получив последние дворцовые сплетни.
   Математику за шестой курс я сдала без проблем, хоть и пришлось делать это прямо в учительской, а вот в первый учебный день чувствовала себя не в своей тарелке. Теперь мы сидели в небольшом классе на втором этаже. Парт здесь было всего четыре и двенадцать человек, выбравших боевое направление, занимали все имеющиеся места. Радовало то, что на задней парте у окна со мной, как и прежде, сидели Марек и Тарек. Но с нами больше не было Эрина, Рейса и Янисара. Зато появились новые ребята, немного знакомые по совместным занятиям у мастера Альвира, когда он заменял Кайдена. Судя по тому, как скомкано прошли первые уроки, не по себе было не только мне.
   А вот в столовой все снова собрались за привычным столом и я, наконец, почувствовала облегчение, как будто все встало на свои места. Во время обеда все бурно обменивались впечатлениями, словно не виделись все лето, а не вчера вечером расстались, устроив в городском парке соревнования по воздушному хоккею. Особенно впечатлило ребят количество первокурсников, толпившихся в холле, как мы в прошлом году, и то, что среди них было немало взрослых.
   Сразу договорились, что остальные зайдут за мной после ужина и все вместе пойдем к Алиру сдавать залитые кристаллы. Про особенности своего расписания ребятам я уже рассказала, так что моему отсутствию на математике и растительном мире они не удивились, в отличии от четверокурсников, к которым я пришла на зоологию и теорию магии. Судя по тому, что мастер, ведущий зоологию, отнесся к этому равнодушно, его завуч все-таки предупредил.
   Расписание у меня действительно сильно отличалось от остальной группы. Непонятных пока вариативных уроков было только два по сравнению с четырьмя у ребят, зато теорию магии я изучала одновременно и со своей группой, и с четверокурсниками. Боевая практика с третьим курсом была только один раз, два раза с четвертым, два с пятым и один раз с восьмым. Но общее количество этих занятий с одногруппниками совпадало. Физподготовки и левитации у меня было вдвое меньше, чем у ребят, а вот появившуюся с этого года литературу я изучала, как и они, три раза в неделю. Также с этого года начинались основы артефакторики и практическая артефакторика. В общем скучать нам точно не придется.
   Первый из вариативных уроков значился пятым по счету во второй день декады и, как и говорил ранее, вести его пришел куратор группы, раздав каждому учетную ведомость с гербом академии. В ней уже были проставлены даты, согласно расписанию, а также имелись графы "предмет", "подпись преподавателя" и "примечание".
   Если кто-то из адептов начинал отставать, преподаватель устанавливал для него обязательные дополнительные занятия, вписывая свой предмет в одну или несколько строк ведомости. В свободные от установленных обязательных занятий дни адепты могли на свое усмотрение выбирать к кому из преподавателей прийти, чтобы лучше закрепить пройденный или изучить дополнительный материал. Также разрешалось использовать вариативный урок для самостоятельной работы в библиотеке. Отметить посещение при этом необходимо было у господина Эшена и на подведении итогов устно отчитаться куратору о проделанной там работе.
   Показавшееся изначально не таким уж сложным после прошлого года, расписание преподнесло мне сюрприз. Материалы двух уроков по тории магии, не уместившихся в него, мне нужно было изучать самостоятельно или на вариативном уроке, а помимо растительного мира экстерном предстояло сдать еще и литературу за четвертый курс. Правда радовало, что отчитываться по ним можно было в конце полугодия вместе с остальными экзаменами, а не в ближайшее время.
   Я немного переживала по поводу боевой практики с восьмикурсники, но встретили ребята меня вполне приветливо после нашего выступления на королевском турнире. Крид так вообще горел желанием сразиться, но боев на первой декаде не проводили, повторяя ранее изученные заклинания. Часть урока я тренировалась отдельно, а когда остальные перешли к маятниковым комбинациям попросила присоединиться, в очередной раз обескуражив Альвира.
   Подведение итогов теперь проводилось после занятий, а не на последнем уроке, и никто кроме куратора на нем не присутствовал. Учитывая, что занятия только начались, подводить было пока особо нечего, размер и рост своего резерва все уже выяснили у мастера Сорина, так что мы по очереди подходили к завучу измерять уровень. Тарек все-таки сумел за каникулы перейти на девятый, чем заслуженно гордился, отстающий от остальных "юных магов" Эрин взял восьмой, на котором по-прежнему остались Рамина и Марек очень этим расстроенные, Ирра же отнеслась достаточно спокойно. Вадер остался на седьмом уровне, на котором был до каникул. Как изначально обстояли с этим дела у бывших второкурсников я не знала.
   Когда пришел мой черед и, убрав с артефакта руку, я собралась идти на место, завуч неожиданно нахмурился.
   - Еще раз, - велел он.
   Я послушалась, с замиранием сердца положив руку на артефакт. Что-то не так? Неужели у меня снова точка рывка? Хотя нет, она же с резервом была связана, а не с уровнем. Тогда что не так?!
   - А ты мне ничего про каникулы рассказать не забыла? - подозрительно посмотрел на меня Кайден.
   - Не знаю... Нет вроде бы. Мастер, что с результатом?
   - Десятый уровень. И этого не может быть, хотя... - задумался завуч, - есть у меня одна мысль. Беги в лазарет пока Алан не ушел, пусть он слепок ауры сделает, посмотрим на динамику за месяц.
   - А, точно, мне в Мириндиэле тоже слепок делали примерно месяц назад, когда лорд Сарайлинтэль индивидуальную методику раскачки для меня расписывал.
   - А говоришь все рассказала, - упрекнул Кайден. - И давно ты по ней занимаешься?
   - Чуть больше декады. После того как... вы у Элтара ужинали, - нашлась я, не желая посвящать остальных в происходившее с архимагом.
   - Маловато. Хотя кто его знает. - Куратор снова задумался. - А предыдущий слепок где?
   - Наверное у лорда Сарайлинтэля остался. Я не знаю.
   - Ладно, сам разберусь. А ты в лазарет давай.
  
   Книги для чтения по литературе давали одну на троих, что для живущих вне академии оказалось крайне неудобно. В результате Рамину я поручила близнецам, а сама скооперировались с Яном и Вадером, выпросив у преподавателя список всей необходимой на полугодие литературы. Большую часть книг юный герцог имел в своей библиотеке, оставшиеся три планировал взять в документарии.
   Первую я тоже взяла в документарии под переписывание, чтобы иметь возможность забрать ее домой. Увидевший это Элтар удивился, зная, что я даже от подработки у Алира частично отказалась, все свободное время, которого было немного, посвящая подготовке к экзамену по растительному миру, а когда я объяснила в чем дело, пообещал приносить книги из дворцовой библиотеки. Сам он тоже целыми днями пропадал либо во дворце, участвуя в переговорах с эльфами, либо в лаборатории, наверстывая упущенное время.
   Три раза по вечерам и в выходной днем я ходила в посольство заниматься с прибывшим в Новоград преподавателем. Занятия со мной проводили индивидуально, но и помимо этого у специалиста по языку работы хватало, поскольку желающих учиться оказалось довольно немало.
   Когда на боевой практике начались поединки, у меня неожиданно возникла проблема. Из пятикурсников как-то противостоять мне мог только Джастин, из четверокурсников и одногруппников вообще никто. Я просто сметала их напором своей атаки. С восьмым курсом бои проходили в упорной борьбе, но проиграла я только Криду, да и то из-за собственной ошибки.
   Кайден, заглянувший посмотреть на то, как дела будут обстоять со старшекурсниками, после одержанных мной четырех побед подряд в своей группе, задумчиво потер подбородок и велел прийти на следующий день на полигон сразу после занятий. Помимо завуча там меня ждали Линара, Альвир и доктор Алан. Я обрадовалась, решив, что удастся посмотреть их бои, но оказалось, что сражаться с мастерами предстоит мне.
   Первая трехминутка с Линарой закончилась вничью. Я осторожничала, чтобы не попасться в ловушку, мастер, чтобы не навредить мне, и обе мы не знали, что есть ограничение по времени. В результате, когда завуч объявил окончание боя, он еще толком и не начался.
   После этого Кайден вышел против Альвира. Их бой продлился по моим ощущениям минут семь-восемь. Молодой преподаватель постоянно отступал под напором более опытного коллеги, примерно с середины боя перестав даже полноценно атаковать в ответ и лишь изредка огрызаясь отдельными заклинаниями. Я инстинктивно болела за более слабого, хотя было ясно, что бой он проиграл с самого начала, поскольку ни секунды не верил в возможность победы над Кайденом. Видимо это была далеко не первая их схватка.
   Дав мастеру несколько минут на восстановление, завуч велел мне выходить против него. Этот бой тоже закончился вничью по времени. Альвир, как всегда с адептами, осторожничал, а мне просто не хватало трех минут, чтобы развернуть достаточно массированную атаку, дающую шанс справиться с таким противником. Хотя может и вообще не получилось бы, но бросаться в бой сломя голову было неправильно, а тактически сделать за три минуты ничего не вышло.
   - Что скажете? - поинтересовался у коллег завуч.
   - По-моему отлично! - улыбнулась мне травница.
   Альвир согласно кивнул.
   - Я про вас спрашиваю, - нахмурился Кайден. - Ладно еще Линара, она боев Таль после ее возвращения не видела. А ты почему не атаковал нормально? Защита у нее на уровне, со старшекурсниками ты уверенно бои проводил последнее время. Так в чем дело?
   - Со старшекурсниками у меня нет такой разницы в уровнях, - буркнул мастер.
   - Разница предельная, но не критичная. У нее десятый уровень.
   - Девятый же был.
   - А я не сказал? - заметно успокоился завуч. - Забыл значит. Таль у тебя как с резервом?
   Я пожала плечами. Чувства голода еще не было, но и полным резерв быть не мог, а промежуточные состояния я определять не умела.
   - Тогда сегодня еще один бой с Линарой, а на следующие занятия приноси кристаллы, чтобы отпиваться. Встречаемся в том же составе во второй и седьмой день декады. На боевую практику с четвертым курсом можешь больше не приходить.
   Я вздохнула. В седьмой день у меня еще и эльфийский был. Придется перенести его на более позднее время или на другой день, если наставнику окажется неудобно заниматься позднее.
   - Мы опять только три минуты будем драться? - уточнила я.
   - Хочешь до опустошения?
   - Да. И я с вами хочу.
   - Со мной у тебя разница в уровнях критична, а у Линары и Альвира пятнадцатый.
   - Ну и что.
   - И я не вижу смысла проводить с тобой бой. На арену.
   Я расстроилась настолько, что чуть не проиграла Линаре. Точнее я ей и проиграла, но все же когда закончился резерв, а не потому, что не справилась с ее атаками. Кайден снова вышел на бой с Альвиром примерно с тем же результатом, что и прошлый раз. После этого молодых мастеров поставили сражаться между собой.
   Я наблюдала за их боем, изредка косясь на завуча. Вот что ему жалко что ли? Ну проиграю я ему, делов то... ему все проигрывают. И в прошлом году он ведь со мной проводил бои. Решив, что все равно не отстану от куратора, пока не добьюсь своего, я сосредоточилась на происходящем на арене.
   Вот интересно, во время подготовки в королевскому турниру я много раз видела, как Линара сражается с Элтаром и другими магами, но тогда я не замечала, что перед каждой атакой она на миг замирает и в бою как бы возникает небольшая пауза. Едва заметная, но она все же есть. А Альвир почти четверть атак начинает с воздушных заклинаний, которые для атаки эффективны только в комбинациях. Кстати, в бою против Линары он еще и летал немало, а вот с Кайденом не рисковал.
   В этой схватке победил Альвир и было заметно, что после двух неудач с завучем, мастер испытал заметное облегчение. Линара же отнеслась к поражению от боевого мага достаточно спокойно, хотя и сражалась до последнего. Девушку Кайден похвалил, а вот Альвиру сделал замечание по поводу того, что если уж использует полет, что стоит активнее избегать атак при помощи него, а не бесцельно мельтешить вокруг противника.
   Вот какой же он все-таки вредный... Хотя, по сути, и прав. Но вообще идея с мельтешением тоже интересна, нужно будет попробовать ее реализовать. Все-таки мастер пока передвигается в воздухе не так уверенно, как мы, хоть и участвовал в наших тренировках с бывшими четверокурсниками.
   - Таль, ты там уснула? - недовольно окликнул завуч.
   - Нет, замечталась, - не удержалась я от колкости, - о том, как вас на арену уложу.
   - А дальше укладывания твои мечты не заходят? - захохотал Кайден, вогнав нас с Линарой в краску.
   - Да ну вас! Я же в бою имела ввиду. А вы вот боитесь, драться отказываетесь.
   - Язык придержи, - осадил меня завуч. - С архимагом разговариваешь.
   - С лучшим врагом я разговариваю, - пробурчала в ответ, - который драться со мной не хочет.
   - Ты мне не ровня. В таком поединке нет смысла, ты в нем ничему не научишься!
   - Альвир вам тоже не ровня, но с ним вы деретесь. А чтобы стать сильнее нужны бои с сильными противниками!
   - Хорошо, сможешь хоть раз его победить по стандартным правилам, будет тебе бой со мной! А пока лучше подумай, как будешь сражаться с этими противниками. Магистры это тебе не одногруппники.
   - По бою за каждую победу! - окончательно обнаглела я. - И я уже думаю. С выписками из сборников к вам когда подходить можно?
   Кайден закатил глаза и ничего не сказав ушел.
   - Хочешь, поддамся? - неожиданно предложил Альвир.
   Я обалдело уставилась на него.
   - Ты не подумай, я тебя как противника уважаю. Просто очень уж на ваш бой посмотреть хочется, - продолжил он.
   - Пока не нужно, - наконец расслабилась я и даже улыбнулась мужчине. - Но за предложение спасибо.
   - Ну, как знаешь. Ты, конечно, интересно действуешь, но твоим арсеналом мою защиту не пробить.
   Я пристально посмотрела на мастера и решила, что это мы еще посмотрим. Защиту ведь можно и ослабить. А пока нужно лететь домой и срочно садиться за уроки.
  
   На одном из занятий по основам артефакторики я поняла, что совершенно не знаю материал, который уверенно отвечает Марек. Ладно бы еще это был его брат, того я могла заподозрить в самостоятельной подготовке, но Марек... Да он скорее фехтовальную тренировку устроит или полетную, если на полигон напроситься не удастся, чем в библиотеку пойдет. И тем не менее в учебнике, который я в панике бросилась листать, думая, что что-то пропустила, готовясь к уроку, ничего такого не было.
   Преподаватель тоже заинтересовался откуда у адепта эта информация и получил озадаченный ответ мальчишки, что из учебника. И тут я догадалась:
   - Вы что, с остальными нашими к уроку готовились?
   - Да. А что?
   - Мастер, они по программе бытовиков все выучили, - пояснила я.
   - Это я и сам слышу. Но не понимаю зачем.
   - А у нас не так? - удивился мальчишка. - Тут же ничего сложно не было, я думал все одинаково.
   Бывшие второкурсники воззрились на Марека удивленно, а наши одногруппники с пониманием. После гонки прошлого года, устроенной нам завучем, освоение обычной программы действительно казалось несложным. Моя загруженность объяснялась дополнительными предметами, да и то, я, поразмыслив до конца урока, подошла к мастеру и попросила разрешить мне заменить учебник на предназначенный для бытового направления. Поскольку делала я это при всех, то желающих оказалось аж восемь человек из двенадцати. Помимо всех наших в погоню за знаниями включилась подруга Ирры и помощник Кайдена.
   Однако, помимо теоретического изучения, знания нужно было закреплять еще и на практике. Ничего сложного мы пока не делали, все на уровне оберток в дорогу, которые юные маги помогали когда-то подготовить Элтару. Тем не менее даже у меня времени на практике оставалось не так уж много, а ребята в основном справлялись впритык. Посоветовавшись все вместе решили использовать в качестве практического занятия один из вариативных уроков, когда он имелся и в моем расписании.
   А еще близнецы при поддержке Яна и Эрина выпросили для юных магов время на полигоне два раза в декаду, мотивируя это тем, что остальной части круга нужно не терять форму перед академическим турниром этого года, на который мы решили снова подавать заявку от круга. Правда я могла присутствовать только на одном из этих занятий, не став злоупотреблять расположением эльфов к моему статусу и снова передвигать занятие. Боевой подготовки мне, с учетом дополнительных боев с мастерами, вполне хватало даже при том, что от практики с четверокурсниками Кайден меня освободил.
   Через декаду на вечерние занятия ходило уже шестнадцать человек. Помимо круга желание улучшить боевые навыки изъявили еще четверо из нашей группы, а с бытового направления вообще пятеро.
   С Линарой я по-прежнему сражалась на вечерних боях два раза по три минуты с неизменно ничейным результатом, постепенно все больше переходя из защиты в наступление и начиная перехватывать инициативу. Замеченная мной микропауза перед началом атаки магистра-травницы давала существенное преимущество, которое я намеревалась в ближайшее время реализовать, постепенно прощупывая возможности.
   С Альвиром бой был один раз за тренировку и без ограничения по времени. К моей гордости мастеру еще ни разу не удалось выиграть чисто, то есть до того, как у меня заканчивался резерв. Хотя несколько раз я оказывалась на волосок от поражения. И все же я была уверена, что можно что-нибудь придумать, и пристально наблюдала за его боями с Линарой и Кайденом.
   Декада пролетала так незаметно, что ее окончание я улавливала только по подведению итогов. Элтар тоже целыми днями пропадал либо во дворце, либо у себя в лаборатории, временами даже отказываясь со мной поужинать и устало пережевывая еду уже почти ночью. Тем не менее утренние тренировки он старался не пропускать, говоря, что они компенсируют умственную нагрузку и помогают ему поддерживать активность. Даже в выходные днем он куда-то пропадал, когда я уходила заниматься эльфийским в посольство.
   Как-то раз меня подловил там на выходе из класса довольно молодой паренек и запинаясь от волнения, пригласил выпить отвара со сладостями. Я очень удивилась, но отказываться не стала. Ну, не отравит же он меня в самом деле...
   Как выяснилось пить отвар мне предстояло сразу с шестью эльфами, двое из которых были девушками. Все они выглядели довольно молодо и интерес ко мне был не столько как к будущей владычице, сколько как к иномирянке. Меня буквально забросали вопросами о моем мире, на которые я охотно отвечала, стараясь еще и подкрепить рассказ иллюзиями. А смелый парнишка оказался правнуком посла и очень просил не сдавать его прадеду, что я с легким сердцем и пообещала.
   Лорд Идлер о наших посиделках все же прознал и пришлось спасать смельчака, заверяя что мне только в радость пообщаться с молодежью и, если он хочет, я могу и ему что-нибудь о своем мире рассказать. В результате на следующих посиделках присутствовало почти все посольство.
   В конце четвертой декады на подведении итогов произошло сразу несколько событий. Странным было уже то, что оно проходило у нас совместно с бытовиками, для чего всех собрали в довольно большой аудитории на третьем этаже. Кажется раньше здесь была какая-то мастерская, но сейчас стояли парты, за которые мы и расселись. Помимо Кайдена и курирующего бытовиков Эрха на подведении итогов присутствовал еще и ректор, что настораживало, поскольку было первый раз в этом году.
   Пошептавшись с близнецами, мы решили, что кто-то серьезно провинился, и его будут отчитывать при всех или вообще отчислят, но оказались совершенно не правы. Из-за того, что большая часть адептов в обеих группах с подачи юных магов осваивает программу и боевого и бытового направления, которая на третьем и четвертом курсе отличается не особо сильно, учебный совет решил снова объединить нас в одну большую группу, осваивающую совмещенную программу. Дальше заниматься нам предстояло в этом классе. Вариативных занятий у ребят стало только два, у меня вообще одно. И физподготовка у меня осталась тоже только одна в декаду, но это не страшно, я ведь все равно каждый день по утрам тренируюсь. Главное, что мы снова будем вместе с друзьями!
   Радость доброй половины адептов заметно померкла, когда мы узнали, что Кайден нас бросил. Не знаю почему, но мне казалось, что объединенную группу будет курировать именно он, но оказалось, что это не так.
   А еще меня снова послали делать слепок ауры. Я попыталась выспросить у завуча зачем они ему нужны, и что за идея у него появилась насчет моего десятого уровня, но он буркнул "Если подтвердится, расскажу" и ушел.
   Другую группу Кайден себе так и не взял от чего мы с ребятами почувствовали некоторое облегчение. Все-таки для нас он был хоть и самым вредным преподавателем в академии, но нашим. Да еще и эльфы, с которыми у меня начали завязываться приятельские отношения, рассказали, что он за декаду аж три раза телепорт в Мириндиэль заказывал и один раз даже с прошением об аудиенции у Владыки, которое удовлетворили.
   Придя на физподготовку, я обратила внимание, что преподаватель заметно подавлен.
   - Мастер Ивор, у вас все в порядке? - негромко поинтересовалась я, улучив момент, когда остальных не было рядом.
   - У меня? - несколько растерянно переспросил он.
   Я кивнула.
   - Может могу вам чем-то помочь?
   - Да чем ты поможешь? - вымученно улыбнулся мужчина.
   - Не знаю. Но могу хотя бы выслушать, иногда это помогает.
   - Спасибо, - Ивор улыбнулся уже более естественно, - но не думаю, что стоит обсуждать подобные проблемы с адептами.
   - Как знаете, - не стала настаивать я. - Но, если понадобится помощь, можете на меня рассчитывать.
   - Почему ты это делаешь? - поинтересовался он, когда я уже собиралась отойти. - Мы ведь с тобой не друзья. И никакой выгоды в будущем от меня получить не выйдет, думаю, ты это прекрасно понимаешь.
   - А почему вы тратили личное время на то, чтобы рассчитать нам индивидуальную нагрузку? Почему позволяли отдохнуть, когда мы приходили загнанные после других уроков? Может, потому что вам было не все равно.
   Несколько секунд мы смотрели друг на друга, после чего мастер молча кивнул и переключился на расшалившихся за это время адептов. Я поняла, что на данный момент разговор окончен и отправилась к своим.
   Этим вечером мне впервые удалось одолеть Линару в трехминутке. Первый наш бой окончился вничью, но, по сути, мне просто не хватило времени. Я атаковала на опережение частой серией из энергетических концентратов под любую ее активацию, а как только она пыталась перейти на более сложные и долгие заклинания, отвечала тремя наименее энергоемкими маятниковыми комбинациями. Обычно этого хватало, чтобы сбить заклинание. Как показал второй бой, если сразу после комбинации из маятниковых заклинаний запустить энергетические сгустки так чтобы получился двойной удар, защита не выдерживает.
   Мастер расстроилась. Кайден отвел ее в сторону и что-то внушал несколько минут, после чего Линара заметно успокоилась. А вот Альвиру в бою мне удавалось противопоставить только полет. Он же старался твердо стоять на земле, видимо считая, что в воздухе я имею преимущество.
   В бою против него мастер Линара решила использовать самонаводящееся заклинание. Увидев это, ее противник тут же взлетел и мне в голову пришла идея как можно его победить. Летал мастер относительно неплохо, но было заметно, что осторожничает там, где можно заложить крутой вираж или резко уйти вверх, а значит осталась неуверенность в воздухе, и я намеревалась это использовать. Вот только нужно было еще заставить его взлететь.
   Два вечера я сидела в библиотеке зарывшись в сборники седьмого и восьмого уровня, но там самонаводящихся заклинаний не оказалось. Кайдену заранее давать знать о своей идее я не хотела, Элтар был занят, а Линара все же на данный момент была соперницей. Да и с Альвиром они в последнее время частенько обедали вместе за маленьким столиком. В результате пришлось просить о помощи Крида. Парень удивился, но отказывать не стал.
   Самое простое из известных ему самонаводящихся заклинаний было одиннадцатого уровня, то есть использовать его я не могла. Но мне ведь нужна была не атака при помощи этого заклинания, а лишь погоня его за мастером, заставляющая подняться в воздух. В результате все же пришлось просить помощи у Элтара, чтобы заказать тренировочное время на городской арене. Крид несколько раз продемонстрировал мне процесс создания, а потом мы вдоволь налетались, удирая от двух созданных восьмикурсником заклинаний.
