Экспер Экспер: другие произведения.

Практическая уфология

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс фантастических романов "Утро. ХХII век"

Конкурсы романов на Author.Today
Женские Истории на ПродаМан
Рeклaмa
Оценка: 6.62*41  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Быть похищенным зелеными человечками с летающей тарелки по нынешним временам обычное дело. По слухам, инопланетяне обожают ставить над нами опыты. И было б это смешно, если б сам не оказался на месте тех сумасшедших, заверяющих в знакомстве с разнообразными пришельцами. И хотя медицинских экспериментов вроде не проводят, прежде неизвестные шрамы не обнаружились, да и на беременную женщину ты похож мало, однако жить придется по новым правилам. Хорошо жители иных планет вполне человекообразны и даже, в каком-то смысле, приличные люди. Просто так не вешают и юстиция имеется. Правда с маленьким заскоком: намерены захватить Землю. А что, не ее первую, им не привыкать. Любимое занятие чужаков оккупация и порабощение человечеств. Именно так, во множественном числе. Если понадобится - будут сотню лет воевать, пока своего не добьются. И как с такими, прикажете, бороться?

  Эписодий . Куда приводит случайность.
  
   - Куда идет наш Пятачок, большой-большой секрет, - пробурчал вслух Игорь, привязавшуюся детскую считалочку, направляясь напрямик через пустырь.
   Теоретически это тоже черта города, а фактически самая настоящая деревня и даже прямой дороги не имеется. Проще уж махнуть через неглубокий овраг, благо на улице теплынь и дождей давно не случалось. Перемазаться в грязи не удастся и можно обойтись без привычного бушлата и сапог. Все ж неудобно в гости к женщине являться чумазым. С другой стороны, наряжаться тоже смысл отсутствовал. Наталья была симпатичной матерью-одиночкой и гуляли, как это называлось по-здешнему, не первый месяц. Жениться или переезжать не собирался. Цветы с вином и конфетами давно пройденный этап и уже перестала посматривать с ожиданием. Нет, ну на черта ему чужой отпрыск на шее? Может быть, когда-нибудь, заведет своих, но точно не с ней.
   Бодрым шагом спустился в овраг по тропинке и лишь в последний момент притормозил, услышав непонятную возню. В полумраке, луна скрылась за облаками, не сразу сообразил куда влетел, чуть не споткнувшись о лежащего ничком человека. Лица видно не было, но темная струйка, вытекающая из-под тела и поза оказались крайне неприятным сюрпризом, невольно вызвавшего матерную фразу. А двое здоровых мужиков крутили противника, еще один участник, прямо на глазах, двинул того в живот. Схваченный захрипел, сгибаясь, но обнаруживший случайного свидетеля бандюк издал невразумительный возглас по адресу нового человека. Драчун повернулся и двинулся на Игоря скользящим шагом. На руке у него было нечто, напоминающее шипастый кастет.
   - Эй, - сказал Игорь, скорее озадачено, чем испугано. Он с детства неоднократно дрался и, хотя ни в каких секциях сроду не занимался, кое-что умел. Случается, просто так не разойтись, а прогибаться перед мелкой шпаной не привык. Повзрослев, научился кланяться начальству, но то иное. Деньги и личные обиды очень разные вещи. - Я не при делах. Просто иду мимо. Можете пинать приятелей сколько угодно.
   Вряд ли имелся смысл в подобных заверениях, оппонент был зол и агрессивен. Молодой, крепкий и мускулистый, явно предпочитал решить проблему кардинально. Кулак прошелестел рядом с головой и Игорь едва успел уклониться, ответив левым прямым по лицу. В драке нет ничего болезненней мощного удара в нос. Хрящ треснул, кровь хлынула на одежду. Парень взвыл и закрывая лицо руками попятился.
   Добивать было некогда. Еще один герой уже мчался с немалого размера кривым ножом в атаку. Этого встретил ударом под дых, отчего придурок потерял кураж, сложившись пополам и давясь рвотой. Отскочив, двинул ногой по яйцам частично оклемавшегося первого, шедшего на него с перекошенной рожей и распростертыми объятиями. Наверное хотел задавить на манер медведя, да не на того нарвался. Развернулся, довольный результатом, собираясь пугнуть последнего и обнаружил у того в руке большой блестящий револьвер. В марках он не разбирался и изучать внимательно не собирался, метнувшись мгновенно в сторону.
  Грохнул выстрел и пуля цвикнула где-то рядом. Точно не пугач травматический. Это уже было из ряда вон. Оружие в поселке было у многих. Лес недалеко и охотились, но чтоб стреляли в человека во время драки? Чужаки, долбанные. Снова пламя и грохот выстрела, но теперь они сопровождались еще и громким воплем. Побитый оказался не промах и тоже вступил в дело. Он вывернул руку стрелку, заставив того промахнуться, выпалив в небо и уже на глазах Игоря довел дело до конца, сломав кость с сухим треском. Вопль прекратился, как отрезанный, а бандит потерял сознание.
  Игорь встал, чувствуя облегчение. Все ж воевать он не собирался, а с такого расстояния и при плохом освещении промахнется исключительно слепой. Вобщем в расчете они. Помогли друг другу. Так и собирался сказать, подходя к мужику и лишь в последний момент нечто насторожило в глазах. Увернуться от удара рукояткой не успел и провалился в беспамятство.
  
  
   Плохо покрашенный потолок, с потеками. Лампочки нет, зато маленькое окошко с решеткой и без присутствия стекла. Вместо кровати натуральные нары. Ни подушки, ни одеяла или матраца. Дверь с глазком. Пусть не металлическая, но идеально соответствующая виденным в кино. Лично проверять не доводилось. Даже в детстве пронесло по касательной, несмотря на бурную жизнь. Тюрьма. Камера. Почему-то без умывальника и унитаза. В углу ведро, отсюда запашок чувствуется. Не иначе она самая - параша. На стенах какие-то странные надписи. Ни цифр знакомых, не букв. То есть нечто смутно напоминающее греческий, как видел на Кипре, но начертание странное и больше похожее на арабские каракули.
  Башка болит, но ничего серьезного, разве кожу содрало. В голове у нас не мозг, а крепкая кость и это ерунда. Гораздо важнее где находится и как сюда попал. Мозги не отшибло. Все прекрасно помнил. И про драку, и чем закончилась. Ну вырубил его тот козлина, но ведь еще тащить куда-то должны были. Сколько ж время прошло, раз солнце под таким углом светит? Часов двенадцать-пятнадцать, не меньше. Это явно не виденный пару раз внутри и снаружи поселковый обезьянник в полиции.
  Что происходит-то? Надо бы постучать в дверь и поинтересоваться конкретной обстановкой, однако категорически не хотелось привлекать внимание. К своей интуиции привык прислушиваться и доверять. Кому надо сами придут. В конце концов, за ним ничего особенного не числится. Бандиты напали на обычного гражданина и он защищался. А что там за разборки - фиолетово. Не знает и знать не хочет. Чистая правда.
  Через четверть часа хлопнула 'кормушка' на двери. Некто убедился, что уже не валяется в отключке и удалился молча. Ну и черт с ним, шаря по карманам с запазданием, подумал. Полная пустота. Все выгребли. Бумажник, мобильник, паспорт и ключи с зажигалкой. Он курил немного, но предпочитал подделку под 'Зиппо', а не одноразовую безделку. Не пригодилась. А мог бы чего-нибудь поджечь. Тьфу! Что за глупость в башку гудящую лезет. И почему она так болит. Не в первый раз в челюсть получает и пару нокаутов прежде имел. Ничего похожего. Еще и тело ломит неприятно. Вот в живот его точно не били.
  Дверь грохнула и начала открываться с противным визгом. Петли тут, не иначе, сознательно не смазывали, мешая сбежать. Шагов он не слышал и не удивительно, охранник был в тапочках и подпоясанном кожаным ремнем сером халате. Типичный азиат с раскосыми глазами. Вот и нашлось объяснение иероглифам на стенке. Китайцы или монголы. Блин, откуда здесь, что за глупости? Ну не самолете ж его везли за границу. Бурят или тувинец, скорее. Почему-то дружески задавать вопросы не хотелось. Уж больно красноречиво смотрелась в руке короткая деревянная дубинка. И эти движения, когда похлопал по ладони и указал на выход... Владеть ей умел прекрасно и все время держит расстояние, так что сразу не достать. Причем никаких 'лицом к стене'. Вообще не звука, а вместо указаний тычок дубинки в спину. Дверь в камеру, кстати, не закрыл. И запирается она не ключом, а засовом. Это что-то должно означать? Совсем башка не работает.
  По коридору, затем направо - тычок в плечо дубинкой, мимо нескольких закрытых дверей. Ни дежурного, ни решеток на дороге. Все ж не тюрьма. Нечто попроще. Еще тычок в левое плечо, хлопок по спине. Кажется, положено стучаться перед входом, нажимая ручку, подумал Игорь. Ну мы по-простому, раз уж намекают по хребту.
   Внутри обнаружился давешний господин, изумительно отблагодаривший за помощь. Он восседал за обычным письменным столом, с какими-то бумагами, которые небрежно отодвинул. Вид невольно навевал воспоминания о Никите Михалкове из давнего фильма. Да-да, весь из себя красиво-белый, включая жилетку под столь же прекрасным расстегнутым пиджаком. Правда шляпа хоть и лилейного колеру, больше смахивает на ковбойские с загнутыми полями, но такие подробности 'Жестокого романса' не вспоминались. Может под американца персонаж и косил. Еще были странные, выпадающие из образа детали. На правом рукаве черный орел, держащий в лапах голубой шарик, на левом целый набор: полумесяц, парочка восьмиконечных звезд и молния из кулака.
  - Садись, - показал хозяин на сиротливо стоящий перед столом табурет.
  Между прочим, сбоку пара приличных стульев. Снаружи, из открытого окна (а что за странное мутное стекло?), раздавалось нечто ритмичное и маловразумительное на манер ать-два и стучали бутсы. Увидеть пока шел к столу не получилось.
  - Выпей, - дождавшись пока Игорь послушно приземлится и за спиной у того встанет давешний азиат, показал на стоявшую на столе кружку.
  Внутри плескалась тяжелая, голубоватого цвета жидкость.
  - Противно на вкус, однако тебе полегчает.
  Противно не то слово, осознал Игорь, попробовав. Ну травить столь оригинальным способом вряд ли бы стали. Проще дать по черепу палкой. Через силу проглотил и почти моментально голова болеть перестала, да и желудке неприятное шевеление прекратилось. Уже хорошо.
   - Выслушай внимательно и постарайся прежде чем нечто сказать или сделать хорошо подумать.
  Пауза. Гость промолчал в ожидании продолжения. Не нравилась Игорю вся эта история. Меньше всего похоже на полицию.
   - Ты случайно влез в очень неприятную историю.
   Говорил он чисто, но какой-то акцент все время проскальзывал. Явно русский не родной. А рожа вполне рязанская.
  - Или они б меня убили, или я их. Благодаря тебе произошло второе. Теперь те люди мертвы, а тебя пришлось забрать с собой. В тот момент это показалось лучшим решением, поскольку непременно списали бы покойников на тебя. Тем более одного ты уделал и это чистая правда.
   Врет, подумал Игорь. Челюсть сломал, не больше.
  - Самооборона, - пробормотал вслух.
  - Без свидетелей было б трудно нечто объяснить. И уж извини, чтоб записать на тебя трупы, не погнушался б и пистолет в руку сунуть.
  Слово то какое 'погнушался'. Кто так разговаривает.
  - Не надо смотреть таким взглядом! Очень хорошо понимаю чувства, но в данном случае это была не просто драка или нападение грабителей. Гораздо сложнее и неприятнее. Э... как бы это объяснить... межпланетные разборки. Ну вот чего ты ухмыляешься? - потребовал с досадой.
  - Вы Иные и собрались мне сообщить, что я тоже?
  - Это какая-то игра? Или глупое кино? У вас так много странностей, - тут он пробормотал нечто не непонятном языке. Ничего похожего Игорю прежде слышать не доводилось. Кавказ? - Нет, - отрезал, - стать одним из нас у тебя шансы даже не минимальные. Отрицательные. Элитой надо родиться. А ты землянин. Так... разговор зашел в тупик. Проще прямо сообщить. Ты находишься на другой планете. Возврат домой не предусмотрен.
  - Вы прилетели на летающей тарелке из другой галактики, - со смешком кивнул Игорь. - Прямо в наш поселок. И подравшись, вернулись назад. Только я не Гаг Бойцовый Кот и не просился на экскурсию.
   - Похоже не дошла серьезность ситуации. Не поверил. Ну-ка, встань и подойди к окну. Можешь открыть.
  Это, действительно, оказался обычный армейский плац, по которому шагали, высоко задирая ноги, десятка два людей в странных красных мундирах, напоминающих киношные, перекрещенных белыми ремнями и при этом в 'пуштунках'. Нечто подобное носили английские солдаты во время колониальных войн, конечно с другим головным убором.
  Но это ничего. Гораздо хуже был висящий на воротах человек. Прямо на вбитом крюке и похоже помер. Птички на нем жируют. А был еще второй, сидящий посредине площадки. На шее тяжелые колодки-бревна с отверстиями для рук и головы. Спина вся исполосована и по ней ползают мухи, кажется жужжание отсюда слышно и как представишь, что почесаться не способен, аж до самого нутра проникаешься. На представление меньше всего похоже. Зачем такие фокусы с ним?
  - Поротый вор. Висельник ударил офицера. Даже если он прав, а он не прав, подобное поведение карается позорной смертью через удушение, - сообщил скучающим тоном хозяин. - Полиция, законы и государство осталось где-то там, - он неопределенно махнул рукой вбок. - Здесь иные правила и отсутствуют эти ваши права человека и гуманизм. Впрочем, вы ж не любите эти понятия и не цените. Государственные интересы превыше всего. Ну здесь Страсбургского или Гаагского суда не существует, а начальник всегда прав. Усвоил? Если нет, можно более доходчиво объяснить.
   Кнутом, например, пришла догадка.
  - Спасибо, не надо. Я внимаю.
  Откуда вылезло старорежимное выражение и сам бы не мог объяснить.
  - В любом другом варианте, - кивнув, сообщил собеседник, - тебе поставили бы клеймо раба и отправили в эргастул, а затем продали бы. Я, как благородный господин, должен поступить по справедливости. Закон в данном случае не имеет значения. Пусть не сознательно, однако помог. Потому постараюсь устроить согласно умениям в своих владениях. И не на правах имущества, а обычного 'клиента'. Для этого придется ответить на несколько вопросов.
  Дверь распахнулась от пинка, заставив обернуться и внутрь ворвался самый натуральный негр. Рост под два метра, мускулы аж выпирают, хотя уже не мальчик. Морщины на лице, седина. При этом мундир, а другого слова не подобрать, на нем красного цвета, со стоячим воротником и желтыми пуговицами, а на предплечье опять же черный орел с голубым шариком - планета? И на втором изображены два топора-лабриса. От него буквально шла волна властности и пуговицы могли оказаться вовсе не латунными, золотыми. Охранник встал по стойке смирно, выпучив глаза.
  Незваный гость нечто резко произнес, обращаясь к сидевшему. Тот ответил. Началась натуральная перепалка, причем черный, как сапог тип, откровенно орал и время от времени тыкал в сторону угодившего не по своей воле пришельца. Игорь по-прежнему ни слова не понимал, но эти жесты и поведение ему очень сильно не нравились. И тут прозвучало 'Тертиум нан датур ', заставив насторожиться. Хозяин кабинете нечто ответил и добавил 'Сапиенти сат '.
  Если в первом случае еще можно было грешить на совпадение, второй не оставлял возможности другого толкования. Совершенно не требовалось высшего образования, чтоб запомнить парочку латинских выражений. Это он точно знал, как и 'Вени, види, вичи '. Не заучивал, случайно вышло. Не поручился бы, но 'эргастул' очень похоже на тот же язык. Тогда и 'клиент' совсем иначе звучит. Были патриции и плебеи, и у первых имелись клиенты, то есть зависимые. Не крепостные, а свободные, но как при феодализме связанные договором. Патриций защищает, они на него пашут. Не в прямом смысле. Согласно профессии.
  Но латынь у инопланетян? Очень занимательно. Все-таки розыгрыш? Где-то рядом Татьяна Арно или кто там нынче этими глупостями мается?
  Негр махнул рукой и уселся на стул, уставившись на подопытного.
  - Садись, - показал на табурет начальник и дождавшись пока Игорь приземлится на твердое сидение, - итак... Расскажи о себе. Коротко.
  - Игорь Быков.
  - Ингвар Тауврус, - очень странно перевел для негра.
  - Двадцать девять лет. Холост.
  Здесь толмачить почему-то не стал, хотя Игорь дал возможность. Кажется, роли плохо выучили и тот и так все понимает. Вот на черта негра притащили телевизионщики?
  - Родители? - не дождавшись продолжения, потребовал самозваный допросчик.
  - Мать почти не помню, отец умер несколько лет назад.
  Здесь правдой было все, однако для зрителей не собирался уточнять подробности. Мать ушла к какому-то иностранцу и уехала за границу, когда ему было три или четыре года. Писем не слала и как живет он был без понятия. Отец спился то ли на этой почве, то ли не зря сбежала, прежде тоже хорошо закладывал за воротник. Закончил под забором, замерзнув, когда Игорю было девятнадцать и находился в армии. Не в первый раз могло так случится, но прежде он тащил на себе домой. А здесь не нашлось кому. Бабка, единственный близкий человек, еще раньше скончалась, так что и возвращаться было незачем. Подался с новым знакомым в его родные края. Наверное, лучше бы в Москву или большой город, но и так неплохо устроился. Только изливать душу не собирался.
  - Что умеешь?
  - Ну как, - пожал плечами в недоумении, - да все. Пацаном учеником в кузнице на инструментальном заводе, потом токарем до армии, полкана возил, его машину вылизывал и чинил.
  Это был, даже на фоне предыдущего и будущего ценнейший опыт. Армия, реально школа жизни. Если не можешь починить деталь, сделай ее сам. А при невозможности достань или укради. Как ты держишь в рабочем состоянии автомобиль никого не интересует. На ходу - молодец!
   - Немного строитель, чуток электрик, не электронщик, чисто по механике. Еще слесарил, трактористом работал, свой автосервис имел, - ну на практике это чуть выше уровнем простого гаража. На жизнь хватало.
   - Механикус, - доложил 'переводчик' достаточно странно, совместив все сразу в одном слове. И вроде опять латынь. Не надоело придуриваться, зеленые человечки? Ну пусть играются. Рано или поздно надоест.
  Черный пролаял нечто и стоящий за спиной почти бегом кинулся к двери. А двое напротив принялись беседовать на своем языке, игнорируя сидящего перед ними. Очень хотелось подняться, опрокинуть пинком стол и засадить плюху в блестящую от гуталина рожу, но нечто в прищуренных глазах красномундирника ему сильно не понравилось. Ощущение - ждет чего-то такого и встретит сразу ответкой. А мужик здоровый.
  Посланный с поручением вернулся минут через десять запыхавшийся и с поклоном протянул какой-то сверток начальникам.
  - Я тебе верю. Но как там у вас: 'Доверяй, но проверяй'. Сказать, что он механик, может каждый, - сообщил белый во всех смыслах тип, - надевай и пойдешь с ним, показал на соседа. Продемонстрируешь, чему обучен.
  Игорь поднялся и взял в руки тот самый сверток. Оказалось нечто вроде комбинезона черного цвета. Целиком из одного куска ткани штаны и закрывающая грудь вставка, с лямками. Еще куча карманов, видимо, для инструментов. Если собираются заставить возиться с какими-то деталями, то очень уместно. Хоть свое не запачкается. Снимать штаны прямо здесь? Да плевать, пусть смотрят. И в камеры свои паршивые тоже. Потом засудит за свинство и компенсация будет больше.
  
  
  Агон 1. Труды почти по специальности.
  
   Негр в красном мундире шествовал впереди, не оглядываясь, поспевают ли за ним сопровождающие. То есть двигались они цепочкой. Вторым Игорь, не дожидаясь очередного тычка в спину дубинкой от по-прежнему присутствующего на заднем плане азиата в тапочках. Так и выперлись на крыльцо, где на входе стоял явный часовой с ружьем, четко передвинувшийся, освобождая дорогу. Еще один в похожем одеянии, но с какими-то полосками на рукаве, уже пожилой и седой, вытянулся во фрунт у коновязи. И тут Игорю всерьез поплохело. К бревну были привязаны две очень напоминающих по внешнему виду лошадей скотины, только морды у них были совсем не из той оперы. Вряд ли будет ошибкой, заявить, что они смотрятся гиенами-переростками. Такие же противные хари, круглые уши. Да и жрали они отнюдь не сено. Обе твари обернулись на вышедших из дома, подняв головы от корыта с кусками мяса и демонстрируя острые клыки.
   Тут всерьез запахло не дурацким розыгрышем, а иными планетами. И ничего хорошего, в таком случае, ему точно не светило. В голове образовалась пустота, но не забывал смотреть во все сторону, пытаясь обнаружить нечто странное. Как раз ничего удивительного и не видел. Люди, как люди. Плац, как плац. Что он не видел прежде военных баз? Конечно ходили они достаточно странно, высоко задирая ноги в обмотках и вместо привычных АКМ или М-16 использовали нечто вроде карабинов со штыком. На парадах, в почетном карауле, такие нередко используются. Главное с виду нормальные европейцы и без лишних органов или щупалец. Теперь уже б ничему не удивился. По крайней мере оружие своей хорошо заметной ручкой затвора навевало воспоминание о затворе мосинки. Держать в руках прежде не приходилось, так что и вблизи б не ответил точно она ли.
   Негр похлопал мимоходом по морде странной зверюги и направился по протопанной множеством ног дорожке к сараю позади штаба. Или что там было в здании, где он прежде находились. Гауптвахта? Между прочим, никаких следов асфальта, голое пространство и земля утрамбованная до состояния камня. А вот провода имелись. Хотя ни одной электрической лампы еще не видел, а нитка шла до столба у забора и куда-то дальше. Все ж не каменный век, хотя по оружию мог бы и так догадаться.
   Начальник встал у ворот амбара и азиат, пробежав мимо, принялся толкать створку ворот. Команды не прозвучало, однако она и не требовалась. Старший утруждаться не стал - нормальные такие армейские порядки, подумал, присоединяясь к труду. Света внутри не имелось, с улицы глаза не видели ничего, кроме общего рисунка грузовика. Негр ткнул в сторону содержимого сарая и произнес:
   - Работать! Сютки!
   Повернулся и удалился по своим делам. Ничего не понимая, Игорь зашел внутрь ангара, присмотрелся к транспортному средству и обалдел. Это был грузовик с газогенератором. Приблизительно на таких катались в Рейхе и СССР во время Отечественной войны. За неимением бензина или для его экономии. При переработке угля или дров получают горючий газ, пригодный для использования в двигателях внутреннего сгорания. Говорят, даже трактора и тяжелая техника переделывалась под обычные чурки. Отсутствие боковых стекол в кабине и всяких стоп-сигналов как бы уже не удивляло.
   - Сьютки! - с удовольствием сообщил его охранник, изобразив замах дубинкой. Не пугал, подсказывал.
   С длительной задержкой сообразил - это они так сутки произносят. У него двадцать четыре часа, затем последуют неприятные выводы. Неизвестно что поломано, а у него задача довести до ума машину, заставив бегать. Типа тест, справится или нет. В рабы как-то не хотелось. В голове сразу всплывали каменоломня, цепи и злые надсмотрщики с плетками. В конце концов, мало ли всякой дряни приходилось чинить. От велосипедов до унитазов.
  Нет, совсем тупым Игорь не был и, хотя никогда не видел ничего такого, но теоретический принцип представлял. Обычный железный цилиндр с крышкой. Дрова подкладываются сверху, поджиг снизу. В замкнутом объеме частично сгорают, образовывая газ, который поступает в цилиндры. Только теория с практикой две большие разницы. Тем более, когда не имеешь представления, что именно не в порядке. Значит, для начала изучить схему. Что куда и зачем идет. Может ерунда какая, вроде поломанной трубки. Вставить новую и вся недолга.
  - Инструменты где? - спросил раздельно и громко, как объясняются с глухими и иностранцами.
  Азиат недоумевающе посмотрел и отошел в сторону, присев у порога прямо на землю. Помогать он не станет, да и все равно объясниться нормально невозможно.
  Для начала осмотрелся вокруг. На стеллажах разнообразные запчасти и колеса. Это не к спеху. Гараж имел пристройку, где хранилась целая гора сложенных в мешки маленьких сухих чурок и пачек с брикетами. Разорвав первый попавшийся обнаружил угольную крошку. Видимо можно и таким образом топить котел. Наверняка отдача выше. Ну сейчас это не главное. Обнаружил парочку ящиков в углу и с немалым облегчением нашел в них кучу отверток, ключей разных размеров, а также разводной, пусть и не совсем привычного вида, специальный для гаек на колесах, ручной насос для шин, ручку заводную, парочку молотков, кусачки, нож и ее кой чего по мелочи, включая керосиновую лампу и почти знакомые спички. Почти, потому что были они длиной с палец и много толще. Но все ж лучше какого огнива, о котором имел самое смутное впечатление. Еще нашел простенький, страшно тяжелый домкрат, как бы не из чугуна, Тумба упирается в землю, так что при вращении рукоятки зубчатка выдвигается вверх, приподнимая лежащий на ней груз. Плюс несколько больших жестяных банок. В двух было масло, в третей керосин, еще в одной паршивый бензин. Для начала неплохо, хотя не ясно почему не использовать горючее по назначению.
   Пока ходил с ревизией охранник тихо испарился. На всякий случай выглянул наружу и не обнаружил никаких следов. С другой стороны, куда бежать и зачем? Мысленно перекрестился на удачу и приступил к изучению ужасно передовой техники, несправедливо забытой в родных краях лет восемьдесят назад. Причина в стоимости горючего. Даже с большими лесами выгоднее использовать перегонку нефти. Или в КНДР продолжают кататься на поленьях? Вот уж меньше всего волновало в свое время, узнавать о героических трудностях соседнего государства. Тем более сейчас, когда есть более насущные проблемы. Например, разжечь керосинку, чтоб смотреть вблизи. Света из дверей достаточно, но не для двигателя.
  Достаточно быстро увлекся, позабыв об окружающем мире. Схема оказалась несколько сложнее, как всегда с теоретическим знаниями. Газ поступает в охладитель, проходит через фильтры. Конденсат идет в специальное нижнее отделение. Очищенный газ поступает зачем-то по длинной трубке в отстойник и лишь затем в отделение, куда гонит воздух вентилятор, создавая газо-воздушную смесь для двигателя. Тут она поджигается. Ничего ужасного, с применением внеземных технологий и антигравитации. Достаточно элементарная модель. Оставалось запустить и искать поломку. Ведь для того его и привели, не так ли? Интересно, а кто прежде этим занимался и почему мертвым грузом стоит машина. Судя по пространству, здесь хватает места минимум на парочку таких.
   Когда некто деликатно похлопал по плечу, невольно вздрогнул от неожиданности и обернулся, треснувшись локтем о железо. За спиной стоял мальчишка лет тринадцати-четырнадцати в шортах, с голой грудью, без обуви и широко улыбался белоснежными зубами. Кстати, как тут со стоматологией? Если соответствует уровню механики, а сделано хоть достаточно добротно и просто, то на скоростные буры рассчитывать не стоит. Как бы не рвали щипцами. Хотя обезболивающее со шприцами уже должно существовать. Плохо, когда ничего не соображаешь.
  Нет, пацан не смеялся над ушибом, а демонстрировал дружелюбие. Уж больно жесты красноречивые. Протягивает котелок и флягу, кланяясь одновременно. Типа обед? А что, давно пора, судя по ощущениям в желудке и освещению. Долго провозился. Часов много лет не носил, на мобильнике время и при необходимости сигнал ставишь с напоминальником. Удобно. Здесь бы пригодились механические посмотреть на разницу времени. Или все равно б отобрали, как прочее добро? Да и толку со знания, что в сутках меньше часов. Все равно там не ровно 24 часа, а плюс или минус несколько минут. Еще зависит от времени года. Пустой номер.
  Поманил пацана за собой, к обнаруженной при осмотре бадье с водой у входа и показал на кружку и грязные руки - надо помыть. Нечто вроде вонючего куска мыла имелось, так что ничего удивительного совершать не собирался. Тот, все также широко лыбясь, старательно полил. Вытирать было не о чего, разве о себя, потому так и взял принесенное угощение мокрыми руками, усевшись прямо на землю, показав рядом с собой. В котелке содержалась пшенная каша с кусочками мяса и подливкой, прикрытая сверху краюхой ржаного хлеба с пол 'кирпича'. Во фляге нечто вроде кваса.
  Кое чего не хватало. Ну не пальцами же кашу хватать или все-таки ими? Тяжко, когда не способен объяснить, чего требуется. Пришлось изображать пантомиму, как кушать хочется, да нечем. Пацан в недоумении покачал головой, тяжко вздохнул и нечто произнес с укоризной, извлекая и широкого пояса, завернутый в тряпочку предмет, изобразив ответно целое представление. Очень похоже у каждого должна быть своя и у чужого не просят. В первый и последний раз из душевного расположения свою от сердца отрывает. Общение подобным образом отняло минут десять, не меньше и невольно привело к простейшей мысли: пора учить местный язык, а то так и останешься идиотом.
  Проблема была элементарной. После имени и местоимения 'я', ничего умного в голову не приходило. Скажем показать на котелок и спросить слово легко. А вот что получишь в ответ? Пшенка, каша, горшок, угощение или еще какое слово. На грузовик - машина, механизм, повозка и куча вариантов. Начинать надо с простейшего, решил, машинально заталкивая в себя еду и обдумывая будущие шаги. Пища, кстати, вполне вкусно приготовлена и имеет знакомый вкус. Явно не мясо из крокодилов или гиен. И перец в ней наличествует с солью. Лавры Пончика, просвещающего жителей Луны, не светили.
  - Игорь, показав на себя, - сообщил молча сидящему рядом. В рот не смотрел, видимо дожидался пустую посуду.
  - Ингвар? - с вопросительной интонацией переспросил мальчишка.
  Тогда тоже прозвучало нечто похожее, плюс фамилию, похоже, буквально перевел. Ну и плевать. Кивнул, подтверждая.
  - Ингвар Тауврус.
  - Астрик, - представился собеседник. А вот дальше прозвучала длинная фраза, абсолютно непонятная. Увидев реакцию произнес, похоже, на другом языке. Потом на еще одном. Толку все равно ноль, как и от парочки дополнительных попыток. Иногда мелькали знакомые корни в словах, однако общий смысл оставался невразумительным.
  Доев, запил кваском, прикурив услужливо представленную самокрутку с паршивым табаком, но все лучше, чем ничего, и показав ложку, потребовал название. Старательно записал найденным среди инструментов карандашом на обрывке оберточной бумаги. Потом демонстрировал инструменты с той же целью. Мальчишка радостно докладывал, с удивлением посматривая на буквы. Назад на кухню явно не рвался и если Игорь ситуацию правильно представляет, трудиться ему там долго и старательно. Вряд ли количество народа в здешней части исчерпывается виденными на плацу. Судя по размеру зданий не меньше роты должно присутствовать. Соответственно чистить котлы и прочие плиты приходится много и старательно. Или это просто посыльный? Плохо, когда информация отсутствует напрочь. По крайней мере не просится уйти, а значит самое милое дело использовать.
   Когда башка переполнилась кучей новых слов и больше в мозги лезть не хотело, сколько не утрамбовывай, принялся растапливать агрегат. Астрик охотно таскал те самые брикеты и закладывал их в отверстие. Без опыта и сноровки не такое простое дело, как кажется, но в первом приближении, с виду все в порядке, надо теперь смотреть на ходу. Пока топка вышла на полный ход принялся изучать зачем существуют те или иные рычаги. В кабине имелось две педали - сцепление и тормоз. Газ выводился тросиком прямо на руль и на пимпочку давили пальцами. Но была еще куча всяких странных тумблеров и ручек. Наличие помощника оказалось очень удачным. Игорь показывал на очередную, бежал к двигателю и смотрел что там реагирует.
  Например, регулировка фар проводилось специальной рейкой с руля, попробуй догадайся, если не видишь итог действий при выключенных. Никаких циферблатов, оборотов двигателя, скорости и прочих датчиков километража не имелось в принципе. Зато вместо гудка рожок на боковушке двери. Пальцами нажимать, как пипетку. А вот подсос, то есть заслонка карбюратора, ограничивающая поступление воздуха для переобогащения смеси и облегчения запуска, совсем запорожский. Приходилось видеть такое на старых моделях. Про стартер догадаться было несложно. Обычная кнопка, без всякого ключа. В целом, как на любой машине, свои тонкости и расположено не там, где ожидаешь. Или в полном отсутствии, как 'дворники'. Интересно, как водитель видит дорогу в дождь или при грязи, летящей из-под чужих колес.
  В общем, все вроде работало, включая двигатель, а мощности не имелось. На этот счет возникла догадка, но сначала требовалось заглушить все, чтоб не лазить по раскаленным трубам. Опять потекло время, использованное для повторения слов. Тут снаружи раздалось тарахтение. В открытые двери гаража, грозно побибикав, вкатился родной брат его грузовика. Мелкие отличия во внешнем виде имелись, будто модель иная, но родство без сомнений. Позже выяснилось, что все они писались в документации 'Тип 121' и различались дополнительными индексами. Указывался вид двигателя буквами сокращенно (существовали не только газогенераторы, но и паровые, внутреннего сгорания, дизель и электрические), грузоподъемность и год выпуска, а также завод и мир-производитель. Хотя выпуск стандартизирован централизованно, всегда существуют мелкие различия. В тот момент, естественно, он бы ничего не понял, сунь под нос техпаспорт. Но не требовалось быть гением, чтоб отметить общие формы.
  Из кузова выпрыгнул молодой парень в копии врученного комбинезона и щегольских сапогах с голенищами-гармошкой, а из кабины вылез кряжистый мужичок в черном прикиде, будто шофер из дореволюционного фильма. Правда больших очков для предохранения от ветра, бьющего в лицо почему-то не надел. Наверное, сюда искусство кино еще не добралось.
  Профессионально оценив валяющиеся вокруг грузовика инструменты, вполне по земному, водила протянул руку.
  - Моран, - представился.
  - Ингвар Тауврус, - сказал Игорь, решив и дальше следовать традиции. Начальство 'окрестило', а не привело буквально имя, пусть так и будет всегда. Может им проще произносить.
  - О, - сказал неизвестно почему озадачено приехавший. - Тарк? Каней? Больг? Экпадивмено?
  - Не понимаю, - сказал Игорь, только что удачно выученное, - non intellego.
  Он подозревал, что в ближайшие месяцы это придется многократно озвучивать, а в память легло хорошо. Нон и телега. Из-за спины выскочил давешний мальчишка и выстрелил целой серией фраз. На такой скорости, имейся среди них знакомые слова, все равно бы ничего не разобрал. Моран нечто переспросил и получил еще одну пулеметную порцию объяснений.
  - Климент, - показал на парня, приехавшего с ним, дружески похлопал по плечу Игоря и заорал на помощника, моментально полезшего в кузов и принявшегося передавать канистры Астрику. Эти туда, те сюда. Надписи для Игоря были темный лес, однако картинку он уже видел. Керосин с какими-то маслами.
  Что характерно, сам шофер и не подумал помочь, картинно привалившись у стенки, только раздавал указания. Какие-то тонкости субординации и надо учесть на будущее. А то станешь с салагами вместе катать квадратное, в чмошники запишут.
  Игорь посмотрел на трудящихся, развернулся и пошел к своему грузовику. Для проверки подозрения требовалось снять кожух с вентилятора. Ключи были непривычных размеров, точно не сантиметры или дюймы, но главное подходили. Головки прикипели и пришлось повозиться, но результат того стоил. Лопасти почти не крутились, соответственно и тяги не было. Смесь воздушно-газовая не получалась нужной кондиции, вот и не тянул двигатель, хотя работал. Игорь мысленно вручил себе орден, крайне довольный победой над в первый раз увиденным автомобилем и вдруг, краем глаза, заметил стоящего за спиной Морана. Тот внимательно наблюдал за его действиями и кивнул, ничуть не смущаясь, когда Игорь обернулся.
   Возиться пришлось до темноты. За это время приехал еще один грузовик. Водителя звали Фитц, а помощника Орест. Эти тоже вежливо познакомились и реакция вышла не менее странной. Почему-то имя всерьез удивляло. Правда, на этот раз, Моран самостоятельно давал объяснения авторитетным тоном. Они явно обсудили нового человека, передавая флягу из рук в руки, пока младшие мыли машины и подметали в кузове. Еще явился некто со склочным голосом за Астриком и был шоферами послан в дальнем направлении. Слов Игорь опять не понял, зато тон общения достаточно красноречив. С парнями они говорили командами, но без злости, с пришельцем общались пренебрежительным тоном. Кажется, мальчишку приписали в качестве подсобника к новому водителю, не спросив его мнения. Спорить Игорь не собирался. Этот хоть в курсе, где еда берется.
  Уже в темноте Игорь сел в машину, проделал необходимые манипуляции (на третий раз научился правильно управляться с подсосом и двигатель больше не глох), прислушался к звукам и погудев для окружающих включил первую скорость. Как двигать ручку указывала табличка, привинченная прямо на полу, а цифры он зазубрил на втором перерыве, показывая пальцы Астрику. К счастью, тот оказался сообразительным.
  Грузовик зарычал и тронулся наружу. Самое время в побег на рывок, подумал Игорь. Опять же куда? Потому просто проехал круг вдоль забора, мимо смотрящих на представление людей. Кроме солдат в форме имелись с виду какие-то гражданские на базе. Может на кухне или еще на каких подсобных занятиях работают.
   Переключение скоростей оказалось настоящим искусством, так как синхронизатора еще не изобрели и приходилось нажимать с огромным усилием, внимательно глядя на рисунок. Наверное, его поездка со стороны казалась остальным верхом лихости и подвигом гонщика. Сел и помчался. Лично у него осталось совсем другое впечатление. Выжать нечто быстрее бегущего человека раза в два, при все желании, не удавалось. Да он и не особо старался, изучая обстановку. Отведенная под лагерь территория была обнесена кирпичной стеной. Парочка больших бараков - казармы, несколько меньших и очень похожие на дома для офицеров домики. Дети и женщины выглядывали. Плац - метров сто квадратом. За забором учебное поле. Колючая проволока, гимнастические стенки, бревна. Все знакомое до безобразия по прежней службе. А вот наличие окопов и блиндажей несколько удивило. Что-то в них было неправильное, но в темноте уже подробностей не разобрать.
   По возвращении был встречен радостными хлопками по спине и плечам. Приняли. Экзамен сдал. Больше жестами, чем словами ему предложили помыться, а потом следовать за остальной компанией. Прогулялись они недалеко, всего лишь до ворот. Кстати на проходной, практически не отличимой от российской, если не считать отсутствия стекол, вместо них нечто вроде мутного пластика, пропускающего свет, но не прозрачного, караульные скалясь открыли дверь, не интересуясь документами. С государственными тайнами и охраной откровенно плохо.
  Прямо за оградой, метрах в тридцати, располагался небольшое здание. Надписи, даже непонятные отсутствовали, зато над входом аж две неплохо нарисованные вывески. На одной кружка с художественно изображенной пивной пеной, на второй весы правосудия. С первым понятно, тем более на широкой скамье восседало с полдюжины крепких парней, частично обмундированных, кто без рубашки, кто без сапог, но все, на удивление в красных штанах и распивали нечто из тех самых кружек, покуривая. Вторую загадку предстояло решать в будущем. Ну и, естественно, не мешает выяснить что за здания чуть дальше. Целый городок.
  А пока они ввалились в длинное помещение со скамьями и столами без окон, освещенное лампами. Невольно заинтересовавшись, присмотрелся. Нет, опять не электричество. Газовое освещение. Такие фонари давали ничуть не худший результат, а где-то за зданием, наверняка, баллон, откуда идет труба внутрь. В очередной раз убедился в отсутствии вранья от его незваных начальников. Уровень развития конец 19 века. Как это совмещается с порталами на другую планету, бог весть. Может со временем выяснится. Пока, похоже, в помещении курить не позволяют. Дыма нет и люди редки.
  Фитц, обращаясь к мордатому типу за стойкой нечто прокричал. Судя по реакции - заказ. И для начала парочка ребят приволокла на стол каждому по кружке пива, включая молодых и его Астрика. И бутылку чего-то гораздо более крепкого. Стать миллионером на почве изготовления самогона не удастся. И без него додумались. Народ радостно приветствовал угощение и принялся разливать в опустевшие посудины.
  Моран посмотрел, изображая все видом вопрос.
  - За ваше здоровье! - провозгласил Игорь, на русском, поскольку от него этого и ожидали.
  Чокнулся со всеми привычно, поскольку сами потянулись и ничего удивительного в движении не было, опрокинув в себя содержимое. Похоже на паршивый виски с каким-то привкусом. Но это и не важно. Положено поддержать компанию, хотя бы вначале. Слишком мало пить нельзя - сочтут слюнтяем. Еще не хватает попыток заставить выпить полную, под вопли 'до дна'. Все должно быть в меру. Хлопнуть для признания и уважения окружающих надо, тем более и сам не прочь после всех этих событий, но в меру. Надираться несвоевременно.
  Кажется, ограничения продажи алкоголя даже для малолетних не имеется, глядя, как выпивают, подумал Игорь. Судя по обстановке, ребята намылились всерьез обмывать его первый рабочий день. Странно было бы становиться в позу и отказываться с постным видом. И отношения надо налаживать, и в новом месте не стоит лезть со своим уставом в чужие понятия. Конечно, лучше б он хоть чего-то разбирал из разговоров вокруг, однако и так неплохо. Провозившись до темноты, он то ли пропустил ужин, то ли и вовсе не положен, а кушать хотелось всерьез.
  Потому почти обрадовался, когда кроме очередной кружки прямо из бочонка, а в нее добрых пол литра пива влазит и недурно сварено, на стол выставили несколько горшков с едой и глиняные тарелки. Он уж забеспокоился, что придется по очереди ковыряться в общем блюде. Ложку ему тихонько сунул парнишка. Причем не свою. Где взял неизвестно, однако молодец. Заслуживает поощрения.
  Ничего, культура на уровне. Кулинарная тоже. Вопреки представлениям о забегаловке все было достаточно прилично на вкус. Мясное: паштет, грудинка с яйцами на гарнир печенная картошка, бобы, зелень, огурцы. Короче, насытится хватит.
  
