Егорова Наталья Анатольевна: другие произведения.

Таль 8: Остаться собой

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь|Техвопросы]
Ссылки:
Конкурсы романов на Author.Today
Творчество как воздух: VK, Telegram
Оценка: 9.05*53  Ваша оценка:
  • Аннотация:

    Я не обязан быть таким, каким меня хотят видеть окружающие, и не боюсь быть таким, каким хотел бы видеть себя сам
    Мохаммед Али

    С продолжением от 09.12.2022


Таль 8: Остаться собой

  

Я не обязан быть таким, каким меня хотят видеть окружающие, и не боюсь быть таким, каким хотел бы видеть себя сам.

Мохаммед Али

   Вечером того же дня я уже разбирала вещи у себя дома в Мириндиэле. Чтобы вытряхнуть все из пространственного концентратора пришлось воспользоваться летунцом и на полу посреди гостиной образовалась немаленькая такая кучка. К тому моменту, когда пришел Тэль, которому я попросила передать что буду у себя дома, почти все было разложено по местам или сунуто обратно в концентратор.
   Первые несколько дней я просто отсыпалась, вымотавшись за этот месяц до предела. Тэль появлялся ближе к обеду, на время которого у меня как раз приходился завтрак, и проводил остаток дня со мной, разобравшись за утро с наиболее неотложными делами. Мы лежали на острове Владыки, ощущая как шелковистая трава щекочет обнаженные участки кожи, гуляли по дворцовому парку, навестили Борха, неожиданно заявились во дворец старого континента, наделав там немало переполоху, и просто сидели обнявшись у меня дома или у него в апартаментах, наслаждаясь близостью друг друга. Мы были настолько счастливы от того, что можно никуда не торопиться, не выкраивать минуты свободного времени, а просто быть вместе, не думая в эти моменты ни о чем другом, что даже приближение очередного расставания на время моего участия в сборах для адептов, а потом и для элиты боевых магов, не могло омрачить эти дни. Да-да, меня все-таки пригласили и на сборы для элиты.
   - Если хочешь на каникулах отдохнуть от тренировок, можешь отказаться, - предложил жених, увидев мое вытянувшееся лицо.
   - Шутишь?! - возмутилась я. - Я не хочу снова расставаться с тобой так скоро, но там ведь будут лучшие из лучших. Не обижайся, пожалуйста. А между сборами перерыва не будет?
   - Будет, - успокоил он меня. - И я не обижаюсь, просто скучаю по тебе, но отговаривать не стану. Если бы не считал, что это пойдет тебе на пользу, твоего имени в списках не было бы. Ты ведь это понимаешь?
   Теперь, когда он об этом сказал, я понимала, что так оно и есть, а вот до этого о таком моменте даже не задумывалась.
   - Тэль, а меня туда пригласили не потому, что это ты им велел? - снова засомневалась я.
   - Даже если и так, что в этом плохого? - поинтересовался эльф.
   - Это так? - посерьезнела я.
   - В данном случае нет. Но тебя ведь не смущало, что лорд Сарайлинтель рассчитывает для тебя индивидуальную методику раскачки по моему приказу. Так почему теперь возможность поучаствовать в сборах для элиты боевых магов, пользуясь своим положением, вызывает такую реакцию?
   - Не знаю, - задумалась я. - Наверное для меня важно быть этого достойной, заслужить, как было с приглашением на бои выходного дня.
   - Ты этого достойна.
   - А инструктор Элинсиртинэль тоже так думает? Мою кандидатуру предложил он?
   - В том числе и он, - подтвердил Владыка. - Списки кандидатов представляли четверо, и ты оказалась во всех четырех. Более того в трех списках ты была указана однозначно, даже не находясь под вопросом, и только боевые маги старого континента оказались не уверены на твой счет. Если честно, меня крайне удивило, что ты вообще попала в тот список, и поначалу даже насторожило.
   - Думаешь будет попытка избавиться от меня прямо на сборах?
   - Это было первым, что пришло мне в голову, - кивнул жених. - Но все оказалось еще проще. Твоя победа над инструктором Лантарниэлем заинтересовала очень многих. Они просто хотят на тебя посмотреть. Как на мага.
   Я робко улыбнулась. Это признание было лучшим вознаграждением за все трудности и перипетии, свалившиеся на меня за последние полгода. Но упоминание об эльфах старого континента навело меня на мысль о еще одном происшествии.
   - Тэль, а что там с последним покушением на меня? Удалось что-нибудь выяснить?
   - Ты имеешь ввиду отключение телепорта? - уточнил Владыка.
   - Да.
   - Это было не покушение.
   - А что тогда? - удивилась я.
   - Глупость. Несусветная, - поморщился он. - Инструкция действительно предписывает блокировать портальное сообщение в случае возникновения нештатной ситуации. Но не в последний же момент! Инструкция инструкцией, но и головой думать надо.
   - А какая там нештатная ситуация была? Аспиды? Но портал же тогда и открывать не должны были...
   - Непонятные разборки между людьми в эльфийском городе, - прервал мои размышления Тэль. - Сама подумай, как это выглядело со стороны. Пришла официальная делегация, которую ждали, и через десять минут за одной из членов этой делегации гонится человечка, которая вообще неизвестно кто и вроде как искала пришедшего раньше архимага. Да еще и кричит что-то непонятное.
   - Даже если и так, можно же было... - начала возмущаться я и осеклась. - Хотя может и нельзя сразу после прохода портал закрывать, мы же до них еще не дошли в академии, я как-то в основном на собственные наблюдения ориентируюсь.
   - В общем телепортист был уверен, что ты остановишься. Думаю, он просто не смог верно оценить скорость полета.
   - Понятно. То есть ему за это даже ничего не будет.
   - А какое наказание для него выбрала бы ты?
   - Не знаю, Тэль. Я верю, что он не собирался меня убивать, раз ты так говоришь, но его ошибка могла стоить мне жизни. Ладно, не бери в голову, расскажи мне лучше о своих планах на ближайшее время.
   - Ему вынесено официальное предостережение. Это значит, что в ближайшие три года он не может получить повышение по службе и дополнительные денежные поощрения, а в случае получения второго предостережения ему будет запрещено работать в сфере общественной телепортации, - посчитал нужным все же прояснить ситуацию Владыка и неожиданно сменил тему: - Таль, а у тебя в академии все нормально?
   - Относительно.
   - Ты из-за этого так остро на все реагируешь? Может расскажешь, что случилось?
   - Экзамен Кайдену завалила, - вздохнула я и, увидев, как взгляд эльфа наполняется страхом и болью, поспешила его успокоить: - Это за следующий курс, по экстерну, так что в конце каникул пересдать можно будет. Я учебник с собой взяла, еще пару дней передохну и займусь, не переживай.
   - Может быть лучше не торопить события? - настороженно предложил жених. - Я тоже хочу, чтобы мы могли соединить наши судьбы как можно раньше, но главное, чтобы мы вообще смогли это сделать.
   - Я это понимаю. Но проблемы возникли только с одним предметом и, надеюсь, дальше их не будет. Если почувствую, что не справляюсь, я не стану торопиться. Обещаю.
   Как только более-менее пришла в себя, я предложила Тэлю вместе выходить к официальному завтраку, который он, пока я гостила в Мириндиэле, обычно игнорировал. Жених несколько удивился, зная о моей нелюбви к причудам дворцового этикета, но возражать не стал. А еще я решила, что сборы - это хорошо, но и помимо них практика не помешает, возобновив свои походы на утреннюю тренировку телохранителей. Вейлер моему появлению не удивился, напротив строго поинтересовался почему пропустила несколько дней. Я честно призналась, что отсыпалась после сессии и турнира, после чего мне кивнули на строящихся эльфов. Майран, которого из-за моей низкой активности в эти дни как телохранителя не задействовали, появлению подопечной заметно обрадовался и тут же пристроился ко мне в пару.
   За день до начала сборов меня нашел дома очень расстроенный Тар. Как выяснилось он просил деда и ему разрешить участвовать, но Тэль оказался категорически против, и мальчишка надеялся, что я смогу повлиять на Владыку. Я пообещала ему поговорить с женихом и даже честно попыталась это сделать, но успеха не достигла.
   - Таль, это нецелесообразно, - покачал головой эльф.
   - Да почему?
   - Потому что он не дотягивает до уровня остальных участников. Сильно не дотягивает.
   - И что? Я тоже с лучшими боевыми магами и рядом не стояла в прошлом году, но мне сборы очень даже на пользу пошли!
   - В том-то и дело, что там были полноценные боевые маги, а не адепты. Ты изначально не пыталась себя с ними сравнивать и занималась по отдельной программе. А здесь от его участия будут одни разочарования и подданных в нем и его в самом себе. Я этого не допущу.
   - Ну может тогда его тоже на сборы для элиты взять, - предложила я.
   - И что он там будет делать? - скептически поинтересовался эльф. - Нет, у меня есть другая идея. После окончания сборов для адептов предложу Янисару Устийцу остаться до конца каникул во дворце и обучаться вместе с юным повелителем. Думаю, его отец не будет против.
   - А если остальные юные маги тоже захотят остаться? Они ведь круг и все делают вместе.
   - Об этом я не думал, но особых препятствий не вижу.
   - Тэль, а Майран со мной на сборы пойдет? - вспомнила я о вопросе, сильно беспокоившем Черного доктора, поскольку ему никто ничего до сих пор так и не сказал.
   - На эти нет, - покачал головой Владыка, - там и так будет кому за вами присматривать, а на те, что для элиты, пойдет.
   - И кто же там за нами присматривать будет?
   - Увидишь, - загадочно улыбнулся эльф и, несмотря на все мои старания, так и не признался кто будет руководить сборами.
   На этот раз меня не перебрасывали к лагерю "на все готовенькое", а велели собираться вместе с остальными в пять часов дня на арене эльфийской магической академии. Первыми, кого я увидела, явившись к назначенному времени, были Юные маги, что-то активно обсуждавшие с Таем. Меня заметили и замахали руками, я кивнула в знак того, что вижу их, но направилась для начала к стоящим отдельно Джастину, Криду и еще одному слабо знакомому старшекурснику. На шеях у парней висели простенькие говоруны на кожаных шнурках, которые в таком исполнении совершенно не тянули на гордое звание гласа народов.
   - Всем привет, как настроение? - поинтересовалась я у парней.
   - Боевое, - заверил меня адепт, имени которого я не знала.
   - Так себе, - не сошелся с ним во мнении Джастин и пояснил: - Остальных-то не взяли.
   - Да, жалко, - согласилась я. - Но хорошо, что хотя бы тебя взяли. Потом скооперируетесь с Юными магами и покажете им что как. Крид, а ты разве еще не выпустился?
   - Формально нет. Мне ради этих сборов выдачу знака задержали, с моего согласия, конечно.
   - Ясно.
   Я оглянулась по сторонам и заметила, что эльфы тоже стоят двумя группами, видимо по принадлежности к старому и новому континенту. Их было больше, чем людей, а именно семнадцать из двадцати восьми находящихся на арене участников. Я машинально отметила для себя, что это четыре полных круга, когда к нам подошел эльфийский паренек, вошедший в прошлом году в тройку лидеров любительского турнира и попробовавший свои силы в профессиональном.
   - Да будет благосклонен свет творения к вам и всему правящему роду, - поклонился он. - Вы будете провожать нас на сборы?
   - С чего ты взял? Я в них вообще-то участвовать буду.
   - Вы будете нас тренировать?!
   - Я?! Да с чего ты это взял?
   - Так вы же сами только что сказали, что участвуете... - растерялся парень.
   - Вот именно, я же тоже еще учусь и буду тренироваться вместе с вами. А не знаешь кто сборами руководить будет?
   - Нет, но я так понял, что одним из инструкторов будет сам Первый маг. Представляете?
   - Ого! - впечатлилась я.
   - Что за первый маг? - заинтересовался Джастин.
   - Победитель турнира боевых магов. Двадцатипятикратный.
   - Ого! - оказались солидарны со мной парни.
   - Построиться, - раздался над ареной магически усиленный голос.
   Я оглянулась и увидела идущих к нам мужчин, трое из которых были эльфами. Да уж, Тэль, как всегда, оказался прав, и этим уследить за адептами труда не составит. Впереди шагали инструктор Элинсиртинэль с лордом Сарайлинтелем. За ними левитировали платформу с какими-то мешками и тюками Кайден и инструктор Лантарниэль. Кажется, меня такой состав наставников даже немного пугает. Я нервно сглотнула и втиснулась в кривоватую шеренгу, спешно образованную вперемешку адептами обеих рас.
   Короткая приветственная речь от Элина сменилась инструктажем от первого мага, сводившимся к перечислению того, что делать запрещено, и закончившимся указанием каждому взять по два тюка и вместе с ними пройти в открытый прямо на арене динамический портал. Вышли мы из него все на той же косе, где проходили сборы армейских магов в прошлом году. Я невольно улыбнулась нахлынувшим воспоминаниям и, отойдя от телепорта, сложила принесенное на песок.
   Как только все перешли на эту сторону и окно портала закрылось, началась наша первая тренировка, не связанная с применением магии, но крайне необходимая в походе. Мы ставили палатки. Первыми свою установили наставники, показывая нам, что и как делать, потом разбили мальчишек на две команды по 13 человек, каждой из которых предстояло самостоятельно обеспечить себя жильем на время сборов. Юные маги оказались в одной команде, остальные человеческие адепты - в другой. Нам с Рами досталась отдельная палатка значительно меньших габаритов, но тоже довольно просторная. В ней и вчетвером не тесно было бы.
   Пока все поставили, поправили, а местами и полностью переделали, ушло не меньше часа. Дальше все вместе собирали походную кухню. Потом меня, Крида и троих незнакомых мне эльфов оставили готовить обед под руководством Элина, пока остальные собирали еще и стол с лавками под навесом. После обеда была небольшая лекция на тему нашего текущего местоположения, местной флоры и фауны, проход пешком по разминочной трассе, после чего всем наконец-то разрешили искупаться.
   Наплескавшись с ребятней, я растянулась на теплом песочке у дальнего края косы и вспомнила, как год назад сидела тут после того, как чуть не утопила Черного доктора. Милт мне тогда еще плечи лечил. Интересно, где он сейчас и все ли у него в порядке? Надеюсь, его черная полоса в жизни все-таки закончилась.
   - Наплавалась? - уселся рядом со мной на песок Кайден.
   - Пока да. А вы почему не купаетесь?
   - Ночью поплаваем, когда адепты уснут. Пойдешь с нами?
   - А остальные не будут против? - засомневалась я.
   Проблемы создавать не хотелось, да и получать нагоняй от Элина тоже. Уж он-то отлично умеет ставить на место и сильнейших боевых магов и одну крайне впечатлительную будущую владычицу.
   - С чего бы? - удивился завуч.
   - Ну, вы же наставники.
   - Когда это тебя смущало?! На арену с нами выходить, да еще и побеждать, для тебя значит нормально, а тут сомневаешься.
   - Да я просто навязываться не хочу. Помните сколько я вас уговаривала со мной на арену выйти. Аж Альвира побеждать пришлось, а это была та еще задачка.
   - Ну добилась же своего. И лично я об этом нисколько не жалею.
   - Что у вас там происходит? - раздался грозный окрик со стороны лагеря.
   Я оглянулась на голос, но быстро поняла, что смотрю не туда. Рядом с нами на мелководье начиналась драка между эльфами и людьми, благо хоть без применения маги. Щиты может и использовались, но видно их не было.
   - А ну прекратили! - рявкнул Кайден и зачерпнув не меньше пары кубометров воды вылил ее на дерущихся.
   Адепты шарахнулись в стороны, хмуро глядя друг на друга.
   - Вы что, речку не поделили? - зло спросил завуч, наступая на подростков по поверхности воды.
   Я еле удержалась, чтобы не спросить, как это он так делает, но сейчас важнее было другое. А отвечать завучу, похоже, никто не собирался.
   - Я задал вопрос, - напомнил Кайден. - Что тут произошло?
   - Ваши на наших набросились, - буркнул незнакомый мне эльф.
   - Вот так вот взяли ни с того ни с сего и набросились? - усомнился Кайден.
   - А пятеро на одного нечестно, - шмыгнул носом Марек.
   - Кто был тем одним?
   А в ответ опять тишина.
   - Таль, выясни тут что к чему и приходи в лагерь с представителями от обеих сторон, - решил после недолгого раздумья завуч. - И чтобы больше никаких драк, для поединков есть арена, там и выясняйте кто круче. В следующий раз все участники отправятся по домам, даже если это будет значить, что сборы проводить больше не с кем.
   После этого Кайден ушел, а я с укором посмотрела на Юных магов.
   - Ну и за кого вы вписались? - поинтересовалась я.
   - За меня, - признался Тай. - Простите, я не думал, что так получится. Остальные наши увидели, что с людьми драка, тоже прибежали. И ваши.
   - Ваши, наши... мы все тут чтобы учится у лучших, а не отношения друг с другом выяснять. За что били-то?
   - Да они не били, просто...
   - Враль он! - вмешался один из эльфов. - Хвастается что будущую владычицу вот как нас видел и за столом с ней сидел.
   - Хвастается значит? - пристально посмотрела я на Тая и тот отвел взгляд. - А тем, что будущая владычица его меньше чем за минуту на арену уложила, не хвастается?
   - Я второй раз дольше продержался! - возмутился мальчишка.
   - Так он что, правда будущую владычицу так близко видел? И даже говорил с ней?
   - Как и вы, - подтвердила я.
   - В смысле? - не поняли эльфы.
   - Я и есть будущая владычица. Если не верите, спросите у наставников, они подтвердят. В общем вы тут все миритесь, а я пойду объясню, что все нормально и произошло просто маленькое недопонимание.
   Наставники встретили меня напряженными взглядами.
   - Почему одна? - поинтересовался Кайден как самый привыкший мной командовать.
   - Могу Тая позвать как первопричину, но смысла в этом не вижу, - Думаю, вашей угрозы более чем достаточно, чтобы подобное не повторилось.
   После этого я вкратце пересказала суть произошедшего, и наставники согласились на первый раз ограничиться уже озвученным завучем предупреждением. Из воды правда все равно всех выгнали и половину участников, включая меня, отправили заготавливать дрова, а вторую половину оставили кашеварить. В прямом смысле. На ужин планировалось что-то вроде перловки с добавлением сушеного мясного фарша. Вот так. Это элиту боевых магов снабжали всем необходимым - распаковал, подогрел и готово, а для подрастающего поколение обеспечение себя всем необходимым в походных условиях было еще одной своеобразной тренировкой.
   Дождавшись, когда Рами уснет, я надела предусмотрительно высушенный еще до ужина купальник, накинула сверху длинную тунику, доходящую почти до середины бедра и тихонько вышла из палатки.
   Ночь была ясной. На небе россыпью драгоценных камней перемигивались звезды. Ветер ласково погладил по щеке, обнял, как старый друг после долгой разлуки, закружился вокруг, забрался под тунику, легонько щекоча открытые участки кожи. Я счастливо улыбнулась и провела рукой перед собой, как будто гладя невидимый поток, пропуская его струи между пальцев.
   Трое эльфов и один человек негромко переговариваясь сидели у догорающего костра. Инструктор со старого континента поднялся и, сходив к натасканной нами куче хвороста и дров, подбросил в огонь несколько веток.
   - Не помешаю?
   Лорд Сарайлинтэль поднялся и поклонился, но как-то необычно. Я такого способа еще не видела, а Элин снова, как перед отправкой из Околесья встал на одно колено.
   - Вы чего? - шарахнулась я от них, спрявшись за Кайдена.
   Завуч задумчиво посмотрел на меня и присоединился к Элину, скопировав его позу.
   - Издеваетесь? - заподозрила я неладное.
   - Ничуть, - заверил стоявший уже нормально лорд Райли. - Теперь я могу приветствовать тебя как равного бойца. Ты ведь тоже победитель турнира, пусть и командного. Я видел, как вы сражались за победу, видел твои бои против далеко неслабых соперников и теперь с еще большим нетерпением жду, когда наша разница в уровнях перестанет быть критичной.
   - Это будет еще нескоро, - со вздохом признала я.
   Кайден с Элином тоже поднялись.
   - Сам я не был на турнире, но то, что рассказывают просто невероятно. После того, что сделали для нас, да еще и с этими историями, вы уже стали легендой среди боевых магов. В этом году борьба за право попасть на сборы разгорелась нешуточная, в том числе и из-за вашего на них присутствия. Понимаю, что истории о турнире могут быть значительно приукрашены рассказчиками, но вы ведь изучаете магию всего два года и я просто восхищен вашим прогрессом и тем, что мне довелось внести крохотную толику в сокровищницу ваших навыков.
   - Не скромничайте, инструктор, - улыбнулась я. - Вы очень помогли мне вновь обрести уверенность в прошлом году. Да и научили много чему. Главное, чтобы вас за это мастер Кайден не побил, а то я как возвращаюсь с каникул вечно сюрпризы ему преподношу.
   - Я не против. Помогает себя в тонусе держать, - усмехнулся завуч.
   - А вы-то чего вдруг мне уважение выказать решили? - поинтересовалась я у него.
   - То, что ты сделала для академии... - на миг мужчина умолк. - Знаешь, не думал, что кто-то способен на такое.
   - И что же это, если не секрет? - заинтересовался лорд Сарайлинтэль.
   - Простите, но я предпочла бы оставить это в тайне. Это не связано напрямую с обучением.
   - Ну тогда ладно, - не стал настаивать эльф. - Просто думал можно будет идею позаимствовать.
   - Инструктор Лантарниэль, с вами все в порядке? Что вы на меня так смотрите? - поинтересовалась я у явно шокированного мужчины.
   Он открыл рот, закрыл, неуверенно посмотрел на остальных двух эльфов и все же решился задать вопрос:
   - А почему вы без штанов?
   Мы переглянулись и прыснули со смеху.
   - Потому что я вроде как купаться собиралась, а тунику надела просто чтобы не замерзнуть, когда из воды вылезу. Мы плавать-то идем? - обернулась я к завучу.
   Он на миг прикрыл глаза, сосредоточился и сообщил:
   - Двое еще не спят. Чуть попозже. Посидишь пока с нами?
   - Конечно.
   - Может терморегулирующему кокону ее научим? - предложил Элин.
   - Не стоит, - покачал головой Кайден, прежде чем я успела радостно согласиться. - У Таль и так слишком большая нагрузка, не успевает осваивать материал.
   - Так не честно! Если бы не турнир, я бы успела. И я готовлюсь к пересдаче, даже сюда учебник взяла. Ну хотите, я вам какой-нибудь билет рассказать попробую?
   - Билет не хочу. А вот как сохранить баланс схемы при разрыве связей с двумя или более элементами знаешь?
   Честно говоря, я не просто не знала, а была почти уверенна, что это невозможно. Но Элтар ведь контролировал как-то баланс пентаграммы, когда я ее стирала после применения заклинания бессмертия. И вот где такое в учебнике было?
   - Вы издеваетесь? - поинтересовался Элин. - Это же не материал базового курса. Я хоть ваши учебники и не видел, но абсолютно в этом уверен.
   - Не базового, - подтвердил завуч, ничуть от этого не смутившись. - Но четверокурсники уже начинают подрабатывать на нижних позициях обязательного перечня, поэтому я им даю это как дополнительный материал.
   - А меня в этот момент, судя по всему, как раз не было. - вздохнула я. - Может вы меня погоняете тут по вопросам, если вам не сложно, а я потом постараюсь восполнить пробелы?
   Кайден согласно кивнул.
   - А я думал, что у вас изучению теории не придают особо значения, упирая на практику, - заметил Лантар.
   - Почему? - удивился и, кажется, даже несколько обиделся Кайден.
   - Просто на турнире все этапы были только практическими и в основном рассчитанными на боевиков. У нас испытания команд более комплексные и они формируются не по курсам, а на манер круга магов. Примерно семьдесят процентов заданий теоретические, остальные из различных специализаций. Это и артефакторика и алхимия и бытовая магия. Но есть и бои.
   - У нас это не применимо, - покачал головой завуч. - Нам нужно охватить и младшие курсы, а они в таком случае вообще не смогут участвовать.
   - Можно заменить только последний этап, - предложил лорд Сарайлинтель. - Честно говоря, не вижу в нем никакого смысла, ведь объемы резерва и левитация уже задействованы на более ранних этапах.
   - Изначально это была задача на групповую работу, - признался Кайден. - Пока кое-то и здесь все не поставил с ног на голову.
   - Мы старались! - усмехнулась я. - Пришлось чуть не на изнанку вывернуться, чтобы не ударить в грязь лицом. Так что, в следующем году последний этап будет уже другим?
   - А ты что на этот счет думаешь? - поинтересовался завуч.
   - Я?! Когда это вас мнение адептов интересовало?
   - Твое и юных магов интересует. Вы за два года сумели буквально преобразить академию, добившись того, чего я уже отчаялся достигнуть. Так что ты думаешь насчет замены последнего этапа на теоретический.
   Какое-то время я молчала, размышляя.
   - С одной стороны это не особо удачное решение, поскольку снижает зрелищность, а турнир, даже академический, все же направлен на популяризацию магии и привлечение новых адептов. К тому же младшие курсы будут однозначно в проигрышном положении. Я на своей шкуре в этом году почувствовала, как трудно разобраться в материале, если еще не знаешь того, на чем он базируется. С другой это должно со временем повысить качество знаний, поскольку адепты, зная, что на турнире есть такой этап с самого начала будут серьезнее относиться к изучению теории. Не все, конечно, такого просто не бывает, но все же многих это заставит задумываться. А если на самом этапе еще и правильные ответы озвучивать, то заодно и зрители теорию немного повторят, ну или просто узнают что-то новое для себя.
   - Если мне позволено будет высказать свое мнение, - снова подал голос лорд, - заменил бы я последний этап, но проверку теоретических знаний поставил третьим и отсеивал не после каждого из этих туров, а по сумме набранных баллов три худшие команды плюс не дотянувших до установленной планки. Таким образом можно значительно снизить риск получения травм на этапе постановки купола, отсекая недостаточно подготовленные команды. При этом завершением турнира станет один наиболее зрелищных этапов, то есть бои. Как вам такой вариант?
   Эльф вроде бы не обращался ни к кому конкретно, но посмотрели все почему-то на меня.
   - Мне нравится.
   - Да ладно?! - изумился завуч. - Ты же понимаешь, что при такой системе юные маги на первом курсе дальше третьего этапа точно бы не прошли.
   - Они уже не на первом курсе. И может и хорошо было, если бы мы дальше тогда не прошли, - вздохнула я. - Я когда поняла, какую атаку на куполе нам предстоит отразить, очень пожалела, что вас не послушалась. Чудо, что мы выстояли и никто не пострадал.
   - Повзрослела наконец, - хмыкнул Кайден.
   - Я - да, они - нет. Может и хорошо, что юность не знает страха и не придает значения всяким условностям. Иначе не было бы ни Излома, ни контакта с эльфами, ни третьего места на королевском турнире. Много чего бы еще не было. И я очень благодарна вам за то, что вы не только многому научили нас, но и не дали натворить глупостей, ценой за которые стала бы наша жизнь.
   - Учиться вам еще и учиться, - пробурчал себе под нос завуч, но по лицу было видно, что сказанное ему очень приятно.
   - Уснули наконец. Ну что, купаться идем? - предложил Элин.
   Плескались в речке мы больше часа. Мужчины делали сальто с летунца, а иногда и на нем, поднимая целые фонтаны брызг, я все-таки, улучив момент, расспросила Кайдена, как он ходил по поверхности воды, и оказалась права в своем предположении, что тот использовал твердые иллюзии. Потом мы втроем пытались утянуть под воду двух сильнейших магов обеих рас, пока я сама не нахлебалась по полной. Потом меня спасали, хотя я об этом никого не просила и даже отбивалась как могла. В результате меня спасали уже друг от друга, а я безуспешно пыталась слинять на берег. Меня ловили и все начиналось сначала.
   Когда я выдохлась и сдалась, распластавшись на воде, надо мной сжалились и отвели обратно к костру, после чего принялись сушить и поить горячим отваром. Сушить у Тэля получалось однозначно лучше, а вот отвар был не только горячим, но и вкусным. А главное, что из общения ушла присутствовавшая весь этот день напряженность. Добравшись до матраса, который в этот раз и мне заменял на сборах кровать, я уснула практически мгновенно и абсолютно счастливой.
   Эти сборы оказались довольно похожи на те, в которых я участвовала в прошлом году. Да, перечень отрабатываемых заклинаний, конечно, отличался, но способы тренировки были те же, утро начиналось пробежкой по тому же маршруту, только один круг вместо двух и замыкал растянувшуюся цепочку адептов обязательно кто-то из наставников. Разминка состояла из тех же самых упражнений, просто делались они меньшее количество раз, слепой охоты тут не было, но ее заменяла другая игра на знание фауны. Нас постоянно делили на четыре круга изредка на семь малых, их составы все время менялись и в каждой команде обязательно были и люди, и эльфы. Адепты довольно быстро привыкли друг к другу и больше конфликтов не возникало, хотя соревновательность была заметна. И только на меня эльфы старого континента смотрели все более и более хмуро. Даже инструктор, после памятного ночного купания разрешивший называть его Лантом.