   Не знаю о чем разговаривал в тот раз Кайден с Линарой, но ей это не помогло. Пауза перед активацией у нее все также была, и прежняя тактика работала исправно, принеся мне победу в обеих трехминутках. Бой Альвиру она тоже проиграла.
   - Мастер, - подошла я к устало понурившейся на лавке Линаре. - Может вы это и сами знаете, но, когда собираетесь активировать заклинание, на миг замираете. Именно поэтому мне удается их сбить и выиграть бой. Только как вам от этого избавиться, я не знаю. Это вам уже к Кайдену нужно.
   Девушка удивленно посмотрела на меня.
   - Таль, но зачем ты мне рассказала? Ведь ты могла бы и дальше так побеждать.
   - Вы неплохой боец. Действительно неплохой, и мне нравится с вами сражаться. Но когда при этом побеждаешь одинаково, становится неинтересно. А так вы станете сильнее, и я придумаю что-нибудь еще. Может не сразу, но обязательно придумаю. А вы придумаете как от этого защититься или как атаковать меня еще эффективнее, не давая перейти в наступление. Это же здорово! Так мы и Кайдена превзойти можем.
   - Ну, это вряд ли, - рассмеялась Линара, настроение которой заметно улучшилось. - Его защиту теперь ничем не пробьешь.
   Я пожала плечами. Мне действительно нечем пока пробить его защиту, но ведь это только пока. Когда-нибудь я обязательно смогу его победить. Победить на равных, а не в учебном поединке. А пока мне предстоит бой с другим соперником, который уже выходит на арену.
   Поскольку в бою с Альвиром ограничения по времени не было, начинали мы обычно неспешно, постепенно набирая темп и силу атак. Я не стала отступать от привычной тактики в начале, но, как только мастер перешел от стандартной серии для проверки абсолютника к более сложным заклинаниям, начала действовать.
   Иллюзия самонаводящегося заклинания получилась у меня неплохо. Миг удивления, и Альвир взлетает, пытаясь держаться на расстоянии от угрозы и одновременно атаковать. Управление иллюзией, буквально преследующей противника, занимает большую часть моего внимания, но владение летунцом все же позволяет уворачиваться от атак. Я старательно загоняю мага повыше, а потом пользуясь идеей первого мага, подсмотренной в финале эльфийского турнира, помещаю на его пути перекладину из твердой иллюзии. Нет, целый лабиринт, как сделал это лорд Сарайлинтэль, мне поднять не по силам, но в этом и нет необходимости. Достаточно одного удачно расположенного на уровне груди препятствия, чтобы разогнавшийся Альвир рухнул на спину. Когда он взмахнул руками, мне показалось, что сейчас повиснет на них, и первая атака прошла выше цели, а мастер не особо удачно приложился спиной о песок. Нельзя было терять ни секунды и я, рванувшись к нему на летунце атаковала маятниковой комбинацией, которая сразу же достигла цели.
   - Стоп бой! - разнеслось над ареной.
   Как только сняли купол, Алан сразу направился к поверженному магу. Я тоже подошла к ним, пытаясь восстановить дыхание.
   - Все в порядке, - констатировал доктор, - просто временная дезориентация.
   Я протянула руку и помогла Альвиру подняться с арены после чего вопросительно посмотрела на Кайдена.
   - Ты что, ей специально поддался? Понятно же было, что это иллюзия, а не настоящая шаровая молния.
   - В смысле иллюзия? - опешил мой противник.
   - Заклинание какого уровня? - подсказал ему завуч.
   - Одиннадцатого, - машинально ответил Альвир и расстроился, - вот же... у нее же десятый.
   - Вот именно, - подтвердил Кайден и неожиданно расщедрился на похвалу мне: - Но сама идея интересная. Молодец. Кстати, есть самонаводящееся десятого, но оно не особо эффективное и довольно сложное. Если все же нужно будет, подходи, научу.
   - Спасибо, я подумаю. А бой с вами?
   Кайден вздохнул с укором глядя на меня.
   - Вы обещали!
   - Раз обещал, значит будет. Первый бой на следующем занятии.
   До вечера я ликовала, празднуя свой успех, а ближе к ночи всерьез задумалась что делать дальше. Линара ведь права и защиту завуча моими атаками не пробить. Так как мне вести этот бой? Просто продержаться как можно дольше, огрызаясь стандартной серией, как с первым магом, чтобы увидеть силу Кайдена? А какой смысл ему тогда показывать эту силу, если я ничего не могу противопоставить? Нет это не вариант. И тут я вспомнила еще один бой, проведенный мной в тот же день. Ведь я победила в нем так и не пробив щит мага, достаточно было просто не дать ему подняться с арены в течение десяти секунд. Хотя с Кайденом и это очень даже непросто, наш завуч - это не любитель, а один из сильнейших боевых магов. Но все же на такую победу есть хоть какие-то шансы, нужно только хорошенько продумать несколько вариантов действий на разные случаи развития боя. С этой мыслью я и уснула, предвкушая схватку со своим лучшим врагом.
   На следующий день после обеда у столовой меня перехватил мастер Ивор и отвел в сторону.
   - Таль, твое предложение помочь все еще в силе?
   - Да, - не раздумывая подтвердила я, после чего все же поинтересовалась: - А что именно от меня требуется?
   - Понимаешь, мне ведь в этом году опять группу дали. Взрослых первокурсников. Потому что никто не верит, что из них получатся маги. И они это тоже чувствуют. Но ты ведь как-то справилась. Может придешь завтра на подведение итогов, поговоришь с ними? Юные маги в городе почти легенда, а ты такая же как они. Я бы тебя с последнего урока отпросил.
   - Не нужно.
   Ивор заметно сник.
   - Извини. Ты права, мне необходимо самому как-то справиться.
   - Отпрашивать не нужно, - пояснила я, - потому что это будет выглядеть, будто вы не справляетесь и просите адептку о помощи. А это не так. Я сама предложила помочь, вы просто согласились. Возможно, взрослые первокурсники действительно самая сложная группа в академии на данный момент, но я считаю, что им очень повезло с куратором. И я обязательно приду, только ближе к середине урока, когда вы стандартную часть подведения итогов закончите. Такой вариант вас устроит?
   Ивор заверил, что его устроит любой вариант, и распрощался до завтра, а я пошла писать изложение по литературе.
   С середины лекарственных сборов у мастера Линары я отпросилась без проблем. В коридоре разминулась с идущим в обратном направлении ректором, но он лишь вскользь мазнул по мне взглядом и ничего не спросил. Либо мастер Ивор поставил его в известность о моем планируемом присутствии на подведении итогов, либо ректор считал, что при моих особенностях расписания нет ничего странного, что я куда-то иду посреди урока.
   - Можно? - поинтересовалась я, предварительно постучав в дверь названного мне мастером Ивором класса.
   - Да, конечно, - сам открыл он передо мной дверь. - Мы тебя ждем.
   - Всем привет, - поздоровалась я с адептами, которых оказалось всего одиннадцать. - И вам добрый день, мастер.
   Трое парней, семеро взрослых уже мужчин и одна девушка встали, приветствуя меня как преподавателя.
   - Ну что вы, - подняла я руки в защитном жесте. - Не стоит. Я такой же адепт, как и вы, всего на два курса старше.
   - Так это и есть обещанный сюрприз? - решилась высказать догадку девушка. - Вы ведь из юных магов?
   Мастер Ивор кивнул, подтверждая догадку о сюрпризе.
   - Да. Меня зовут Наталья Иномирянка, но можно просто Таль.
   - Ты из призванных? Или прозвище не поэтому? - поинтересовался мужчина с окладистой бородой.
   - Из призванных, - подтвердила я. - Мне было двадцать четыре, когда я попала в этот мир и мне разрешили поступить в академию. И сейчас вы можете задать мне любые вопросы.
   - Любые? - хохотнули с задней парты.
   - Вайнар! - одернул весельчака мастер.
   - Либо отвечу честно, либо не отвечу совсем, - использовала я озвученную мне когда-то Кайденом формулировку.
   - А как ты с архимагом Элтаром познакомилась? - решилась после почти минутной паузы девушка.
   - Сария! Вопросы должны быть по учебе, - нахмурился Ивор.
   - Ну почему же... - не согласилась я. - И в каком-то смысле он даже по учебе. Я несколько раз приносила архимагуписьма и посылки, подрабатывая на почте, и однажды при этом поймала левитацией упавшую колбу. А потом он дал академии разрешение снять копию с ценных записей по алхимии, если это буду делать я.
   - К тебе преподаватели тоже относились не так как к другим адептам?
   - Кто как. Естественно, что я выделялась среди детей и привлекала к себе внимание. Но как к тебе будут относится зависит от того, как ты относишься к обучению. Мастер Кайден меня еще со вступительного испытания невзлюбил, с преподавателем географии мы всем кругом по собственной глупости поссорились. У меня сложились неплохие отношения с мастером Линарой, а мастер Ивор вообще сильно помог нам в самом начале. Во многом юные маги сформировались в круг именно благодаря ему.
   Адепты удивленно переглядывались, глядя на своего куратора по-новому, а сам он выглядел несколько обескураженным.
   - Естественно, что к вам предъявляют требования выше, чем к десятилетним детям, - продолжила я, выдержав небольшую паузу. - Ведь вы знаете зачем сюда пришли и должны быть готовы идти к своей цели. Возможно, кто-то из преподавателей считает, что у вас не получится закончить академию. Я считаю иначе. Но для этого вам нужно поддерживать друг друга. Вас одиннадцать, теоретически это два круга: большой и малый. Сможете ли вы объединиться в круг, как это сделали мы и бывшая группа мастера Ивора, зависит от вас. Становиться единым целым нужно с самого начала, а для этого нужно узнать друг друга. Давайте сейчас каждый скажет для чего он поступил в академию, что его больше всего сейчас беспокоит и, если захочет, еще что-то о себе.
   Основным ответом на первый вопрос оказался "чтобы стать магом". После нескольких наводящих вопросов это расширялось до "жить в уважении и достатке" и я действительно начала сомневаться, что хоть из кого-то из этой группы выйдет толк, когда меня удивил бородач.
   - Я всегда артефактором хотел быть, сколько себя помню, - пробасил он. - В детстве отец запрещал, а потом думал поздно. Но вот увидел тебя на турнире... я ведь всегда на него хожу... Пью потом с горя, что не могу так, а все равно хожу. Была бы семья, не решился бы, наверное, да только жинка у меня родами померла, даже маг не спас... В общем не смог я не пойти. Думал не возьмут, высмеют дурня старого, но все равно на вступительные пошел. А вишь не один я такой оказался, да и взяли. Только вот лет мне уже двадцать семь, двадцать восьмой идет, пока выучусь...
   На этом мужчина замолчал, а я подумала, что такой он в этой группе один. И, наверное, сейчас я смотрю на него, как смотрел на меня Кайден год назад, принеся в лазарет непутевую адептку, сгоревшую на площадке для левитации.
   Я обернулась к доске. У двоих был пятый уровень, у пятерых четвертый и только у четверых третий.
   - Когда у большинства будет пятый уровень, - обратилась я к адептам, - мастер Ивор попросит мастера Кайдена помочь вам с заклинанием бессмертия. Я использовала его в прошлом году, хотя сути не знаю до сих пор. Мне помог архимаг Элтар, вам помогут в академии.
   С неверием и надеждой сразу несколько человек переводили взгляд с меня мастера Ивора.
   - Попрошу, - подтвердил мастер, хотя мне в его голосе послышалась нотка неуверенности.
   Но самым странным оказался красивый и ухоженный паренек лет восемнадцати, сидящий за задней партой.
   - Хочу найти себя, - тихо произнес он. - Вспомнить что случилось, когда мне было четыре года. Почему я оказался...
   Тут он умолк, но за него продолжили.
   - Да продали тебя. Продали в бордель, как и всех остальных шлюх.
   - Закрыли эту тему, - строго оборвал говорливого подопечного Ивор. - Теперь вы все адепты магической академии и значение имеют только ваши успехи в обучении.
   Я была полностью согласна с мастером, но все же хотела поподробнее расспросить парня, который представился как Грег, о его истории. Однако, я тоже была адепткой и указания мастера распространялись и на меня, поэтому, попрощавшись с первокурсниками и выйдя из их класса, я дождалась Ивора возле учительской.
   - Спасибо. Все прошло отлично! - улыбнулся мне мужчина. - И за то, что мой авторитет подняла, отдельное спасибо.
   - Просто рассказала им некоторые факты, - пожала я плечами. - Вы себя сильно недооцениваете. Но я жду вас по другой причине. Тот парень, Грег, можно мне с ним отдельно побеседовать?
   - Не стоит ворошить прошлое, Таль. Я стараюсь пресекать насмешки над ним, но ведь если он в четыре года оказался в борделе, значит его туда продали.
   - То есть вы против, - подвела итог я.
   - Вряд ли ты сможешь чем-то ему помочь, - произнес Алан, но не ушел.
   Какое-то время мы молча стояли в коридоре академии.
   - Знаете, он ведь изгой. Один на задней парте... они его не приняли. Может стоит его просто выслушать, если уж больше помочь нечем. И не важно действительно случилось нечто необычное, когда ему было четыре года, или он себе что-то придумал, это может стать мощным стимулом в обучении. Помните, как он ответил зачем пришел в академию? Хочу найти себя... Это сложная ситуация. Он либо так ничего и не добьется и, скорее всего, тогда просто уйдет, либо станет одним из тех, для кого не существует слово "невозможно". Иногда именно из изгоев получаются настоящие лидеры, рассчитывающие только на себя и ведущие вперед остальных.
   - Что ж, я буду рад, если ты сможешь ему помочь. Меня восхищает твоя вера в людей. Жаль, что они не всегда оказываются достойны такого отношения. Но это я не про Грега. Мне ему что-то передать?
   - Не нужно. Он ведь живет в общежитии?
   - Да, - подтвердил мастер и попрощавшись ушел в учительскую, а я пошла домой пешком, не став пользоваться ни телепортом ни летунцом.
   После слов о том, что люди не всегда бывают достойны доверия, мое настроение резко ухудшилось. Не только люди, но и эльфы. Я вспомнила о Черном докторе. И все же я готова помочь незнакомому, по сути, мальчишке, но отвернулась от того, кто поддерживал меня несколько декад и кому, до того, как узнала о части его прошлого, я безоговорочно доверяла. Может Тэль прав, и Майран к этому моменту изменился? Нет, он ведь так и не понял, что натворил, оклеветав женщину. И все же, от того, что я перестану с ним видеться, он не станет лучше. Тэль, как всегда, прав и мне нужно не отворачиваться от Черного доктора, а помочь ему понять... Понять что? Что то, как вели себя с ним окружающие, недопустимо? Что он не должен поступать так же с другими? Он не ребенок, он все это знает, но поступает так, как считает нужным. А разве кто-то делает иначе? Ведь и я за год успела нарушить немало запретов и не всегда могла просчитывать последствия своих поступков.
   Ладно, решила я, уже практически дойдя до дома, вот попаду в Мириндиэль и нужно будет пообщаться там с Майраном. Такого отторжения, как перед отбытием, я к нему не испытываю. Возможно, ссора с ним просто наложилась на предчувствие беды с Элтаром, поэтому все и воспринималось так остро.
   Следующие два дня все свободное от учебы время я посвятила подготовке к бою с Кайденом. Из-за того, что на вечерние бои мне нужно было от пяти до восьми магистерских кристаллов с энергией, помимо сдаваемых в академию по норме, от подработки у Алира пришлось отказаться совсем. Ребят я об этом предупредила, и они решили взять с собой Вадера, который почти постоянно тренировался вместе с кругом.
   Весь день непосредственно перед боем я никак не могла сосредоточиться, а на последнем уроке у меня начался самый настоящий мандраж. Вот только трясло меня не от страха, а от нетерпения. И только когда я первой ступила на арену, выходя на исходную позицию для боя, меня отпустило.
   Все, что было важно за краем покрытого песком овала, сейчас не имело значения, как и результат боя. Только я и мой противник, размеренно шагающий к другому краю арены. Только моя магия и моя решимость против его магии и опыта. Мне не нужно оценивать шансы, они призрачно малы. Мне не нужно сдерживаться, ведь мой противник невероятно силен. Все что мне нужно, это уложить его на арену и не дать подняться десять секунд. Все или ничего! И я действую сразу, не тратя времени на обмен пробными ударами.
   Начала бой я также как с победителем эльфийского любительского турнира, Но Кайден слишком хорошо знал нас, чтобы не догадаться откуда будет атака, когда потерял меня из виду. Однако, даже он не сумел предположить, что я попытаюсь протаранить его вместо того, чтобы атаковать заклинаниями. Завуч был великолепным бойцом и успел отклониться в сторону, пропуская меня мимо, но я предвидела такую возможность и в моей руке моментально оказался крюк из твердой иллюзии, которым я зацепила его за шею и утянула за собой.
   Крутой вираж на летунце и дополнительная опора из очередной твердой иллюзии с огромным трудом, но все же позволили мне удержаться от падения и оказаться над противником, который перекатился через бок и уже начинал вставать. Воздушное ядро максимальной силы, на которую я была способна, впечатало его обратно в арену. Хлопок ладонями по песку, который обычно помогает резко подняться стал его ошибкой и тем, чего ждала я. Отпускаю летунец, почти падая на арену рядом с ним, и пятью скобами из твердой иллюзии прижимаю к арене за шею, запястья и колени. С трудом сохраняю равновесие и для того, чтобы успокоиться и настроиться выпускаю по противнику частую серию из концентрированных энергетических сгустков, после чего методично атакую его маятниковыми комбинациями, надеясь, что этого хватит, чтобы не дать Кайдену уничтожить скобы. Энергию не экономлю, если не удастся его удержать, я в любом случае проиграла. Все или ничего!
   - Стоп бой! - разносится над ареной голос Альвира.
   Я сбрасываю очередное заклинание и убираю удерживающие завуча на арене твердые иллюзии. Все тело влажное от пота, воздух врывается в легкие с каким-то судорожным всхлипом. Кажется, я настолько сосредоточилась на последней атаке, что даже дышать забыла. Кайден продолжает лежать на арене, глядя на меня с непередаваемым выражением на лице. Кажется, что он едва сдерживается, но совершенно непонятно, от чего именно.
   Я протягиваю руку, чтобы помочь встать. Завуч чуть касается моих пальцев в знак того, что помощь принята, но поднимается без посторонней помощи и стремительно уходит с полигона, не проронив ни слова.
   - Это было невероятно! - первой добегает до меня Линара. - Ты Кайдена на арену уложила!
   - Поздравляю! - Альвир подходит более степенно, но видно, что и он рад. - А я уж думал, он вообще непобедимый.
   - Не бывает непобедимых, - тихо ответила я, продолжая смотреть вслед ушедшему завучу. - Просто он лучший. А я, кажется, опять наломала дров.
   - А зачем их ломать? - удивилась магистр-травница. - И при чем тут дрова?
   - Не обращайте внимания. Просто еще одна поговорка из моего мира. Сегодня еще бои будут?
   Боев больше не было. Мастера не захотели портить впечатление от увиденной схватки, а у меня как-то разом кончились все силы. Весь вечер я сидела дома и ждала не придет ли Кайден, но он так и не появился. И от этого у победы был горький привкус разочарования.
   - Таль, у тебя какие-то проблемы? - обратил внимание на мое состояние во время утренней тренировки Элтар.
   - Не то чтобы, - я попыталась улыбнуться, но, кажется, получилось только скривиться. - Скорее это у Кайдена теперь из-за меня проблемы.
   - Что, настолько серьезные?
   - Не думаю. Просто он так странно отреагировал. Я вообще не знаю, что теперь думать. Лучше бы он выволочку устроил...
   - Ну, за этим у Кайдена дело не станет, - улыбнулся архимаг. - Если неопределенность пугает тебя даже больше, чем нагоняй от завуча, просто сходи к нему и все выясни. Закончим пораньше?
   Я согласилась и, быстро позавтракав, отправилась в академию. Кабинет был открыт, но хозяин в нем отсутствовал, а раз не закрыл, значит вышел ненадолго, и я пристроилась на подоконнике ожидая появления поверженного мной вчера противника.
   - Таль? - заметно удивился Кайден, вышедший из лаборатории, в которой мы когда-то прятались с Линарой. - Что-то случилось?
   - Я пришла извиниться за то, что испортила вам вчера репутацию.
   - Когда и как именно? - насторожился завуч.
   - Я не думала, что удастся вас победить.. Ну, то есть думала, но... - на этом я умолкла, потому что выражение лица Кайдена стало таким, как будто большей глупости сморозить было просто нельзя.
   - Вот что ты опять себе придумала? - усмехнулся мастер, пристраиваясь на другом конце подоконника. - При чем тут моя репутация?
   - Вас же адептка победила. При подчиненных. И вы себя так странно вели...
   - Странно? Наверное...не представляешь, чего мне стоило молча уйти и не потребовать реванша прямо там и немедленно. Но нельзя, просто недопустимо лишать адепта такой победы.
   Я удивленно посмотрела на завуча и возмутилась:
   - Да вы меня продолжения боя лишили!
   - Таль, второй раз победить меня вряд ли удастся. Это вообще мое первое поражение с тех пор, как я восстановился.
   - Ну и что! Победа, поражение... это не главное. Мне важен сам бой с вами!
   - Сказать кому, не поверят, но и для меня наш бой тоже оказался важен. На миг расслабился, поверил, что увернулся и вот я уже на песке. И ведь я не сдерживался, Таль, это был бой на равных. Просто ты со своей шквальной атакой не дала мне ничего предпринять. Да, я видел, что ты форсируешь бои с Линарой, но там это объективно уместно. С более сильными или незнакомыми противниками ты действуешь осторожнее и это правильно. В результате я не ожидал подобного начала боя и потерял тот миг, который решил исход поединка. И вдвойне ценно для меня, что эта оплеуха досталась именно от адепта. Когда постоянно побеждаешь, теряешь стимул к развитию и постепенно перестаешь идти вперед.
   - То есть я могу рассчитывать на еще один бой? - осторожно уточнила я.
   - Вот ведь неугомонная, - рассмеялся Кайден. - Таль, а ты только со мной так подраться рвешься или с другими сильными магами тебе тоже сразиться интересно?
   - Просто вы самый сильный, - пояснила я. - А можно еще с кем-то? Или вы про Альвира с Линарой? С ними тоже интересно, только вот что с ее задержкой при атаке делать?
   - Ей отрабатывать, как я велел, тебе не форсировать бой, тренируясь самой и давая потренироваться сопернику. Так хочешь участвовать в боях с сильными магами?
   - Хочу. Если, конечно, они меня убивать не будут.
   - Не будут, - снова улыбнулся завуч, и я на миг залюбовалась им. Какой же он симпатичный, когда искренне и открыто улыбается. - Стандартными правилами тренировочного поединка летальные заклинания запрещены. Приходи с Элтаром на бои выходного дня, посмотрим, что из этого получится.
   - Куда приходить? - опешила я.
   - На бои выходного дня, - повторил Кайден. - Просто скажи ему, что я тебя пригласил. Он знает.
   Пока готовилась к боям с Альвиром и Кайденом, самоподготовкой по растительному миру практически не занималась, и теперь приходилось наверстывать. У меня постоянно было ощущение, что время утекает как песок сквозь пальцы и я ничего не успеваю.
   На следующей вечерней тренировке бой с Линарой у меня был только один и поражению от меня она даже не расстроилась. Видимо после победы над самим Кайденом, я воспринималась мастером как грозный противник. С Альвиром боя было два: первый - трехминутный, второй - до победы. И вымоталась я при этом значительно сильнее, чем раньше. А вот завуч, несмотря на все сказанное им несколько дней назад, на бой со мной не вышел.