  
  Агон 2. Ликбез о жизни.
  
  Открыв глаза опять обнаружил чужой потолок. Увы, все это не сон и дома не очутился столь же внезапно. Правда некоторое улучшение наметилось. Хоть и нары, но с матрацем и подушкой, а под боком сопит голая женщина, спихнувшая с себя одеяло и демонстрирующая неплохое тело. Спрашивать себя откуда взялась не стоило. Выпаданием памяти не страдает и не допился до полной потери рассудка. Вчера в той самой забегаловке подсела. Причем не одна, а с двумя подружками. Кто мог появиться в пивной догадаться не сложно. Приличные дамы в трактиры не ходят. С его новыми приятелями они были прекрасно знакомы. И хотя разобрать из их разговора ничего не удалось, к тому же на нервах и крепко поддал, достаточно быстро поплыл и уже не старался, жесты и поведение были достаточно недвусмысленны.
   Вот куда они потом переместились он помнил смутно. Очередной барак без окон, как подозревал, чтоб тепло наружу не уходило. Опять газовое освещение в комнате, причем надо было еще иметь чем запалить фитиль. Зажигалку-то назад так и не получил. Женщина, с жутким имечком Евфимия сама все проделала, взяв на себя раскладывание матраца, принесенного с прочими спальными вещами Астриком. Где тот взял, все равно выяснить невозможно без переводчика. Ну а так, в целом, совсем недурно. В каменоломне, вестимо, было б хуже кайлом махать и получать пайку от выработки.
  Он сел и с подушки тут же поднялась разлохмаченная женская голова.
  - Хайре! - сказал, приветствуя. На здешнем наречии нечто вроде 'привет' или 'здравствуйте'. Именно так к нему обращались приехавшие.
  Она нечто невразумительное пробурчала и отвернулась. Ну и ладно, о чем говорить, если его неимоверно огромный набор слов включает в себя молоток, нож, отвертка, нажать и не понимаю.
  У порога обнаружился Астрик, постеливший себе прямо на пол еще один матрац. Что он каким-то образом умудрился не то взять его в помощники, не то нанять, уже сообразил. Но не для того же чтоб тот торчал в комнате во время любовных игр! Ну, и как сказать, чтоб в другой раз такого не выкидывал? Ладно, есть дела более насущные. Легонько толкнул ногой мальчишку. Продемонстрировал ему желание жестами. Видимо достаточно красноречиво. Тот вскочил и открыл дверь. В коридоре было несколько дверей, однако проводил наружу.
  Туалет оказался с задней стороны от барака. Обычный, типа деревянный деревенский с дыркой. Никаких особых изысков. Потом пацан полил из ведра специальной кружкой для мытья рук и вручил самую натуральную зубную щетку и порошок в коробочке. На вкус сода с мелом, хотя может и ошибается. Главное совсем другие ощущения. Как минимум, в данном отношении, жизнь налаживалась. Кстати, сделать обычный умывальник с клапаном, в чем проблема? Если можно обеспечить себе комфортную жизнь, неужели стоит задумываться.
  С топотом подбежал солдат в полной форме, но без винтовки. Как и вчера, нормального европейского вида, среди них не видел ни одного негра или азиата. Этот еще добрых двух метров роста, пусть и молод. Прямо нависает сверху. Показал кулак на манер древнего 'рот фронт', видимо в качестве приветствия и нечто выпалил. Игорь невольно затосковал. Его явно куда-то звали, однако тяжко быть идиотом без языка. Астрик ответил, вписавшись. Не иначе догадался о затруднениях. Посыльный развернулся и галопом умчался, а мальчишка с поклоном позвал за собой. Все ж удачно с ним вышло.
  Пришли они к уже знакомому зданию, откуда вчера вывел начальник-негр. Лошадей с головами гиен не имелось у коновязи. Зато немалая куча навоза воняла изрядно и ее убирали два понурых типа с физиономиями европейцев и форменных штанах. Возможно проштрафившиеся. Миновали часового, даже и не подумавшего спросить куда и зачем, благо тот самый прибегавший солдат торчал рядом, застегнутый на все пуговицы.
  Астрик довел Игоря до очередной двери, той или другой сходу не вспомнил, они все одинаковые на вид. Показал и уселся прямо на полу. Похоже собирается ждать. Игорь вздохнул и вежливо постучался. На неразборчивый ответ толкнул створку, входя. Или это был тот же кабинет, или они все обставлены одинаково. Вот только находящийся внутри был ему незнаком. Мужчина лет сорока, с обветренным лицом и неприятным взглядом. Не в форме, и не в белом костюме. Обычная рубашка с хорошо знакомым земным силуэтом и карманчиком. Встретил бы пару дней назад на улице, ничуть не удивился. Он показал рукой на табурет и долго пристально смотрел на гостя.
  - Я Ипатий Исповедник, - произнес наконец.
   - Поп? - оторопело переспросил Игорь. Ничего в облике сидящего напротив не намекало на соответствующий сан.
  - Посвященный Гермеса, даровавшего нам торговлю и красноречие.
  Это уже нечто знакомое. Мифы Древней Греции в детстве попадались. Зевс, Гера, Аполлон, Афина и Троянская война. Не зря чудились знакомые слова. Все запуталось еще круче, вызывая недоумение.
  - На будущее, запомни и постарайся усвоить, - заявил хозяин кабинета на русском. - Перебивать стоящего выше по положению, поведение не просто глупое, а иногда самоубийственное. Здесь не Земля и пока не получишь разрешения говорить, держи рот закрытым. Это ясно?
  - Да!
  - Да, доминус, - с нажимом сказал он.
  - Да, доминус, - послушно повторил Игорь.
  Он очень логично рассудил, что раз позвал, да еще и на нормальном языке способен общаться, сам и объяснит зачем и почему. С детства понял, чаще всего выгоднее не встревать в монолог начальства.
  - Уже лучше.
  Пауза.
  - Магистр Савелий Рубрий Цека сделал огромную ошибку оставив тебя в живых.
  Это про того, в белом.
  - Не мне его судить, - продолжил.
  То есть ниже по положению и очень радует вывод.
  - Чтоб дошло, разжевываю...
  А говорит он не просто свободно, а с хорошим пониманием оборотов.
  - Что произошло с индейцами, когда к ним приехали европейцы, объяснять надо?
  Игорь машинально отрицательно мотнул головой.
  - Уже хорошо. Болезни. Мы тоже люди и не побоюсь этих слов, отставшие в развитии от вас. Как технологически, так и по части всяких вирусов. Ты чихнешь, а здесь миллион-другой вымрет.
  Слушатель невольно поерзал.
  - Про черную смерть, выкосившую треть Европы, чуму Юстиниана или испанку после Первой мировой слышать доводилось? Можешь не отвечать, - поднял руку. - Правильный вопрос, а кто обещал, что уже не занес заразу? Скажем так, предварительно прошел необходимую процедуру очистки. Подробности в данный момент ни к чему, но головная боль вчера от этого, не от удара по башке. Хотя, - поправился, - одно другого не исключает.
  То есть знает много больше сказанного о происшествии.
  - Проблема в том, что любой привезенный с твоей Земли проходит определенную процедуру легализации согласно закона. Наш Великий Царь Царей, Властитель Господ, Хозяин Великой планетной империи, Избранный Богами...
  Поскольку звучал явный титул, без намека на иронию, данный момент очень занимателен. Речь шла об отсутствие единобожия. С толерантностью у верующих в Единственного в прежние века было не очень, за правильный символ веры частенько резались и показать полное незнание обряда или молитвы было достаточно опасно. Уже проще. Всегда можно сослаться на веру в камень или еще какую лабуду, чтоб объяснить незнание догмата.
  - ... Свет Мира и Повелевающий Западом и Востоком Василевс вечный, повелел это дело не пускать на самотек и каждого фиксировать. Нарушителей варить в масле независимо от побудительных причин и знания правильной процедуры. Как самих гостей, так и укрывателей. Это не шутка, - сказал, помолчав. - Мы советовали от тебя избавиться, однако Магистр Савелий Рубрий Цека...
  Опять полностью. Что-то это должно означать. Плохо, когда влипаешь сходу, не имея представления об обстановке.
  - ... действительно благородный человек и приходится повиноваться. Nemo judex in propria causa, - и сам же перевел, - Никто не судья в собственном деле.
  Субординация в лучшем виде. И слава Богу! Могли ведь и бритвой по горлу, а потом списать на случайность. Нет, повинуются.
  - Значит пока останешься здесь. Если будут спрашивать, отвечать так: я с 'девятки'. Экпадивмен. Означает обученный. Ну и свою биографию честно излагай. Без подробностей. Отец умер, мать не помнишь и прочее. Всегда лучше отталкиваться от знакомого и не врать без причины.
  Это он про будущее. Сегодня о таком разве мечтать.
  - Про армию молчи. Это не надо. Здесь будет смотреться странно.
  Очень хотелось спросить почему, но стоически продолжал молчать.
  - А в целом, не углубляйся. Поменьше болтовни о прошлом. Да-да, - сказал Ипатий с досадой, - хлопаешь глазами в недоумении. Чтоб было понятнее... Фантастику любишь? Можешь говорить.
   - Ну, смотря какую...
   - Доминус! Не забывай! Шкура целее будет.
   - Приходилось листать для развлечения, доминус.
   - Саймака читал?
   - Кое-что, - осторожно согласился, - доминус. 'Город', 'Все живое'.
   - 'Кольцо вокруг Солнца'?
   - Не помню, доминус.
   - Нашему миру предшествует опережающий его на секунду мир, в то время как ещё один мир на секунду отстает от нашего...
   Прозвучало на манер цитаты, но суть Игорь ухватил.
  - Нечто вроде беспрерывной цепи миров, следующих один за другим, доминус? Концепция бесконечных параллельных Земель?
  - В точку! - довольно подтвердил рассказчик. - Что хорошо при общении с вашими, они могут быть тупыми и неумехами, но по верхушкам всякого разного нахватались и частенько ловят мысль на лету. Вот с практическими навыками беда. Ну, не важно... В Империи научились проникать на другие миры. Сегодня она распространяется на тридцать одну покоренную планету. Ну это так считается. На трех людей вообще нет. Звери всякие имеются, а человечество не появилось. На семи земледелие так и не изобрели и редкие племена охотников. До сих пор каменными орудиями пользуются и охотой живут. Если честно, не так и плохо, используются в качестве заповедников и отдыха высшей аристократией. На двух придумали себе на голову порох, но по вашим меркам век 14-15, не выше. Еще одна, та самая 'девятка', дошла до уровня конца 18 века. Сегодня они выше, как и пороховые миры. Остальные до нашего появления жили, а иногда и нынче живут без всяких промышленных революций. По-разному, надо сказать. Где государства мощные, а иногда без них обходятся. И только у вас вдруг огромный скачок, вплоть до полетов в космос. О чем это говорит? - спросил внезапно.
  - Не очень представляю, доминус, - осторожно пробормотал Игорь, - как у вас обстояло с покорением эээ... других миров, но подозреваю, что при вторжении раскатают вашу Империю в кратчайшие сроки. Уж очень разный у нас уровень и если дела пойдут криво, залепят ядеркой по вашим проходам. Или химией траванут. У нас такого добра... Тут и численность войск не поможет.
  - Не всегда нужно действовать грубой силой, - покровительственно заявил Ипатий. - Частенько проще купить несколько ключевых фигур. Осел, нагруженный золотом, откроет ворота любой крепости.
  Ну, да. А то что на Земле цены совсем иные и не привязаны к драгоценным металлам - великая новость. Где они возьмут столько бабла. Там тонны золота требуются и попробуй их продать сначала. Обязательно засекут серьезный вброс. Не государство, так завязанные на добычу корпорации или бандиты. А лепить банкноты-фальшивки при нынешнем количестве защиты, для здешнего уровня, кишка тонка. Если сами не понимают, я точно объяснять не собираюсь. Все равно, что заявлять правоверному коммунисту о невозможности построить всеобщее счастье, перегнав капиталистов. Ну его, такие эксперименты. Тем более, оно мне надо, чтоб война началась всерьез?
  - Собственно, - пробормотал вслух, - если повсеместно в инопланетии средневековье, то любая ерунда стоит немалых денег, доминус. И курс у нас разный. Серебро на Земле дешевое, - вспомнив виденные вчера в забегаловке монеты, - да и ценится обычно нечто иное. Помнится, за пряности давали вес в золоте, а у нас в магазине перец стоит сущую мелочь. Тут выгоднее торговля, причем вещи нужно брать чтоб в глаза не бросались. Но есть куча возможностей. Например, большие оконные стекла или более урожайные сорта культурных растений, а есть искусственные драгоценные камни, да мало ли, - и спохватился, - доминус.
  - Молодец, - похвалил Ипатий. - Соображаешь. Может и польза от тебя реальная будет. Но есть поправка. Любые контакты с другой Землей до принятия тамошними народами вассальной присяги - исключительно через Храм Януса, сиречь личную службу тамошнего Понтифика и по совместительству Царя царей. Ну это уже политика и на данном этапе тебе ни к чему. Все равно не поймешь. Усвой пока, ты контрабанда по сути и это карается без жалости.
  То есть некие проходы и возможности все ж имеются помимо официальных, сделал вывод Игорь. И это крайне важно на будущее. Возможно именно здесь его шанс вернуться. Сбежав или став полезным хозяину. Как не противно, но по сути так и есть. У него появился и как бы не один. Доминус - это ведь и есть господин. В итальянском, испанском и вроде румынском есть очень похожие слова.
  - Потому не болтай лишнего и поменьше о прошлой жизни распространяйся.
  Легко сказать, подумал Игорь. Я б и рад, да только мычать способен.
  - Позволено ли будет задать вопрос, доминус?
  - Ну-ну, - сказал тот. - Валяй.
  - Янус, Гермес, магистр, Ипатий, Рубрий, доминус... Даже при моих не слишком обширных знаниях слышится некая греко-римская подкладка. И как это возможно, если совсем другой мир?
  - О! - сказал, откинувшись на спинку стула, довольно собеседник, - не в бровь, а в глаз! На эту тему философы сломали массу перьев, а кое-кто передрался в буквальном смысле с разбиванием стульев о головы. Идей множество и перечислять их слишком долго. Основная общепринятая теория гласит: все Земли изначально одинаковые. То есть реки, горы и моря находятся в тех же местах. Почти. Бывают непонятные флуктуации, тем не менее особых отличий, по большому счету не существует. Даже климат тот же. Во всяком случае, до появления человека. Если на Земле-3 засуха, то она же будет и на остальных Землях в данном районе. Люди идут по наилегчайшей дороге, за животными, расселяясь. Из-за этого и племена практически те же. Конечно, иные погибнут в войнах или будут вытеснены, но это всегда происходит, когда некто рождает новую идею. Одомашнить коня или создать железо. А первоначально перемен не видно. Кому, на самом деле важно, занимали этруски изначально такую территорию или много больше-меньше. Главное их культурное влияние на соседей. Ну а со временем люди начинают забирать воду, строить плотины и вырубать леса, изменяя мир.
  Кроме всего, данный пассаж означает, что месторождения полезных ископаемых находятся в уже знакомых местах. Их не надо разыскивать, просто прислать рабочих. Огромный плюс. И добыть таковые карты на нашей Земле достаточно элементарно. Еще одна занятная возможность разбогатеть. Если вспомнить земную историю, освоение той же Австралии, Африки или Сибири достаточно поздняя история. А богатства иной раз лежат прямо под ногами, как алмазы в еще не существующем ЮАР.
  - В переселении народов есть общие закономерности. И хотя это глубокая древность, где не существует письменных источников и до первых полисов дошли все больше легенды, в половине миров эллины будут колонизировать берега морей, а латины жить в Италии. Или они будут не эллины, а помесь дорийцев с пафлагонцами, но расселяться на побережье дальше и дальше, пока не упрутся в тамошних финикийцев или скифов, все равно станут. Высокая рождаемость при малом клочке земли заставляет. А если считать заселенные миры, то необходимость в сходных действиях практически в каждом. И города стоят на тех же местах. Потому что бухта удобная. Вот итог может оказаться разным. Где Рим разрушили галлы, где персы подчинили Грецию окончательно. Многое зависит от конкретных людей. Лидеров. В нашем, - подчеркнул интонацией, - конкретном, первоначальном мире ромейская империя погрязла в гражданских войнах и раскололась на Западную и Восточную. В результате трон заняла новая династия, пришедшая из нулевого мира, владеющая не только открыванием дорог на иные планеты, но еще кое-какими нестандартными умениями. Для подавляющей части населения - это магия, хотя, после знакомства с вашими технологиями, я б так не сказал.
  А ведь 'наш мир' не включает нулевой. Он прямо сказал первоначальный - римский и про число планет. И что это может означать? Династия не имеет связи с родным миром или не хочет туда наведываться? Как интересно...
   - А на что они способны...
  - Сейчас это неважно, - сказал Ипатий нетерпеливо. - До принцев крови мне не подняться, тебе - тем более. Вряд ли увидишь в жизни хотя бы парочку, они редкие птицы и предпочитают обретаться при дворе в метрополии. Поговорим о тебе. Если еще не дошло, народов в 'Ромаион архи', то есть под 'Ромейской властью', - поправился для лучшего понимания, - много, но с техникой работать умеют не так чтоб часто. 'Девятка', по большей части, промышленная кузница наших миров. Конечно специалисты работают и на других планетах, обучение неплохо поставлено, но их мало. Очень мало. Ну, представь себе инженера 19 века. Он достаточно специфический тип. Умеет работать руками, более того, регулярно делает. Может самостоятельно совершать расчеты и руководить процессом на заводе. Контролирует рабочих, проверяя правильность производственной цепочки и лапшу на уши такому не повесишь. Соответственно и получает. Конечно есть и профессионалы-механики рангом пониже. Месячный заработок ремесленника приблизительно 20 ренсов...
  Вчера имел удовольствие полюбоваться на этот самый ренс при оплате вина одним из гостей в забегаловке. Серебряная монетка где-то грамма четыре, максимум. Светить интерес не хотелось и тонкости денежной системы пока остались столь же неясными, как должность Ипатия.
   - ... инженер третей категории получает в среднем от 325, квалифицированный слесарь-токарь четвертого разряда 80-90. Шофер-механик в зависимости от ранга 100-150 ренсов.
  А вот это первая приятная новость. Как минимум хватит на нормальную жизнь, раз уж работяга в пять раз меньше имеет и семью содержать умудряется. Занятный вопрос, что в комфорт входит в здешних местах. Уж точно не телевизор.
  -Тебе, естественно, на сегодняшний день записан в штате нижний уровень. Что это за мастер без языка и к тому же аграммат? Неграмотный, в смысле. Так не бывает! Придется учиться. Хорошо, что начал самостоятельно.
   В очередной раз можно сделать напрашивающийся вывод - кто-то доложил. Хорошо от немоты ничего опасного брякнуть бы при всем желании не сумел. Стукачи как бы не ночью прибежали или на худой конец с раннего утра. Наверно и про бабу в постели в курсе. Кстати, так ли уж она бескорыстна? Насчет заработков наверняка осведомлена.
  - Итак, - сказал лектор, поднимаясь и похлопывая по ладони длинной палкой. Нечто подобное Игорь уже видел на плацу, хотя в званиях не разобрался, но явно держатели жезла начальники и символ власти. И они не стеснялись применять по отношению к стратиотам . - Народы, населяющие Ойкумену, то есть весь обитаемый мир, подразделяются на ромеев и варваров. Вторые ими и останутся, а кем станешь ты - зависит не от Митры с Янусом, а от лично тебя! Прежде основным языком была латынь, она и сейчас используется на высшем уровне в качестве официального языка дворцов, однако основная часть беседует на вульгарном койне, частенько называемом просто ромейским.
  Ойкумен населена отнюдь не одними римлянами. Основная масса совсем иные народы, сделал вывод Игорь. Это, как бы, при расширении Россия перестала говорить на русском, перейдя... на какой? Ну не важно. Принцип и так ясен.
  - Я говорю сейчас о вульгарном, поскольку существует и более высокая литературная форма. Наречие сложилось из греческого, с заимствованиями латинских, кельтских, германо-скандинавских выражений и слов. Количество разных лингвистических элементов в койне может различаться в зависимости от района и планеты.
  Угадал!
  - Проще говоря, акценты и диалекты в огромном количестве. Потому для приличного человека стыдно не знать литературный язык. На него станут показывать пальцами, захоти подняться. А это возможно. Мы общество сословное, но и открытое. Иные с самых низов до высоких должностей дорастают.
  Он сделал многозначительную паузу. Информация, безусловно, полезная.
  - Выкладывай слова, которые вчера запомнил.
  Игорь послушно перечислил свой небогатый набор.
  - Для начала, запомни, за малым исключением заимствованных, следует произносить с ударением на предпоследнем слоге. В двусложных словах и именах ударение ставится, собственно, на первом слоге. Повтори еще раз список!
  Игорь начал и уже на пятом слове, заработал очень больно палкой по плечу.
  - Продолжай, - сказал небрежно Ипатий и когда, стиснув зубы, не просившийся в ученики, начал перечислять, моментально двинул снова.
  Игорь взвился с места не раздумывая, готовый бить. Только из этого ничего хорошего не вышло. Со своей палкой этот тип умел обращаться не хуже полицейского с резиновой дубинкой при разгоне демонстрации. Три удара и Игорь, хрипя, валяется на полу, а наставник по части языков сидит в небрежной позе на крае стола и смотрит.
  - Ну как, прочухался? Тогда садись на стул. Научись держать себя в руках и кланяться, - произнес абсолютно спокойным тоном. - Иначе плохо закончишь и от петли никто не спасет. Видел висельника? Смог бы коснуться прилюдно меня - отправился б ему на замену. Тут и доброе отношение не поможет. Закон суров, но он закон. Всоси, парень, ты не у себя. В чужой монастырь со своим уставом не прутся. А что касается битья, то самый действенный способ обучения. Здесь порют в школе и дома, взрослых и детей. Ввод мудрости через задницу очень способствует умению усваивать материал. И чтоб на будущее сомнений не было, я буду давать с утра два десятка слов. На завтра их обязан знать. Если выучишь дополнительные, за каждое свыше урока минус одна ошибка и не будет синяка. А теперь попробуй составить фразу, - усмехнулся, - склонения и падежи временно ошибками считаться не будут. Пока исправляю бесплатно...
  
  
  Агон 3. Простые сложности.
  