   В какой-то момент я не выдержала и пошла выяснять, что происходит. Для начала у адептов.
   - Ребят, я вас чем-то обидела? Вы скажите, что не так, - подошла я к негромко переговаривавшимся, косясь на меня, эльфам.
   Почти все тут же умолкли, отведя взгляды, и только Тай, решился озвучить суть претензий.
   - Это правда, что из-за вас наш ректор попал в услужение?
   - Смотря что ты под этим подразумеваешь.
   - Я подразумеваю именно то, что сказал, - зло посмотрел на меня парень. - А я еще защищал вас!
   - А вам хотелось бы, чтобы он умер?
   - Ты! - бросился, сжав кулаки, в мою сторону мальчишка чуть старше Тая, но остальные его удержали.
   - За что вы с ним так? Что он вам сделал? - сдавленно поинтересовался не самый старший, но самый рассудительный из них.
   Похоже, ректора в академии уважали. А может даже и любили.
   - Давайте для начала все же проясним ситуацию, - сменила я тон на более жесткий. - Я никого ни в чем не обвиняла и уж тем более не заставляла вашего ректора признаваться в государственной измене. Я случайно наткнулась на процессию в коридоре дворца и узнала, что его собираются казнить. Да, я потребовала для него услужение. Но я просто не смогла экстренно придумать ничего лучше, чтобы спасти ему жизнь.
   - Но это же позор!
   - Это в первую очередь шанс восстановить свою честь.
   - В услужении?!
   - Вы отдали лорда в услужение простолюдину? - задавший этот вопрос парень смотрел на меня с откровенной ненавистью.
   - Дворянин? - предположила я.
   - Да! И в отличии от простолюдинов, мы знаем, что такое честь!
   - И что же это в твоем понимании?
   - Таким как ты не понять!
   - Что здесь происходит? - поинтересовался подошедший, услышав наш разговор на повышенных тонах, Лант.
   Тем временем молодого дворянина оттеснили назад и показавшийся мне наиболее разумным из эльфов старого континента, что-то ему внушал.
   - Вы тоже считаете, что лучше было дать казнить ректора вашей академии? - не сумела сдержать раздражения я.
   - Если бы не вы, ничего бы вообще не было, - хмуро заметил инструктор.
   - А вот в этом вы правы! - окончательно разозлилась я. -Ничего бы не было: ни оставшегося в живых ректора, ни возвращения Владыки, ни такого города как Мириндиэль.
   Я развернулась, не желая продолжать этот разговор и пошла в сторону палаток. Вот и делай после этого людям добро. То есть эльфам. Хотя какая, в сущности, разница.
   Возле палаток стоял, сложив руки на груди и внимательно глядя на меня, Элин. Он то мне и был нужен.
   - Простите инструктор, не могли бы вы отправить меня в город. Утром к разминке я вернусь, - постаравшись взять себя в руки, попросила я.
   - Хотите пожаловаться Владыке? - нахмурился тот.
   - И вы туда же?! - едва обретенное самообладание разлетелось в клочья. - Когда это я ябедничала?!
   - Успокойтесь, пожалуйста. Пойдемте поговорим, - показал он на палатку наставников.
   Внутри сидели друг напротив друга и что-то увлеченно писали два завуча: человеческий и эльфийский. Вот уж кто друг друга понимает, так это они. И лорду Сарайлинтэлю глубоко наплевать, что Кайден простолюдин, главное, что соперник достойный. А если я правильно узнала схему на одном из уже исписанных листов, то сейчас они скорее коллеги и заняты тем, что готовят задания для обновленного этапа академического турнира. И не факт, что только для нашего.
   - Что произошло и зачем вам нужно в город? - поинтересовался инструктор.
   Я с опаской покосилась на Кайдена и промолчала. А что тут скажешь?
   Остальные двое наставников смотрели непонимающе, видимо палатка на данный момент была звукоизолирована и происходившего снаружи они не слышали, полагаясь на Ланта и Элина.
   - В чем суть конфликта? Вы можете мне объяснить? - продолжал настаивать Элин.
   - В том, что их бывший ректор сейчас в услужении и это было мое решение как будущей владычицы.
   Повисла тишина. Инструктор опустился на плетеный стул и устало потер лоб.
   - Так вот почему Лант стал вас избегать, а я-то все удивлялся. Значит кто-то им всем преподнес события так, что это опорочило вас в глазах представителей академии старого континента. Хотя лично я нисколько не сомневаюсь в ваших благих намерениях.
   - И я даже догадываюсь кто именно, - хмыкнул лорд Райли. - Вас оскорбляли?
   Я молча уставилась в пол. Врать очень не хотелось, но и правду говорить было нельзя, это бы только усугубило ситуацию. Кайден тоже благоразумно не вмешивался, видя, что на данный момент мне ничего не угрожает.
   - Ясно, - констатировал эльф. - Хотите просто сменить обстановку и прийти в себя?
   - Нет. Вообще-то я хотела узнать, как дела у их ректора. Я совсем закрутилась с сессией и турниром и даже не поинтересовалась чем все закончилось. Хочу его навестить. И если там все нормально, и вы не будете против, я бы попросила его прийти сюда. Пусть он порадуется, глядя на сильнейших адептов своей академии, а они увидят, что все не так плохо, как им кажется.
   - Что ж, я как раз думал сходить в академию за парой справочников. Времени до утра вам хватит? - поинтересовался лорд. - Если, конечно, инструктор Элинсиртинэль не против.
   - Конечно хватит, - обрадовалась я, экстренно вспоминая куда положила кольцо-пропуск. Если ректор попал в услужение все-таки к Лису, то они могут быть и в Новограде. Правда, тогда привести их сюда вряд ли получится.
   - Ладно, идите. Но к утренней разминке вы оба должны быть здесь, - согласился Элин.
   - Я сейчас, я быстро, только переоденусь и Рами предупрежу.
   Выскочив из палатки наставников, я бегом бросилась к своей, чуть не налетев на стоявшего у входа в нее Ланта. До того, как успела нырнуть внутрь, он ухватил меня за локоть, заставив резко остановиться. Я развернулась, зло глядя на эльфа, но его слова застали меня в врасплох.
   - Что будет с Ильраном? - глухо поинтересовался мужчина.
   - Это тот, который считает что честь дворян чем-то лучше чести простолюдинов?
   На скулах эльфа вздулись желваки.
   - Понятия не имею, - продолжила я. - Либо поумнеет, либо нет. Пустите, я не хочу заставлять Райли ждать.
   Мужчина нехотя убрал руку.
   - И что он должен сделать, чтобы вы посчитали, что он поумнел? - произнес эльф, когда я, откинув полог уже собиралась нырнуть внутрь.
   Да чтоб его! Пришлось возвращаться.
   - Инструктор Лантарниэль, мне глубоко плевать на интеллектуальные способности конкретно этого индивида. Если вы опасаетесь, что я нажалуюсь на заносчивого мальчишку Владыке, то напрасно, я даже остальным наставникам не стала рассказывать подробности произошедшего, только саму причину вашего негативного ко мне отношения. Надеюсь, вам еще предоставится возможность убедиться в том, как сильно вы были неправы. А теперь простите, но я крайне спешу.
   Переодевалась я очень быстро, в процессе заверив Рами, что все нормально, я просто забыла сделать одно важное дело до сборов, а теперь о нем вспомнила и поэтому мне нужно ненадолго вернуться в Мириндиэль, а вовсе не потому, что эти эльфы со старого континента злые и противные. И вообще нельзя так говорить о тех, с кем сражаешься, ну то есть пока тренируешься бок о бок. В общем, когда я была готова к переходу, лорд Сарайлинтэль уже ждал меня в стороне от палаток. Недовольства моей задержкой он выказывать не стал, то ли проявил тактичность, то ли по сравнению с эльфийками я еще быстро управилась.
   В городе первым делом заглянула домой и все-таки нашла телепортационный пропуск, после чего отправилась к Тэлю. Время было еще не особо позднее, и он работал в своем кабинете, но, на мое счастье, не принимал посетителей, а просматривал какие-то отчеты.
   - Таль? Что-то случилось?
   - Ну почему сразу случилось?! Может я просто по тебе соскучилась?
   Эльф замер к чему-то прислушиваясь, недоверчиво посмотрел на меня и севшим голосом поинтересовался:
   - Ты мне лжешь?
   Тьфу ты!
   - Не лгу. Просто немного лукавлю, - призналась любимому. - Я по тебе правда соскучилась, но не настолько чтобы сбежать со сборов.
   - А ты сбежала со сборов?! - изумился эльф.
   - Нет, конечно, я просто шучу. Тэль, что с тобой? Что-то случилось?
   - У меня нет. Так что там со сборами?
   - Отпросилась до утра. Меня лорд Райли с собой взял, а завтра до пробежки мы с ним обратно вернемся.
   Владыка побарабанил пальцами по столу. Взгляд его все еще был каким-то недоверчивым.
   - Так в чем истинная причина твоего прихода? Только не надо больше лукавить.
   - Хорошо, не буду. Я хотела узнать судьбу ректора академии старого континента, которого казнить собирались, а потом на услужение заменили.
   - Истарминиэля? Я решил оставить в силе твое решение. А с чего вдруг тебя так сильно обеспокоила его судьба, что ты даже со сборов вернулась?
   - Во-первых, я чувствую ответственность за его судьбу, раз уж вмешалась в нее столь радикально, а во-вторых, адепты его академии тоже очень переживают за него. Я правильно поняла, что он в услужении у Лиса?
   - Можно и так сказать, - впервые за эту встречу улыбнулся эльф.
   - В каком смысле?
   - Ты ужинала? - неожиданно сменил он тему.
   - Нет, не успела, но это не проблема, я...
   - Поужинаешь со мной?
   - Да, конечно, - обрадовалась я.
   - Хорошо, дай мне пятнадцать минут, я распоряжусь, чтобы накрыли стол и закончу с делами.
   - Тэль...
   - Пятнадцать минут.
   Ладно, если ему нужно закончить дела, не стоит мешать, тем более что это не долго. Я ушла в спальню и распластавшись на постели прямо поверх покрывала, стала повторять принципы символьной комбинаторики. Вспомнила одиннадцать из двенадцати, еще у трех была не уверена в точности описания. Эх, учебника не хватает. Кайден меня, как и обещал, последние дни гонял по материалу четвертого курса, но тогда мне было куда подглядывать. А этот вопрос мы с ним как-то пока обошли.
   - Я тебя обидел? - негромко поинтересовался Тэль, садясь рядом со мной на постель.
   - Когда?
   - Понимаешь, обычно я не чувствую с тобой диссонанса между словами и эмоциями. Поэтому то, что я ощутил, меня не просто неприятно удивило, а буквально шокировало. Ты всегда была предельно честна со мной, и я к этому привык. Теперь я понимаю, что ты, наоборот, хотела сделать мне приятно своими словами, но со мной так не получится.
   - Да, сложно с вами, с эмпатами, - потянулась я.
   - А может, наоборот, просто? Достаточно всего лишь говорить то, что думаешь.
   - Это тоже не всегда хорошо. Если бы я Кайдену на первом курсе все, что о нем думаю, сказала, он бы меня прибил. И я не обиделась.
   - Тогда почему ты расстроена? Я же чувствую.
   - Не обращай внимания, просто в очередной раз убедилась в скудности своих познаний в теоретической магии. Так что там с ужином?
   - Ждет нас на столе. Идем?
   Стол оказался накрыт не на две, а на четыре персоны, хотя никого кроме нас в апартаментах не было. Но может он с Таром и Олистом ужинать собирался, пока я не появилась. Хотя Олист же вроде бы сейчас постоянно на старом континенте. Ну и ладно, кто бы ни были еще двое, главное, что Тэль здесь. Все-таки я и правда по нему соскучилась.
   Удовольствие я получила не только от общения с любимым эльфом, но и от самой еды. Все же дворцовая кухня ни в какое сравнение не идет с походной едой, да еще и приготовленной адептами, пусть и под руководством наставников. Честно говоря, нашей с Рами очереди дежурить по кухне ждали все, поскольку результаты наших трудов есть было не только можно, но и вкусно. Мы даже несколько раз вызывались помочь другим сменам, чтобы не приходилось потом запихивать в себя неаппетитное месиво неопределяемого ни на вид, ни на вкус состава.
   Когда мы с Тэлем уже утолили первый голод и больше разговаривали, чем ели, секретарь доложил, что гости прибыли.
   - Пусть заходят, - разрешил Владыка.
   Я вопросительно посмотрела на жениха, сомневаясь, что одета подобающе для приема гостей, но он лишь улыбнулся в ответ.
   - Пусть будет благосклонен свет творения к вам и всему правящему роду, - учтиво поклонился вошедший первым лорд Истарминиэль.
   На шаг позади него и чуть левее остановился, также поклонившись, Лис. И это было странно. Потому что этикет однозначно требовал, чтобы первым входил в помещение и приветствовал уже находящихся там старший, причем подразумевался в данном случае не возраст, а социальный статус. А Истар хоть и являлся лордом, но на данный момент был в услужении у Лиса. Или все-таки нет?
   - Тэль, а ты какое мое решение в силе оставил? Просто жизнь ему сохранить? Он ведь не в услужении, да?
   - Покажите ей.
   Голос Владыки прозвучал мягко, скорее как просьба, а не приказ. Мужчина развязал полностью закрывающий его шею красивый платок, очень органично смотревшийся с его элегантным костюмом и под ним оказался ошейник, чем-то напоминающий стража магов, но все же отличающийся от него.
   - Ничего не понимаю, - призналась я.
   - Вся хитрость в том, что господин может приказать находящемуся у него в услужении эльфу что угодно. Абсолютно. Это может быть как указание на простые действия из разряда "встань рядом" или вымой мои сапоги, так и целые системы поведения. Мы с Лисом просто заранее выработали такую модель благодаря которой окружающие даже не подозревают о том, что магистр со старого континента, которого везде сопровождает адепт института власти, на самом деле находится у того в услужении.
   - Самое сложное за дистанцией следить, - признался парень и потупился. - Иногда бывают накладки.
   - А вы значит магистр? - задумчиво произнесла я.
   - Да. А почему вас это удивляет?
   - Я думала, что архимаг.
   - Простите, что не оправдал ваших ожиданий, но, если честно, не совсем понимаю почему вы так решили.
   - Потому что вы ректор. У нас вот Таврим архимаг. И завуч у нас архимаг, причем по трем направлениям, но это уже особый случай.
   - Таль, ректор - это административная должность. На ней нужно быть хорошим управленцем, а не сильным магом, хотя разбираться в специфике магического образования, безусловно, тоже необходимо. Присаживайтесь, господа, и разделите с нами трапезу. Мы бы хотели послушать как у вас дела.
   - Как пожелаете, - снова поклонился Истар, прежде чем занять место слева от меня.
   С Лисом они поладили. Парень довольно быстро организовал их быт в новом доме, наняв знакомую девчонку из бедной семьи, которая готовила и убиралась за небольшую плату. Помимо этого, отправляясь забирать лорда из дворцовой темницы, он оформил на себя право прохода во все телепорты старого континента, и отвел его в родовой замок, куда передали все вещи ректора после снятия его с должности. Таким образом он не только решил проблему с гардеробом, но и позволил Истару переговорить с родными. Разговор вышел тяжелым. Родственники эльфа отнеслись к произошедшему крайне нервозно, считая, что он навлек позор и на них, и в ближайшее время лорда ждало изгнание из рода. Судя по каменному лицу мужчины в момент, когда об этом рассказывал, такого он не ожидал.
   - Скажите, а что будет с вашей женой и детьми? - все же рискнула поинтересоваться я, хоть и понимала, что снова могу причинить этим бывшему ректору боль. - Они тоже будут изгнаны из рода?
   - Мой брак был политическим, и когда обстоятельства изменились, мы с супругой приняли решение не продлять его. А детей мне всегда хватало и в академии, так что своими я как-то не обзавелся.
   - Но все же вы хотели бы вернуться к своим родным, когда все закончить? Это вообще возможно? В смысле восстановление в роде.. в роду... не знаю как правильно.
   - Только моей волей. Но я не думаю, что стоит это делать, - заметил Тэль.
   - Почему? - удивилась я.
   - Потому что при спорности его признания и твоем личном заступничестве репутационные потери рода не столь уж велики, а учитывая, что лорд Истарминиэль фактически много лет исполнял обязанности главы рода, хоть им и не являлся, семья просто обязана был поддержать его, постаравшись выторговать более мягкие условия у Лиса. Но они выбрали изгнание.
   - Спорности признания? - уцепилась я за услышанную фразу.
   - Я изучил протоколы допросов и считаю, что оснований для смертной казни было все же недостаточно. Да, пропаганда расового превосходства, набор сторонников, но призывов к физическому устранению там не было, соответственно даже при наличии заговора его участие признавалось бы косвенным. Если нужно устранить идеолога оппозиции, то обычно его ловят именно на этом. Вот только на этот раз первым и единственным оказался именно идеолог, а не исполнители и это уже наводит на мысли.
   - Да, я тоже подумала, что его свои сдали, когда он изменил мнение насчет людей. Именно поэтому я и пошла до конца, считая, что он может в результате стать одним из сильнейших наших сторонников в вопросах расового взаимодействия.
   - Даже так? - удивился Владыка. - Я думал ты его просто пожалела.
   - Нет. Жалость не то чувство, которого достойны такие люди или эльфы, как он. Будь то союзники или противники, но они заслуживают уважения. В конце концов он ведь пригласил меня в академию и дал показать, на что я способна, пусть даже при этом хотел продемонстрировать всем, и в первую очередь мне, что не способна ни на что. Меня многие недооценивают.
   - Да уж. Даже со мной такое все еще случается, - улыбнулся жених. - Но мои выводы несколько отличаются от твоих. Все произошло слишком быстро, во дворце есть кто-то сильно влияющий на позицию Олиста и это не Лантиртаниэль, поскольку за ней сейчас присматривают. Мысли по этому поводу у меня есть, но их знать вам уже не стоит.
   - Не стоит, так не стоит, - согласилась я. - Ты мне лучше скажи, когда можно будет лорда Истара от услужения избавить.
   - Не в ближайшее время. И пока находится в услужении он лишен дворянства, так что лордом его называть сейчас не верно. Можно прибавлять к имени звание магистр.
   - Я благодарю будущую владычицу за беспокойство о моей судьбе, - произнес эльф, когда мы с Тэлем умолкли, - но считаю назначенное наказание заслуженным и приемлемым. Господин Лисиртинтуриэль относится ко мне благосклонно, позволяя не только максимально сохранить в данных обстоятельствах собственное достоинство, но и значительно расширить горизонты познаний.
   - Эм? - озадачилась я, вопросительно посмотрев на парня.
   - В Институте власти богатая библиотека и магистр активно обменивается знаниями с нашими преподавателями. Честно говоря, он мне здорово помог в некоторых вопросах, так что для меня он скорее наставник, чем услуженец. Я стараюсь делать так, чтобы он чувствовал как можно меньше ограничений, и с уважением отношусь к его знаниям и опыту. А ошибку может совершить каждый.
   - Лис, - одернул паренька Истар и показал глазами на Владыку.
   - Все верно, - подтвердил Тэль. - Каждый. И я не исключение. Магистр, вам стоит привыкать к тому, что Лису позволено говорить то, что он думает. Тем более, что он довольно хорошо уже следит за тем, что и где говорит. Вы только начали узнавать друг друга, и вам предстоит еще неблизкий путь. Вероятно, услужение закончится не раньше, чем его учеба в Институте власти.
   Я с сочувствием посмотрела на бывшего лорда.
   - А что будет когда оно все-таки закончится?
   - Жизнь, - не понял моего вопроса Тэль.
   - Он снова станет лордом?
   - Эрлордом, - поправил Лис. - Даже если его примут обратно в род, права наследования он будет лишен.
   - Эрлордом, - задумчиво повторила я. - А какой тогда смысл возвращения? Вы же и так можете общаться с родственниками. Или я чего-то не понимаю?
   - Род дает защиту и помощь, - пояснил Тэль. - Вот только если в них отказали сейчас, стоит ли рассчитывать на тех, кто однажды уже предал? Вам придется очень сильно постараться, чтобы обосновать мне необходимость возвращения.
   - Я просто привык быть частью чего-то большего, - вздохнул эльф. - Жить ради блага рода. В одиночестве мое существование теряет смысл.
   - А как же академия?! - возмутилась я. - Будучи ее частью, вы приносите пользу всему своему народу, а может и не только ему.
   - Работа не может заменить семью. И я больше не часть академии. Не думаю, что меня снова захотят там видеть.
   - Еще как захотят! И адепты и Лант за вас очень переживают.
   - Таль, он говорит не об этом, - остановил меня жених. - Кто не захочет вас там видеть? Кто принимает решение о назначении?
   - Простите, Владыка, - склонил голову эльф. - Конечно же это ваше право...
   - Я задал вопрос, - перебил его Тэль. - Кто принимает решение о назначении ректора академии?
   - Вы или повелитель Олистиниэль, если он наделен такой властью. Раньше это делала... - на этом месте мужчина снова запнулся, неуверенно посмотрев на своего Владыку.
   - Лантиртаниэль. Все-таки из нее... - оборвал себя на полуслове эльф, покосившись на меня.
   - Вышла хорошая правительница, - закончила я за него. - И спорить с этим просто глупо. Тэль, я не позволю личным обидам влиять на судьбу целого народа. Но вот чего я не понимаю, как она позволила Олисту так легко отправить на казнь своего ставленника. Она ведь советник повелителя.
   - Ланти понимает, как шатко сейчас ее положение. Любая, даже косвенная связь с заговором легко может привести ее на плаху. И я не смогу ее помиловать.
   - Почему?
   - Это свидетельствовало бы о моем особом к ней отношении, а я не могу сейчас себе такого позволить, иначе те, кто считает ее возможной претенденткой на титул Владычицы эльфов, утвердятся в своей правоте. Сейчас она очень уязвима, ведь место советника при Олисте хотели бы занять очень многие.
   - А я?
   - Что ты? - не понял Тэль.
   - Когда Олист помиловал Истара, он сказал, что это благодаря моему заступничеству. Если тебе нужно будет спасти ей жизнь, ты можешь сослаться на меня? Это поможет?
   - Не понимаю, - покачал головой Владыка. - Почему ты так стремишься помочь ей? Ты ведь даже ее извинения принять отказалась.
   - А, по-твоему, это были извинения? - удивилась я. - Уж точно не искренние. Если она когда-нибудь действительно раскается в там как поступила с нами, а не только будет жалеть о последствиях, я их приму. Если, конечно, ей это все еще будет нужно. Но, насколько я понимаю, она действительно хороший управленец, а мы не можем себе позволить разбрасываться столь ценными кадрами. Как вариант можно будет ее помощником посла в Новоград отправить, на исправление, так сказать. Когда Олисту ее помощь станет уже не нужна.
   - Нет, это плохая идея, - покачал головой Тэль. - И мы несколько отдалились от темы разговора. Изгнание из рода в вашем случае не означает его отсутствия в дальнейшем. Как Эрлорд вы можете стать родоначальником и со временем получить титул высокого лорда. Новый континент - это не ссылка, а новые возможности.
   - Благодарю Владыку за столь высокое доверие, которого я совершенно не заслужил, но пока я не готов...
   - Пока вы в услужении, это и невозможно, - заметил Тэль. - Мы говорим об отдаленной перспективе.
   - А в ближайшей перспективе могу предложить повидаться с лучшими адептами вашей академии, - наконец сумела перевести я разговор в нужное мне русло.
   - Таль, прости, но завтра мы уходим в Новоград, - виновато посмотрел на меня Лис. - Меня просто с документами сюда послали.
   - С самого утра уходите?
   - Практически. Если все уже готово в канцелярии, то в четыре часа пойдем, если нет, то в семь.
   Владыка внимательно наблюдал за нами, но не вмешивался и я переключилась на бывшего ректора.
   - Так вы хотели бы повидаться в адептами или вам некомфортно будет от того, что они знают о вашем теперешнем положении?
   - Не думаю, что появление в академии будет сейчас уместно, - глухо произнес мужчина, опустив взгляд. - Тем более, что мой господин сейчас занят, а я и так доставляю ему немало хлопот.
   - Ничего подобного! - запротестовал Лис.
   - Ну, если не хотите, так бы и сказали, - расстроилась я. - Никто не собирается заставлять вас делать то, что неприятно.
   - Дело не в том, что это было бы мне неприятно, а в том, что я не хочу злоупотреблять как добротой Лиса, так и благосклонностью Владыки. Я действительно хотел бы еще раз увидеться со своими адептами и попросить прощения за то, что подвел их.
   Я внимательно присмотрелась к Истару. Чувствовать эмоции, как Тэль, я не умела, но кажется он все же говорил правду.
   - Лис, а не хочешь с Юными магами повидаться? - каверзно поинтересовалась я. - они здесь у эльфов.
   - Да? А в академии сказали, что они на какие-то сборы ушли.
   - Так и есть. Меня с этих же сборов на ночь по делам отпустили и завтра утром мы с Первым магом возвращаемся обратно. Пошли с нами ненадолго.
   На несколько мгновений Лис задумался, после чего почтительно обратился к Владыке:
   - Вы не против, если я отлучусь на сборы?
   - Не против, - улыбнулся Тэль. - И не торопись с возращением, пойдешь в Новоград семичасовым телепортом. Будут спрашивать почему задержался, скажешь... А что ты скажешь, а Лис?
   - Что сопровождал будущую владычицу, - чуть подумав, предложил парень и, получив одобрительный кивок Владыки, расплылся в довольной улыбке.
   Вскоре гости ушли и остаток вечера мы с Тэлем провели наедине, радуясь этой неожиданной возможности. Он расспрашивал меня как проходят сборы, я хвалилась нашими достижениями, на вопрос о том не было ли конфликтов между людьми и эльфами ответив уклончиво, что детвора всегда найдет что не поделить. Он улыбнулся понимающе и настаивать не стал, да и зачем, все равно наставники, наверняка, потом все и ему и Доремару доложат. Я попробовала расспросить, что за такой важный отчет он читал, когда я пришла, но эльф сказал, что это не интересно, и предложил проверить мое знание эльфийского игрой в слова. От нашей она отличалась тем, что каждое следующее слово должно было не только начинаться на последнюю букву предыдущего, но и быть с ним как-то связано. Стоит ли говорить, что сдалась я довольно быстро. Потом он пел, лежа рядом со мной на постели и гладя пальцем по щеке, пока я незаметно для себя не уснула.
   Проснулась я уже одна. До назначенного лордом Райли срока оставалось почти полчаса и я, перейдя телепортом в апартаменты Владыки, осторожно заглянула в его спальню. Тэль был еще в постели, чуть хмурясь во сне. Одна его рука лежала на животе, вторая была откинута на подушку, распущенные волосы обрамляли лицо с тонкими чертами белым серебром. Я невольно залюбовалась им, прислонившись к дверному косяку. Губы эльфа едва заметно шевельнулись, произнося во сне что-то неразборчивое, и он неожиданно распахнул глаза, посмотрев прямо на меня. Я вздрогнула и отшатнулась, настолько жестким и пронзительным был его взгляд.
   Тэль зевнул, потянулся, и взгляд стал нормальным, а после и вовсе наполнился озорством.
   - Иди ко мне, - позвал он.
   Я отрицательно помотала головой, пытаясь понять, что же такое только что видела.
   - Почему? - искренне удивился эльф.
   - Тебе приснилось что-то плохое? - предположила я.
   - Таль, что-то не так? Что случилось?
   - Ты... на миг мне показалось, что это вообще не ты, - тихо призналась я.
   - Ах, вот в чем дело, - вздохнул Владыка. - Мне снился Путь. Я не могу рассказать о нем, даже когда это просто сон. Порой таким как я приходится принимать очень жесткие решения, иногда даже жестокие. Но с тобой я могу и хочу быть просто эльфом. Иди сюда.
   И я пошла. Села на край постели, провела кончиками пальцев по его скуле. Он обхватил мою ладонь своими и начал целовать пальцы. А я, потянувшись к нему, обняла, закрывая собой от всего мира.
   - Я люблю тебя моя будущая владычица, - тихо произнес Тэль.
   - И я тебя.
   - Но, если ты опоздаешь к назначенному времени, спасать от гнева наставников не буду, - каверзно продолжил эльф.
   - Ах ты! - возмутилась я.
   Меня обхватили, перевернули, поцеловали и со словами "Иди уже. А то правда опоздаешь" сбежали в душ. И правильно. А то я бы так и не ушла, а заставлять двоих лордов ждать неправильно, пусть один из них и лишен временно своего титула. В том, что временно, я после вчерашнего разговора нисколько не сомневалась.
   Когда мы вчетвером вышли из телепорта в тренировочном лагере, Лант как раз стоял у второй палатки участников. Обитатели первой, разбуженные им чуть раньше, уже шли умываться к реке.
   - Ну, вы тут общайтесь, а я сейчас переоденусь и к вам присоединюсь.
   - Благодарю, - учтиво склонил голову Истар, направляясь к замершему у палаток не в силах поверить своим глазам инструктору.
   - А Рами не с вами? - оглядываясь вокруг расстроился Лис.
   - С нами, с нами. Просто мы с ней в отдельной палатке. Сейчас разбужу.