   Элтар сообщению, что Кайден пригласил меня на бои выходного дня, несколько удился, но возражать не стал. Правда и объяснять ничего не захотел, сказав, что сама все увижу. Мне пришлось сдвинуть занятие в посольстве на час вперед и, извинившись перед эльфами, за то, что не смогу поболтать с ними за чашкой отвара, сбежать домой.
   Архимаг телепортом привел мена на городскую арену, где уже находилось семь магов, большинство из которых были мне знакомы. Мы со всеми поздоровались и уселись на одну их нижних лавок. На меня поглядывали заинтересованно, но ничего не спрашивали.
   Вскоре пришли еще двое мужчин, одним из которых был вихрастый парень, обещавший обеспечить работой после получения диплома, когда я в Совете магов отношения с Лейром выясняла.
   - Митара не будет, его в больницу вызвали, - сообщил он.
   - Ну, значит все в сборе. Можно начинать, - констатировал Кайден.
   Недалеко от нас на лавке стояли две урны. В одну из них каждый маг опустил волшебный шар, в котором была его миниатюрная копия. У меня такого шара не было.
   - Таль, прошу, - показал завуч рукой на урну. - Выбирай себе противника.
   Облизнув вмиг пересохшие от волнения губы, вынула один из шаров и всмотрелась. Постаравшись, чтобы разочарование не отразилось на моем лице, продемонстрировала остальным миниатюрную Линару. Дело было вовсе не в том, что я считала мастера слабым противником. Травница была хорошим бойцом, но с ней я и на вечерних тренировках сразиться могла. Однако, жребий был брошен, и мы с Линарой отправились на арену, над которой активировали купол.
   Ограничений по времени в этих боях не было, и я решила, как и советовал Кайден, не форсировать бой, обменявшись с мастером несколькими сериями атак. Тем не менее, исход оказался таким же как в остальных боях с ней последние две декады, после чего взгляды магов в мою сторону стали еще более заинтересованными.
   Шарик Линары я перед боем по подсказке Элтара опустила во вторую урну, а из первой теперь вытягивал противника себе Альвир. Им оказался один из трех незнакомых мне магов.
   - Доктор Алан, а вы тоже в боях участвуете? - подсела я к своему знакомому.
   - Нет, что ты, мне нельзя. Просто подстраховываю.
   - Почему нельзя? - удивилась я.
   - Старая травма, - грустно пояснил доктор. - При резких движениях меня может парализовать. Обычно ненадолго.
   Я была настолько шокирована, что не находила слов.
   - Таль, не переживай. Это боевые маги на сражениях помешаны, а я хоть и военным медиком был, в первую очередь все же медик. Мне в академии скучать не приходится.
   - Вы на службе травмировались? - Я осеклась. - Простите, если не хотите не отвечайте. Вам должно быть неприятно это вспоминать.
   - Неприятно, - подтвердил Алан. - Перелом позвоночника в рейде и не к месту примененная одним из магов регенерация. Когда попал в больницу он уже неправильно сросся и меня списали. Но если соблюдать определенные меры предосторожности, можно жить вполне нормально.
   Я молча кивнула. Не стоит бередить эту рану. Наверное, вообще не стоило расспрашивать, но сделанного уже не воротишь. Тем временем на арене дело явно шло к победе Альвира, и я испытала даже некоторую гордость за нашего преподавателя.
   Кайден и Элтар одержали безоговорочные победы, а вот Андеру со своим противником пришлось повозиться. Смотреть было интересно, хотя знаний все же не хватало. Я попробовала пристать к Кайдену, но он перепоручил меня Альвиру, сказав, что тому это тоже полезно будет.
   - Таль, ты как? - поинтересовался у меня завуч после того, как все магические шары перекочевали во вторую урну.
   Я молча соединила кончики пальцев, демонстрируя, что резерв снова полный, и улыбнулась.
   - Ну иди, - разрешил завуч. - Посмотрим кому повезет на этот раз.
   Я на миг задумалась над тем в каком смысле повезти должно моему противнику, но решила не заморачиваться и вынула из урны один шар. В нем оказался магистр Андер, который, задорно подмигнув мне, первым отправился на арену.
   Сопротивление противнику мне оказать удалось, но ненадолго. Он с самого начала боя перехватил инициативу и постепенно усиливал напор, вынуждая меня постоянно отбиваться. В атаку получилось перейти только один раз и примерно через пять минут я оказалась на песке.
   - Хорошо дерешься, - похвалил он, помогая подняться.
   - Не так как вы.
   - Сравнила! - добродушно усмехнулся маг. - У меня многолетний боевой опыт за плечами. Я на архимага защищаться в этом году собираюсь, а ты еще учишься и даже не на старших курсах.
   - Ого! - впечатлилась я. - А уровень у вас какой?
   - Семнадцатый.
   - Больше, чем у Элтара!
   - Одинаковый. Он после турнира тоже семнадцатый взял.
   - А мне не сказал, - расстроилась я.
   - Так тебя же вроде не было, - задумался Андер. - Контролка во время каникул была.
   - Кстати, как там Тод? Передадите ему привет?
   - Нормально. Трудится на благо гарнизона, по-прежнему рвется погулять по окрестностям. Я опасался, что после того приключения он и во двор-то выходить бояться будет, но парень крепкий оказался. Если нормально доучится потом, персоналку на него пришлю, мне такой телепортист жизненно необходим. А привет передам, конечно.
   Пока мы разговаривали Линара получила в противники Элтара и успела ему проиграть. Альвир свой бой опять выиграл, но на этот раз мне до последнего было непонятно кто станет победителем.
   Мы с ним постепенно приноровились разбирать бой прямо по ходу. По незнакомым заклинаниям он говорил название уровень и предполагаемый результат применения, не вдаваясь в дальнейшие подробности. Я решила, что на следующие бои обязательно нужно будет взять бумагу и стилус, чтобы записывать приглянувшиеся мне заклинания доступного уровня, а потом находить их в библиотеке. Правда восьмого и ниже уровней таких заклинаний было мало, но ведь можно попробовать выпросить у Кайдена разрешения и на сборники более высоких уровней, чтобы конкретные заклинания найти.
   После окончания второго круга боев все распрощались, а Кайден неожиданно напросился к нам на обед.
   - Как тебе наши бои? - поинтересовался он, располагаясь за кухонным столом.
   - Здорово! А можно я и дальше туда ходить буду?
   - Можно, если хочешь. Думаю, это будет полезно и тебе и Альвиру.
   - Только смотреть? - расстроилась я, хотя такие бои, конечно, и посмотреть было интересно.
   - Не только, - усмехнулся завуч. - С защитой у тебя действительно неплохо, остальные спокойно отнеслись, так что будешь вносить дополнительное разнообразие. Кстати, я с тем заклинанием, которое ты привезла, поковырялся немного.
   - Когда ты успеваешь? - удивился Элтар.
   - Ну как успеваю... - неопределенно пошевелил пальцами левой кури Кайден, правой ловко накалывая на вилку кусочек мяса. - Говорю же, немного поковырялся. А заклинание хорошее, если удастся все же модифицировать, как Таль хотела, вообще неоценимо будет. Сможем в ежегодный контроль параметров тогда еще и уровень защиты добавить, а для академии это просто находка.
   - Позволяет измерять уровень защиты? - удивился мой друг. - Это как же?
   - Таль, объясни, - велел завуч. - Я пока поем, а потом что с модификацией получается расскажу.
   Все-таки Кайден гений, решила я, провожая гостя до телепорта. С теоретической частью задачи он справился всего за полтора месяца и это при его-то загруженности. Может он из-за этого и ходил так часто в Мириндиэль? А может и нет. Все упиралось как раз в практическую часть. Модифицированное заклинание получилось слишком сложным для применения его на временных схемах. То есть, как пояснил завуч, нужно было делать что-то вроде рекреации, когда заклинания и схемы являются частью помещения и магу остается только выбрать нужный тип активации. А поскольку сейчас все сильнейшие маги были задействованы на международном проекте с использованием цветика, который получил кодовое название "Пробой", подготовка специализированного помещения для проверки уровня защиты уходила на второй план.
   С Пробоем тоже все шло не особо гладко. Цветик оказался системой капризной и для эффективной работы требовал идеального подбора участников. Причем параметры их должны были быть не максимально приближены друг другу, а понижаться по сравнению с ведущим на определенный коэффициент по мере удаления от него. При этом к самому ведущему предъявлялось такое количество всевозможных требований, что подходили под них единицы.
   Спросив разрешение у Элтара, на следующий день я пригласила вечером Грега к нам в гости. Самого архимага при этом дома не было, так что можно было поговорить спокойно.
   - Расскажи мне свою историю, пожалуйста, - попросила я, накормив гостя ужином и удобно расположившись в гостиной.
   Парень удивленно посмотрел на меня. Я, приглашая его в гости, сказала, что нужно поговорить, но не поясняла, о чем именно.
   - Что вы хотите узнать?
   - Все, что захочешь рассказать. Ты сказал, что пришел в академию чтобы найти себя и что в четыре года с тобой что-то случилось. Ты не помнишь, что именно?
   - С определенного момента помню. А до этого, как будто и не жил вовсе. - Какое-то время парень помолчал. Я его не торопила. - Все считают, что моя жизнь в борделе - это что-то ужасное, но для меня это было не так. Мне нравилось доставлять удовольствие и это ценили. В это сложно поверить, но я до сих пор девственник.
   - А как же ты удовольствие доставлял? - не удержалась я от вопроса.
   - Руками. Губами.
   Речь у парня была спокойная, плавная, как и его движения. Он сидел с ровной спиной, положив на колени куки с длинными чуткими ухоженными пальцами. Грег не стыдился своего прошлого, а принимал его с удивительным достоинством.
   - Ладно, давай без таких подробностей. Зря спросила, - остановила я гостя, видя, что он собирается продолжить.
   - Вам это неприятно, - погрустнел он.
   - Скорее неудобно такое обсуждать, - поправила я. - Это очень личное.
   - Да, наверное. Просто я отношусь к этому как к работе. И для меня это не хуже чем быть булочником или брадобреем.
   - Почему же тогда ты решил изменить свою жизнь?
   - Чтобы объяснить это, мне нужно рассказать с чего все началось. Вам действительно интересно?
   - Да. Иначе я бы тебя сюда не пригласила.
   Воспоминания Грега начинались на лесной поляне у костра, который разводил дядя Милт. Был ли тот действительно его дядей, парень не помнил, зато помнил тяжелое, сиплое дыхание, когда тот говорил, что вот сейчас они немного отдохнут и он отвезет его к мадам Тамире в Новоград. А когда туда придет граф, он заберет к себе Грега и все будет хорошо.
   Всю ночь мальчишка просидел у прогорающего костра, но его спутник не проснулся ни утром, ни даже когда Грег попытался его разбудить. Он проплакал от страха всю следующую ночь, сжимая холодную руку дяди Милта у давно потухшего костра, а утром, как только услышал голоса на тракте, бросился туда, зовя на помощь.
   Ему сказали, что дядя умер и подвезли до большой деревни. Название ее парень не помнил, а возможно и не знал. Там он два дня жил у крестьянина, с которым приехал, после чего ему дали немного денег и пристроили в обоз до Новограда, куда мальчишка рвался, говоря, что его там должны забрать. Я несколько удивилась подобной щедрости, но Грег с усмешкой пояснил, что забранная крестьянином лошадь стоила явно дороже выданного ему десятка медяшек.
   В городе Грег сам пришел в заведение мадам Тамиры, оказавшееся борделем. Там он тоже рассказал, что за ним должны сюда прийти, чтобы забрать. Не знаю, насколько мадам поверила в его историю, но остаться разрешила. Несколько месяцев Грег жил на положении гостя. Его кормили, выделили отдельную кровать, хотя остальные дети спали гурьбой на застеленном старыми матрасами полу. Но за ним никто так и не пришел.
   Дальше еду и кров пришлось отрабатывать. К клиентам детей допускали не сразу, приучая правильно себя вести, ухаживая за взрослыми работниками борделя. Именно тут и проявился талант Грега. Ему нравилось втирать в кожу красивых женщин и мужчин, похожих на прекрасные статуи, ароматические масла, от чего кожа становилась гладкой, а руки скользили по ней как в танце. Это заметили и начали его обучать как распалить при этом желание в женщинах и как в мужчинах. Вскоре подобную прелюдию стали даже продавать как отдельную услугу для богатых клиентов. А мальчишка с надеждой всматривался в каждого приходившего, надеясь, что именно он и есть тот самый. Шли годы, мальчик превратился в изящного юношу, у которого была красивая одежда и вкусная еда, но потерянное прошлое не давало ему покоя. Несколько раз он пытался отправиться путешествовать, в надежде увидеть знакомые места и что-то вспомнить, но мадам Тамира каждый раз находила способ остановить его.
   В поступлении в академию парень увидел свой шанс получить свободу, при этом обеспечив себе еду и кров. Правда питание в академии оказалось значительно проще того, к которому он привык, а вот комната, наоборот, больше его каморки в борделе, тем более что жить с ним никто не захотел и соседа по комнате у парня не было.
   - Да, не густо, - констатировала я, молча дослушав рассказ. - Когда из деревни в город ехали сколько ночевок было помнишь?
   - Не было ночевок. А это имеет значение? - озадачился парень.
   - Может еще что-то помнишь? Хотя бы про деревню. Дом приметный какой-нибудь или статую. Хоть что-нибудь.
   Парень надолго задумался, но все же отрицательно покачал головой.
   - Грег, а ты вообще академию заканчивать собираешься?
   - А почему вы спрашиваете? - насторожился он.
   - Да не пугайся ты, я же не ректор и не завуч, твою судьбу не мне решать. Просто у меня сложилось такое впечатление, будто для тебя это что-то временное и сама магия для тебя не важна.
   Гость снова надолго задумался.
   - Для меня магия не самоцель, - начал он, осторожно подбирая слова. - Это лишь средство не хуже и не лучше остальных. Вы спрашивали зачем каждый из нас пришел в академию, и я задумался над тем зачем я вообще живу. Мне хочется, чтобы тем, кто находится рядом со мной, было хорошо. Наверно это все очень странно звучит...
   - Скорее сумбурно, - поправила я. - Значит хочешь помогать другим?
   - И помогать тоже, но не обязательно. Вот вы же в турнире участвовали не для того, чтобы все мы в академию попали. А помните как Торн сказал, что, если бы не это, так и не решился бы, хотя всю жизнь мечтал? Раз я не могу вспомнить кем я был в самом начале, хочу стать кем-то особенным, тем, кто сможет изменить этот мир к лучшему. Магия могла бы в этом помочь, вот только я не уверен, что смогу дальше учиться.
   - Из-за отношения к тебе других адептов? Неужели при таких высоких целях это тебя остановит?
   - Это бы не остановило, - покачал головой Грег. - Оказывается у меня страх огня. Пока пламя в камине или костре все нормально, но когда я пытаюсь сделать огненный бросок... Если бы не мастер Кайден, я бы, наверное, от собственного заклинания сгорел. Когда огонь перед собой увидел вообще соображать перестал, тот и полыхнул во все стороны.
   - А мастер Кайден что об этом говорит?
   - Что, возможно, в тот период, который я не помню, я пережил пожар или видел вблизи магический бой с применением огненных заклинаний. Но второе совсем уж маловероятно. Говорит, нужно пытаться это перебороть.
   - А если рядом с тобой чужое заклинание, которое тебе самому не нужно контролировать?
   - Не знаю, - пожал плечами парень. - Так я не пробовал.
   Экспериментировать сама я не решилась. Зато посоветовала сходить к доктору Алану и если он не сможет помочь, то к Кайдену. Я-то вот теперь огнем в бою швыряюсь, хоть и не могу сказать, что это любимое мое заклинание, а после ночного боя у меня тоже проблемы были. Хоть и не такие существенные.
   - А в каком месяце ты в бордель попал не помнишь? - задала я еще один пришедший в голову вопрос, когда уже прощалась с парнем у двери. Если пожар был непосредственно перед потерей памяти можно будет попробовать выяснить в документарии какие крупные происшествия били в то время.
   - Примерно за месяц до сердца лета. Нам тогда пирог дали. Это была первая нормальная еда с тех пор, как я туда пришел.
   - А до этого вас чем кормили?
   - Хлебом и кашей на воде. Я первое время вообще есть не мог. Не вкусно. Но голод заставил, а когда к клиентам допускать стали, я у них фрукты выпрашивал. Мне один граф даже медунцы с собой приносил пока я сдуру не спросил не он ли должен меня забрать. Больше меня к нему не приводили.
   Парень ушел, а я задумалась. Питался Грег до потери памяти, видимо, хорошо и забрать его должен был некий граф. Похоже и правда непросто все с его прошлым. Но тайны прошлого могли и подождать, а на подготовку к завтрашним урокам времени осталось совсем немного, и я засела за теорию магии с зоологией, оставив напоследок литературу.
   На этой декаде времени сходить в документарий у меня так и не нашлось, зато я поняла, что становится трудно ориентироваться в выбранных мной из сборников заклинаниях, хранящихся в виде кипы целиком или частично исписанных листов. В результате я обзавелась рабочим журналом, представлявшим собой большую и толстую тетрадь из хорошей бумаги в линейку с твердой кожаной обложкой и специальным карманчиком для стилуса. Стоило это удовольствие аж целых три серебрушки, но благодаря предусмотрительности Тэля, я могла себе это позволить. Первые три листа отведя под оглавление я постепенно переносила ранее выписанные заклинания в личный сборник, как я обозвала свою тетрадь. В результате самоподготовка по растительному миру на этой декаде практически не продвинулась, но я пообещала себе, на следующей закончить с ней во что бы то ни стало.
   Оба вытянутых противника на боях выходного дня были мне не знакомы. Первый бой оказался очень затяжным и продлился почти двадцать минут, закончившись по причине моего опустевшего резерва. Я вымоталась не только магически, но и физически, закладывая крутые виражи в воздухе, а иногда и удирая от заклинаний по песку на своих двоих или даже уходя кувырком в прыжке, но отказываться от второго боя не стала, благо догадалась и сюда взять залитые кристаллы, чтобы отпиться из них между боями.
   К нашему разбору боев с Альвиром присоединилась еще и Линара. Я вообще частенько замечала последнее время их вместе, но ничего против участия в моем обучении еще и магистра-травницы не имела.
   Второй бой закончился вдвое быстрее, но дался мне значительно тяжелее. Противник постоянно давил, не давая ни секунды передышки, я металась как пойманная в клетку альга, но, как и мелкий грызун, не находила выхода. Когда, оказавшись на песке, поняла, что не могу подняться, на какое-то мгновение даже почувствовала облегчение от того, что все закончилось.
   А поздно вечером Элтар позвал меня в лабораторию, что было довольно необычно.
   - Помнишь, какой сегодня день? - с улыбкой поинтересовался он.
   Я на миг задумалась и назвала дату.
   - Значит не помнишь, - рассмеялся архимаг и вручил мне лист со знакомой абракадаброй.
   - Уже год прошел? - догадалась я.
   - Один год и два часа, - подтвердил мой друг. - Это минимально допустимый временной лаг. Андер на нем первую магистерскую по теоретике защитил, он очень за этим следит. Биологически ему все еще около двадцати, хотя хронологически сто восемь.
   - Ну ничего себе, - восхитилась я. - Никогда бы не подумала, что ему столько.
   - А ты сколько бы дала?
   - Лет двадцать пять, может быть тридцать.
   - Члену совета магов и командору гарнизона у острого хребта? - скептически поинтересовался Элтар.
   - Просто он очень веселый, даже легкомысленным кажется, а вы все такие серьезные, - попыталась объяснить я.
   - Это только видимость, Таль. Андер отличный маг и хороший руководитель. Его очень ценят. Пойдем, у меня уже все готово.
   Удачно зачитать заклинание у меня получилось только с четвертой попытки. После третьей я начала нервничать, но удержала себя в руках и срыва, как прошлый раз, не было.
   В Новоград пришла жара. Утром было еще ничего, а к вечеру уходить из академии, в помещениях которой климат регулировался специальными заклинаниями, совершенно не хотелось. Я бессовестно пользовалась расположением Таврима, а именно его телепортом. В редких случаях, когда возвращалась домой на летунце, приходилось бороться с искушением залезть по дороге в фонтан.
   Дома было хорошо. Там имелся холодный душ и климатические заклинания, которые мы с Элтаром поддерживали поочередно, тщательно следя, чтобы они не отключились. Мои знания в бытовой магии вообще за последнее время довольно сильно продвинулись, существенно обгоняя академическую программу. Я освоила практически все, что рассказали знакомые эльфы, да и при работе со сборниками обращала внимания на заклинания, позволяющие сделать жизнь мага комфортнее.
   Люди на улицах роптали, что погодники зря едят свой хлеб, но даже магия не всемогуща, хотя в городском парке и организовали специальную зону с комфортной температурой, накрыв его огромным куполом.
   По растительному миру за третий курс в конце декады я отчиталась без проблем. Линара особо меня не гоняла, озабоченная судьбой влаголюбивых растений, выращиваемых ей совместно с дипломниками, но и я знала весь материал назубок, не желая ударить в грязь лицом перед магистром-травницей.
   В противники на боях выходного дня на этот раз мне достался Митар. Архимагом он был по медицинскому направлению, но судя по тому, как несладко пришлось с ним в бою, по боевому тоже имел не меньше магистерской степени. Минут десять противник гонял меня по арене, а потом выпустил вихрь. Вряд ли этого требовало развитие боя, скорее Митару просто хотелось посмотреть, как я его буду устранять. Вот только я, помня пояснения своего друга, не торопилась этого делать, а через некоторое время даже смогла перейти в наступление.
   И все же, несмотря на невыгодное для него положение, Митар выстоял, поскольку мой резерв закончился раньше, чем вихрь высосал его энергию и пришлось срочно сдаваться, чтобы не получить травму. У меня не хватало сил и знаний, чтобы справиться с такими соперниками. В бою с Линарой и Альвиром я использовала их слабые места, а победа над Кайденом, можно сказать, вообще была случайностью. Если бы он на миг не расслабился тогда, весь мой план вообще ничего бы не стоил.
   Я устало опустилась на лавку, оперившись локтями на ноги и безвольно свесив руки между коленей.
   - Таль, отдыхай, больше у тебя боев не будет, - подошел ко мне Кайден.
   Я молча кивнула, почувствовав облегчение. Выходить на еще один бой совершенно не хотелось.
   - И вечерние занятия на следующей декаде тоже отменим, - решил завуч, присаживаясь рядом со мной на лавку. - Извини, что вовремя не заметил.
   - Не заметили что? - Больше всего мне сейчас хотелось лечь и закрыть глаза.
   - Комплексное переутомление. Ты очень сильно загружена, но обычно это частично компенсировалось твоим рвением и моральным удовлетворением от очередного достижения. А с сильными соперниками ты уперлась в свой предел и от продолжения этих боев будет только вред. Если не против тратить на это свой выходной, тебе будет полезно и дальше разбирать с Альвиром наши бои, но участвовать в них я тебе пока больше не разрешу.
   - Хорошо, - согласилась я, не имея ни сил, ни желания спорить.
   На следующей декаде стало немного полегче. Помимо отмены вечерних боев читать книги для последующего написания изложений на вариативном уроке оказалось не в пример легче, чем заучивать классификации и свойства растений. Я немного пришла в себя и пошла уговаривать Кайдена дать разрешение на следующие уровневые сборники. Вместо этого он поручил Альвиру помочь мне с изучением подсмотренных на боях выходного дня заклинаний девятого и десятого уровня, правда запретив при этом осваивать более одного в декаду.
   Я долго думала с чего начать, учитывая это ограничение, и выбрала теневой плен, виденный мной еще на королевском турнире, на следующую декаду оставив оковы холода. Альвиру мой выбор показался странным. Оба заклинания были довольно специфическими, а теневой плен еще и читался почти минуту, но мне нравилась идея хотя бы временно обездвижить противника, а над тактикой применения у меня еще будет время подумать.
   За два дня до конца декады ко мне подошла Линара и поинтересовалась, могу ли я пропустить бои выходного дня.
   - Могу. Мне мастер Кайден все равно участвовать запретил. Нужна моя помощь?