  - На станцию! - сообщил Арсен, вручая бумагу с печатью.
  Он был толстый, лысый и красномордый тип из канцелярии. Должность его называлась скриба и означало нечто вроде делопроизводителя. В штабе отвечал за материальное обеспечение и распределял кому куда ехать, отчего в гараже пользовался известным уважением, несмотря на низкое звание докимоса.
  Некоторые слова прямых аналогов не имели и перевести практически невозможно. Ближе всего капрал или ефрейтор. Приходилось запоминать в таком виде.
  - Готово? - потребовал Игорь.
  - Да, доминус! - счастливо отрапортовал Астрик.
  Тут говорили именно так, без всяких: 'Так точно'.
  - Грузовик к работе готов полностью! - в смысле уже на пару и можно выезжать, а все от уровня масла до состояния колес проверено и блестящие детали почищены.
  Не самый глупый обычай наставничество. Каждый механик обязан был обучить молодого ученика профессии. Он недостаточно еще ориентировался в окружающем мире, но все это очень напоминало средневековые цеховые правила. Три года в подмастерьях, затем сдача экзамена комиссии из нескольких посторонних специалистов. Наставник в нее входить не имел права. Если испытание проваливал, платишь штраф и еще год ходишь в учениках до следующего. Иные всю жизнь в подмастерьях обретаются. Частенько испытуемому подсовывали заковыристые задания, именно с целью завалить. Все ж многочисленные конкуренты сбивающие расценки никому не требовались. Впрочем, пока работы хватало для всех и затоваривания специалистами не наблюдалось.
   Но в данном случае, симбиоз был на удивление удачным. Астрик с самого начала просек насколько красивый шанс в виде ничего не понимающего чужака удачно подвернулся и сам себя назначил в помощники, забив на стандартную процедуру. То есть, со временем, сам о том и рассказал, дав положенную клятву слушаться, но изначально финт проделал хитрый, всем и каждому рассказав, что уже принят на службу. Наставник на свои доходы содержит помощника. Это означает кормежку, одежду и прочее, на время обучения. Ученик, после сдачи квалификационного экзамена, должен отблагодарить бывшего мастера. Обычно в размере первой месячной зарплаты.
  А пока годы идут, в обязанности хозяина входит обучение специальности, защита от кулаков и претензий посторонних. Со своей стороны, мальчишка брал на себя бытовые заботы. Он стирал вещи, бегал по его поручениям, работал грузчиком, убирал помещение и многое другое. Например, обмывание новой работы состоялось за счет Игоря, о чем тот и не подозревал достаточно долго. Как и приобретение постельных принадлежностей, с одеждой не только для себя, но и шустрому пацану. Кроме того, гонорар той самой девице и угощение с покупками записаны в долг в счет будущих доходов. Женщина не являлась проституткой в прямом смысле, однако по правилам хорошего тона требовалось отблагодарить. Короче, все это было проделано от его имени, но Астрик честно бился за каждую мелкую монету.
  В чем-то он напоминал Игорю его самого. Мать померла давно, отец служил на той самой базе десятником и погиб в какой-то стычке. Подробности до Игоря не дошли по малому словарному запасу, да он особо и не заморачивался. Случилось это пару лет назад и к его приключениям отношения не имело. В целом остался мальчишка при военных на правах помочь и принести. Такое случалось. Его не гнали, подкармливали, но до принятия в подразделение пришлось бы жить мальчиком на побегушках еще не один год. Стать механиком не только престижнее, но и заметно денежнее солдатской лямки.
  - Что слышно? - спросил, проезжая мимо в очередной раз марширующих по четыре в ряд. Зрелище насквозь привычное и давно не привлекало внимание. Муштровали новобранцев всерьез и не зря.
  - Левой!... Левой!... Левой!... Раз-два! Раз-два! Левой!...
  При близком знакомстве армия оказалась вовсе не армией. Жизнь, как обычно, много сложнее привычных порядков. Здешние парни были букелларии, что опять же одним словом не перевести. Приблизительно - личная дружина. В данном случае того самого магистра Цека. Это достаточно высокое звание, не меньше графа, хотя Ипатий уверял, что классического феодализма нет. Отдельные признаки присутствуют, но есть и рабовладельческого, и капиталистического. Все это смешение лишь путает. Любое общество не стоит, а развивается, в том числе и по части общественных отношений.
   Здесь вообще было накручено всякого. Частенько при запасе слов Игоря невозможно разобраться в тонкостях. А может и на Земле нечто такое имелось, исторического не заканчивал. Наемниками, к примеру, букеллариев назвать нельзя, под определение не подходили, поскольку служили поколениями одному господину, набираемые в 'семерке', из определенных племен тамошних охотников.
  - Разговоры в строю!
  В результате не только сознательно поддерживали жесточайшую дисциплину, но и присяга не пустой звук. Речь уже идет о чести и позоре на голову предков. Как распределялись подразделения Игорь пока не понял, но покой их района охраняло помимо разнообразной стражи (ночной, речной, сельской) четыре друнга, то есть подразделения в 600 человек. На участок размером с весь Алтай не так и много. Их база находилась где-то в районе земного Барнаула, но это очень приблизительно. Здесь давали курс молодого бойца и затем разбрасывали по точкам. Ничего удивительного, что его сунули в подобное место. Постоянный контингент привык к мельканию новых лиц и не особо любопытен. А проходящие через часть и не вспомнят через неделю о случайном знакомстве.
  - Доминус Ипатий опять о тебе расспрашивал, - доложил помощник.
  Это было ожидаемо и не удивляло. Посвященный Гермеса, при уточнении со временем некоторых подробностей, той еще штучкой оказался. Звание не означало монашеского чина. Прекрасно жил в миру и занимался не молитвами с лингвистикой. 'Мерарх тайного слова' по должности, то есть приравнивается к командиру полка. Фактически начальник особого отдела дружины. В переводе на привычные понятия - контрразведка. Выявление сомнительных и опасных лиц, следствие.
  - А что я могу поведать? Ты ж не особо разговариваешь, а про родителей он и так в курсе. Вот и делюсь чем занимались. Туда поехали, здесь починили. Ну еще чему учишь. Чертеж он внимательно посмотрел и похвалил.
  Когда Игорь смог начать объясняться, Астрик тут же честно доложил о подобных беседах. Парнишка умный и прекрасно соображает. Не стучать нельзя, зато можно предупредить прямого начальника о действиях. Тот уж сам решит, когда сообщать можно, а когда помалкивать. А то ведь вылезет рано или поздно стукачество и Игорь подляну устроит. В принципе, никто ж не проверяет чему и как он учит. Может вообще кроме катания квадратного груза и стирания носков ничего не доверять. И три года будешь пахать, как миленький, не имея возможности уйти. Нарушающих соглашение об ученичестве считают беглыми и очень не любят. Никто не заставлял и отсутствие бумаг - ерунда. Свидетелей хватает. А ведь попадаются мастера еще и распускающие руки не по делу. Жаловаться некому. В своем праве. Какие потом экзамены и получение диплома механика...
   Машину подкинуло на очередном булыжнике.
  - Мать твою! - машинально ругнулся Игорь и поймал заинтересованный взгляд Астрика. Тот все пытался сопоставить иногда вырывающееся выражения со знакомыми и вычислить племя начальника. Парнишка настоящий полиглот. Свободно объяснялся на трех языках, без особых затруднений еще на пяти. Сколько знал плохо вообще не ясно, но точно мог объясниться с любым. Многие из тех, кто ему встречался, услышав родную речь, готовы были помочь сироте, а тот и пользовался, хитрюга. Знаменитые римские дороги оказались при близком знакомстве отнюдь не такой замечательной вещью, как в интернете. Конечно, строили капитально. Сначала на землю укладывают крупные камни, потом пересыпают их песком, сверху покрывают полотно мелким гравием. Еще продольную ось дороги делали чуть выше, чем обочины. Таким образом, во время дождя вода стекала в придорожные канавы, а сама поверхность размокала не так сильно. Вот только поверху, возле населенных пунктов, выкладывали булыжниками. Можно себе представить, как трясет.
  Привычный асфальт, может где-то и существует, однако в иных краях. А дорога, хоть и построена по единому плану, частенько состоит из участков разного качества. Все зависит от населенности местности. Где людей мало, поддерживать в приличном состоянии никто не заинтересован. Денег не выделяют, заставляя жителей отрабатывать определенные дни. Ремонт, хоть не часто, все ж делать приходится. Понятно, как совершают, из-под палки. К счастью, на его рыдване носиться с бешенной скоростью все одно невозможно и тутошняя трасса из приличных.
   Для аборигенов и ползущая под тридцать километров в час телега без лошадей, перевозящая 200 модиев, то есть почти две тонны, великое достижение, а водитель равен четвертьбогу. Он может поплевывать свысока на остающихся за спиной пешеходов и повозки. А если лошади пугаются шума и скорости, то не его вина. На полубога не тянет, это разве настоящие инженеры в хламидах с черной полосой по краю могут претендовать. Кастовости нет, однако сословные различия достаточно четкие.
  Люди не мыслят себя без принадлежности к определенной группе и при представлении обязательно подчеркивают, имея дело с равным. Те же шоферы-механики имеют три ранга в зависимости от квалификации. Опять же подтверждается соответствующим практическим экзаменом и дипломом с печатями. Значит и иерархия с уважением разная в соответствующей среде. Но для чужих одеваются определенным образом. Совсем не зря.
  Есфимата - одежда для ромеев несла множество смыслов. По костюму, качеству, цвет у определялись род занятий, достаток, общественный, религиозный статус и даже политические пристрастия его обладателя.
  Встречный сразу видит с кем имеет дело и требуется ли шапку ломать. Скажем красный цвет, обязательно присутствует у вояк. Обычно пояс, если не в форме. Или шляпа соответствующего колера. А то оба признака вместе. Черный у техников. Зеленый у ремесленников и так далее.
   Езды тут всего минут десять. Товарняк еще не прибыл. Да-да, раз уж 19 век, куда без чуда промышленной революции. Пыхтит и по рельсам бегает. Проверить насколько здешние отличаются от земных Игорь при всем желании бы не смог. И никогда не видел реально паровоза, и никто не позволит изучать без приказа сверху. Железнодорожники получали очень приличные деньги и абсолютно не стремились пускать в свою вотчину посторонних. Судя по некоторым наблюдениям, они тоже были цехом и во многом семейным, с передачей знаний по наследству. Конечно новые и более мощные модели паровозов появлялись, но в целом слишком много надо построить железных дорог по куче миров. Сеть в этом мире достаточно редкая и идет постоянная борьба между группировками в каком направлении строить в первую очередь. Это сулит огромные доходы и развитие расположенных вдоль рельсов территории. Опять прибыль для местных жителей и владельцев земли. Мало иметь серебряные рудники, с них еще и вывезти металл важно. И пути тянули, в первую очередь, в такие места.
  - Опять задерживается, - без особого огорчения сообщил Астрик. Для него истина в пословице: 'Солдат спит, служба идет'. Позже прибудет груз, второй раз еще куда не погонят. День выдался солнечный и теплый, хотя осень уже вступила в свои права. Можно и подремать, не замерзнешь.
  С временем года у Игоря были сложности. Календарь совсем другой. Новый год с первого дня весны, причем март посвящен Марсу - богу войны и вряд ли случайно. Затем месяцы без затей, не по названиям, а числам. Первый, второй, третий и.т.п, но с привычными не совпадают, добавляя проблем в голове. Иногда, для пущей путаницы по богам именуются. Причем дни с привычными не совпадали. 29 или 30 в месяце, а 31 или 28 нет. Но еще и три летоисчисления. От основания Рима, от Первой династии и по Олимпиадам. Привязать к нормальным датам он так и не смог. Может историку это бы удалось, но здесь Христос родиться не изволил. Или его последователей многобожники на кресты отправили.
  - Сиди тут, - показал Игорь. - Пройдусь.
  Астрик, без всякой почтительности, ухмыльнулся. Он прекрасно знал куда и зачем. К тому же давно усвоил, что наставник без причины не бьет, да и по делу без злобы, а для порядка. Подзатыльники на фоне неоднократных прежних побоев были практически лаской. Отношение он ценил и старался по полной. И в учебе, и труде. Напоминать про стирку или изничтожение насекомых не требовалось. А клопов с тараканами в казарме хватало и местные не особо обращали внимание на живность.
  В городке жило несколько тысяч человек и добрая половина имела отношение к добыче меди и серебра. Не обязательно шахтеры. Плавильщики, всевозможные сопутствующие цеха, изготовляющие посуду и много другое. На станции к приходу пассажирского поезда всегда появлялись зеваки. В данном случае ожидался товарняк и на перроне почти пусто, кроме парочки скучающих подростков. Зато почта работает бесперебойно. Потянув на себя проскользнул в открывшуюся дверь, и едва не получил по спине, когда увлекаемая противовесом дверь моментально захлопнулась за мной.
   - Хайре, - вежливо сказал.
  - Василиса, Ингвар пришел, - сообщила басом дебелая тетка-начальница, будто вторая работница была полностью слепа.
   Молодая женщина мило покраснела и встала. Маленькая брюнеточка с синими глазами и прямым носом, всегда аккуратно одета в одном стиле. Белая блузка, темная юбка, белые носки и сандалии. Он подозревал - это униформа государственных служащих. Начальница тоже похоже наряжается. Проверить пока не удавалось. Единственное виденное официальное государственное учреждение. Здесь личные земли рода Рубриев.
  Для женщин в мире ромеев работы было не так, чтоб сильно много. Уличные торговки, прачки или проститутки не в счет. Иногда деньги требовались и более высокорожденным. Почта и находящейся в ней телеграф в данном отношении оказались удивительно прогрессивными. Общеимперские учреждения, заинтересованные экономить, охотно брали на работу получивших образование девиц. Им можно было платить меньше, а требовать больше, чем с мужчин. К тому же писали обычно красивым почерком и были старательны и трудолюбивы. Право же, девушке в стесненных обстоятельствах из хорошей семьи не в шахте ж работать. А тут чистая работа с 8 до 8. Учеба в школе не просто полезна, а выгодна в итоге.
  На почту он заходил неоднократно, привозя какие-то пакеты и сдавая по описи. Симпатичная девушка быстро посекла его затруднения. Сказать нечто внятное или прочесть, на первых порах, был не способен. Совал послания в руки и платил из выданных заранее сумм, получая расписку. В штабе прекрасно знали стоимость отправлений и выдавали точно. На всякий случай таскал в первые дни с собой Астрика. Потом усвоил основные правила, да и Василиса говорила вежливо и разборчиво, не пытаясь послать, когда чего-то не доходило и повторяя простыми словами. Теперь уже и сам был в курсе необходимого. И при отсутствии посетителей в конторе, что случалось частенько, даже пытаться поддерживать разговор.
  - Сделал, - сказал с оттенком гордости, показывая тяжелый сверток.
  Позавчера девушка пожаловалась, что в надежде подработать приобрела пишущую машинку за добрую сотню ренсов. Немалая сумма для ее бюджета. А в результате не работает. Самое забавное, что Игорь вообще не понял, о чем речь, уловив исключительно 'механизмус'. Не приходилось прежде с такими вещами здесь сталкиваться. Любые бумаги писали от руки, хотя печатные книги имелись. Издалека пару раз видел. Зато моментально предложил свои услуги. Уж больно девушка приятна во всех отношениях. И внешне, и по обхождению. Всегда вежлива и готова помочь деревенскому вахлаку в его лице или древней бабуле, отправляющей родственникам письмо.
  - Давай донесу до дома, -предложил, надеясь, что не примет за прямой намек.
  - Иди, - разрешила старшая. - Долго не задерживайся.
  - Было сложно? - спросила девушка уже на улице.
  - Нет, - ответил Игорь честно.
  Иногда тупость аборигенов ставила его в тупик. Лошадь седлать те умели, а шестеренку на правильное место поставить разума не хватает. Ладно выточить, но просто вернуть на место? Все ж средневековые думают иначе. Стратиота от сохи приходится заставлять буквально зубрить сборку-разборку винтовки. Правда, попадались среди новобранцев и сообразительные экземпляры, быстро растущие в чинах. А второе поколение, их дети, уже училось в школах при гарнизонах и обладало несколько более широкими взглядами. Если подумать, ничего удивительного. На Земле тоже нельзя было взять из деревни и сразу доверить работу со сложной техникой. А здесь половина живет в античности со всеми ее прелестями в виде рабовладения и телесных наказаний, вторая только вчера увидела рельсы. Слой техников-механиков очень тонкий. Возможно здесь просто глухая дыра, все ж Алтай от метрополии достаточно далеко.
  - Видел таковский механизм прежде.
  - Такой, не таковский, - поправила машинально. Он сам когда-то попросил об этом. Все приятней, чем получать палкой от Ипатия.
  - Такой, - повторил послушно, - механизм. Немного иначе устроение, а в целом ничего сложного.
  Он хотел сказать, что в валяющейся у него на чердаке в детстве электрической машинке имелся валик. В здешней стояла полукруглая рельефная пластина. Ее можно было легко сменить и печатать иным шрифтом. Но малый запас слов не позволял нормально объяснить. Вот как на ромейском валик будет? Показать-то, чтоб спросить нечего. Тем не менее выглядеть дурачком очень не хотелось и выдал заранее подготовленный монолог.
  - Очень удобная вещь. Научиться писать может каждый, - речь готовил тщательно, - но не все могут писать быстро и в то же время четко, разборчиво и красиво. Деловые документы или рукописи одинаковыми буквами должны иметь спрос.
  - Вот и я надеюсь, - сказала девушка. - В заводской конторе постоянно пишут массу бумаг, а с определенной сноровкой можно под диктовку печатать. Немного потренироваться... Ой, - вспомнила, - а сколько я тебе должна?
  - Да ничего, - отказался Игорь гордо. - Ерунда там исправлена.
  Пружина треснула. Найти подходящую не такое легкое дело. Но это ж почти армия! Спросил у Фитца и по его наводке кладовщику поставил пиво. Обошлось в сущую ерунду. С этим делом в гараже было странно. Существовали свои неписанные правила. Никто не требовал обращаться с формальным приветствием или именовать господином, будучи старшим по рангу. Естественно помощников это не касалось, они обязаны приветствовать первыми. Тем не менее, если идешь к кому-нибудь за советом или помощью, положено угостить табаком в качестве подношения. Если нечто сложное, поставить пиво. Существовала даже специальная доска, где отмечали мелом кто кому должен. Для него это было дико.
  Хватало и другого. Никто не садился за руль в спецовке. Для рейса переодевались. Оба механика пользовались своим личным инструментом, хранившимся под замком в специальных ящичках и не делились им. В гараже, при необходимости, частенько брали гораздо худший, общий. Если уж давали свой - изволь поставить пиво. Никто не чурался подработать на стороне, чинить из казенных материалов неизвестно чьи вещи в рабочее время или на маршруте прихватить нечто плохо лежащее. Зато в самом гараже ничего не пропадало. Потерянные монеты и то выкладывались на станок.
   - Так неудобно, - сказала Василиса растеряно.
   - Ты помогала просто так, почему я не могу?
   - Благослови тебя Исида, - сказала она и поцеловала в щеку.
   Это было приятно и неожиданно. Напрашивалось продолжение, но тут завыл гудок приближающегося поезда, заставив невольно с досадой поморщиться.
   - Тебе надо бежать?
   - До дома донесу, - твердо сказал Игорь.
  Примчался на станцию как раз вовремя, успев показать работоспособность машинки. Все-таки не электрическая и приходится с силой нажимать на клавиши. Заодно идею улучшения отложил на будущее. Вдруг пригодится. Все лучше, чем оружие модернизировать.
  Эшелон с углем шел напрямую по ветке на завод, а останавливающиеся на станции шли по другой ветке. Его интересовал конкретный груз и, ориентируясь на Астрика, подошел к самому началу действия. С помощником Игорю крупно повезло. Тот, ко всему, еще и грамотным оказался, что далеко не распространенное явление. То есть первоначально накладные и дорожные вручались небрежным жестом пацану и тот проверял правильность или подсказывал маршрут. Что-что, а окрестности Астрик знал прекрасно.
  Теперь уже стало легче. Хотя до свободной беседы далеко, но через два с лишним месяца он уже знал почти тысячу слов. Стимул в виде палки прекрасно помогал. Фактически всерьез уже не получал, хотя порой совсем не просто. Но когда вокруг трындят на койне и есть собственный переводчик, а Ипатий даже расщедрился на нечто вроде рукописного разговорника, невольно движешься вперед. Даже читать научился по слогам. Все ж в основе нечто смутно знакомое. Половина букв совсем иная, но уже есть от чего отталкиваться. Слава богам, обычно как слышится, так и пишется. Общий язык достаточно прост и практически без исключений. Все они заимствования.
  - Требуется подвести грузовик, доминус, - вежливо сообщил Астрик.
  Они и сам бы сумел получив достаточные навыки на поприще ученика, но за занятие шоферского сиденья без разрешения крепко получил бы по шее. Не потому что Игорь берег должность, а существуют твердые правила. Пока не сдашь экзамен разрешено исключительно под присмотром или без посторонних. Тут еще и престиж. Нечего за руль пускать молокососа. Так что продемонстрировав чудеса подкатывания задним ходом, а специальной передачи не имеется и без определенного опыта черта с два сумеешь, Игорь встал у машины, наблюдая. Ящики таскали грузчики. В кузове тяжко трудился Астрик, а он, согласно роли, лишь пересчитывал. Сегодня нет большого ассортимента и не запутаешься в надписях. Однажды вышла неприятность и пришлось кладовщику, специально вернувшись, в глаз засветить. Сейчас главное калибр правильный сверять по надписям, чтоб не подсунули старье. Обычные патроны для винтовок, а окажись внутри нечто иное, не его вина. Похоже скоро ожидаются стрельбы и заранее пополняют запас на складе. Иногда выводы можно сделать и по таким фактам. Армейскому разведчику в полосе фронта пригодилось бы, а ему зачем?
  Когда кузов забили полностью и закорючка на документе была поставлена, спросил Астрика, в машине.
  - Почему Исида важнее Геры или Юноны?
  Нечто такое давно его тревожило, только сформулировать не мог. Многие женщины клялись именно Исидой.
  - Популярнее, - поправил тот. - Греческие боги, как и простые смертные, подчиняются велениям судьбы.
  Будущее предопределено, 'перевел' для себя Игорь.
  - Римские торгаши. Ты даешь мне взамен того что даю я. Понимаешь?
  - Да.
  - А Исида может заступиться и изменить твою жизнь. Надо искренне просить.
  Хм... прообраз девы Марии? Покайся и простятся грехи твои? И так невозможно разобраться кто за что отвечает. Богов десятки, часть с разными именами, но аналоги, другие отвечают за конкретные действия. Надо в этом с детства вариться, чтоб отличать ипостаси и помнить имена.
  - А что странного? Ты ж тоже не в Зевса или Януса, а в Митру веришь, он для мужчин практически тоже, что Исида для женщин.
  Я верю в Митру? - поразился Игорь. А это с чего вдруг?
  
  
  Агон 4. Аристократы.
  
  Магистр Савелий Рубрий Цека понял, что в четвертый раз бессмысленно просматривает одну и ту же страницу в книге и раздраженно отшвырнул сборник трагедий модного режиссера Эпидокла в угол купе.
  - А я думал на сколько тебя хватит, - не особо удивился Сергий, сидящий напротив за столом, наполняя чашу красным вином с первого мира.
  На самом деле, оба особой разницы во вкусе не замечали, несмотря на то, что магистр получил соответствующее образование по данной части. Ничуть не лучше привычных столовых сортов. Но положение обязывает изображать восхищение метрополией и ее товарами. Покупать тамошнюю продукцию в дальних мирах могли позволить себе немногие и Савелий, точнее его управляющий, постоянно держал для знатных гостей запас. То, что его командующий и по совместительству дядька, предпочитающий крепкий джин или пиво сейчас делал, говорило о том, что и он не спокоен. В таких случаях старый друг и воспитатель пил согласно этикету, разбавляя два к трем и забывая старые стратиотские привычки.
  - Что сделано, то сделано. Жалеть поздно.
  - Это было единственно правильное решение.
  - Которое может выйти боком и всерьез.
  - Хватит!
  - Как скажешь, Савелий, - послушно согласился старый вояка, со стуком ставя опустевшую чашу. - Мое дело война, думать не положено.
  Младший посмотрел на собеседника внимательно и впервые задумался о его роли в своей жизни. Фактически заменил ему отца, подбирая учителей, осуществляя воспитание, управляя охраной и помогая стать бойцом. Наверное, просто не умел иначе. С детства хотел вырасти воякой и стал им, пройдя путь от обычного стратиота до стратига провинции. И здесь все было честно, никакой протекции. Долгое время никто и не подозревал, что сын негритянки может приходиться магистру Цека родичем. Своими усилиями сделал карьеру, а не из уважения к предкам. А потом дедуля призвал заслуженного стратига во дворец и поручил воспитать будущего наследника, не слишком довольного внезапным окончанием вольного существования. То есть это Савелий задним числом понимал, что на него сделали ставку, обходя других претендентов.
  Отец разве по бумагам числился следующим магистром провинции, никогда делами не занимался и не задержись дедуля от спуска в Аид до совершеннолетия внука, могли бы пропихнуть на трон другого. Отец погиб достаточно рано и не совершая героические подвиги, а сверзившись с коня в пьяном виде во время охоты. Тогда говорили разное, как обычно искали происки врагов и родственников, желание устранить потенциального конкурента на высокое кресло. Когда подрос, всерьез заинтересовался и проверил старые доклады, а также поговорил с разными людьми. Судя по всему, талантами не блистал и предпочитал проводить время в гулянках и азартных играх. В каком-то смысле повезло, что наставник оказался иного поля ягода. Внушил понятие о долге и правильном поведении.
  - Может оно и лучше было б, не умей ты соображать взаправду? - спросил с подколкой. - Вырос бы я нормальным и не думал о полезности того или иного действия для Империи?
   В дверь постучали и после разрешения нарисовался начальник личного поезда. И хотя всего шесть вагонов, должность у него ответственная. Любые проколы, как неправильное размещение взвода телохранителей, так и отсутствие закуски для магистра, смерти подобны. Достаточно вспомнить историю с освещением. Кто ж в эшелоне такого уровня использует свечи? А под аккумуляторы пришлось переделывать планировку, запихивая под диван. Изначально предполагали разместить под вагоном, но это оказалось невозможно, слишком тяжёлые, и это приводило к тряске. А в поезде почти двести ламп и должны постоянно быть в готовности!
  - Через пять минут отправляемся, доминус.
  - Давно пора, - пробурчал Сергий, поднимаясь во весь рост, составляющий пять локтей, и потягиваясь.
  Мускулы рельефно выделились на теле. Конечно Савелий никогда не был задохликом, занимаясь упражнениями в гимнасии и после окончания учебы. Даже сейчас не забывал поддерживать форму, но в глубине души завидовал могучим статям старого уже человека. Тому под семьдесят, а бодр и силен, как тридцатилетний. Магистр подозревал, что в его возрасте будет старой развалиной. А ведь сроду не бегал по лесам, не имеет ранений и не подыхал от чумы в диких восточных степях. Только по седине и морщинам и можно понять - далеко не мальчик. Может все ж древняя кровь сказывается?
  - Нам дали зеленый свет.
  - Посмели б не дать, - пробурчал Сергий.
  Личный поезд магистра, даже последнего мира все ж имел приоритет при переходе межпланетными воротами Януса. Правда они работали не круглосуточно, а по определенному графику и даже привилегированным пассажирам иногда приходилось ждать на запасных путях. Однако сейчас происходило нечто экстраординарное. Поезд вопреки всем правилам держали на стоянке. И не только их.
  - В чем причина задержки?
  - Не могу знать, - бодро доложил начальник поезда. - Молчат. Все с этой стороны наводнено армейскими, - сказал и так известное. Это и было странно. Явно не по их поводу, иначе б давно явились взять под арест. - Через час будем на месте.
  - Благодарю. Свободен.
  Сложность 'Ромаион василейя' в том, что наличие цепочки планет, связанных воротами Януса, делала карты многомерными, а маршруты товаров и людей частенько запутанными. Постоянно, особенно жителям новых миров, проще было отправиться в чужие и там доехать до нужной точки, чем перемещаться по собственным дорогам. Для координации перевозок явно не хватало компьютеров с их быстродействием, но это пока только красивые мечты о ближайшем будущем. Хватает и более насущных проблем. Модель, показывающая провинцию в полном разрезе, вроде находящейся у Савелия во дворце, достаточно большая редкость. Обычно специалисты были в курсе транспортного движения в одном-двух соседних мирах, не больше. Если в его, 'тридцать первом', большинство железных дорог однопутные и который год о расширении сети речи не идет, то ближе к метрополии есть масса вариантов быстрой переброски грузов и тамошние провинциалы абсолютно не заинтересованы делиться получаемыми за счет перевозок доходами с новыми планетами. Поэтому логистики в немалой цене и обычно свои деньги отрабатывали с лихвой.
   Поезд дернулся и за окнами все быстрее замелькали столбы. Магистр уже протянул руку, чтоб позвонить и вызвать слугу переодеться, но тут по коридору прозвучали быстрые шаги. Дверь распахнулась без обычного стука. Обычно начальник подразделения БР - Безопасность руководства Иоанн Руфин так себе не вел. Очень выдержанный, вежливый и полезный сотрудник. Свои люди у него имелись не только в каждом учреждении, ведомстве, армии и страже в самых отдаленных местах провинции родного мира, но и в соседних, а главное в метрополии. Особенно старательно он внедрял агентов в конкурирующие силовые ведомства.
  - Прошу простить, мой господин, - сказал, кланяясь. - Буквально пару минут назад получил важнейшее известие и полагаю, оно не терпит задержки.
  Иоанн был один из немногих, кому Савелий доверял и кто был в курсе недавней эскапады, будучи категорически против. К сожалению, количество способных отправиться нелегально в чужой мир и не спалиться там на третьем шаге и втором слове, равно в его окружении ровно двум. То есть, при необходимости, можно набрать и больше, однако гарантии их молчания не существует. Пришлось бы устранять достаточно известные фигуры, работая на опережение. Все это крайне опасно и чем меньше человек в курсе, тем лучше. А если совсем честно, хотелось вновь почувствовать себя обычным человеком, как в молодости и слегка отдохнуть. Чуть не закончилось полным провалом с тяжелейшими последствиями. Увы, больше в такие игры он баловаться не станет. Он уцелел абсолютно случайно и лишь благодаря Ипатию и постороннему парню акция осталась тайной. По крайней мере так думал, пока не получил вызов в Анатоликаполис , на аудиенцию к президу Юнию Тицинию.
  - Говори, - чувствуя холодок в спине, разрешил.
  - Подробностей пока нет, но позавчера Кирилл Фага, копьеносец презида, - то есть один из приближенных. Титул был скорее почетный, для отвечающего за охрану самого Юния Тициния, - поднял мятеж. Дворец был захвачен.
  Савелий невольно подался вперед.
  - По предварительным данным среди заговорщиков присутствовали командиры гвардии и дворцовой разведки. Валерий, - это был сын презида, пятидесятисемилетний наследник, - среагировал с похвальной быстротой, подняв гарнизон. Пока бунтовщики пытались выбить из Юния подтверждение своих полномочий, атаковал дворец. Похоже наличествует куча трупов.
  - Не удивительно, что дороги Януса были перекрыты и нагнали солдатню. Странно, что сняли блокаду так быстро, - пробормотал Сергий.
  - Юний жив? - потребовал Савелий.
   - Пока не ясно, - извиняющимся тоном, сказал Иоанн. - Официально - да. Но я б, на месте сына, удавил и списал на негодяев-смутьянов.
  - Положа руку на сердце, неизвестно какой из вариантов лучше для нас, - буркнул магистр. - Кто такой этот Фага?
  - Сильно много сходу не скажу. Учился на 'девятке'. Считался лояльным и говорил приятное начальству. Ничего конкретного, к сожалению. Второй ряд бюрократии из лично отобранных Юнием не за наличие предков, а по лояльности и за талант. Они тянут за титулованных министров воз забот. Такие должны быть преданными до смерти, поднявшись из канавы к вершинам власти и в перспективе имеющие возможность сделать прекрасную карьеру.
  - Наш старый презид крупно ошибся с назначением.
  - Или кто-то опасался, что с его смертью Валерий начнет перестановки и решил сыграть на опережение.
   - Полагаешь ниточки идут наверх?
  - Ну не демократию ж решили внедрять в провинции! Тут и Царь Царей проснется и пригонит наводить порядок десяток-другой легионов.
  - Иоанн? - потребовал магистр.
  - Развелось нынче реформаторов, прости, мой господин. 'Девятка' и 'Тридцать вторая' генерируют массу сомнительных идей. Мог и набраться при учебе какой-то сомнительной идеологии. Пусть не голосование, подходящее разве для мелких полисов, но крестьянину необходимо дать землю, проводить индустриализацию, отменить привилегии и прочее.
  - Чем плохо? - недовольно спросил Савелий. - Где бывает прогресс без изменений.
  - Как проводить курс реформ так, чтобы здание не рухнуло? Способен ли кто-либо задать себе этот вопрос? К тому же, вступив на путь развития, трудно одновременно решать и проблему, как накормить всех: откуда взять средства на это? Развитие - это не одно удовольствие и непременно ударит по немалой части населения. Ведь кто пойдет на завод, если есть собственное поле и оно его кормит? Уж я-то видел, в каких условиях работают в 'девятке'. Простите, доминус, - сказал после паузы.
  Хозяин у него тоже жаждал прогресса для государства и мог обидеться на сказанное сгоряча.
  - Перестань, - поморщился Савелий. - Если близкие будут говорить исключительно приятное, кто ж правду скажет. Ты не только имеешь права на мнение, но и удобный объект, оттачивать аргументы для спора. Оставим это. Сейчас все равно ничего на ходу выяснить не удастся и политического расклада мы не знаем. Будем вести себя, как обычно.
  Поезд пришел согласно расписанию. Прямо на перроне их ждали машины с бензиновыми двигателями из резиденции патрона Алтая, присланные, не смотря на все происходящее. Мятежи сами по себе (не в первый раз в истории случаются), а этикет выполнять положено. Магистр 'тридцать первой' провинции невеликая шишка, однако ректор-управляющий церемониалом свои обязанности не забывал. Правда сама встреча несколько скомкана, без стандартного парадного оркестра и почетного караула. Зато подали высокопоставленному гостю 'Мерседес' из импортированных, отличающийся от местных моделей, как орел от утки.
  На огромной станции, отделанной мрамором и освещенной электрическими лампами практически никого не было, как и на улицах. Город буквально вымер, люди встречались кране редко и только вооруженные патрули торчали на каждом перекрестке, провожая взглядами кортеж. Напряжение буквально висело в воздухе и несколько мотоциклистов в форме личной гвардии главы рода, а также пара грузовиков с людьми Валерия спокойствия не добавляли. Напрямую он приказ по закону отдать не имел права, фактически, будучи главой рода, имел достаточно власти, чтоб убрать любого из магистров Алтая.
  У парадного входа их встретили соответствующим образом, с поклонами и ловким разделением. Охрана в казармы, прислуга в соответствующее крыло огромного здания, а навстречу Савелию вышел лично 'патрон' с широкой улыбкой и распростертыми объятиями.
  - Хайре, дядя! - вскричал гость, идя навстречу и разглядывая старого знакомого.
  На самом деле родство было гораздо более дальнее и запутанное, в возрасте всего год разницы. Хотя все владельцы Алтаев и магистратов в их пределах принадлежали к одному роду, запутаться в их семейных связях было легко и просто. Все давным-давно переженились между собой и с другими известными родами. Иные ветви вымерли или обнищали и уже не котировались на рынке невест. Не зря еще в детстве заставляли зубрить генеалогическое древо до седьмого колена, а матери тщательно проверяли имущественное положенное потенциальных женихов и невест.
  - И тебе счастья, - обнимая, провозгласил патрон, - Савелий.
  Уже неплохо. В таких случаях ничего спроста не говорится и если он подчеркивал родство согласно правилам поведения, то 'патрону' назвать по имени прилюдно, достаточный намек о близости.
  - Как дела?
  - Полный отчет будет немедленно представлен.
  - Пристало ли благородным людям по этому поводу волноваться, - отмахнулся небрежно. - Пусть передадут модератору .
  Не следит за правильной физической формой и зря. В здоровом теле - здоровый дух. Погрузнел за последние годы и отрастил изрядное брюшко старый приятель. Так, наверное, правильно будет назвать. Друзьями они никогда не были, слишком различно положение. Но интересы общие имели и неплохо прежде ладили. Основная проблема, слишком далеко друг от друга находятся и неизвестно прежние договоренности в силе остаются или нет. Директор фирмы не всегда советуются с заместителем, принимая решения. Случается нечто изменилось на верхнем уровне и прежний доверенный человек стремительно скользит по наклонной. Прямо убивать соратника не станут, достаточно опасно, но из ключевой фигуры бывший помощник легко станет пешкой на периферии.
  - Здоровы ли жена и сын, вот что важно!
  - Благодарю, Децим, - переходя тоже на личное имя, чтоб показать близость, ответил Савелий. - Хвала богам, все у них прекрасно.
  - А мои конкубины все девчонок рожают, - тут у него прорвалось нечто в интонации личное, единственный официальный сын умер в младенчестве, а его мать на этой почве слегка помешалась. Целыми днями сидела и смотрела в пустоту, иногда вполне разумно беседуя, но чаще обращаться бессмысленно. Еще один, незаконнорожденный сын, о чем вслух не говорили, урод с горбом. Жениться снова не хотел, хотя на него и давили. Тут сразу вернулся на прежний радостный тон. - Пройдем, поговорим за чашей вина! - он повернулся и не оглядываясь пошел в дом. Пришлось почти бегом догонять, уж очень это неожиданно вышло. Отвык Савелий от нравов малой столицы. Обычно у него спрашивали разрешение удалиться и никто никогда не вел себя столь бесцеремонно.
  - Зачем меня вызвал? - спросил на ходу.
  Свита, как положено, приотстала и слышать не могла, а иные разговоры лучше вести не в привычных местах. Меньше шансов на подслушивание. И не обязательно должны присутствовать уши. Уж он-то представлял себе возможности последней Земли и куда могла пойти иная техника.
  - Не догадываешься?
  - Получилось?
  - Служба дальнего поиска вляпалась по полной, - сказал Децим с удовольствием. - Всю сеть накрыли и на нескольких складах, буквально, тонны наркотиков взяли. Похоже, слежка шла давно, - он посмотрел многозначительно и откровенно подмигнул, - забрали очень многих.
  Ну хоть не зря старался, сдавая организацию. Чуть не погорел, но 'патрону' об этом знать не обязательно. Главное результат нужный получен. Пусть остается в уверенности, что среди 'поисковиков' были его агенты. Нелегальные врата Януса так и останутся маленьким личным секретом, как и возможное дальнейшее использование. Когда количество порталов, оборудования и специалистов по его обслуживанию растет сотни лет, ничего удивительного, в появлении отступников из спецов. Сициниев казнили, а технология с полным описанием методики досталась дедуле. Подозреваю, не он первый и не он последний. Не зря на меня вышли те неприятные ребята, заставив прикрыть лавочку. Похоже жрецы Януса умеют отслеживать работу врат. Долго держать включенными нельзя. И на одном месте постоянно находиться тоже.
  - Пришлось нашим доблестным, - с явной иронией, - разведчикам нескольких человек с той стороны положить и срочно обрывая концы, уходить домой. Ворота Януса запечатаны, - вот сейчас неприкрытое торжество.
   Децим возглавлял промышленность в Совете сенаторов провинции Имаус и давно пытался перенаправить финансовые потоки и секретные проекты на себя. Теперь у него есть не только желание, но и возможности.
  Чем можно торговать на той стороне, получая технику, технологии и просто предметы роскоши? Золото с брильянтами тоннами сдавать достаточно сложно. Протянуть трубу от нефтяной скважины слишком заметно и опасно. А больше ничего, кроме рабов и порталов предложить нельзя. Первое глупо, второе запрещено и никто на это не пойдет. И как работать с туземцами, не имея денег, если даже подделать туземные купюры с их степенями защиты не получается? Ну конечно же наркотики. Опиум, марихуана, героин, псилобицин. Объем малый, цена высокая. Создавать группировку, уничтожая конкурентов, пришлось долго и осторожно. А теперь вся тщательно налаженная линия, благодаря их действиям, провалилась. Политика...
  - При разработке новой схемы будут учтены и мои интересы, - без всякой вопросительной интонации сказал Савелий.
  Это входило в предварительное соглашение. Если рисковать, то не просто так. Любой портал существует не сам по себе. К нему ведет разветленная сеть железных дорог, ведь подготовка к вторжению требует переброски огромной массы грузов и войск. Людей надо кормить, обувать и обслуживать. Вкладываются огромные средства провинции и центра в развитие. Плюс дополнительные пути на уже освоенные планеты, промышленная база - паровозы и станки из плесени не рождаются. Все это непременно даст мощный толчок его территории.
   - Я дал слово и не собираюсь его нарушать, однако не все зависит от меня.
  - Василевс вмешается в такой вопрос? - с сомнением спросил Савелий.
  Он не помнил подобного рода прецедентов и заподозрил отговорку. Есть определенная традиция экспансии, а местные точки переходов и вторжений определялись территориальными властями из собственных планов и соображений. Царь царей давно превратился из властвующей в духовную фигуру и ни на что в провинциях не влияет, удовлетворяясь небольшим процентом с налогов.
  - Не изображай наивность. Это будет решать презид. Проблема, в недавнем мятеже. Старик бы не стал вмешиваться, но здесь и сейчас происходит нечто странное. Сначала казнили добрую сотню человек разного ранга из Службы дальнего поиска. Столица не вмешалась. Василевс тихо спит, а не жаловаться не могли. Тронуть жрецов Януса, на моей памяти - это впервые. Поверь, историю знаю на отлично. Арест возможен исключительно с санкции понтифика провинции, а тот отбыл по вызову в Византийский дворец еще до начала событий и не вернулся. Такое впечатление, что провал и происходящее изначально не связаны. Используется в качестве предлога. Хуже всего, не понимаю, что за варево кипит и не сорвет ли крышку.
  - Соседи?
  - Прелесть нашего расположения, в отличии от провинции Иберии, Галлии или центра, в невозможности угрозы. Достаточно взорвать железные дороги на Имаус . Не так много веток существуют.
  - Планы обороны существуют давно и ни для кого секретом не являются. Одна взятая провинция, разрывающая связность и можно бесконечно перебрасывать войска.
  Собеседник изобразил преувеличенное внимание. В глазах прыгали смешинки. Подобного рода идеи неоднократно проверялись на практике и ничего хорошего обычно не выходило. Подгадить врагу экономически, разрывая товарный поток - прекрасно. Удержать практически нереально. Во время династических войн неоднократно случалось захватить один из миров. Обычно получался стратегический тупик с последующей атакой из вновь открытых врат Януса. Отследить, и заранее выяснить откуда начнется наступление в захваченном мире, невозможно. Не зря дальние провинции уже давно воевали лишь в вертикальном направлении, да и ближние уже лет двести прекратили бесконечную свару. Для экспансии есть иные миры с их богатствами. Ну, по мелочи стабильно соперникам гадили, но тут уж, как водится, среди конкурентов с давними счетами.
  - Ну а Валерий?
  - Он никогда не страдал излишним честолюбием, - открывая дверь в кабинет и приглашая войти широким жестом, сказал патрон. - Любой бы потерял терпение, дожидаясь столько лет пока трон освободится. А Валерий даже не пытался отца отравить, прости меня Митра, за неподобающие мысли. Нет, меня мучает странность происходящего. Когда не вижу концов, здесь нечто не так! У Кирилла Фаги дядя министр пера, отвечающий не за просвещение, как кажется по названию, а за внутренние расследования. В мятеже участвовал командующий гвардией и дворцовой стражей. Шеф охраны главы провинции и еще парочка людей из ближайшего окружения. С какой стати? Чего им вдруг захотелось выйти из тени на яркий свет и лишиться покровительства 'патрона'? Что могли предложить такого, - он махнул рукой. - Наш добросердечный господин никогда не руководствовался принципом способностей, но всегда исключительно только преданностью. И так просчитаться? Нет, что-то здесь не то!
  - Раскол?
  Такое уже случалось. Правда предварительно требовалось договориться с президами или магистрами. Иначе совместными усилиями непременно б задавили наглеца. Но если заговор серьезный, один из миров или кусок провинции переходил под управление новой династии. Иногда провинция дробилась, чаще старые фамилии игнорировали выскочку, пользуясь прежними порталами. Закрытие неминуемо вело к войне и никто таких вещей не делал. Даже во время мятежей поезда без военных грузов ходили свободно. Еще и поэтому странно было ожидание на станции.
  - Бессмысленно гадать, не имея информации.
  - Есть среди победителей твои люди?
  - Не хочу больше ломать голову, - не отвечая, заявил 'патрон'. Достаточно красноречиво. Если б не имел агентов, скорее всего, так бы и сказал. А может и нет. Он тоже умеет играть в эти игры. - Давай выпьем и забудем про политику!
  - А если позовут во дворец?
  - Вряд ли в ближайшее время. Всем настоятельно советовали сидеть дома и не высовываться. Сам понимаешь, попытка бегства чревата - виновен. Ну а если понадоблюсь, срочно придется трезветь. Не забыл еще соответствующих уроков, первый на курсе?
  - Второй.
  - Это не важно, тем более Картор давно погиб. Из окончивших и по-прежнему топчущих землю, ты первый и это всегда было предметом зависти.
  Но не твоей, подумал Савелий. Ты, как раз, окончил курс магии первым, двумя годами раньше. Принц крови, иначе не скажешь. И проблемы с детьми тоже могут быть отсюда. Слишком много близкородственных связей, чтоб сохранить древнюю кровь. Итог вышел обратным.
  - 'Патрон' нуждается в помощи для принятия алкоголя!
  - Всегда к твоим услугам...
  