   Когда мы с малышкой вышли к остальным, гостей окружали два довольно плотных круга. Я постояла пару минут с юными магами, наперебой рассказывающими Лису о тренировках, и направилась к обступившим бывшего ректора и Ланта эльфам.
   - Исполняющим обязанности назначили Ордала?
   - Да.
   - Как он это воспринял?
   - В шоке, как и все мы. Вы можете объяснить, что произошло?
   - Я совершил серьезную ошибку и теперь расплачиваюсь за нее.
   - Как с вами обращаются? Мы можем чем-то помочь?
   - Не беспокойтесь обо мне, все хорошо. Лис - достойный юноша и делает все от него зависящее, чтобы я мог жить нормальной, полноценной жизнью. Как раз появилась возможность заняться самообразованием, и я намерен ее использовать в полной мере. В Институте власти, где он учится, есть очень интересные педагоги. Кстати, если кто-то сможет достать "Летописи упадка" авторства эрлорда Аксалиэля, буду очень признателен.
   - Достойный простолюдин, - хмыкнул все тот же юный дворянин.
   - О! Он очень интересный простолюдин, - улыбнулся Истар. - Проходящий практику личным помощником посла в Новограде, имеющий право свободного пользования межрасовым телепортом и вхожий в апартаменты Владыки. А еще он не только слушает, но и слышит меня, когда я делаю ему замечания и объясняю неписанные тонкости этикета.
   - А окружающие? Как они воспринимают то, что вы ... - так и не решился закончить фразу Тай.
   Мужчина неожиданно напрягся, нахмурился и сделал шаг назад.
   - Что-то не так? - насторожилась я.
   - Лис! -позвал Истар и в голосе его слышалось напряжение.
   Я оглянулась и поняла, что ребята, увлекшись, увели нашего эльфийского друга довольно далеко. Услышав оклик, он сделал несколько торопливых шагов в нашем направлении и что-то сказав остальным направился сюда.
   - Большинство окружающих об этом просто не знают, - как нив чем ни бывало продолжил мужчина. - Если бы встретил меня сейчас на улице или в институте, ты догадался бы, что я в услужении?
   Тай отрицательно помотал головой.
   - Да мне и сейчас в это не верится, - пристально разглядывая его признался самый старший из адептов. - Скажите правду, мы сохраним все в тайне, обещаем.
   - Вам что, ошейник показать? - скептически поинтересовался Истар.
   Судя по тому с каким интересом большинство адептов воззрились на его шею, они бы не отказались, и только на лицах самых старших из них было разочарование.
   - Простите, я опять не уследил, - виновато посмотрел на подопечного дошедший до нас Лис. - Никак не привыкну держать дистанцию.
   - Не переживай, было вполне терпимо. И это я обязан следить за дистанцией, мы же договорились.
   - Господа участники сборов, а вы про пробежку не забыли? - грозно поинтересовался подошедший к нам Элин. - Таль и Рами на внеочередное дежурство по кухне, раз уж у нас гости, остальные бегом марш.
   Адепты неохотно потянулись в сторону трассы.
   - Лант, можешь остаться, пообщайтесь, - остановил инструктор коллегу, обычно замыкавшего нашу растянувшуюся цепочку. Райли тебя подменит.
   - Давайте помогу, - предложил нам с малышкой Лис. - А они пусть наедине поговорят. Магистр, думаю расстояние до стола в пределах зоны контроля, и вы можете там сесть.
   - То есть как походная кухня выглядит ты представляешь, - сделала вывод я.
   - Конечно, я же у стражей на практике был. Что готовить будем?
   Помощник из Лиса оказался очень даже неплохой, и мы, пока готовили, вдоволь с ним наболтались обо всем подряд.
   - Ты на меня не злишься? - поинтересовалась я, когда первые бегуны уже вернулись с трассы.
   - За магистра?
   - Да. Я правда ничего лучше просто не придумала, чтобы его спасти, а себе взять... я бы точно свихнулась. Да и куда мне его, я же сама, по сути, в гостях у Элтара живу. И в академии все на него пялились бы, и вопросов море было бы, в общем кошмар.
   - Честно говоря я поначалу тоже в ужасе был, - признался парень. - Мало того, что какой-то заговорщик, так еще и лорд и ректор. Думал я с ним не справлюсь. Но Владыка меня успокоил и обещал поддержку, а Истар оказался вовсе не таким, как я представлял. Хотя, когда я его забирал, видок у него тот еще был ... Но, когда я узнал его получше, он оказался прекрасным собеседником, очень разносторонним, внимательным и готовым помочь. Даже не представляю, как он умудрился при этом так влипнуть.
   - Благими намерениями выложена дорога в ад.
   - Куда?
   - К демону в пасть. - как могла поправилась я, хотя это и не отражало всей сути поговорки. - У тебя с деньгами-то как? Может помощь нужна?
   - Нет, спасибо. Мне Владыка со следующего года персональную стипендию назначил, да и магистр, когда за вещами его ходили, личные сбережения тоже забрал. Официально услуженцы не могут распоряжаться деньгами, так что он передал их мне. Там столько, что на две жизни хватит. Я, конечно, не злоупотребляю, стараюсь тратить в основном на него же, но он сам настаивает, чтобы я не экономил.
   - Хорошо, но, если будут проблемы, не стесняйся и обращайся хоть ко мне, хоть к Тэлю. Ты понял?
   - Понял, - улыбнулся парень. - Но я думаю, проблем не будет. Еще бы с дистанцией этой как-то приспособиться.
   Когда начали накрывать на стол, бывший ректор поднялся и молча стал нам помогать.
   - Да не нужно, мы справимся, - смутилась я.
   - Почему?
   - Вы же не обязаны. Или я опять чего-то не понимаю, и, если Лис помогает, то и вы должны?
   - Именно должен это делать я буду, только если он мне прикажет. Однако, я уверен, что Лис этого не сделает. Но если мой господин и даже будущая владычица заняты общественно полезной деятельностью, почему бы и мне ей не заняться? Или вы против?
   - Нет, конечно. Просто для меня вы так и остались лордом и ректором и никакое услужение не может этого изменить. Вот я и воспринимаю вас наравне с наставниками, а они на стол обычно не накрывают. И вы действительно относитесь к Лису как господину?
   - Скажем так, я не позволяю себе об этом забыть. Но воспринимаю его скорее, как личного ученика, и нас обоих это вполне устраивает.
   Через полчаса после завтрака Лис с бывшим ректором все же ушли, не став отвлекать участников сборов от тренировок, а Элин позвал меня пройтись и увел на дальний край косы.
   - Этот поход не пошел вам на пользу, - спокойно сообщил он, остановившись у самой кромки воды.
   - Почему? Все ведь разрешилось.
   - Да. Пользу для этих ребят и проведения сборов я вижу. А вот вы вернулись еще более замороченной. Что у вас происходит?
   - Да вроде бы ничего.
   - Не хотите обсуждать это со мной? Может быть тогда стоит поделиться с мастером Кайденом.
   - Издеваетесь? И дело не в том, что я не хочу с вами чем-то делиться. Просто не знаю чем.
   - Попробуйте объяснить, что вас сейчас угнетает. Я вижу, что многие задания даются тяжелее, чем должны. Физически с вами все в порядке, я и сам несколько раз проверял и других наставников просил, значит дело в эмоциональном настрое. И после возвращения из города стало только хуже. Где та жизнерадостная девушка, что полтора года назад поставила на уши всю столицу и с горящими глазами упрашивала меня покатать на летунце?
   - Может быть она просто повзрослела? - вздохнула я. - За это время столько всего произошло. Да еще вся эта политика, интриги...
   - А вы теперь интересуетесь политикой и интригами?
   - Это они мной интересуются.
   - Титул давит? - посочувствовал Элин.
   Я удрученно вздохнула.
   - А в академии он тоже вам мешает чувствовать себя свободно?
   - Вроде бы нет, но там экстерн, так что тоже особо не расслабишься.
   - Вам не стоит себя так перегружать, - покачал головой эльф.
   - Вы же знаете, почему я спешу.
   - Знаю. Но, когда впервые встретил вас и этих детей, вы буквально светились от счастья используя магию. А сейчас это стало для вас рутинной необходимость и в данном случае я говорю уже лично о вас. Дети по-прежнему радуются возможности проявить себя.
   - Раньше на мне не лежала такая ответственность.
   - Прямо сейчас на вас тоже не лежит никакой ответственности. Вы всего лишь одна из участниц сборов.
   - От меня ждут большего, чем от остальных.
   - Не важно кто и что от вас ждет. Вспомните, какой вы были совсем недавно, какой полюбил вас Владыка, и постарайтесь снова стать такой. Ради себя и ради него.
   Элин ушел, а я еще долго сидела на песке, обдумывая его слова. Снова стать такой... Знать бы еще что это значит. Что изменилось во мне с момента последней встречи с ним? Или даже не последней, а с прошлых сборов. Или, может, еще раньше? Тогда я была такой же как юные маги: веселой, открытой, озорной, а еще смелой до бесстрашия и решительной до безрассудства. Как говорилось в старом фильме: "Видеть цель, не видеть препятствий". Я была одной из них. А сейчас? Я стала слишком большое значение придавать мнению окружающих. Может быть для будущей владычицы это и не плохо, но в каком-то смысле это уже не я. Хотела ли я этих перемен? Однозначно нет. Какая мне, в сущности, разница, что думают о способе спасения Истара эти практически не знакомые мне эльфы? Я уверена, что поступила правильно, и все же на меня давит этот груз. Но разве кто-то требует сейчас вершить судьбы народов или хотя бы отдельных индивидов? Да и не сейчас. Тэль ведь уже говорил, что мне не придется править.
   Вспомнились слова Элтара, сказанные им после боя за столицу эльфов: "Можно, так же, как и раньше, играть и радоваться, шалить и смеяться. Был один бой, будут и другие. Они были до нас и будут после, но, если забыть об остальной жизни, не за что будет сражаться.". Тогда нам всем было не по себе, мы никак не могли избавится от неподъемного груза ответственности за чужие судьбы. И я наконец расслабилась и рассмеялась, поняв, что сама загнала себя в эту ловушку. Никто не требовал от меня больше, чем от остальных, я сама решила пойти на турнир с Универсалами, сама предложила выйти на бои против Шанса и Академии, сама придумала сценарий для иллюзорного этапа. Я все это делала потому что хотела, потому что это правильно для меня самой, а не потому, что кому-то что-то должна. Да, я могла не вмешиваться, когда казнили ректора, и никто бы меня не осудил. Никто, кроме меня. И даже от экстерна Тэль уже предлагал мне отказаться и, наверняка, не будет против, если я так и сделаю. Но тут я еще ни в чем не уверена. Вроде бы и тяжело, но уж больно мне хочется, чтобы мы побыстрее смогли быть с ним по-настоящему вместе, а не как сейчас. Наверное, надо просто передохнуть пока каникулы, а там решу, что делать.
   Я распласталась на песке и взлохматила волосы, зарывшись в них пальцами. Плевать, что теперь в них песок и на голове черти-что вместо прически, зато какое же сегодня небо! Чистое-пречистое, без единого облачка, такое, что хочется нырнуть в него, как в море, и плескаться в бескрайней синеве. Я одним рывком поднялась с песка, запрыгнула на летунец и рванулась вверх. Ветер тут же догнал, обнял, потянул еще выше и выше, так что стала видна крохотная деревня, расположенная за соседним лесом, а река похожа на голубую ленту, переплетенную с зеленью лугов.
   Я посмотрела вниз и увидела цепочку крохотных фигур, выстроившихся на косе, а над водой появились первые вспышки заклинаний. Это что же получается, тренировка уже началась? Эй, а как же я?!
   Едва успев подумать о том, что нужно как можно быстрее спускаться, чтобы присоединиться к остальным, я рухнула вниз, оставшись без летунца. Страха не было, наоборот меня охватил неописуемый восторг как на каком-нибудь головокружительном аттракционе в парке развлечений, когда все на миг замирает внутри, но ты уверен, что с тобой ничего не случится и приходит ликование. Как-то отстраненно подумалось, что летунец пропадает, когда заканчивается резерв, и нужно бы помедитировать, чтобы сделать новый или лучше пологую горку для начала, а то на такой скорости меня о свой же летунец и расплющит. Хотя с чего бы это у меня резерву заканчиваться? Я и не колдовала сегодня практически, так по мелочи магией себе помогала, когда завтрак готовили и все.
   Земля стремительно приближалась. Я неслась вниз, чувствуя, как нарастает встречный поток воздуха, будто загустевая и превращаясь в вязкую упругую массу. Ощущение было немного похоже на то, что я испытала в эльфийском дворце старого континента, но теперь оно не мешало мне, а помогало, снижая скорость падения. На песок я опустилась уже совсем плавно.
   Это что же сейчас такое было? Неужели Тэль не зря думал, что я побратим воздуха и у меня сейчас испытание стихии случилось? Или нет. Я ведь сама хотела побыстрее спуститься к остальным, а воздух просто исполнил мое желание, как там в Околесье, когда замедлил падение, чтобы в воронку успело затянуть достаточно гнуса. Но может это и есть...
   - Таль, ты долго еще прохлаждаться собираешься? - прервал мои размышления грозный окрик завуча. - Вставай за Рейсом и начинай со следующего задания. За опоздание после тренировки сделаешь силовой комплекс по двадцать раз и десять прогонов стандартной серии с активацией каждого из заклинаний в рекомендуемом для него темпе.
   Я скривилась. Ладно еще отжимания-приседания всякие, двадцать раз не проблема, но вот стандартная серия с постоянной сменой темпа требовала высокой концентрации, и давалось мне это упражнение все еще тяжело.
   - Могли бы и напомнить, что спускаться пора, - пробурчала я, занимая крайнее место в правом ряду и создавая первое заклинание. - У меня же часов там с собой не было.
   - Как ты это себе представляешь? - поинтересовался Элин.
   - Послали бы кого-нибудь ко мне, или сами слетали.
   - На такую высоту? Среди нас самоубийц нет.
   Я удивленно оглянулась на наставников, даже пропустив одно заклинание.
   - Я хотел слетать, но мне не разрешили, - виновато глянул на меня Эрин. - Хочешь, мы с тобой отработаем?
   - Не переживайте, - улыбнулась я, подбадривая друзей. - От хорошей компании не откажусь, но и, если решите отдохнуть, нисколько не обижусь.
   - Хватит болтать! - грозно навис над мальчишкой завуч. - Кому тренировок не хватает, могу добавить.
   Мы замолчали, но, кажется, идея с дополнительными тренировками, многих заинтересовала вместо того, чтобы напугать.
   Отрабатывать со мной остались не только все юные маги, но и Джастин, и Тай и еще девять эльфов. Как я поняла позже, ушли в основном старшие, которым подобное задание было не особо актуально. На тренировках-то нас делили на две, а иногда на три группы и задания у каждой из них различались исходя из того, на каком этапе обучения находятся входящие в нее адепты. А в тот момент мы с решившими поддержать меня друзьями были удивлены не меньше, чем наставники.
   Устала я после такой продолжительной тренировки просто зверски, даже чувство голода из-за опустевшего резерва появилось, но впервые за долгое время я по-настоящему получила удовольствие от работы с заклинаниями. Не важно, что временами сбивалась, получая нагоняй от Кайдена, не важно, что пальцы под конец не слушались, норовя вместо заученной комбинации сложиться во что-то не особо приличное, не важно, что нет даже возможности нормально вытереть пот, заливающий лицо от усердия и подступающей жары. Важно, что я могу раз за разом произносить заклинания, стараясь не выпасть из нужного ритма и швыряя их как можно дальше и резче. За всеми этими уроками и проблемами я почти забыла, как здорово быть магом, как можно просто радоваться тому, что способен создавать маленькие и не очень чудеса. Вот у Рами эти чудеса совсем не маленькие, да и я от нее не особо отстаю, просто не придаю сейчас размеру особого значения. А если придать?
   - Таль! Ты что творишь?! - Возмутился Кайден, в то время как остальные оторопело уставились на огненное кольцо размером с половину арены полигона нашей академии.
   Фух, хорошо хоть ближний край удержать удалось, и оно никого не задело.
   - Я нечаянно. В смысле не думала, что оно настолько большим получится. Мастер, а давайте на чем-нибудь менее опасном в размерах посоревнуемся, а?
   Остальным участникам тренировки идея понравилась, Кайдену... да кто ж его знает, во всяком случае возражать он не стал, просто велел прекратить болтать и доделывать задание.
   Дойдя до палатки, я буквально рухнула на свою лежанку с мыслью "вот сейчас пять минут отдохну и..." и уснула. А через час с небольшим Рами разбудила меня на обед. Поскольку гости уже ушли, то и наше с ней внеплановое дежурство тоже закончилось, но еда показалась просто изумительной. Давно я так не выкладывалась, хоть вроде и не отлынивала никогда.
   После обеда, пока был свободный час до следующей тренировки, Кайден обычно гонял меня по теории магии, вольготно развалившись в шезлонге из твердой иллюзии.
   - Мастер, а что будет, если я не смогу пересдать экзамен? - поинтересовалась я, усаживаясь рядом с ним прямо на песок.
   - С чего вдруг такие мысли? - удивился маг. - Зря что ли я с тобой занимаюсь?
   - Я не хочу больше заниматься.
   Завуч удивленно посмотрел на меня, даже приподнявшись на лежаке.
   - Не в смысле совсем, - поспешила пояснить я, - а на каникулах. Мне нужно передохнуть.
   - Только от теории? - после небольшой паузы уточнил он. - Или со сборов тоже уйдешь?
   - Нет, только от теории. Я ценю, что вы со мной занимаетесь, правда. Но, кажется, я переоценила свои силы, решив заканчивать экстерном. Так что будет если я не смогу пересдать экзамен?
   Кайден задумался.
   - А ты вообще хочешь отказаться от ускоренной программы или просто нагрузку сбавить? - через некоторое время поинтересовался он.
   - Я не знаю.
   - Давай так, - еще чуть подумав предложил мужчина, - Сейчас отдохнешь, а за декаду до конца каникул вернешься в Новоград, я с тобой позанимаюсь и теорию ты все-таки пересдашь. Учиться дальше будешь с пятым курсом, за четвертый тебе останется совсем не много: порядок оказания магических услуг и отработка того, что еще не успела сделать по практической артефакторике. С основной программой у тебя обычно проблем нет, так что за семь вариативных уроков запросто успеешь. Я хотел тебе еще топологию и основы телепортации из шестого курса в расписание включить, но, если слишком тяжело, то не стоит.
   - Телепортацию? - оживилась я. - А ее там очень много?
   - В часах? Не особо. Два раза в неделю теория и один раз практика.
   - Плюс топология. А ее сколько?
   - Это и есть теория телепортации. Не совсем, конечно, вам именно теорию только вкратце расскажут, полноценно ее на седьмом курсе профильному направлению читают. А здесь будут учить с координатами работать. Кстати, практику ты по большей части пропускать можешь, там в начале пользование стационарными порталами идет, а ты это и так умеешь.
   -То есть всего два-три урока в неделю, плюс... сколько там на магическое законодательство приходится?
   - Порядок оказания услуг? Три.
   - И если брать по один-два часа артефакторной отработки за четвертый курс, то как раз укладывается в семь вариативных уроков.
   - Поверь мне, на пятом курсе тебе эти уроки пригодятся. Я потому и постарался максимально совместить третий и четвертый курс, что дальше материал становится значительно сложнее и так сильно уплотнить все не получится. Хорошо если с шестого по восьмой за два года удастся проскочить и то только за счет того, что с твоими связами интенсивную практику организовать не проблема. На боевой специализации она чуть ли не треть всей программы последнего года составляет.
   - Я так понимаю, порядок оказания магических услуг мне самостоятельно изучать придется. Там сложно?
   - Не особо. Но я постараюсь, чтобы не пришлось. Физподготовкой ради этого без проблем пожертвовать можно, в крайнем случае один час боевой практики убавить могу. Ты с Линарой и Альвиром дальше тренироваться планируешь?
   - Если вы не против.
   - Тем более. Я вот думаю Джастина еще туда позвать - и ему полезно, и вам разнообразие. Здесь он себя хорошо показал.
   - Хорошо.
   - Ну так что скажешь? Будешь теорию магии пересдавать и телепортироваться учиться?
   - Надо бы, - улыбнулась я. - А то пока на моем счету два открытых телепорта и оба на грани летального исхода.
   - Потому я именно топологию с шестого курса и взял, - кивнул завуч. - Я тебя ни в чем не виню, но ситуацию нужно исправлять.
   - Согласна.
   - Значит жду тебя в академии за декаду до конца каникул.
   - Договорились. Спасибо вам.
   Посидели, помолчали. Уходить не хотелось, да и до тренировки оставалось не так уж много времени.
   - Слушай, а ты сегодня до своего предела контроля взлетала?
   - Вы о чем? - не поняла я.
   - Чем выше поднимаешься, тем менее уверенно себя чувствуешь, соответственно снижается контроль и возрастает риск упустить заклинание. Как только перестаешь ощущать уверенность, нужно останавливаться, а лучше немного снизиться. Эрх вам об этом не рассказывал?
   - Нет. Либо рассказывал, когда меня опять не было, - чуть подумав добавила я.
   - А неуверенность чувствовала?
   - Нет.
   Они что даже ничего не поняли? А я еще удивлялась, что наставники вообще никак не отреагировали на мое падение. Хотя они же на меня особо и не смотрели, а я не орала, не барахталась. Откуда им было знать, что со мной что-то не так? У земли я спускалась уже плавно...
   - У тебя со страховочным пологом как? - прервал мои размышления Кайден.
   - Нормально, а что?
   - Не хочешь в парный подлет со мной? Это когда на грани предела контроля начинают подниматься по очереди, страхуя друг друга и так постепенно сдвигают его выше, - пояснил завуч на мой непонимающий взгляд.
   - Давайте. Хоть узнаю, где он у меня. Сейчас?
   - Нет, сейчас уже тренировка начнется. Лучше перед ужином.
   - Хорошо.
   Эта тренировка была физической, а не магической, но прошла все равно отлично, тем более что в пару мне достался тот самый дворянчик и я выложилась на нем по полной. Парнем эльф был неслабым, так что заметного преимущества даже при этом добиться не удалось, но соперник мое рвение заметил и, когда объявили окончание тренировки, продолжал смотреть настороженно.
   - Чего приуныл? - поинтересовалась у него я.
   - Да вот думаю, насколько далеко вы можете зайти в своей мести.
   - Не трусь! Меня, конечно, задели твои слова, но, кроме попыток накостылять на тренировке, ничего не будет. Да и в этом у меня шансы не слишком велики, все-таки подготовка у тебя хорошая.
   Парень заметно расслабился и даже попытался улыбнуться, но вышло натянуто. Я не стала дожидаться продолжения и ушла отдыхать в палатку. Нужно было восстановить силы, а то мало ли что Кайден помимо полета придумает.
   Рамина убежала к мальчишкам, а я лежала на артефактной походной подстилке, которую до пояснений наставников считала обычным матрасом, размышляя стоит ли рассказать им о произошедшем сегодня в небе. И, честно говоря, делиться этим мне ни с кем не хотелось. Мало ли что еще от меня теперь требовать будут. Но Тэлю я все равно расскажу. У нас не должно быть секретов друг от друга, иначе о каком доверии может идти речь. Да и с кем мне посоветоваться, чтобы понять, что к чему, если не с повелителем стихии, пусть и другой.
   И ребятам надо бы рассказать, все-таки мы с ними столько пережили вместе. Они наверняка за меня порадуются. Вот только Вадер... Последнее время меня что-то смущало в его поведении. Я даже не могла объяснить, что именно, но такого доверия как к остальным, к нему не испытывала.
   - Не спишь? - негромко поинтересовался снаружи Кайден, прерывая мои размышления.
   - Нет. Заходите.
   Я села на подстилке, скрестив ноги.
   - Готова? - заглянул он в палатку.
   - Всегда готова!
   - Тогда пойдем.
   Взлетать мы начали не сразу в лагере, а над рекой. Я в этом никакого смысла не видела, поскольку при падении с такой высоты вода будет ничуть не мягче бетона, но возражать не стала. Поднимались параллельно по широкой спирали. Судя по тому, что единственным зрителем оказался лорд Райли, ставить в известность остальных Кайден не стал.
   По мере того, как мы поднимались к небу, горизонт отодвигался все дальше, а ландшафт под нами стал напоминать макет в каком-нибудь музее. Я прислушалась к себе, но никакой неуверенности, о которой говорил Кайден не было и в помине. Мне все так же нравилось летать и хотелось подниматься выше и выше. Нет, конечно, если подняться до границы стратосферы, проблем не избежать, но это ведь километров двадцать над землей, если я не путаю. Мы же еще только метров на триста-четыреста примерно поднялись.
   Через некоторое время я заметила, что мастер начал замедляться. Или это я ускорилась? Да вроде бы нет... Кайден выглядел напряженным и, пролетев еще пол оборота спирали, окончательно остановился, а потом и снизился метра на два. Я сделала летунец шире и, усевшись на него по-турецки, спустилась к наставнику.
   - Я смотрю, ты себя абсолютно свободно чувствуешь, - натянуто улыбнулся мужчина.
   - Так и есть.
   - А ты когда-нибудь до своего предела контроля вообще долетала?
   - Нет, конечно. Я о нем до сегодняшнего дня ведь даже не знала. Вы как?
   - Нормальною. Сейчас постою тут, привыкну и поднимусь еще. Ты утром намного выше была?
   - Не знаю, - я присмотрелась к расстилающемуся под нами пейзажу, пытаясь мысленно сравнить с тем, что видела до этого. - Раза в полтора-два.
   - Ну ничего себе. При таком раскладе тебе предел контроля только с побратимом воздуха пробивать.
   Завуч начал медленно подниматься, и я последовала за ним.
   - А может быть такое, что у меня этого предела вообще нет?
   - Только если ты побратим.
   - Это вряд ли.
   - Почему?
   - Тэль тоже думал, что я побратим, и хотел, чтобы я полетела без летунца, но у меня не получилось.
   - Может тебе об этом с Лиреном поговорить?
   - Зачем? - удивилась я.
   - Ты ведь однажды так уже летала.
   - Это когда это?
   - На балу, - напомнил Кайден. - Во время первого визита Владыки.
   - Точно! Вы тогда еще сказали, что боитесь мной кого-нибудь задеть, - озадачилась я.
   А ведь и правда. Но как это вышло? Что если попробовать вспомнить свои ощущения и воспроизвести их? У меня тогда была невероятная легкость на душе и ощущение безграничного счастья... Так, стоп, никаких экспериментов на такой высоте. Саму-то меня воздух, в случае необходимости, глядишь и подхватит, а вот Кайден, бросившись спасать, может и расшибиться. Лучше сейчас его подстрахую, а потом в палатке попробую, чтобы не видел никто.
   Поднимались с остановками мы с ним еще четыре раза. Маг болтал о всякой ерунде, даже рассказал, как когда-то намучился с Элтаром, когда тот еще учился в академии, и как радовался, что мальчишка взялся за ум, влюбившись в рассудительную Милиэну. Я не возражала, поддакивая в нужных местах. Видимо, так ему было проще бороться с напряжением, а мне интересно. Сама я ни малейшего дискомфорта от нахождения на высоте по-прежнему не чувствовала, а вот Кайден заметно вымотался, когда мы спустились обратно, присоединившись к остальным за ужином.
   Остаток дня прошел спокойно, а ночью, дождавшись, когда Рами уснет, я все-таки попробовала воспроизвести ощущения, которые испытала тогда на балу. Какое-то время ничего не происходило, но я не сдавалась и пыталась не напрячься, как делала, экспериментируя после просьбы Тэля, а наоборот, максимально расслабиться. Не взлечу, так усну, все равно поздно уже.
   Не знаю, получилось ли у меня взлететь в тот раз, если и так, то я это проспала. И последующие эксперименты успехам тоже же не увенчались.
   Декада сборов плавно подходила к концу, мы загорели, втянулись в заданный ритм тренировок, окончательно привыкли друг другу и даже начали устраивать совместные мелкие каверзы наставникам, к чему те относились на удивление снисходительно. Ну как снисходительно... дополнительную нагрузку мы за свои шалости, конечно, получали, но выгнать со сборов никого не пытались и показательных экзекуций озорникам не устраивали.
   Элир еще раз пригласил меня на их ночные купания, и я с удовольствием поплескалась в компании мужчин. Потом Кайден и Райли поплыли наперегонки до противоположного берега, инструкторы ушли отдыхать, а я захотела еще немного полежать на воде и полюбоваться ночным небом.
   Красивое оно тут. Хотя и в моем мире тоже красивое. Но здесь звезды вроде бы ярче, а вот луны нет совсем. Я расслаблено висела в воде, наслаждаясь тем, что не нужно никуда спешить. Хорошо, что Кайден согласился дать передышку, она действительно была мне нужна. И сейчас, когда можно забыть обо всех проблемах и с головой окунуться в практическую магию, я чувствовала себя счастливой. Нет, я ничего не имею против изучения теории, да и любых других предметов, просто иногда стоит позволять себе делать именно то, что хочется. Ненадолго. Вот вернусь в Мириндиэль и... А ладно, не важно. Когда вернусь, тогда и подумаю об этом. А пока можно просто наслаждаться светом далеких звезд. Если я ничего не путаю, то согласно одной из ключевых эльфийских легенд, это и есть свет творения, из которого возникла их раса. Дарвина на них нет.