   - Нет. Просто я так и не отблагодарила тебя за то, что на каникулах в Мириндиэль вернуться помогла. А меня магистр Игельс пригласил к ним на праздник изобилия. Там народные гуляния будут и представления всякие. Я себе правда телепорт уже заказала, а потом подумала, что ты, наверное, тоже рада будешь немного отвлечься от учебы. Ну так что, попросить тебя в списки добавить?
   - Я лучше сама насчет телепорта договорюсь. А вот за приглашение спасибо, развеяться мне действительно не помешает.
   В посольстве я не только договорилась о телепорте и узнала в какое время мы идем с Линарой, но в первую очередь попросила предупредить Владыку о моем приходе и уточнила не нарушит ли это какие-то важные планы. Меня заверили, что если я не намерена принимать участие в официальных церемониях, то мое присутствие ни на чем не скажется, и все только рады, что меня заинтересовал их праздник.
   А в последний учебный день после подведения итогов ребята попросили меня задержаться в классе.
   - Таль, мы в этом году собираемся заявку на турнир опять от круга подавать, - осторожно подбирая слова начал Ян.
   - Правильно, - одобрила я. - Тогда мастер Эрх сможет еще одну команду от группы выставить.
   - Ты ведь понимаешь, что в этом году борьба будет намного жестче, чем в прошлом.
   - Это точно. В прошлый раз мы сами доказали, что нет ничего невозможного.
   - А значит нужно готовиться уже сейчас, - сделал закономерный вывод юный герцог, - и тренироваться ежедневно, иначе нам не потягаться со старшими курсами. В прошлом году ведь не столько мы выиграли на последних двух этапах, сколько они проиграли.
   Я вздохнула. Янисар все правильно говорил, вот только у меня эльфийский и литература за четвертый курс и два самостоятельных урока по теории магии. Да еще и индивидуальная раскачка, которая не особо стыкуется с групповыми тренировками.
   - Ребят, я все понимаю и постараюсь вырываться, но каждый день у меня просто не получится.
   - Таль, ты наш друг и всегда будешь одной из юных магов..., но команда должна тренироваться вместе, а у тебя так не получается... Ты не обидишься, если мы тебя на Вадера заменим? Круг ведь перед турниром все равно переоформлять.
   - Конечно не обижусь. И обязательно буду за вас болеть, - заверила я своих друзей.
   После этого на лицах ребят появилось такое облегчение, что сразу стало понятно насколько трудно было им решиться на этот разговор.
   - Будем считать, что я у вас теперь запасной участник. И вы всегда и во всем можете рассчитывать на мою помощь и поддержку.
   - Ты тоже! - нестройным хором заверили меня друзья.
   - И ты все-таки приходи тренироваться с нами, когда дополнительных нет, предложил Рейс. - Можем два малых круга сделать.
   Идея всем понравилась, и мы вместе отправились в библиотеку. Я - взять свободные сейчас книги по литературе за четвертый курс, ребята - забрать оттуда Вадера, который при нашем разговоре не присутствовал.
   Видя, как неверие на лице подростка сменяется счастливой улыбкой, я искренне порадовалась, что мне нашлась подходящая замена. Эти дети были мои друзьями, но, хоть нас и объединяла любовь к магии и тяга к приключениям, разница в возрасте давала о себе знать.
   В Мириндиэль мы уходили не особо рано, так что я успела потренироваться утром с Элтаром и поинтересоваться у непривычно воодушевленного архимага за завтраком последними новостями.
   - Завтра первый запуск Пробоя! - уже не сдерживая довольной улыбки похвалился он. - Вчера вечером утвердили основной и резервный составы.
   - Отлично! А посмотреть можно будет?
   - Это вряд ли. Участников и так много, посторонних там не будет.
   Я сникла. Цветик ведь был моей идеей, могли бы и исключение сделать. Понятно, что от меня тут одна идея, а просчитывали все архимаги, но я ведь и прошу посмотреть, а не поучаствовать.
   - А отсчет кто давать будет? - с надеждой спросила я.
   - Ее величество. Вряд ли кто-то рискнет высказать ей претензии, если что-то пойдет не так.
   И тут не подфартило. Мне, в отличии от королевы, претензии еще как выскажут.
   - А почему не король?
   - Потому что так решили Его величество и Владыка. Причинами я у них не интересовался.
   - Ладно, - сдалась я, вставая из-за стола. - Хоть как прошло потом расскажешь?
   - Конечно, - заверил архимаг. - Хорошо тебе повеселиться.
   Я пожелала другу удачи на сегодняшних боях и телепортом отправилась во дворец, где уже ждала меня Линара. На этот раз магистр-травница была значительно спокойнее чем перед посадкой мэлрона. Помимо нее у телепорта стояло еще десятка полтора нарядно одетых мужчин и женщин, по сравнению с которыми мы с мастером выглядели более чем скромно.
   - Доброе утро, - поприветствовала я Линару. - Всем не терпится?
   - Еще бы, - усмехнулась мастер. - Для большинства это первое посещение эльфийской столицы. Ты со мной и магистром Игельсом пойдешь или у тебя опять свои планы?
   - Не знаю, - растерялась я. - У меня вроде бы планов пока нет, если там за меня что-нибудь не напланировали. А я вам не помешаю?
   - Ну что ты. Он просто коллега и мы будем рады твоей компании.
   Она-то может и будет рада, а вот что по этому поводу думает магистр, наверняка знающий о моем статусе будущей владычицы, я даже предположить не могла. Уж очень по-разному на это эльфы реагировали.
   К моменту открытия телепорта у него находилось более двадцати человек. Пришел второй помощник посла, зачитал список запретов, среди которых значилось и прикосновение к ушам, сообщил, что нас встретят на той стороне, и, когда все уже начали проходить в телепорт, умудрился почти незаметно отвесить полагающийся мне поклон. Я, кивнув, подмигнула эльфу и последней шагнула в портал.
   Когда остальных гостей увели приставленные к ним сопровождающие к нам с Линарой подошел эльф, которого я смутно помнила по встрече в парке посольства во время его восстановления.
   - Пусть будет благосклонен к вам свет творения, - первой поприветствовала я его на эльфийском.
   - Как и ко всему правящему роду, - понятливо ответил магистр на нем же и уже на человеческом поздоровался с Линарой.
   Надо бы все-таки ей рассказать, что я и есть будущая владычица эльфов. Но не сейчас же...
   - Позволено ли мне будет сопровождать вас сегодня? - Выходя у меня из-за спины, поинтересовался Черный доктор.
   - Думаю, мы и с магистром Игельсом не потеряемся, но, если хочешь пойти с нами, я не против.
   - В таком случае мы присоединимся к магистрам чуть позже. Предлагаю встретиться примерно через полчаса на северном склоне цветочной горки, а сейчас нас ждут.
   Возражать никто не стал, и мы свернули в ту часть дворца, где располагались апартаменты Владыки, а Линара с коллегой направились к центральному выходу.
   - Вы на меня больше не сердитесь? - осторожно поинтересовался по дороге Майран.
   - Не то чтобы не сержусь, но и драться не буду, - усмехнулась я. - Давай как-нибудь в другой раз обсудим почему такие действия неприемлемы для меня.
   - Хорошо, - не стал спорить телохранитель. - Мне в городе в стороне от вас держаться?
   - Нет, конечно. Ты тоже меня извини, что так бурно тогда отреагировала. Это не только с тобой было связано, просто совпало неудачно.
   - Да ладно, с кем не бывает, - усмехнулся эльф, заметно расслабляясь.
   Возле дверей, через которые впустил меня ночью Тар, днем стоял почетный караул, но меня провели не через них, а через кабинет и секретарскую, в которой и остался Майран. Тэль, читающий что-то в кресле, увидев меня, поднялся, радостно улыбаясь. Я бросилась к нему, но не добежав пары шагов резко затормозила.
   - Что-то не так? - удивился эльф.
   - Просто ты весть такой беленький, - окончательно смутилась я, разглядывая жениха. - А я, конечно, чистая, но все равно к тебе прикасаться страшно.
   На Владыке была кипенно-белая рубашка и белые же с тонкой золотой вышивкой брюки. Такой же китель небрежно висел на спинке кресла.
   Тэль рассмеялся и сам шагнул ко мне, заключая в крепкие объятья. И от этого почему-то стало так невероятно хорошо, что я, уже не думая ни о чем, прижалась к нему, обнимая руками за шею.
   - Я по тебе так соскучилась... - все остальные слова куда-то неожиданно пропали. Я задрала голову, глядя в лицо своего любимого.
   - Не верю, - лукаво улыбнулся он, а глаза при этом смеялись.
   - Почему?
   - Если бы соскучилась, давно бы в гости прибежала.
   Со вздохом опускаю взгляд. Мне не то что в гости ходить, дышать иногда некогда. Единственная поблажка, которую я позволяю себе в выходной - это выспаться утром. А так эльфийский, бои, тренировка, раскачка и все уже известные на тот момент домашние задания на следующую декаду, потому что если не сделаю наперед, времени на все в учебные дни просто не хватит. Вот такой вот выходной.
   - Прости. Это была просто шутка, - эльф приподнял мой подбородок и на миг коснулся губ своими. - Я знаю, что ты очень загружена, Идлер рассказывал. Только это и останавливает меня от кражи собственной невесты из дома архимага Элтара. Я очень рад, что ты сумела вырваться на праздник. Я правильно понимаю, что за это нужно магистра Линару поблагодарить?
   - И еще магистра Игельса, - уточнила я. - Он пригласил ее, а она меня. Тэль, а у тебя какие планы на сегодня?
   - Ближайшие два часа я занят в торжественной части, это изменить уже не получилось. Потом оставлю вместо себя Олиста и присоединюсь к вам. Ты же не против?
   - Я только за. А где мы встретимся?
   - Я сам вас найду. Ты Черного доктора с собой возьмешь или другого телохранителя?
   - Какого другого? - опешила я. - И зачем мне вообще телохранитель?
   - Для моего спокойствия. - Тэль утянул меня в кресло и усадил к себе на колени, продолжая всматриваться в лицо. - Так что насчет Майрана?
   - Да пускай ходит, я не против. Мы с ним вроде бы помирились, хотя изначальная проблема никуда и не делась.
   - Вот и хорошо. Я на него метку еще вчера поставил, по нему вас и найду. Где что проводится он в курсе. На торжественную часть не приглашаю, для вас там ничего интересного не будет, лучше сходите стрельбы посмотрите или по парку погуляйте. Там сегодня всякие конкурсы и аттракционы, может поучаствовать захотите.
   - У тебя весь день после торжественной части свободен? - обрадовалась я.
   - Не совсем. Будет еще званый ужин. Линара наверняка пойдет, а ты как хочешь. Можешь пойти вместе с ней, можешь выйти со мной.
   Тэль выжидающе посмотрел на меня.
   - Прости, я пока не готова официально предстать в роли твоей невесты еще и перед людьми. Да и Линара пока не в курсе.
   - А мне показалось, ты ей доверяешь, - удивился Тэль.
   - Доверяю. Просто никак момент подходящий не выберу. Боюсь, что обидится на то, что я ей сразу не рассказала.
   В комнату зашел эльф и с поклоном предупредил, что через пять минут необходимо быть готовым. Жених вздохнул, на миг прижал сильнее и поднялся, поставив меня на ноги. Я не стала ему мешать и, чмокнув в щеку, отправилась в сопровождении Майрана в город.
   Спешить было некуда, погода в эльфийской столице стояла прекрасная, и я наслаждалась прогулкой по знакомым улицам, безоблачным небом невероятной голубизны и ласковым ветерком на своей коже. Окна домов, мимо которых мы шли, были украшены цветами, а на крыльце каждого из них стояла корзина с фруктами и выпечкой.
   Цветочная горка оказалась приличных размеров холмом с четырьмя крутыми лестницами, ведущими на вершину, и спиральной дорожкой, десятью витками плавно спускающейся к подножью. Вдоль дорожки стояло множество лавочек, а склоны холма украшал причудливый узор из разнообразных цветов. Насколько я помнила, а помнила растительный мир я пока хорошо, они должны были цвести в разное время, но здесь природа уступала причудам эльфийской магии.
   Магистры оказались не на северном склоне, как мы договаривались, а на вершине, и Линара была в полнейшем восторге от увиденного. В руках у них были небольшие деревянные шпажки, на которые нанизаны кусочки фруктов и крупные ягоды.
   - Угощайтесь, - протянул мне свою эльф.
   - Не стоит, - смутилась я. - лучше покажите, где их продают.
   Мужчины переглянулись, и магистр сдержанно улыбнулся, а Майран от души рассмеялся.
   - Сегодня все угощения раздают бесплатно, - пояснила мне Линара. - Это же праздник изобилия. У каждого дома выставляют корзины или вазы с дарами природы и любой желающий может подойти и съесть все, что ему захочется. В городе установлены специальные палатки, возле которых раздают бесплатно фрукты, печеные овощи, пироги. Но за один раз можно взять только одну порцию и, если хочешь еще, придется снова стоять в очереди.
   - Берите, - снова протянул мне угощение эльфийский магистр, - я ее для вас взял.
   Я поблагодарила эльфа и, попробовав первую с краю дольку, по вкусу напоминающую дыню, поинтересовалась нашими дальнейшими планами.
   Мужчины единодушно высказались за поход на стрельбы, Линара заинтересовалась и я не стала возражать, хотя особого энтузиазма у меня эта идея не вызвала. И как оказалась очень зря. Представляя соревнование лучников, я ориентировалась на наши тренировки, да виденные пару раз в своем мире по телевизору соревнования. Эльфийские же состязания оказались настоящим представлением виртуозов. Куда там Лису с его показавшейся мне превосходной техникой, если бы не видела этого собственными глазами, то просто не поверила бы.
   Когда мы дошли до стрельбища, соревнования уже начались. Эльфы провели нас в специально отведенный сектор, где уже сидели остальные гости, пришедшие с нами из Остии, и усадили на верхнем ряду. Стоит отметить, что обзор отсюда был просто великолепный.
   На стрельбище проходил отборочный этап, носивший поэтичное название "цветочный вихрь". Перед участником, которые выходили соревноваться по четверо одновременно, в пятидесяти метрах находился полутораметровый деревянный стенд, приподнятый над землей. Перед ним, после сигнала готовности, подаваемого стрелком, появлялся небольшой воздушный смерч, а еще секунд через пять из открывающегося над смерчем портала высыпались разноцветные лепестки.
   Лучнику давалась одна минута и десять стрел, чтобы, пронзив лепестки, вонзить их в стенд. Отсчет времени не показывался, но по окончании минуты вихрь переставал поддерживаться магически и лепестки опадали на траву. Судя по их количеству, до нашего прихода отстреляться успело не особо много участников.
   Цели в зависимости от цвета были разной величины и оценивались разным количеством баллов. Золотисто-желтый узкий лепесток размером с половину моего пальца стоил пять баллов; синий, такой же длины, но круглый - три балла; зеленый, в полтора раза больше и один балл, а попадание в белый лепесток лишало стрелка одного балла.
   Когда магистр Игельс объяснял все это нам с Линарой, мне казалось невероятным, что лучники умудряются вообще попадать в лепестки, не то что выбирать в какие именно. Но эльфы не просто попадали, наиболее умелые из них умудрялись нанизывать на стрелу сразу по две цели.
   Луки у большинства участников тоже выглядели необычно. У некоторых была двойная тетива, полочка для стрелы, что-то вроде прицела и даже некий стабилизатор в виде торчащей вперед палки. Что это такое мне пояснял Майран, сказавший также, что магические улучшения для луков на соревнованиях строго запрещены.
   Подведение итогов отборочного тура проходило не внутри выходящей четверки, а общим зачетом по набранным очкам и в следующий тур проходил тридцать один участник. Лидер этого этапа набрал сорок два балла, попав в четыре желтых, пять синих и семь зеленых лепестков. Отрыв от тридцать первого места составлял всего девять очков. У Майрана среди участников нашлись двое знакомых, один из которых прошел во второй тур на семнадцатом-двадцать первом месте с тридцатью шестью очками. Поскольку у остальных знакомых участников не было, мы все болели за него.
   После небольшого перерыва, за время которого с арены убрали стенды и установили что-то вроде детской карусели в виде большого круга, разделенного на три сектора, начался этап под названием "танец светлячков". Первым на специальное возвышение на стрельбище поднялся Тариндиэль, после чего вокруг него включились защитные магические экраны вроде тех, которыми эльфы на сборах ограждали арену, и которыми сейчас были защищены зрители. Юный повелитель доставал из красивой вазы магические шары, клал их на специальную подставку и над ареной появлялось вращающееся иллюзорное изображение очередного участника раза в два больше натуральной величины.
   Первая тройка стрелков, определенных таким образом, заняла свои места на карусели, спиной друг к другу. У ног каждого была специальная стойка с пятьюдесятью стрелами, возле которой располагалась педаль разгона карусели, при каждом нажатии, придающая конструкции небольшое ускорение. Любой участник мог в любой момент ускорить вращение, которое постепенно замедлялось. Был установлен и предел скорости, при достижении которого педали просто не срабатывали.
   При появлении над ареной иллюзорной цифры десять, с которой стартовал обратный отсчет, эльфы начали разгонять карусель. После того как погасла цифра один, в воздухе заметались искры трех цветов, соответствующих раскраске карусели. Мне это напоминало не танец, а броуновское движение, но эльфы вообще склонны давать всему красивые названия. В воздухе все время находилось по десять магических светлячков каждого цвета. При попадании в светлячка своего цвета, он испуганно взмывал вверх, прибавляя одно очко под иллюзией участника. При попадании в чужого светлячка, он отнимал у промахнувшегося сразу два очка. При этом независимо от того, кто именно попал, появлялся новый светлячок вместо подстреленного.
   Через пять секунд после того, как последняя стрела покинула одну из стоек, все светлячки исчезли, а одна из иллюзий потускнела, став полупрозрачной. Этот участник выбывал из дальнейшей борьбы.
   - Странно, а почему тогда тридцать один участник? - задумалась я после того, как отстрелялась вторая группа лучников. - На три же не делится.
   - Потому что лидер отборочного тура автоматически проходит во второй этап этого, - пояснил подошедший в этот момент Тэль, усаживаясь позади меня и с удовольствием впиваясь зубами в булочку в виде цветка с серединкой из ярко-желтого джема.
   - О, цветик! Дай куснуть, - попросила я.
   Эльф удивленно посмотрел на сдобу, на меня и, протянув мне булочку, поинтересовался:
   - Почему цветик? Погоди-ка, а это не ты семикружье магов так назвала?
   - Ага. И именно потому, что у него семь лепестков, - облизнув губы, пояснила я. Булочка была мягкой, а джем кисло-сладким. Мне понравилось.
   - Не вижу связи, - чуть подумав заключил жених.
   Пришлось и им рассказывать сказку про цветик-семицветик.
   - Но почему название давала ты? Обычно ведь это делает автор.
   - Потому что я и есть автор. Ну, то есть я, конечно, только идею подала, - уточнила под скептическим взглядом Владыки, - но название решили оставить.
   - И как тебе удалось уговорить архимагов все это обсчитать? Шансы сбалансировать такую сложную структуру были просто призрачными.
   - Да никого я не уговаривала. Просто для Элтара очень важно попасть на старый континент, а Кайден его друг, вот и помог.
   Тэль понимающе кивнул. Уж кому как ни ему понимать как много значат старые друзья.
   Травники тихо о чем-то перешептывавшиеся все это время дождались паузы в разговоре и уверенно заявили, что такое растение существовать не может.
   - Это же просто сказка, - рассмеялась я. - Говорящей рыбы исполняющей желания тоже не бывает, а сказки про нее есть.
   После этого пришлось рассказывать еще и сказку про золотую рыбку. При этом жадность бабки поразила эльфов даже больше, чем волшебная рыба, исполняющая желания.
   Во втором этапе этого тура каждому участнику давалось семьдесят стрел и в финал проходил только один из тройки. Перед его началом опять объявили небольшой перерыв, убрав со стрельбища карусель и принеся на него небольшой стол.
   Очередность выступления финалистов также определялась жеребьевкой, но знакомый Майрана из соревнований уже выбыл, так что мы приветствовали всех одинаково. На стрельбище вынесли и аккуратно разложили на столе семь яблок. Я удивилась, считая после увиденного в предыдущих турах, что попасть в яблоко для любого из участников не составит труда, даже если стрелять придется через всю арену, но задача оказалась не в этом.
   Стрелок подходил к столу, держа лук в одной руке, второй брал одно из яблок, отходил в специально отведенную зону, подкидывал яблоко над собой и выхватывая этой же рукой стрелы из заплечного колчана, стрелял в него. Я не поверила своим глазам, когда в упавшем яблоке торчало целых пять стрел, а участник был еще и не доволен результатом.
   Финал проходил в три подхода, во втором из которых стреляли от аутсайдера к лидеру, а в последнем наоборот начинал стрелок, вонзивший наибольшее количество стрел по сумме двух подходов. Когда в одном яблоке оказалось сразу девять стрел трибуны взревели от восторга и даже Тэль поаплодировал мастеру, а я подумала, что не хотела бы оказаться его мишенью даже в абсолютнике и с полным резервом. Кто его знает, какая пробивная сила у этих стрел.
   К самому концу соревнований, чтобы провести награждение, прибыл Олист. Эльфы встали, приветствуя своего Повелителя, мы с Линарой тоже. Остальные люди последовали этому примеру парой секунд спустя. Памятные подарки вручили всем участникам финала. Победителю же, помимо денежного вознаграждения досталась еще и стрела с алмазным наконечником, как объявили нам, уже девятнадцатая в его колчане.
   Народу на стрельбище было полно, и, чтобы не толкаться в проходах, Тэль увел нас порталом, вышли из которого мы в городском парке. Оглядевшись вокруг, Владыка уверенно направился к небольшому питьевому фонтанчику, вот только жидкость там на воду была не похожа.
   - Что это? - поинтересовалась я.
   - Сок. Яблочный, - уточнил эльф. - Если не любишь его, можем поискать другие.
   Я неверяще склонилась над струей и попробовала. И правда яблочный сок. Но я бы сейчас и от чего-то посущественнее не отказалась, поскольку время было уже обеденное, вот только очереди к палатке с едой откровенно пугали своими размерами.
   - Майран, раздобудешь поесть? - кивнул Тэль в сторону бесплатной еды и, когда тот отошел, добавил: - Если не выйдет, порталом на обед сходим.
   - Больше одной порции в руки ведь не дают, - вспомнила я.
   - Из любого правила есть исключения, - заметил Владыка.
   - Смотрите, лавочка освободилась. Пойдем? - позвала всех Линара.
   Как только расположились, к нам подошла заметно нетрезвая компания из четырех парней и одной девушки.
   - Валите отсюда, мы ее первые увидели, - невежливо заявили они.
   Магистры заметно напряглись, а вот Тэль, продолжая обнимать меня одной рукой, даже не взглянул в сторону подошедших. Я подумала и решила тоже не реагировать. Абсолютник на мне, мы на празднике в центре города, где полно народу, а значит повода для беспокойства особо нет.
   - Вы что, оглохли? - начал демонстративно заводиться еще один парень из подошедшей компании. - Валите с нашей лавки!
   Он дернулся то ли ко мне, то ли все-таки к Тэлю, но сделать ничего не успел. Позади него практически из воздуха материализовался невысокий неприметно одетый эльф и задира оказался на земле с заломленной рукой. Девушка завизжала, привлекая всеобщее внимание, товарищи попытались броситься ему на помощь, но рядом с первым эльфом встали еще двое, демонстративно поигрывая заклинаниями. Подоспевшей страже они продемонстрировали какой-то жетон, после чего те увели дебоширов и притихшую эльфийку, а сами так же незаметно, как и появились, снова исчезли.
   - Твои? - поинтересовалась я у жениха.
   - Ага. Олист настоял. Если бы их не было, сам бы разобрался, а так поленился.
   - Они у тебя прямо ниндзя! - восхитилась я, безрезультатно пытаясь обнаружить скрывшихся телохранителей.