  
  Агон 5. Вживание в общество.
  
   - Радуйся, - сказал Захарий.
   Именно это означало пресловутое 'хайре', как с удивлением выяснил через неделю употребления Игорь.
   Бегло взглянув на посетителя Захарий изобразил жест двумя пальцами в щепоть, означающий чуток подожди, возвращаясь к наставлениям растерянно моргающего мужика, сжимающего в мозолистых ручищах шапку.
  - Не волнуйся, Михаил. Сегодня, сам понимаешь, никак...
   Нынче хоть и не государственный, а таких Игорь пока не видел, но религиозный почти праздник. В государстве ромеев не существовало привычных выходных в конце каждой недели. Здесь вообще не было ничего похожего на свободный день или оплачиваемый отпуск. Зато имелось немало посвященных богам суток, в которые не работали вообще или неполное количество часов. Пятый день каждого месяца принадлежал Вулкану, он же Гефест, Велунд, Хадур, Тваштар. То есть богу мастеровых и техников. И хотя никто в гараже не страдал религиозным рвением, при разжигании огня всегда кидали сжигать какие-то крошки. Игорь тоже этим занимался, чтоб не выделяться. Хоть и крещенный, но особых неудобств не испытывал. Без сомнения, с проповедями ходить не собирался. Носить крестик еще не означает искренне верить, а у него и на шее ничего не присутствовало.
  На настоящих жертвоприношениях еще бывать не доводилось, вечно возился с машиной или учил язык, но остальные ходили регулярно. Рано или поздно и ему придется, если не хочет выделяться. Скоро стандартная присяга, в отличие от знакомых мест приносимая каждый год и тут уж точно не отвертеться. Да и самому любопытно. Жертвенник уже поставили, потом закопают. Их используют всего один раз. Похоже за оградой несколько десятков таких складировано под землей. Между прочим, с изумлением выяснил, что дисциплина не просто римское слово, а имя богини. И помимо нее очень почитаются доблесть, честь и долг . Тоже высшие существа, дожившие до его времени в армии.
   - ... завтра с утра с этой бумагой, - Захарий похлопал по только что написанному, - пойдем прямо к комитату налоговой. Пусть засунет себе изокодик ...
   Игорь тут же записал постоянно таскаемым в кармане огрызком чертежного карандаша незнакомое слово на бумажке. Проверить значение можно и потом.
   - ... куда положено, этому сыну шакала и помету осла.
  Вот это уже не имело смысла уточнять значение. Приходилось слышать неоднократно в разных сочетаниях.
  - Ты не приблудный, а ипик и капитация не касается, пять лет освобождения для поселенцев, а всего три прошло.
   Здесь есть и самоселы? Приблудный не могло не означать нечто иное. Каждый раз всплывает нечто новое.
   - Никакой адвокат не понадобится.
   Вот это слово не нуждалось в переводе, но прежние знания частенько не помогали. В русском языке обнаружилась чертова прорва подобных слов с латинскими корнями, однако Ипатий в зачет не брал. Он слишком хорошо ориентировался в чужой речи, чтоб не знать об этом. В принципе, человек не вредный и многое объяснял при необходимости. Длинные лекции не звучали, тем не менее без пояснений при неясностях не гнал.
   - Заночуешь у меня.
   - Не, я с двоюродным дядькой договорился.
   - Ну, как угодно. Прямо с рассветом и приходи.
   - Как я могу отблагодарить? - прогудел басом мужик.
   - Э... брось! Я к тебе с добром, надеюсь и ты про это в трудный для меня час не забудешь.
   Игорь мысленно ухмыльнулся, сознательно повернувшись спиной.
  Захарий был отнюдь не великий благодетель и спонсор сирых и несчастных. Он принадлежал к не слишком приятному племени симодариев, то есть ростовщиков. Обмен денег, хотя стандарт у монет одинаковый, но встречались старые, потертые, а иногда с меньшим содержанием драгоценных металлов. Плюс серебряные и золотые неведомых государств и миров. Все с различным номиналом, весом, пробой. В этих вещах надо было хорошо разбираться, чтоб не остаться в убытке. Наверняка, обычно все происходило с точностью наоборот и мена шла в пользу оценщика. Именно это и означала соответствующая вывеска с весами, а не правосудие, как он первоначально подумал.
   А кроме этого ростовщик брал в заклад ценности, включая и недвижимое имущество, а также торговал всем, кроме бакалеи. Мог и заказать нечто конкретное из других мест с предоплатой. Все равно выходило дешевле, чем самому ездить за тридевять земель. Захарий, можно сказать, добрый человек. У него получают дельный совет, помощь в юридических проблемах, рекомендацию для обращения к доктору или при приеме на работу. Но это все, пока речь не заходила о долге. Свои доходы он жалел много сильнее, чем чужие сложности. Об этом, не договариваясь, поведали на два голоса Василиса с Астриком, узнав про его походы в гости.
   - Принес? - спросил деловито Захарий, когда посетитель вышел.
   - Ага, - выкладывая на стол зажигалки, подтвердил.
   В первый раз он наведался в лавку, когда Фитц прямым текстом сказал про отличный набор инструментов, виденный на днях. Откуда у симодария взялся не знал, однако тот по отдельности отдавать не хотел, а большинство предметов у механика и так имелось. Поскольку гаражный набор с собой не брали, а чужой в поездку не возьмешь, каждый имел собственный и делился с неохотой. К тому же в общем ящике далеко не все инструменты имелись. Оно и не удивительно, если на трех вроде бы стандартных грузовиках одной модели стояли разные гайки, болты и даже размер труб отличался. Вывод: пора заводить личный ящик на все случаи жизни и не одалживаться. Стоило это немало, но неизвестно куда тебя отправят и что там понадобится в будущем. Оба его товарища нередко ездили в дальние маршруты. Когда-нибудь и самому предстоит. А в дороге помощи не попросишь. Выкручиваться придется самому.
   Намек Фитца был достаточно прозрачный. Только вот стоило добро изрядно. В тот момент таких денег не имелось. Нет, ему честно выдали по окончании месяца всю причитающуюся сумму, но тут-то и выяснилась про массу долгов. Приобретены одежда для себя и Астрика, калиги стратиотские типа тяжелые сапоги, ботинки попроще и тапочки в двух экземплярах (помощник нищим не должен смотреться, иначе за скрягу принимают), вычтено из суммы за получаемое на кухне питание (честно говоря совсем не дорого, специально выяснял не лучше ли самому покупать продукты и убедился), всякая мелочь типа мыла, опасной бритвы (очень недешевая вещь из-за качества стали), плюс та самая гулянка и оплата услуг девицы.
  Как выяснилось, она вовсе не проститутка, а честная вдова, иногда развлекающаяся. Таким прямо не платят, зато подарок, как бы не дороже выходит в итоге. Ну он не аскет и хотя б раз в неделю звал женщину на чай (кофе отсутствовало полностью), выставляя Астрика наружу. Тоже расходы. Время от времени посещение забегаловки и возврат записанных на доске кружек с пивом в бездонные глотки механиков и парочки вандариев, то бишь аналогов сержантов из авторитетных. В общем туда-сюда и вроде немалый капитал исчез в неизвестном направлении. То есть, возможно, другие, не столь привыкшие к комфорту, очень бы удивились и на остатки всей семьей прожили с недельку, но он и на Земле особо копить не умел.
   Невозможность сподвигнуть Захария отдать набор инструментов по дешевке заставила задуматься о насущном. В конце концов, у него в запасе куча более продвинутых знаний. Правда большинство из них бесполезны, как идея телефона или телеграфа. Они уже существовали, пусть и очень дорого пользоваться и являлись государственной монополией. Соваться с советами по улучшению нет смысла. Никто не заплатит, а умником могут заинтересоваться. Насчет запрета на контакты и про казнь при поимке вполне верил и рисковать не хотел. Кстати и электричество кое-где было. Тоже роскошь не для всех. Большинству и керосиновой лампы достаточно.
   Улучшать оружие он тоже не стремился. Даже если заделаться изобретателем Калашникова, а всех размеров он не знает, как и марки стали с порохом и доводить придется долго, а патрон создавать под автомат специально, наверняка образцы оружия и без него сперли. Раз уж гуляют свободно по Земле агенты или разведчики. Его начальники-тихушники не зря по-русски свободно говорят. Тут ведь на словах просто, а кроме чертежей надо иметь станки, выплавлять нужный металл и налаживать производство. Штамповку ствольной коробки вместо фрезеровки внедряли несколько лет и была масса брака при том уровне развития. Здесь это вообще проблема.
  Хотя, что он реально знает о индустрии этой долбанной Империи? А вот достаточно много! Может пароходы плавают по морям, но на Иртыше их не видно. За месяц один проходит. Винтовки и револьверы держал в руках. Стандартный шпалер, продающийся и гражданским за тридцатку очень напоминал ковбойский. Курок взводится левой рукой. Перезарядить можно довольно быстро со скоростью, на которую способен сам стрелок - курок ставился на полувзвод, открывалась дверка барабана, с помощью бокового эжектора патрон извлекался из барабана, затем поворачивался сам барабан и так 6 раз. В конце надо было, конечно, закрыть дверку барабана, либо взвести курок на боевое положение или поставить на предохранитель.
  Винтовки вроде из более позднего времени, хотя не поручился бы. Это даже не 'мосинки', а берданки. У механиков имелись выданные, хранящиеся в закрытом железном шкафу. Однозарядные и лишь малая часть с 7зарядным неотъемным магазином. И это личные отряды с наилучшим вооружением! Кажется, он был излишне пессимистичен при первом разговоре. Никакие ракеты с ядерным боеголовками не понадобятся. Хватит обычных вертолетов с бронетранспортерами, чтоб разметать любые полки. Никакая муштра не поможет. Во вторую мировую даже термин был 'танкобоязнь'. А тогда на танковой пушке стабилизатора не имелось.
  Но жить хочется хорошо, а возможностей выше крыши. Например, швейцарский нож. Для разборки стандартной винтовки требуется парочка отверток. Вот и соединить все вместе с клинком, добавив шило и ножницы. Не могут не оценить солдаты удобства.
   - Неплохо, - сказал с удовлетворением Захарий.
  Парочка изготовленных на пробу зажигалок типа 'Зиппо' ушли моментально. Возможность их на ветру использовать оценили даже не нуждающиеся. Теперь изготовлял в рабочее время под заказ. С надписями. Если другие левачат, он чем хуже? Конечно гравировка по образцу, еще не хватает сделать ошибку в имени и вместо заработка получить кучу претензий. Потому и богов гравировать не стал. Кто их знает, верующих, на какую деталь взбесятся. Вероятно такое изделие могло бы пойти много дороже. Вытравить кислотой труд немалый. Еще была идея посеребряное или позолоченное покрытие сделать. Нанести тонкий слой не вопрос, однако тут уже начинается скользкое правовое поле. Следующий шаг - продажа колец и украшений, а также фальшивые деньги. Кому такое счастье надо? В каком-то фильме заливали расплавленный металл в глотку пойманным аферистам. Нет уж. Зарываться не стоит.
  Игорь подождал пока Захарий отсчитает причитающиеся денежки, что наваривает вдвое не волновало, сам бы сроду столько не продал. Ни знакомых с деньгами, ни возможности. Между прочим, просто так, коммерцией любого вида заниматься нельзя. Лавочники приобретают лицензию и ревниво следят, чтоб конкуренты не появлялись. То есть для собственных нужд можешь хоть седло изготовить, хоть пиво варить. Но если продаешь - подсудное дело. Суды, штрафы, куча проблем. А так оба в прибытке и если кто удивится - привозит ростовщик из дальних краев. Он и отдает после прихода почтового вагона, не раньше. Ну еще маленькая тонкость. С любой продажи налог платить положено. Почти, как на Родине. Все химичат и все об этом знают. Все берут на лапу и каждый в курсе. Но стоит переступить границу, не обижайся.
  Выложил на стол фонарик. Казалось бы, чего проще? Ан нет. Специально проверял. Никто не додумался. Цилиндрические батареи, достаточно недешевые, существовали. По размеру, как в старых радиоприемниках. Лампа с отражателем тоже имеется на фарах. Здешние, если не считать удлиненной формы и винтового цоколя, ничем не отличающаяся от привычной по Земле стандартной из настольной лампы. Где-то на двадцать пять, приблизительно, считая одну свечу, равную ватту.
  Собирается в трубку, причем кнопка при нажатии фиксируется и замыкает цепь, включая. Дал посмотреть, потом продемонстрировал в темной подсобке. Захарий был слишком опытным коммерсантом, чтоб выражать отношение, но первоначально названная цифра превысила ожидания в два раза. Соглашаться сразу было глупо. Здесь всегда торгуются и норовят друг друга облапошить. Игорь возмутился, нажимая на стоимость материалов, доставшихся ему бесплатно из казенных запасов. Когда они договорились, оба считали себя победителями. Если фонарик найдет покупателя, возможно продолжение.
  - Да, - сказал Игорь, когда ударили по рукам, завершая сделку, - все спросить забываю. Ты ж отставник, - он показал на красный пояс.
  - Ну да. И что?
  - Не похож на жителя 'семерки'.
  Ростовщик был крепкий мужчина, но не выше метр семьдесят и чернявый. А новобранцы на базе все до одного белобрысые. У себя на планете они били мамонтов, зубров и прочих гигантских оленей. На свежем мясе и благодаря физическим упражнениям практически все под два метра ростом и здоровые лосяры. Вкусив за пару столетий более приятной жизни в чужих мирах, они охотно шли служить. Воевать им было не привыкать, а через двадцать лет могли вернуться домой богачами. Правда львиная доля дембельнувшихся, привыкнув к иной обстановке и получив при выходе из полка приятную сумму, предпочитали оставаться здесь. Кто покупал таверну, кто шел служить в местную стражу, кто женился. Бывало вытаскивали собственных баб из прежнего мира, но возвращались немногие. Зато было таким чего рассказать и продемонстрировать родичам.
  - Я иониец, - гордо заявил Захарий, - настоящий эллин из Милета с 'двадцать третей'.
  И совсем даже не из метрополии, а гонору! Потому что эллин?
  - К вашим букеллариям отношения не имею. Не наемник-федерат и не личная дружина. 71-й регулярный мерос , 47-го Эллинского Победоносного легиона. Главный вандарий друнг.
   Не такой уж великий ранг. Это Игорь уже соображал. Хотя, не рядовой-стратиот. Кроме вандариев (сержантов), командиров ванд (взводов) были старшие вандарии, ротные (вандарий друнг), полковые (вандарий мерос) и так далее по служебной лестнице. Фактически младшие офицеры в соответствующем подразделении. Иногда таковых было даже несколько и отвечали за разные стороны жизни отряда, снимая заботу со старших по званию.
  - С начальством не ужился. Я уже тогда, - Захарий ухмыльнулся, - шустрый был. Не поделился с одним козлом. Ну и загнали в лимитаты на границу. Три года отрубил и в отставку вышел. А чего куда-то ехать, если и здесь неплохо? Кому рассказывать, как не тебе.
  - Это еще почему? - насторожился Игорь.
  - Да брось, будто не понимаю. Мы на 'девятке' дважды мятежи подавляли.
  Подозрения на этот счет у Игоря были, но прежде ничего такого при нем не звучало. Или он еще не все понимал. Не так красиво и гладко у ромеев.
  - Зря стесняешься, что из переселенных варваров. Какая разница, тем более митраист...
  И этот туда же, оторопело подумал Игорь. Откуда эта странная идея о его принадлежности к верующим в какого-то Митру? Ничего такого он никому не рассказывал, а все его бумаги исчерпывались липовым дипломом механика-шофера третьего ранга, выданным якобы в пресловутой 'девятке'. На самом деле получен у Ипатия и как бы не нарисован тем в какой местной мастерской. Контрразведка и не на такое способна.
   - ... наш человек, на вояк зуб не имеешь.
  Игорь затосковал, не имея возможности спросить прямо, чтоб не показать непроходимую глупость.
  - Правильно выбрал прозвание. Тауврус - говорящее обозначение.
  Ипить! - внезапно осенило. Прямой перевод фамилии, вечно дома доставлявшей ему неудобства, кличка 'бык' цеплялась моментально, оказался говорящим. Интересно, тот патриций соображал, что делал или нет? Ой, не верится в случайность.
  - Любой посвященный, - продолжало удачно нести Захария, - а среди регуляров таковой практически любой и лимитаты через одного - сразу ловит посыл. Митра бог не простой, приносящий победу и дарующий последователям равенство. Новые граждане потому и любят его. А я повидал всяких-разных за время службы и чистую правду скажу, учиться у других не грех. Главное, чтоб голова работала и руки. На происхождение здесь не смотрят. Всякий подданный имеет право приобрести имение, владеть рабами, служить и подниматься до любых высших чинов. Смешанное происхождение не считалось недостатком, а наоборот, достоинством, причиной энергии и ума. Даже в царском окружении встречались инородцы, люди разного цвета кожи, не говоря уже о социальном происхождении.
  Это я удачно зашел, подумал Игорь, вывалившись наружу и вдыхая прохладный воздух полной грудью. Много интересного о себе и окружающем мире узнал. Заодно и слегка монетами разжился. Правильно было б заглянуть к Василисе, но что-то у них не клеилось. Так замечательно начавшиеся отношения застыли на мертвой точке. На сближение она не шла и не настолько он туп, чтоб не понимать почему. Девушкам гулять с парнями вне соответствующей уровню компании не положено. Городок маленький, все про всех все знают и видят. Потом замуж хорошо не выйти. А ему пока жениться не хочется. Ну совсем. Это якорь мертвый и окончательный. Назад никак не вернуться. Надежда минимальна, однако существует. Надо думать, смотреть и собирать информацию. В конце концов, три месяца не срок. Недавний разговор подчеркнул его непонимание окружающей обстановки и как элементарно попасть впросак.
  Он сознательно неторопливо побрел по незнакомой улочке, глядя по сторонам и старательно повторяя про себя знакомые местным детям от рождения вещи. Очень часто надписи на вывесках отсутствовали, хотя на заборах писали не меньше привычного и иногда такие же гадости: 'Филерос - евнух' (в переводе понятие не нуждалось). Угрозы: 'Испражняющийся здесь, берегись проклятия!' и поучения: 'Не бросай кокетливых взглядов на чужих жен, будь скромен в речах'. Очень расширяет словарный запас иностранца. Народ здесь явно грамотный и старается оставить и философские размышления потомкам: 'Мелкая проблема станет больше, если ее игнорировать'.
  Но это не важно. Сейчас у него очередное занятие по вживанию. Ипатий озадачил научиться ориентироваться. И ведь, гад, проверит с палкой в руках. А объяснять ничего не желает. Приходится самому соображать. Например, при входе в молочную лавку нарисована коза или корова - тут сомнений нет. Все равно заглянул и убедился. Набор символов достаточно распространенный и догадаться не сложно. Слесарь - ключ, кузнец - подкова, ножницы у цирюльников, крендели у булочников, обувь у сапожников и так далее. Иногда целый комикс: омовение ног после дороги, угощение за столом, кровать и даже парочка дебелых баб, готовая скрасить одиночество с откровенными жестами. Но чаще просто изображение характерного римского щита. Ну и попробуй догадайся, если не в курсе. А расшифровывается: 'Гостиница с возможностью отдохнуть и быть защищенным'.
  Вот такие нестандартные символы и смотрел на будущее. Ипатий куда-то исчез по своим делам, но с возвращением непременно потребует выдать полную порцию заученных слов и заставит правильно произносить фразы, создавая вольное изложение сочинения 'как я провел день'. Иногда это всерьез бесило, особенно, когда уставший после работы, а он снова и снова поправляет. Тем не менее, умом пользу понимал и был благодарен, невзирая на палку. Терять пару часов на обучение свалившегося на голову, сомнительного приобретения, обычно некогда. Вследствие его регулярных походов к начальству в гараже подозревали, что Игорь стучит. Его это не трогало. Политику обсуждать все равно бы не сумел за полным незнанием и наивностью, хотя к чтению газеты уже подобрался. Зато всерьез уповал, что возится с ним контрразведчик не зря. Если уж практически свободно владеет русским, значит ходит на ту сторону, так? Или ходил, как минимум. Есть шанс, что понимающий обстановку и без затруднений ориентирующийся в тамошних реалиях в лице Игоря может пригодится. Но для этого надо быть полезным здесь и сейчас.
  
  
  Агон 6. Срочная командировка.
  