   - Таль, ты тут ночевать решила остаться? - ехидно поинтересовался вернувшийся обратно на летунце завуч.
   - Неа, но мне же интересно, кто из вас выиграл.
   - Победила дружба, - улыбнулся Райли, и мне стало понятно, что плавает эльф все же лучше. Проигравший бы так не сказал.
   - Тогда всем ярких снов, - пожелала я мужчинам, и мы вместе вернулись к палаткам.
   Сушить купальник не стала. Напутаю еще чего-нибудь в темноте, а если светлячок зажечь, Рамина проснуться может. Переоделась в сухое и повесила его снаружи на одну из удерживающих палатку строп. Если за ночь сам не высохнет, утром уже магией ему помогу.
   Когда засыпала, во всем теле, несмотря на усталость, ощущалась необычайная, просто-таки удивительная легкость. И проснулась я совсем спозаранку. Вышла из палатки, побродила по лагерю и ушла к воде медитировать. Резерв за ночь хоть и восполнился, но не до конца, а экономить на тренировках не хотелось бы. На косе почти всегда дул легкий ветерок, даже если в лагере было затишье, и мне нравились его ласковые прикосновения.
   На то чтобы восполнить резерв много времени не ушло. Я побродила по кромке воды, размышляя, чем заняться, и решила снова попытаться взлететь. Все равно все спят, а купаться сейчас еще холодно после ночи. Ветер мою идею одобрил - обнял, взъерошил волосы и улетел куда-то наверх. Я потянулась за ним и почувствовала, как ноги перестают касаться земли. Это было удивительное ощущение, чем-то похожее на мое вчерашнее лежание на воде, только еще лучше. Намного лучше!
   Я поднималась осторожно, не спеша, боясь поверить, что со мной это все-таки случилось, и теперь я могу просто парить, купаясь в воздушной стихии, наслаждаясь ей абсолютно. Только сейчас я поняла почему Лирен летал неправильно с точки зрения эффективности. Так просто было приятнее, поэтому он привык летать особым способом. А от привычек избавляться трудно, даже ради победы на турнире. Пожалуй, если буду снова в нем когда-нибудь участвовать, там стоит использовать летунец. А сейчас я просто висела вертикально в метре над землей, прогнув спину, разведя руки немного в стороны и почему-то чуть поджав левую ногу. Тело было абсолютно расслаблено, я полностью отдавалась своей стихии, той кому я принадлежу безраздельно.
   Ветер забрался под тунику, холодя кожу, резко дунул в лицо. Я напряглась и не особо плавно опустилась на песок. Можно было бы сказать спрыгнула, если бы я на чем-то стояла, а не висела просто так. А вот падением я бы это все-таки не назвала. Уверена, что если бы захотела, то могла остаться в воздухе. Но я привыкла доверять ветру, а он явно пытался мне что-то сказать.
   Обернувшись к лагерю, я увидела, как Элин выбирается из палатки. Теперь понятно. Нет, я хорошо относилась к инструктору и полностью ему доверяла, но пусть это пока останется нашим с ветром маленьким секретом.
   По результатам проведения вечерних поединков нас разделили на семь групп по четыре участника и теперь бои проходили с представителями своей группы, на одну ниже и на одну выше. Логика в этом бесспорно была, но проблема в том, что я оказалась в лучшей группе с Кридом, участником профессионального турнира магов и понравившимся мне своей разумностью парнишкой со старого континента. Звали его Ниэл и схватки с ним проходили необычно и действительно интересно, но их было всего три за время сборов. Следующая группа состояла из Марека, Джастина, Тая и хамоватого веселого эльфа с последнего курса местной академии. И все бы ничего, ребята были интересные, но получалось, что я тренировалась только с равными соперниками или теми, кто немного слабее, а чтобы расти над собой нужно обязательно сражаться с более сильными.
   - Мастер, почему вы сами с нами не сражаетесь? - все-таки не выдержала я в предпоследний день.
   - А что есть желающие против меня или кого-то другого из наставников выйти?
   - Конечно! Я готова! Сегодня вечером проведете бой со мной?
   - Я уж думал так никто и не попросит, - усмехнулся Кайден.
   - А можно было? - удивился Тай.
   - А разве кто-то запрещал? - встречно поинтересовался завуч.
   Желающими испытать силы в бою с сильнейшими магами оказались практически все, но разрешили это только двенадцати лучшим, зато аж по два раза. Остальные с завистью смотрели на счастливчиков и слушали разбор боя от одного из свободных наставников.
   Насчет того, кого выбрать первым соперником, я даже не задумывалась - однозначно Кайден. А вот со второй возможностью все было сложнее. В итоге я все-таки остановилась на Ланте, интересно было как он построит бой, уже представляя мои возможности, а с Райли у меня и на боях выходного дня будет шанс сразиться. Элина я почему-то как спарринг-партнера вообще не воспринимала, только как наставника, хотя, по-моему, он расстроился.
   Оба боя прошли очень интересно. Я металась по арене как броуновская частица, использовала все имевшиеся заготовки, можно сказать на изнанку вывернулась, но победить так и не смогла. Все-таки наставников нам подобрали очень сильных. В свою защиту могу сказать, что победить в этот вечер не удалось никому из участников, но бои проходили очень увлекательно. Я, затаив дыхание, ловила каждое слово из их разборов и вынесла для себя немало новых идей.
   А на следующий день нас ждал сюрприз. Когда разминка плавно перешла в первую утреннюю тренировку, а после завтрака всем велели сворачивать лагерь, мы расстроились, рассчитывая вечером еще раз попробовать потягаться силами с наставниками. Новость о том, что в качестве поощрения участников сборов ждет экскурсия в дикую долину, заметно улучшила настроение и ускорила сборы, а вот я озадачилась. Все-таки с дисциплиной у нас было так себе. А судя по рассказам Черного доктора и тому, как переживал Тэль, когда я ходила искать смотрителя, в долине было действительно опасно. Правда, не стоит лукавить, и обрадовалась я тоже, вот только идти в гости к пушистому разбойнику без угощения было неправильно.
   - Инструктор, а мы прямо отсюда в долину пойдем? - подошла я к Элину после того, как совместно с Раминой успешно свернула свою палатку в тугой рулон.
   - Нет, сначала в академию все это занесем, а потом уже оттуда стационарным телепортом отправимся.
   - Можно я в городе отлучусь ненадолго? Минут на десять.
   - Зачем? Что можно успеть за десять минут? - удивился эльф.
   - Хочу на дворцовую кухню забежать, угощение кое для кого попросить, - призналась я.
   - А ты бывала в дикой долине? - больше прежнего озадачился инструктор.
   - В самой долине - нет, только в гарнизоне. Так можно мне отлучиться будет? Если хотите, я сразу из дворца туда телепортируюсь, чтобы меня точно ждать не пришлось.
   Уйти мне разрешили. Ребят я предупредила и даже рассказала для кого понадобилось угощение, так что они тоже не возражали. На кухне моей просьбе удивились, но выполнили ее без лишних вопросов и даже с излишним усердием. Вот зачем мне спрашивается головка сыра килограмма на два, а то и на три? Просить нож я поостереглась, а то выдадут еще целый арсенал, просто сделала тонкое острое лезвие из твердой иллюзии и отрезала небольшой кусок лакомства для хныта, завернув добычу в платок и сунув в карман.
   В гарнизон я прибыла первой. Остальные, видимо, все еще сдавали походный инвентарь на склад. На выходе из телепорта меня встретил лично главный смотритель.
   - А где остальные? - удивился Лирман, даже забыв про традиционное приветствие.
   - Скоро будут. - Я тоже решила опустить пожелание благосклонности света творения, чтобы это не выглядело указанием на его оплошность. - Подскажете, где можно хныта найти?
   - Он в долине. Нам запретили держать его в гарнизоне, - отвел взгляд мужчина.
   - Это что из-за меня?
   Смотритель замялся с ответом, и я пришла к закономерному выводу:
   - Значит из-за меня.
   - Если только отчасти, - поморщился Лирен. - Хныт напал на одного из посетителей, тот оказался в родстве с кем-то из дворцовых, нажаловался Владыке, и нам запретили держать животных с присвоенным классом опасности в общедоступной зоне. Думаю, Владыке крайне не хотелось бы, чтобы вы оказались на месте того недотепы. А учитывая, что вы сюда одна ходили, да еще и с хнытом общались... его решение было очевидно.
   - Ну вот, а я угощение принесла. И, кстати, Тэлю я про то, что хныта кормила, не рассказывала.
   - Ему и без вас есть кому доложить, - усмехнулся эльф. - А угощение давайте, мы с ребятами знаем где он прячется и навещаем, так что передадим.
   Я достала из кармана и протянула эльфу платок с сыром. Он развернул его и, присвистнув, недоверчиво глянул на меня.
   - Это вот этим вы хныта кормить собирались?
   - Что-то не так? - забеспокоилась я. - Вы же говорили, что ему можно сыр.
   - А вы в курсе сколько такой сыр стоит? Его не каждая семья даже на сердце лета себе позволить может.
   - Да? Не знала. Меня ведь буквально на десять минут отпустили, сейчас остальные уже прийти должны, попросила на кухне, что мне там дали, то и взяла.
   - Если вы не против, я этот сыр нам с ребятами оставлю, а хныту другого принесу.
   - Берите конечно!
   В этот момент открылось окно портала и из него начали выходить наставники с остальными участниками сборов.
   Экскурсия по гарнизону прошла не так интересно, как мы рассчитывали, хотя и познавательно. Оказалось, что в саму долину нас не пустят даже одним глазком заглянуть, как ни упрашивали Элина близнецы с Рейсом. Зато со смотровой башни мы наблюдали выдвижение группы первого прохода и большинство очень завидовало входящим в нее Кайдену и Ланту. Вот жуки, даже мне не сказали, что в долину пойдут. Хотя с Лантом я не настолько близко еще знакома, чтобы он мне о своих планах рассказывал, а Кайден, наверняка, побоялся, что напрашиваться стану.
   Не стану. Не потому, что совсем не интересно - еще как интересно, особенно сейчас, когда туда отправляются знакомые маги. Но если я когда-нибудь все-таки решусь пройти через дикую долину, то хочу сделать все по правилам, чтобы меня пустили в нее не потому, что я невеста Владыки, а потому что достойна. И еще я хочу быть твердо уверена, что не подведу группу, с которой пойду.
   Рассказ об обитателях долины и возможность увидеть некоторых из них в естественной среде обитания через сеть специальных транслирующих артефактов значительно улучшила наше впечатление от экскурсии, продлившейся больше трех часов. А когда все вернулись, в столовой академии участников сборов ждал банкет.
   Длинный, накрытый зеленой с золотистой вышивкой скатертью стол был щедро уставлен всевозможными блюдами. Элин и Райли заняли места в торцах, мы же вперемешку расселись по обеим сторонам этого чуда гастрономической щедрости. Даже меня эльфам удалось удивить разнообразием и вкусом блюд, что уж говорить об изголодавшихся на самостоятельно приготовляемой пище адептах.
   Банкет был прощальным. Эльфам старого континента и людям предстояло сегодня вечером покинуть Мириндиэль, да и семьи многих эльфов этого континента жили не в столице. Я несколько удивилась тому, что юным магам не предложили остаться, но решила не поднимать эту тему здесь и сейчас. Прощались все друг с другом достаточно тепло. Рамину переобнимали абсолютно все, меня только наиболее решительные. Местные жители отправились кто сразу по домам, кто к городскому телепорту, остальных я проводила до дворцового портала и только после их ухода отправилась к Тэлю в апартаменты. Жениха я застала читающим в кресле какую-то книгу, судя по яркой обложке, художественную.
   - Привет. Соскучился по мне?
   - Ну, даже не знаю... - задумчиво глянул он на меня поверх страниц, после чего встал и, стремительно подойдя, сгреб в охапку. - Что за глупый вопрос? Конечно, я соскучился! Вы уже все?
   - Да. А ты на сегодня все дела закончил?
   - Все. Есть предложения?
   - Пойдем на остров. Мне нужно с тобой поговорить.
   - Хорошо, пойдем, - эльф открыл портал и когда мы вышли у знакомого пруда с водопадом продолжил: - Я тебя слушаю.
   - Какой ты у меня серьезный, - улыбнулась я.
   - Обычно, если тебе нужно со мной поговорить, да еще и на острове, то где-то возникли проблемы.
   - Да? Не замечала. Но в этот раз проблем, вроде бы, нет, а на острове мне просто нравится.
   - Так о чем ты хотела поговорить? - напомнил Тэль, усаживаясь на валун.
   - О повелителях стихий. Как определить является ли маг побратимом я более-менее представляю, а можно ли как-то проверить стал ли тот повелителем?
   - Ничего не хочешь мне рассказать? - нахмурился эльф.
   - Хочу и обязательно расскажу. Но давай ты сначала на мои вопросы ответишь.
   - Обычно это понятно из самого наличия испытания стихии.
   - А если все же есть сомнения.
   Тэль на некоторое время задумался.
   - Пожалуй, самым верным способом будет призыв порождения стихии. Это подвластно только повелителям.
   - И как это делается?
   - Сложно объяснить. Для этого сначала нужно почувствовать стихию так, будто это часть тебя самого, а потом подчинить своей воле и использовать как пользуешься рукой или ногой. Поначалу это довольно сложно, как при упражнениях на координацию с разнонаправленными движениями, но чем больше повторяешь, тем легче контролировать стихию.
   Теперь пришла моя очередь задуматься над сказанным. Тэль не торопил, терпеливо дожидаясь продолжения.
   Контролировать, подчинить своей воле... Эти фразы вызывали у меня категорическое неприятие. Да и ветру подобное бы точно не понравилось, я это чувствовала. С тем, чтобы ощущать воздух частью себя, тоже была нестыковка. Я действительно чувствовала ветер не так, как раньше, но он был сам по себе - другом, а не рабом. Ветер всегда свободен, в этом его суть.
   - А если я не хочу?
   - Не хочешь чего? - потерял нить моих рассуждений жених.
   - Не хочу принуждать стихию.
   - Честно говоря, другого способа наверняка определить является ли кто-то повелителем, я не знаю.
   - Да я не об этом. Тэль, ты бы хотел, чтобы я была повелителем? Это ведь, наверняка, принесло бы какую-то пользу.
   - Я хочу, чтобы стала Владычицей эльфов, и мы прожили вместе долгую счастливую жизнь. Все остальное не важно. - Жених подошел и обнял меня. - Рассказывай уже почему тебя вдруг так заинтересовала эта тема.
   И я рассказала. И про странности восприятия во время боя в Околесье, и про то как обнимает меня ветер, и про странный танец с Кайденом на балу, и даже про то, как падала с огромной высоты без страха и сомнений. А под конец я даже сумела продемонстрировать как поднимаюсь в воздух без летунца.
   - Даже не знаю, что сказать, - вздохнул Тэль. - Это действительно похоже на удачно пройденное испытание, и одновременно не может им быть. Ты только еще начинаешь осваивать умения побратима, а ощущаешь стихию вообще довольно необычно. У Повелителей нет такого дистанцирования, но для более ранних стадий слишком яркое восприятие. И ты все время говоришь о ветре, а не о воздухе вообще.
   - Ну и ладно, - улыбнулась я, теснее прижимаясь к эльфу. - Ты же сам говорил, что это не важно. Тэль, а зачем ты приказал хныта из гарнизона выгнать?
   - Нажаловались-таки, - усмехнулся жених.
   - Ничего они не жаловались! Просто я хотела сыром его угостить, а оказалось, что уже некого.
   - А тебе не рассказали, что предшествовало этому моему приказу?
   - Вроде бы он на кого-то напал. Но может тот сам его спровоцировал? На меня же хныт не бросался. Или это как раз из-за того, что я с ним общалась?
   - Ты здесь абсолютно ни при чем, - заверил Владыка. - И он действительно бросился на посетителя. Если бы на месте того эльфа была Рамина, а напал не хныт, а предположим, свирх, как бы ты поступила?
   Я промолчала. Но Тэль и сам прекрасно понимал, что защитила бы малышку любым доступным способом.
   - Всегда пытайся смотреть на ситуацию с разных сторон, - продолжил жених. - Согласен, этот хныт у них практически ручным стал, я же сам его видел, когда в гарнизон приходил, но, если и в этом случае сделаю послабление для него, неизвестно кого еще они заведут. А что на уме у дикого зверя, пусть и такого симпатичного как этот, не может знать никто. Между жизнью разумного и неразумного я всегда выберу первую. А ты?
   - Я тоже. Но все равно жалко его.
   - Таль, хныта ведь не убили, просто отпустили в естественную среду обитания.
   - Не отпустили, а выгнали, - буркнула я, все еще расстроенная тем, что не смогу навещать того в гарнизоне. Хотя насчет разумных и неразумных Тэль, конечно, прав.
   - Я надеюсь ты не решила себе такого питомца завести? - нахмурился эльф.
   - Ни такого, ни другого, - вздохнув, помотала я головой. - Мне с тобой-то повидаться времени не хватает. Какой уж тут питомец.
   - Кстати об этом. Какие у тебя планы на декаду перед следующими сборами?
   - Отдыхать, общаться с тобой, так что, если есть идеи, я внимательно слушаю.
   - Пока нет, - немного смутился жених. - Я предполагал, что ты опять в учебу с головой окунешься. Придумаем что-нибудь.
   Отдыхательного настроя мне хватило ровно на два дня, после чего я выспалась, отъелась, убедилась, что не стоит по утрам отрывать Владыку от дел, и в очередной раз заявилась на утреннюю тренировку телохранителей.
   - А я уж думал к вам кого-то другого приставили, - обрадовался мне Черный доктор.
   - Вот еще! Я тебя ни на кого не променяю, - обняла я своего телохранителя под удивленными взглядами остальных. - Хотя странно, что Тэль меня вдруг без присмотра оставил. А без присмотра ли?
   Я решила не откладывать этот вопрос и направилась к Вейлеру.
   - Пусть будет благосклонен к вам свет творения. Скажите, кто был приставлен ко мне последние два дня?
   - Почему вы решили, что к вам кто-то был приставлен?
   - Потому что знаю своего жениха, а Майран меня не сопровождал. Как сделать так, чтобы моим телохранителем снова стал Черный доктор?
   - А зачем вам телохранитель? - продолжал упорствовать эльф.
   - Считаете, что не требуется? Отлично! Значит, если мы с Майраном заметим слежку, будем считать, что это наемные убийцы и бить на поражение. Кстати, я бы хотела продолжить с ним тренировки на взаимодействие. Вы сможете уделить нам время в ближайшие несколько дней?
   Вейлер ненадолго задумался, внимательно глядя на меня, после чего решил:
   - На поражение не нужно, в группе присмотра в основном стажеры. Мы потому Майрана пока и не приставили, что хотели проверить, заметите вы сами сопровождающих или нет. Он бы точно их вычислил. Но раз с первоначальной задачей они успешно справились, можно переходить к следующему этапу. Скажите своему телохранителю, чтобы привел вас после обеда ко мне в кабинет - разберем допустимый уровень ответной реакции на обнаружение. Заодно и по времени тренировок определимся.
   - Вы только в больницу сообщите, пожалуйста, что он снова ко мне прикреплен, чтобы проблем не было.
   В ответ эльф глянул так, что я умолкла и поспешила ретироваться. И правда, нашла кому советы давать...
   С этого дня моя жизнь превратилась в сплошную игру "казаки-разбойники". Причем я даже не была уверена в том, кто из нас кто. Мы с Майраном удирали от охраны на летунце, подкарауливали ее в кустах, пробравшись через несколько лазов в зеленой ограде, втянули в это дело не только вернувшихся через несколько дней Юных магов и Тара, но даже и Тэля, перепугав до заикания попавшегося ему стажера. В общем, не знаю как себя при этом чувствовали начинающие телохранители, а я развлекалась от души.
   Тренировки на взаимодействие с телохранителем тоже проходили азартно. На три стандартных варианта Вейлер натаскивал не только нас с Черным доктором, но и Тара с Элиром и Яна с незнакомым мне эльфом, приставленным к юному герцогу на время пребывания в Мириндиэле. Я, балуясь, как-то подставила Майрану подножку, и он растянулся под обидные смешки мальчишек. В результате заработала очень чувствительный и почти не заметный со стороны пендель, но в том то и дело, что почти. Как следствие, телохранитель отжимался тридцать раз, а я через него столько же при этом прыгала. Без магии. Жесть! Баловаться сразу расхотелось, во всяком случае на время тренировки с Вейлером.
   С Юными магами было весело, но и побыть с Тэлем мне тоже очень хотелось, так что один вечер я проводила с любимым, а следующий с детворой, в том числе навестив Борха. С учетом того, что телохранителей мы не стали оставлять ждать на улице, в коморку сторожа пометились с трудом. Я взяла на колени Рамину, взрослые эльфы близнецов и Эрина и только хозяин дома свободно откинулся на спинку стула, рассуждая об отличиях подготовки гвардейцев во времена его молодости и сейчас.
   По мнению Борха современная система обучения никуда не годилась. Элира это задело за живое, он попытался спорить, но аргументов у телохранителя не хватало, и бывший генерал разбил все его доводы в пух и прах. Охранник, приставленный к Яну, благоразумно молчал, а Черному доктору и вовсе не было никакого дела до школы гвардейцев.
   - Говорить легко, - раздосадовано буркнул Элир. - Если так хорошо в этом разбираетесь, пошли бы и внедрили более эффективные методы.
   - Да разве ж меня там послушают, - грустно улыбнулся бывший генерал. - Вы и то старику не поверили, куда мне инструкторов поучать.
   - Я точно знаю одного эльфа, готового вас выслушать, причем внимательно, - намекнула я Борху.
   - Неправильно это, - покачал головой сторож.
   - Лучше пусть все остается как есть?
   Борх задумчиво посмотрел на меня, но промолчал.
   - Ну, хотите я вас в эту школу гвардейцев отведу? Или вот лучше Тар. Тогда вас точно выслушают. Уверена, что там найдутся разумные эльфы, готовые воспользоваться советами опытного воина, сражавшегося даже против орков в Предгорьях.
   - Я подумаю, - решил свернуть тему Борх. - А расскажите-ка мне лучше, что это за вампир по слухам в Мириндиэле объявился.
   Декада до сборов пролетела так незаметно, что я чуть не пропустила время отправления. Точнее, общее отправление я как раз-таки пропустила, но только потому, что Тэль попросил меня встретить у телепорта и прихватить с собой на сборы Линару, которую в последний момент задержали в Новограде. В результате отправились на косу мы с ней только ближе к обеду, в то время как остальные ушли туда еще утром, и к моменту нашего появления лагерь был уже полностью разбит.
   На этот раз палаток снова оказалось четыре, но больших было только две, или аж целых две, если сравнивать с прошлыми сборами для боевой элиты. Нам с Линарой, как единственным тут женщинам, предназначалась двухместная, расположенная ближе всех к реке. Первым встретивший нас Элин велел положить вещи в отведенное жилище и накрывать на стол, пока остальные запасают дрова. Судя по количеству тарелок, кружек и столовых приборов, которых имелось по двадцать девять, на этот раз в сборах участвовало значительно больше магов. И среди них были не только эльфы - я успела мельком увидеть Кайдена и Андера, который приветственно помахал нам рукой. Черный доктор подошел пожелать благосклонности света творения, уточнил все ли в порядке и был отправлен Элином обратно в лес. В общем, все были при деле.
   Вскоре участники начали возвращаться в лагерь уже массово, складывая хворост и паленья в две довольно приличных размеров кучи. Стол мы к тому времени уже накрыли и Элин с Линарой разогрели наш будущий обед, после чего водрузили чаны с едой на стол. Людей среди участников сборов оказалось семь, включая нас с Линарой. Помимо Андера и завуча, за столом разместился Альвир и двое незнакомых мне боевых магов. Хотя одного из них я, кажется, где-то видела, но вспомнить кто он такой не смогла. Лорд Райли и Лант тоже были здесь, как и большинство участников прошлых сборов, приветливо кивавших и улыбавшихся мне, подходя к столу. Интересно, а почему на этот раз участников меньше, чем было у адептов? Наставников-то столько же. И тут я сообразила, что палатка наставников на этот раз маленькая, и вчетвером они в ней просто не уместились бы.
   - Мастер, - обратилась я к Кайдену, - а вы сейчас здесь в каком качестве?
   - Что ты имеешь ввиду? - уточнил маг, ненадолго оторвавшись от еды.
   - Вы и здесь наставником будете?
   - Нет, - улыбнувшись, покачал головой мужчина, - тут мы на равных. Нужно же и нам квалификацию повышать.
   - И вы тоже? - пораженно уставилась я на Первого мага.
   - Ну, разве мог я остаться в стороне, когда тут такие соперники? - довольно покосился эльф в сторону нашего завуча.
   - Мы решили в этом году экспериментально расширить состав участников сборов, - пояснил Элин. - Поэтому четырнадцать представителей армейских магов отбираются, как и раньше, а еще четырнадцать кандидатур представляют наша академия, ваш Совет магов, гильдия боевых магов и академия старого континента. Эльфийские. Адепты на эти сборы не допускаются, ты - единственное исключение, но в данном случае вряд ли кто-то станет возражать.
   - А если станет? - высказался хмурый эльф, которого я вроде бы раньше никогда не видела.
   - То те, кто обязан ей жизнью, объяснят тебе куда засунуть свое мнение, - с ленцой, сообщил ему один из тех четырнадцати, что готовы были пожертвовать собой в Околесье.
   Кроме него и Элина, больше никого из той группы я здесь не видела.
   - А я им помогу, - многообещающе улыбнулся хмурому черный доктор.
   - Никаких боев вне арены! - чуть повысил голос Элин. - Участники потасовок объясняться будут перед Владыкой и без права возвращения на сборы ближайшие два года. Всем ясно?
   - Да, - подтвердили несколько эльфов.
   - Не слышу, - нахмурился наставник.
   - Ясно, инструктор, - почти хором гаркнули армейские маги. Заставив меня с Линарой вздрогнуть. Остальные, включая нас, присоединились к ним с небольшим опозданием.
   - Так-то лучше, - кивнул Элин. - Сейчас полчаса на обустройство в палатках, потом изучение и отработка нового заклинания, после этого свободное время - желающие могут искупаться, разбивка на пары и круги, ужин и традиционное знакомство у костра. Вопросы есть?
   - Это что ж за заклинание такое? - хмыкнул один их эльфов.
   - Полезное. Новейшая разработка, которой поделились с нами люди, и которая поможет спасти ваши шкуры.
   Я после этих слов сразу про благословение Окама подумала и, как выяснилось, была абсолютно права.
   Для меня заклинание оказалось крайне сложным, мы с такими в академии еще не работали, да и у некоторых дипломированных магов возникли проблемы. Эльфам помогал Райли, нам с Линарой - Кайден, остальные человеческие маги справились сами. И если мастер под руководством завуча тоже довольно быстро достигла нужного результата, то я застряла. Трехслойная структура, накладываемая без пауз, два незнакомых символа, да еще и какое-то непонятное распределение потоков энергии, которые все время норовили свернуть у меня не туда.
   Я мучилась и расстраивалась, остальные проверяли результат, делая небольшой надрез ножом на подушечке большого пальца и с удовольствием глядя, как тот затягивается практически на глазах. Один маг так увлекся, впечатлившись возможностями нового заклинания, что у него отобрали нож и пригрозили надеть антимаг, если он вздумает и дальше резать себя уже при помощи заклинаний. Единственным и неустранимым недостатком благословения Оками было то, что при опустошении резерва оно слетало.
   - Не расстраивайся ты так, - попыталась подбодрить Линара. - Не получится, так не получится, для четвертого курса оно еще слишком сложное. Давай я на тебя его наложу и энергии волью сколько есть или попробуем кого-то из более сильных магов попросить.
   Я вздохнула и снова принялась выплетать схему.
   - Нет, - покачал головой Кайден. - Для нее освоение этого заклинание является обязательным. Таль, сейчас отдохни, искупайся с остальными или полетай, если хочешь, а позже продолжим.
   - Хорошо, - согласилась я, сбрасывая в очередной раз "поплывшую" схему.
   Полетать вроде бы хотелось, а вроде бы и нет. К тому же не стоило так явно отрываться от коллектива без особой на то нужды и я, переодевшись в купальник, с разбегу запрыгнула в воду, обдав ближайших купающихся веером брызг. Они не остались в долгу и меня чуть не смыло обратно на берег. На помощь пришли Майран и Милт, а вскоре подоспели и Линара с Альвиром. Кайден неожиданно для нас присоединился к команде противника, зато после этого за нас выступил не только Андер, но и Райли. Вокруг раздавался смех, возмущенные и радостные выкрики, улюлюканье мужчин и наш Линарой задорный визг. В общем всем было весело. Кто-то кого-то толкал, кто-то за кем-то гонялся, меня тоже несколько раз уронили в воду, причем команды уже давно перемешались, и катавасия происходила по принципу "все против всех".
   Вволю нарезвившись в воде, маги разлеглись и расселись на песочке кто загорать, а кто просто сохнуть. Некоторые негромко переговаривались между собой, кто-то думал о чем-то своем, пара эльфов вскоре вообще пошла отдыхать в палатку.