   - Кто? - заинтересовался Тэль и я, дождавшись возвращения Черного доктора, принесшего пироги и печеные овощи на шампурах, рассказала им еще и про скрытных воинов моего мира.
   - Ой, а что там происходит? - проявила любопытство Линара, указывая в сторону, откуда раздавались азартные возгласы.
   - Пойдем посмотрим. - предложил Тэль, и мы дружно направились к видневшемуся среди деревьев скоплению эльфов.
   Там оказалось что-то вроде канатного парка высокой сложности. За прохождение трассы полагался приз, который можно было снять со специального крепления в ее конце. Призов было пять, креплений шесть, значит кому-то все-таки удалось преодолеть всю дистанцию.
   Пока мы пробирались поближе, еще один решивший испытать себя под одобрительные возгласы толпы полез к началу трассы. Страховки на участнике не было, но под трассой бы установлен магический полог, так что и риска тоже особого не было. Начал эльф достаточно бодро, но к середине трассы растерял и темп, и уверенность, в результате сорвавшись при перелете с качелей на паутину.
   - Ну что, попробуем? - решительно направилась к старту Линара.
   Мы с магистром Игельсом отказались, а вот Тэль неожиданно для меня заинтересовался и собрался идти следующим. Далеко магистр не продвинулась, со смехом приземлившись на полог, но судя по довольной улыбке получила массу удовольствия от самого процесса.
   У моего жениха дела обстояли намного лучше. Он не форсировал события, довольно ловко проходя один снаряд за другим, поддерживаемый не только нами, но и остальными собравшимися поглазеть зрителями. Ему не хватило совсем чуть-чуть чтобы добраться до финиша и судя по тому, как он разминал руку возвращаясь к нам, ее просто свело.
   - Можно я тоже попробую? - поинтересовался Майран.
   - Дерзай! - кивнул ему Владыка.
   Черного доктора поддержали уже далеко не все, кто-то даже выкрикнул, чтобы вампирский выродок убирался в ту нору, из которой вылез. Но мы так азартно болели за своего спутника, что постепенно настроение толпы начало меняться и к концу трассы за него уже болели так, что уши закладывало от криков. И Майран не подкачал, дойдя до финиша и возвращаясь к нам с красивым цветком в руках.
   Линара смотрела на него так влюбленно, что я даже удивилась, пока не поняла, что смотрит она не на эльфа, а на цветок. Кажется, Черный доктор собирался подарить его мне, но я успела показать ему глазами на травницу и тот меня понял.
   - Ты просто молодец! - восхитилась я. - Горжусь!
   - Не зря же я теперь с телохранителями тренируюсь, - подбоченился эльф. - Точно не хотите попробовать?
   - Нет. Вот если бы ее пролететь нужно было, тогда другое дело.
   - Пошли, - Черный доктор схватил меня за руку и потянул за собой. Остальные двинулись следом.
   Несколько раз свернув на другие дорожки и обойдя стороной еще одну полянку с палатками и очередями к ним мы пришли к примерно такому же столпотворению. Пробраться вперед тут оказалось не проще чем у канатного парка, но Майран протащил меня за собой, расчищая путь, а Магистр и Тэль помогли Линаре, не позволяя толпе сомкнуться сразу на моей спиной. Желающих поучаствовать было значительно больше, чем на предыдущем аттракционе, но я не спешила к ним присоединиться, предпочитая сначала посмотреть, что здесь происходит.
   Участник выходил на специальную площадку, после чего ведущий активировал артефакт на ее краю и в воздухе в случайном порядке начинали на несколько секунд появляться цветные кольца. Нужно было пролететь через каждое из них, пока оно не исчезло. Как только левитант не успевал преодолеть кольцо до его исчезновения, он проигрывал. Цвет колец постепенно менялся, пауза между их возникновением, а потом и время существования кольца сокращались.
   Главным призом была красивая подвеска в виде капельки на серебряной цепочке. Помимо него имелись два блока утешительных призов для дошедших до перламутрового и изумрудного этапа.
   - Таль!
   - Что? - посмотрела я на жениха, оторвав взгляд от площадки, на которой потерпел крах очередной участник.
   - Я говорю, Линара уже пошла участвовать. А ты?
   - Да, конечно. Майран, пойдешь?
   Телохранитель довольно кивнул, а Тэль на этот раз остался с магистром Игельсом.
   Мастер вышла на площадку за два эльфа до меня. Летала она на данный момент довольно неплохо, но к концу успеть за появляющимися в неожиданных местах иллюзорными кольцами было действительно непросто и ей достался только утешительный приз в виде резной фигурки. Хотя, судя по реакции толпы, и это было немалым достижением.
   Следующие два участника ничего вразумительного показать не смогли, видимо профессионалы праздничными конкурсами не интересовались, а для любителей они были довольно сложны. На площадку я выходила максимально настроившись и сосредоточившись на предстоящем испытании.
   Первая пара цветов далась довольно легко, позволяя приноровиться. Я после преодоления очередной иллюзии начинала делать небольшую горизонтальную восьмерку, осматриваясь вокруг и плавно выходила из нее в сторону следующего кольца. Скорость постепенно возрастала, к перламутровому этапу я все еще успевала к иллюзиям, но появлялись они раньше, чем я пролетала через предыдущее кольцо. Из-за постоянных виражей начала заметно кружиться голова. Изумрудные кольца висели сразу по несколько в воздухе, то ли появляясь одновременно, то ли просто настолько быстро, что я не успевала это отслеживать. Теперь приходилось выстраивать траекторию, оптимальную для пролета сразу нескольких иллюзий, во всяком случае пытаться сделать пролет через них более плавным, без потери скорости на крутых виражах. Когда все же приходилось резко разворачиваться, я использовала уже проверенный ранее способ с шестом из твердой иллюзии, не задумываясь о том допускается ли это правилами.
   Разобраться с правилами можно было и потом, а сейчас еще три изумрудных кольца и целая россыпь золотых, одновременно появляющихся над всей площадкой на разной высоте. Влево вниз, подъем по прямой и снова нырок вниз, но уже вправо. Резкий разворот и снова вверх, еще вверх, еще... Перед глазами все плывет, ветер обдувает мокрое от пота лицо. Четыре кольца зигзагом вниз, еще один крутой разворот и рывок к последнему кольцу в центре площадки. Успеть!
   Как только влетаю в него, раздается громкий хлопок. Я шарахаюсь в сторону и, сорвавшись с летунца, приземляюсь спиной на спружинивший полог, а в небе надо мной диковинными цветами взрывается салют победителю. Зрители просто неистовствуют, а у меня не осталось сил даже на то, чтобы подняться, и Черный доктор на руках выносит меня за край площадки.
   - Позвольте же нам узнать имя победителя, - радостно провозгласил ведущий, направляясь ко мне.
   Я испуганно глянула на него и перевела вопросительный взгляд на Тэля. Жених поднялся в воздух и над головами зрителей перебрался ко мне.
   - Если не хочешь представляться, можем просто уйти, - предложил он, перехватывая меня у Майрана. На ногах я все еще стояла не очень твердо, хотя голова постепенно переставала кружиться.
   - А ты что бы посоветовал?
   - Было бы здорово, если бы все узнали, что ты тоже на празднике. Тем более, что за последние пять лет в этом испытании никто победить не мог, потому и утешительных призов столько. Из остальных людей если кто и есть поблизости, вряд ли сориентируется и узнает, так что вопрос только в Линаре. И тут решать тебе.
   Я посмотрела на пытающуюся пробраться к нам магистра и решилась.
   - Мастер Линара, простите меня, пожалуйста. Я не хотела, чтобы все так получилось. - Развернувшись к ведущему, я глубоко вдохнула, медленно выдохнула и, сжав для уверенности ладонь Тэля, отчетливо произнесла: - Меня зовут Наталья Иномирянка. Будущая владычица Наталья Иномирянка.
   Стоящие рядом эльфы ахнули. Ведущий неуверенно посмотрел на меня, почему-то на Черного доктора, который ему утвердительно кивнул, и, побледнев, перевел взгляд на Тэля. Владыка улыбнулся и тоже ему кивнул, после чего эльф, кажется, собрался упасть в обморок, но передумал и, взяв себя в руки, попросил:
   - Не могли бы снова взлететь над площадкой, чтобы все вас видели.
   Тэль первым поднялся на несколько сантиметров в воздух и приглашающе показал мне рукой перед собой. Я встала на его летунец, прижавшись спиной к любимому, и он обнял меня обеими руками.
   - Приведи остальных в ее дом, - велел он Черному доктору, прежде чем подняться высоко над площадкой и замереть там, медленно поворачиваясь и позволяя всем разглядеть победительницу состязания.
   Когда ведущий объявил мое имя, толпа на миг замерла, а потом разразилась приветственными криками, разнося весть о победе в конкурсе будущей владычицы по всему парку.
   - Не шевелись, - велел Тэль.
   Послушно замерла, и эльфы разразились криками пуще прежнего. Нервно вздрогнув, я попыталась еще сильнее вжаться в любимого, ища в нем моральной поддержки.
   - Чего это они? - шепотом поинтересовалась я.
   - Я иллюзию парадных одеяний на нас навел, - признался Владыка. - Извини, не удержался.
   - И что теперь?
   - А теперь будем красиво уходить, - довольно ответил жених и я, даже не оборачиваясь, почувствовала, что он улыбается. Искренне улыбается, а не просто потому, что это понравится толпе.
   Продолжая придерживать меня одной рукой, второй он сделал широкий жест, обрисовывая овал и прямо в воздухе перед нами появилось перламутровое окно портала. Шагать в него на высоте было страшно, мне упорно казалось, что за этим последует падение вниз, и оказавшись в своем доме я действительно чуть не упала, споткнувшись на абсолютно ровном полу.
   К тому моменту, когда пришли Линара и сопровождающий ее Черный доктор мы успели заварить мой любимый отвар и набрать у соседних домов разных булочек, выставив и на моем крыльце корзину, принесенную Тэлем из дворца. Магистр Игельс распрощался со своими спутниками по дороге, сославшись на усталость, и в гости ко мне не пошел.
   - Таль, прости меня... - с порога с самым несчастным видом начала мастер-травница.
   - Я вас?! - изумилась я, перебив Линару. - Может наоборот?
   Мы удивленно воззрились друг на друга.
   - Если бы я знала, что он твой жених, я бы никогда... - попыталась объяснить магистр и выглядела при этом такой несчастной, что я подошла и обняла ее, чтобы успокоить.
   - Я это прекрасно понимаю. Это вы извините, что сразу не рассказала. Мы вообще никому, кто на первой аудиенции эльфов у короля не присутствовал, не рассказывали. Правда, Кайден на балу случайно узнал.
   - Вы сумеете сохранить это в тайне? - обратился к ней Владыка.
   - Кроме Кайдена знают еще ректор Таврим, наш круг, Элтар, королевский архимаг Лисандр и Синиар Устиец. Ну и король с королевой, конечно. Кроме них ни с кем разговаривать об этом нельзя.
   - А если я случайно проговорюсь? - испуганно посмотрела она на Тэля.
   - Если не уверены в себе, лучше принести клятву хранителя тайны, - предложил он. - Думаю, вы ее знаете.
   Линара кивнула и начала оглядываться вокруг. Владыка сам достал из бюро лист бумаги и стилус, приглашающе указав на них рукой магистру. Подготовка заняла минут десять, после чего с использованием специального заклинания, отчасти похожего на малую тайну, которую по возвращении от эльфов накладывали на нас, мастер поклялась не обсуждать личность будущей владычицы ни с кем, кроме перечисленных ей лиц, в которых Тэль предусмотрительно подсказал добавить всех эльфов.
   У меня будто камень с души упал. Я настолько была рада, что больше не нужно скрывать от Линары, что я и есть будущая владычица эльфов, что даже согласилась пойти на званый ужин. Естественно, с ней, а не с женихом. Хотя посадили нас все равно рядом с ним, как личных гостей, но вдвоем это смотрелось уже не столь подозрительно. Рядом с магистром-травницей сидел повелитель Олистиниэль, галантно ухаживавший за ней весь ужин, от чего к концу его девушка была буквально пунцовой под пристальным вниманием окружающих. А рядом со мной сидел Майран и почему-то от этого было очень спокойно.
   После ужина остальных людей вежливо, но настойчиво проводили до телепорта, а нам с Линарой Тэль предложил остаться до утра в моем доме. А еще Черный доктор отдал мне призовую подвеску, про которую я даже не вспомнила, а он забрал перед тем, как уйти.
   - Ну как вам праздник? - поинтересовался Владыка, выходя из телепортационной у меня дома переодетым в повседневное почти сразу после нас.
   Линара была в восторге от сегодняшнего дня, проведенного в Мириндиэле, и не скрывала этого. Я же в основном молчала, лишь иногда поддакивая мастеру.
   - Таль, с тобой все в порядке? - обратил на это внимание жених.
   - Да, конечно. - Я попыталась улыбнуться, но получилось вымучено.
   - Устала?
   - Наверное.
   - Мне уйти?
   - Как хочешь.
   Тэль задумчиво посмотрел на меня и действительно ушел.
   - Это из-за меня, да? - грустно спросила Линара. - Я вам помешала.
   - Нет, конечно, - помотала я головой. - Наоборот, хорошо, что вы здесь и мне есть с кем поговорить, потому что Тэлю я этого никогда не скажу... Я понимаю, что эльфы нам ничего не должны и что они и так оказывают помощь... Но в Остии люди от голода умирают, а здесь фонтаны с соком, бесплатная еда, хоть объешься, если в очереди стоять не лень, четырнадцать перемен блюд на ужине. Четырнадцать!
   - Таль, ну это же всего один день в году. В Остии на королевских приемах тоже не менее десяти перемен блюд. А эльфы считают, что для того, чтобы следующий год был изобильным, нужно в этот день показать свету творения, что у тебя всего в достатке и ты можешь поделиться с другими, тогда он сохранит для тебя именно такой достаток на весь год.
   - И что, действительно сохраняет? - не поверила я.
   - Не думаю, - рассмеялась травница, - но эльфам я об этом точно не скажу. Кстати, помнишь тот вьюнок, с которым Владыка надо мной подшутил?
   Я кивнула. Меня постепенно отпускало.
   - Первый урожай семян уже собрали и раздали старостам. Король издал специальный указ, обязывающий в первый год выделить под вьюнок надел земли не менее чем два на два метра, а в дальнейшем засевать им одно из общих полей. Во время осенней практики будет вестись разъяснительная работа в деревнях, чтобы недовольства не было. Думаю, через несколько лет ситуация значительно улучшится.
   - Хорошо, если так. - На этот раз улыбка получилась просто уставшей.
   Я посмотрела в сторону телепортационной, но решила Тэля больше не тревожить. Время было позднее, а завтра рано вставать, да и день сегодня выдался хоть и интересным, но непростым. Я показала мастеру гостевую комнату и приняв душ ушла спать. А утром нас разбудил Майран уже принесший с дворцовой кухни завтрак и поставивший чайник.
   - Я еще нужен? - поинтересовался он, заметно нервничая.
   - Да вроде бы нет, - отозвалась я. - А ты куда-то торопишься?
   - На тренировку. Помните, я говорил, что с телохранителями теперь занимаюсь?
   - Эх, вот бы посмотреть, - вздохнула услышавшая нас Линара.
   Я глянула на нее, на Черного доктора и молча бросилась к телепорту, настроив его на апартаменты Владыки.
   В комнате с телепортом его не оказалось, я предположила, что он еще спит, но решила, что пора вставать, вот только в постели его тоже не оказалось, хотя та была еще не заправлена. Пока я стояла и раздумывала куда он мог деться, Тэль вышел из ванной. Я на миг замерла, во все глаза глядя на обнаженного эльфа и, покраснев до кончиков ушей, зажмурилась, замерев и зачем-то сжав кулаки.
   - Так хотела увидеть меня обнаженным, что подкараулила утром в спальне? - со смехом поддразнил меня Тэль.
   Я застыла на месте, то порываясь бежать отсюда, то желая провалиться прямо тут, и почувствовала, как он нежно проводит по щеке двумя пальцами и касается губ своими в легком поцелуе.
   Утонув в нахлынувших ощущениях, я широко распахнула глаза, глядя в лицо любимому, а он легко подхватил на руки и сделав несколько шагов уронил на постель. Тэль рассматривал мое лицо, оперевшись на руки и нависая надо мной. Я приподнялась на локтях и сама поцеловала его, прикоснувшись губами к его чуть приоткрытым губам.
   - Я люблю тебя, - одновременно произнесли мы и, на миг замерев, счастливо рассмеялись.
   Наверное, это было лучшее утро в моей жизни, но все же бежала я сюда не за этим.
   - Тэ-э-эль...
   - Что?
   Жених растянулся на кровати рядом со мной и только теперь я обратила внимание, что он уже в штанах. И когда только успел...
   - А можно нам с Линарой тренировку телохранителей посмотреть?
   - Только посмотреть? - то ли удивился, то ли все же поддел меня Тэль.
   - А можно не только? - с надеждой посмотрела я на него, и он все-таки рассмеялся.
   - Разве могу я тебе отказать... - он выдержал театральную паузу и закончил, - после такого?
   - Можно? - обрадовалась я. - И Линаре можно? И поучаствовать тоже?
   - Можно. Вот только не уверен, что вы успеете к первому уроку. А уходить с середины тренировки, участвуя в ней, не дело.
   Я погрустнела. У меня-то первым уроком литература, могу и прогулять ради такого, потом отчитаюсь. А вот Линаре свои занятия пропускать нельзя. Ладно, не поучаствуем, так хоть посмотрим. Чмокнув жениха в щеку, я вернулась телепортом домой, к своему удивлению застав там не только травницу, но и телохранителя.
   - У вас все в порядке? - настороженно поинтересовался Черный доктор.
   - Да. Владыка разрешил нам посмотреть тренировку. Точнее он даже поучаствовать разрешил, но тогда мы к первому уроку не успеем.
   - А у тебя что первым уроком? - тут же поинтересовалась мастер.
   - Литература. Я бы могла пропустить, но вы-то на свой урок не явиться не можете.
   - А у меня сегодня первого урока нет! - радостно сообщила Линара. - Ну что, идем?
   Вел тренировку тот самый эльф, что вчера первым пришел на выручку своему Владыке в парке. Он окинул нас цепким взглядом, под которым непроизвольно хотелось поежиться, и, выслушав пояснения Майрана, велел вставать в строй.
   На пробежке вокруг арены эльфы обогнали нас раз пять. Мастер несколько раз порывалась ускориться, но я, наученная горьким опытом на сборах, держала ровный разминочный темп, разогреваясь и не пытаясь угнаться за мужчинами. В результате она все же решила остаться со мной.
   Разминка от виденной мной на сборах ничем особо не отличалась. В принципе мы и в академии делали упрощенный ее вариант, так что видимо это было что-то стандартное. А вот дальше начиналось самое интересное и тут меня удивил Майран, попросивший инструктора встать со мной в пару. До этого, видимо, планировалось, что я буду тренироваться с Линарой, и не мешать остальным. Тот едва заметно поморщился, но согласился, выделив мастеру в пару немолодого хмурого мужчину со шрамом у края глаза.
   На этой тренировке упор делался не на атаку, а на защиту, что в общем-то логично, учитывая специфику работы телохранителей. Часть заклинаний я просто не знала, и мы с Черным доктором заменяли их удержанием щита против маятниковых комбинаций, правда две техники защиты я все же взяла себе на заметку: один под текущий уровень и один на одиннадцатый. А вот Линара смотрелась очень даже неплохо, во всяком случае поглядывал на их пару инструктор одобрительно.
   Мне казалось, что на нас с Майраном он вообще не обращает внимания, но это оказалось не так. Отпустив остальных, нашу пару он попросил ненадолго задержаться.
   - Слухи о вашей боеспособности оказались преувеличены значительно меньше, чем я думал, - заключил инструктор. - Понятно, что опыта пока не хватает, но с защитой очень даже неплохо. Пожалуй, я переведу Майрана на программу для телохранителей Владыки, думаю в дальнейшем вы вполне сможете обеспечить собственную безопасность некоторое время, а его задачей будет атака.
   - Думаю, если бы вы видели ее в бою, будущая владычица сумела бы вас удивить, - усмехнулся Черный доктор. - Еще немного подучится и самым эффективным способом ее защиты будет парный бой. Вот его бы отработать...
   - Рано. Тебе придется подстраиваться под нее и это будет снижать эффективность. Сможет сражаться на равных хотя бы вон с той девушкой, - кивнул он на Линару, - тогда и подумаем.
   Мы с мастером переглянулись, но признаваться, что пока именно ей оказалось проблемно сражаться со мной на равных, не стали.
   - Таль, а ты можешь Черного доктора на бои выходного дня пригласить? - шепотом поинтересовалась мастер, как только инструктор попрощался с нами и ушел.
   - Можно попробовать, но не уверена, что Кайден согласится.
   - Его я беру на себя, - уверенно заявила Линара.
   - Что за бои? - поинтересовался Майран, прекрасно все услышавший несмотря на то, что шел метрах в пяти от нас.
   - Тренировка для магов с хорошей боевой подготовкой, - пояснила мастер. - На нее только по личному приглашению архимага Кайдена попасть можно, но насчет вас я его точно уговорю.
   - Того самого Кайдена? - уточнил у меня телохранитель и получив утвердительный кивок констатировал: - Польщен.
   - То есть вы придете? - на всякий случай уточнила Линара.
   - Когда и куда?
   - Каждый выходной в семь часов на городской арене.
   - Таль, а ты не хочешь лорда Сарайлинтеля позвать? - поинтересовался эльф. - Думаю, вашему архимагу было бы интересно с ним сразится.
   - И не только архимагам, - подтвердила я, думая, что и мне было бы крайне интересно посмотреть на такой поединок. - Но, пожалуй, стоит спросить разрешение на это у Тэля.
   Времени оставалось немного, так что я решила пожертвовать завтраком, чтобы сбегать к жениху и сразу решить этот вопрос. Однако для начала нужно было смыть с себя результаты интенсивной тренировки, а когда пришла для этого домой, оказалось, что идти никуда не нужно. Владыка сидел на кухне, бессовестно поедая наш завтрак. Хотя это я конечно вредничаю, нам такое количество съестного даже при помощи Майрана не осилить.
   Тэль оказался нисколько не против участия первого мага в тренировочных боях и даже обещал сам все организовать. Я опасалась, что он запретит идти Черному доктору, но Владыка только пожал плечами и сказал, что может наконец перебесится и успокоится. Я на прощание поцеловала жениха в щеку и отправилась дальше грызть гранит магической науки в виде основ артефакторики.
   Стоило мне усесться на свое место за партой и начать готовиться к уроку, как в классе появился Кайден и буквально набросился на меня:
   - Где тебя демоны носили?! Почему на первом уроке не была?
   - В Мириндиэле, - я инстинктивно выставила перед собой учебник, как будто он мог спасти от разъяренного архимага. - Нам в тренировке для телохранителей разрешили поучаствовать. Неужели вам не интересно как она проходит?! А по литературе я отчитаюсь. Честное слово!
   - Ладно, - перестал орать на меня завуч. - Собирай вещи и иди за мной. Ян, скажешь, что я ее забрал.
   Юный герцог кивнул. Последнее время он все больше играл роль неформального лидера объединенной группы, поддерживая ребят и решая возникающие с преподавателями вопросы.
   Всю дорогу до своего кабинета Кайден не проронил ни слова и это откровенно пугало.
   - Я честное слово отчитаюсь по литературе и перед мастером Лианилой извинюсь...
   - Да демоны с ней, - отмахнулся Кайден и было непонятно литературу он имеет в виду или все-таки преподавательницу. - Я все равно собирался тебе забрать с первого урока, плохо, что еще и артефакторику приходится пропускать, но это уже твои проблемы.
   - Так, а зачем мне ее пропускать?
   - Учи, - сунул он мне в руки лист бумаги с довольно сложной схемой и знакомой вербальной составляющей. - Вернусь в конце урока, проверю.
   - Это что, активация семикружья магов? - догадалась я.