  Не завернуть в пивнушку вечером было нельзя. Пока ты занят работой или хотя бы учебой, время бежит незаметно и голова занята конкретными мыслями. Стоило выпасть выходному дню и вместо отдыха накатывала тоска зеленая. Напиваться до чертиков Игорь не пытался, однако каждый раз отправлялся в 'третий дом'. Здесь человек не на работе, где нужно угождать начальнику или хозяину, и не дома, где вечные сложности с родителям или второй половиной. У обоих его соратников по гаражу в городе имелись семьи и они не зря норовили после трудов задержаться за кружкой пива.
  Для любителей имелось и вино, но во-первых, оно было много дороже - привозное. Нормальным работягам не по карману. Во-вторых, культурные люди разбавляли. Пить чистое, считалось уделом конченых алкашей. И в-третьих, здешнее было совершенно непривычного вкуса. В него добавляли специи, мед и еще бог знает что. Чересчур приторно. Пиво, между тем, отличное. Надо только меру знать.
  А сидели вечером не одни стратиоты. Приходили мастера с завода и шахтеры.
  Сквозь общий гул голосов до него донеслось от соседей:
  - Почему цены на медь такие низкие? Торгаши и плавильщики установили расценки, которые их самих устраивают. Пусть шахтеры сгниют! Всем плевать!
  - Да уж, не о народе думают! Им чхать, если мы сдохнем.
  - Жаловаться надо!
  Мир другой, разговоры те же. Практически все понятно и не вызывает интереса.
  Рядом зашумели подростки, выясняя кто кого сильнее и положит чужую руку. Они собираются из тех же соображений, что и взрослые. Отдыхали в своей компании. Империя была райским местом для выпивох. Никакого ограничения по возрасту, как и с курением. Правда сигарет нет и уж про фильтр никто не слышал, зато папиросы для богатых, трубки и всяческий табак в ходу. Правда привозного практически нет и он сильно дорогой, по этому всё больше в ходу дерущая горло махорка.
  При этом всяческих специй полно, а на огородах картошка, подсолнечник, в поле кукуруза. На недоумение Ипатий посмеялся и порадовал известием, что овощи завезены с тридцать второй Земли, а не из каких Америк. Ничего подобного лет двадцать назад здесь не выращивали. А во многих местах и сейчас не растет.
  Еще один кусочек пазла лег в общую картину. Разведка идет очень давно и тянут в Империю не одни промышленные технологии, но и не менее важное - урожайные сорта. Однако, с внедрением новых видов съедобных растений, все достаточно плохо. Зачем улучшать земледелие, если земли немерено в соседнем мире? Похоже вторжения идут перманентно, в том числе и для этого. Садишься на телегу, берешь скот и в придачу получаешь освобождение от налогов на пять лет, пока не устроишься. К тому же крестьяне в обжитых местах очень не любят, когда их заставляют сажать нечто непривычное. В результате личное поле обязательно уменьшается, поскольку прокормиться можно бульбой с меньшего участка, к примеру. А земля становится господской и приходится больше на хозяина трудиться, как бы его не звали - презид, магистр, помещик или Царь царей. Кому такое может понравится?
  Вширь они на старом месте расползаются вяло, предпочитая переселение. Или их насильно отправляют. Похоже верны оба варианта и все зависит от ситуации. Вот и идет тихий саботаж и все это новое обнаруживается в основном здесь, на фронтире.
  На самом деле прозвучало 'граница'. Последний мир всегда рубежный и наименее освоенный. В нем полно опасностей, однако и возможности огромны для предприимчивых, в отличие от старых, устоявшихся планет. Но здесь, скорее российский Дальний Восток, чем американский Запад. Переселенцы едут на манер столыпинских пачками по государственной программе и власть управляет процессом.
  Снаружи, резко обрывая приятное настроение, взревела сирена. Звук крайне неприятный и жуткий, пробирающий до костей, аж зубы заныли. Реакция сидевших в зале и на улице военных оказалось мгновенной. Находящиеся в трактире всей толпой ломанулись на выход, чуть не выбив двери. Почему никого не затоптали удивительная тайна. Игорь подумал и тоже поднялся. Если нечто неординарное происходит на базе наверняка и ему положено присутствовать. Правда никто не предупреждал о таких вещах, но он мог и не понять нечто важное.
  К его приходу на плацу уже стоял построенный личный состав базы. Фитц, шипя нечто неприятное, дернул за плечо, затаскивая в короткую шеренгу техников. Кроме них присутствовали малознакомые оружейники, ветеринары (да-да, лошади в немалом количестве имелись) и ахтиятр с помощниками. По нормальному врач с санитарами. Что он из себя представлял по знаниям пока проверить не удалось, да не очень-то и хотелось. Про средневековую медицину не приходилось слышать ничего приятного. Ну и тот самый азиат, первый здешний знакомый, в тапочках. Оказывается он занимает важнейшую должность экзекутора, то есть палача. Заведует гауптвахтой, порет, вешает. И не одних военных. Также и местное население по приговору судьи. Никакого отчуждения с прочими, как у Дюма, когда руку не подавали. Ну, работа такая. Каждый трудится в меру возможностей. А что узкоглазый, так многие местные туземцы такие. Восток. Еще не Дальний, зато Монголия с Китаем рядом. В смысле в ином мире. Что здесь, так и не выяснил. Не до того было.
  Вместо особой подставки, с которой выступают или принимают парад, под названием трибунал (такие расхождения вечно сбивали с толку, хотя трибуна явно отсюда произошла) стояла перевернутая телега, подчеркивающая внезапность происходящего. По торжественным дням или мероприятиям воздвигали помост из досок. Зачем постоянно разбирали потом, Игорь так и не понял. Друнгарий Петр Монг Кривой, командир части, легко поднялся, не прибегая к услугам заместителей и замер в картинной позе. Единственный из присутствующих он был в парадной форме, увешанный кучей медалей.
  Да-да, самые натуральные - фалер, откуда и произошла фалеристика. Куда не плюнь, везде латынь. Иногда удобно. Правда на привычные не вполне похожи. Скорее на ордена. Кругляшок с винтом, чтоб прикреплять к парадке. На полевой не носят и поэтому, до сих пор, вблизи не видел. Вроде там дата вручения и за что написана. То есть не вообще 'За храбрость', а 'Такого года спас офицера'.
  Награды на грудь, в принципе, редкость. Обычно поощряют одноразовой денежной премией, увеличением продуктового пайка, дополнительным увольнением и. т.д. А медаль дает право на постоянную прибавку к жалованью и некую небольшую пенсию при выходе в отставку. Хороший стимул совершать подвиги.
   Как всегда, первое имя личное, второе - племя из которого происходил. Среди новобранцев каждый пятый Монг и друнгарий поднялся из таких же завербованных, ярким примером побуждая новобранцев стараться. Вот чтоб не путать одноплеменников и употребляли прозвища. У офицера отсутствовал глаз и пиратская повязка пересекала лицо, частично скрывая жуткий шрам через всю морду.
  Красавцем друнгарий и без того не был. Лицо вырублено топором и смотрит с неприятным прищуром, будто собирается выпустить кишки. Случайно столкнувшись с ним на днях никак не мог избавиться от впечатления, что это наряженная в мундир горилла. Весь зарос шерстью, руки чуть ли не ниже колен. Даже задумался на тему все ли здесь люди. Но одноплеменники Кривого смотрелись нормально и дети от местных были, видимо просто урод. А вот дурак ли, огромный вопрос. Стать офицером означало не только грамотность, но и определенный уровень развития.
  Звание просто так не давалось даже заслуженным ветеранам. Какие-то курсы и экзамены по окончанию. Вроде там и математика с баллистикой изучались. Объяснения не совсем уловил, а офицером из его знакомых пока был один Ипатий. Техники и строевые четко различались, редко общались и даже звание не давало преимущества механику перед настоящим воякой.
  Кривой обвел взором застывших в ожидании людей, выдержав театральную паузу.
   - Варвары, - из его уст это звучало впечатляюще, - в очередной раз нарушили перемирие, внезапно напав на населенные пункты западных префектур. Тамошние фермеры и воинские подразделения не располагают достаточными силами для противостояния. Переброска проверенных частей началась незамедлительно.
   Иные обороты Игорь понимал скорее по смыслу, уж очень не бытовыми терминами пользовался друнарий. Уверенности, что стратиоты улавливают больше, не существовало. Не все, но многие, объяснялись не сильно замечательно на имперском. Понятие 'ромейский народ' давно не имело отношения к этническому происхождению. Главное гражданство. Оно даровалось за службу индивидуально, а иногда и коллективно целым нациям или государствам при включении в административную систему.
  - Посылать вас сразу в бой преждевременно. Однако! - он почти выкрикнул, - мы можем снять часть тяжести с боевых отрядов. Нам поручается караульная служба, поддержка жителей... ну, если потребуется и кровь пустим налетчикам.
  Это заявление было встречено одобрительным гулом шеренг. Они явно не прочь пострелять.
  - Настало время показать, чему вы научились. Сейчас получите снаряжение и боевые патроны.
  - А мы? - спросил у механиков Игорь, под вопли вандариев, разворачивающих своих низших чинов.
  - И мы, естественно, - ответил сильно недовольный Моран. Он только вчера вечером поведал о планах посетить свадьбу какого-то знакомого и мероприятие срывалось. - А ты думал жалованье за поездки до станции получаешь и развлечения с девушками из лупанария ?
  Увы, развлечения не в этот раз. Если солдат навьючили обычным набором для марша, от сухарей и фляги до плащ-палатки и лопаты, разве каждому выдали по двести патронов, то сегодня и их не забыли. Помимо винтовки, патронов, неприкосновенного запаса продуктов (сумка с сухарями, крупами, солью и даже две консервные банки на пол кило весом - мясная и рыбная, подсумки, фляжка, лопата, топор, кирка и к ним запасная ручка, штык, шинель, башлык и многое другое, что положено военному, считая нитки, иголки и мыло с носками. Игорь всерьез заподозрил, в отличии от букеллариев, для него не все бесплатно или норовят списать под шумок. Потому буквально всучили кучу добра вроде котелка с кружкой и полотенцем, давно имеющиеся и приобретенные за свой счет.
  На долю подмастерьев тоже досталось по списку. Слава богам, на спине всю кучу добра нести не придется. На то машина. Зато они успели совершить по два рейса к уже стоящему эшелону. Продукты, ящики с боеприпасами, снаряды. Парочка горных орудий проследовали своим ходом в упряжке, причем лошади обычные. После того первого раза подобных зверюг не встречал. Уж начал сомневаться в собственном разуме, вдруг почудилось с неизвестно чего выпитого, но косноязычные расспросы дали результат. Лошаки существовали в одном из миров. Скакали резвее нормальных коней, зато требовали мясной диеты. Не каждый способен себе позволить. Будучи редкостью стоили запредельно дорого и использовались офицерами в больших званиях. Не столько по нужде, сколько престижно.
  В данном случае зарядные ящики брали немного, а на каждое полагалось двести выстрелов. Если учесть обещание караульной службы в тылу, запасливость впечатляла. Невольно шевелились мысли, что все не так просто и не зря подняли по тревоге неподготовленных новобранцев.
  Грузовики загнали при помощи мата и солдатских рук на специальные платформы. Тщательно привязали и после проверки прихваченных с собой запчастей обнаружилось, что вагона для механиков не предусмотрено. Хорошо не зима и можно прямо в кузове, постелив одеяло, выспаться.
  Паровоз радостно пыхтя прополз пару миль. Как оказалось, у английской мили был предок, как бы не той же длины. Но чтоб еще больше запутать были мили римская, греческая, сирийская, морская и все это на одной планете в одной империи. Поэтому всегда требуется уточнить, будто и без того путаницы в голове от чужих мер не хватает. На сегодня поездку кто-то свыше посчитал законченной и поезд замер посреди поля. Куда и зачем гнали подразделение, осталось неизвестным.
  Чего ждали, никто не сообщил. Зато явился вандарий друнг Прокл Скэфф Фулон. Прозвище означало 'сукновал' и местному сообщало сразу две вещи: отец после службы нашел занятие мирное, а сын не пошел по его стопам. Среди букеллариев это было нормой. Дома оставался один из сыновей, а остальные шли на стезю профессиональных вояк. Такие при любой власти полезны и ценятся. Чтоб стать вандарием надо выслужить три года, получить рекомендацию ротного сержанта и офицера, потом учиться на курсах младших командиров.
  С Проклом все механики были прекрасно знакомы и неоднократно выпивали совместно. Человек он был неплохой, готовый помочь при необходимости, но таковым являлся лишь вне части, в пивной. Подчиненные его всерьез боялись за бесконечное количество выдумок в качестве наказания. Мытье полов - ерунда. Он заставлял стратиотов с полным песка и камней ранцем преодолевать полосу препятствий. Или выкопать окоп полного профиля на десяток товарищей. Пока не закончишь - трудись. Кстати, со временем дошло, что странным показалось при первом взгляде на полигон. Траншеи для стрелков прямые, без изгибов. Не сидели они под серьезным артиллерийским обстрелом и не умеют правильно готовить оборону.
  Притом сержант не садист, ради издевательства никогда не цеплялся, наказывал исключительно за провинности. Но начальнику, при желании, найти к чему придраться... К примеру, общение между новобранцами на ином, нежели ромейском языке, карается наказанием. Делается для блага самого же бойца, чтобы он лучше знал язык. В боевых условиях непонимание команды приводит к трагедии.
  - Поскольку вы приданы моей роте, - серьезно сообщил Прокл, - а идиоты, случайно стреляющие в спину, без надобности, придется поучиться.
  Игорь машинально оглянулся на соседнюю платформу.
  - Этим объяснять не требуется, - отрезал вандарий. - Не первый год обретаются при базе. Ты чего смотришь бараном? Сюда!
  Астрик поспешно приблизился, перестав изображать сильно занятого.
  - Вы у нас механик с подмастерьем, значит шесть месяцев на вбивание в тупые башки не требуется. Карабин!
  Взял из рук Астрика и любовно погладил по ложу.
  - Итак, так называемая модель нумер 78. В целом унаследовала конструкцию предшественницы, модели 75, но была адаптирована к патронам бездымного пороха. Потребовались более глубокие нарезы из-за сильного износа ствола, приходившего в негодность уже после 5 тысяч выстрелов. Из-за затянувшейся замены в войсках, задержки с производством кордита кое-где до сих пор используются старые патроны с дымным черным порохом. Но не у нас!
  Сказано было многозначительно. Начальство проявляет заботу. Местный патриотизм на высоте. Насколько реально соответствует неизвестно. Для этого надо посмотреть вблизи на те и эти отряды. И то не окончательный вывод. В российской армии части очень разные по качеству и умениям. Почему тут должно быть иначе?
  - Тем не менее, модель нумер 81 с 7зарядным неотъемным магазином, усовершенствованными предохранителем и прицельными приспособлениями пока изрядная редкость. Ее и в метрополии выдают далеко не всем. Есть вопросы? - удивился.
  - Позволите?
  - Валяй.
  - Частного производства огнестрела нет?
  - В смысле мастеровые варганят и толкают на базаре? Кто ж такое на самотек пустит. На продажу любой пукалки нужно лицензию получить. Ну это по закону. На границах много свободнее. 75ю, после снятия с вооружения, пачками по дешевке пейзанам скидывали. Другое дело новье. Оружие для регулярных подразделений поступает с императорских оружейных заводов. Букелларии снабжаются за счет 'патрона'. Это не дешево и новейшие образцы в провинции могут попасть быстро, а могут и не появиться неопределенный срок. Поэтому на местах частные заводы существуют, но опять же контролируются людьми уровня магистра. Собственно, как почти со всей тяжелой промышленностью.
  Государственный контроль производства? Государственный капитализм? Социалистическое распределение и планы? Тяжко не уметь сформулировать вопросы из-за бедного словарного запаса и разницы в мировоззрении. Он и не поймет. Экономика вещь не простая и до сих пор видел сплошных частников, за минусом почты и железной дороги, которая тоже строилась на деньги товарищества, читай акционерного общества. Сейчас держатели доли получают дивиденды неплохие. Железные дороги выгодны. В США и России на них делали огромные капиталы. Спекуляция, частенько, не без этого.
  - Почему после 75 идет 78, а потом 81 модель?
  - Вот это хороший вопрос, - кивнул одобрительно старый служака. - По нему мы видим любопытных и неглупых. Естественно есть и промежуточные, но по каким-то причинам не принятые на вооружение. Испытания достаточно жесткие и результаты должны соответствовать техническому заданию. Понимаешь?
  - Да, доминус. Количество выстрелов, дальность, плотность попадания, вес изделия и много другое.
  - Вот именно! Кстати, выпускается любая модель винтовки в кавалерийском, - похлопал по карабину, - и пехотном варианте. Пишется модель и через дробь 1 или 2. Принципиальной разницы нет. Кавалерийская короче. Выдается не только конникам, но и обозникам, артиллеристам, механикам и страже. Вспомогательным то бишь.
  Он посмотрел определенно с хитринкой.
  - Заставлять заучивать вес, число нарезов, начальную скорость пули и прочие столь же важные для воспитания тупых стратиотов вещи не стану. Время жалко. А теперь смотреть и слушать внимательно. Винтовка стреляет металлическим унитарным патроном. При модернизации вместо тупой ставят остроконечную пулю. Что важнее, состав пороха изменился, на другой, лучше сохранявший свои свойства при хранении, но чуть более мощный. Пороховую навеску при этом менять не стали, и получилось, что патрон подбавил силенок. Скорость стрельбы для тренированного до 15 выстрелов в минуту. Что касается самой винтовки...
   Скользящий затвор, двигается в специальной коробке при помощи специальной рукоятки, - говоря он демонстрировал детали и движения были медленными, - для окончательного запирания канала затвор поворачивается слева направо до упора гребня затвора в правое плечо коробки. При открывании затвора особый экстрактор извлекает стреляную гильзу. При запирании он вводит в патронник патрон и взводит ударник, служащий для воспламенения капсюля патрона при выстреле. С помощью прицела можно производить стрельбу на расстоянии до двух тысяч шагов. Дальность прямого выстрела триста пятьдесят, то есть при прицеливании в середину роста человека на означенном расстоянии траектория пули не поднимается выше половины роста человека над линией прицеливания. Повторить сказанное и показать мои действия! - приказал без перехода.
  С некоторыми заминками по части выражений удалось. Ничего сложного. Держать в руках уже приходилось. Удобная и хваткая. Ложе правильно сконструировано. Или скопировали земные образцы? Уж точно не калаш. Носить ее хватом в районе затвора, то есть в самом центре тяжести удобно.
  - Разберешь?
  И это не настолько ужасно. Фитц показал на своей еще на базе, когда Игорь изготовлял инструменты для складного ножа, но и без него бы разобрался. Неполная разборка - просто. Для начала крепежный болт. Передняя часть состоит из ствола с прицелом, цевья и ствольной накладки. Задняя часть из ствольной коробки с затвором и спусковым механизмом и приклада.
   - Имел прежде дело с оружием? - спросил вандарий со странной интонацией, пока возился.
  С заминкой дошло. Ипатий четко сказал, про прежнюю армию не болтать. А он при демонстрации автоматически следил, чтоб ствол на человека не направлять. Это было вбито железно в подкорку в бесчисленных караулах в земной части. Как и извлечение магазина, а потом передернуть затвор, на случай нахождения патрона. Кроме шуток, одному сослуживцу, другой умудрился пулю в ногу засадить. Страшно, видите ли, ночью было на посту. А потом извлечь патрон забыл. Кость товарищу раздробил. Слава богу, конечность не отрезали, но хромать тому теперь всю жизнь. После этого не ошибешься. И вот продемонстрировал чисто машинально, вопреки предупреждению.
  - С охотничьим, - сказал Игорь.
  - Ну да, - Прокл ухмыльнулся, - все вечно невинные и выселяли их без причины.
  - Ты это о чем? - кажется очередной заподозрил в каких-то мятежах. Интересно, как мысли у вояк сходятся. Ну и плевать. Сами себе объяснение придумали, пусть радуются. Опровергать и подтверждать не собираюсь.
  - Да так, мысли вслух. Не трусь, прошлое в прошлом, а здесь другая жизнь.
  - А я и не волнуюсь. С чего?
  - Ну и ладно, - поднялся вандарий. - Раз сам могёшь, подмастерью вдолбить твоя обязанность. Работай. Объясняй.
  Игорь со вздохом посмотрел Астрика.
  - Смеетесь, доминус Прокл, - сказал с обидой мальчишка.
  Тот молча отмахнулся и спрыгнув на насыпь, удалился.
  - Это о чем было?
  - Да умею я все по части модели 78м и прекрасно Прокл знает. И 75-ю отстреливал и 81ю вылизывал. Зря при части жил? Любой пацан на стрельбище бывал, а уж чистить за господами...
  Заставить излагать ТТХ винтовок и револьверов? А на черта мне сдалось сколько досок пробивает пуля. Разве из вредности.
  - Тогда почисть и собери, - показав на детали, приказал. - Потом спать пойдем. А оружие должно быть состоянии готовности, пусть сто раз не понадобится.
  
  
  Агон 7. Игры аристократов.
  
  Презид был маленьким и щуплым. За прошедшие годы он еще больше усох и стал ближе к земле. Кроме того, и походка смотрелась достаточно странно. У хозяина провинции имелись серьезные проблемы с ногами. На виду у придворных он шел с преувеличенно прямой спиной и с огромным достоинством, но иногда сил не хватало и тогда, вопреки железной воле начинал волочить ноги и горбиться. Все старательно изображали слепоту в подобных случаях, а Юний продолжал игнорировать любые подпорки. Ни слуга, ни резная трость не могли испортить престиж высокого сана и его важность.
  Тем не менее, кое-что резко отличалось от привычного. И не требовался многозначительный взгляд Иоанна, чтоб сообразить. Господин шествовал в сопровождении Валерия. Прежде день повелителя начинался с доносов. Он прогуливался по парку и согласно неизвестным никому распоряжениям Юния, допускали до уха того или другого. Традиции было много лет и Савелия пару раз после назначения тоже выслушивал. Но в основном интересовался не сложностями в дальних округах, а именно доносами. Причем не брал ни под каким видом в письменном виде. Исключительно устно. Это давало возможность при необходимости списать нечто неприятное на докладчика. Якобы неправильно объяснил, а без соответствующей бумаги тот не мог доказать свою правоту и защититься. Такой, любопытный и малоприятный для попавших в неудобное положение способ решения проблем.
  К тому же он дополнялся еще и полным нежеланием хоть чего-то подписывать. Вряд ли, за шестьдесят лет правления, он хоть раз лично оставил автограф. В определенных случаях использовали печати и факсимиле , но даже магистры не знали умеет ли вообще писать или читать. С книгой или документом сроду никто не застал. Доклады излагали вслух, для сведения, специальные люди из канцелярии. И получали распоряжения. Обычно очень тихим голосом, так что приходилось старательно прислушиваться и почти всегда темные, и двусмысленные. Юний редко прямо занимал четкую позицию, предпочитая находиться над схваткой чиновников и аристократов, вмешиваясь в исключительных случаях.
  Поэтому личная канцелярия и отдельные, допущенные до тела министры, получали огромный вес. Одновременно, облекая решение в письменную форму и давая ему ход, чиновники крупно рисковали. В случае серьезного недовольства по итогам указа громы и молнии обрушились бы на неправильно истолковавших сказанное Юнием. Колоссальная власть и немалые богатства, приобретаемые на этой службе, могли и заканчивались неоднократно крупными неприятности. Иных казнили, другие отделывались опалой или ссылкой, но сам презид, по определению, не способен на глупость. Это, мудрого и пекущегося о благе для всех, подвели жадные бюрократы.
   Юний остановился перед приглашенными придворными и обвел их внимательным взглядом. Несмотря на дряхлость зрение было отличное, однако насколько он соображал, оставалось для большинства тайной. Как минимум, благосклонно назвал несколько имен и счастливые замеченные низко поклонились. Помнит. Собственно их и позвали во дворец не столько выразить почтение, сколько чтоб убедились в здравии презида. Уж точно не покойник и никто не держит в подвале с дулом у виска. Старик смотрит на сына и кивком дает понять, что тому позволено удалится. Валерий отвешивает поклон и пятясь, чтоб ни в коем случае не повернуться спиной, отодвигается за спины.
  Мягко подкатывает по аллее ролс-ройс, останавливаясь точно рядом с господином. Юний обожает машины из 'тридцать второго' мира и в гараже у него пару десятков новейших моделей разных фирм. Старые, в качестве жеста расположения, дарит полезным чиновникам. Слуга в ливреи услужливо распахивает дверцу и презид тяжело садится в автомобиль, держась за крыло. Все-таки ходьба с прямой спиной и не спотыкаясь далась с трудом. Ролс-ройс трогается в направлении спального крыла. Один, без охраны. Очередная демонстрация без слов, Юний у себя дома и ничего не боится. Гости, разбившись на группы, оживленно обсуждали событие, все ж две недели во дворец практически никого не допускали.
  К Савелию, уже собравшемуся тихонько удалиться (все равно никто в толпе не станет прямо высказываться) подошел очередной слуга и поклонился.
  - Следуйте за мной, - произнес еле слышно. - Нет, - когда оглянулся на Децима, - личное приглашение.
  На провокацию походило меньше всего. Да и не собирался магистр разгуливать в одиночку по парку величиной с небольшой лес, где даже олени с прочими зайцами свободно бегают. Махнул своим людям и Сергий с Иоанном пристроились сзади. Слуга провел по аллее, свернул в крытый переход и каким-то старым коридором мимо манекенов в латах, вооруженных саблями, мечами и огромными копьями для всадников, с толщиной древка в руку взрослого мужчины. Всем этим добром, как и алебардами с булавами давно не пользовались. Чисто галерея древностей.
  В этом крыле дворца прежде бывать не приходилось. Ничего удивительного. Наверняка и постоянно живущие здесь не знали всей планировки. Множество жилых зданий с населением размером в приличный городок и куча хозяйственных помещений. Дворец только назывался так. Отнюдь не один красивый терем, подражающий местопребыванию Василевса в метрополии. На самом деле их было несколько и постоянно перестраивались. В течение нескольких столетий много чего воздвигли и по размеру комплекс не уступал Древнему Риму, с его храмами и семью холмами.
  - Магистр Савелий Рубрий Цека, - произнес вместо приветствия, снимая очки, сидящий за заваленным бумагами столом наследник презида. В молодости он был очень красив. Те времена давно прошли, волосы поредели, живот вырос.
  - Мой господин, - кланяясь, ответил гость.
  В кабинете они находились вдвоем. Сопровождающие остались с охраной снаружи, но по их униформе уже знал к кому привели.
  - Занятный ты тип, Савелий. Доносы пишут регулярно.
  Между прочим, отнюдь не простое мероприятие. В подобных вещах, как многим известно, требуется немалая осторожность. Кляузничать на прямое начальство чревато серьезными последствиями. А вдруг у того наверху покровители и вытворяет подозрительные вещи с их благословения?
  - Мне будет позволено ознакомиться с текстом?
  - Зачем? И так перескажу: Цека вымогает взятки и строит на них школы для простонародья. Не брать, как-то странно и вызывает подозрение в ненормальности, - он совсем не шутил. 'Подарки' были чуть ли не узаконены, а иногда на местах чиновникам не платили вовсе, ожидая, что сами возьмут. - Но пример начальника - закон для подчиненных. Они вынуждены тоже тратить доход на просвещение мужиков!
  Это моя магистратура и мое право, мог бы ответить Савелий и был бы абсолютно прав. Но он не хотел ссориться с замещающим презида. Не сейчас. Василевс далеко, Валерий рядом.
  Когда-то в каждый конкретный мир назначался наместник, который ставил во главе провинций своих людей. Те, в свою очередь, доверяли на местах власть прокураторам и все управлялось из метрополии. Наместники и сейчас существовали с отдельным чиновничьим аппаратом. Но с каждым новым миром бюрократическая система становилась все менее гибкой и более сложной. Сигналы из одного конца до другого доходили с огромным опозданием. Даже телеграф не исправил в полной мере ситуацию. Неизбежно возникали центробежные силы и даже регулярная смена назначенцев, чтоб не врастали и не ставили местные интересы выше василевсовых, не слишком помогала. В какой-то момент начались внутренние войны, поскольку серьезный внешний противник отсутствовал, угрозы не имелось, а каждый стремился урвать очередной кусок власти.
  Формально назначения высших администраторов в любом мире (да и вообще всех бюрократов) - до сих пор прерогатива исключительно монарха. Фактически главы провинций и магистратов давно передают территории по наследству, являясь в своих землях полными хозяевами. При этом провинцией Имаус считаются не Уральские горы с южными отрогами плюс Алтай, а все тридцать один Уралов и Алтаев. В каждом мире свой правитель-магистр отдельно, например, для Южного Урала, Центрального и Северного, а также Алтая из нескольких аристократических семей, числящих в предках Принцев крови. Объединение Империи пошло не по горизонтальному, а вертикальному пути.
  - В Золотом кодексе, - то есть своде законов, общеупотребительных во всех мирах и имеющих преимущество перед местными при арбитраже споров в разных мирах, - нет запрещения тратить 'подарки', - у Валерия на лице ироничная улыбка, - на нечто неугодное остальным нижестоящим. Но не стоит их в данный момент раздражать. Твои расходы - это твое дело. Я понятно выразился?
  - Предельно, доминус.
  - Господин наш Юний не был и не является противником изменений и прогрессивных реформ, - сообщил наследник, глядя куда-то поверх головы гостя. - Напротив, он всегда симпатизировал умным людям, стремящимся улучшить положения народа. Но нельзя ж быть таким наивным! Никак не допускается, чтоб некто сам, без согласования принялся нечто серьезное и непривычное совершать вне личных владений. У иных, не умеющих думать поданных, может возникнуть неправильное впечатление, будто в провинции существуют какие-то другие благодетели помимо презида. Разумный человек, будь он хоть магистром, обязан представить дело так, чтоб очевидным образом всем стало явно, приказ пришел свыше.
  - Я, - после минимальной паузы сказал хрипло Савелий, - понял.
  Не важно кто конкретно в данный момент управляет провинцией. На своей земле он по-прежнему может продолжать делать что угодно. Хоть университет открыть и рабство запретить. А вот заставлять других собственников, пусть и ниже по положению, следовать примеру - только с одобрения презида. Не самый плохой итог. Кто с мозгами и сам возьмет полезное, а прочие проявятся заметно и на будущее надо запомнить недовольных.
  Валерий, при желании, способен доставить крупные неприятности. Не нужно вмешиваться напрямую, создавая неудовольствие низших сословий. Достаточно надавить на главу рода Децима и парочку прилегающих миров. Торговые тарифы, заворачивание переселенцев в другие миры, палки в колеса при вербовке букеллариев. А уж когда про недовольство познают иные магистраты, непременно вцепятся в ляжку, норовя выдрать кусок пожирнее. И винить их глупо. Лично он, вероятно, повел бы себя также.
   - Надеюсь, в дальнейшем не придется возвращаться к этому и опыт будет полезен. А теперь, как думаешь, почему ты учился на 'тридцать второй'?
  - Стандартная программа обучения для высших чинов провинции, магистратов и префектур Службы дальнего поиска. Храм Януса вербовал перспективную молодежь. В тот момент для многих было приятно внимание, а в будущем шанс если не получить нечто весомое Службе, то по крайней мере, помощь в затруднительных ситуациях.
  - Это мысли сейчас или тогдашние? - упершись руками в стол и впервые глядя в глаза, потребовал Валерий.
  - Полагаю, не одному мне, - позволил себе Савелий слегка улыбнуться, - внушали с детства: 'Никто ничего не делает просто так' и 'Смотри, где чужая выгода'. Я все ж воспитывался дедом, а он был мудр и немало дал. Могу ошибаться, но именно он пробил разрешение на жительство и обучение. Таких, не адептов Януса, учившихся на независимой планете на все миры, с пол сотни наберется. Не больше.
  - Три года в 'академии дружбы народов', - барабаня пальцами, сказал задумчиво Валерий. - Не закончил лишь из-за смерти родственника. Вернулся занять его место.
  И, возможно, крупно повезло. Если не считать нелегалов, все учившиеся по той программе так и не смогли подняться. Никакие знания и умения не помогли. Их сознательно оттирали от важных должностей. Считалось, и справедливо, люди возвращались на родину, полные неблагонамеренных мыслей, нелояльных взглядов, вредных помыслов, безрассудных и разрушительных для порядка прожектов. Будь они происхождением пониже, плохо бы закончили. А так, жили в поместье и, если не спивались, пытались нечто делать на местном уровне. О том исправно шли доносы. Как на него. Только магистр может позволить себе много больше обычного человека.
  - По праву крови и завещанию!
  - Я не сомневаюсь, - посмотрел Валерий удивленно. - Тут не стоит беспокоиться о занимаемом высоком посту. Важно, хорошо ли будешь служить на месте... Ладно, - похоже решил окончательно, стряхивая сомнения, - перейдем к делу. Служба дальней разведки демонстрирует в последний год сплошные провалы. Причем речь не идет о перехваченных поставках, - прямо слово наркотики он не сказал, - или вывозе полезных вещей. Все понимают, что при интенсивной работе бывают накладки. Не в первый раз и не в последний. К сожалению, речь идет о гораздо худшем. Глава нелегальной резидентуры в Иберии-32, снял со счетов огромные деньги, фактически оставив без средств всю западную организацию и ушел на отдых.
  - В каком смысле? - оторопело спросил Савелий.
  - Будет лежать у теплого моря и ласкать красоток, - с иронией объяснил наследник. - Отказался возвращаться для доклада. Вероятно, деньги утекали давно и рисковать не стал. Он оставил послание, пообещав при признаках преследования сдаться властям на той стороне и выложить все ему известное.
  - То есть в спецслужбы не пошел?
  - Вроде бы нет. Хотя гарантии какие? Может уже поет в общении с тамошними друзьями из контрразведки или Интерпола в подробностях. А знал он много. Не беря в расчет саму ситуацию и происхождение. Это ж бомба! Ловить и трогать нельзя, но любые операции и стационарные переходы в Иберии, Галлии, Италии и Далмации с Панионией - необходимо из чувства самосохранения закрыть. Ты представляешь, во что это обойдется? - гневно потребовал. - Но если б на этом все! В Ахейе какие-то местные идиоты приняли наших людей за террористов. Зачем Службе понадобились закупки оружия и взрывчатки в таком количестве, очень любопытный вопрос. Наши придурки устроили пострелушки. В результате трое убитых агентов-нелегалов, один честно застрелился, еще одного пришлось добивать в больнице, устроив бессмысленный переполох и утвердив тамошнюю полицию в мысли, что чуть не все правительство прикончить мечтали подозрительные типы с востока. У людей были документы беженцев. Сейчас там туземцы роют землю в поисках заговора на три стадия в глубину. И что-нибудь нароют непременно. Опять же приходится резать все концы, включая надолго блокировку Врат. Плюс вынужденный уход из провинций Африка и Сирии из-за тамошних войн и беспорядков. Чем это могло закончиться? - спросил риторически. - Естественно нашлись ответственные члены древних родов, донесшие до Василевса недоумение отвратительной работой дальнего поиска.
  Откуда взялись озабоченные понятно. Таким образом еще больше возрастает роль Совета провинций, превратившегося давным-давно в нечто вроде парламента, состоящего из одной палаты Лордов. Отнюдь не Сенат, где находятся для фикции ни на что не влияющие.
  - Будет создана комиссия? - лихорадочно просчитывая последствия, спросил Савелий. Кто-то на самом верху вышибал одну из важнейших подпорок под троном Божественного.
  - Доклад по проверке Службы уже существует, - извлекая из ящика толстую папку и швыряя на стол, заверил неизвестно какую должность занимающий, зато, без сомнения, очень информированный Валерий. - Все это, отнюдь, не вчера произошло. Недавний очередной провал стал заключительной каплей.
  Он опять побарабанил пальцами по столу, нервно дергая головой, будто воротничок жмет.
  - Не мне объяснять, - произнес после паузы, - что может произойти при столкновении с 'тридцать вторым'. Не говоря уже о важнейшем военном отставании, лет на шестьдесят-восемьдесят, а что это такое можно представить, вспомнив покорение 'девятки'. Два серьезнейших разгрома. Не смотря на знакомство с порохом, мы серьезно уступали местным армиям в первый период. Почти столетняя война и существование даже сегодня практически независимых государств.
  Официально это никогда не признавалось, но на определенном уровне все прекрасно в курсе.
  - Кроме того, мы по общей численности населения ненамного новый мир превышаем. И то, одна видимость. Послать в бой население аграрных миров, без обучения и соответствующего вооружения, сделать себе хуже. А они при этом, продолжают совершенствоваться. Да, наши парни умеют умирать, а эти дрожат за каждого солдата, но когда речь пойдет о выживании...
  Признание провала требует поиска причины и лица, ответственного за него. Оно обязывает предпринять действия, которые не допустят повторения. Разбирательство в таком случае очень проблематичное дело, потому что естественно ответственность за него несет правитель, а Василевс критике не подлежит. Полетят головы в окружении. В итоге сидящим у трона проще ничего не делать, чем всерьез рисковать. Это не очередной народ в бронзовом веке проживающий на колени ставить.
  - Тупик. Отсюда вывод: прежние методы не работают. Царь царей давно превратился в божество, владеющее Империей, но не управляющее. И технологию Врат он не контролирует.
  А вот это высказывание уже тянуло на государственную измену с квалифицированной казнью. Хотя многие давно о том говорят среди своих. Не мужичье, понятно. Но среди своих. Я его человек?
  - Храм Януса неизвестно чем занимается. Точнее - известно. Богатеет и расширяет сеть Врат, получая за монополию немалые дивиденды. Мало того, они выдавали очень пристрастную и дозированную информацию даже для окружения Василевса. Впредь, - в голосе звякнула сталь, - никогда не будем полагаться на одну Службу и подобострастно упрашивать дать 'глаза'.
  Фраза была крайне многозначительной. Это игра на высшем уровне, куда Савелию доступа не было. Придворные в метрополии делились на фракции и группировки, которые беспощадно враждовали, взаимно себя ослабляя и изничтожая. Сейчас одна из них, воспользовавшись провалами основной опоры Царя царей взяла вверх и диктует новые правила. Основной расклад - аристократы, бюрократы и личные выдвиженцы. Точно также, как у Юния. Аристократы обычно крайне консервативны. В партию входили владельцы крупных земельных угодий и потомки древних родов. Фракция бюрократов, наиболее податливая к переменам и наиболее просвещенная, ибо часть ее представителей была с высшим образованием, заполняла ведомства и управленческие должности. Ну и некоторое количество поднявшихся из грязи, молодых и смышленых, служащих с неописуемым рвением. Именно их и назначал император на посты, требовавшие высочайшего доверия. Министерство пера, императорская политическая полиция, канцелярия дворца были заполнены этими людьми.
  Конечно, все в жизни много сложнее и не одним происхождением исчерпывались варианты. Союзы заключались и разрывались, иные аристократы не прочь изменить окружающий мир, неудовлетворенные происходящим вокруг. А назначенцы, как оказалось, могли быть купленными на корню храмом Януса. Уж больно реакция Валерия характерна. Кстати, очень похоже, что он давно готовил почву к дружбе с новыми людьми при дворце. Там явно произошел переворот. В отличие от здешнего бескровный.
  В дверь без стука вошел почти неотличимый от прежнего слуга, разве пониже и поклонился.
  - Я помню, - раздраженно заявил Валерий, отмахиваясь. - Моя кукушка, - объяснил, - вместо часов напоминает о следующей встрече. Пора закругляться. Итак, необходим новый взгляд. Принято решение о создании трех независимых групп. Под мое поручительство возглавишь одну из них. Ты, - с нажимом, - а не Децим. О подробностях его ставить в известность не надо. Кое-что он и сам скоро выяснит, но нынешняя должность уже не светит. Портить отношения с родственниками не надо, однако отныне я твой 'патрон'. И отчитываешься лично передо мной. Это ясно?
  - Да, господин.
  Я его человек. Такой пряник севаст Децим предложить не способен. Объясниться с ним все равно придется.
  - В течение года у меня на столе должен лежать предварительный доклад о направлении действий и рекомендации по 'тридцать второму'. Любые материалы получишь в Главном архиве. Соответствующее распоряжение на тебя и о допуске для парочки секретарей поступит незамедлительно. Что? - потребовал, уловив нечто в лице.
  - Финансирование, мой господин?
  - Вместо закрывающихся стационарных переходов понадобятся новые точки. С перспективой атаки. Их координаты и обслуживание, естественно, находятся в твоем районе.
  Это был очень жирный кусок. Подготовка к вторжению занимала до тридцати лет, а пока нужно протянуть десять линий по десяти путям, с не очень большими интервалами. Это огромные транспортные узлы, откуда расходятся местные дороги, на которые завязана экономика района. Ну и обслуживание централизованной дорожной системы намного проще (и требует гораздо меньшего рабочего, а главное инженерного персонала). В ближайшие 30 лет надо построить тысячи магистралей масштаба БАМ. Причем не на электрической, а на паровой тяге. И перебросить по ним многие десятки миллионов тонн груза, который кстати надо где-то складировать. Еще надо обеспечить жильем весь обслуживающий и рабочий персонал, не говоря уже о солдатах армий вторжения (этих в крайнем случае можно и в последний год перебросить, чего там, в палатках перезимуют...). Не только жильем, конечно. Без шлюх, развлечений и выпивки никак. Значит, будут целые города. Железнодорожников, строителей, инженеров, разведчиков, управленцев... Работать и жить им там десятилетия, потому что после вторжения работы у них только прибавится.
  - После одобрения плана строительства будут выделены соответствующие средства. По предварительным прикидкам до 14 миллиардов на пять лет.
  От размера вкладываемого капитала и огромных перспектив захватывало дух. Прежний план не предусматривал вкладов в Алтай и за одно это стоит поблагодарить всех богов, дав им хорошую жертву.
  - Некоторые компании должны при распределении заказов получить привилегированные шансы на контракт.
  Куда без этого! - понимающе склоняя голову, согласился без слов Савелий. Без отката в ромейской земле ничего не воздвигнется. Кстати, прекрасный способ уладить неприятность с Децимом. Часть договоров через него и семью пойдет.
  - А на нужды группы, пять процентов от выделенного бюджета.
  Какой большой и вкусный пряник! Это миллионы в первом приближении.
  - Поспешай медленно, - сказал с расстановкой Валерий. - Мне нужен правдивый доклад, а не дутые обещания. Пока свободен!
  Вывел Савелия 'кукушка' черед другую приемную. Иногда такое полезно, чтоб не встречались посетители. Главное оба ближайших помощника дожидались там. Он сделал на ходу жест, запрещая говорить и лишь в личном автомобиле, убедившись, что охрана не отлучалась (могли подсунуть подслушку), а шофер за толстой перегородкой ничего не слышит, изложил насколько возможно подробно разговор.
  - Я не матерый шпион, - сказал в заключение. - Всего-навсего трехлетний опыт жизни на той стороне и больше дюжины лет назад. Теперь обязан создать секретную службу на пустом месте! Это при условии огромной ответственности и абсолютном отсутствии точных указания о полномочиях и направлении действия.
  - Браво, - воскликнул Сергий и показательно похлопал. - Я ожидаю худшего и уверен, что не буду разочарован.
  - Издеваешься?
  - Нет, - заорал стратиг, - занимаюсь воспитанием! Ты что маленький мальчик и я должен напоминать известные истины?
  - Всегда вытаскивай змею из норы чужими руками, - сказал Савелий задумчиво.
   - Ну, хоть память не пропил на той стороне. Конкретно для этой работы у тебя есть Иоанн с Ипатием. А также парочка старых знакомых, готовых отдать руку за возвращение назад. А идеи сами по себе не осуществятся. Требуются люди. И они в наличии. Валерий просил рекомендации? Пожалуйста, записывай тезисы: руководствуясь интересами безопасности и развитием промышленного и военного потенциала, ежегодно впускать до ста иностранцев, предоставляя им постоянное место жительства, невзирая на невозможность их въезда в страну согласно любым другим законам.
  И ведь прав, старик. С этого и надо начинать. А делиться с другими группами разведки... Хрен им!
  - План вторжения постоянно дополняется и перерабатывается, в связи с изменениями политической карты мира и новыми военно-техническими разработками... На сегодняшний день известны сотни стратегических объектов.
  - Откуда ты знаешь?
  - Я военный, - пожимая плечами, ответил старый офицер. - Даже полученной от тебя информации, достаточно для некоторых напрашивающихся выводов. Чтобы успешно осуществить вторжение нужны запредельные количества войск (и снабжение для них еще надо наладить). Плюс отсутствие умения взаимодействия крупных частей. Такие маневры не проводились уже несколько десятилетий. Скажем откровенно, столетий. Ни одни учения не в счет. Они стандартно обнаруживают плохое взаимодействие разных провинций и неминуемые сбои при одновременном ударе. А без него план имеет еще меньше шансов на успех. Ко всему, чем длиннее срок разведки, тем выше шанс провала. Ну и на закуску, открытие Врат Януса для проверки точки выхода возможно исключительно вне черты города, что дает еще один отрицательный момент при переброске подразделений. Или все требуется столь тщательно рассчитать, на тысячах объектов, что не удастся ни при каких условиях.
  - Достаточно! После таких прогнозов военные проглотят бюджет всей империи, не поперхнувшись.
  - Зато правда, а не сказки от льстецов. Заметь, навскидку и без точных данных. На практике все не в разы, на порядки хуже выйдет.
  - Для начала, хочу напомнить, что я назначение получил не для панических докладов.
  - А может именно для этого? - вкрадчиво спросил Сергий. - Не зря ведь эти намеки про правдивость и неторопливость. От тебя ждут найти другой путь. Тот самый, о котором давно мечтаешь. Вот и покажи Валерию красивую картинку.
  - Вы лучше послушайте, - сказал возбужденно до сих пор молча перелистывающий страницы в папке Иоанн, - резолюция комиссии.
  Первый пункт обвинения: Служба дальнего поиска производит горы бумаг, в которых содержится крайне мало (если вообще присутствовали) каких либо фактов о реальном положении в военной области 'тридцать второго' мира.
  Пункт второй. У них нет никаких шпионов в наиболее опасных государствах. Атлантида, в смысле тамошняя Америка с нашей стороны не освоена, как и европейская часть России с Китаем и прочими Япониями. В качестве информаторов подвязался целый легион предпринимателей и авантюристов всех мастей, выступая посредниками в продаже сфабрикованной информации. Фактически из проверенных данных свыше половины откровенное вранье. Количество выдумок или взятых из газет историй превышает все мыслимые пределы. Нет более наглядной иллюстрации того, как безрассудно швыряются на ветер деньги.
   Пункт третий. Полное падение нравов среди некоторых вполне компетентных лиц, состоящих на Службе. Секретные разведывательные операции так или иначе связаны с постоянным нарушением всех правил... Говоря открыто, такие операции обязательно проводятся неофициально, а иногда они и вовсе незаконны. Естественно, это нельзя ставить в вину руководству. Но вот бесконтрольность подчиненных превышает все прежде известное. Разложение полнейшее. И, к сожалению, неизвестно что хуже. Непристойное поведение и воровство или протаскивание в империю подрывных идей.
  Вывод. Необходимо полностью демонтировать Службу дальнего поиска и создать другую, подконтрольную Сенату Провинций. Лучше не одну, для контроля. Прежняя организация себя дискредитировала окончательно. Однако действовать требуется осторожно, не ставя в известность агентов о причинах отзыва. Иначе возможны побеги, чего крайне желательно избежать.
  - Сильно! - с чувством сказал Сергий. - Насчет подрывных идей - это о чем?
  - Надо шерстить все документы, но не удивлюсь, если опять идеи прогресса и изменения строя.
  - Кто б еще объяснил, - пробурчал вояка, - что за зверь этот самый прогресс и почему он так нравится молодым. Позволь, магистр, вернуться в нормальную среду, погонять аборигенов и не ломать голову о всякой ерунде?
  - Воспитатель! - возмутился Савелий. - Выбираешь легкие пути!
  - Не тряси зеленую яблоню - когда яблоко созреет, оно упадет само, - невозмутимо ответил тот. - Каждый должен заниматься своим делом. Я воевать. Иоанн интриговать, Ипатий людей проверять, а на тебе, магистр - общая координация.
  