   - Пришла в себя? - поинтересовался Кайден.
   - Да вроде бы и не выходила, - попыталась пошутить я в ответ.
   - Тогда давай продолжим. Бери памятку и повторяй. Я сейчас подойду.
   На этот раз завуч подошел к вопросу обучения меня новому заклинанию основательно. Он разложил схему на отдельные элементы, показав мне их в виде многоуровневой трехмерной иллюзии, и объяснил значение каждого из них в достижении конечного результата. К концу разбора все стало намного понятнее, но попробовать проверить результат на практике мне не удалось, поскольку всех позвали на распределение.
   Первыми озвучивали составы полных кругов в двух вариантах: по размеру резерва и по уровню. И там, и там мы с Линарой оказались в самом слабом, что было вполне закономерно, ведь мы и по возрасту были самыми младшими, а я даже академию еще не закончила. Черный доктор, к моей гордости, по силе оказался во втором, хотя по емкости только в третьем. Крутой у меня все-таки телохранитель. Здесь ведь, можно сказать, собраны лучшие из лучших. Себя я нескромно записала при этом в перспективные.
   С малыми кругами все оказалось значительно более запутано. Сила и размер резерва учитывались, но с люфтом аж в три уровня и два архимага, да и вариантов комплектации тут было аж пять. Элин все это зачитывал с размеченных на отдельные блоки листов, а то сам бы наверняка запутался. Возражений ни у кого не было, но и запомнил всю это прорву информации вряд ли кто. Я уяснила только что два раза буду в круге с Линарой, один с Альвиром и один с Майраном. Ни Кайден, ни Андер, ни Райли в малый круг со мной закономерно не попали. Надеюсь, когда нужно будет разбиваться на них для выполнения задания, Элин еще раз зачитает составы, ну или мне остальные подскажут.
   Распределение на пары было постоянным, и мне, как я и предполагала досталась мастер Линара. Вот только тут и появились первые несогласные, причем именно с моим распределением.
   - Ничего не знаю и знать не хочу. Она моя напарница! - нагло заявил Милт. - Таль, подтверди.
   Я растерялась, не зная как на это реагировать.
   - Вот еще, - вмешался Черный доктор. - Побаловался в прошлом году и хватит. А мне с ней взаимодействие отрабатывать нужно, я же ее телохранитель. Так что в паре с ней я буду!
   - У тебя и помимо сборов полно времени с ней тренироваться, - не сдавался мой прошлогодний напарник. - А мы уже сработались.
   - Может на арене решим? - ехидно предложил Майран.
   - А давай.
   Остальные обалдело переводили взгляд с одного эльфа на другого.
   - Молчать! Оба! - рявкнул на дебоширов Элин. - Кто не согласен с распределением может собирать монатки и валить отсюда к демонам. Если вы забыли, то это армейские полевые сборы и на приглашенных распространяются те же правила, что на военных.
   Я сидела, абсолютно обалдев от такого напора. По сравнению с этим меня он в прошлом году лишь слегка пожурил. Хотя оно и понятно, удержать в узде столько боевых магов, вдохнувших воздух свободы - непростая задача. А тут еще и такое разношерстное дополнение.
   - Инструктор, вы можете объяснить почему в прошлом году можно было, а в этом нет, - с максимальной осторожностью постарался все же настоять на своем мой прежний напарник.
   - Потому что тогда у нас не было равного ей по силе мага, да и не предполагалось, что это участие будет таким активным. Честно говоря, я будущую владычицу в тот раз пригласил чтобы вы больше старались, ну и ей помочь систему тренировок выстроить. Кто же знал, что она не только нагрузку с небольшой корректировкой потянет, но даже вас летать учить будет.
   Я сидела и чувствовала, как краснею. От удовольствия. Корректировки, положим были довольно существенные, а в некоторых тренировках я вообще не участвовала, но все равно приятно. Просто невыразимо приятно.
   - Не сходится, - усмехнулся один из эльфов, бывший здесь и в прошлом году. Как его зовут я уже не помнила. - Если вы ее пригласили, чтобы мы старались, тогда почему не сказали кто она?
   - Потому что кое-кто пролетевший на этот раз мимо сборов умудрился сцепиться сначала с Майраном, а потом и с ней. Этот вопрос исчерпан, Таль в паре с Линарой. Еще вопросы?
   - А в вечерних боях они тоже только друг с другом сражаться будут? - подал голос один из эльфов старого континента, которых я приспособилась отличать по однотипным амулетам на шеях.
   Надо бы потом поинтересоваться что это такое, говорунов-то в этот раз только людям выдали. А Черный доктор-то напрягся, отметила для себя я, да и Кайден как-то нехорошо косится на этого любопытного.
   - Нет, не только. Помнится, кто-то меня побить обещал, - усмехнулся Элин.
   - Да я же это не в серьез!
   Вот ведь, запомнил же.
   - У меня свидетель есть, - продолжал веселиться инструктор. - Галан, подтверди.
   - Подтверждаю, - тоже радостно улыбаясь кивнул тот.
   Вот чему они радуются? Как победю, то есть побежу... Или побежду? Тьфу. В общем выиграю и уроню его авторитет.
   - Инструктор, ну куда мне с вами тягаться? - попыталась увильнуть я.
   - Вот как раз со мной-то тебе тягаться и нормально, - посерьезнел он. - Это наставник я один из лучших, а как маг при этом не слишком силен. У меня всего пятнадцатый уровень и значит нет с тобой предельной разницы. Мы с коллегами еще на прошлых сборах составили план проверки различных методик в наших с тобой боях, благо тут и кому анализировать тоже есть. Так что пока не сдержишь слово и не сумеешь побить, придется тебе со мной сражаться.
   - Только с вами? - уточнила я, при таком раскладе не имея ничего против боев с Элином.
   - Нет, не только. Еще вопросы?
   - В этом году Таль тоже нас полетам будет учить? - поинтересовался Андер.
   Я повернулась, с удивлением посмотрев на мага. У него-то откуда такой интерес? Может тоже на турнир собрался?
   - Нет, методику подготовки мы проработали, теперь тренировки буду проводить я. Ассистировать будут архимаги Кайден и Сарайлинтэль.
   Больше вопросов не было. На стол на этот раз накрывали все дружно, в результате готово все было очень быстро. А после ужина эльфы и люди расселись двойным кольцом вокруг большого костра.
   Традиционное знакомство заключалось в кратком рассказе о себе. Ни возраст, ни место рождения не назывались. Только имя, магическое звание, при его наличии, специализация, как основная, так и дополнительные, уровень и любой факт биографии на выбор представляющегося. У меня от этого мысли сразу в разные стороны разбежались. Это что ж им такое из своей биографии рассказать?
   Я слушала участников и была просто в шоке... Что я вообще тут делаю? Да любой из них меня на одну ладонь положит, а второй прихлопнет. Единственным, кроме меня, не магистром оказался Майран. У Линары был четырнадцатый уровень, у троих, не считая Элина пятнадцатый, у остальных еще выше. Про Райли с его двадцать первым я вообще молчу! Линара рассказывала про облаву на грызей, Альвир про бой с чем-то вроде мантикоры под названием гармара, Кайден посмотрел на меня и поведал нам о создании заклинания призыва, хотя большинство эпизодов биографии были боевыми. Райли озвучил то, что двадцать пять лет подряд удерживает титул первого мага и это впечатлило абсолютно всех, кто был еще не в курсе, Галан указал на свое участие в "Наследии героев", а потом очередь дошла и до меня.
   - Наталья, можно Таль, четвертый курс магической академии, когда доучусь буду боевым магом. Одиннадцатый уровень, - на этом я умолкла, так и не решив, что же им такое о себе рассказать.
   Спасательная экспедиция на старый континент? Там я по большей части роль балласта исполняла. Пробой портала к эльфам? Лучше и не вспоминать как это вышло. Семикружье магов? Там от меня одна идея, рассчитывали то и организовывали все другие. Как, впрочем, и всегда. Я часто на нахожусь в эпицентре событий, но выступаю лишь катализатором, не играя сама по себе в них решающей роли.
   - Так много, что не можешь выбрать? - беззлобно усмехнулся Райли.
   Я посмотрела на эльфа, на сидящего рядом с ним Кайдена и выпалила первое, что пришло в голову:
   - Я поступила в магическую академию, хотя вот он, - обвинительно ткнула я пальцем в сторону нашего завуча, - меня брать не хотел.
   - Таль! - возмутился архимаг под хохот остальных участников.
   - Скажете неправда?
   - Тоже мне достижение, - буркнул Кайден. - И, если бы я действительно этого не хотел, ты бы там не училась.
   - Не хотели, я помню. Если бы за меня ректор не заступился, вы бы меня точно не взяли! А все остальные достижения - это уже следствие того, что я в академии учусь.
   Несмотря на то, что время было довольно позднее расходиться по палаткам никто не торопился, да и Элин не возражал против наших посиделок под пение и забавные армейские байки. Я сдалась одной из первых, отправившись на боковую, но откинув полог палатки обнаружила расстеленный кем-то прямо у порога лежак. При этом наши два были на месте, в чем я убедилась, наколдовав небольшого светлячка.
   - Это еще что за дела? - вслух озадачилась я.
   - Что-то не так? - первой подошла ко мне Линара.
   - Вот.
   Мы непонимающе переглянулись.
   - Я буду ночевать с вами, - невозмутимо пояснил Черный доктор.
   - С чего бы это? - удивилась я.
   Наша заминка на входе начала привлекать внимание и еще несколько эльфов подтянулись посмотреть, что происходит.
   - Ты глянь, какой шустрый вампиреныш, - усмехнулся один из них. - Сначала в палатку просочится, потом согреть их предложит, а там глядишь чего и перепадет.
   Мужчины захохотали, я предупреждающе положила руку Майрану на плечо. Он накрыл мои пальцы своей ладонью и на словесный укол ответил тем же:
   - Так я для того у порога и ложусь, чтобы пока они спят к ним кто-то оголодавший не просочился. А уж вампир то или просто развратник какой значения не имеет.
   - Ты на что это намекаешь? - ощетинился эльф.
   - Что здесь происходит? - вмешался в зарождающийся конфликт Элин.
   - Тут один нахал в женскую палатку забраться решил, - сообщил, к моему удивлению, один из человеческим магов.
   Ему-то какое дело?
   - Кто?
   - Я, - спокойно ответил Черный доктор. - И не забрался, а переселился. Я буду ночевать с будущей владычицей.
   - Это с какой это радости? - нахмурился инструктор. - Тут ей ничего не угрожает, да и в палатке она не одна.
   - Я им не помешаю.
   - А они так же думают?
   - Только не у порога! А то наступлю еще опять, - красочно представила я последствия. Участники предыдущих сборов дружно захохотали, начав вспоминать прошлогоднюю историю. - Мастер, вы не против?
   Линара стояла абсолютно обалдевшая и возражать была, видимо, не в состоянии.
   - Тогда прошу, - галантно придерживая откинутый полог одной рукой, второй показал внутрь Черный доктор.
   Я зашла первой, осмотрелась, вздохнула и потащила его лежак к нашим вглубь палатки, которая хоть и считалась двухместной, все же была относительно просторной. Во всяком случае передвигаться в ней можно было не сгибаясь. Отодвинув ногой наши лежаки ближе к матерчатым стенам, третий я устроила между ними. Хочет оберегать, пусть оберегает обеих, хотя я тоже не думаю, что мне тут может что-то угрожать. Но я так и на празднике не думала, а если бы не Райн, то не было бы для меня ни этих сборов, ни свадьбы с Тэлем в будущем, да и самого будущего, как и настоящего для меня бы уже не было. Ладно, в конце концов это же Майран, я в нем как в себе самой уверена.
   - Таль, он что, правда, с нами ночевать будет? - подойдя ко мне вплотную шепотом спросила только сейчас пришедшая в себя Линара.
   - Так вы против?
   - Это как-то неправильно, - травница покраснела так, что это было заметно даже при свете моего слабеющего светлячка. Своих она почему-то не зажигала.
   - Вы там переоделись? - поинтересовался снаружи Майран.
   - Нет. Подожди еще чуть-чуть пожалуйста.
   - Без проблем, я пока у костра еще посижу тогда.
   Вот все-таки молодец он, сразу понял, что дело тут не в переодевании. Хотя с его-то опытом похождений и не понять...
   - Мастер, вы боитесь, что он приставать будет? Или вас что-то еще смущает?
   - Я об этом не думала! - запротестовала Линара. - Но просто такой мужчина и в одной с нами палатке.
   - Какой такой?
   - Брутальный.
   - А если бы их пятеро было или мы со всеми в общей палатке ночевали, вас бы это так же смущало?
   - Даже не знаю. Нет, наверное.
   - Он вам нравится? - заподозрила я.
   - Что? Нет! То есть он, конечно, красивый и все такое, но у меня уже есть друг.
   Я была практически уверена, что Альвир ей больше чем просто друг, но выспрашивать не стала. Кстати, это действительно может стать проблемой, приревнует еще...
   - Ладно. Если вы против, отправлю его к остальным. Не раздевайтесь пока, сейчас скажу, чтобы вещи свои забирал.
   - А он не обидится? - неожиданно пошла на попятную травница.
   - Думаю нет. А вот расстроиться может.
   - Почему? Мы ведь просто спали бы в одной палатке. Зачем ему это?
   - Потому что он мой телохранитель, а за последний год на мою жизнь уже несколько раз покушались. Я не думаю, что подобное может произойти здесь, но Майран довольно серьезно относится к своим обязанностям.
   - Ну, если это его работа, тогда пусть здесь ночует, - решилась мастер. - Не стоит пренебрегать безопасностью в такой ситуации.
   У меня аж глаза на лоб полезли. Серьезно? Она за мою безопасность переживает? А может не за мою? Мы ведь все-таки в одной палатке, а Линара хоть и неплохо умеет сражаться, но все же травница, а не боевой маг. Она и попала-то на эти сборы скорее всего только в качестве пары для меня. Ну и ладно, причина не столь уж важна, главное результат.
   Переоделись. Я выглянула из палатки и позвала Майрана, но уснуть не могла еще довольно долго. Даже медитация, которая обычно действовала безотказно, на этот раз не помогала. Слишком насыщенным оказался для меня этот день и эмоциональное перевозбуждение не давало мозгу отключиться от реальности. Я аккуратно выбралась из палатки и пошла к воде. Несколько раз прошлась туда-сюда по косе, не рискуя отходить в сторону от лагеря. Нет, диких животных или каких-то гипотетических наемных убийц я не опасалась, а вот Элина... Кто его знает как инструктор отреагирует на самовольный уход.
   Еще немного посидев у почти догоревшего костра и погрев над углями замерзшие руки, я отправилась обратно в палатку и, согревшись в ее тепле, на этот раз уснула довольно быстро, но как оказалось ненадолго.
   Проснувшись от того, что меня буквально колотит от холода, я не сразу поняла, что происходит. Майран на соседней лежанке спал как ни в чем не бывало, а вот Линара тоже съежилась в замерзший комочек. Села, кутаясь в тонкое, хотя и довольно неплохо согревающее обычно одеяло, и только после этого заметила, что кто-то, а вполне возможно, что именно я не до конца сомкнул края входного полога, выстудив за ночь палатку. Выглянула наружу, с трудом сдерживая дрожь. И что делать? Побегать? Честно говоря, сил на это не было, да и остальным это ничем не поможет. Первым делом я плотно закрыла полог, а потом уселась по-турецки и, ни на что особо не надеясь, попыталась уговорить воздух нагреться. Безрезультатно. Зато то ли от моих тяжелых вздохов, то ли от стука зубов проснулся Майран.
   - Вы чего не спите? - удивленно поинтересовался он.
   - З-з-замерзла. П-полог п-приоткрыт б-был.
   - Тепловой кокон во сне держать не можете, - скорее констатировал, чем поинтересовался он.
   - Я ег-го д-даже с-ставить н-не ум-мею.
   - Ясно. Идите ко мне, а то совсем замерзли.
   - А у т-тебя п-полог?
   - Конечно.
   Я не стала отказываться и перебралась к нему, все еще кутаясь в одеяло. Майран обнял за талию, притягивая к себе, а вторую руку протянув у меня под шеей. Не знаю, насколько быстро уснул он, я отключилась уже через несколько минут, как только согрелась и мышцы расслабились, перестав конвульсивно сокращаться.
   - Таль, - кто-то тряс меня за плечо.
   - У-у-у...
   - Таль, вставай. Все уже строятся!
   - А-а-а?
   Сознание цеплялось за сон и никак не хотело выныривать в реальность. Мне было тепло и никуда не хотелось.
   - Таль, а ты что с ним спала?
   С кем? Зачем? Спасть хочу...
   - Между вами что, что-то было?!
   - Что было? - я все-таки с трудом разлепляю веки и вижу взволнованную Линару. В глаза будто песка насыпали. - Мастер, что вы такое придумали? Я ночью замерзла, и он меня пологом грел.
   Травница посмотрела как-то недоверчиво, но продолжать эту тему не стала:
   - Идем, а то опоздаем на пробежку.
   - Да, да, сейчас.
   Первые тренировки давались мне крайне тяжело, пока я не подремала после обеда часок, наверстывая упущенное ночью. Ни о каких попытках освоить благословение Окама в таком состоянии даже речи не шло. Если и сегодня проблемы с засыпанием будут, попрошу Майрана на меня заклинание какое-нибудь подходящее применить, или Линару, да хоть кого угодно. Не дело это полночи по берегу шляться, а потом еле ноги волочить. И ладно еще ноги, а вот если я что-то в заклинаниях напутаю, совсем плохо будет. И Элин на меня внимательно так смотрит весь день, но пока ничего не говорит. Пока...
   Поспав, я, наконец, пришла в себя и из общего ритма тренировок выбиваться перестала, тем более что программа у нас с Линарой была упрощенной по сравнению с остальными, хотя для меня все равно не простой.
   Больше всего я ждала вечерних боев. И не только потому что мне самой можно было в них поучаствовать, но и ради возможности увидеть схватки сильнейших магов из тех, что я знаю. В этом плане бои оправдали себя в первый же день. Обычно происходящее для меня и всех пристроившихся рядом комментировал либо Кайден, либо Райли, а когда их поставили сражаться друг против друга, эту обязанность неожиданно взял на себя один из малознакомых эльфов старого континента, а не Лант, как я думала. Совсем уж незнакомыми, после представления у костра в первый вечер, эльфов было назвать нельзя, но и сказать, что я их запомнила было чрезмерным преувеличением.
   К моей радости и заметному разочарованию большинства окружающих, в этом противостоянии отличиться удалось нашему завучу. Даже не знаю, почему я именно за него болела, к Райли ведь тоже хорошо отношусь, и уж точно не по расовому признаку, между Альвиром и Майраном я однозначно выбрала последнего. Он, кстати, и победил в довольно равной схватке. Завучи тогда сошлись во мнении, что Альвир слишком привык сдерживаться с адептами, и это мешает ему раскрыть свой потенциал с сильными противниками. Надеюсь, за время сборов ему удастся избавиться от скованности и показать все, на что способен. А Кайден... Меня с ним связывает очень многое, но ни дружбой, ни тем более любовью эти отношения назвать нельзя. Иногда мне кажется, что он столько возится со мной только потому, что я готова ему противостоять, потому что хочет вырастить из меня достойного соперника. "Может мне как раз и не хватает в жизни такого вот "лучшего врага", который жалеть не станет, но и в душу не плюнет", вспомнились мне его слова. Может быть и так. Ведь и я ценю его в первую очередь именно как соперника. Хочу бой с ним. Понимаю, что не выиграю, и все равно хочу.
   Но первый бой у меня вместо этого был с Линарой. Да, наверное, это было логично, давая остальным возможность увидеть на что я способна и определиться с возможным пределом применяемых против адептки заклинаний, вот только я от этого испытала разочарование. Мы ведь с ней и так весь год тренировались, а последнее время мне все чаще и чаще приходилось сдерживаться, просто отрабатывая отдельные комбинации в условиях боя, чтобы тот не заканчивался слишком быстро. От своей проблемы с задержкой мастеру так и не удалось до конца избавиться, а к ее манере боя и любимым типовым комбинациям я уже привыкла.
   Форсировать опять не стала. И реноме человеческих мастеров ронять не хотелось, все-таки она против адептки сражается, да и сохранить сюрпризы для боя с более сильными магами тоже было не лишним. Тот же Элин для меня как противник значительно более интересен.
   Не знаю уж специально это было сделано, или так просто выпал жребий, но бой с ним был последним. Команды при этом отдавал Райли. Я на секунду задумалась поему не Кайден, но быстро отбросила все лишние мысли, сосредоточившись на противнике.
   Бой получился очень ровным и одновременно интересным. Элин был безусловно сильнее и опытнее меня, но не стремился это продемонстрировать, а планомерно прощупывал защиту короткими сериями. Я парочку из них пробно приняла на щит, который успешно нейтрализовал атаку, но дальше предпочла уворачиваться и сбивать эльфу прицел воздушной рябью, экономя все еще дефицитную в боях энергию. Сама отвечала либо отдельными заклинаниями из серии для проверки абсолютника, либо маятниковыми комбинациями. Инструктор пару раз попытался подловить меня в момент активации, но убедился, что я контролирую его и переключился на смену темпа. Поначалу я чуть не попалась на его уловку, тоже начав ускоряться, но быстро сообразила в чем дело и переключилась на трехтактовую модель атаки, мешающую противнику использовать подобную технику, краем глаза успев заметить, как завуч одобрительно кивнул, когда пролетала мимо него у защитного поля. Приятно, вот честное слово приятно, но отвлекаться на это не стоило. Миг и я уже лежу прижатой к песку.
   - Спасибо за бой, - поклонилась я инструктору.
   В отличие от первоначального приветствия, эта традиция старого континента быстро прижилась и на новом. В конце схватки проигравший благодарил победителя за науку. Элин на миг наклонил голову, принимая благодарность и, тем самым, признавая противника достойным. Здесь так делали все. А вот в академии мастера адептам практически никогда не кланялись.
   Вечером у костра сегодня я посидела совсем недолго, отправившись спать пораньше, а перед этим восстанавливать почти опустевший после боев резерв. Если во время медитации не засну, попрошу помощи, когда остальные спать придут.
   Но как они пришли, я уже не видела, уснув быстро и крепко. На этот раз на своем лежаке и одна.
   Кайден с утра убедился в том, что на этот раз я не пытаюсь уснуть на ходу, и после завтрака велел остаться за столом для продолжения освоения такого полезного при моей неспокойной жизни благословения Окама.
   - Мастер, а может на косу пойдем? - предложила я. - Или вам там неудобно будет?
   - Можно и на косу. Кстати, ты не в курсе, Элтар совсем на старый континент переселиться решил?
   - Да вроде бы нет. А с чего вы это взяли?
   - Он попросил исключить его из круга призывающих.
   - Зачем?
   - Видимо как раз затем, чтобы не возвращаться ради этого.
   - Ну, может ему просто по времени неудобно. Телепорты-то между континентами заказывать нужно.
   - Может быть, - задумчиво проговорил Кайден, но уверенности в его голосе не было ни капли.
   Я уселась по-турецки прямо на песок, мужчина устроился напротив, подвесив перед собой иллюзию разобранной на фрагменты схемы. Мы несколько раз повторили все необходимые действия по частям и с седьмой попытки у меня наконец-то получилось наложить на себя благословение. Правда ненадолго. Как только убедился, что все сделано правильно и работает как надо, завуч велел нейтрализовать заклинание и начать все сначала. На этот раз успешной стала пятая попытка. Кайден немного подумал и решил, что пока с меня хватит, пообещав продолжить занятия после обеда. Я не возражала. Меня радовало уже то, что оно в принципе начало получаться, а остальное можно наработать.
   Сегодня перед ужином была первая полетная тренировка, где нас сразу разделили на две группы: тех, кто уже умеет летать в новом стиле, и тех, кому только предстоит его осваивать. Со второй группой Элин начинал с азов, то есть с горки и разновысотного пролета. Первая группа, куда попала и я с мастерами, разбилась на две команды для игры в воздушные салочки. Страховочного полога тут никто не держал, но играли мы все же над водой, которая при падении с не слишком большой высоты должна была уберечь от серьезных травм.
   Кайден сразу ушел в другую команду, сказав, что иначе им вообще ничего не светит. И это при том, что за них уже был Вилар. Райли и Майран присоединились ко мне, Линара с Альвиром долго решали, что делать, в результате травницу завуч все-таки увел в команду соперников, нам оставив боевого мага. Хотя, учитывая его все еще присутствующие в некоторой степени проблемы с полетом, еще неизвестно кто из них ценнее.
   Поначалу все происходило довольно хаотично. Выбывшие постепенно скапливались на косе, болея за свои команды, одна из которых, чтобы не путаться, была одета в яркие майки из тянущейся ткани, делающей их практически безразмерными. Когда в моей команде остались я, Райли и один из эльфов, участвовавших в прошлых сборах, а у соперника Кайден, Вилар и двое военных, настало время тактических маневров. Противник сделал ставку на сильнейших, пользуясь численным преимуществом и из оставшихся магов сделав загонщиков. Мы же, наоборот, решили пойти на хитрость. Все наши с Райли маневры были направлены на то, чтобы отвлечь внимание соперников на себя и максимально прикрыть третьего, который и был атакующим. К тому моменту, когда противник понял в чем дело, счет по участникам был три два в нашу пользу. Я взяла на себя Кайдена, не давая прийти на помощь Вилару, которого зажали в клещи, и вскоре для него схватка тоже была окончена. Кайден отчаянным рывком попытался достать меня, но я ускользнула, правда, и его при этом достать не смогла.
   - Один на один? - неожиданно предложил Райли. - Победить придется всех троих, но поочередно.
   - Как благородно, - усмехнулся Кайден, и бросился в атаку.
   Я посмотрела на первого мага и вмешиваться не стала. Третий участник нашей команды вопросительно глянул на меня и тоже отлетел в сторону.
   А дальше произошло совсем уж невероятное - Кайден подставился. Не то чтобы совсем уж явно, но мне это было заметно. А вот остальные, судя по их реакции, ничего не поняли. Все кроме Райли, который отнесся к случившемуся крайне спокойно, пожав нашему завучу руку.
   - Что это было? - догнала я Кайдена у входа в их палатку.
   Он кивнул мне в сторону беговой трассы и первым направился туда.
   - Пройдемся?
   - Что это было? - повторила я свой вопрос, когда мы отошли подальше от лагеря.
   - Даже не сомневался, что ты заметишь.
   - Мастер!
   - Одно дело проиграть Первому магу, а другое рядовому бойцу или адептке. Я должен был проиграть именно ему.
   - Должны были проиграть? Вы что заранее об этом договорились?!
   - Не то чтобы прям об этом, но мы с ним обсуждали возможные расклады и заранее спланировали расстановку сильнейших по командам. Ты не обратила внимания, что тебя с самого начала целенаправленно пытались выбить?
   - Да там все и всех пытались, - растерялась я.
   - Остальных выбивали по ходу, а за тобой охотились. Но это была неудачная идея, мы из-за нее троих потеряли.
   - Я же вроде бы только двоих засалила.
   - Причем из той тройки только одного. Но они вынуждены были уделять тебе слишком много внимания и подставились. В итоге расклад получился так себе.
   - Погодите, но зачем тогда Райли предложил изменить формат? Загнали бы мы вас и все нормально. Трое на одного - это ведь практически однозначный расклад.
   - И каковы шансы, что последняя стычка была бы не между мной и тобой?
   - А какая разница-то?
   - Большая, Таль. Исход должен был решаться между человеком и эльфом. Пожалуй, если бы осталась ты против Вилара было бы даже лучше, но только если бы ты была последней.
   - Как у вас все сложно.
   - И не говори, - усмехнулся маг. - А ты так сильно хотела сама меня победить?
   - Я хотела с вами сразиться, здесь ведь разница уровней нам не мешает. А удалось бы победить или нет, я не знаю.
   - Зато я знаю.
   - И кто, по вашему мнению, победил бы?
   - Ты.
   - Это вы меня так подбодрить пытаетесь? - заподозрила я.
   - Нет, Таль. Просто мой опыт позволяет предсказать исход подобной схватки с достаточно высокой вероятность. Хотя случайности полностью исключить и невозможно.
   Остальную часть дороги мы прошли молча, вернувшись в лагерь как раз к ужину.
   Несколько дней наблюдая за боями я начала замечать, что Лант использует довольно необычные комбинации заклинаний. Они чем-то немного походили на типовые, но точно ими не являлись, даже с поправкой на возможные различия таких комбинаций на старом и новом континентах. Вроде бы начало и конец у серии такие же, а посередине используется другое заклинание. Или в середине все, как прежде, а концовка совершенно другая. Это заставляло постоянно быть на чеку, не давало возможности расслабиться ни на миг. Меня с ним на бой не ставили, как и остальными, с кем была критичная разница в уровнях, но я, глядя на бои инструктора, как будто оказывалась там, за серебристой чертой арены, моментально реагируя атакой, уходом иди защитой. Как же я хочу быстрее раскачаться, чтобы низкий уровень не мешал сражаться с такими вот противниками!