   - Да. Я не стал тебя включать изначально, чтобы не загружать еще больше, но Элтар сказал, что ты расстроилась и списки пересогласовали. Пробная активация сегодня вечером.
   - Мастер, а я справлюсь? Не хочу, чтобы из-за меня все сорвалось, - напугалась я. Одно дело проситься посмотреть, а совсем другое такая ответственность.
   - Поверь, если все и сорвется, то не из-за тебя. Там пятеро в круге со времен академии не работали. Учи давай, мне на урок пора.
   И ушел. А я еще минут пять стояла и ошарашенно смотрела на лист бумаги в своих руках. Но время шло и не стоило терять его понапрасну. Для заучивания использовала уже проверенный ранее способ многократного перерисовывания, к концу отведенного мне завучем часа перейдя на создание иллюзий. Продемонстрированным ему результатом Кайден остался доволен и отпустил меня на занятия, но сосредоточиться на изучаемом материале у меня уже не получалось.
   После уроков в кабинете ректора помимо завуча собрались еще двое мастеров: Сорин и Кирина, которую я расспрашивала про окончание истории неравного брака эльфийского лорда. Они были заметно удивлены моим присутствием, но задавать вопросы ректору, а тем более Кайдену не решились.
   Телепортом все вместе отправились во дворец, там долго шли подземным коридором, который в нескольких местах перекрывали массивные дверные створки, испещренные магическими символами. В результате мы оказались в просторном зале с высоким сводчатым потолком, на полу которого были вырезаны в камне септаграммы, соединяющиеся в одну огромную схему. Символы в них были не нанесены мелом, а изображены на пластинках разной формы, сделанных из разных материалов, и аккуратно разложены вдоль линий. У дальней стены была установлена арка стационарного телепорта. Смотрелось все это просто грандиозно.
   Несмотря на то, что зал был далеко немаленьким, магам, которых собралось уже довольно много, приходилось размещаться вдоль стен и только эльфы отдельной группой стояли у телепорта. Я присмотрелась, подсознательно пытаясь найти кого-то знакомого, и мне захотелось протереть глаза, потому что среди других представителей остроухой расы, ничем не выделяясь, стоял Тэль. Увидев меня, он довольно улыбнулся, не прерывая разговора с магами, и перевел взгляд обратно на них.
   После нас прибыли еще двое магов, архимаг Лисандр и королева. Двери в ведущий сюда коридор закрылись и королевский архимаг начал расстановку участников на заранее определенные места. Первым на позицию вышел ведущий круга, которым оказался Тэль. Я окончательно перестала понимать, что происходит. Он же врач, а не телепортист. Хотя если вспомнить как легко он управляется с порталами я уже ничему не удивлюсь.
   Один за другим маги занимали свое место в схеме. Первым выстроили внутренний круг, в котором оказалось только двое людей, включая Кайдена. Эльфы вообще составляли больше половины участников. Дальше заполнили внешний круг, непосредственно замкнутый на ведущего. Я занимала свое место последней и большинство человеческих магов смотрело на меня со скепсисом и неодобрением. Сжав зубы, я постаралась успокоиться.
   Всем велели запомнить свое место в семикружье и в дальнейшем занимать его по команде. Для начала планировали проверить саму активацию, создав при помощи семикружья иллюзию. Отсчет королева давала, начиная с десяти, активация производилась на ноле, так что у всех было достаточно времени на подготовку.
   Иллюзия пару раз мигнула, но все же не исчезла. Это говорило о том, что магам удалось более-менее выровнять интенсивность потоков. Мне, как располагавшейся на дальнем краю от ведущего требовалось регулировать только отдачу, обеспечивая достаточно интенсивный поток, но не пытаясь вылиться моментально. Правда из-за маленького по сравнению с остальными магами резерва, пришлось воспользоваться наградным браслетом, который Элтар, стоявший сейчас в замкнутом на ведущего внешнем круге, обещал перезалить до следующего раза.
   Вторая активация была уже с попыткой пробоя. Ничего не получилось, но и сама попытка была, так сказать, технической. После нее каждый из магов, начиная с Тэля, говорил направляющим поток в него уменьшить или увеличить его силу. Потом эти маги с учетом полученной корректировки уточняли поток, направляемый в них. Мне пока велели оставить как есть, сказав, что дальше видно будет. Впрочем, так было практически со всеми концевыми магами.
   Еще одна попытка снова окончилась неудачей. Несколько магов еще раз подкорректировали интенсивность потока и всех отпустили отдыхать. Следующий пробой был запланирован через четыре дня.
   - Элтар, не расстраивайся, это ведь только начало, - попыталась я подбодрить друга, как только мы телепортом вернулись домой.
   - Все нормально, - устало улыбнулся он. - Я это понимаю значительно лучше тебя. Даже в обычном круге маги какое-то время подстраиваются друг под друга, а уж в цветике и подавно.
   - Кстати, эльфы его семикружьем называют, - вспомнила я.
   - Знаю, даже обсуждалось не переименовать ли схему, но все же решили оставить.
   - Не помешаю? - появился из телепортационной Тэль.
   - Нет, конечно, - заверил архимаг. - Сейчас ужин принести должны. Я рассчитывал, что вы составите нам компанию.
   - Отлично. Мне как раз нужно с невестой поговорить.
   - Это по поводу вчерашнего вечера или сегодняшнего утра? - насторожилась я.
   - Это по поводу гипотезы архимага Кайдена о влиянии твоего статуса будущей владычицы на формирование структуры ауры.
   Наверное, вид у меня был очень ошарашенный, потому что жених поцеловал в нос, подхватил на руки и так понес в гостиную.
   - Тэль, я ничего не понимаю, - честно призналась, сидя у него на коленях. - При чем тут мой статус? Как он вообще может влиять на ауру?
   - Не бойся, это не опасно, - заверил Владыка.
   - Я не боюсь. Просто этот статус и так сильно влияет на мою жизнь, а теперь оказывается еще и на ауру...
   - Но разве твоя жизнь после нашей помолвки не изменилась к лучшему? - вкрадчиво поинтересовался Владыка.
   - Не знаю, я над этим не задумывалась. А вот сложнее она точно стала. Тэль, я люблю тебя, правда, но для меня все это непросто.
   - Я понимаю. Но ускоренный рост резерва ты, надеюсь, все-таки запишешь в плюсы нашей помолвки.
   - Ты про то, что у меня к началу учебного года оказался уже десятый уровень? - уточнила я.
   - Да. Архимаг Кайден считает, что за время между помолвкой и свадьбой аура невесты перестраивается, копируя структуру ауры Владыки, что дает их детям большие шансы открыть портал на Путь. Для того чтобы это сделать, необходимо иметь некоторые родовые особенности строения ауры.
   - Допустим. А при чем тут уровень?
   - Копируются же не только эти особенности, структура подстраивается в целом. И, поскольку у меня на данный момент уровень намного выше твоего, то это способствует более быстрому усложнению ауры или проще говоря росту уровня.
   - Это хорошо. Только непонятно почему Кайден сам мне это не рассказал. Я ведь его спрашивала, когда он меня слепок ауры делать посылал.
   - Потому что это все еще гипотеза и с ней до сих пор не все ясно. Рывок в развитии у тебя был только на каникулах, за последний месяц изменения обычные для твоих нагрузок. Возможно, на тебя так повлияли сборы боевых магов и вся теория вашего завуча не верна, но возможно и то, что изменения происходят только когда мы находимся рядом. Кайден считает именно так. Я просил его пока не отвлекать тебя этим вопросом, но сейчас как раз удобный момент для эксперимента.
   - Но я не могу уйти в Мириндиэль посреди учебного года, - на этот раз действительно испугалась я.
   - Этого и не требуется, - заверил Тэль. - Помнишь мы с тобой разговаривали о моем желании быть медиком?
   Я кивнула, совершенно не понимая при чем тут еще и это.
   - В общем я тоже решил устроить себе каникулы. Оставил дела на Олиста, а сам попрактикую в вашей городской лечебнице. С Митаром я уже договорился и согласие Доремара на всякий случай тоже получил. Так что всю эту декаду буду жить здесь в посольстве, точнее даже чуть больше - после третьего сбора на Пробой уйду.
   - Здорово, - обрадовалась я и вспомнила про вопрос, возникший у меня при расстановке магов: - А почему именно ты ведущий круга? Ты же вроде бы не телепортист...
   - Вообще-то я очень неплохой телепортист, далеко не лучший, конечно, но в тридцатку, пожалуй, войду.
   - Тогда почему ты? Просто сам захотел?
   - Потому что я самый емкий из сильных телепортистов. То есть круг, формируемый под меня будет существенно сильнее, чем под любого другого. Примерно на треть с учетом предварительных расчетов, которые принесли мне показывать. После этого я предложил переформировать круг с учетом моих характеристик, поскольку далеко не все сильные маги попадали в ближние круги.
   - Тэль, скажи честно, то, что меня включили в состав, не помешает?
   - Нет. Требования к самым дальним четырем магам получились незначительными, так что даже твоего десятого уровня достаточно, а резерв, насколько я видел, вы наградным браслетом подстраховали. Кстати, давай сюда свою подвеску, я ее залью.
   - Какую подвеску? - не успела я за поворотом его мысли.
   - Призовую. Тебе же Майран вроде бы отдал...
   - А, эту... - я достала из кармана и протянула жениху кулон на цепочке. - А это что, емкость? Может я тогда сама залью?
   - Не в ближайшие годы, - усмехнулся Тэль. - В ней три архимага, а резерв у тебя растет хоть и неплохо, но все же не настолько быстро.
   - Три архимага?! - изумилась я. - Она же такая маленькая... Погоди, а она из чего?!
   - Алмаз на три карата в белом золоте, - равнодушно пояснил Владыка, наматывая цепочку на ладонь и пристраивая камень между пальцами.
   Я представила стоимость приза, который безалаберно таскала в кармане весь день и нервно закашлялась.
   - Ладно, это мы отвлеклись. Декаду я буду жить в посольстве и днем работать в больнице, а вечера сможем проводить вместе. Я понимаю, что тебе нужно делать уроки, но это ничуть не помешает мне посидеть рядом и почитать или заняться какими-то делами. При этом один слепок с ауры я сниму сегодня, а второй перед возвращением в Мириндиэль, и посмотрим, что изменится за это время.
   - Ладно. Только его же на специальную пластину снимают, - озадачилась я, не наблюдая у жениха ничего похожего.
   - В посольство после ужина сходим. О, а вот и он! Хорошо, а то есть уже хочется.
   И только сидя за столом на кухне и уминая за обе щеки необычно разнообразный ужин я осознала, что целую декаду смогу видеться с Тэлем. Целую декаду! Каждый день! И, может быть, он даже останется хоть разок со мной на ночь, ну или в посольство с собой возьмет. Да если и нет, все равно можно сидеть с ним до самого сна, медитировать вместе...
   - А хочешь с нами по утрам тренироваться? - озвучила я последнюю из пришедших идей и добавила, сообразив, что забыла поинтересоваться мнением хозяина дома: - Если Элтар, конечно, не против.
   - Не против, - улыбнулся архимаг. - Я тебя давно такой счастливой не видел. И детвора что-то совсем не заходит. Опять вас учебой загрузили?
   - Не, они к турниру готовятся. Хотя в объединенной группе расписание, конечно, уплотнилось, но по сравнению с прошлым годом это еще цветочки.
   - Что за объединенная группа? - поинтересовался жених, не проявляя, однако, особого беспокойства.
   - А ты к турниру с ними не готовишься? - одновременно задал вопрос Элтар.
   - Нет, просто не успеваю. Меня перед турниром в круге Вадер заменит. А насчет группы, нас экспериментально с бытовиками объединили, и программа теперь усиленная по обоим направлениям, а не по одному.
   - Опять Кайден на вас экспериментирует, - нахмурился архимаг. - Я с ним поговорю.
   - Не надо! - напугалась я, что завуч решит будто я жаловалась. - Мы сами так учиться начали, ректор просто на официальную основу все это перевел.
   - Вы, это юные маги?
   - Не только. Началось все с нас, но потом больше половины группы так училось.
   - Весело там у вас, - прокомментировал услышанное Тэль. - Программу посреди года меняют...
   Мы с Элтаром сердито воззрились на эльфа и он, выставив руки ладонями вперед, пробормотал:
   - Молчу, молчу....
   После ужина мы сходили в посольство снять слепок ауры, я посмотрела на шикарные по моим меркам апартаменты, сделанные эльфами для своего Владыки в посольстве, но делать уроки все же предпочла дома. Эльф пристроился рядом со мной в принесенном кресле и о чем-то задумался, наполняя энергией призовую подвеску.
   Вечером, а точнее уже в начале ночи, после того как я доделала уроки на завтра, мы вышли помедитировать на веранду. Элтар посмотрел, как мы держимся за руки, и сделал вид, что у него что-то там по времени в лаборатории готовится... Ага, это при том, что он туда даже не спустился после возвращения домой.
   Мне было немного неудобно перед другом и все же я была ему очень благодарна за это. Посмотрела в лицо своему любимому и на глаза неожиданно навернулись слезы. Целая декада вместе с ним! Я даже представить не могла, что буду от этого настолько счастлива...
   - Таль, что с тобой? - обеспокоился жених.
   - Все хорошо. Ты рядом, а значит все просто здорово. Тэль, ты просто невероятный! Я даже представить не могла, что ты можешь отложить все дела и провести со мной целую декаду! Ты ведь Владыка...
   - Владыка, - грустно улыбнулся он. - А еще я эльф... просто живой эльф, которому тоже хочется заняться любимым делом, провести время с любимой... хоть ненадолго побыть просто эльфом.
   Слова стали больше не нужны. Я обняла жениха, и мы молча стояли так под светом звезд, вдыхая запах друг друга и наслаждаясь теплым летним ветерком.
   Медитировать Тэль посадил меня спиной к себе, обняв и прижимая к груди. Наверное, я так и уснула бы в его объятьях, если бы через некоторое время он не погладил ласково по щеке и не велел идти в постель. Но даже там в полусне я до последнего держала его за руку, не желая расставаться с любимым.
  
   - Ты Владыке сказала во сколько тренировка? - первым делом поинтересовался разбудивший меня утром Элтар.
   - Кажется нет, - расстроилась я. - Может сбегать в посольство разбудить его?
   - И заодно всех посольских, - хмыкнул архимаг. - Не страшно, с завтрашнего дня начнет.
   Но начал Тэль уже сегодня, сам прикинув нужное время исходя из начала занятий в академии, расстояния до нее и времени на завтрак. Мужчины поглядывали на меня всю тренировку, и я старалась изо всех сил, но по сравнению с ними мои упражнения были разве что зарядкой в детском саду.
   Бой они проводить не стали, а вот отработке в паре, пользуясь, случаем, уделили львиную долю времени. Под конец оба повисли вниз головой через перила веранды и устроили соревнования по подниманию туловища. Я болела то за одного, то за другого, не в состоянии определиться чьей победы хочу больше, но выиграл все же Элтар, хотя как он потом признался, далось это вовсе не легко.
   Завтракал Тэль тоже с нами, принеся с собой свежую выпечку и что-то вроде джема. Я так увлеклась болтовней с ним, что чуть не опоздала в академию. Хорошо, что эльф сам попрощался и ушел телепортом в больницу, придав этим ускорения и мне. Элтар никуда не торопился, собираясь этот день провести в лаборатории за изготовлением зелий по заказу короны.
   Сосредоточиться в академии оказалось непросто. Мысли все время норовили, то вернуться домой, то убежать куда-то вслед за женихом. Я получила выговор от мастера Лианилы и нагоняй от Кайдена, после чего наконец смогла взять себя в руки и на остальных уроках особо не отвлекаться.
   И как бы мне не хотелось сразу после занятий броситься домой, но за вчерашний прогул пришлось отчитываться не только по литературе. Завуч снова собрал нас с Линарой и Альвиром на полигоне и заставил показывать все, что мы запомнили из утренней тренировки телохранителей. А поскольку на память мы с мастером не жаловались, то, по сути, пришлось проводить еще одну полноценную тренировку в паре, которую мужчины повторяли за нами.
   Посреди тренировки пришел не дождавшийся меня дома Тэль и уселся на одну из зрительских лавок. Я отвлеклась на него и тут же неслабо получила заклинанием, проломившим щит при ослабленной концентрации. Ну и нотацию от Кайдена в комплекте к этому, естественно. Пришлось сосредотачиваться. Это не урок литературы, тут об эльфах мечтать для здоровья вредно.
   Домой мы вернулись телепортом, и я сразу сбежала в душ отмываться от песка и пота. Когда, переодевшись, зашла на кухню, Тэль рассказывал хозяину дома про свой первый день в больнице. Стол был накрыт, но ужинать без меня мужчины не начинали.
   - Таль, у тебя каждый вечер дополнительные в академии? - поинтересовался жених.
   - Неа, завтра нет, а послезавтра эльфийский в посольстве. А что?
   Чтобы ответить пришлось на время оторваться от еды, но как только слово перешло к эльфу, я тут же сунула в рот очередной кусок мяса, тушеного с овощами. Именно так, а не наоборот, потому что мяса там было больше, чем овощей. Вку-у-усно!
   - Хочу понимать, во сколько ты будешь освобождаться. Нам же нужно проводить вместе как можно больше времени.
   - И это здорово! Хочешь завтра погулять сходим? Только не очень надолго.
   - Могу забрать тебя из академии, сразу и прогуляемся.
   Я отложила вилку и ненадолго задумалась.
   - Нет, пожалуй, так делать не стоит. Это привлечет слишком много внимания.
   - Лучше пусть она к вам в больницу телепортом придет после уроков, - внес предложение Элтар. - Вокруг дворца пройдетесь, там скверы есть, посидеть можно.
   Идея нам с Тэлем понравилась, а послезавтра он решил встретить меня в посольстве и поприсутствовать на уроке эльфийского. Бедный мастер... это при моих-то скромных успехах...
   Придя в лечебницу к Тэлю на следующий день, пообщалась там еще и с Митаром, а успехи в эльфийском, по мнению Владыки, оказались не такими уж и скромными, хотя до общения без говоруна мне было еще довольно далеко.
   Каждый вечер мы вместе сидели на веранде, медитируя или просто разговаривая, и это было здорово, но почему-то мне все равно хотелось оказаться не здесь, а на сказочном острове посреди озера, где когда-то я встретила странного отшельника в темном балахоне. С этим местом было связано что-то важное, что-то что было выше моего понимания. И если бы я попросила, Тэль, наверняка, исполнил этот мой каприз и отвел туда, но я не просила, понимая, что окончательно расслаблюсь, а если потеряю темп, это приведет к проблемам в учебе.
   На следующую попытку Пробоя я снова отправилась с преподавателями прямо из академии. Тэль был уже там, но, как и прошлый раз, ничем кроме легкой улыбки на наше появление не отреагировал. А вскоре все заняли заранее определенные места.
   На этот раз было четыре полноценных попытки, но ни одна из них, как и прежде, не увенчалась успехом. Магов внутреннего круга и соавторов разработки цветика пригласили на совещание во дворце, остальных отпустив до первого дня следующей декады.
   - Таль, а ты куда? - удивилась мастер Кирина пред входом в небольшую залу, где обычно заседал Совет магов.
   Я, автоматически пойдя за Тэлем и Элтаром, после ее слов остановилась и задумалась. С одной стороны я и есть автор цветика, а с другой звали только соавторов. Это включая меня или только Элтар? Кайден-то и так во внутреннем круге...
   - Ты чего здесь застыла? - поинтересовался опять чем-то недовольный завуч, свернувший куда-то по дороге и отставший от остальных.
   - А мне туда можно? - озвучила я свои сомнения.
   - Нужно. Твое место справа от Элтара. Заходи быстрее, мы последние.
   Сам Кайден сидел по правую руку от моего жениха, Кирина сразу за ним, мы с Элтаром напротив Владыки, остальные места занимали эльфы.
   - Что ж, результаты неутешительны, - констатировал Тэль. - Дотянуться до конечной точки не удается, чем дальше прохожу, тем сильнее становится сопротивление. На антипортальную защиту не похоже. Я с таким раньше не сталкивался. По субъективным ощущениям я вязну в пространстве, теряя динамику прокола. Прошу высказывать ваше мнение о возможных причинах подобного явления.
   Достаточно долго все сидели в молчании, видимо не имея никаких версий. У меня их быть и подавно не могло, так что я просто разглядывала присутствующих. Элтар хмуро смотрел на свои сцепленные пальцы, Кирина теребила браслет из мелких камушков на запястье, Кайден внимательно рассматривал что-то у себя над головой. Подняла туда взгляд и увидела на потолке фреску с каким-то магическим сражением, но кто с кем бьется с моего места было не особо понятно, а вставать, чтобы сменить ракурс, неуместно.
   Эльфы вели себя более сдержанно, глядя перед собой и усиленно думая, или просто делая умный вид. Не знаю. Но заговорить первым решился именно один из них, сидящий рядом с Тэлем и обладающий волосами почти одинакового с ним цвета, но в его случае, видимо, седыми:
   - По описанию похоже на правило Тартимиэля.
   - При чем тут объекты с разным магическим потенциалом? - поинтересовался еще один эльф, и недоумение читалось на лицах всех присутствующих.
   - Не знаю, - невозмутимо признался высказавший это предположение. - Просто описание, данное Владыкой, очень похоже на действие этого правила.
   - Значит берем это за первоначальную версию, - подвел итог Тэль. - Прошу подумать над вариантами решения проблемы с учетом указанного правила и над другими вариантами причин ее возникновения. Сейчас все могут быть свободны.
   Первыми, поклонившись своему Владыке, ушли эльфы. Следом за ними, бросив на меня с Элтаром очень заинтересованный взгляд, распрощалась Кирина. Когда женщина повернулась спиной, я не сдержала улыбку. Знала бы она, что не на того смотрит...
   Остальные расходиться не спешили.
   - Думаете стоит дальше продолжать попытки? - тихо поинтересовался Элтар.
   - Пару раз собраться еще точно стоит, - кивнул Тэль, - а там посмотрим. Если ситуация не изменится нужно будет искать теоретическое решение и уже потом пытаться его реализовать.
   - На правило Тартимиэля действительно похоже, - заговорил Кайден, - но я не представляю, как оно может быть применимо в данной ситуации. Телепорт до закрепления его на арку привязан только к пространственным координатам и с объектами не взаимодействует. Не может же такого быть, чтобы разница потенциалов была на конечных точках прокола. Ну не в источник же мы портал открываем, он в полутора сотнях метров от этих координат располагался.
   - Учитывая, что прошло три столетия, я не стал бы исключать подобную возможность. И хотя случаев произвольного смещения источников ни разу за нашу историю не зафиксировано, это не значит, что подобное принципиально невозможно, - высказал свое мнение Владыка. - Попробуем по другим координатам? Есть конкретные предложения?
   - Вас это не затруднит, - осторожно уточнил завуч.
   - Справлюсь, - сухо заверил эльф.
   После этого мы с ним и Элтром отправились ужинать домой. Кайден на момент нашего ухода так и остался сидеть в зале Совета магов.
   На седьмой день завуч назначать вечерних занятий не стал, и мы с Тэлем смогли еще раз прогуляться по городу. По дороге разговор с моей учебы перетек на практику Тэля в больнице, он рассказал, что ему попался пациент с историей болезней в трех томах и я вспомнила, что так и не сходила в документарий, чтобы узнать ведется ли здесь какая-то летопись происшествий и событий.
   Жених историей Грега не заинтересовался, но и возражать против посещения местной библиотеки и по совместительству архива не стал. Архивариус был знакомый - тот, который предложил мне когда-то переписывать для них книги. Я долго объясняла ему, что и зачем мне нужно, он смотрел с изрядной долей недоумения, но к какому-то умозаключению все же пришел и выдал для изучения четыре подшивки единой сводки происшествий за соответствующий год.