  
  Агон 8. Командировка.
  
  Под утро поезд так резко затормозил, что люди покатились друг на друга, а незакрепленные вещи свалились сверху, добавив неразберихи.
  - Выхады! - закричали командные голоса сразу в нескольких экземплярах минут через пять, когда ругань прекратилась и по соседству обнаружились стандартные будки станции и водонапорная вышка.
  Они стояли прямо в хвосте другого эшелона, а встречные пути занимал грузовой товарняк. Кто б не руководил этим бардаком, общий график движения сорван и получился затор. Хорошо не влетели на полной скорости на станцию. Вышло б много хуже и с кучей трупов.
  У вагонов строились бойцы. Мимо пробежал центурион-ротный Лука Цив. В отличие от умудренного жизнью Прокла он был молод и не слишком умен. Обнаружив глазеющих механиков моментально окрысился.
  - Почему стоите? Нечего глазеть! Немедленно разгружаться!
  - А потом, непременно, придется назад загонять, - меланхолически произнес Фитц, ковыряясь в зубах щепкой.
   - Офицер, - с глумливой интонацией, прокомментировал Моран. - Подвиги подавай, молокососу. А ты чего стоишь? - заорал на Климента. - Работать!
  Игорь огляделся в поисках Астрика и крайне удивился. Парнишка отсутствовал, что создавало странное впечатление и выбивало из привычного. Всегда рядом, готовый услужить и вдруг нет? Тот обнаружился у грузовика лежащий и вид у него не очень хороший. Бледный и потный.
  - Эй, - тут в памяти обнаружился очередной провал, никакого аналога 'зашибло', - упасть на тебя груз?
  - Нет, - сказал Астрик тихо, - болит живот. Сильно.
  - Съел чего-нибудь, - с облегчением вздохнул. - Понос был?
  - Нет, - прикусив губу и подтягивая колени к животу, пробормотал мальчишка и застонал. - Мы одно ели. Ты не больной.
  Он и сейчас предупредительно старался не употреблять сложных слов и выражений.
  - Тоже верно. Ну полежи пока.
  - Фитц! - окликнул механика, суетящегося на рядом стоящей платформе.
  - Чего?
  - Астрику плохо. Я до архиятра сбегаю.
  - Разгружаться надо, а не дурью маяться. Ничего ему не сделается! Дай по шее, сразу полегчает!
  В советах Игорь не нуждался, просто предупредил. Мало ли как повернется, перед начальством прикроют товарищи. Потом придется в очередной раз выпивку поставить, не без этого.
  Он резво помчался мимо вагонов, разгружаемых прямо на насыпь. Вещи, оружие, боеприпасы, повозки и кучу остального добра вытаскивали и складывали кучами. Очень скоро понадобятся грузовики и никого не заинтересует причина задержки. Что в таких случаях полагается, урезка месячного жалованья в качестве штрафа или пара раз плетью по заднице? Оба варианта категорически не устраивали.
   Врач, к счастью, оказался на месте в штабном вагоне, а на пути офицеры не встретились. Кавад имел звание центуриона, но не стал корчить из себя начальство и требовать доложить по всей форме с 9.00 до 11.15. Сразу направился к платформе, прихватив саквояж с какими-то медицинскими причиндалами.
  - Сильно болит, - отвечая на вопросы, - бормотал Астрик. Не только справа, под пупком. А на левый бок ложиться больнее. Ой! - взвизгнул совсем не похожим на себя голосом, когда врач надавил на живот и сразу отпустил.
  - Когда нажимал болит?
  - Почти нет, вот потом.
  - Классический аппендицитус, - провозгласил, распрямляясь доктор.
  Игорь порадовался за замечательную латынь, позволяющую понять, о чем речь. Скажи тот на койне, еще неизвестно дошло ли бы.
  - Надо резать, пока не откинул копыта, - тут, в очередной раз, скорее по смыслу догадался. - На станции есть фельдшерский пункт, там и займусь. Сейчас стратиотов подгоню с носилками и рысью на операцию.
  - Орест! - позвал подошедший во время изучения болящего Фитц. - Бегом за санитарами. Скажешь, господин медицинский центурион с носилками зовет обоих. Мухой, во имя Асклепия!
  Игорь благодарно кивнул. Его товарищи были неплохие люди и всегда готовы помочь при необходимости. Не без тараканов в голове, но чужой мир, ипить. Неизвестно, как он со стороны смотрится со своими прибабахами. Например, всерьез не понимают, почему не лупит помощника. Иначе лениться станет. Положено!
  - Господин, - испугано сказал Астрик, - часть уйдет, не хочу оставаться!
  - Сдохнуть лучше? - любезно поинтересовался архиятр. - Легко!
  - Может мы еще никуда не двинемся в ближайшее время, - утешая, предположил Игорь.
  - Лежать ему неделю, через две швы снимут, - равнодушно сообщил доктор. - Раньше никто не отпустит.
  Ну хоть ничего ужасного не видит в самой процедуре. Резать умеют и затруднений при диагнозе не испытывает. Надо б полюбопытствовать насчет развития медицины. Вдруг не все так страшно, как показалось с перепугу.
  - Как же так? Я не могу отстать.
  - Молчать! - приказал Игорь без особой резкости. - Никуда не денешься, потом догонишь. К части приписан, справку выдам. Просто так не выгонят.
  - Кормить-то хоть станут? Или оставить продукты с деньгами.
  - Уж как-нибудь договоримся,
  - Почему до сих пор сходни не поставлены? - заорал очередной начальник. - Механик! Фамилия!
  
  
  Чугун - достаточно странный материал. Очень удобно из него литьем изготовлять детали, а нагревание при работе двигателя не очень влияет. Зато вес немалый, ручками не поднимешь, а при резком ударе в стенках нередко появляются трещины. Самое простое - замена, но не в здешних условиях. Считай почти полная стоимость автомобиля выходит с заказом конкретной модели и привозом из дальних краев. Ничего похожего в этом мире или не делают, или до деревни не доходит. Все-таки сильно продвинутая техника по здешним понятиям.
  Еще раз внимательно результат осмотрел и выключил горелку.
  - Сделал? - с жутким акцентом, страшно мешающим понять, спросил с ощутимой надеждой Ишим. Вот этот был из азиатов, как и вся его родня. Глаза узкие, нос плоский, а сам поперек себя шире.
  В здешнем поселке он был не просто голова, а богатейший мужик. Их центурию раскидали в охрану на три ближайших деревни. Занимались они, в основном, патрулированием окрестностей и приставанием к здешним красоткам. С последним было туго. Девицы практически не говорили на койне и били по протянутым грабкам. Оно и не удивительно. Если рядом с военной базой находились поселенцы, то здешние были самые натуральные аборигены. Когда-то пришельцы-ромеи сцепились со здешними кочевыми племенами, собирающими ясак с местных. Обладая более совершенным оружием и немалой численностью, после масштабного столкновения, выгнали прежних хозяев. Те откочевали на юг, однако пограничные стычки, налеты и взаимные претензии тянулись уже добрую сотню лет.
  Местных, по большей части, перемены устраивали. Будучи в здешних краях оседлыми с незапамятных времен, они достаточно легко приняли новые сельскохозяйственные культуры и спокойно смешивались с переселенцами, перенимая многое. Жизнь стала заметно лучше и кроме четко определенных повинностей и налогов никто для развлечения не грабит. Более того, при поселках появились свои отряды самообороны, вооруженные огнестрельным оружием. Конечно проблемы случались, однако не зря в пограничных мирах имелась присказка: 'Ромей говорит на латыни с начальством, на койне с купцом и чиновниками, с дедом на кельтском, с бабкой на германском, с женой на тюрки, а детей и вовсе не понимает, сильно умные после школы с высоким штилем'. По сути, для властей, не важно кто ты по происхождению, главное лояльность.
  - Остынет, еще раз посмотрим, - дипломатически ответил Игорь.
  - Ах, Ингварь, - вскричал довольный Ишим, - зачем тебе сдались эти вояки? Иди ко мне! Платить больше ихнего стану, жену дам молодую. Будет обхаживать и ласкать, как исключительно наши женщины умеют!
  Ишим Яркенд не просто состоятельный человек. Он был очень богат. Кроме полей и табунов имел лесопилку с водяным приводом и кузнечную мастерскую на три горна, обслуживающие всю округу. А еще у него обнаружилось очередное чудо местного автопрома. Грузовик, простой, как стенка сарая. Маленький паровой двигатель с приводом на колеса без сцепления и редуктора. Управляется рычагом в положении 'вперед' и 'назад'. Скорость зависела от положения рычага. В любом варианте не слишком велика. Зато никакие лужи не страшны. С упорством муравья выползет через какое-то время.
  И все ж пришла нужда в починке. Трещину проще всего заварить сваркой, однако это уже высокие технологии и в деревенской кузнице долго и тяжело, да не каждый сумеет. Зато у приезжих все под рукой. Запасливые механики притащили кучу нужных и ненужных инструментов и оборудования, включая парочку небольших баллонов с ацетиленом и кислородом. Одна сложность, здесь требовался мастер, заварить трещины, а не просто два куска железа сварить. Непрофессиональная работа может привезти к обратному результату, когда треснет в другом месте и все труды насмарку, Еще и впечатление испортишь. За парочку овечек на ванду, расположившуюся в поселке и отдельно молочного поросенка с хорошей выпивкой и закуской на механиков, а также вандариев с ахтиятром и его санитарами, Игорь взялся сварить.
  Почему не поработать, за свежее мясо, да и хорошие отношения с окружающими никому не вредят. Каша из пайка уже в зубах завязла однообразием. Снабжение для второсортных подразделений шло по стандартной шкале, но в последнюю очередь. Про недоедание речь не шла, но хотелось нечто не столь постоянное. Забирать у селян прямо запрещалось, а выделенные на приобретение продуктов деньги никто помимо центуриона не видел. Его, впрочем, тоже. Он вечно ошивался в других краях, оставив все на вандариев. Вот и устраивались, кто как умел. Кто дров порубит за крынку сметаны, кто в наглую корову на поле подоит, кто рыбу ловит в ручье. Нормальная армия, во всей красе. Миры разные, в основе ничего не меняется.
  - Ты хороший специалист, - сказал вечером, крепко подвыпив Моран, когда вывалились покурить наружу, - можешь деталь выточить. Сварку знаешь. Газовую. А может не ее одну?
  - Кузнечную, электрическую и термитную, - машинально ответил Игорь.
  - Термит? - удивился шофер. - Это как?
  Как здорово, что я до сих пор косноязычный, надо ж так проколоться.
  - У меня слов не хватать, - произнес вслух.
  - Вернемся, сдашь на второй ранг, - произнес Фитц. - С такими умениями никаких трудностей.
  - Нет, но кто тебя учил? - опять влез Моран.
  - Разные люди, - неловко ответил Игорь.
  - Оставь парня, - сказал Фитц, сплюнув. - Будто не понятно. Давай лучше выпьем.
  - Что понятно? - пьяно потребовал приятель.
  - Ну, имя с севера, рукастый не поскандинавски, толком даже койне не знает, чего тебе еще надобно.
  - Ну я сначала думал балт из Вендоры. Нет. Похоже учитель из Маркланда, но почему митраист. Ты ж не клейменный?
  Фитц резко двинул болтуна по затылку ладонью.
  - Да ладно, - пробурчал тот. - Чего обижаться, у меня самого папаша из отпущенников.
  Половины этих слов слышать еще не доводилось и Игорь сделал стойку, сохраняя незаинтересованное выражение лица. Надо непременно поинтересоваться подробностями. Но не здесь и не с ними. Не зря Фитц среагировал так. У пьяного на языке из разряда всем известно, но в приличном обществе не говорят. Посиделки за пивом обычно заканчивались без серьезных откровений. Что было в первый раз он не особо понял, пусть рядом и обменивались впечатлениями о нем. Зато очень хорошо уловил почему солдатам запрещали говорить на своих языках даже в неслужебное время. По себе померил. Во-первых, скорее койне выучишь, Во-вторых, по соображениям тактичности. Ведь довольно неприятно, когда при тебе твои же напарники, а то и подчиненные, специально разговаривают на таком языке, который другие не понимают. Если учесть, что вербовали не из одного племени, то всякое бывает.
   - Какая разница кто откуда, - сказал вслух. - Мы все ромеи, считая и Ишима. Главное не где родился, а человек ли правильный.
  - Верно!
  - Ну и выпьем за это!
  - За здоровье!
  - За удачу!
  - А это еще кто по нашу душу?
  На главную улицу поселка, по зажиточному с немалого размера домами входила колонна. Игорь впервые видел нечто подобное здесь. Полугусеничные вездеходы. Это когда переднее колесо, а два задних, как на танке. Нечто подобное было у немцев во второй мировой в качестве бронетранспортеров. Во главе группы двигался легковой автомобиль. У замерших на КПП часовых машина остановилась и оттуда вывалился центурион Лука. На расстоянии в пол стадия гневный крик по поводу неуставного видна воинов, торчащих с расстегнутыми мундирами и неправильно отдающих честь, перекрыл гул гуляющих за спиной. Все-таки офицер был молод и глуп. При чужих поносить собственных подчиненных, чтоб смотреться лучше. Такие вещи делают потом, когда уедут, наказывая со всей строгостью.
  - Выслуживается перед начальством, - пробормотал Моран, презрительно сплюнув.
  - Уходим, - позвал Игорь.
  Попадаться на глаза недовольному начальству в пьяном виде ни в одной армии не рекомендуется. Да и не только в войсках.
  - Кажется праздник закончился, - почесывая заросшую шерстью грудь в расстегнутом кителе, сказал Кавад, стоящий в дверях. Видать тоже услышал крик или курнуть направлялся. - Ветеранская схола, - и ткнул рукой в штандарт.
  Теперь еще и это учить, с тоской подумал Игорь. Мало мне невразумительной схолы, так для опознания цифр им мало. Четыре косых креста, полумесяц и два меча. И небойсь у каждого знака символизм в подкладке. И цвет непременно в зачет.
   - Виндикисты.
   Игорь слегка наблатыкался в разговорной речи и частенько по корням вычислял незнакомое слово. Сейчас явно прозвучало производное от vindex - защитник.
  - За мной парни! - приказал врач санитарам и резко ушел задними дворами, умело прикрываясь от дороги строениями.
  Судя по действиям, не в первый раз сачкует. Но режет, не отнять, в лучшем виде. Астрика располосовал быстро и четко. Кстати и наркоз применял. Когда Игорь на станцию на прошлой неделе заезжал, парень уже бодро ходил и тамошний фельдшер обещал его вскорости отправить в часть, по назначению. Пока все равно тяжести таскать нельзя.
  К сожалению механикам так просто от взора начальства не удрать. Их грузовики на хозяйственном дворе находятся и от них никуда не денешься.
  - Кто разрешил пить?! - бушевал немного погодя центурион. - Кто позволил работать на гражданских?! Вконец, козлы, оборзели! Отдыхать сюда прибыли?! Я вам устрою отдых! Вы у меня летать будете, как новобранцы. Стрельбу сдавать и полы драить! Оштрафованы на месячное жалование. Все! А ты, - тыкая в сторону Игоря, не иначе забыл, как зовут, зато помнил задержку с выгрузкой из эшелона. В его понятии пусть сдохнет человек, но приказ должен быть выполнен незамедлительно, - с ними поедешь в качестве транспортной поддержки. Нечего мясо жрать, пока остальные воюют.
  Ну, да. Сам почему-то в тылу сидит и на чужой кусок завидует.
  - Немедленно явиться к центуриону Алексею Сардийскому!
  Наименование по городу, а не фамилии, чаще всего означало не просто происхождение, а взлет из самых низов. У нищих и безземельных вместо предков были клички. Имя ни чем не говорило, но точно не из букеллариев. У тех фамилии иные.
  - Бегом!
   Деваться было некуда, залетов и так хватало и под плеть совсем не хотелось. А дело это совсем не фигуральное. Регулярно кого-то за нарушения пороли. Механиков это меньше касалась, поскольку всегда 'обнаружится' внезапная поломка, объясняющая задержку или опоздание. Но нарываться вредно для здоровья. Тем более, что существовал некий контракт, который Игорь в глаза не видел. Он считался вольнонаемным, форму носить не положено, но поскольку на довольствии, обязан подчиняться беспрекословно старшему по званию в подразделении.
  Кое-какие тонкости общения с военными ему преподали товарищи из гаража, обнаружив полную наивность в данном вопросе. Придурошный центурион, как минимум, мог лишить двухмесячного заработка. А жаловаться не возбранялось. Потом. И в случае отказа вышестоящим офицером изменить меру наказания, прошение возвращалось по инстанции и прежний начальник мог запросто добавить, чтоб не кляузничал.
  Рысцой добежал до прибывших, столпившихся у колодца и с обычным для солдат ржанием по дурацкому поводу, обливающих друг друга водой. Натурально сцена из кинофильма про вошедших в деревню немцев. Серо-зеленая форма с большими карманами на груди и боках, рукава закатаны, сапоги из отличной кожи, не чета привычного ширпотребу у новобранцев. Юфть? Кажется, так называлось.
  Их было с пол сотни, всем уже за тридцать, некоторым крепко. Ветераны прозвучало не зря. Они свой контракт десятилетний отбарабанили, а иные как бы не по два раза. Им должны были неплохо платить, тем более практически у всех медали. И карабины 81 модели. А у парочки с оптическим прицелом. Он и не знал, что такое бывает. А мог бы догадаться.
   - Господин старший вандарий, - обратился к первому попавшемуся в звании, - не подскажите, где ваш центурион?
  Не так уж сложно запомнить знаки различия. Погон не существовало, все на рукавах. Полоски означали года службы, после пяти заменялись широкой. Звание тоже на рукаве, но другом. У стратиота вообще ничего. Потом странный желтый овал, как объяснили, плод оливы. От простого сержанта и выше добавляются в количестве. Для офицеров уже лист оливы с увеличивающимся числом. Ну и плюс рода войск на петлицах. Пехота имела перекрещенные стилизованные винтовки. Техники носили разводной ключ с отверткой. Они могли себе позволить некоторые вольности при общении, будучи по положению выше любого солдата. Достаточно простая и логичная система.
  - Зачем тебе Элур?
  Говорящее прозвище означало проныра или нечто вроде. Без настоящего словаря приходилось самому изобретать подходящий эпитет. Так называли Астрика, за умение достать любую вещь, а также найти оправдание для всякого поступка.
  - Мой офицер, - тщательно проглотив готовое сорваться неприличное определение, - направил с машиной для транспортной поддержки.
   Чтоб это не означало, хотелось добавить, но промолчал. Сознательно повторил фразу в точности.
  - Клеопа! - завопил вандарий, аж уши заложило.
  - Чего? - недовольно спросил щуплый мужичонка, высовываясь из-за дома.
  - Твой коняга пришел, - с жеребячьим ржанием сообщил.
  Человек помахал рукой и Игорь подошел. У этого были артиллерийские петлицы, а звание то же, как и у предыдущего собеседника.
  - Механик-водитель?
  - Третий ранг, - то есть соответствует обычному вандарию и ниже по званию, что и так читается по нашивкам, но он в обычном комбинезоне и колеса на шевроне не увидать, показывая приветствие на местный лад, 'рот фронт', сообщил. - Ингвар Тауврус.
  - Деметрий Клеопа.
  - Ух ты, - невольно воскликнул Игорь, обнаружив артиллерию, с трудом задавив желание заржать.
  Будь кто получше разбирающийся в старом оружии, непременно бы порадовал отличиями от классического 'Максима', хотя даже ему было известно о нескольких калибрах и модернизациях. Но прежде в реальности сталкиваться не доводилось. Не считать же посещение со школьной экскурсией в детстве какого-то музея с тачанкой. Трогать не дали, вдруг вообще стоял муляж.
  - Да, - гордо согласился Деметрий. - Многозарядная аркбалиста. Лупит винтовочными патронами.
  Это чудо техники закреплено на перекошенном орудийном лафете с огромными деревянными колесами. Еще имелся велосипедный стульчик для стрелка и скамеечка маленькая для подающего патроны. Все уже привинчено. Садись и стреляй. Нет, против кочевых киргизов или как здешние называются, мощное оружие. В бывшей Родезии, как раз в 19 веке ценой пары десятков жизней, благодаря 'Максимам', буры покрошили местные воинственные племена и заняли территорию в 400 тысяч квадратных километров. Это чуток меньше десяти московских областей. Вот так почитаешь в интернете блогера, а потом всплывет крайне уместно. Одна беда, поделиться, показав глубокий ум, не с кем.
  - Какой ишак сделал крепления из этого паршивого металла? - поразился Игорь, глядя на лопнувший болт. Про материал колес и вовсе не стоило шуметь. Может по нормальным дорогам при буксировке бы сошло, но в здешних местах, по даже не особо крутым подъемам, разбили моментально в хлам. - Судить надо за такую халтуру.
  - Может и до этого дойдет, - поддержал Деметрий. - Мы несем vindicatio.
  И это было вовсе не vindex - защита, как показалось первоначально на слух, а мщение или наказание. Каратели?
  - У тебя машина на три тонны? - потребовал внезапно появившийся центурион в майке и с подтяжками. В отличии от привычных офицеров кроме револьвера в кобуре на поясе имел и в руках карабин. Держал с уверенностью человека, привыкшего к инструменту и не замечающего его.
  - Да, доминус.
  Отвечать в свободном тоне не тянуло. Очень красноречиво встали непроизвольно вандарий и прочие слушатели по стойке смирно. Здешней, с руками за спиной.
  - Вот и хорошо, чинить некогда, возьмешь с собой все необходимое, а аркбалисту в кузов.
  - Все равно орудие нужно стопорить при помощи 'башмаков'. Требуется время.
  - У тебя пол часа, - небрежно сказал Элур, - потом, клянусь быком Митры, пойдешь на всю дорогу в кузов связанный.
  Деметрий еле заметно кивнул.
  - Да, доминус. Мне понадобятся люди.
  - Клеопа, - уже уходя, бросил центурион. - Действуй.
  
  
  Агон 9. Криминальные непонятки.
  