   К середине сборов, устав мучиться от любопытства и набравшись смелости, я подошла к Ланту и попросила научить его комбинациям. Делиться собственными наработками инструктор отказался, но не поленился потратить больше двух часов, чтобы объяснить методику построения динамических серий, результат применения которой я и наблюдала в его боях.
   Задача оказалось непростой, но очень интересной. Я нырнула в нее с головой, при любом удобном случае прячась в палатку и обкладываясь там записями и персональными сборниками заклинаний, которых на данный момент было уже три, что заставляло задуматься о дополнительной систематизации. Тем более, что теперь мне понадобится еще больше заклинаний для построения динамических серий. Останавливало только то, что все придется заново переписывать, и я уже думала, что при моей нехватке времени, расход в один магистр на заклинание копирования не так и велик. Норму по заливке мне открепили от размера резерва, установив стабильно в десять магистров, и, как и остальным, кристалл архимага засчитывали в полуторном размере.
   Построение серий, как динамических, так и статичных, базировалось на правиле последовательной взаимосвязи, то есть начало следующего заклинания должно было состоять из тех же элементов схемы, что и концовка предыдущего. При этом совпадающие элементы не повторялись друг за другом, а сразу дублировались, скрепляя серию в единое целое, как цепляются друг за друга звенья цепи. Звену соответствовало от одного до четырех разных заклинаний, соответствующих требованиям последовательной взаимосвязи и применяемых в зависимости от ситуации. В отдельных случаях допускались даже небольшие петли из двух-трех заклинаний, но я пока их не использовала, поскольку мои серии состояли всего из пяти-шести элементов и смысла при этом выстаивать такой заковыристый рисунок, значительно усложняющий полноценное освоение, не было.
   Когда в очередной раз сразу после обеда спряталась в палатку, Кайден направился за мной.
   - Таль, у тебя все в порядке? - поинтересовался он снаружи. - Я могу войти?
   - Да, заходите. А почему у меня должно быть что-то не в порядке?
   - Ты практически ни с кем не общаешься, даже купаться почти не ходишь, окунешься и сразу сюда. Тебя кто-то обидел?
   - Нет, что вы. Вот, смотрите! - я вынула из стопки и пододвинула к нему наиболее готовую систему.
   - Динамические серии? - удивился Кайден. - Ты что, сама до этого додумалась?
   - Нет, конечно! Я заметила, что Лант использует необычные комбинации, попросила меня им научить, и он рассказал, как их самой составлять.
   - А почему они у тебя линейные?
   - А какие еще? - удивилась я.
   - В чем твое преимущество над остальными магами?
   - Многопоточность.
   - Так почему здесь ее не используешь?
   Я непонимающе посмотрела на завуча.
   - У тебя стабильно пять активных потоков. Пока будем исходить из того, что абсолютник и полет занимают два из них. Я знаю про твои успехи по переводу их в пассив, но рисковать не стоит. Значит остается три потока. Но в твоей системе задействован только один.
   - Значит можно использовать несколько систем параллельно?
   - Можно, но это менее эффективно, чем выстроить нелинейную. Вот смотри, - он сел на пол и сам сделал между нами невысокий столик из твердой иллюзии.
   Перебрав несколько моих заготовок, завуч взял чистый лист, развернул горизонтально, а не вертикально, и перенес на него по два первых заклинания из трех составленных мной систем. Потом из третьего варианта первой системы и первого вариант второй вывел дополнительное ответвление, и еще одно из четвертого варианта второй и второго третьей. У меня аж глаза на лоб полезли от размеров открывшейся перспективы.
   - Здорово! Только нужно цветными стилусами, наверное, рисовать, а то сама потом в этой паутине не разберусь.
   - Это уж как хочешь, но во-первых, у тебя еще будет время этим заняться, а во-вторых, составлять многопоточные динамические серии ты сейчас можешь, а применять пока нет.
   - Ну да, тут запутаться запросто можно. Тренироваться нужно будет.
   - И это тоже, но я говорил о контроле пиковых нагрузок при их составлении. Когда вернемся в академию, научу тебя их обсчитывать. Этот материал как раз к пятому курсу относится, правда остальные его в конце года проходить будут, но, если хочешь работать с такими системами, нужно обязательно контролировать пики, чтобы не покалечиться.
   - Хорошо, я вас поняла. А с линейными системами тоже нужно такой обсчет делать?
   - Нет, но не вижу смысла тебе тратить на них время. Хотя, если к линейной динамической добавлять стандартные комбинации...
   - А еще лучше маятниковые.
   - Не выйдет. Ты можешь работать одновременно с несколькими потоками, но не с разными темпами. Кстати, в идеале это при составлении многопоточной системы тоже нужно учитывать.
   - Похоже, все еще сложнее, чем кажется, - вздохнула я.
   - На стадии подготовки - да, - согласился Кайден. - Но оно того стоит. Зато при отработке это, наоборот, облегчит процесс. А пока сворачивай свою эпических масштабов проектную деятельность и пошли к остальным. Успеешь еще в теоретике поковыряться, тем более что в библиотеке это делать намного сподручнее.
   А в последний день после завтрака участников сборов ждал сюрприз. Всем велели построиться в одну шеренгу вдоль берега и сесть на колени, нас же с телохранителем отправили в точке портального выхода "встречать гостей".
   - Ты что-нибудь понимаешь? - поинтересовалась я у Черного доктора.
   - Нет. Может Владыка опять решил проверить как тут дела?
   - Здорово было бы, я по нему соскучилась. Но в прошлом году его не встречали, да он никого и не предупреждал.
   - Может и не он, - пожал плечами эльф. - Чего гадать, скоро увидим.
   И действительно, не прошло пяти минут как перед нами открылось окно портала и из него вышел Лирен, а за ним тот самый гость, которого мы, видимо, и встречали.
   - Райн?! - изумилась я.
   - Привет. Я тоже рад тебя видеть, - почти не разжимая губ улыбнулся вампир.
   - А меня?! - возмутился Майран.
   - И тебя тоже, - протянул ему руку Райнкард.
   - Да будет благосклонен свет творения к вам и всему правящему роду, - поклонился его сопровождающий, дождавшись, когда мы переключим внимание на него.
   - Как и к вам. Вот уж сюрприз, так сюрприз!
   - И не говорите, - улыбнулся смотритель. - Но думаю нам не стоит заставлять остальных ждать. Пойдемте к ним.
   - Как вы знаете, - начал говорить при нашем приближении Элин, - в судьбоносной для обоих народов битве в Предгорье принимали участие еще и вампиры. Сегодня у вас есть уникальная возможность познакомится с одним из них.
   Отреагировали на эту новость участники по-разному. Несколько эльфов вскочили на ноги, настороженно вглядываясь в гостя, но большинство, как и до этого, остались сидеть на коленях. Кто-то смотрел с интересом, кто-то с недоверием, кто-то с опаской. Мастера отнеслись к появлению вампира спокойно: Линара приветливо улыбалась, Кайден кивнул, Альвир разглядывал Райна с откровенным интересом. Человеческие боевые маги вопросительно косились на Андера, который слегка удивился появлению такого гостя, но беспокойства по этому поводу не проявил.
   - Пусть будет благосклонен к вам свет творения, - с достоинством поклонился присутствующим вампир. - Мое имя Райнкард, я - охотник.
   - Как и к вам, - ответно поклонился Элин. - Мое имя Элинсиртинэль, я руковожу этими сборами. Благодарю, что приняли наше приглашение.
   Райн кивнул и, отойдя немного в сторону, встал лицом к участникам метрах в десяти от них. Лант и Майран пошли с вампиром, пристроившись с двух сторон на шаг впереди него, а меня инструктор придержал за локоть.
   - Всем сцепить руки в замок за спиной, - приказал Элин. - Таль, проверь.
   Я спешно обошла цепочку сидящих на песке участников и, осмотрев их, кивнула.
   - Сохраняйте спокойствие, - продолжил инструктор. - Сейчас господин Райнкард продемонстрирует нам смену ипостаси на боевую форму. Никому ничего не угрожает. Прошу, начинайте.
   После этого Райн неторопливо снял рубашку и обувь, давая окружающим морально подготовиться к предстоящему зрелищу. Когда зарябило в глазах, я привычно отвела взгляд. Остальные об этой особенности не знали и им понадобилась пара мгновений чтобы восстановить зрение и осознать, что прямо перед нами стоит бронированный монстр. Несколько эльфов нервно дернулись, но остались сидеть и пальцев не расцепили, хотя костяшки на них у многих побелели от напряжения.
   Убедившись, что все выдержали, и никто не пытается уничтожить представшего перед нами опасного хищника, Лант и Майран заметно расслабились. Видимо, в данном случае они должны были защитить Райна, в случае магической атаки.
   - Поднимайтесь на ноги, - разрешил Элин. - Если не уверены в своей реакции, лучше оставьте руки сцепленными, мне бы не хотелось объясняться потом перед королем Остии, на службе у которого состоит господин Райнкард. Таль, проведи его вдоль шеренги.
   Я подошла к вампиру и, взяв его за руку, потянула за собой. Оказавшись на столь близком расстоянии от бронированной машины смерти, в большинстве своем маги были заметно напряжены, но имелись и те, у кого во взгляде читался жгучий интерес.
   - Что, потрогать хочется? - не удержалась от подколки я.
   - А можно? - с надеждой поинтересовался немолодой эльф со старого континента.
   Райн остановился, пристально посмотрел на него и кивнул.
   - Только пальцы под броню не суйте, а то прищемить может, - предостерегла я.
   - А у брони поверхностная чувствительность есть? Вот так ощущаете? - с нажимом провел он ногтем по массивной пластине на животе вампира.
   Райн отрицательно покачал головой и плавно, не делая резких движений показал на несколько участков, покрытых мелкой чешуей.
   - Там есть, - догадался эльф.
   - И на перепонке тоже, - влезла я.
   - Не могли бы вы полностью развернуть крылья?
   В общем дальше мы так не ушли, застряв возле любопытного эльфа. Остальные постепенно сами подтянулись поближе, в итоге окружив нас с Райном двумя кольцами. Со всех сторон сыпались вопросы, я, как могла, помогала на них отвечать, в некоторых случаях вампир писал когтем короткие пояснения прямо на песке, разровняв ногой небольшую площадку. Когда все желающие посмотрели и пощупали ипостась, он показал, чтобы мы расступились и принял свой обычный облик.
   - Так общаться все же проще, - улыбнулся окружающим Райнкард. - Теперь я готов нормально ответить на все ваши вопросы.
   - Вы давно знакомы с будущей владычицей?
   - Дольше, чем она ей является.
   - Какова популяция вампиров на этом континенте?
   - Я единственный вампир здесь.
   - Вы рожденный или инициированный?
   - Рожденный.
   - Простите, что мы тогда, после свирха...
   - Ничего. Благодаря Андеру и Элтару все обошлось.
   - Какого уровня защиту вы способны пробить?
   - Не знаю, но можем поэкспериментировать.
   - Где вы берете кровь?
   - В походе охочусь на дичь, в замке покупаю домашнюю птицу у крестьян.
   - Замок? Вы же говорили, что других вампиров тут нет.
   - Это не мешает мне иметь свой замок.
   - Вы не пьете человеческую и эльфийскую кровь?
   - Эльфийскую - нет, человеческую - когда это необходимо.
   - Ну конечно, так мы и поверили, - усмехнулся кто-то.
   - Эльфийская кровь принудительно меняет ипостась на боевую. Это неудобно, - спокойно пояснил Райн. - Человеческая таких последствий не имеет, но получить ее, не нарушая моего договора с Остией, довольно проблематично, так что вкусовые качества не стоят дополнительных хлопот. Когда человеческая кровь необходима для регенерации, меня выручают друзья и некоторые члены Совета магов.
   - Через десять минут тренировка. Кто опоздает, после обеда будет кросс бегать вместо общения с гостем, - сообщил всем Элин. - Господин Райнкард, пойдемте ко мне в палатку.
   - Можно Райн, - кивнул вампир, направляясь за инструктором. - Таль о вас очень много рассказывала.
   Участники сборов расходиться не спешили. Да и смысл, если через несколько минут опять на тренировку собираться? Но, как только ушел вампир, их интерес переключился на меня.
   - Это тот самый вампир, который вас на празднике спас?
   - А какой же еще? Других нет.
   - На старом континенте тоже нет?
   - Так говорят. Если у представителей старого континента другие сведения, поправьте меня.
   - Кто говорит? Этот вампир?
   - Он и представители людей, прибывшие со старого континента.
   - Как вы с ним познакомились?
   - Он спас моего друга.
   - Вашу кровь он пил?
   - Да. Первый раз из кружки, последний - когда ваша временная правительница бросила меня в камеру к покалеченному вампиру, - добавила я, видя, как эльфы начали недовольно хмуриться после подтверждения.
   Все ненадолго притихли.
   - Вы вообще хоть чего-нибудь боитесь?
   - Да.
   - Чего?
   - Многого, но в первую очередь беспомощности.
   - А как вы с Владыкой познакомились?
   - Построиться в две шеренги в шахматном порядке! - приказал вернувшийся с вампиром Элин. - Таль, Майран, Линара и Кайден на правый край.
   - Вечером расскажу, - успела пообещать я и двинулась на указанное место.
   Рядом со мной и Линарой пристроился Райн, а после короткой разминки и десятка упражнений с тренировочными мечами все отправились к огороженной серебристой линией арене.
   - Сейчас мы будем проводить бои на выбывание. В конце тренировки десять сильнейших получат возможность сразиться на мечах с вампиром. Применять любую магию, кроме тренировочных щитов, запрещено. Максимальная длительность одного боя две минуты. Если за это время не выявлен победитель за явным преимуществом, он будет определяться общим голосованием.
   На этот раз защитные барьеры активировать не стали, рассевшись вдоль серебристой полосы. Стоять остался только Элин. Я устроилась между Райном и смотрителем Дикой долины.
   - Как у вас дела? - шепотом поинтересовалась я у последнего.
   - Как всегда, - удивился он моему вниманию. - Вас что-то конкретное интересует?
   - Таль и Линара, - озвучил первую пару инструктор, не дав нам продолжить разговор.
   - Удачи, - пожелал мне вслед Райнкард.
   Выиграть у травницы мне удалось как-то слишком уж легко, магией она все-таки владела на порядок лучше, чем мечом. Следующим противником оказался Альвир. Я была практически уверена, что этот бой для меня последний, сразу решив не уходить в оборону, а максимально продемонстрировать все, чему научил меня Райн. К собственному удивлению и в этом бою мне тоже удалось одержать победу, непросто, пропустив несколько серьезных ударов, но все же сумев "вонзить" левый меч противнику под нижнюю челюсть. Это был смертельный удар, решивший исход боя. Альвир удрученно покачал головой и отправился к зрителям. Видимо и он перестал уделять фехтованию должное внимание, став преподавателем. А зря, мало ли как жизнь повернется.
   Третьим против меня вышел Лант. Я решила и тут постараться изо всех сил, и даже действительно старалась, но уже через пятнадцать секунд настал мой черед кланяться сопернику. Эльф хоть и преподавал в магической академии, фехтовальными тренировками явно не пренебрегал, а судя по реакции окружающих был еще и талантлив в этом. Хотя, что там можно понять за пятнадцать секунд, да еще с таким соперником, как я.
   Против него вышел Кайден и тоже одержал хоть и не легкую, но все же убедительную победу. С Первым магом они бились на равных и исход поединка впервые решался голосованием. Я поначалу собиралась воздержаться, но посмотрела на вампира, вставшего вместе с другими при подсчете голосов за нашего завуча, и тоже присоединилась. Уж Райн-то точно знает кто был сильнее.
   Кайден к моему, да и не только моему восхищению продержался еще целых семь боев, заслужив всеобщее уважение. Из людей к этому моменту не участвовали в боях двое. Армейский маг вскоре тоже неплохо показал себя, выиграв два боя. Оставался Андер, но его все не вызывали, хотя не побывали на арене к этому моменту всего семеро. И чем меньше оставалось участников, тем чаще исход боя определялся голосованием. Сильнейшего из людей эльфы решили оставить напоследок, видимо по тому же принципу, что и в воздушных салочках, и он доказал, что это было сделано не зря, одержав сложную, но однозначную победу.
   - Теперь мой черед, - поднялся Райнкард и, на ходу разминая остывшие мышцы, направился к Андеру.
   Схватка была жесткой и длилась, на мой взгляд, далеко не две минуты, но соперники не возражали. Было видно, что оба они получают удовольствие от этого спарринга, как, впрочем, и многие перед ними. До этого у нас фехтовальные тренировки проходили без боев, просто как отработка в парах.
   Чем больше взвинчивал темп вампир, тем заметнее становилось, как непросто приходится его сопернику, но тот держался и старался перехватить преимущество неожиданными выпадами. Я ничего не имела против вампиров вообще, а уж Райна тем более, но болела все равно за Андера. Просто, потому что ему приходилось тяжелее. Да за него, наверное, вообще все болели. Но это ему все равно не помогло, и победа досталась Райнкарду. Зато проигравшего мы поддержали бурными аплодисментами.
   Следующим на арену вышел эльф, побежденный Андером, видимо, лучшая десятка должна была противостоять вампиру в обратном выбыванию порядке. Но выдержит ли он десять боев с такими соперниками? Я знала, что Райн невероятно силен, и все равно сомневалась. А зря.
   Схватки были жесткими. Эльфы не просто выкладывались, это они делали и в предыдущих боях, маги буквально выворачивались наизнанку, не жалея себя, только бы не ударить в грязь лицом, сражаясь с вампиром. И все же Райн был сильнее. Сильнее их всех несмотря на усталость, хотя многие, поняв, что не сумеют победить сами, старались его вымотать, чтобы дать шанс следующему сопернику. Если бы они, как и раньше, выходили на арену начиная со слабейших, может у них что-нибудь и получилось бы, но Элин не зря выбрал именно такой порядок. Теперь даже у сильнейших будет отличный стимул для тренировок. Хотя, я вот говорю "слабые", но меня то они могли бы на одну ладонь положить, а второй прихлопнуть.
   - Пожалуй, на пару боев меня еще хватит, - отдышавшись порадовал нас вампир. - Может начнем с первых выбывших?
   - А может не надо? - жалобно оглянулась вокруг Линара.
   - Как пожелаете, я никого не заставляю.
   - Попробовать что ли, - поднялась я, решив показать пример остальным, но дорогу мне заступил Лант.
   - Позвольте мне. Пожалуйста.
   - Удачи, - пожелала я и села на место.
   Мне не жалко, я и дома с Райном потренируюсь. Дома... А ведь это не мой дом и что будет, если Элтар действительно решит полностью пеерселиться на старый континент? Перебираться в общежитие? Я представила крохотную комнатку без шкафа с одним столом на двоих и умывалкой на этаж. Б-р-р-р. Нет уж. Если не продаст дом, может разрешит мне и дальше там жить, а если продаст, можно будет снять что-нибудь недорогое возле академии или вон в посольство переселиться. Ладно, будем решать проблемы по мере их наступления.
   - Таль, не передумала еще? - с улыбкой поинтересовался Райн с арены, при этом тяжело опираясь на тренировочный меч.
   - А с тебя еще не хватит? - усомнилась я.
   Вампир был мокрым от пота и местами в песке, волосы слиплись, а самого его едва заметно покачивало. С одной стороны сил у Райна практически не осталось - угоняли его все-таки боевые маги. Да и мыслимо ли? Он уже минут сорок на арене. А с другой - сдерживаться в таком состоянии ему тоже сложно, и прилететь мне может неслабо.
   - Вот с тобой сражусь и все, - не сдавался он.
   А, ладно. Не магией же сражаемся, главное щит удержать, а остальное переживу.
   И я снова поднялась с пека, направившись в центр арены.
   - Хорошенько проучи эту зазнайку! - раздалось мне вслед.
   Кайден. Зараза!
   - Еще посмотрим кто-кого проучит, - оскорбились за свою будущую владычицу местные эльфы. А может и не только местные, кто их разберет. - Давайте, мы в вас верим!
   Нашли в кого верить. Нет, я в принципе ничего против не имею, но и шансов против Райна тоже не имею.
   Однако оказалось, что сражаться со мной вампир особо не собирается. Несколько раз отмахнувшись мечом от моих атак, под очередную он подставился, картинно выронив меч и рухнув на песок. Я опешила. Эльфы на миг умолкли и начали хохотать, отпуская шуточки на тему того, что я сразила его своим обаянием.
   Мне так и хотелось наподдать этому театралу, но лежачих не бьют, поэтому просто развернулась и пошла прочь.
   - А утешительный приз проигравшему? - подал голос этот нахал.
   - Что-то я не заметила, чтобы ты кому-то утешительные призы раздавал.
   - Как это не заметила?! - возмутился он. - Бой со мной и был их призом.
   - Хочешь, мастера Кайлена попрошу с тобой на бой выйти?
   - Не, у меня сил даже встать нет.
   - Добить, чтобы не мучился? - каверзно предложила я.
   - Ну вот! А еще друг называется...
   - Райн, чего ты хочешь? - устала я пререкаться с вампиром. - Тебе кровь нужна?
   После этого вокруг все моментально умолкли, напряженно ожидая ответа.
   - Спятила? - буркнул вампир. - Обед мне нужен, нормальный, сытный.
   - В качестве утешительного приза?
   - Нет, просто меня им накормить обещали. А в качестве приза я думал ты меня поцелуешь. В щеку.
   - Ладно, - вздохнула я. - Умойся только сначала, не хочу от песка отплевываться.
   Потом мы полчаса все вместе плескались в реке, обедали, а отпустили вампира только перед третьей тренировкой и нас с Линарой Элин очень вежливо попросил уйти вместе с ним. Я понимающе кивнула, а мастеру пообещала все объяснить дома и вечернюю прогулку по Мириндиэлю со мной и Тэлем. В результате все остались довольны - и мужчины с их секретным ритуалом, и мастер, несмотря на то что вместо прогулки получился поход в местный аналог театра.
   Следующие два дня я возилась с многопоточными динамическими системами, но чем дольше этим занималась, тем отчетливее понимала, что имеющихся в моей голове и сборниках заклинаний для них недостаточно. Библиотека в Мириндиэле, конечно, была, да и в местной академии тоже, вот только книги там были на эльфийском, а я им и в бытовом-то плане владела еще так-себе, куда уж заклинания учить. В общем я повздыхала-повздыхала и переключилась на теорию магии за четвертый курс.
   После того, как отдохнула от нее за время сборов, учебник уже не казался мне булыжником с номером двадцать, который нужно затащить на острый хребет без применения магии. Отдельные не до конца понятные места встречались, точнее не понятно мне было не то, что написано в самом учебнике, а некоторые следующие из этого выводы. Что с этим делать я думала не долго, задержавшись после магической тренировки с Таром и Юными магами под руководством Тилима, которая проходила каждый день перед обедом.
   - Мастер, а вы теорию магии хорошо знаете?
   - Что, простите? - нахмурился эльф.
   - Вы в теории магии хорошо разбираетесь? Я правда не знаю, может она у людей как-то отличается от эльфийской, но Элин говорил, что на начальном уровне различий быть не должно. Это правда уже не совсем начальный...
   - Элин, - горько усмехнулся мастер. - Куда уж мне до него.
   - Что? - опешила я.
   - Честь имею, - чуть поклонился мастер и, развернувшись, ушел.
   И что это было? Я некоторое время постояла в задумчивости, после чего решила не заморачиваться чужими проблемами. В конце концов Кайден обещал сам со мной перед пересдачей позаниматься. Буду выписывать все вопросы на отдельный лист и потом с ним разберу, а сейчас по основному материалу учебника еще раз хорошенько пройдусь. Времени до возвращения в Новоград все равно остается совсем немного.
   Обедала я теперь обычно с Тэлем. В основном он приходил для этого ко мне домой, позволяя себе немного расслабиться и сменить обстановку, но временами и я присоединялась к нему в апартаментах. Майрана при этом мы отпускали, и он в благодарность часто приносил мне лакомства, лично приготовленные его возлюбленной. Честно говоря, я была за него очень рада, точнее, за них обоих.
   После этого мы с друзьями и Таром шли гулять. Но не просто гулять, а на практике изучать эльфийскую географию! Помимо трех телохранителей нас сопровождали мастер и телепортист аж со второй магистерской степенью, перебрасывавший всю разношерстную компанию в то место, о котором нам сегодня рассказывали. Там мы тоже делали несколько переходов порталом, помимо этого приспособившись осматривать окрестности с высоты птичьего полета. Мастера географии поднимала на своем летунце я, телепортиста - Майран, остальные справлялись самостоятельно. Взлетали мы при этом, по моим меркам, не слишком высоко, но вполне достаточно, чтобы были отчетливо видны все окрестные ориентиры: ручьи, дороги, холмы интересной формы.
   А еще у эльфов имелись особые указатели из высаженных на открытых участках местности по специальной схеме растений. И была даже особая служба, состоявшая всего из четырех магов и следившая за тем, чтобы эти указатели сохраняли нужную форму. В центре знака находился почти ровный круг из высокого кустарника, четыре разных породы дерева, растущие на равном расстоянии вокруг него, показывали на стороны света. Еще несколько кустов, посаженные чуть в стороне, указывали на ближайшее поселение или гарнизон, в общем туда, где заблудившийся путник может получить помощь, а относительно ровная линия из деревьев всех четырех пород обозначала направление на столицу. Возвращались мы обычно только к вечеру.
   - Таль, что у вас с Тилимом произошло? - неожиданно поинтересовался Тэль за ужином.
   - Да вроде бы ничего, - удивилась я. - А что?
   - Уверена?
   Я задумалась.
   - Не совсем. Он как-то странно отреагировал, когда я его насчет теории спросила.
   - Он подал в отставку, - ошарашил меня жених.
   - Почему?
   - Вот и я хотел бы это знать. Ладно, не бери в голову, просто подумал, вдруг ты в курсе.
   - А ты знаешь, где он живет? - через некоторое время поинтересовалась я.
   - Что ты задумала?
   - Хочу с ним поговорить. Наверное, я его все же сегодня обидела. Но я этого, честное слово, не хотела. Нужно ему все объяснить.
   - Хорошо. Я прикажу, чтобы вызвали Майрана и сообщили тебе адрес, - поднялся Тэль. - Приходи потом, расскажешь, как прошло.
   - Не надо Майрана! А то вдруг он еще больше обидится, - пояснила я. - Обещаю ни во что не ввязываться. Ну не в трущобах же он живет.
   - А что такое трущобы? - заинтересовался Владыка.
   - У вас их нет? А ведь и правда нет...
   - Так что это такое?
   - Жилые кварталы бедняков с маленькими домами, плохими условиями и высокой преступностью.
   - Да кто захочет там жить?! - изумился эльф.
   - Те, кто не может найти что-то получше.
   - Не понимаю, - покачал он головой. - Зачем так жить если в деревне можно устроиться намного лучше. Там всегда работа есть, да и в жилом блоке комнаты на символическую плату предоставляют. А там глядишь и на собственный дом постепенно заработаешь.
   - Ну не все же хотят жить в деревне.
   - В городе нужно не только жить, но и работать, Таль.
   - Вот именно. А если работу найти не получается?
   - Зависит от ситуации. Пока можешь содержать свое жилье, никто тебя из города не выгоняет.
   - Что значит не выгоняет? - опешила я.
   - Чтобы постоянно находиться в городе нужно иметь либо собственное жилье, либо работу. Остальных при выявлении стража выдворяет за пределы.
   - Погоди-погоди-погоди. А как стража их выявляет? И что с ними потом происходит? Да и как понять постоянно кто-то тут находится или приходит-уходит?
   - Сколько вопросов, - улыбнулся Тэль. - Выявляют обычно либо спящих на улице, либо при совершении противоправных действий. Первых выдворяют телепортом на место постоянного проживания, а при его отсутствии в одно из отдаленных поселений, которые подавали заявку на приемышей. Вторых судят и назначают наказание в соответствии с тяжестью совершенного преступления.
   Так вот почему их столица выглядит такой благополучной.
   - А если эльф просто спьяну до дома не дошел и по дороге уснул?
   - Его приведут в чувства и проводят.
   - И в Остии так же?
   - Не интересовался, - пожал плечами Тэль.
   Вряд ли. Близнецы ведь жили какое-то время на улице, да и воры в Новограде были. Это с магами они предпочитали не связываться, а обычные жители страдали от них, как и везде. Правда именно трущоб я и там вроде бы не видела, да и не слышала о них, но это могло быть следствием строгого контроля за строительством в столице. Как обстоят с этим дела в других пяти городах Остии, я не знала, поскольку в них ни разу не была.
   Преподаватель магии жил не особо далеко от дворца, так что добралась я к нему довольно быстро, постучав специальным молоточком, закрепленным на изукрашенной резьбой двери роскошного двухэтажного дома. Дверь открыла красивая высокая эльфийка в струящемся по точеному стану платье. Я аж засмотрелась.
   - Что вы хотели? - холодно поинтересовалась она.
   - Да будет благосклонен к вам свет творения. Могу я увидеть мастера Тилима?
   - А вы кто?
   - Меня зовут Таль, я его ученица.
   - Ученица, значит? - нехорошо прищурилась женщина.
   - Да. Что-то не так?
   - Икси, кто там? - послышался из дома голос Тилима.