   Размеры талмудов пугали, особенно учитывая, что никакой систематизации, кроме хронологической, в них не имелось. Радовало только то, что мне нужен был не весть год, а период в месяц-полтора, да еще и попавший в два разных тома, так что Тэль вызвался помочь. Двигало им, скорее всего, желание побыстрее закончить и увести меня домой, но главное, что все же помог.
   К моему разочарованию, ничего, что могло бы пролить свет на первые четыре года жизни Грэга и произошедшее с ним, обнаружить не удалось. Единственным непонятным моментом осталась запись под названием "Эльсианский инцидент", которая вполне подходила по срокам, но не имела не только подробного описания, как другие происшествия, но и вообще каких-либо пояснений. Только название и дату.
   Возвращая документы, я попыталась поинтересоваться этим у архивариуса, но он сказал лишь, что подобная форма записи означает, что информация о событии засекречена и для получения этих сведений необходимо обратиться в архив службы безопасности королевства, получив соответствующий допуск.
   Я сомневалась, что четырехлетний мальчишка мог быть участником столь засекреченных событий, но все же решила расспросить Элтара, не слышал ли он об этом инциденте. Однако сегодня времени уже не хватило, и вспомнила я про свой вопрос только в последний учебный день, вернувшись из академии телепортом после подведения итогов. Тэля еще не было, и я спустилась в лабораторию, где мой друг пропадал целыми днями уже третьи сутки подряд.
   - Элтар, можно тебя немного отвлечь?
   - Не желательно. Что-то случилось?
   - Нет.
   Архимаг полуобернув голову глянул на меня и снова сосредоточился на помешиваемом зелье.
   - Ты скажи, что нужно сделать, а я постараюсь помочь как только смогу, - предложил он.
   - Ты знаешь, что такое Эльсианский инцидент?
   На несколько секунд мужчина замер, после чего напрямую поинтересовался:
   - Зачем тебе это?
   Пришлось рассказывать все с самого начала, благо друг заверил, что это ему не помешает.
   - Невероятно, но с тобой я уже ничему не удивлюсь, - выслушав меня, заключил Элтар. - У тебя с понятием "невозможно" какие-то особые отношения. Кайден вон даже в списки Пробоя тебя включил сразу, как я ему сказал, что ты поприсутствовать хотела. Сказал "на удачу".
   - Так что там с этим инцидентом? - напомнила я.
   - Об этом тебе лучше поговорить с Доремаром. Попроси о личной аудиенции. Хотя может ты и без прошения прийти сможешь, не знаю. Вообще король к тебе благоволит... Только Владыку ни в коем случае не вмешивай и будь готова к тому, что он тоже захочет узнать зачем тебе это понадобилось. Кстати, ты на бои завтра пойдешь? - поинтересовался маг. - Я слышал, у нас гости будут.
   Я сказала, что обязательно пойду, поблагодарила друга за помощь, но общение с королем решила отложить до ухода жениха в Мириндиэль. Для Грега несколько дней ничего не решат, если этот инцидент и окажется как-то с ним связан, а у меня осталось совсем немного времени, которое я могла провести с любимым, пока он не вернулся к себе во дворец.
   Тэль пришел поздно и уставший, но очень довольный. Из их беседы с Элтаром за ужином я поняла только, что была сложная операция, которую эльф проводил совместно с Митаром, и прошло все хорошо. Точнее операций в привычном мне смысле слова здесь вообще не было. Все комплексные магические манипуляции медицинского характера, разделенные на классы сложности, не подразумевали хирургического вмешательства, а я просто называла их привычным словом.
   Гулять мы сегодня уже не пошли, тем более что на улице начал накрапывать небольшой дождик, а вот медитировалось под него на веранде просто замечательно, особенно когда тебя обнимает любимый мужчина, что-то едва слышно напевающий возле самого уха.
   Я позвала Тэля с нами смотреть бои выходного дня, но он отказался, сказав, что не хочет смущать своим присутствием подданных и лучше займется делами в посольстве. Я пообещала прийти туда, как только освобожусь, была поцелована в краешек губ, и вместе с Элтаром ушла на городскую арену.
   Сегодня мы оказались здесь одними из первых. Архимаг пошел здороваться с другими участниками, я же скромно подсела к Альвиру.
   - Таль, не знаешь, правду говорят, что сегодня на боях эльфы будут?
   Я кивнула.
   - Интересно, сильные бойцы?
   На этот раз мастер не спрашивал у меня, скорее просто рассуждал вслух, но я решила ответить:
   - Очень. Черный доктор - заядлый дуэлянт и главный задира Мириндиэля. А лорд Сарайлинтэль двадцать пять лет удерживает титул первого мага, то есть является победителем ежегодного турнира боевых магов.
   - У них отдельный турнир для боевиков? Я бы поучаствовал...
   - Так подайте прошение в посольство. До следующего турнира больше полугода, успеют все рассмотреть и согласовать.
   Пока мы разговаривали, людей на арене значительно прибавилось. Видимо об участии эльфов сообщили, и это привлекло больше желающих провести тренировочный бой, чем обычно. А вскоре появились и сами виновники повышенного интереса к сегодняшним боям и направились прямиком к нам с Альвиром. Майран по дороге еще и Линаре кивнул.
   - Пусть будет благосклонен к вам свет творения, - почти синхронно пожелали мне оба эльфа.
   - Как и к вам. Рада, что вы оба смогли прийти.
   - Расскажешь нам кто здесь кто? - усаживаясь рядом со мной, попросил Черный доктор.
   - Это мастер Альвир - преподаватель боевой магии у старших курсов, - кивнула я на замершего по другую сторону от меня мужчину. - Вон там архимаг Элтар, я тебе о нем рассказывала. Линару ты и так знаешь. Митар тоже архимаг, но уже по медицине, однако он постоянно участвует в турнире и поэтому неплохо подготовлен. Здесь в принципе слабых бойцов нет, ну если меня не считать, конечно. Но я сейчас и не участвую.
   - Почему? - заинтересовался лорд Сарайлинтэль. - Судя по вашей фразе, до этого вы участвовали.
   - Мастер Кайдн запретил. Это стало мешать моему развитию.
   - А если он разрешит, проведете бой со мной? - поинтересовался Первый маг.
   - Конечно! Хотя вам, наверное, все же интереснее с более сильными противниками потренироваться будет. Но тут уж как жребий ляжет.
   - Жребий? То есть пары определяются не по договоренности?
   - Нет. Но так обычно даже интереснее. Тем более, что с вами обоими здесь, наверное, абсолютно все сразиться хотят.
   - Надеюсь, для нас с вами все же сделают исключение. Пойду, поговорю с мастером Кайденом.
   Я кивнула и увязалась вслед за эльфом. Как выяснилось проводить со мной он собрался не обычный бой, в котором я была Первому магу не парой, а некий оценочный, используемый при приеме в их академию на старшие курсы после частного обучения. Завуч подобным способом оценки уровня подготовки очень заинтересовался, да и чего уж душой кривить, я тоже. В чем-то Тэль был, несомненно, прав и у эльфов подход к обучению и оценке его результатов был значительно более системным. Одно заклинание для определения класса защиты с соответствием результатов базовому перечню заклинаний чего стоит.
   В данном случае результаты оценивались по уровню и типу. Уровень боя соответствовал курсу обучения в эльфийской магической академии и мог иметь значения с пятого по пятнадцатый. По типу боя уровень подготовки испытуемого делились на пассивный, умеренный, активный и агрессивный. Я не сразу поняла как это можно оценить, ведь отдельный бой может быть проведен и не в обычной для адепта манере, но лорд Сарайлинтель пояснил, что манеру боя, как и перечень используемых заклинаний по уровням меняет преподаватель, а его соперник может выбирать тактику на свое усмотрение. При этом агрессивный тип боя применятся только начиная с двенадцатого уровня.
   Кайден, пользуясь случаем, тут же выпросил эту методику для нашей академии и даже договорился о практическом обучении их с Альвиром у эльфов на следующих каникулах. Я в свою очередь уточнила есть ли какие-то ограничения для проходящего испытания и, получив полную свободу действий в бою, вернулась с лордом к Черному доктору. За время нашего отсутствия туда успели подтянуться Элтар с Линарой и я представила их эльфу.
   - А это лорд Сарайлинтэль - Первый маг и заместитель ректора по боевой подготовке в магической академии Мириндиэля.
   - Можно Райли, - покосившись на меня, с едва заметной улыбкой разрешил эльф.
   Я тоже благодарно ему улыбнулась. Все-таки имена у эльфов не особо легко выговариваются, особенно после хорошего боя или интенсивной тренировки. И Райли для меня однозначно лучше звучит, чем Сарай.
   Первыми к заветной урне отправились эльфы. В противники Черному доктору жребий определил магистра Андера и, поскольку пришел тот в последний момент, и рассказать о нем я ничего не успела, Майран тоже попался на показную безалаберность внешне молодого мага и проиграл, здорово из-за этого расстроившись. Хотя, на мой взгляд, сражался он более чем достойно, да и остальные поддерживали обоих бойцов одобрительными выкриками. Пришлось подсаживаться к нему и рассказывать, что его соперником был один из лучших боевых магов, командор гарнизона, аналогичного Околесью, и без пяти минут боевой архимаг, после чего Майран заметно расслабился.
   Первому магу с соперником тоже повезло, ему достался Элтар. Хотя я очень надеялась, что он вытянет Кайдена, этот бой был бы просто эпичным. Но и Элтар показал себя более чем достойно. Их поединок длился более пятнадцати минут и проходил на равных с небольшим преимуществом то одного, то другого мага. И если в прошлом бою я поддерживала Черного доктора, поскольку за эльфов болеть тут было особо не кому, то в данном случае мои симпатии однозначно были на стороне Элтара. Однако, турнирный опыт эльфийского лорда решил исход этого боя, и крошечная ошибка стоила моему другу если и не победы, то хотя бы продолжения борьбы.
   На втором заходе бои эльфов оказались не такими интересными по составу, но не менее упорными. Видимо, и те и другие считали, что сражаются в какой-то мере за честь своей расы, и показывали все, на что способны. А после завершения второго круга тренировочных поединков настал и мой черед отправляться на арену.
   Несмотря на то, что я выходила на бой с очень сильным противником, у меня не было такого нетерпения, как перед боем с Кайденом. То ли потому что этот бой был все же не полноценным, а оценочным, то ли просто из-за того, что соперником на этот раз был не мой лучший враг. Все-таки с завучем у меня сложились какие-то очень особенные отношения, строящиеся в первую очередь на уважении.
   Тем не менее относилась я к бою с лордом Сарайлинтелем с полной серьезностью и, в отличие от нашего первого боя, была настроена решительно. Однако, бросаться в атаку очертя голову, как делала с Кайденом, не стала, предпочтя более ровное начало с частым обменом ударами. Мне даже показалось, что противник на миг растерялся, сбившись с ритма. Хотя, скорее всего, просто показалось, учитывая кто был моим противником.
   Минут десять мы кружили по арене. Эльф, как и объяснял нам с Кайденом, постепенно менял тактику и набор заклинаний. Я как могла подстраивалась и старалась одновременно отвечать непрерывно и экономить энергию. Получалось плохо, все-таки затяжные бои пока однозначно не моя сильная сторона.
   Противник давил все сильнее, я пока выдерживала, но понимала, что это ненадолго. Оценочный бой предполагает, что адепт должен продержаться как можно дольше, но исходом его может быть только поражение. Вот только я не на экзамене и не люблю проигрывать, а значит нужно сделать что-то, чего от меня однозначно не ожидают. Вот только что?
   Времени на раздумья особо не было. Эльфийский маг сбавил напор, но заклинания стали еще мощнее, грозя в скором времени если не проломить мой щит, то опустошить резерв, и я решилась. Попытаться применить подобное к Первому магу было даже не дерзостью, а наглостью, но мне терять было уже особо нечего.
   Для того чтобы начитать теневой плен, не теряя маневренности и продолжая концентрироваться на абсолютнике, пришлось вообще отказаться от атаки. Я понимала, что это выдаст меня с головой и противник поймет, что что-то готовится, но он ничего в ответ не предпринял, даже атаку не усилил и с места в центре арене, казавшегося таким стратегически удобным, чтобы гонять меня по периметру, не ушел. А я этого больше всего опасалась.
   Когда эльф застыл с наполовину вытянутой вперед рукой и перестал поворачиваться за мной, я с опаской стала приближаться к нему по дуге, но он по-прежнему ни на что не реагировал. Сойдя с летунца на арену, я потыкала в застывшего мужчину пальцем и аккуратно, помогая себе левитацией, уложила противника на арену. И только после этого смогла поверить в свою победу, вскинув кулак к небу в торжествующем жесте.
   Маги на трибунах аплодировали. Кайден, все это время наблюдавший за боем у края арены, отключил защитный купол и направился к нам. А я аккуратно, чтобы не напортачить, нейтрализовала сковывающее эльфа заклинание и, настороженно глядя на него, протянула руку, чтобы помочь подняться. Руку он принял, но поднялся практически без моей помощи.
   - Спасибо за бой, - поблагодарила я соперника. - Извините, что прервала испытание, но, думаю, этот уровень был бы последним, да и этап тоже. Можно узнать результат?
   Лорд Сарайлинтэль кивнул, но, прежде чем ответить, опустился на одно колено, второе выставив вперед и положив на него руку параллельно корпусу, после чего склонил голову. Я видела, как в такой же позе стоял перед Владыкой Элин, когда пришел в мой дом, чтобы пригласить на сборы, но понятия не имела, что она означает и как на это реагировать. Поднявшись, эльф увидел мою растерянность и пояснил:
   - Это знак высшего уважения, не обусловленного занимаемой должностью или принадлежностью к знатному роду. Вам удалось преподнести мне сразу два сюрприза за один бой, а меня редко кому удается удивить.
   - То есть вы не сердитесь, что я прервала бой?
   - Вы его не прервали, а выиграли, - возразил он. - А я совершил непростительную ошибку, дважды за один бой недооценив противника, за что и был наказан.
   - Один раз в конце, когда решили, что она ушла в глухую оборону, - предположил подошедший за время нашей беседы Кайден. - А второй когда?
   - В самом начале. Опираясь на наш предыдущий бой и то, что я видел в поединке с победителем любительского турнира, я предварительно оценил ее подготовку как десятый умеренный или активный уровень, начав при этом, как и полагается, с пассивного на два уровня ниже. Вот только почти сразу почувствовал, что... - ни миг лорд Срайлинтэль замялся, - адептка перехватывает инициативу и пришлось срочно перестраиваться с восьмого пассивного на девятый умеренный. Закончили мы на двенадцатом умеренном и это отличный результат для полутора лет обучения.
   - А, так вот что это за пауза была в самом начале, - наконец поняла я.
   Все стали расходиться по своим делам. Эльфов Кайден пригласил пообедать у Шрама. Также туда пошли Элтар и Андер, Черный доктор подхватил под локоть меня, а я успела цапнуть за запястье Линару, так что мы успешно разбавили их мужскую компанию. Судя по тому, что стол быть накрыт на шестерых, на меня все же изначально рассчитывали, но и добавить еще одно место проблем не составило.
   Остальные обсуждали методы обучения в академиях и особенности формирования разнопрофильных групп для гарнизонов внешней и внутренней границы, а я слушала их, старательно впитывая информацию, и наслаждалась вкусной и разнообразной едой, которой был щедро уставлен стол, после обеда вместе с эльфами уйдя в посольство и оставшуюся часть дня проведя с Тэлем.
   Первая попытка пробоя на следующий день закончилась полным отсутствием результата, как и все предыдущие. Перед второй сделали паузу больше обычной. За это время ведущий внимательно изучил записи на небольшом листе бумаги, который достал из нагрудного кармана. Судя по тому, что эта попытка длилась значительно дольше и выпила почти весь мой резерв, что-то изменилось. После нее всем разрешили покинуть свои места и сделать перерыв, а участники предыдущего совещания собрались небольшим кругом у арки. Я тоже рискнула молча пристроиться за плечом у Элтара, надеясь, что если не буду мешать, то меня не прогонят.
   - Разница довольно ощутима, - сразу сообщил остальным Тэль. - Сопротивление чувствуется примерно с того же момента, но нарастание его идет более плавно и дотянулся я значительно дальше, хотя до точки опять не достал. Думаю, стоит еще раз попробовать по этим координатам, возможно, я слишком сосредоточился на анализе, и это снизило концентрацию. Если удастся хотя бы просто дотянуться, будем продолжать работать с ними, если нет, то попробуем еще раз сменить точку выхода. Возражения есть?
   Если у кого-то и были возражения, то их решили оставить при себе, и, дав еще минут десять на восстановление резервов, магам снова велели занимать свои места.
   Эта попытка была еще длиннее предыдущей, мне даже пришлось в процессе тянуть энергию из наградного браслета. Но в результате Тэль лишь устало опустился на каменный пол прямо там, где стоял, прикрыв глаза одной рукой. Кажется, ему было нехорошо. Один из эльфов решительно направился к нему и, негромко переговорив, начитал несколько заклинаний. Четвертую попытку решено было сегодня не проводить.
   - Уважаемые участники, вы можете высказывать любые свои предложения по оптимизации Пробоя, - провозгласил Тэль. - Я практически дотянулся до точки выхода, не хватило совсем чуть-чуть, но вы прекрасно понимаете, что просто дотянуться мало, нужно еще раскрыть портальное окно, чтобы закрепить его на арку. Повторюсь, мы готовы выслушать любые предложения, даже самые пародоксальные.
   Я посмотрела по сторонам. Маги переглядывались друг с другом, но высказываться никто не решался.
   - Мастер Кайден, - подняв руку для привлечения внимания, обратилась я к завучу, - а нельзя использовать тот способ, которым вы нас спасли во время дара королевству?
   - Нет, - покачал головой архимаг. - Там используется часть силы возвращаемого защитой импульса, а по правилу Тартимиэля при взаимодействии с объектами более высокого потенциала или уровня требуется более высокая концентрация и расход энергии. Именно поэтому для дуэлей установлено ограничение в пять уровней. Если известны исходные величины, то можно рассчитать коэффициент, но в данном случае они не известны, да и проблем с концентрацией у нашего ведущего явно нет.
   Последняя фраза заставила меня замереть, пытаясь поймать как-то связанную с ней мысль. Или даже не мысль, а воспоминание... Точно, у меня тоже не было проблем с концентрацией как у ведущей круга, но мы все равно не выдерживали атаки Элтара, когда пытались отработать купол абсолютной защиты.
   - А если использовать резонанс? - предложила я.
   Вокруг раздались смешки. Вот только никого из внутреннего круга среди смеющихся не было, однако и согласных с этой идеей тоже особо не нашлось.
   - При таком количестве участников результат будет отрицательным, - высказался пожилой эльф, первым выдвинувший идею применения правила Тартимиэля. - Хотя само направление мысли у девушки верное. Но и применить двойной контур при такой расстановке я тоже не вижу возможности.
   Что за двойной контур я понятия не имела, поэтому просто стала следить за реакцией окружающих, дожидаясь новых идей. Большинство магов продолжало переглядываться, Элтар задумчиво смотрел на меня, Владыка внимательно на Кайдена, а тот опять в потолок. Я тоже посмотрела наверх, но на этот раз ничего интересного там не обнаружила.
   - Как им удалось так быстро добиться такого мощного усиления за короткое время? - поинтересовался завуч у Элтара. - Они ведь не могли отрабатывать резонанс на куполе абсолютной защиты много раз подряд, это слишком энергозатратно.
   - Могли, - возразила я, увидев, что наш друг лишь пожал плечами. - Поскольку вся остальная часть заклинания привязана к вербальной составляющей, то мы отрабатывали именно ее, без вливания силы, а все остальное потом приложилось.
   - В идеальном варианте все остальное действительно привязано к вербальной составляющей, но мало кто исполняет заклинания настолько "по учебнику", усомнилась мастер Кирина.
   - Так мы же его только учили, так что у нас и было все по учебнику, - пояснила я.
   - Действительно, я еще тогда удивился, что они сидят за столом и раз за разом хором повторяют заклинание, - подтвердил Элтар. - Но в тот момент я не придал этому особого значения.
   - Вот именно, хором, - обрадовалась я удачной аналогии. - Если захотеть, можно и таким количеством участников вербальную составляющую отрепетировать. И в чем проблема в этот раз сделать все именно по учебнику? Кто не помнит, как именно нужно, в академии повторить может!
   Я буквально загорелась энтузиазмом от этой новой идеи, но передать его остальным не смогла.
   - Вы что, всерьез собираете заниматься этой нелепостью?! - раздраженно поинтересовался один из магов. - С каких пор у нас адепты дипломированных магов работать учат? Или если она с Элтаром... живет, - явно заменил он другое слово, - то ей все можно? Я в этом участия принимать не собираюсь.
   Еще несколько человек поддержали его недовольными высказываниями. Большинство эльфов тоже особо радостными не выглядели, но вели себя более дисциплинировано.
   - Я просил всех высказывать свои предложения, но от вас их пока не услышал, - холодно заметил Тэль.
   - А кто ты такой, чтобы здесь командовать? - продолжал возмущаться маг. - Господин Лисандр, вы почему молчите?!
   - У ведущего есть право командовать всеми участниками пробоя, - спокойно заметил королевский архимаг. - Шансы на то, что при таком количестве участников результат применения резонанса будет положительным крайне невелики, но других идей пока действительно нет. Если кто-то может предложить более эффективный способ, прошу, не стесняясь, высказываться.
   Шансы... Опять все считают шансы вместо того, чтобы что-то делать... Я оглянулась по сторонам. Эльфы подтянулись ближе к своему Владыке, желающих высказаться больше не было, ни по делу, ни с возражениями. Но и обстановка была далека не только от оптимистичной, но даже и просто от рабочей.
   - Все вы слышали про Юных магов, - немного повысив голос, чтобы всем было меня слышно, начала я, снова привлекая внимание. - А если кто-то забыл, чем мы знамениты, я напомню. Это мы поставили круг королевскому архимагу, помогая спасти людей, в то время как маги бессильно опускали руки на площади. Это мы наладили отношения с эльфами, будучи готовыми сотрудничать, а не просить о милости. Это мы выиграли академический турнир на первом курсе в то время как нас не считали за соперников. И это мы доказали всем на королевском турнире, что попали туда не случайно, а достойны занять место среди тех, кто каждый год борется за звание лучших. Возможно, слушая меня, вы задаетесь вопросом, нет ли у нас какого-то секрета, помогающего добиваться таких невероятных результатов, и вы правы - он есть. Мы знаем очень простое заклинание, притягивающее удачу. Оно не требует каких-то особых знаний и не расходует энергию, скорее даже помогает ее пополнить. Но это заклинание нужно произносить с полной самоотдачей, только тогда оно будет работать.
   Интерес на лицах магов был разбавлен изрядной долей скептицизма, но это было и понятно. И все же я должна была попытаться сделать из них команду хотя бы на некоторое время.
   - Вы готовы использовать это заклинание при помощи резонанса все вместе?
   - Что за заклинание-то? - Рискнул поинтересоваться один из мужчин.
   - Очень простое. Так готовы или нет?
   Маги начали занимать свои места в цветике. Кто-то с неохотой, а кто-то с любопытством и улыбкой, строя догадки на тему того что я задумала. Когда все заняли свои места, я продолжила:
   - А теперь Искренне и с полной отдачей произносим "У нас получится!"
   Вокруг раздались отдельные смешки и пара недовольных высказываний.
   - Когда-то архимаг Кайден сказал нам, что нельзя идти на турнир для того чтобы его проиграть, и мы его услышали. Услышьте же и вы меня! У нас получится!
   И участники стали вразнобой повторять заветную фразу. Кто-то с усмешкой, кто-то недовольно морщась, но все же они повторяли.
   - Нет, ну это разве резонанс?! - демонстративно возмутилась я. - Так конечно усиления не будет. Давайте все вместе! Три, два, один. У нас получится!
   На этот раз получилось более дружно, хотя и далеко не идеально.
   - Пока всем не раздадут заклинание пробоя можно кругами тренироваться на этом простеньком заклинании, - улыбнулась я, - А всем, кто поддержал меня и поверил в себя, огромное чистосердечное спасибо!