  Дорога была не ближняя и в первое время достаточно сложно держать необходимую дистанцию. Бронтомехи, образовавшиеся в голове от помеси древности-бронтозавра с механизмом, не смотря на гусеницы, двигались достаточно резво, а в сложных местах его грузовик легко обходили. Нормального покрытия не имелось, а шли они по предгорьям, иногда достаточно узкой и крутой колеей. Ко всему и двигатель у них был бензиновый, раскочегаривать топку не требовалось, а помощника для подбрасывания брикетов на ходу Игорь не имел. Правда можно было по мелочи припахать расчет пулеметчиков. Кроме вандария с подавальщиком ленты в него входили еще двое.
  В обычных условиях пулеметчики работали с конной упряжкой, но сейчас временно болтались без тягловой силы, поскольку изначально буксировали на механической сцепке. Вероятно, по данной причине, и поломка. Деревянные колеса не приспособлены к высоким скоростям. Правильней было б заменить на резину от грузовиков. И вообще, сделать приличный переносной станок на три опоры. Советовать он такие вещи не собирался. Пока, во всяком случае. В лучшем варианте скажут спасибо, в худшем пошлют далеко. У них устав и отработанные приемы действий. Да и все время держал в голове возможность войны с Землей. Вторжения шли столетиями. Кто удержит от нового, когда столько ценностей на 'тридцать втором'? Вот такие ребята и пойдут. Пусть лучше с древним 'Максимом'. Проще будет избавиться.
   Деметрий по причине чина не сидел в кузове с остальными, предпочитая кабину. Он оказался не просто разговорчивым человеком, а обожающим трепаться. Не стесняясь поведал, чем он занимаются обычно. Собственно, ничего ужасного в 'наподдать' туземцам и облегчить их захоронки по части пушнины или еще чего приятного Игорь не видел. Но одно дело поймать и повесить налётчиков, и совсем иное - жечь их стойбища вместе с женщинами и детьми. Видимо прав с переводом - каратели.
   С гуманизмом здесь было плохо. С трофеями тоже не очень, как собеседник откровенно поведал. Взять добычу в захваченном селении в порядке вещей и возвращать бывшим хозяев никто не станет, пусть сто раз вещица приметная. Но у кочевников редко можно найти ценности помимо скота и баб.
  - Какой смысл в этой дурацкой бесконечной войне? - жаловался Деметрий. - На той стороне пустая степь чуть не до гор.
  Игорь не понял каких, но смахивало не на Памир. Хорошо здесь не такой величины скалы. Он до сих пор плохо ориентировался в обстановке. То есть никаких сомнений насчет района вообще, тем более прямо называют Алтаем. Но кто его знает, что ромеи именуют знакомым словом. Не настолько он знает рельеф территорий. Павловск, Барнаул, да леса по соседству на Земле видел. Естественно ничего похожего на дамбу с прудом в Павловске или огромный город по соседству. Зато большущая река и в нее впадает много меньшая. Вот там их городок и находился. Привязаться абсолютно не к чему. Ну есть террасообразный высоченный берег, сплошь заросший лесом. На гору не тянет, хотя так на Земле говорили. Течет река не вполне знакомо, однако почти наверняка Обь. Большую карту он видел в штабе и вряд ли иной водный путь появился. Если переход в точно такую же точку, то вряд ли ошибается. А вот чем дальше, тем хуже. Никаких знакомых примет. И полно непривычных лесов. Ленточный бор намного грандиознее и шире. Не успели вырубить всерьез.
  - Давно выбили всех откровенно недружественных. Скота мало, даже рабов ловить долго и муторно. Еще и за кочевников дают сущую ерунду, проще кончить на месте.
  - Почему?
  - Да мрут в шахтах, как мухи. Без открытого пространства не выживают. В горах Имауса хорошо, в лесах на западе тамошние вожди сами ловят и привозят пленных. Мы им оружие и зеркала, они своих врагов связанными. Крепкие ребята и умеют трудиться.
  Что-то такое было в Африке на Земле. Работорговцы отнюдь не бегали по джунглям в поисках рабочей силы. Прямо на побережье приводили местные царьки закованных в кандалы и продавали купцам. Целые государства на этом построили. Ничего нового ромеи не изобрели. Но само по себе любопытно. Выходит, отнюдь не весь мир, вернее миры, контролируют. Правильно догадывался. Наверняка существуют Индии и Египты с минимальной руководящей прослойкой из ромеев и сипаями из местных. А есть степняки или живущие в лесах. Завоевывать абсолютно бессмысленно. Военные действия и оккупационная армия обойдутся дороже собираемых налогов. Проще купить немногое необходимое. Сырье и рабов.
  - А эти некуда негодные. Разве девок иногда молодых берем.
  Слушать его откровения приятного мало. И возмущаться не с чего. Попал в щи, не будь курицей. В конце концов, здешние аборигены даже отдаленного отношения к привычным не имеют. А 'жеребячьи' байки про девок в мужском коллективе всегда начинаются на третей минуте. Правда, все ж, обычно не по шаблону: '... тогда показал ей револьвер и аж затряслась, как захотела добровольно. Гы-гы'.
  - Вот почему в свое время сюда Ромейская власть протянула руки? Думаешь поближе и приятнее мест не имеется?
  - Золото, серебро, железо, медь и чего еще...
  - Это потом обнаружили, - усмехнулся покровительственно Деметрий. - Сначала Цари царей убедились в опасности кочевых нашествий. Трижды, в разных мирах, приходили орды, сметая Европу и Персию. И всегда из степей на востоке.
  В смысле гунны с аварами и татарами или кто там еще, а арабов и мусульманства никто не заметил? Здесь Мухаммед не завелся или остался главой мелкой секты? И не спросишь напрямую. Брякнуть 'а у нас такой имелся', где у нас? Я про 'девятку' до сих пор помимо промышленного развития ничего не знаю. Где б учебник истории найти. Хотя б общие параграфы на уровне выпускного класса. Обещала Василиса, так на прощанье и зайти не удалось. А в здешних поселках учатся максимум шесть классов и то существуют далеко не везде. Крестьянам не требуются сильно умные. И платить они лишнего не хотят. Кого не устраивает может идти в город за свой счет получать образование. Зато дают считающееся необходимым: чтение, письмо, счет, койне-ромейский язык, а также начала латыни. Без первого карьеру не сделать, непременное условие поступления на всякую 'приличную должность'. Второе, скорее, для демонстрации образованности. Загнуть соответствующую цитату или пословицу на древнем наречии и уважение окружающих обеспечено.
  Содержание школ возложено на общины и где меньше пяти-шести сотен жителей никто обычно не заморачивается помимо элементарных знаний. Плюс там не история, а нечто вроде географии для жителей колонии, описанной Жюль Верном. 'Европа принадлежит англичанам. Франция, Испания и Россия являются ее провинциями'. Ну, точнее, Ромейский мир несет цивилизацию отсталым народам и свет знаний. Без всяких подробностей. Даты правления династий, аж два с лишним десятка. В основном древность и к нынешней жизни ни малейшего отношения.
  - А ударить по ним с изнанки, так городов то и нет. Лови по широкому полю. Тут и преимущество в вооружении не поможет. Никаких денег не хватит всю границу перекрыть. Вот и решили протянуть цепочку крепостей, разрезав на несколько кусков. Сначала вдоль Ра строились, потом Риммейские и Нороссские горы. Имаус уже затем, когда стало известно о его богатствах. До Алтая в последнюю очередь дошли. Потому Рубрии самые слабые на востоке, а наш магистр даже собственный район не освоил. Они хоть родичи, а каждый мир сам за себя. Меньше времени на освоение, совсем мало налоги платят и ни в какое сравнение с первыми мирами не идет. Зато и возможности огромные! Я когда уйду на вольную, оружейную мастерскую открою, клянусь Гераклом!
  - Почему не Гефестом?
  - Он герой-победитель. А Вулкану тоже жертвы не жалко, лишь бы все пошло правильно. На самом деле, - сказал доверительно, - магистрат постоянно нуждается в умелых руках. Пейзане все по стараются традиционному, как отец с предками заповедовал. От них, кроме жратвы, ничего нового не получить. Я-то знаю. У самого ферма и там арендаторов 31 душа. Чистого дохода шесть сотен в год плюс собственные продукты с дровами. И все! А здесь я получаю две с лишним сотни на всем готовом в месяц.
  Он сделал соответствующую паузу и Игорь правильно восхитился. Новобранцам до присяги вообще ничего не платили, а потом десятку на первых порах. За выслугу и звание чего-то добавляли.
  - Специалист, - продолжал вещать Деметрий, - в иных мирах бывший максимум подмастерьем, в пограничном запросто откроет свое дело. Иной на хозяина работает за гораздо большие деньги, как накопит, уже самостоятельно вкалывает. Скажем та самая аркбалиста, - ткнул пальцем в сторону кузова, - очень точный инструмент.
  Он так и произнес, не механизм или оружие.
  - Стоит бешеных деньжищ и точность обработки деталей уникальная. Высококлассные станки и рабочие нужны. Да что там говорить, даже ленты с патронами на коленке не сошьешь. Специальное текстильное оборудование потребовалось. Пока первые экземпляры нормально работать стали, добрых пятнадцать лет мудохались. И это на военном заводе, с полным набором чертежей. До сих пор половина поломок - отправляют в мастерскую. На месте устранить нельзя. А я откроюсь прямо у проходной и за починку дешевле возьму! А, ну кажется добрались.
  Перед ними лежала зеленая долина в пару километров длиной. Дорога выходила из леса, пересекала ее поперек и исчезала в высоких холмах. Здесь могло бы жить много народа, выращивая неплохие урожаи. По дну котловины бежала полноводная речка и чаща рядом. В реальности имелся всего один и очень странный поселок. С десяток жилых домов, окруженных невысокой насыпью, а поверху колючая проволока. И очень знакомого вида сторожевые вышки. На лагерь или тюрьму и мало похоже и при этом у въезда нечто вроде двухэтажного блокгауза. Внизу нет окон, а верхние на бойницы смахивают. У шлагбаума засуетились человеческие фигурки. Вряд ли подобные гости здесь постоянны.
  Машины остановились и отряд посыпался вниз, моментально разворачиваясь цепью. Никаких команд не требовалось, настоящие ветераны.
  - Все помнишь, механик? - спросил Деметрий, сразу превращаясь в служаку и забыв свободный тон, выскакивая наружу.
  Ответ ему не требовался, просто в очередной раз напоминал. Поскольку вести огонь можно и прямо из кузова, но колеса намертво заклинены, иногда требовалась поправка всего корпуса. Сигналы они обговорили заранее. Ничего сложного. Так и двигались неторопливо позади готовых к бою стрелков. Игорь в любую минуту ожидал начала перестрелки, но и на вышках, и приехавшие, не смотря на оружие наизготовку, огонь не открывали. Метрах в тридцати или как здесь говорят в актусе, остановились. Снайпер прямо перед грузовиком стал на колено, выцеливая кого-то. Игорь бы и без оптики завалил на подобной дистанции.
  Двое отделились от цепи и двинулись по направлению к странному поселку. Один точно Элур, его и на расстоянии не спутаешь. Во всем отряде единственный ходил в красном мундире. Натурально выпендреж, Игорь специально спросил. Как раз на официальные офицерские собрания эпатируя, заявлялся в серо-зеленом стандартном кителе. Даже материал не отличался от прочих ветеранов. Хотя и у тех не эрзац, а очень приличная ткань.
  О чем они говорили при всем желании не услыхать. С такого расстояния и лиц толком не разглядеть. Центурион явно представился, потом вручил из сумки на боку некие верительные грамоты. По размеру уж точно не писулька от бабушки и имеется печать на веревочках. Тут ошибиться сложно, размером с блюдце. Переговоры продолжались несколько минут, затем хозяева отодвинулись, освобождая проход. Шлагбаум поднялся и ветераны деловито двинулись вперед, вешая карабины на плечи. За ними тронулись бронетранспортеры и по обусловленному стуку по кабине и Игорь.
  Внутри ограды ванда привычно разбилась на десятки во главе с командирами. Один сменял охранников на вышке и занимал пост на въезде. Второй прошел за дома, где имелись другие караулы. Третий проследовал внутрь блокгауза. Местная стража были крайне колоритные типы. Одеты кто во что горазд и напоминали скорее шайку бандитов, чем воинское подразделение. Чем-то они неуловимо смахивали на прибывших. Скорее всего отсутствием в составе молодых и повадкой опытных вояк, знающих себе цену. По мере смены с постов, с крайне недовольными мордами, они собирались с вещами на площадке перед зданием, явно служившим местом разводов. Маршировкой тут вряд ли кто занимался.
  - Поставь машину четко задом к воротам, - приказал Деметрий, из-за спины из кузова. Окошко из слюды, вовсе не стекла, как решил первоначально, ходило в специальных пазах, обеспечивая возможность общения с пассажирами.
  Смысла указания Игорь не понял, но послушно выполнил. При этом чуть не задавил курицу, с возмущенным кудахтаньем убежавшую подальше от глупого зверя. Проверил положение и с облегчением выключил двигатель. За двое суток перехода всерьез вымотался.
  - Я все понимаю, - говорил в паре шагов от него Луке не иначе здешний начальник. Низенький обрюзгший тип в мундире со знаками различия целого мерарха. Можно считать полковник. Что в такой дыре делает и почему петлицы инженерные? - Однако ваше количество недостаточно для нормальной опеки. Совершенно недостаточно.
  - Не я принимал решение, - лениво возразил Элур. - Всего-навсего выполняю приказ.
  - Где-то совсем рядом грохнул выстрел. Потом еще парочка.
  Почти все машинально повернулись в ту сторону. Центурион с неизменно спокойным выражением лица вынул револьвер из расстегнутой кобуры и выстрелил офицеру в затылок. Одновременно из кузова загрохотала пулеметная очередь. Полоса свинца прошла по неровному строю бывших охранников, швыряя их на землю изломанными куклами. Дико закричал один из еще уцелевших здешних, передергивая затвор и моментально расстался с половиной черепа. Быстрая реакция не помогла. Кого не прикончил пулемет добивали из карабинов.
  Рядом гремели выстрелы двух десятков бойцов, якобы готовившихся принимать объект и построенные напротив. Очень удобная позиция для расстрела. Ничего подобного не ожидавшие хозяева не успели ничего сделать. В считанные минуты в два с лишним раза превосходящий по численности отряд был уничтожен. Назвать это схваткой язык не поворачивался. Хорошо рассчитанное мгновенное уничтожение. Ничего спонтанного в происшествии не было. И машину ему сказали поставить именно так, и никто не удивился, поддержав центуриона огнем. Кроме него все были в курсе будущего. Вот тебе и болтун-Деметрий! О самом важном умолчал. Очень неприятно чувствовать себя идиотом.
  В какой-то момент пальба прекратилась, только в ушах звенело от недавней работы пулемета прямо над головой. Игорь с трудом разжал судорожно сжимающие руль пальцы. Ощущения не очень приятные. Впервые в такой ситуации оказался. Стрелки проверяли лежащих, иногда добивали. И кто он теперь? Свидетель? Соучастник? Следующая жертва? Кричать: 'Что вы делаете?', совершенно не тянуло. Прекрасный шанс напомнить о себе и не лучшим образом. Чужак-очевидец не слишком красивых деяний. При этом понятия не имеет кто и зачем отдал приказ.
  - Какого Аида, - кричал между тем Элур, на понуро стоящего перед ним вандария, примчавшегося уже после случившегося. - Ты не мог этих умников по-тихому согнать и скрутить? Может тебе пора на заслуженный отдых, Куман?
   Вообще-то центурион своих сержантов называл по именам, приходилось неоднократно слышать. Окликать по фамилии - признак крайнего неудовольствия. Провинился подчиненный и крупно.
  - А если б не успели всех собрать? Бегать по округе или ждать выстрела с чердака? Вот ты уверен, что они здесь все?
  - Да, доминус, - сказал еще один вандарий. - Мы считали. Гладиаторы все на месте.
  Игорь едва не уставился на говорящих, услышав оригинальную весть. Он старательно смотрел в сторону, опасаясь привлечь внимание. Люди частенько чувствуют чужой взгляд и ему это совсем ни к чему сейчас. Но слова прозвучали уж больно занимательные. Здесь есть гладиаторы? А что? Почему бы им не существовать. Христианских запретов не ввели, олимпиады проводят регулярно. Может и игры со смертями? Амфитеатра в городке не видел, но это ничего не значит. Глухой угол. В более цивилизованных краях вполне себе существуют. Правда здешние гладиаторы оказались не с мечами, а вполне современными карабинами. Обалдеть.
  - Местных в сарай загнали. 'Умников' тоже. А этот чего-то учуял. Битый зверюга и быстрый, помет ишака. Трака подстрелил, закрылся и начал жечь бумаги. Не выходило тихо.
  - Ты тоже ответишь, - зло буркнул Лука.
  - У него татуировка двуликого.
  - Что?!
  - Мы ж не знали, а теперь не спросишь.
  - Сходи к местным, - помолчав, потребовал центурион. - Вдруг чего-то слышали. И без своих штучек. Попугать, не резать. И баб не трогать, пока не разрешу. Хорошо слышали, уроды?
  - Да, доминус, - ответили хором бойцы.
  - Они нам пригодятся в ближайшем будущем.
  - А со склада кто выгребать станет?
  - Деметрий!
  - Да, доминус! - спрыгивая из кузова, вскричал Клеопа.
  - Слышал?
  - Да, доминус.
  - Вот и займись. И этого, - показал на Игоря, - с собой возьмешь.
  - А чинить аркбалисту когда? Для того и тащили с собой.
  - Я твое мнение спрашивал?
  - Нет, доминус!
  - Работай!
  - Расчет! - заорал Клеопа, - ко мне, свиньи дети!
  Игорь дополнительных указаний ждать не стал и схватив винтовку из специального крепления на дверце бодро поскакал к прямому начальнику. Если не удалось стать незаметным, лучше не раздражать медлительностью. Приказали - сделал. Главное назад к своим попасть и забыть все это, как дурной сон.
  - За мной! - скомандовал вандарий и уверенно двинулся куда-то в сторону зданий. Полное впечатление предварительного знакомства с обстановкой. Не иначе карту внимательно изучал заранее.
  Игорь не представлял, что его ожидает, но такого, безусловно, в голову не приходило. Барак оказался самой настоящей химической лабораторией, напоминающей опытное производство на приличном химическом заводе. Оборудование прекрасно выполнено, ингредиенты не в тазу с ведрами смешивали. И куча разной химии в банках, канистрах, пакетах с надписями и зачем-то посвящением Гермесу и Тоту. Вроде они оба по части наук и колдовства, к тому же считаются разными именами одного покровителя библиотек, магов, чиновников и массы всякого. Он постоянно путался в этих многочисленных высших сущностях, к тому же то с мордой птицы, то вполне человеческим лицом, а то и вовсе павианом на изображениях. У местных как-то иначе были устроены мозги и смешивание Афродиты-Венеры-Астарты с двуполым изображением, при полном наличии соответствующих признаков, в ступор не вводило.
  На одном из столов лежало немного белого кристаллического вещества. Покидая в спешке помещение здешние ученые не убрали за собой. Деметрий укоризненно качая головой подобрал и лизнул гранулы. Игорь услышал ничуть не удивившее вопреки ромейскому языку абсолютно знакомое:
  - Героин. Чистый.
  Даже по виду - высшее качество. С рук трех- или пятипроцентным. Остальной вес всевозможные примеси, иногда не безобидные.
  - Не вздумай ничего в карман сунуть, - сказал серьезно вандарий. - Центурион в момент голову открутит. Прямо сейчас собираем, взвешиваем и опечатываем. Завтра повезем на станцию. Кирен, - это уже второму номеру, - дуй к водилам. Пусть подгонят 'гусениц', - так здешние очень логично называли свои бронетранспортеры за их вид. - Две, пожалуй, хватит. А вы несите! И побыстрее! Чего стоишь?
  - А мой грузовик?
  - А аркбалисту бросим? - ядовито поинтересовался Деметрий. - Кузов занят и впрягайся с остальными. Быстрей начнешь, скорей закончишь. Тебе еще лафет чинить.
  Чтоб ты сдох, подумал без особого негодования Игорь. Сам бы потаскал, а потом всю ночь сваркой баловался. В подсобке они при беглом осмотре обнаружили целую гору тщательно упакованных брикетов приблизительного одного веса и размера. Килограмм на двадцать. Вскрывать все не потребовалось, на каждом значок с орлом и номер (цифры хорошо знакомые земные, а не здешние), тем более и штабели отдельно. При осмотре сопоставил номера с содержимым: опий-сырец, чистый героин и коричневый. Этот худшего качества, дешевле и чаще курят.
  Ну вот очередная подсказка. Чем можно торговать на более продвинутой во всех смыслах планете? Конечно дурью. На этой стороне отсутствуют интерполы и полиции, никто мешать не станет. Опий при бездорожье идеальный продукт. Годовой урожай уместится в одном небольшом мешке. Даже трудолюбивая и многочисленная семья не соберет за год более пятнадцати килограммов. К тому же крестьянам не приходится заботиться о сбыте. Торговцы сами придут и прилично заплатят.
  Вывозить проще переработанный продукт. Из тонны опиума где-то сотня килограмм героина выходит. Причем в Афганистане кило сырца стоит до 60 долларов, а такой же вес героина в Европе уже 60тысяч. И чем северней и западней, тем дороже. Здесь и вовсе обойдется в копейки скупка. Идеальная операция по обогащению. Ловить на 32-й могут лишь на перевозках и продаже. Даже не беря в расчет людей в погонах, в мафиозных организациях ребята суровые и чужаков не любят. Кому попало не толкнешь. Сами и сдадут, чтоб получить безнаказанность в постоянных сделках с привычным партнером. Значит притащил через проход - сдал посреднику и весь в шоколаде.
  А здесь у них фактория или как там называется. Вместо мехов скупают опиум. Наверняка выгодней любой картошки в разы. Народ просто обожает скупщиков. И вот тут заявляемся мы с неким приказом. Они не удивились и не насторожились. Значит связь имеется и все нужные пароли с опознавательными знаками. Всех мочим и собираемся везти ценный продукт неизвестно куда. Разборки на высшем уровне? Это ведь не просто случайные парни, подрядившиеся подломить дачу. Наш центурион прыгал перед Алексеем Сардийским на цырлах, даром звание одинаковое. Наверняка и для него пришло указание сверху. Везет, как утопленнику. То тащат на чужую планету, то подставляют без всякой причины. Оно мне надо путаться в чужих грязных делишках? Потом не выпустят.
  - Все, - сказал Игорь, скидывая очередной пакет в транспортное отделение через борт в руки водителя-ветерана. Те тоже сами 'пахали'. Все в отряде были заняты и передоверить местным невозможно. Обслуга сидела где-то запертая до отдельного разрешения. Если их тоже не прикончили заодно. Выстрелов вроде не было.
  - 187 опиума-сырца, 103 героина первого сорта, 22 второго в упаковках весом в один талант...
  В одном таланте где-то пуд. На мешке так и было написано, при ближайшем рассмотрении - 16кг. Причем латиницей, но не здешней. Таская груз и поминая 'добрым' словом богов, начальство, козла Деметрия, нарушающего исконные права механика и заставляющего выполнять работу помощника, а также не вовремя заболевшего Астрика и до кучи весь окружающий мир, параллельно считал. Три тонны опиума и две героина. По самым приблизительный расценкам полторы сотни лимонов в зеленых при рознице и не меньше трети, сбывая оптом. За такие деньжиши можно и положить сотню человек не моргнув. Интересно, сколько по-здешнему стоит эта отрава?
  
  
  Агон 10. Нападение.
  
  Его подбросило и в первое мгновение не понял причину, вырвавшую из короткого сна на подстеленной шинели прямо в кузове грузовика. Было уже холодно по ночам и сверху укутался в два толстых шерстяных одеяла, выданных на складе. Когда Астрика забирали с аппендицитом, не сообразил отдать. Теперь пригодилось. Особо размышлять не пришлось. Возле ограды раздавались частые выстрелы.
  - Взялись! - крикнул Деметрий, уже стоящий на ногах. Расчет разворачивал свою бандуру.
  Голова после длительного маршрута, работы грузчиком и пол ночи трудов на благо починки проклятой аркбалисты чугунная и ничего не соображала. Задачу он выполнил, благо не зря каждый шофер считал своим долгом таскать в дальнюю дорогу кучу запасных частей и всяческих железок. Добрая треть места сзади забита всевозможными деталями, иногда не имеющими отношения к данной модели машины. Вдруг пригодится. Вот теперь понадобилось, но отдохнуть по-человечески так и не дали.
  Машинально схватил карабин с подсумками и спрыгнул на землю. В темноте ничего не разобрать. Кто в кого палит не видно ни черта. Только вспышки выстрелов. Стрелять как-то не хотелось. После этого и в него примутся. Быстрый топот бегущего, на последних шагах тот странно взвизгнул и свалился, гремя железом. Форма даже в темноте знакомая. Игорь в два прыжка очутился рядом с лежащим ничком. При звездах было видно быстро расплывающиеся пятно на спине. Смутно знакомый ветеран приподнял голову.
  - Со стороны домов зашли, - прохрипел. - Они уже внутри.
   Стреляли уже повсюду. Во дворе блокгауза, из окон, с крыш, с улиц и кузова. Очень характерно молчали вышки. Или часовых сняли до всей этой катавасии, или они убрались, не желая изображать мишени. Игорь поволок за собой подстреленного за ремень. Тот вскрикнул и обмяк. За бронетранспортером выяснилось, что усилия были напрасными. Помер. Зато можно поменять однозарядку на 81ю модель. И то, хлеб.
  Тут заработал пулемет рядом, поливая свинцом врага, кто б он не был. В отличие от Игоря, вандарий Клеопа неплохо сориентировался в обстановке. Судя по крикам и стонам накрыл атакующих. Прошелся длинной очередью и замолчал. На мгновение все замерло, потом возобновилась беспорядочная перестрелка. Глаза слегка привыкли, да и со слухом все хорошо. Возле блокгауза тоже шел бой. В борт грузовика с неприятным звуком вошла пуля, еще одна посвистела возле уха. Аркбалиста возобновила огонь, на этот раз короткими очередями.
   - Чего телишься? - зарычал рядом водила 'гусеницы', деловито меняя отстрелянную 'пачку' в карабине.
   -Не вижу.
   - Баран! Туда смотри, - показал на промежуток между домами, где мелькали смутные тени.
   Игорь выстрелил, не особо надеясь куда-то попасть. Позади опять забилось пламя у дула пулемета, щедро посылая гостинцы по бегущим. С таким прикрытием он чувствовал себе неплохо. Вряд ли эти настолько отмороженные, чтоб бежать вперед. А если хочется - на здоровье. Покойники гарантированы. И все ж высовываться не влекло. Лежа за колесом машины расстрелял магазин внезапно доставшегося карабина в белый свет и очень удивился, когда резина крякнула, приняв пулю и бодро принялась выпускать воздух из камеры. Лучше б они делали литые из обычной резины, подумал, ужом отползая в сторону и слыша стук еще одной пули, прилетевшей под днище.
   Пулемет внезапно замолчал и Деметрий повис на своем стульчике, выпустив ручки. Второй номер попытался занять его место и отброшенный пулей упал. Щиток не помогал. Кто-то бил на редкость точно. Впервые за все время стало по-настоящему страшно. Прежде не особо соображал и на свой счет происходящее не принимал. Шок, вероятно. А тут проняло и всерьез, аж руки затряслись.
   - Без аркбалисты нам хана, - сообщил 'веселую' новость водила. - Щас попрут.
   - Я смогу, но на открытом месте самоубийство.
   У него бы получилось. Вечером, во время починки лафета Деметрий торчал рядом. То ли контролировал, то ли следил за своей любимой игрушкой. Поскольку болтун им и остается, попутно многое поведал и даже в итоге дал поиграться.
  Система перезаряжения - надежная и прочная, она основывалась на принципе отдачи ствола. Средняя шарнирная планка в распрямленном состоянии запирала ствол в момент выстрела. В надульное устройство отводилась часть газов, толкая назад ствол, сцепленный с затвором совместное движение ствола и затвора назад продолжалось до тех пор, пока заднее плечо шарнирной планки не ударялось о фигурный выступ на коробе и не складывалось вверх. Тогда затвор расцеплялся со стволом, и далее шел обычный цикл: извлечение и удаление гильзы, взведение и перезаряжание.
  Патрон стандартный для карабина. Неизвестно к лучшему или худшему наличие закраины. Если заклинит, исправлять некогда. Настолько далеко объяснения вандария не простирались. Наугад найти причину займет время, а у них отсутствует совсем. Еще стрелять длинной беспрерывной очередью запрещалось. Даже при водяном охлаждении ствол надо менять, а инструменты неизвестно где и не до поисков. Кожух, кстати, как и лентоприемник бронзовый. Неясно почему. Цветной металл должен быть дороже. Или на заводе не умеют делать нужную сталь?
  - В дом надо!
   - А в лабораторию не закатить, двери узкие.
   - Могу 'тело' с лафета снять.
   Уже приходилось для удобства. Ничего сложного. И очень хорошо, что не первый образец. Тот, по словам Деметрия весил 15 талантов. Пупок бы развязался носить. Или он с лафетом считал?
  - Без нормальной опоры точность хуже, но хоть что-то.
   - Идет. Я прикрою, ты крути гайки. Сейчас давай пали, хоть в луну, но чтоб слышали и боялись.
   Напарник поднялся и прыгнул прямо с места через борт бронетранспортера. В отличие от грузовика внутри не было разделения на кабину и кузов. Просто руль впереди и борта прикрыты тонкой броней. Для защиты от винтовки обычно хватало.
   Игорь принялся палить в сторону вражеских вспышек и теней, не особо пытаясь хоть куда попасть, лишь бы сдержать. Успел расстрелять магазин, заменить на новый и тут 'гусеница' зарычала двигателем и сдвинулась с места. Он торопливо побежал, прикрываясь бортом. Машина встала, загораживая пулемет.
   - Давай! - крикнул водила, открывая огонь из карабина. Из здания сзади его кто-то поддержал, работая с крыши частыми. Похоже наверху было двое и догадались прикрыть.
   Отвинчивать болты под обстрелом простейшими инструментами вроде ножа, он бы долго мучился. К счастью, набор отверток с ключами с собой постоянно на поясе. Чисто из жадности. В момент уведут понимающие, стоит оставить без присмотра. Часть покупал, часть сам делал и не для того старался, сшивая специальные чехольчики, чтоб на бегу или лежа не вываливались, чтобы делать подарки посторонним.
  Обламывая ногти торопливо выдрал бандуру из креплений. Прижал к груди, тяжеленую штуку, ну не Шварцнегер, небрежно носить шестиствольник. Причем, скорее всего, киношные сказки. Таскать туда-сюда. Стрелять с рук - бред. Так-то фильм. А здесь еще бидон, где конденсируются пары от перегрева. В кожухе 4 литра и через три минуты непрерывного огня они кипят. Вот и таскай с собой драгоценный сосуд. Хорошо недалеко. И какого Аида они устроились спать снаружи! Было б еще в помещении душно, а то сторожить героин. Кому надо и так заберет очень скоро, а свои бы не тронули. Слишком заметно вспороть бок у мешка.
   Сорвался с места и побежал к распахнутому входу, каждую минуту ожидая удара в спину. Буквально за порогом лежал в луже крови один из ветеранов пулеметного расчета и на ходу перепрыгнул мертвое тело. Внутри был настоящий погром. Залетающие с улицы пули перебили кучу стекла, переломав пробирки и банки. Остро воняло какой-то химией вроде эфира. Кажется он взрывоопасен. Уж керосин точно присутствовал в канистрах.
  Разбираться было некогда. Второй коновод, умело прячась сбоку от двери, пальнул буквально возле лица, оглушив. Чуть не сшибив с ног влетел следом тот самый водила с бронетранспортера, таща в руках кучу подсумков, не иначе снятых с убитых.
   - На лестницу! - зарычал, пихая с силой вверх и буквально сунув в руки еще и коробку с пулеметной лентой. Не забыл прихватить запасную, удирая. Настоящий боец. Еще б донести помог и так чуть руки не оторвал грузом. Но нет, у него свои дела.
   Чердак они вчера проверили и ничего занятного не нашли. Теперь там сидели двое, постреливая через равные промежутки. Шофер с помощником второй 'гусеницы'.
  - Патроны есть?
  Игорь швырнул им подсумки и патронташ, взятый с прибежавшего предупредить так неудачно. Карабин он все равно оставил снаружи и так вес немалый. Подтащил тяжелый ящик из-под патронов к окну, поставив стоймя, прислоненным к стене. Опер ствол пулемета. Лучше, чем ничего. Точность обеспечивается устойчивостью станка и весом. Со вторым было все в полном порядке. Килограмм двадцать, не меньше. Проверил ленту, вроде нормально вставлена.
  - Чего ждешь? - нервно крикнул один из соратников по чердаку.
  Снизу гремели выстрелы. Поскольку окон в лаборатории не имелось, явно водила садит прямо наружу через дверь. Сектор у него узкий и легко подберутся сбоку. Вот сверху и поддержать требуется. Уже светало и видно неплохо. Несколько фигурок перебегают по направлению к блокгаузу.
  - С богом, - сам себе сказал, не очень представляя о каком речь и прикинув на глазок расстояние открыл огонь.
  Судя по фонтанчикам земли промахнулся с недолетом изрядно. Слегка скорректировал прицел, ведя стволом справа налево по пытающимся спрятаться людям. Через считанные мгновения атака прекратилась. Теперь старательно бил короткими очередями не давая высунуться. Точность была не очень, все ж отдача немалая и ящик не лучшая подставка, но сверху видно проходы между домами и не позволял противнику высовываться из-за зданий.
  Лента закончилась на удивление быстро если считать, что в ней было больше половины после предыдущего, то есть сотни две патронов. В голове бессмысленно крутились обрывки лекции Деметрия о необходимости проверить пружину. Для уверенной стрельбы силу ее натяжения следовало регулярно измерять и по специальной таблице то ослаблять, то, напротив, подтягивать. Самое время искать брошюру с цифрами, вставляя вторую ленту, мутно подумал.
  - Откуда у них столько огнестрельного оружия? -пробурчал Игорь.
  - А ты думал все законопослушные, - выругавшись, объяснил один из напарников, - и не продают варварам. Серьезные деньги получают иные ловкачи.
  Или как сейчас, трофеи берут, подумалось.
  - Хватает уродов. Мы их на крест прибиваем.
   Стоящий у другого окошка замолчал, выпустил из рук карабин и сполз на пол, скрючиваясь. Через несколько секунд в его окно влетела пуля, уйдя в стену. Стрелял хороший профессионал, но под углом, иначе б и Игорю валяться с дыркой в груди. Он моментально развернул ствол пулемета и принялся работать, как из шланга, по дому откуда должны были стрелять, водя ручками. Стены здесь из бревен, однако крыши покрыты соломой и весь верх насквозь простреливался. Снайпер замолчал, однако неизвестно зацепил ли его, может просто лежит на полу, закрыв голову руками.
   - Прекрати! - треснули по спине. - Патроны надо беречь!
  С трудом разжал сведенные судорогой пальцы на ручках. Пока он пялился в соседние дома еще одного товарища угостили свинцом. Тому снесло пол черепа и мозгами заляпало пол. Все хуже и хуже.
  - Внизу ничего не осталось?
  - В грузовике были коробки, а здесь, - знакомый водила, неизвестно когда поднявшийся, со злостью стукнул ногой по тому самому ящику.
  - Все равно глянь.
  - Лады, - сказал ветеран и добавил нечто оставшееся непонятым. На ругательства не похоже, но переспрашивать не стал.
  Да и не успел бы. Внизу грохнуло, аж доски крыши зашатались. Живых в лаборатории после такого остаться не могло. Они метнулись к лестнице. Сверху вся лаборатория была прекрасно видна, включая солидную яму посреди комнаты. Как не удивительно, занимающееся пламя отсутствовало. Похоже в дверь швырнули нечто взрывчатое, а не рвануло от пули канистра с горючкой. Гранаты у здешних точно были. Вместо кольца веревочка с какой-то ампулой внутри. Объяснений элементарно не понял. Не настолько еще язык выучил. Да и неважно. Дергаешь шпагат - разбиваешь. Через пять секунд рванет. Если сразу связку в проем кинули...
  Внизу осторожные шаги и появились двое. Оба в гражданском, но обвешанные орудием. В руках старые однозарядки. Отпихнув последнего напарника, выставил ствол вниз, уперев в перила и положил обоих. На таком расстоянии и слепой бы не промахнулся очередью на два десятка патронов. Половина все равно ушла мимо, так трясло, но задачу выполнил.
  - Уходить надо, - сказал ветеран, глядя на начинающийся внизу пожар. Как раньше не загорелось, один Зевс в курсе. - Зажаримся скоро.
  - В дверь лучше не соваться, - насторожено глядя вниз, возразил Игорь.
  - Через крышу, там невысоко.
  - Идет.
  Водила вышиб ногой пару досок в противоположном от наступающих направлении, вслух молясь Марсу, Митре и почему-то Себеку, прописанному в Египте и заведующему крокодилами, чтоб не допустили его смерти. Он обещал непременные жертвы в храмы всем сразу, лишь бы с этой стороны никого не оказалось. Игорь, пока тот трудился над толстым деревом и обламывал острые куски в дыре, расстрелял по ближайшим домам остатки ленты, намекая на необходимость сидеть тихо. Бросил уже бесполезный пулемет, подобрал карабин убитого и метнулся к дыре. Он не столько спрыгнул, сколько слетел, когда в доме опять мощно рвануло. Стена зашаталась, а сзади в дыре мелькнуло высокое пламя. Похоже вовремя слиняли.
  - За мной, - прошипел напарник, отползая в сторону кустов.
  Видимо безбашеным героем он не являлся и с воплем идти в атаку не собирался. Проскользнуть к блокгаузу было невозможно. Слишком много народу вокруг болталось. Перестрелка то разгоралась, то затихала. Строение было сооружено именно с целью обороны и толщина бревен там такая, что без артиллерии не пробить. Внутри минимум две десятки и парочка химиков из главных. Плюс куча боеприпасов и жратвы. Держать выйдет не один день. Только обложили плотно и соваться глупо.
  Поэтому ведущий направление выбрал ровно противоположное. Добрались до сарая, где сидели работающие в лаборатории, обнаружили первым делом очередного мертвого из своих. Он отстреливался, судя по валяющимся гильзам, но оружия не было. Забрали, как и сапоги с кителем. Штаны тоже сняли. В грязном от крови нижнем белье на трупе было нечто неприятное, хотя навидался сегодня. Хотелось отвернуться. Тонкостями души страдать было некогда. Замок на створках сбит, а вынырнувший через минуту оттуда водитель, отрицательно помотал головой.
  - Всех? - шепотом спросил Игорь, поняв сразу. Тем более несло оттуда свежей кровью и дерьмом.
  - Хрен поймешь, - так же тихо ответил. - Их еще и рубили. Может кого и забрали, а это для прикрытия.
  - Кто хоть они, друзья охранников? Мстить пришли?
  - Обалдел что ли? - искренне удивился напарник. - жигитеки наверняка, возможно и иргизы. Узкоглазые, сразу заметно.
  Возможно в доме таковые и были, но в памяти не отпечаталось.
  - Кто?
  - Кочевые из-за границы, - свысока объяснил. -Кто-то из местных навел. Когда караван за продуктом приходит, серебро привозят. При серьезном количестве и золото бывает. Вот они и решили одним махом прихватить побольше ценностей. Наверняка опиум уже грузят на лошадей или мулов с ослами. Потом их не найти. Одна радость, с деньгами обломились.
  Ну да. Вместо монет смерть привезли.
  - И что дальше?
  - Отсидимся. Они груз заберут и уйдут. Не станут штурмовать. А потом найдем и весь аул развесим.
  Сказано было без малейших сомнений. Наверняка такие вещи непросто скрыть. Другое дело, кочевать рядом они не станут... Как далеко заходят каратели? Не по части казней, а в прямом - расстояние.
  - Пошли.
  Правда далеко уползти не удалось. В канаву, куда забрались, свалились сразу трое вооруженных. То, что они вовсе не охотились на беглецов, а мчались по своим делам ничего не изменило.
  Карабин бессмысленно щелкнул вместо выстрела. Мужик въехал Игорю со всего размаха прикладом, не дожидаясь пока враг проверит причину осечки. Вконец озверевший пришелец в чужие миры лишь на секунду скрючился, а в следующее мгновение разогнулся, уходя от страшного добивающего в голову и ударом кулака в горло свалил человека навзничь, разбивая трахею. У ветерана выбили карабин сразу, однако он, между тем, успел прикончить ножом одного и катался со вторым в обнимку. Улучшив момент Игорь огрел того в висок носком ботинка. Чужак, легко узнаваемый по одежде, обмяк и быстро отправился в гости властителям подземного царства, умело зарезанный напарником.
  - Почему не стрелял? - злым шепотом, спросил.
  Игорь бездумно передернул затвор и обнаружил отсутствие патронов.
  - Ну, может и к лучшему, хотя болван, - сказал водила, констатируя факт и попутно быстро обшаривая труп. - Возьми у этих, придурок, а то так и пойдешь дальше безоружный. Хотя нет, у тебя ж отвертки на поясе, гы-гы, - сдавлено засмеялся.
  
  
  Агон 11. Ранение.
  