   - Вот это и есть твоя малышка? - зло произнесла эльфийка, когда мастер появился в прихожей. - Убирайся отсюда, дрянь!
   Она сорвала с вешалки какую-то кофту и швырнула в меня. В недоумении поймала ни в чем не повинную вещь. Кажется я не вовремя. Очень не вовремя.
   - Икси, успокойся! Ты что творишь?! - обхватил мастер по всей видимости жену. - Это не она. Там правда малышка совсем.
   - Вы про Рами что ли? - предположила я.
   - Да. Простите ее, пожалуйста. Умоляю, не говорите Владыке!
   - Не буду. Только пообещайте не увольняться пока мы с вами не поговорим. Пожалуйста.
   - Убирайся отсюда! И не смей даже думать о нем! Ненавижу вас! - продолжала буйствовать эльфийка.
   Применять грубую силу Тилиму явно не хотелось, а удержать бьющуюся в истерике супругу аккуратно не получалось. В меня полетела матерчатая туфелька с изящной вышивкой, на ощупь оказавшаяся чем-то вроде чешки. Я дома обычно ходила босиком, но такой вариант замены тапочек мне понравился. Нужно будет присмотреться в более спокойной обстановке.
   - Может, мне нормально представиться, а не как обычно? - предложила я. - Или просто уйти?
   - Представиться, - без колебаний определился мастер.
   - Мое полное имя Наталья Иномирянка. Будущая владычица Наталья Иномирянка. Да успокойтесь вы, а то сонные чары наложу!
   В действительности я блефовала, потому что заклинания этого не знала, но помнила, что именно так призывали к порядку чрезмерно активных пациентов в больнице.
   Эльфийка утихла не сразу, но постепенно смысл сказанного все же добрался до ее затуманенного эмоциями разума. Она посмотрела на меня, на мужа, снова на меня и испуганно сжалась.
   - Вот, возьмите, - переступив порог, протянула ей пойманные вещи, которые так и держала в руках. - Малышка, про которую он говорил, это Рамина и ей девять лет. А я всего несколько дней как со сборов вернулась, и ваш муж интересует меня только как преподаватель. Я Тэля люблю и изменять ему не собираюсь. Ни с кем. Я ведь правильно поняла, в чем суть претензий?
   - Икси, или в дом, пожалуйста, - попросил эльф и когда мы остались вдвоем со вздохом признался: - Я виноват перед ней.
   - Так, это ваши дела. Давайте, вы не будете меня в них посвящать.
   Не хватало мне еще и от этого исповедь выслушивать. Ладно еще Кайден или тот же Майран, но для всех подряд утешительной жилеткой служить я не собираюсь.
   - Да, конечно. Что вы хотели?
   - Владыка сказал, что вы попросили об отставке. Почему?
   - А разве это не очевидно?
   - Мне нет.
   - Меня постоянно сравнивают с Элином. Постоянно. И каждый раз это сравнение выходит не в мою пользу. А сегодня вы вообще усомнились в моей компетентности.
   - Я вовсе не это имела ввиду...
   - Какая вам разница? - неожиданно перебил меня эльф. - Я же вам никогда не нравился.
   - А вы и не должны мне нравиться. Это не входит в ваши должностные обязанности.
   - Вы прекрасно поняли, о чем я. С чего вдруг такое беспокойство?
   - Не хочу, чтобы это произошло по моей вине. Лично мне полностью безразлично, будете преподавать во дворце вы или какой-то другой мастер, но это вовсе не значит, что я хотела вас обидеть. И в компетентности вашей я не сомневаюсь. Раз вас туда пригласили, значит вы этого заслуживаете.
   - Но при этом считаете, что я плохо знаю теорию, - грустно усмехнулся Тилим. - Ваша совесть может быть спокойной. Наш разговор просто стал последней каплей в долгой череде....
   - Не любите, когда вас сравнивают с Элином? - перебила его я. - Чем переживать по этому поводу, лучше бы сходили и пообщались с ним. Уверена, он бы не отказал. Но я и так могу сказать в чем ваше главное отличие - в уверенности. Он никогда не подал бы в отставку из-за досужих разговоров. Он не сомневался бы в своей компетентности и выяснил с чего вдруг я начала ей интересоваться, при необходимости поставив на место зарвавшуюся адептку, будь она даже действующей Владычицей, а не будущей. Все проблемы с обучением именно меня проистекают только из вашей неуверенности, и я нисколько не сомневаюсь, что мастер, принятый на работу во дворец, не просто знает больше четверокурсницы, но и может меня многому научить. В данном случае, я всего лишь хотела попросить помощи с подготовкой к пересдаче экзамена, но раз вы не собираетесь дальше заниматься с нами, честь имею.
   Да, я разозлилась. Высказала все, что думаю, развернулась и ушла. Может у него и семейные проблемы, но я в них точно не виновата, а если не хочет со мной заниматься, найду кого-нибудь другого.
   - Подождите, пожалуйста, - догнал меня эльф на соседней улице. - Вы не знаете, Владыка уже подписал мое прошение?
   - Об отставке?
   - Да.
   - Не знаю.
   Помолчали. Тилим шел рядом, я не прогоняла.
   - Даже если подписал, я все равно хотел бы вам помочь. Если вы еще не передумали, - решился наконец эльф.
   - Почему?
   - Потому что вы правы. Я действительно испытываю неуверенность именно из-за особого статуса тех, с кем занимаюсь во дворце. С другими учениками таких проблем нет. Не могу найти баланс подходов.
   - Поговорите с Элином, серьезно. Если вы думаете, что у него проблем не возникало, то очень сильно заблуждаетесь. Он только из-за меня два раза под гнев Владыки попадал. Оба раза обошлось, но сколько еще было ситуаций, о которых я не знаю. Прошение ваше я попробую у Тэля забрать, если хотите, а теорией можем у меня дома заниматься или у вас, если вам так комфортнее.
   - Спасибо, надеюсь еще не слишком поздно. С прошением, - уточнил он. - А вы правда не против заниматься теорией у меня дома? Просто Икси так было бы спокойнее. Не то чтобы она именно про вас что-то подумать могла...
   - Не против, - не стала дослушивать я его оправданий. - Но с нее вкусный отвар. И вот, возьмите наш учебник. Это не потому, что вы чего-то не знаете, а чтобы посмотреть по каким темам мне отчитываться нужно будет.
   - Я понял. Отвар будет самый лучший, обещаю, - улыбнулся мужчина и, проводив меня до входа в дворцовый парк, отправился домой.
   Когда пришла в апартаменты, Тэль полулежа на постели читал что-то в толстой кожаной папке.
   - Опять работаешь?
   - Нет. Мне тут интересную историю болезни посмотреть дали. Как сходила?
   - Ты прошение об отставке уже подписал? - встречно поинтересовалась я.
   - Нет, оставил до разговора с тобой. Так каков результат?
   - Не нужно ничего подписывать. Пожалуйста.
   - Подписывать в любом случае нужно, - улыбнулся жених. - Просто резолюция будет "отказано".
   Когда настало время возвращаться в Новоргад, уходить туда совершенно не хотелось, тем более что мои друзья оставались пока здесь.
   - А как же турнир? - поинтересовался в наш последний вечер Тэль. - Мы планировали твое пожелание удачи с веткой папоротника постоянной традицией сделать. Народу это очень понравилось.
   - Очень надеюсь, что получится вырваться на денек, - призналась я. - Мне ваш турнир тоже очень понравился.
   - А мне ваш. Я даже думаю не организовать ли что-то подобное.
   - Конечно организовать! Или можно единый турнир сделать! Или нельзя?
   - Я подумаю.
   - Политика, да?
   - Она самая, - подтвердил Тэль. - Но сегодня я ничего не хочу о ней слышать. Я хочу обнимать любимую женщину и рассказывать ей легенды о бесконечных мирах, где так же любят и ненавидят, предают и жертвуют собой.
   - Откуда ты их столько знаешь?
   - Просто сам их люблю, - признался жених. - Читаю, чтобы отдохнуть от дел, а потом пересказываю тебе самые понравившиеся.
   - Здорово! Может быть и о нас с тобой, когда-нибудь сложат такую же красивую легенду.
   - Обязательно сложат, - пообещал Тэль, открывая портал на наш остров, а утром, сразу после завтрака я ушла в Новоград.
   В доме было прибрано, причем настолько, что не похоже, чтобы тут кто-то жил. Если архимаг и появлялся здесь, то ненадолго и не в последние дни. Однако на кухне стояло блюдце с молоком и половинка ватрушки для домового. Сдоба была свежей и, вероятно, еще с утра целой, значит за домом кто-то присматривал. Элтар все-таки молодец, не забывает про тех, кто от него зависит.
   Первым делом я разобрала принесенные вещи, проверила какие продукты есть в доме и отправилась в академию, решив, что зайти в корчму можно и на обратном пути. На рынок сходить тоже требовалось, но это должно было занять немало времени и лучше сначала согласовать с Кайденом график консультаций по теории за четвертый курс. Материал я теперь знала намного лучше, чем полгода назад, поскольку Тилим отнесся к новой задаче с энтузиазмом и не только разобрал со мной не до конца понятные вопросы, но и пояснил довольно много дополнительных моментов, косвенно связанных с изучаемыми темами. Запомнить сразу такой объем информации было нереально, но я все тщательно конспектировала и потом заучивала, когда появлялось свободное время. Правда в Мириндиэле я предпочитала все же проводить его с Тэлем, а учебой заниматься, когда он занят, поэтому многие темы мне еще предстояло доучить здесь. Но это не проблема, если все доступно объяснили и осталось только хорошенько запомнить.
   Когда пришла в академию, Кайден оказался на совещании, Линара тоже, у Эшена списка учебников с учетом особенностей моей программы еще не было, и я напросилась пить отвар к Алану. Да он особо и не возражал, поскольку скучал в одиночестве. Больных в лазарете не наблюдалось. Никакими новостями доктор порадовать меня не смог, так что честно отработала отвар с печеньями рассказом о сборах, пообещала принести на днях оставленную участникам памятку по благословению Окама и пошла дожидаться завуча у его кабинета.
   Ждать пришлось не долго. Кайден без зазрения совести перегрузил на меня объемную стопку исписанных листов, освободив руки, и открыл дверь. Позади него по воздуху плыла целая груда каких-то папок. Я вздохнула. Кажется, завучу сейчас не до меня.
   Но маг оказался другого мнения.
   - Ты сегодня чем-то занята?
   - Нет.
   - Вот и отлично. Сейчас погоняю тебя по теории часок, а пока я в приемной комиссии занят буду, разложишь рецензии по трактатам. Смотри чтобы везде была подпись и штамп о принятии. Если нет подписи кого-то из мастеров, найди и пусть распишется, если стороннего мага - откладывай, я потом разберусь. Если нет штампа, сходи к Эшену, он поставит. Или лучше штамп у него забери, и сама ставь, чтобы не бегать туда-сюда.
   - А если там что-то не так? - опешила я.
   - Где?
   - В рецензии.
   - Все там нормально, я их уже просмотрел. И вообще, твоя задача только проследить за подписью, штампом и разложить, рано тебе еще в таком разбираться. Уяснила?
   - Да. Только пообедать нужно будет в корчму сходить.
   - В столовой пообедаешь.
   - Так я же не на полном обеспечении.
   - Я распоряжусь. Когда вернусь, еще часок позанимаемся и покажу, что у меня с твоим расписанием получается. Не хотел тратить время на окончательную подгонку, пока с нагрузкой не определимся.
   Моими ответами завуч остался доволен, некоторые даже до конца дослушивать не стал, сказав, что и так все понятно. На обед маг пошел вместе со мной, наплевав на все правила и утянув меня за малый преподавательский стол под изумленными взглядами адептов. В результате я не столько ела, сколько продолжала отчитываться, отвечая на вопросы, и только когда Кайден ушел, сумела нормально пообедать, заново подогрев еду.
   Торопиться было некуда и я размышляла о том, как изменилось его отношение ко мне за эти два года. Да и сама я очень изменилась. Раньше меня беспокоило, что обо мне думают окружающие. В глобальном смысле это для меня и сейчас важно, как, пожалуй, и для любого другого, будь то человек, эльф или вампир. Но когда-то я переживала даже из-за того, что Элтар провожал меня вечером в академию, а уж сесть за преподавательский стол, да еще и с Кайденом было просто немыслимо.
   - Девушка, а вы ничего не перепутали? - строго поинтересовался высокий маг со знаком магистра на груди.
   Раньше я его тут не видела, возможно кто-то из преподавателей сменился за время каникул.
   - Нет. И если вы не со старого континента, то знаете, что Кайдену лучше не перечить. Во всяком случае не по такому пустяковому поводу. А вы что преподавать будете?
   - Топологию и основы телепортации.
   - Вместо мастера Кирины? А что с ней?
   - Ничего. Обычная ротация.
   Я непонимающе посмотрела на мужчину.
   - Время от времени преподаватели на год отправляются работать по специальности, чтобы не терять практические навыки. На этот период в академию переводят одного из магов, готовящихся к защите магистерского трактата. То есть она сейчас на моей должности, а я на ее. Это ведь вы участвовали в турнире с Универсалами? Вас Наталья зовут. Или я ошибаюсь?
   - Да, это я. Можно Таль. А вас?
   - Глайд. Мне кажется, я где-то еще вас видел, но вот где...
   - В открытии портала на старый континент не участвовали?
   Обед я уже доела, но разговаривать с мастером мне нравилось и уходить не хотелось. Подождут рецензии, не разбегутся никуда.
   - Точно! Вы тогда еще на резонансе настаивали и вас эльфийский Владыка поддержал. Честно говоря, до последнего не верил, что такое возможно.
   - Вы были среди тех, кто ушел? - напряглась я. Не хотелось бы, чтобы нас учил тот, кто так легко сдается.
   - Нет. Работа с семикружьем сама по себе является очень интересной практикой, да и рисковать дальнейшим участием в подобных проектах просто потому, что не хочешь отработать нерациональную версию, глупо. Отрицательный результат - тоже результат. Попробовали бы несколько раз и отказались, раз не работает. Когда академия резервное семикружье выставила, я очень переживал. Боялся, что нас вообще отстранят, даже пошел во дворец просить, чтобы в него перевели, но мне отказали.
   - Это потому что семикружье балансировать очень сложно. Заменишь одного и придется менять еще с десяток магов, если не больше.
   - А как же потом резервных назначали? - усомнился маг.
   - Схожие по учитываемым параметром. Там небольшие отклонения все же допустимы во внешних кругах. С внутренним сложнее.
   - Откуда вы все это знаете? Если я не ошибаюсь, вы сейчас должны быть на третьем курсе.
   - На пятом. И знаю я очень поверхностно. Просто Кайден с Элтаром у него дома все это рассчитывали, а я тоже там живу и слышала комментарии. Понимала, правда, мало что, только в общих чертах.
   - Жаль, что на пятом, - вздохнул мастер. - Мои предметы только с шестого начинаются, а в следующем году уже Кирина вернется. Мне было бы интересно с вами поработать.
   - Может и получится. Я еще свое расписание не знаю. У меня экстерн и Кайден собирался топологию включить, а стационарными телепортами я и так пользоваться умею. Меня больше открытие динамических интересует.
   - Вариативный урок никто не отменял, - заговорщицки улыбнулся мне мужчина.
   Поблагодарив мастера и попрощавшись с ним до начала занятий, я отправилась выполнять поручение завуча. Задача была не особо сложной - пролистала рецензию, убедилась, что штамп стоит на каждой странице, а в конце есть подпись, прочитала в заголовке на чей трактат и по какой теме она написана, нашла соответствующую папку, развязала, положила, завязала. Все. Вот только перебирать каждый раз всю гору папок было тяжеловато, и я решила, что лучше потратить время один раз, рассортировав их по специализациям, благо те были указаны на обложке и угадывать по теме работы не требовалось. После этого процесс значительно ускорился.
   Эшен оказался человеком ответственным и скрупулезным, в чем я в общем-то никогда и не сомневалась, так что штампы стояли абсолютно на всех листах и в библиотеку идти не пришлось. Подпись тоже отсутствовала только на одной рецензии и единственным невнимательным оказался наш ректор. Хотя ничего удивительного в этом нет, его ведь постоянно кто-то отвлекает - должность такая. Я оставила неподписанную рецензию напоследок и пошла к Тавриму только разобрав по папкам все остальные документы. Кстати, папка с именем Глайда там тоже была, но рецензии к ней не прилагалось.
   Таврим встретил меня радушно, предложил попить с ним отвара, покачал головой над отсутствующей подписью и сразу ее поставил, видимо, чтобы снова не забыть. А потом долго и очень подробно расспрашивал о сборах. Сначала о тех, что были для адептов, а потом и про элитные, и, судя по задаваемым вопросам, версию остальных участников он уже слышал.
   - Не знаешь, эти сборы теперь ежегодно проводиться будут? - в конце разговора осторожно поинтересовался он. - Вы с Владыкой об этом не разговаривали?
   - Не знаю. Если честно, я об этом даже не задумывалась. Поговорить с ним?
   - Если не сложно, - кивнул ректор. - Мы с Пришедшими обсуждали это, но пришли к выводу, что подобного уровня сборы в Остии организовать пока не сможем, хотя полевой лагерь для четырнадцати лучших магов под руководством Кайдена со следующего года и начнем проводить. Но для таких, как он и Андер, там соперников нет.
   - Почему? Вы же сами только что сказали "он и Андер". Будут вдвоем руководить сборами и тренироваться друг с другом. Хотя это конечно не то же самое, что на совместных сборах было. Зато на внутренние можно и парочку старшекурсников с боевого в качестве поощрения отправлять. Думаю, ради такого приза адепты наизнанку выворачиваться готовы будут весь год. Но с Тэлем я поговорю, как только в Мириндиэль выберусь.
   - Спасибо. Мне бы не хотелось злоупотреблять твоими связами, но это действительно важно. Как у тебя с пересдачей? Готова?
   - Вроде бы да. Со мной сейчас Кайден занимается, и на каникулах я готовилась, так что думаю все хорошо будет. Во всяком случае я себя значительно увереннее чувствую, чем на прошлом экзамене. И, если вы не против, я пойду, а то он, наверное, уже вернулся, а меня в кабинете нет.
   Удерживать меня ректор не стал, но Кайден моему возвращению еще не освободился, во всяком случае на месте его не было. Убрала подписанную рецензию в папку, послонялась по кабинету, разглядывая содержимое шкафов, полистала учебник по теоретике, нашла недоделанное расписание на следующий учебный год, поглазела на пустой полигон за окном и от нечего делать решила посмотреть, что за трактат пишет мой новый знакомый.
   Тема "Оптимизация координатного градиента при формировании территориальной сети покрытия" ничего мне не сказала, и я полезла внутрь. Первым лежал план работы с резолюцией "согласовано" и двумя подписями ниже. Одна точно принадлежала Тавриму, вторая вообще не вызывала никаких ассоциаций. Названия глав изобиловали специальной терминологией, так что кроме введения, заключения и списка использованной литературы, я даже тут ничего не поняла. Список лежал следующим. На нем было другим почерком рекомендовано использовать еще два справочника и монографии какого-то Вальтерна.
   - Чем занимаешься? - поинтересовался вернувшийся Кайден. - О, еще и рассортировала. Молодец.
   - Понижаю самооценку до полагающегося ей уровня.
   - Это как? - заглянул мастер в список литературы, который я держала в руках. - А-а-а. Хоть что-нибудь поняла?
   - Предлоги, - усмехнулась я и, завязав папку, убрала ее в соответствующую стопку. - Давайте лучше теоретикой за четвертый курс займемся, там мне вроде бы все понятно, ну или почти все. И еще, если можно, вы топологию мне все-таки поставьте в расписание пожалуйста.
   - Задело, что ничего не поняла? - усмехнулся Кайден.
   - Нет, просто мне это и раньше интересно было, а теперь я с новым мастером познакомилась, и он мне понравился.
   - Не уверен, что это требуется, но на всякий случай напоминаю, что отношения между адептами и мастерами строго запрещены. Тебя может и не выгонят, учитывая заслуги перед академией и статус, а вот он точно вылетит как дерн из-под копыт.
   - Ну, о чем вы говорите, он мне как специалист понравился. Увлеченный. Правда какой из него педагог еще неизвестно, но, если окажется, что плохо объясняет, я ведь могу этот курс и у мастера Кирины потом прослушать. Она же через год к нам вернется, верно?
   - Не уверен, но тоже на это надеюсь. Ладно, не стоит так далеко загадывать. Принципы символьной комбинаторики. Слушаю.
   Вернулась домой я только поздно вечером, поужинав в корчме и там же купив себе пару вареных яиц и небольшой кусок копченого мяса на утро. Да уж, это вам не многообразие кухни эльфийского дворца. Зато на завтра договорилась с Кайденом встретиться только после обеда, а значит можно будет спокойно потратить первую половину для на то, чтобы купить все необходимое на ближайшее время.
   Утром перед самым моим уходом появилась Аделина. Это она по поручению Элтара не только продолжала прибираться в доме, но и заботилась о домовом. Интересно, а она нечисти получается не боится? Но спрашивать ее об этом я не рискнула, вдруг ей архимаг версию про пугливого домашнего питомца выдал.
   Когда почти все темы были пройдены, я рискнула уточнить у Кайдена, в какой будет проходить экзамен. Очень не хотелось бы, чтобы он совпал с проведением эльфийского боевого турнира.
   - Какой смысл мне у тебя еще раз одно и то же спрашивать? - искренне удивился маг. - Вот закончим разбор и сделаю пометку в ведомости о том, что пересдача прошла успешно.
   - А мы можем сегодня подольше позаниматься, чтобы закончить? Я бы тогда в Мириндиэль вернулась, там турнир скоро.
   - Знаю, я тоже на него пойду, - кивнул завуч.
   - Вы участвуете?! - вот теперь я точно знаю, кому хочу отдать ветку папоротника.
   - Нет, конечно. Это же внутренний турнир. Но посмотреть тоже полезно. Мы с Альвиром и Андером одним днем идем. А вот Лант собирался попробовать силы, насколько я знаю.
   - Жаль. Я бы за вас болела.
   - Удивительно еще, что сама участвовать не рвешься, - усмехнулся Кайден.
   - Рано мне пока. Да и не уверена, что титул будущей владычицы не помешает участникам в поединках со мной. Вы лучше скажите, бои выходного дня дальше будут?
   - Через две декады начну проводить, - кивнул маг. - Не терпится?
   - Да нет, нормально. Я на сборах неплохо потренировалась, особенно на последних.
   - Согласен. Элин с тобой отлично поработал. Ты у него прям любимица.
   - Скажете тоже, - отмахнулась я от завуча, но губы помимо моей воли растянулись в довольной улыбке. Приятно. Вот честное слово приятною
   В Мириндиэль я ушла в тот же день. И не важно, что вечер уже почти перешел в ночь и на небе зажглись первые звезды, Тэль все равно так рано обычно не ложится.
   В апартаментах его не оказалось. Я немного расстроилась, но в этом не было ничего удивительно, поскольку о моем приходе никто заранее не знал и Владыка мог быть где угодно. Решив, что не стоит никого беспокоить так поздно, я отправилась домой, надеясь повидаться с любимым утром, и, к своему удивлению, обнаружила его там читающим в кресле качалке.
   - Привет. А ты откуда знал, что сегодня приду? - уселась я Тэлю на колени, обнимая его за шею.
   - Я не знал.
   - А что ты тогда здесь делаешь?
   - Прячусь от рутинных обязанностей.
   - В каком смысле? Ночь же на дворе. Кто тебя в такое время работать заставляет?
   - Я сам, - усмехнулся эльф, откладывая книгу. - Просто не могу отключиться в апартаментах от незаконченных дел и нормально расслабиться. Здесь у меня лучше получается. А ты, значит, пораньше вырвалась?
   - Ага. И экзамен я сдала, так что могу остаться до самого начала учебы. Ты не против?
   - Еще глупые вопросы есть? - поинтересовался жених, покрывая мое лицо ласковыми поцелуями.
   Я моментально разомлела, гладя любимого по плечам, шее, перебирая распущенные полосы.
   - Есть. Но я задам их как-нибудь в другой раз.
   Мы оба негромко рассмеялись, радуясь возможности еще немного побыть вместе.
   Программа турнира от прошлогодней не отличалась, вот только моего предыдущего фаворита среди участников на этот раз не было. Зато пятым с краю стоял адепт, участвовавший в сборах и снова вошедший в тройку на любительском турнире. Не задумываясь, протянула символ удачи ему.
   - Я верю в тебя. Пусть свет творения дарует много побед.
   Когда брал ветку, рука у парня едва заметно дрожала.
   - И кончай мандражировать. Все получится! - очень тихо добавила я, прежде чем уйти.
   Как и говорил Кайден, Лант тоже был среди участников, но после сборов я и так была уверена, что в восьмерку лучших он войдет. Ему для этого моя поддержка не требуется.
   Мастера и Андер сидели в огороженном секторе для почетных гостей невдалеке от нас. На трибунах я тоже заметила несколько десятков людей, а в ложе правящего рода, помимо нас, Тара, Олиста и охраны, присутствовал еще и мастер Тилим, очень этим гордый.
   Его кресло было немного смещено назад относительно остальных и находилось между моим и юного повелителя. С его комментариями смотреть турнир стало еще интереснее. И не только нам с Таром, Тэль тоже заметно прислушивался и только Олист остался равнодушен к происходящему.
   В восьмерку лучших обладатель папоротниковой ветки не попал, в чем, по мнению Тилима был полностью виноват сам, допустив грубую ошибку, стоившую ему победы в решающем бою. Я задумчиво разворачивала и снова складывала выданный вместе с платьем веер. Лично мне ошибка не казалась не только грубой, но и явной. Вероятно, совершившему ее адепту тоже. Вот в этом и заключается преимущество опытных бойцов, для них очевидно то, чего мы даже не замечаем. Хорошо, что у меня уже сейчас есть возможность участвовать в сборах для элиты и боях выходного дня.
   Перед обедом мы снова отправились пожелать удачи участникам верхнего круга. И на этот раз большинство из них были мне уже знакомы. Я подошла к каждому, обратилась по имени и пожелала благосклонности света творения. Все остальное зависело от них самих.
   - А как дела у Лиса и его подопечного? - поинтересовалась я, утолив первый голод.
   - Почему тебя так волнует его судьба? - нахмурился Тэль.
   - Ну как, это же я приняла решение отдать его в услужение, значит я за него в ответе.
   - А ты понимаешь, что Истар тебя просто умело использовал? Да, результат оказался не таким, как ожидалось, но он просто манипулировал тобой при помощи слов и эмоций.
   - Ты еще скажи, что он меня к телепорту заклинанием не пускал, - усмехнулась я.
   - Ты про что?
   - А я разве не рассказывала, как на пути у этой процессии оказалась?
   - Нет.
   Я отпила немного сока из красивого стакана в виде едва начавшего распускаться бутона с округлыми лепестками и начала повествование. Олист за все время обеда не проронил ни слова, Тар тоже старался в разговор взрослых не лезть, во всяком случае при Владыке.
   - А удалось выяснить, кто его так подставил? - поинтересовалась я, закончив свой рассказ.
   - Глава рода, посчитавший Истара угрозой своей власти. И это многое объясняет.
   - Да уж, теперь понятно, почему они к нему так отнеслись. И что дальше? Ты его оправдаешь? Услужение - это ведь временная мера, пока ситуация не прояснится.
   - Нет. Как я уже говорил, он тебя просто использовал и отношение Истара к восстановлению взаимоотношений с людьми далеко не однозначно. Поэтому он останется в услужении, пока я не буду уверен в его лояльности. Да и Лису это на пользу.
   - Если каждого, чье отношение к людям неоднозначно, отдавать в услужение, у нас владетелей не хватит, - хмуро сообщил Олист.
   - Все еще много недовольных, - подтвердил Тэль, - но постепенно это изменится. Думаю, я нашел то, что способно повлиять на мнение масс. И формально люди поделились с нами благословением Окама абсолютно бесплатно. В качестве жеста доброй воли.
   - А в действительности? - заинтересовалась я.
   - Если бы мы не нашли пропавшую экспедицию и не забрали дневник, не было бы никакого благословения. Я мог бы и не отдавать найденные записи с учетом обстоятельств. Но это тоже был жест доброй воли.
   - Повелитель, вы на меня все еще злитесь? - виновато посмотрела я на Олиста.
   Он промолчал.
   - Конечно злится, - улыбнулся Тэль. - Перестань сомневаться в себе, сын, перестань оглядываться на меня. Если решил - делай, если отступил - перешагни через это и забудь. Я принял ее решение, принял бы и твое.
   - Нужно было допустить, чтобы она бойню устроила? Или приказать стражникам арестовать ее? - не выдержал эльф.
   - В данном случае я считаю, что ты поступил абсолютно правильно. Вы оба. Если бы Таль оказалась неправа, я всегда мог подтвердить изначальный приговор.
   - Если бы не предвидение, которое меня чуть ли не силком туда притащило, я бы так и не настаивала. Да и вообще скорее всего не стала бы за него вступаться. Но, обычно, когда со мной подобное происходит - это важно. Повелитель, как мне загладить вину перед вами? Я понимаю, что перешла тогда все границы и разумные, и неразумные, просто выхода другого не видела.