   После этого всех отпустили, а Тэль и Кайден снова пошли к нам с Элтаром.
   - Вообще, резонанс - идея интересная, - усаживаясь за стол, сообщил нам завуч. - Усиление даже в полтора раза позволит значительно снизить требования к участникам пробоя и даст нам более широкий выбор. Учитывая возможность отработки только вербальной составляющей при академическом исполнении заклинания, в основном все упирается как раз в готовность магов работать на результат достаточное количество времени. И тут у меня есть идея. Я хочу попробовать подобрать еще один состав Пробоя, который будет значительно слабее текущего, поскольку отталкиваться будет от двух стационарных кругов: юных магов и пятого курса. При этом они будут делать упор именно на работу с резонансом. Если ведущему этого состава удастся хотя бы зацепиться за точку, это станет существенным стимулом для основного состава. Что скажете?
   Я с надеждой посмотрела на магов. Тэль пожал плечами, ему было все равно. Элтар кивнул, не желая упускать даже малейшую возможность вернуться на старый континент. И Кайден пообещал сегодня же заняться подбором нового состава, в который должны будут войти помимо наших двух кругов только добровольцы, готовые тренироваться с полной самоотдачей.
   Еще час после ужина я провела с Тэлем в посольстве, несмотря на то, что он вынужден был заниматься делами перед отбытием в Мириндиэль и почти не мог уделять внимания мне. Я смотрела как Владыка подписывает какие-то бумаги, беседует с лордом Идлером, выслушивает опоздавшего на аудиенцию, но все же принятого им графа с прошением об отправке на обучение к эльфам его мастеровых, и мне было хорошо просто от того что он рядом.
   У самого телепорта жених обнял меня и, пожелав успехов во всех делах, ушел, а я еще несколько минут стояла у телепорта, глядя на пустую арку, пока меня не спросили, куда настроить переход. И я подумала, что раз уж нахожусь во дворце, стоит попытаться сразу поговорить с Доремаром. Свободного времени у меня в любой день нет, а теперь еще и резонанс нужно будет отрабатывать. В крайнем случае, если уроки сделать не успею, утреннюю тренировку пропущу. И, уточнив дорогу у крайне удивленного дежурного телепортиста, я направилась в рабочий кабинет короля.
   Был еще и парадный кабинет, используемый при официальных аудиенциях, но вечером Доремара больше шансов застать в рабочем. Может он и вообще уже отдыхал в личных покоях, но не спрашивать же у телепортиста, где они находятся, да и стража, не посвященная в особенности моего социального положения, туда не пропустит.
   Король дела на сегодня уже завершил, но мне удалось перехватить собиравшегося уходить секретаря и уговорить его доложить, что я прошу принять меня в частном порядке. Просто доложить, а если король вдруг будет сердиться, чего абсолютно точно не будет, то могут кинуть меня на всю ночь в подземелье, ну или что у них тут вроде этого есть. В общем, он нехотя, но все же согласился, и я попала в гостиную личных покоев Доремара, где они с супругой пили отвар с небольшими печеньями. Мне тоже предложили присоединиться, и я с благодарностью приняла чашку из рук слуги.
   Пользуясь тем, что король с королевой никуда не торопились и к моему появлению отнеслись вполне доброжелательно, я не стала сразу переходить к Эльсианскому инциденту, а начала с самого начала, то есть со знакомства с Грегом и его истории.
   - Неужели это он? - всплеснула руками королева Виленира, глядя на супруга, еще до того как я успела перейти к рассказу о своем походе в документарий.
   - Кто "он"? - осторожно уточнила я.
   - Юный герцог Грегориан Эльс, - через довольно продолжительное время произнес король, глядя в свою чашку.
   Слугу он отослал задолго до это. Герцог Эльс... а инцидент эльсианский... кажется тут действительно есть какая-то связь.
   - Ты можешь привести его завтра ко мне? - продолжил Доремар.
   - Зачем?
   - После уничтожения герцогов Эльсов их родовые артефакты попали в казну, - нехотя пояснил он. - Если они признают этого адепта, будем реставрировать род.
   И тут у меня все встало на свои места. Уничтожение рода, засекреченный инцидент и ребенок, о котором Кайден рассказывал мне на балу. Неужели Грег действительно тот самый исчезнувший наследник, а потеря памяти связана с пережитым во время резни ужасом? Но тогда почему его везли именно в публичный дом, кто должен был его забрать и почему этого не сделал? Похоже, вопросов у меня после разговора с королем только прибавилось.
   И все же я пообещала привести завтра парня во дворец, уточнив, куда именно нам нужно прибыть и во сколько. И Доремар, чтобы не нагнетать остановку, пригласил нас отобедать в малой столовой. Вот прав был Элтар, когда предупреждал, что в скором времени мне этикет за столом демонстрировать придется, хорошо хоть я уже более-менее с этим справлялась и не рисковала ударить в грязь лицом.
   Уйти сразу не получилось. Правящая чета расспрашивала меня об учебе, о каникулах в Мириндиэле, о моем мире, и вернуться домой я смогла только затемно. В связи с этим доделать уроки даже к началу занятий у меня не получилась, но прогуливать первый урок, которым была теоретическая магия, я не решилась. Кайден это вам не мастер Лианила.
   В самом начале урока всем юным магам и даже Вадеру раздали лист со схемой и вербальной составляющей, велев заучивать, пока завуч опрашивает остальную часть группы. К концу занятия он проверил, что у нас получилось, недовольно постучал пальцами по столу и снял всех с математики, а меня с лекарственных сборов, отправив зубрить в библиотеку и велев в обед прийти в его кабинет отчитываться. Пришлось отпрашиваться, объяснив, что приглашена на это время во дворец. Судя по выражению лица, Кайден удивился, но вдаваться в подробности не стал, сказав, что полагается на мою добросовестность и что после пятого урока я с остальными задействованными должна явиться на спортивную площадку.
   Сказать, что Грег был удивлен приглашением во дворец, это ничего не сказать. Парень нервничал так, что это невозможно было не заметить. Я подбадривала и успокаивала его, как могла, но особо в этом не преуспела. А про то, что, возможно, он является последним представителем знатного рода говорить и подавно не стала, решив, что если артефакты это подтвердят, из уст короля подобное заявление прозвучит значительно более правдоподобно.
   Когда присланный к телепорту слуга проводил нас в малую столовую, помимо короля и королевы там находился богато одетый импозантный мужчина с проседью в длинных темных волосах, убранных в хвост. Как только мы вошли, он буквально впился в остолбеневшего парня взглядом. Обернувшись к Грегу я увидела, что тот не мигая смотрит на мужчину и беззвучно шевелит губами, как будто пытаясь что-то сказать.
   - Анан, - наконец едва слышно произнес он. - Дядя Анан.
   Все находившиеся в комнате, на миг замерли. Заходивший в этот момент в небольшую дверь слуга поспешил закрыть ее с той стороны.
   - Простите, - смутился Грег, - я не хотел вас оскорбить. Просто мне показалось...
   Парень умолк. Кажется, слово было неприличным, но для меня оно так и осталось набором звуков.
   - Почему ты называл меня так? Ты помнишь? - буквально подавшись вперед, потребовал ответа незнакомец. - Почему?
   Какое-то время Грег молчал. Его взгляд рассеянно блуждал по комнате, но мыслями он находился далеко отсюда. Король и королева терпеливо ждали стоя у стола. Вскоре парень снова начал безмолвно шевелить губами, пытаясь извлечь наружу что-то из казавшихся недостижимыми глубин своей памяти.
   - Грегориан-ан-ан-ан-ан пошел однажды в лес, - негромко запел он. - Грегориан-ан-ан-ан-ан на дерево залез. Грегориан-ан-ан-ан-ан...
   Что было в песенке дальше, мы не узнали. Незнакомец издал нечленораздельный звук больше всего похожий на стон и бросился к Грегу, сжав того в объятьях.
   - Мальчик мой, где же ты был все это врем? Как сумел выжить в ту страшную ночь? - он отодвинул от себя парня, разглядывая его. - Мы ведь все окрестные леса прочесали, все деревни обошли.
   - Видимо дармовая лошадь ценнее судьбы чужого ребенка, - процедила я себе под нос ни к кому не обращаясь.
   В этот момент Грег снова замер, невидяще глядя куда-то перед собой, а потом страшно закричал, закрыв лицо руками и слепо шарахнувшись куда-то назад.
   - Не надо! Пожалуйста, не надо! Нет! Не убивайте!
   Парень зацепился ногой за край ковра и рухнул на пол, продолжая кричать.
   - Грег, очнись! Это было давно, это происходит не сейчас, - первой бросилась я к нему, обхватывая за печи и изо всех сил прижимая к себе. - Грег, открой глаза!
   Но он не слышал, продолжая биться в слепой истерике. Меня чувствительно дернули за плечо, отрывая от парня, и ему на голову вылили графин холодной воды. Немаленький такой графин и вода очень холодная - мне на ногу тоже немного попало.
   - Пришел в себя? - сухо поинтересовался Доремар, протягивая пустой графин замершему рядом незнакомцу.
   Грег мелко закивал. Его трясло то ли от нервного потрясения, то ли от устроенного королем холодного душа, а возможно и от того и от другого.
   - П-простите, - с трудом выговорил он.
   - Что ж, осталась еще одна формальность, - констатировал Доремар, не став акцентировать внимание на произошедшем, и позвонил в один из небольших колокольчиков, стоявших на столике у одной из стен.
   Меньше чем через минуту в столовую вошел слуга с подносом, на которм лежали несколько предметов, часть из которых выглядели одинаковыми.
   - Коснись каждого, - велел король поднявшемуся за это время парню.
   Тот покосился на меня, на незнакомца и с опаской двинулся к подносу. От нескольких вещей Грег отдернул руку, как будто обжегшись, остальные потрогал спокойно, но при этом ничего не произошло. Я разочарованно вздохнула, кажется мы все же ошиблись приняв его за чудом выжившего юного герцога.
   - Происхождение подтверждено, - вопреки моим выводам провозгласил Доремар. - Перед нами юный герцог Грегориан Эльс. Вы желаете вернуть земли и титул, принадлежащие вам по праву рождения сейчас или предпочитаете пока получить компенсацию за их использование короной в виде ежегодного денежного содержания?
   Парень беспомощно посмотрел на меня.
   - Компенсацию бери, - посоветовала я ему. - Землями управлять ты не умеешь, что должен делать как герцог не знаешь, а компенсация позволит обрести самостоятельность и нанять соответствующих учителей независимо от того решишь ли ты продолжить обучение в академии.
   - Дельный совет, - позволил себе небольшую улыбку король. - Думаю, вы сможете рассчитывать на помощь графа Корвина, но не стоит ей злоупотреблять.
   - Все что будет в моих силах, - заверил обретший для меня имя граф.
   Разговор за обедом, который все же состоялся, вернулся к путешествию Грега в столицу. Услышав, где мальчишке пришлось провести свое детство, Корвин на миг прикрыл глаза и было видно, что ему больно от того, что не смог помочь вовремя.
   - Поверить не могу, что слуги всерьез верили в это, - тихо произнес он.
   - Во что? - не справилась с любопытством я.
   - У меня не может быть своих детей, а герцог Валериан был мне как старший брат и я всегда воспринимал Грегориана почти как собственного сына, проводя с ним почти все свободное время. Да, я слышал, что слуги шептались будто мой интерес носит неестественный характер, особенно после того как мальчик стал называть меня Анан. Это ведь созвучно... - На миг он умолк, так и не пряснив нелицеприятную версию. - Я боялся, что Вал может рассердиться, услышав такое обо мне и своем сыне, но он лишь рассмеялся, сказав, что слишком хорошо меня знает, а слуги всегда сплетничают о благородных.
   - И эта сплетня дорого обошлась мальчишке, - заключила я.
   - Возможно, именно эта сплетня спасла ему жизнь, - возразил король. - Наследника рода искал не только граф Корвин и если бы его нашли тогда, его участь могла оказаться крайне незавидна. Когда вы будете готовы принять земли обратно под свою руку и восстановить замок, корона окажет вам помощь. В разумных пределах, разумеется. А пока, поскольку вы вряд ли разбираетесь в правах и обязанностях герцогских родов, я советую вам сделать графа своим доверенным лицом.
   В академию мы вернулись только к середине четвертого урока и абсолютно обалдевшими от обилия новой информации. Хорошо хоть у меня это левитация была - отчитываться не придется.
   На спортивной площадке после уроков собралось довольно много людей и почти два десятка эльфов. Насколько я помнила, все они входили и в основной состав Пробоя. А вот среди людей было довольно много новых лиц. Помимо восьмерки с нашего курса здесь был круг пятикурсников, несколько адептов со старших курсов, Линара, Альвир и как ни странно помахавший нам рукой Лирен. Кирина с Кайденом тоже пришли, а вот Элтара не было, как и Тэля.
   Схему расстановки начертили прямо на земле, пронумеровав места. При этом стало понятно, что за цифра стояла на розданном нам листе. Я и Рами оказалась не в том круге, что остальные, а на один ближе к ведущему. Многие, занимая свои места, последний раз подглядывали в записи, повторяя заклинание.
   Незанятых мест оказалось не так уж и много. А кое-где стояло сразу несколько магов. В последний момент пришел Элтар и пристроился за спиной у незнакомой мне магички. Видимо, так стояли те, кто входил в основной состав Пробоя, но не вошел в этот, однако решил не упускать возможность потренироваться и с нами.
   Поначалу получилось очень нестройно. После нескольких попыток Кайден велел остановиться и попробовать только внутреннему кругу. Когда у них начало получаться относительно терпимо, поочередно стали подключать и внешние круги. Когда всем разрешили расходиться, оказалось, что прошел уже час и адептам, находящимся на полном обеспечении, пора на ужин. Получалось при этом даже на слух так себе, и на усиление заклинания при этом не стоило даже надеяться. Но я мысленно напомнила себе, что у нас получится, и вместе с Кайденом и Элтаром ушла ужинать в корчму.
   Из-за ежедневных тренировок резонанса, которые мы с пятикурсниками проводили не только вечером, но и в обед, прихватив с собой Альвира и Линару, времени на уроки оставалось совсем мало. Я вынуждена была просить в посольстве временно прекратить занятия эльфийским, долго заверяя мастера, что все хорошо и дело вовсе не в нем и даже не во мне, а просто времени сейчас совсем не хватает. Ребятам тоже пришлось на время почти полностью отказаться от подработки у Алира, но все понимали, что шанс установить связь со старым континентом этого стоит.
   Посреди декады попытку пробоя делать не стали, даже основным составом, зато тренировки резонанса проходили по часу каждый день. И, судя по результатам, помимо этого часа занимались не только мы. Кайдену действительно удалось на этот раз собрать тех, кто готов выложиться по полной ради общей цели, пусть и пожертвовав при этом мощью.
   Ближе к выходным на тренировку пришел незнакомый эльф, оказавшийся настоящим хормейстером, и результаты, и так значительно продвинувшиеся за неполную декаду, стали еще лучше, так что к вечеру первого дня следующей декады мы были полны волнительного предвкушения. Но первым попытку с резонансом проводил все же основной состав. Остальные ждали, расположившись вдоль стен, и жадно смотрели на стоящих в цветике магов. Тэль пришел в последний момент и, ни на кого не глядя, занял свое место.
   Стоит ли говорить, что основному составу, из которого тренировалось на этой декаде чуть больше половины, резонанс не удался совсем. Не задействованные во втором составе маги хмуро расходились в стороны. Многие бурчали что-то нелицеприятное о дурацких идеях и привилегированных особах, видимо, имея ввиду меня. Я не обижалась, мне было не до этого. Я, как и остальные участники второго состава, готовилась к пробою.
   Первые три раза мы произнесли заклинание без вливания силы, подстраиваясь друг к другу, и только после этого реально активировали его. Несколько секунд ничего не происходило, а потом медленно, как бы через силу в каменной дуге арки начало появляться крохотное зеркало портала. Вот оно достигло размеров золотой монеты, потом чайного блюдца, полноценной тарелки и замерло, чуть подрагивая, но больше не увеличиваясь.
   - Прекратить попытку, - приказал Тэль на эльфийском.
   Королева тут же продублировала то же самое на человеческом.
   Только в этот момент я обратила внимание, насколько побледнели все маги внутреннего круга, да и меня заметно повело, как только попыталась сдвинуться с места.
   - Прекрасный результат, - похвалил участников Кайден. - Надеюсь, теперь все понимают, что резонанс не только возможен, но и достаточно эффективен. Делать еще одну попытку сегодня не стоит, но с этого момента ежедневная тренировка обязательна для всех участников основного состава.
   - А можно мы тоже еще потренируемся и в следующий раз попробуем? - попросила Рами, и адепты поддержали ее одобрительным гомоном.
   Несколько магов посмотрели на малышку так, что я поспешила закрыть ее собой.
   - Вам никто тренироваться не запрещал, - хмуро сообщила я недовольным участникам основного состава. - Вы сами не поверили с собственные силы. А мы готовы и дальше бороться за шанс войти в историю как участники воссоединения. Но и вам никто не мешает приложить достаточно усилий для того чтобы все же открыть портал.
   - Первым будет пробовать через четыре дня основной состав, если его участники после этой попытки будут в состоянии продолжать, тогда второй, - решил Кайден. - На сегодня все свободны.
   На эту декаду, в связи с ежедневными тренировками, Тэль снова остался жить в посольстве, и это было единственным, хотя и довольно существенным утешением.
   Теперь тренировка второго состава проходила после ужина, а полтора часа после занятий я отрабатывала резонанс с основным составом. Уставала к вечеру так, что едва доходила до дома. Кайден даже временно освободил меня от опросов на занятиях, обоим кругам отменил вечерние тренировки и перед Пробоем всех задействованных адептов отправил ночевать в рекреацию. Так что к началу следующей попытки мы были полны сил и энтузиазма.
   Несмотря на заявление о том, что второй состав не намерен упускать своего шанса, я добросовестно настроилась на первую попытку и вместе со всеми отработала по максимуму. Несколько дней интенсивных тренировок принесли свой результат, и окно портала, открытое основным составом оказалось чуть больше мишени для стрельбы из лука, однако раскрыть его до конца нам не удалось. И все же это был заметный прогресс по сравнению с предыдущим достижением, придавший магам увеернности. Были даже те, кто хотел провести еще одну попытку тем же составом, но Кайден сдержал свое слово и дал возможность отличиться остальным.
   Перед второй попыткой сделали паузу почти на полчаса, давая восстановиться участником основного состава. И тут результат тоже улучшился, но все же оказался немного хуже, чем в первой сегодняшней попытке. Изначально ведь подбирали самый оптимальный состав, и тягаться с ним на одном энтузиазме оказалось невозможно. Участников второго состава поблагодарили, но следующий раз решено было обе попытки проводить без них.
   Ребята заметно расстроились, и я на ужине попросила Кайдена и Тэля разрешить второму составу хотя бы одну попытку раз в декаду, обосновав это тем, что при отсутствии здоровой конкуренции часть магов могут опять опустить руки. Со мной нехотя, но все же согласились. Не знаю уж благодаря приведенным доводам или просто решив отблагодарить тех, кто доказал действенность резонанса в данной ситуации.
   Однако теперь участники основного состава, включая меня, тренировались только с ним, от чего стало полегче. Я хотя бы уроки делать успевала.
   Тэль днем работал в посольстве. Иногда я и вечером приходила к нему туда с домашним заданием и учила у него в кабинете, пока он занимался бумагами. А потом мы гуляли в саду или он провожал меня домой и до темноты сидел на веранде, заливая мою подвеску. Последнее время я стала в основном пользоваться ей, а не наградным браслетом. И емкость больше и внимания украшение, спрятанное под тунику, поменьше привлекало.
   Перед новой попыткой в рекреацию академии отправилось большинство участников со стороны Остии. Эльфы, насколько я поняла из разговора мастера Кирины и еще одной магички, оказавшихся со мной в одной комнате, также организовали рекреацию для своих участников, отправив всех на одну ночь в Мириндиэль.
   За час до пробоя всех магов собрали на спортивной площадке академии для последней тренировки, отменив ради этого сегодня последний урок. После десятка вполне успешных, на мой взгляд, подходов всем велели отдыхать и настраиваться, после чего отправили телепортами сразу на место пробоя. Но это привело к обратному результату и первая попытка сорвалась не начавшись.
   - Успокойтесь, - обратился ко всем участникам Тэль, не став искать виноватого. - Ничего страшного не произошло, просто немного перенервничали. Все мы осознаем важность Пробоя, но сейчас нужно взять себя в руки и сделать все как на тренировке. У нас получится!
   Услышав последнюю фразу, я невольно улыбнулась. И не только я. Всем дали еще две минуты, чтобы настроиться и королева начала обратный отсчет.
   На этот раз окно портала открывалось более плавно и при этом более уверенно, разрастаясь все больше и заполняя все пространство каменной арки. Вот оно коснулось ее поверхности, и ведущий стал скороговоркой начитывать еще одно заклинание, делая незнакомые мне жесты. Я чувствовала, как похолодели пальцы держащих меня за руки магов, и изо всех сил старалась не потерять концентрацию.
   Меньше чем через минуту Тэль опустился на колени, устало оперевшись руками на пол. Еще несколько магов внутреннего круга покачнулись, а мастер Кирина начала неожиданно начала падать, видимо, потеряв сознание. Мужчины из внешнего круга успели подхватить ее и уложить на пол. Только в этот момент я поняла, что и у меня довольно ощутимо кружится голова, но все это было не важно, потому что, несмотря на разрыв цепи магов, в арке продолжало переливаться перламутром окно портала.
   - Группа прохода, вперед, - приказал открывший за это время дверь Кайден. - Группа контроля к телепорту.
   В зал вошли четырнадцать мужчин, двинувшись к телепорту. Первый круг возглавлял Андер, еще одного мага я пару раз видела на боях выходного дня, но имени его не помнила. Остальные были мне не знакомы. Все маги были одеты в одинаковую боевую форму и увешаны амулетами и арефактами.
   Во второй группе знакомых мне магов не было. Она расположилась полукругом перед окном портала в то время как возглавляемая Андером группа шагнула в него.
   Время после их ухода тянулось томительно медленно. Кирина пришла в себя. Большинство уселись по периметру зала, прислонившись спиной к стене. Несколько эльфов сделали себе кресла из твердой иллюзии, но у меня сил на это не осталось, хотя голова кружиться почти перестала. Возле Тэля суетились двое сородичей, видимо пытаясь оказать ему какую-то помощь, но он досадливо отмахивался от них, глядя на телепорт.
   Элтар не в силах справиться с волнением ходил туда-сюда перед телепортом, действуя всем на нервы, но сделать ему замечание никто не решался. Я с трудом поднялась и, дойдя до друга, молча обняла его за плечи. Тот попытался слабо улыбнуться и прислонился спиной к стене сбоку от портальной арки.
   Вернулась группа прохода минут через двадцать, и радостные улыбки присутствующих померкли при виде их хмурых лиц.
   - Ну, что там? - не выдержал Элтар, делая несколько торопливых шагов вперед.
   - Руины, - глухо ответил ни на кого не глядя магистр Андер. - Старые. Заросло уже все.
  

Конец шестой книги, но не конец истории.

  

Оценка: 8.33*139  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Л.Лэй "Над Синим Небом"(Научная фантастика) В.Кретов "Легенда 5, Война богов"(ЛитРПГ) А.Кутищев "Мультикласс "Турнир""(ЛитРПГ) Т.Май "Светлая для тёмного"(Любовное фэнтези) С.Эл "Телохранитель для убийцы"(Боевик) К.Юраш "Процент человечности"(Антиутопия) Д.Сугралинов "Дисгардиум 3. Чумной мор"(ЛитРПГ) А.Светлый "Сфера 5: Башня Видящих"(Уся (Wuxia)) М.Атаманов "Искажающие реальность"(Боевая фантастика) В.Коломеец "Колонизация"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

НОВЫЕ КНИГИ АВТОРОВ СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Сирена иной реальности", И.Мартин "Твой последний шазам", С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"