   - Пообещай, что больше такого никогда не повторится, - посмотрел он на меня в упор.
   - Обещаю!
   - Можно считать инцидент исчерпанным? - уточнил Тэль.
   Мы с Олистом согласно кивнули и завершив обед отправились обратно на городскую арену.
   До финального боя ни Лант, ни Вилар на этот раз не добрались, оставшись на третьем и четвертом месте соответственно, зато в нем встретились представители старого и нового континентом. От нового был, конечно же, Райли, эльфа со старого я сегодня видела впервые, но показать себя за время турнира он очень даже успел.
   Я никогда еще не видела на арене такой ожесточенной борьбы, да и не на арене тоже. Эльфы сражались так, как будто от этого зависела их собственная жизнь. Бой длился почти пятнадцать минут, силы соперников были уже на пределе, Тилим осип, стараясь не упустить в комментариях ничего важного и, как и мы, жадно впившись взглядом в происходящее на арене. Преимущество оказывалось на стороне то одного, то другого бойца, исход схватки не взялась бы предсказать даже самая опытная провидица или гадалка. Последний удар эльфы нанесли практически одновременно и оба рухнули на песок. Мы вместе с остальными трибунами затаили дыхание, слушая обратный отсчет. Неужели будет ничья? А правила турнира это вообще допускают?
   Восемь. И незнакомый мне ранее эльф подтягивает руки к себе, упираясь ими в песок.
   Девять. Он с видимым усилием разгибает их, поднимаясь на четвереньки. Еще одно невероятное усилие и он поднимается на ноги.
   Десять. И только что поднявшийся маг падет ниц, теряя сознание.
   Но во время счета десять он был на ногах, а Райли нет. Это значит, что титул Первого мага впервые за четверть века принадлежит другому. Тому, кто приложил к этому нечеловеческие, неэльфийсике, невероятные усилия.
   По арене бегут медики, спеша оказать помощь обессиленным финалистам. А я сижу в настоящем шоке от увиденного. Да, я болела за Райли, но победитель бесспорно заслужил титул Первого мага.
   - Тэль, а давай ты лично их наградишь. Пожалуйста. Мне кажется, они оба достойны твоего признания.
   - Нашего, - поправил меня Владыка. - Пойдем. Они действительно это заслужили.
   Медальоны, как и в прошлом году, надевала на победителя и призера я, Тэль пожимал им руку и благодарил за проявленные мастерство и волю к победе. Обоих одинаково.
   - А почему вас на сборах для элиты не было? - рискнула спросить я, как только Владыка закончил свою часть поздравления.
   - Травма. Не успел восстановится до их начала. Надеюсь, в следующем году мне удастся поучаствовать.
   - Я тоже очень на это надеюсь.
   - Да, мне рассказывали, - улыбнулся эльф и повернулся к Райли, протянув ему руку. - До встречи в следующем году.
   - Буду ждать с нетерпением, - пожал ее экс-обладатель титула.
   Трибуны разразились одобрительными криками. Слышать нас они не могли, зато видели рукопожатие и зрителям это очень понравилось.
   Еще три дня я провела в Мириндиэле. Тэль отложил все дела, какие смог, и почти весь день проводил со мной, а один раз и ночь тоже. Как же я хочу побыстрее стать с ним одним целым, но и академию нормально закончить тоже хочу. Быть магом невероятно увлекательно, и чем дольше учусь, тем больше возможностей открывается передо мной.
   Начало учебного года преподнесло мне приятный сюрприз. Когда заходила в свой новый класс, я ожидала, что там не будет никого достаточно знакомого, но на первой парте перед преподавательским столом сидел Тод. Парт было четыре. На задних сидело по двое парней, на второй передней тоже лежали чьи-то вещи. Я пожала плечами и подсела к несостоявшемуся убийце и спасителю в одном лице.
   - Привет. Не против моего соседства?
   - Что-то случилось? - удивился Тод.
   - Нет.
   - А зачем ты пришла?
   - Ах, вот ты о чем. Я теперь с вами учусь. У меня экстерн и за четвертый курс только порядок оказания магических услуг закрыть осталось. Еще и топология помимо предметов пятого курса будет, благо математику я по шестой включительно уже сдала.
   - Эх, - расстроился парень, - если бы не натворил дел тогда, и у меня бы сейчас топология была. Говорят ее в этом году Глайд преподавать будет.
   - Хороший телепортист?
   - По динамическим один из лучших. Все бы отдал, чтобы на шестом сейчас оказаться.
   - На шестом, конечно, не получится, но можно ведь пойти и другим путем, - подмигнула я.
   Договариваться пришлось аж с тремя преподавателями, не считая самого Глайда, но мы это сделали. Дилану пообещала, что лично помогу Тоду, если он начнет отставать по математике. С практической артефакторикой проблем не возникло, мастеру было все равно в какое время адепт будет выполнять полагающуюся норму, главное, чтобы не отставал. А по агрессивной фауне парень после года, проведенного в гарнизоне у Острого хребта, готов был отчитываться хоть прямо сейчас. Оставалось согласовать индивидуальное расписание с Кайденом.
   Завуч пристально посмотрел на нас, вздохнул и, поставив резолюцию, отправил утверждать у ректора. Потом пришлось еще сбегать к Эшену поставить печать, но все равно мы с трудом могли поверить, что так легко все получилось.
   С друзьями я по началу виделась только в столовой, предпочитая обедать с ними, а не с пятикурсниками. Да и не были те такими сплоченными как Юные маги или старший круг академии. Вместе держались только двое парней, собиравшихся в боевики, еще двое будущих медиков и телепортист были сами по себе. Тод тоже уходил обедать к своим бывшим сокурсником, которые искренне обрадовались нашему с ним появлению на топологии.
   Как только график дополнительных занятий в виде эльфийского и вечерних боев с мастерами относительно устоялся, я предложила присоединиться к Юным магам на их тренировках, где друзья готовились к следующему академическому турниру. Расписание у меня было хоть и плотное, но все же не такое сумасшедшее как в прошлом году. И все-таки потренироваться вместе вечером получалось не так уж часто. Проучившись две декады и поняв, насколько успешно справляются с нагрузкой, Юные маги сами выбрали в расписании время, когда у меня и у них вариативный урок совпадал со свободным полигоном и написали завучу заявление на постоянное бронирование. Он в этом время вел теоретику и заниматься с нами не мог, но Ян учел и это, договорившись с Альвиром. В результате вместе мы тренировались теперь целых пять раз в неделю и это было по-настоящему здорово.
   Элтар почти все время проводил на старом континенте. Изредка появлялся дома на один-два дня, практически не вылезая из лаборатории, оставлял деньги на столе с формулировкой "на всякий случай" и снова исчезал больше чем на декаду. Что это должен был быть за случай я так и не поняла, просто складывая монеты в запирающийся магией ящик того же стола, но от услуг Аделины отказываться не стала и платила ей из своих карманных денег. Три медяшки в декаду теперь казались мне сущей ерундой, избавляя от большинства хлопот по хозяйству. И все-таки без архимага в доме стало пусто и одиноко.
   Каждую вторую декаду я на весь выходной сбегала в Мириндиэль и проводила весь день со своим любимым. Мы катались на небольшой лодке по озеру или гуляли по оранжерее, в которой при свете дня было невероятно красиво, иногда уходили на старый континент или удостаивали своим визитом кого-то из присылавших приглашения лордов. Мне было не так уж важно, где именно проводить время с женихом, главное, что мы целый день могли быть вместе.
   А еще они с Доремаром завели традицию раз в месяц обедать в приватной обстановке, обмениваясь последними новостями. Вместе - это вчетвером, то есть не только правители, но и мы с королевой. Первый раз я немного нервничала, хоть Тэль и сказал, что все будет максимально неформально. Мы встречали правящую чету у него в апартаментах, но одеты были не парадно, хоть и не так, как ходили гулять по городу.
   Вилена оказалась довольно приятной собеседницей, увлекалась флористикой, кулинарией, стихами и могла часами цитировать наизусть великих поэтов, но старалась не злоупотреблять вниманием слушателей. Кулинарией она увлекалась своеобразно - сама не готовила, зато коллекционировала рецепты и составляла из них довольно длинные меню на разные случаи жизни.
   После обеда мы все вместе шли гулять в дворцовый парк и довольно часто, обсудив дела насущные, мужчины принимались расспрашивать о моем мире. Королева тоже слушала с интересом. Обязательное школьное образование монархов заинтересовало, а вот детские сады скорее удивили.
   - Зачем отдавать детей куда-то на воспитание, если для этого у них есть мать? - первой удивилась королева.
   - А у Эддарда разве не было нянек? - припомнила я историю воспитания королевских отпрысков своего мира, с которой и знакома-то была только по фильмам.
   - Эддард принц и мы никуда его не отдавали. Прислуга лишь помогает королеве, но не забирает у нее детей.
   - Так и здесь их не забирают.
   - Как же не забирают, если их оставляют там на весь день?
   - Ну, это как будто их с прислугой гулять отпустили. Не всегда же вы сами с принцем гуляете.
   - У нас просто нет на это времени, - нахмурился Доремар. - Да и дети простых людей гуляют сами по себе.
   - У матери тоже может не быть времени постоянно заниматься ребенком, она же работает. С кем она его оставит? Да и работников детского сада специально учат тому, как нужно воспитывать детей.
   - Зачем этому учить? - удивилась Вилена. - Это все передается от матери к дочери. Даже если девочка росла сиротой, свекровь научит.
   На это я не нашлась что ответить.
   - Таль, а у вас многие женщины работают? - задумавшись на некоторое время, поинтересовался Тэль.
   - Почти все.
   - Зачем? - удивился король. - У вас настолько мало мужчин или они не в состоянии обеспечить семью.
   Тут уж я совсем растерялась.
   - Мужчин вроде бы достаточно, ну, относительно. Просто не все хотят создавать семью, да и обеспеченность разной бывает - кому-то на еду едва хватает, а кто-то к особняку третий этаж пристраивает. Просто у нас все должны работать.
   - Это установлено законом?
   - Нет. Да... Не совсем.
   - Что значит не совсем?
   - Не давите на нее, - попросил Тэль. - У них там все очень запутанно временами. Таль, когда мне про религию рассказывала, я поверить не мог, что такое возможно. Какие-то специальные дворцы, в которых поклоняются создателям.
   - Простите пожалуйста, - примирительно улыбнулся мне Доремар. - Я просто не могу понять. Если и женщины, и мужчины работают, то кто делает работу по дому? Дети?
   - Только немного, и речь идет о подростках, а не о маленьких детях. Еще бывает престарелые родственники помогают, которые уже не работают, но в основном домашними делами все занимаются после работы.
   - Мне кажется дело все-таки в обеспеченности, - решил Тэль. - Если бы средств, получаемых главой семьи, хватало, женщина могла бы заниматься только работой по дому и воспитанием детей. К тому же где взять столько работы? Если места мужчин будут занимать женщины, то они не смогут устроиться и содержать семью. Что у вас делают с теми, кому не хватает работы?
   - Переобучают, ищут им работу.
   - Но, если все места заняты и работы нет, какой смысл что-то искать?
   - У нас очень много людей, соответственно и работы в сфере обслуживания много. В Остии вот магов постоянно не хватает, значит она готова принять тех, для кото нет работы на старом континенте. Правильно?
   - Да. Я уже направил соответствующее обращение в их гильдии. Но это частный случай, и корона готова дать работу не более чем сотне магов.
   - А еще сколько-то могут сами устроиться в удаленных деревнях как это было с Дионом. Но в моем мире счет шел не на сотни, а на сотни тысяч. Ведь его население составляло несколько миллиардов человек.
   - Таль, ты не ошибаешься? - усомнился Владыка. - Это очень большая цифра. Численность эльфов на обоих континентах составляет едва ли двести тысяч.
   - В Остии сейчас проживает около ста пятидесяти тысяч. Сколько на старом континенте, трудно сказать.
   - У нас было многое иначе, - вздохнула я. - Что-то хуже, что-то лучше, но иначе. Население города, размером с Мириндиэль могло составлять тысяч сто человек или двести, и он бы даже крупным не считался. В столице моей страны жило около десяти миллионов. Там есть дома по двадцать пять этажей. В одном таком доме может жить несколько тысяч человек.
   - И у вас нет голода?
   - Можно сказать нет.
   - Я бы хотел жить в таком мире, - вздохнул Доремар.
   - Не думаю, что все так просто, - покачал головой Тэль.
   - Еще как непросто, - подтвердила я. - Извините, что я толком объяснить не могу. Но, мне кажется, систему образования все-таки стоит позаимствовать.
   - Идея городских школ для бедняков мне, пожалуй, нравится, - заключил Владыка. - И по мелким поселениям можно отправить начинающих гувернеров за счет казны. Это должно существенно поднять общий уровень знаний лет через пятнадцать-двадцать. А воспитанием все же должны заниматься матери, я опасаюсь, что их освобождение от традиционных обязанностей может привести к нехватке рабочих мест для незамужних женщин, вынужденных или желающих самостоятельно содержать себя, а возможно, и для части мужчин.
   - Не думаю, что у нас подобная идея будет достаточно популярна среди населения, - покачал головой король. - Как только немного подрастают, дети помогают по дому или идут в подмастерья.
   - Можно для начала организовать занятия в выходной при той же магической академии, когда классы свободны, - предложил Тэль. - Это значительно снизит затраты как на оплату педагогам, так и на содержание помещений.
   - Пожалуй, так и сделаю.
   В общем, в большинстве своем мои рассказы вызывали удивление и недоумение, но никакой практической пользы местные правители в них не видели. Организация школ стала одним из немногих исключений, да и то больше напоминала Петровские времена, чем современную мне реальность.
   Когда до конца семестра оставалось чуть меньше месяца, почти сразу после начала второго урока в класс постучал запыхавшийся восьмикурсник и сказал, что всем велели срочно собраться в актовом зале. Преподаватели понимали не больше нашего, ясно было одно - если всех собирают так неожиданно, да еще и срочно, значит случилась беда.
   Предположение оказалось абсолютно верным. В самом крупном из независимых поселений старого континента бушевала эпидемия, туда отправляли большую часть медиков класса А+, который лично мне пока ни о чем не говорил. Всех владеющих благословением Окама распределяли по точкам перехода, чтобы обезопасить от заражения участников спасательной операции. Десяток телепортистов, включая Глайда, задействовали на переброске пролеченных от межконтинентального портала в карантинные зоны, которые в экстренном порядке разворачивались сразу в нескольких герцогствах на безопасном расстоянии от поселений. Они представляли из себя огороженные магическим периметром палаточные лагеря на пятьсот с лишним человек с запасом воды, продуктов, полевой кухней и другими минимально необходимыми для проживания условиями. Именно на их организации было задействовано большинство адептов и преподавателей а, насколько я поняла, и не только они.
   Всех Юных магов, кроме Вадера, Кайден попросил задержаться. Я думала нам выдадут какое-то особое поручение, но все оказалось проще.
   - Вы не обязаны этого делать и вправе отказать, но я прошу временно передать мне наградные браслеты, если они, конечно, залиты. Перед тем как вернуть, я их снова наполню.
   - У нас еще два архимага несданных есть и с десяток магистров. Если нужно, можем отдать, - проникшись серьезность ситуации, предложил Ян.
   - Оставьте себе. На организацию карантинных зон тоже немало потребуется.
   - Давайте я вам лучше подвеску на три архимага принесу, - вступила в разговор я. - Она, конечно, женская, но сейчас внешний вид не главное. А себе наградной браслет оставлю, с ним у меня как раз три полных выливки получится.
   - Хорошо. Приходи сразу к межконтинентальному порталу, остальных жду у себя в кабинете.
   - У меня он дома, - предупредил Эрин. - Это минут сорок где-то туда и обратно
   - У меня тоже, - кивнул Ян. - Но, если разрешите, я телепортом схожу.
   - Нет, телепорты сейчас строго ограничены. Все резервы кристаллов распределяются среди медиков. Сделаем так, Янисар и Эрин идут за браслетами и потом сами приходят на дворцовую площадь, там будет пункт распределения. Вашего куратора я предупрежу. Остальные быстро в общежитие, принесете браслеты и вместе со всеми соберетесь во дворе. Таль, ты все еще здесь? Бегом!
   И мы побежали. В прямом смысле слова, не теряя времени, но и не тратя драгоценную энергию на левитацию. Один раз, правда, подняться в воздух все же пришлось, чтобы не протискиваться через толпящихся во дворе адептов. Нам с Яном было какое-то время по дороге, Эрин свернул в другую сторону почти сразу. Бежали молча и размеренно, чтобы не сбить дыхание, стараясь распределять силы и радуясь, что постоянные тренировки не прошли даром. Домой я добралась минут за пятнадцать, хотя обычно дорога занимала вдвое больше. На летунце получилось бы еще быстрее, но резерв и так был неполон после практической артефакторики. Я даже медитировать по дороге пыталась как могла.
   Застегнула на руке кожаную полоску браслета, прямо поверх оплетки нацепила на шею эльфийкую подвеску, выгребла весь свой запас залитых кристаллов. Один архимаг и двенадцать магистров - немного, но значительно лучше, чем ничего. После недолгих сомнений решилась проверить шкатулку, в которой Элтар держал готовые кристаллы архимага, найду потом способ вернуть как-нибудь. Но та оказалась распахнута и пуста, видимо друг был тоже в курсе и помогал чем мог.
   Кристаллы в контейнере телепорта были на месте. Теперь, когда Элтар не жил дома, я старалась пользоваться им как можно меньше, поскольку обеспечивать самостоятельно такой расход энергии было проблематично. Архимаг, когда появлялся, обязательно восполнял резерв портала, но я все же старалась не злоупотреблять, экономя переходы на случай чрезвычайной ситуации. Сейчас была именно такая и через несколько секунд я уже выходила из портала во дворце.
   Вокруг было шумно и суетно. По коридорам бегала прислуга, спешили куда-то гвардейцы. Я не стала задерживаться у телепорта и отправилась в большой заклинательный покой. По дороге встретилось несколько постов стражи, но останавливать меня никто не пытался. По всей видимости, и сюда войти значительно проще, чем выйти. Но на этот раз я уходить не собиралась. Со времени памятной облавы на грызей прошло целых два года и теперь я была уже вовсе не той беспомощной первокурсницей.
   Организацией работы по отправке руководил лично королевский архимаг при помощи двух подручных в ливреях дворцовой прислуги. В помещении, казавшемся мне раньше довольно просторным, сейчас было настоящее столпотворение. Маги нервничали и переругивались, гвардейцы пытались сохранять некое подобие строя, но тоже не особо успешно
   - Имя, специализация? - обратился ко мне один из слуг, как только я вошла в зал.
   - Наталья, боевой маг.
   - Вас нет в списках, - удивленно заключил он, перебрав несколько листов.
   - Я от академии, благословение Окама накладывать.
   - Хорошо, я вас вношу дополнительно. Идите к архимагу Кайдену, он скажет, что делать.
   Я плюнула на экономию и поднялась к потолку. На меня прикрикнули, велев сейчас же спускаться, что я и сделал, но уже возле Кайдена.
   - Принесла?
   - Да, вот, - вытянула я из-за пазухи и сняла с шеи подвеску. У него на запястьях было сразу четыре наградных браслета, причем в одном из них красовалось целых семь алмазов. - А у вас свой такой есть?
   - Конечно. Неужели ты думала, что вы единственные, кто его заслужил? Отдай Линаре, возвращайся ко мне и снимай с себя благословение, - велел завуч.
   - Зачем? - удивилась я. - Мы же его, наоборот, на всех накладываем.
   - Потому что, если заклинание внешнее, оно не слетает при опустошении твоего резерва, только когда вложенная энергия закончится. По расчетам Митара запаса в магистр должно хватить минимум на сутки защиты от развития болезни. Не трать время, Окамом меньше тридцати человек пока владеют, и большая часть из них на старом континенте на уходящих в зараженный город его накладывает. Сейчас готовят еще несколько групп, но они будут работать уже с карантинными зонами.
   - Город? Там целый город?! - ужаснулась я, вспомнив передачи о страшных средневековых эпидемиях.
   - Таль!
   - Иду я, иду.
   Со мной накладывающих заклинание стало девять. Андера я не видела, а вот двое других боевых магов со сборов присутствовали, еще трое мужчин были мне не знакомы. Наложение заклинания занимало где-то полторы минуты и еще примерно полминуты уходило на то, чтобы перенастроиться. Портал открывали каждые десять минут, отправляя группы по двадцать человек. Через час с небольшим помещение опустело, в нем остались только накладывающие и Лисандр. Слуг он отпустил.
   Я полностью вылилась три раза, опустошив наградной браслет и оплетку на шее. Рассованные по карманам кристаллы пока еще были целыми, но и выливаться больше трех раз в день не рекомендовалось, так что, скорее всего, они пойдут кому-то из медиков.
   - Мы с Линарой дожидаемся группу телепортистов для обработки, остальные идут помогать с организацией. Как доберетесь, найдете Андера, мы позже к вам присоединимся. Таль, с тобой на сегодня все, отдыхай.
   - В смысле все?! Я с вами иду!
   - Владыке это не понравится.
   - А он что, там?
   - Насколько я знаю, да. Эльфы тоже пришли на помощь.
   - Тем более.
   - Разбираться с ним сама будешь, - предупредил Кайден.
   - Разберемся, - буркнула я.
   Тэль действительно может не обрадоваться моему появлению в зараженном городе. Но ведь на мне Окам и сам он тоже там, а если и нет, это ничего не меняет. Я могу помочь, значит должна это сделать.
   Когда шагала в портал с остальными магами, я даже представить не могла в какой ад нам предстоит попасть.
   Над городом стоял смрад. Тут и там к небу поднимались столбы черного дыма. Больше ничего видно поначалу не было, поскольку выход из телепорта окружали практически сплошной стеной большие палатки. У входа в каждую из них стоял гвардеец, а возле телепорта, огороженного защитным экраном, толпились несколько десятков молодых мужчин и женщин. У некоторых были видны небольшие красно-коричневые пятна на открытых участках кожи. На лицах читались страх и надежда. Пока пробирались к охраняемому узкому проходу между палатками, из одной из них вышел, присоединяясь к стоящим, еще один молодой мужчина. Эти люди уже побывали в руках врачей и ждали начала обратной переброски.
   Снаружи все было хуже. Гвардейцам оцепления с трудом удавалось сдерживать обезумевшую толпу. Люди кричали, плакали, бранились, умоляли, пытаясь прорваться к палаткам сами или протягивая на воздетых руках покрытых кровоточащими язвами детей.
   Некоторые были просто в ужасном состоянии. Почерневшая плоть имела крайне неприятный осклизлый вид и местами отваливалась. Прямо зомби-апокалипсис какой-то.
   Тошнота накатила так быстро и сильно, что я едва успела зажать рот рукой. Удержать завтрак внутри все же удалось, но хоть время уже близилось к обеду, о еде даже думать не хотелось. И это несмотря на почти пустой резерв. Идущие рядом маги тоже заметно побледнели.
   Вышедший из ближайшей к нам палатки эльф зацепился за меня взглядом и, нахмурившись, остановился.
   - Будущая владычица? Что вы здесь делаете?
   - Видимо, то же что и вы - помогаю спасать людей.
   - На вас благословение есть?
   - Конечно. Без него сюда никого не пускали.
   - Хорошо. Вы уже где-то задействованы?
   - Еще нет, но...
   - Тогда идите к оцеплению и выбирайте наименее зараженных в возрасте от восемнадцати до тридцати лет. Как только у любой из палаток на этой стороне откидывается полог, ведите туда. Я сейчас врачей предупрежу.
   - Погодите! Почему не самых больных? Почему только этот возраст? И мне у них что документы спрашивать какие-то?
   - Наиболее жизнеспособные, - пояснил он и очень тихо добавил: - Всех спасти не удастся. Возраст определять визуально.
   - Но там же дети...
   Эльф пристально посмотрел на меня и тяжело вздохнул.
   - Идите. Мы сами.
   И столько обреченной усталости было в его голосе, что я вдруг осознала, что от моего мнения тут ничего не зависит, и нужно просто выполнять то, что говорят врачи, чтобы хоть как-то помочь. Они делают все что могут, и для них это такой же тяжелый выбор.
   - Я справлюсь. Просто пока еще в шоке от всего это. Наименее зараженные от восемнадцати до тридцати, я поняла.
   Первого пациента мы выбирали вместе. Помимо явных признаков в виде язв или гангрены имелись и менее заметные, такие как побелевшие ногтевые пластины и лопнувшие капилляры в глазах. Эльф забрал парня лет девятнадцати, мне показав на цепляющуюся за него девушку примерно того же возраста. Язв у них еще не было, но на коже уже появились небольшие красные пятнышки.
   Разглядеть кого-то в этой толпе дальше второго ряда было практически невозможно, и я решила подойти к проблеме с другой стороны, просто перелетев через толпу и на летунце перенеся к палаткам найденных там двух относительно здоровых женщин.
   Люди заволновались, послышались возмущенные крики. Я остро жалела, что не прихватила из дома кричалку, потому что резерв был почти пуст, но толпу нужно было как-то урезонить и пришлось усилить голос заклинанием.
   - Прошу всех сохранять спокойствие. Если начнутся беспорядки, медиков отзовут и тогда вы обречены, но сейчас они здесь и делают все что могу. Пролеченных эвакуируют в незаселенную местность на новом континенте. Там нужно разбить временный лагерь, поэтому первыми отправляют наиболее здоровых и сильных. Пожалуйста, проявите терпение, помощь уже здесь. Если хотите. Чтобы вас заметили и выбрали, постарайтесь расположиться на относительно свободном пространстве.
   - Пока вы тут почти здоровых лечите, больные умирают! Что вы за врачи такие!?
   Я понимала, что им страшно и больно, но помочь ничем не могла, а со всех сторон неслись гневные выкрики. Врачей с обоих континентов, включая эльфов, набралось чуть больше двух сотен. Они работали в пятнадцати больших палатках, плотным кольцом стоящих на центральной площади. Каждая из них была разделена на несколько изолированных секторов. Но больных было слишком много. Только здесь ждали помощи не менее трех тысяч, а сколько-то еще оставалось в своих домах.
   Еще недавно население города составляло почти двенадцать тысяч человек, сейчас осталось меньше половины. Болезнь сжигала свою жертву буквально за полтора дня и распространялась со скоростью лесного пожара. Те немногие маги, что жили в городе ничего не смогли противопоставить эпидемии, а успевшим заразиться гонцам не хватило сил добраться за помощью. Если бы не исследовательский отряд, решивший здесь передохнуть, еще через несколько дней город стал бы мертвым.
   Несколько раз в толпе вспыхивали драки. Вскоре туда прибывали боевые маги и восстанавливали порядок. Некоторых после этого уводили или уносили прочь, что с ними было дальше, я не знала.
   Когда спустилась за очередным пациентом меня схватили сзади за шею и приставили к горлу нож. Люди инстинктивно попятились.
   - Или ты меня сейчас несешь к вашим демоновым магам, или вместе тут сдохнем, стерва!
   Я скосила глаза на руку с оружием. Причинить вреда через абсолютник нападавший не мог, поэтому страха не было. Рука мужчину еще слушалась, но уже заметно почернела. Резко развернувшись, я посмотрела в красные от лопнувших капилляров глаза, и снова усилила голос заклинанием.
   - На того, кто посмеет мне угрожать, я поставлю специальную метку и ни один врач не станет это лечить. Это понятно?
   - Сдохни! - просипел он и попытался пырнуть меня в живот.
   В этот момент с неба ударил тонкий яркий луч и нападавший рухнул замертво. Что это за заклинание я не знала, но действовало оно узконаправлено и крайне эффективно.
   - Не церемонься с такими, сейчас нельзя допустить беспорядков, - приказал Андер. - Бери, кого собиралась, и возвращайся к палаткам. Сейчас еще людей пришлю, будем на группы распределять.
   - Хорошо.
   Я затянула на летунец женщину, прижимающую к груди какую-то шкатулку. Только что произошедшее не вызвало у меня вообще никаких эмоций. Наверное, они просто отказали из-за перегрузки еще тогда, когда я узнала, что столбы удушливого черного дыма поднимаются над ямами с трупами. Их жгли, а то, что не сгорело, заливали аннигилятором. Потом натаскивали из домов новые и снова жгли. Тех, кто не в состоянии был подняться с кровати, добивали. На последней стадии помочь людям уже не представлялось возможным. Это было ужасно, отвратительно, жестоко и необходимо, чтобы выжили другие. После того как на мое возмущение маги поинтересовались, что я предлагаю, и заключили, что я хочу погубить не только всех местных, но и тех, кто пришел им помочь, больше я не ничего не говорила. Просто тихо плакала и продолжала таскать по воздуху наиболее перспективных пациентов. Одиночек среди них почти не осталось, а родители отказывались идти без своих детей, и я их понимала.
  
  

Мою новую книгу "Успокоительное для демона" можно почитать здесь:

https://author.today/work/231630

2/3 книги доступны бесплатно, чтобы вы могли понять, нравится ли вам и эта история.


Оценка: 9.05*53  Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Пленница чужого мира" О.Копылова "Невеста звездного принца" А.Позин "Меч Тамерлана.Крестьянский сын,дворянская дочь"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"