   Машина шла по бездорожью и от тряски и толчков стало невыносимо больно. Игорь невольно застонал и попытался приподняться.
   - Лежи, - добродушно сказал тот самый водитель, с которым вместе бегали по поселку. - Уже недолго.
   Игорь повернул голову, чтоб убедиться. Ну так и есть. Кузов грузовика, где на подстеленных шинелях вплотную лежат несколько раненых в окровавленных повязках. Под головой у него был стандартный, плотно набитый ранец. Они не летали от борта к борту, исключительно по причине отсутствия места. Упираясь друг в друга мешают кататься по доскам. Один захрипел, пуская ртом окровавленные пузыри и подергавшись замер. Похоже отошел.
   - Что со мной? - почти прошипел пересохшим горлом.
  - Ничего ужасного, - бодро сообщил тот, протягивая флягу. - Пара-тройка ребер сломана, наверняка сотрясение мозга и пуля в плече. У меня тоже нога сломана и руку штыком пропороли. Но вроде кость цела.
  - Как тебя зовут? - спросил, глотнув теплой воды, уже счастье и подумав.
  - Тимофей Салофакиол, - охотно сообщил тот, прикуривая.
  - Ты идиот, Тимофей, - устало произнес Игорь. - Зачем полез?
  Он достаточно помнил, чтоб высказаться. Из поселка они ушли чисто. Если честно, выползли. Ну и сидели б тихо в ближайшем леске, так нет, вынесло на них караванчик с десятком охранников на пяток осликов, нагруженных хорошо знакомыми мешками. На каждом не меньше сотни кило весом. Задним числом дошло, трофеи поделили и налетчики уходили в разных направлениях, оставив немногих для блокады сидевших в блокгаузе. Вот такая малая группа мимо и следовала. Ну шла бы дальше, так нет, у этого ретивое взыграло. Сколько-то они на пару пострелять успели, а потом набежали на них 'добрые' молодцы из уцелевших возчиков. Второй раз так чисто отбиться не вышло. Хотя, остаться живыми при подобном раскладе - уже огромное везение. Стрелял напарник не хуже снайпера. Как машина - всю обойму без остановки, мишени и опомниться не успели.
  Тимофей ничуть не обиделся.
  - Ты просто салага, - точнее он произнес ипург. Этим словом обозначали нестроевых прислужников при военнослужащих. Тех же поваров и слово как раз соответствовало пренебрежительному определению. Механики проходили по разряду иммунов, то есть обладающие специальными навыками и освобожденные от строевой. Очень серьезная разница. Выходит, сознательно употребил. - И ничегошеньки в правильном поведении в здешних краях не соображаешь.
  - Подставлять глупо башку по-твоему нормально?
  - Это смотря за что, - ничуть не смущаясь, заявил тот. - Мы ж схола пограничная и за захваченную контрабанду или трофеи десятую часть имеем. Вот когда взяли в лаборатории - это не наше. Приказ.
  Взяли, мысленно плюнул Игорь.
  - А на пути налетчиков грудью встали - честную долю с поживы вынь да положь. Полагаешь хозяевам отдают, отбитое у бандитов? Чего ради? Кто взял, тот и поимеет. Мы на пару этих козлов степных уделали и жирный кусок получим! - глаза у него блестели, не то от азарта, не от жара. - Такое раз в жизни бывает, чтоб столь дорогой груз и малой компаний отбить. Конечно не зря молился и обещал жертву принести. Боги услышали, - в голосе было убеждение. - Не приди утром подмога, могли бы и искать потерянную дурь. А так - в лучшем виде состоялось! Прежде чем запихали сюда, я у Элура самолично добился, чтоб героизм наш и добычу зафиксировали, вот так!
  - И много там? - подумав, спросил Игорь.
  - Да уж на двоих хватит! По хорошей ферме в пять раз больше стандартной в приятном месте...
  Землю не просто раздавали. Сколь бы огромна не была планета, префектура имела четко очерченные границы. Переселенцы получали личное владение согласно древним законам. Конечно, в участок могли включить лес, луг или еще нечто полезное, однако ты должен был на нем жить и работать. Естественно, существует предел, выделяемый на семью. А значит, подразумевалась, возможность нанять работников или сдать в аренду, привезя самостоятельно из других мест. Не всем везло, даже с привычными климатическими условиями случалось прогореть и попасть в зависимость от более оборотистого.
   - ... или фабричку с новеньким оборудованием. Лично я заведу транспортную компанию.
  - Деметрий тоже хотел уйти и оружейную мастерскую открыть, - задумчиво прокомментировал Игорь. Теперь ясно откуда у того деньги.
  - Кто? - Тимофей засмеялся и охнул от боли, потревожив ногу. - В жизни бы не бросил свою обожаемую аркбалисту. Двойное жалование, да плюс за звание. Ну и доля малая регулярно. С этой дурой в горы особо не полезешь, а в отряде числился и капает от общего куска постоянно без особого риска. Оно ему надо трудиться по-настоящему и о прибыли думать, чтоб не прогореть. В схоле свое имел и без того.
   Я заметил, хотелось сказать, но Игорь прекрасно понимал, иногда риска не избежать и полного счастья не бывает. Многое зависит от везения. Сколько раз за ночь могло пулей поцеловать или те же караванщики с ослами добить. Тимофей рискнул и выиграл. А он? Ну хотя б не зря воевал.
  Какое-то время они молчали. Игорь не особо надеялся заснуть при постоянных толчках и стонах соседей. Тем не менее, незаметно задремал и очнулся от стука, когда опускали борт кузова. Их выдергивали по одному, перекладывали на носилки, накрывали той самой многострадальной шинелью, совали в изголовье ранцы и волокли к зданию, вслух радуясь, что хоть эти прибыли без оружия и не надо смотреть, чтоб не пропало. Вечно путают карабины при погрузке, а потом от них требуют вернуть с правильным номером.
  Даже в этом состоянии он видел, что не знакомая станция. Видимо в райцентр привезли, куда прежде не заезжал. Вместо ахтияра в приемном покое на сортировке торчал некто пожилой с бородой. Первого раненого моментально сплавил в хирургию на ампутацию. Тот не отреагировал на жуткий приговор, находясь в беспамятстве.
  - Этого зачем приволокли? - брюзгливо спросил про второго. - Не видите, покойник. Следующий.
  Выдернул у Игоря пришпиленную к рукаву бумагу, бегло глянул.
  - На просветку!
  Санитары бодро протопали куда-то по коридору, обмениваясь впечатлениями о паршивом питании и радуясь, что привезли хоть не дристунов, как в прошлый раз. Вот уж было удовольствие, таскать потом на стирку воняющие тряпки. На Игоря они обращали приблизительно столько же внимания, сколько он кусок сырого мяса. Его и кушать не станешь. Заволокли в помещение, небрежно поставив прямо на пол. Из каморки выполз заспанный молодой тип в очках с толстыми стеклами. Плохо видящие встречались крайне редко. Может экология хорошая с наследственностью, а может просто не доживали, как всякие диабетики до взрослого возраста. Со скалы больных детей не кидали, уж точно.
  - Раненых привезли? - удивился очкарик.
  - Ну не все время тебе отдыхать.
  - А давайте поменяемся, будете целыми днями дрыхать.
  - Ага, - сказали в один голос санитары, - у тебя еще стоит?
  - Свинцом закрываться надо.
  - Не, мы лучше за дверью подождем, - они явно не верили в подобный метод.
  - Сначала положите его.
  Просветка оказалась банальным рентгеном. Видимо здешний открыватель лучей не подарил своей фамилии изобретению по каким-то причинам.
   - Ну и чего ты шипишь? - удивился врач, изучив снимок и потыкав пальцем в дико дергающее плечо. Иногда казалось туда шило засунули и ворочают. - Подумаешь, прошла мясо на вылет. Два ребра сломанных и вовсе ерунда. Считай легкий ушиб. Эй, ты чего изображаешь падающую в обморок барышню.
  - Осмелюсь доложить, - подал голос Тимофей, - он того, много крови потерял. Шок, у него. Слабость.
  - Ну и чего? Подумаешь. Тут люди приходят просить, чтоб им пиявок поставили и еще денег отваливают за процедуру, а он вояка! Ты мне не заливай про плачевное состояние - все вижу. Через два дня зайчиком запрыгает. Ладно, - в очередной раз посмотрев на свет снимок, скомандовал, - в операционную. Группа крови какая, - заглянул в удостоверение. - Сделаем переливание будешь как огурчик, зеленый и пыпырчатый, - и сам посмеялся над незамысловатой шуткой.
  Пришел в себя Игорь уже в палате. Наркоз вкатили общий, а не стали резать и шить по живому. Когда делали повязку на груди и вовсе не осталось в памяти. Видно еще не отошел и болей почти не было, только тянуло в сон. К руке протянута капельница. Медицина здесь неплохая, особенно полевая. А для обычных людей излишне дорогая и все больше в городах. По крайней мере не боятся врачей и больниц, как частенько случалось на Земле. Холерные бунты и страстное нежелание попадать к полевым хирургам еще в гражданскую войну в Америке хорошо помнились. Резали ноги напропалую и помирали пачками, приводя в ужас привычных ко всему солдат.
  На двух койках лежат без движения и кажется остальные тоже из грузовика. Хотя б не поручился. Лиц не видно. На третей сидит Тимофей, выставив загипсованную ногу и тихо базарит с мужиком при нашивках старшего вандария.
  - Завтра придет, - уверенно сказал здешний военный, неожиданно бабьим голосом. - Прямо на рассвете. Но тут уж ничего от меня не зависит. Опоздает, вряд ли выгорит. До обхода надо, а то оформят.
  - Ты подсуетись, - произнес Тимофей, что-то засовывая ему в руку. - И это, не в пассажирский вагон, если можно. Обычная теплушка, идет?
  - Это даже проще. Ну, бывай.
  Когда проследовал мимо, оказалось, действительно, мужик. Просто голос такой.
  - Покурить есть? - спросил Игорь.
  - Очухался? Вообще-то курение в палате запрещено, но для славных вояк вроде нас в первый день послабление. Цепляться не станут. Ранец под койкой. Там много чего ребята накидали.
  Игорь зашарил рукой, не доставая. Капельница мешала.
  - Подожди, сейчас помогу.
  Он допрыгал на одной ноге, плюхнулся на койку и извлек наружу. Откинул крышку и оттуда одуряюще потянуло чесночным запахом колбасы, не входящей в стандартный паек. Там еще оказались консервные банки, пол каравая хлеба, несколько пакетиков неизвестно с чем и солидного размера кусок сыра.
  - Есть! - довольно вскричал, извлекая снизу непочатую пачку недешевого табака. - Для своего боевого товарища, когда у нас жалели?
  - С каких пор я для ваших свой?
  - С тех самых, как огнем поддержал парней. Думаешь никто не видел?
  - Ты один уцелел.
  - Моего слова достаточно, - давая прикурить от спичечного коробка, количество добра в ранце было бесконечным, сказал.
  - А этот, сейчас, кто был? - выпуская дым и чувствуя блаженство, полюбопытствовал Игорь.
  - Запомни, - тоном учителя заявил Тимофей. - В армии главные люди не фемарх со стратигом, а скриба из штаба. Он все оформляет и направляет. Офицер подмахивает не глядя. Подмазывать надо вовремя и не пропадешь.
  - Нам уже без разницы. Ближайшие недели никуда не отправят, меньше пайка не выделят.
  - Ошибаешься. Мы, считай, легкораненые. Непременно найдут работу, как двигаться научишься. Ты ж на службе, вырви Себек утробу у злыдней в медицинских погонах. Нет. Лежать в больнице тоже можно по-разному. Завтра приходит санитарный поезд, нас на него и посадят. Лучше в отдельный вагон. Когда в пассажирский заносят, там поворот кривой и вечно приложат если не головой, так ногой. Уже кушал, знаю. Помирать не собираемся, а санитар на теплушку всяко положен. Сутки перекантуемся и на месте! В центральном армейском госпитале, уж поверь, много приятней лежать. И Мегар на Ахумаре не чета здешнему селению. Столица магистрата! Большой город, немалые возможности. А с увольнительной можно и в другие миры рвануть.
  Это уже заманчиво звучало.
  - А обошлось в пачку дорогого табака и трофейный револьвер, которые он получит после посадки в эшелон. Сущая мелочь, поскольку ничего этого не покупал, а достались в наследство от наших покойников в той вонючей канаве.
  - Надеюсь, знаешь, что делаешь.
  - Еще поблагодаришь!
  
  
  - А что там с моим 'подкидышем'? - вроде мимоходом спросил магистр, закончив с обсуждением подготовки организации внедрения.
  Ипатий мысленно ухмыльнулся и извлек из сейфа очередную папку. К якобы случайному переходу он был готов изначально.
  Савелий просмотрел несколько последних листков в уже разбухшем досье, остановившись на итоговой резолюции.
  - Мда, - произнес, отодвигая от себя бумаги, - а не сильно резко?
  - Вряд ли он понял связь и насколько не случайно угодил в карательную схолу. Тем более нападение, организованное группой 'сигма', действительно незапланированно. Комит Ансельм преследовал схожие с нашими цели, просто чужими руками. Ну ему светиться неудобно на бойне.
  - Ты уверен, про его руку?
  - Я не первый год в 'Тайном слове', - показал обиду Исповедник.
  Прозвище он получил отнюдь не за сентиментальные беседы с дальними психологическими заходами. Хотя, при необходимости, способен был на самые удивительные поступки, включая душевные разговоры за бутылкой с убийцами.
  - И тебя устраивает сидеть здесь, а не отправиться, - начальник показал вверх.
  - Мое дело обеспечить здесь полный контроль. Кто еще? Вводить в операцию новых людей крайне опасно.
  Это как с тем же Ансельмом. Он служил магистру Южного Имауса для грязных дел, в которых официально светиться не следовало. Убрать труда не представляло, однако правильней иметь пару человек в окружении обоих недоброжелателей и быть в курсе очередной задуманной интриги. Не всегда успеваешь среагировать своевременно или даже сознательно позволяешь добиться успеха, чтоб в реально важных случаях сорвать заговорщикам операцию. А убить, кого на его место посадят?
  - Не так много у меня подходящих кандидатов на внедрение, - сказал с досадой Савелий. - Ты б смог.
  - Посылать стратига вместо человека рангом ниже непродуктивно.
  - Ты пока мерарх! - ироническим тоном заявил магистр. Соответствующее назначение он подписал вчера, и до сведения не доводил. Намек об осведомленности достаточно красивый.
  Ипатий демонстративно пожал плечами.
  - Это не просто повышение в звании.
  - Да, господин.
  Фактически выделение его группы в отдельное подразделение с самыми широкими правами и возможностью набора штата. Обеспечение нелегальных врат всегда серьезная операция и за просчеты снимают головы. К тому же допуск не к одной секретной информации, но материальным ценностям.
  - За все время Ингвар так ничего и не сказал про наркотики? - спросил начальник, возвращаясь к прежнему. Судя по докладной опека за тем плотная и сейчас.
  - Парень совсем не дурак. Языком зря не болтает. Предупреждение усвоил правильно. К тому же себе на уме. Больше слушает и редко когда прямо спрашивает. Разве у своего подмастерье.
  Савелий поднял вопросительно бровь.
  - Конечно не все докладывает, - спокойно сообщил Ипатий, - но это нормально. Все ж мастер и неплохо относится. При необходимости прижать мальчишку не проблема, куда он денется. Пока смысла нет.
  - И как показал себя, не врет насчет военного опыта?
  - Пожалуй нет. Не похоже, чтоб участвовал в настоящем бою. Шарахался, стопорил. Такое не сыграешь, тем более, когда речь о собственной жизни идет. Но плакать не стал и когда нужно врага бил всерьез, не вспоминая про ценность жизни человека.
  - Когда доходит до крови, налет цивилизованности с них слетает моментально. Человек все равно остается человеком, сколько б ему не забивали голову всякой либеральной ерундой. Именно поэтому, не стоит всерьез рассчитывать на страх при столкновении. Тем более привычными методами. Жестокость даст обратную жесткость и дикое ожесточение. Если б можно было элементарно вырезать, но их слишком много и куча оружия. Поломать 'тридцать вторую' мы способны. Завоевать - нет.
  Исповедник слушал с застывшим лицом. Все это звучало уже не раз и кое-какие действия 'патрона' он категорически не одобрял. Но тут не его уровень и не зря не стремился строить дальние планы по части следующего мира. Самые прекрасные люди частенько не видят дальше собственного носа и переубедить их не получится и у хитроумного Гермеса. Иногда полезнее алчность исполнителя, чем идейность. Когда касается начальника, проблемы погребают под собой, вырастая в разы.
  Он обеспечивает безопасность при поведении процедуры перехода. Достаточно.
  - Отправишь парня после выписки к Юлии, - сказал внезапно Савелий, обрывая монолог.
  - Мой господин! - встревожился Ипатий.
  - Им обоим знакомство будет полезно.
  - Но вы ж не собираетесь, подучив...
  - Почему нет? - холодно сказал магистр. - Она о таком шансе мечтает.
  - Именно по данной причине! Для нее тамошние аборигены не потенциальные враги. Неизвестно, как себя поведет при близком знакомстве.
   - Ты точно не имеешь на нее виды?
  - Я?!
  - Ведешь себя, будто муж, а не брат сводный. Лично я верю, что не забудет семейный долг. И уж точно доверяю больше любого другого потенциального кандидата. Конкретные возражения есть, помимо женского пола?
  - Вы считаете этого недостаточно?
  - Возможно это как раз весомое преимущество в тех условиях. Я не прав?
  - Далеко не всегда и везде, - угрюмо пробурчал собеседник.
  - Для России вполне. И прекрати корчить недовольную рожу. Пока еще окончательного решения нет. Посмотрим.
  
  
  Агон 12. Госпиталь.
  
  После сытного обеда и перекура в компании с немногочисленными соседями по корпусу всегда приятно полежать на белоснежной простыне. Полистать газету, благо уже почти свободно способен прочесть заметки. Игорь испытывал серьезные сомнения по поводу предстоящего экзамена и старался наверстать упущенное. Одного пополнения в виде медицинских слов явно недостаточно. Ипатий мог не успокоиться и реально проверить количество выученных слов с соответствующим последствиями.
  Чуть придя в себя попросил у медсестры тетрадку для продолжения составления словаря. В отличие от предыдущего опыта, здесь имелись особы женского пола самого разного возраста. Старательно продолжал записывать и зубрить ежедневно новые выражения, не забывая и ругательства. Получить палкой не очень хотелось, да и куда деваться. Здесь по-русски никто не станет разговаривать. А вдруг найдется такой умник, правильно не подбегать с радостным криком, а срочно исчезать.
  Четкого радела в газете по темам почему-то не существовало. Перемешаны политика, криминал, литература, спорт и еще боги знают что. Иногда заметки яркие и живые, а случается будто телефонный справочник изучаешь, настолько скучно. Зато он теперь в курсе оживленной жизни местного общества. То понижены цены на миткаль (какая-то ткань) и нитки, то повышены на чугун в связи с возросшим спросом. Жители сельской местности жалуются на рост стоимости всяческих важных железных изделий от иголок до ручных кос. Некто сильно экономически продвинутый требует льготного провоза ассортимента из соседних миров. Тут же заметка о движущихся картинках в здании городского театра. Похоже кинематограф сюда изволил добраться.
  И снова о развитии. Построен очередной завод по переработке нефти и от него трубопровод на берег моря. Возможно скоро начнутся интенсивные поставки по железнодорожной ветке через степи. Правда по этому поводу придется выделить дополнительную охрану и особо стоимость керосина и прочих мазутов не упадет. Тут же прилепилась статья о героических подвигах букеллариев, наводящих порядок.
  Параллельно повседневная жизнь бьет ключом. Состоятельная публика обсуждает плохое обслуживание на южных курортах и диких горских разбойников из Албании. Сразу и не понял. Оказывается, есть на Кавказе такая страна. Еще и Иберия существует возле Каспия, которая должна быть за Пиренеями. Вечно вот такие вещи сбивают с толка. Кажется начинаешь закономерности улавливать, а все иначе, вопреки знакомому звучанию. Хорошо хоть Армения с Ассирией не очутились в Китае, а находятся где им положено. Чтоб он еще помнил, входили ли когда армяне в земную римскую империю. Вроде бодались с персами за территорию, но все крайне смутно. Историю он не особо любил в детстве.
  В целом, люди как люди. Ничего из ряда вон выходящего. Тоже не прочь погулять, выпить, подраться. Вот единственного бога так и не изобрели. У каждого племени свой и поскольку кун-фу ромеев крепче, то можно приносить жертвы и Юпитеру с его компанией. Если ты находишься на землях иного народа - без разницы, византийцы это, египтяне, индусы или неизвестные троглодиты - изволь задобрить чужих богов. А дома просить для себя у племенного. Не зря Тимофей в свое время Себека поминал. Он лишь наполовину грек, причем слово Египет не знает, а в детстве проживал в 'земле Кемт' на 'двадцать первом'. Заодно и про Нил не подозревает, есть лишь Великий Хапи. Эллинов там полно и давно места на всех не хватает. Вот и едут в новые миры толпами, тем более, в немалом количестве военные поселенцы и профессия вояк семейная.
  Он незаметно задремал и проснулся, когда прибыла медсестра с тележкой, разносящая лекарства и меряющая большим старинным (наверное, здесь наиновейшим) градусником температуру, записывая в специальный обходной лист. Народ в палате радостно оживился. Шесть мужиков, более или менее придя в себя моментально начинают распускать хвост перед симпатичной барышней. А Варвара, вот уже не знал, что тоже греческого происхождения имя, была очень ничего. Молодая, с роскошной грудью и при талии, приятно смотреть. Здешние медицинские работники носят не белые халаты, а желтые хламиды, однако женина в любой одежке остается женщиной. Здесь подшито, там укорочено и не болтается просто так, а подчеркивает выгодные формы.
  - Как самочувствие? - спросила у Игоря.
  - Спасибо, неплохо, - получая неизменную порцию знакомых таблеток и какой-то крайне противный настой запить, ответил. В местной медицине странно сочетались природные средства с бактерифагами и антибиотиками. Ну, по крайней мере, не заставляют принимать внутрь желчь лягушки и кровь девственницы, взятую в полнолуние. - Хорошо сегодня выглядите.
  - Книгу прочитал? - кивая в ответ на комплимент и отмечая в списке, спросила.
  На днях по просьбе принесла 'Великие боги'. Очередная попытка разобраться в религиозных сложностях. Фактически наставления для детей, без особых заумствований. В результате запутался еще больше. Казалось бы, чего проще: Мы верим в Юпитера. Вы в Баала. Мы взяли Карфаген. Вы не взяли Рим. Нас совершенно не интересует существует ли ваш Баал, раз наш Юпитер его сильнее. Так, да не так.
  На отношения с богами ромеи смотрели по-деловому: люди обязаны чтить богов установленными обрядами, боги должны за это помогать людям. Нарушишь обряд - лишишься помощи. А процесс был на редкость сложным. Если в молитве запнуться или пропустить слово, она теряет силу. Поэтому для важной литургии требовалось по меньшей мере четыре человека - один читал текст, другой повторял за ним, третий следил за тишиной, четвертый играл на флейте, чтобы боги не слышали ничего, кроме молитвы и не отвлекались.
   Религия узаконивалась государством и от него получала власть над совестью людей: нельзя было ничего изменить ни в учении, ни в богослужении без особого постановления сената. Он дарует, например, новым богам право гражданства или приказывает принять меры к уничтожению суеверий, противных духу национальной религии!
  И тут Игорь окончательно завис. Он так и не уловил разницу между суевериями и верой. Кроме того, помимо всем известных Юпитера, Марса и прочих Афродит признавались боги человеческих действий и поступков. Им не ставили храмов и статуй, но всегда помнили, а те сопровождали человека от рождения до могилы. Когда человек появляется на свет, его приводит в мир богиня Луцина. Бог Витумн дает ему жизнь, Синтин - чувства. Цинина охраняет колыбель, Руцина приучает сосать грудь, Нундина заведует девятым днем жизни ребенка, когда ему дают имя.
  Младенца отнимают от груди - и вокруг него появляется новый сонм божеств. Эдука учит его есть, Потина - пить, Куба - спать на кровати. Оссипага укрепляет его кости, а Карна - мышцы. Статина, Статин и Статилин помогают ему держаться на ногах, Абеона и Адеона - идти вперед и возвращаться назад. Интердука и Домидука - выходить из дому и приходить обратно.
  На пятом десятке имен, а с каждым годом вокруг человеческого детеныша суетилось дополнительное подразделение, мозги окончательно отключились и стало тоскливо. Нет, такое сходу не усвоить. Это не дизель и даже не паровой котел. Здесь иные мозги требуются.
  - Есть парочка вопросов.
  На самом деле была еще и дополнительная мысль. Очень конкретная. Пока дальше поглаживания руки и поцелуя в щечку не шло, но и не отталкивала. Может и есть шанс.
  - Заходи вечером, поговорим.
  - Ну почему ко мне не относятся столь предупредительно прекрасные девушки? - простонал Тимофей.
  - Ты уже старый, - сообщил старший вандарий Николай, попавший из местного гарнизона в экспедицию по наведению порядка и привезенный назад с дыркой в груди. Судя по рассказу, крупно повезло. С дюжину его однополчан не вернутся никогда. И пусть навалили врагов один к пяти, покойникам от того не легче. В палате Игорь был единственный без заслуг и звания. Даже у его приятеля имелось. Все механики-водители 'гусениц' приравнивались к десятнику. Но тут люди подобрались, как на подбор. Лет тридцать-сорок, с жесткими обветренными лицами и частенько со шрамами прежний ранений на теле. - Но я-то молод!
  - Ох, мальчики, - грудным голосом пропела медсестра, - да, Ингвар у меня в любимчиках. Он всегда вежлив, галантен и не тянет руки, - тут она привычно треснула по пальцам очередного ухажера, - к моей заднице без разрешения. Потому истину вам скажу: из трех палат единственный приличный парень и отдаю ему предпочтение.
  - Не будь дураком, - сказал Тимофей, стоило ей выйти. - Чуть не прямо приглашает.
  - Всего лишь похвалила, - лениво ответил Игорь. - Пойдем пройдемся перед сном?
  - Тебе хорошо на двух ногах, - сказал с завистью тот. - Разве до лестницы покурить.
  Здешний госпиталь совсем не походил на привычные больницы. Он находился в одном из нескольких трехэтажных длинных корпусов в стиле петербургских особняков, поставленных по периметру. В остальных лечились обычные граждане от чего угодно. Как в земном приличном заведении, имелись разные отделения от терапевтического до инфекционного. В центре немалого размера сад с фонтанами и дорожками, а также парочка храмов с жертвенниками. По определенным дням там резали животных и это давно уже не удивляло, как и стандартные свечки, продаваемые на портике.
   Внутри, госпиталя вместо облупившихся стен, мозаики с божественными сюжетами, приличных размеров окна. Он уже успел привыкнуть к маленьким в домах, а мутные стекла в бедных оказались и вовсе пластинами слюды. Постоянно шуршит прислуга на полах и изумительная чистота. Даже освещение электрическое, а не газовое. Правда кормежка, пусть и сытная, но однообразна. Когда они извлекли из ранцев колбасу с неким подобием коньяка, арак от узо он все равно не отличал, в прежней жизни, предпочитая банальную водку, были встречены с восторгом.
  Первоначально удивляло малое количество лечащегося народа, вроде войнушка продолжается, потом Варвара снисходительно объяснила. Сюда прибывают только тяжелые, на местах достаточно развитая сеть санитарных пунктов, да и стычки все больше мелкие. Кроме того, на самом деле, госпиталь существовал во всех мирах на этом месте. В зависимости от населения мог быть больше или меньше, но в случае серьезного завоза раненых или еще каких катаклизмов, часть моментально перебрасывали к соседям или врачи прибывали оттуда. Очень удобно и снимает запредельные нагрузки, позволяя маневрировать людьми, лекарствами и койко-местами. Как это оформляется и оплачивается она, при всем желании, объяснить бы не смогла. Тут компетенция счетоводов со скрибами.
  - Пойдешь к Варваре, - подмигивая сказал Тимофей, когда они вывалились на лестничную площадку и закурили, - не вздумай с пустыми руками являться. Комплименты дело приятное, н недостаточное.
  Он извлек из кармана халата колечко и протянул. Судя по виду - золотое. Может у дохлых налетчиков нашел в карманах, однако Игорь бы не удивился, если б снял с кого живого в поселке. Во всяком случае до магазина на костылях не шкандыбал в последние дни.
  - Простенькое, но сейчас сильно дорогое и не надо.
   - Тимофей, - вздохнул Игорь. - Так не пойдет. Прежде не особо соображал, теперь слегка пришел в себя и не могу будто девица принимать подарки.
  - А, понял насколько здесь приятнее, чем в гарнизоном медпункте. Вместо потных санитаров приятные во всех отношениях девушки. Ты еще город не видел. Непременно покажу парочку приятных заведений.
  - Сколько я тебе должен? - настойчиво нажал. - Тогда за обоих на лапу дал, да и это не пара монет.
  - Дружба стоит любых денег.
  К счастью Игорь уже усвоил: для него и местных слово означало разные понятия. Ромеи подразумевали систему личных связей, которая помогала получить выгодную должность или продвинуться по служебной лестнице, сделать карьеру. Подобная 'дружба' объединяла людей в своеобразные кланы или свиты - этерии и была вовсе не бескорыстной: она предполагала взаимное исполнение различного рода услуг и просьб. Стоило сказать приятелю в третьем лице 'этот человек - мой друг' и тот прилагал все усилия, чтобы помочь совершенно незнакомому. В этом-то и заключалась сила таких взаимоотношений.
  - Я всегда к твоим услугам, - произнес вслух, - но все ж хотелось бы выразить настоящую благодарность.
  В формальной фразе содержалось второе дно. Он не отказывался от предложенных отношений, однако готов отдариться. Иначе ставишь себя на уровень ниже. В таких случаях взаимный подарок должен быть дороже. Иногда заметно.
  - Получишь перевод, - без промедления отозвался Тимофей, - купишь хорошие часы. Серебряная цепочка у меня есть. Надену на жилетку и пойду всем на зависть.
  Он был абсолютно серьезен и запросы имел немалые. Такой предмет был символом зажиточности и у простых людей не водился. Сутки начинались с заката солнца, так что состояли из ночи и следующего дня. Деление самое приблизительное, темное время состояло из трех частей, а светлое из четырех. Потому любые обещания прийти в определенный момент оказывались очень приблизительным. Для измерения времени употреблялись обыкновенно водяные и песочные часы. Но цивилизация уже не могла обходиться предложением начать, когда солнце будет на два пальца левее. В государственных учреждениях обычно имелись большие часы, а приличный город ставил на площади общегородские.
  - Договорились.
  Не особо верил Игорь в обещанные горы денег, но по-любому, тот его вытащил, пусть и сам втравил в драку. Да и относится нормально, как к товарищу. Готов делиться и помогать.
  - О! - воскликнул невольно Тимофей, - снег пошел.
  Игорь посмотрел во двор обнаружил внизу через окно процессию.
  - Опять повезли.
  Что было странно в происходящем, люди буквально шарахались с дороги. Потому и обратил внимание вчера. К тому ж не понял, почему жрецы вместо санитаров носилки тащат с постными лицами?
  - Там Храм Прозерпины, - делая хорошо знакомый жест, отвращающий зло, пробормотал внезапно растерявший всю веселость Тимофей. - Жены владыки костей и дарительницы последнего шанса.
  Буквально сегодня Игорь пытался разобраться в семейных связях богов и запутался окончательно. По каким причинам ее иногда изображают с головой львицы или кошки и отождествляют с египетской Баст осталось неясным. Вроде ничего общего с богиней радости и веселья.
  - Безнадежных везут в последний путь?
  - Кому и везет...
  На лестницу заглянул Николай из палаты и ухмыляясь сообщил:
  - Ингвар, к тебе пришли.
  - Кто? - удивился тот.
  - Сюрприз...
  В палате во всю шло застолье. Небольшой столик весь заставлен разнообразными вкусностями, а по стаканам разливается вино из канистры. Ужраться всем хватит и еще останется. Угощение выставил никто иной, как Астрик. Уже не смотрелся прежним мальчишкой, скорее молодым парнем. Подрос, хотя вроде не так давно расстались.
  Он вскочил при виде Игоря и радостно скалясь в полный рот вскричал:
  - Представляюсь по поводу прибытия, мой мастер!
  - И как ты меня нашел? - неловко обнимая одной рукой, спросил.
  - Так чего сложного? Сначала в нашу часть и вдруг обнаруживаю, что придали к другой. Знаю я армейские порядки. Без аттестата везде, как то самое в проруби. Взял все списки честь по чести, денежный, продовольственный и вещевой, поехал следом.
  Это в смысле по местам, где иногда постреливают, а пацана могли запросто пристукнуть и ограбить хоть те, хоть эти. О размере законопослушности оседлых аборигенов он остался в серьезном подозрении. Тем более и списать на бандитов случайного покойника раз плюнуть.
  - Приехал в подразделение, - Игорь отметил, что называть не стал, - там все объяснили и даже литеру дали до Мегара, бесплатно доехать. Еще и в путь нагрузили подарками, вам и товарищу, - стрельнул глазами в сторону Тимофея. - Господин вандарий Салофакиол?
  - Я самый, - подтвердил тот.
  Астрик расстегнул пуговицу кармана на кителе и извлек оттуда тщательно сложенную разноцветную бумагу крайне официального вида.
  - О! - сказал Тимофей, бросив быстрый взгляд. - Какие все-таки жлобы!
  - А чего там? - заинтересовались остальные.
  - Да ерунда, боевые за прошлое.
  - Ну а тебе, - Игорю, - кроме такой же, еще вот, - он извлек из того же необъятного кармана два значка.
  - Ничего себе, - воскликнул Николай, - 'участие в боевых действиях' и 'рукопашная'. Да ты у нас заслуженный!
   - За это нужно выпить!
  Народ возбужденно зашумел, поднимая стаканы. Гулять в ромейской державе любили и умели. Тосты тоже произносились красочные. Одна беда, Игорь так и не научился хлебать эту приторно сладкую водичку. Лучше б пиво помощник приволок. Но вино привозное, дороже и более престижно.
  Высидев с трудом пол часа под красочный рассказ Тимофея о великом героизме и как они вдвоем одним махом всех побивахом, а Ингвар ложил из аркбалисты десятки сразу, сдернул с койки Астрика столь же внимательно прислушивающегося. Почему-то была твердая уверенность, что пацан прекрасно знает правду, выяснив на месте и восхищение в основном изображает.
  - Давай разберемся, - сказал негромко, открывая окно и закуривая, присев на подоконник.
  Остальным было без разницы, чем они занимаются. Половина дымила без всякой застенчивости, а зачем собрались скоро и не вспомнят.
  - Что грузовик спалили, так ерунда, - опережая вопрос, заявил Астрик. - Будет другой. Удостоверение механика, - хлопнул по карману, - здесь, восстанавливать не надо.
  Получается уже все сам сделал и вдобавок по дубликату не очень проверишь кто и зачем выдал первоначальный.
  - Армия новый купит, куда они денутся. Тем более не разбил по дурости, а в бою имущество пострадало. Можно лежать спокойно и лечиться. Как выпишут - вернемся.
  - Это все хорошо, но может поедешь в часть, а то куда тебя девать, под койку?
  - Зачем? - наивно моргая и как заподозрил Игорь, в душе веселясь, порадовал Астрик. - При больнице есть инсула для слуг и подмастерьев, не имеющих жилья в городе. Здесь стратиоты лежат, не в смысле солдат, а военные и у высоких чинов вокруг суетится челядь. А среди больных всякие попадаются и с деньгами. Палата отдельная, парочка рабов домашних то за водичкой сбегает, то пищу из ресторана...
  - Достаточно. Сколько ты заплатил за аренду комнаты?
  - Пять ренсов семь оболов за месяц. Плюс за питание вычтут шестнадцать ренсов. Все равно деньгами не выдают, а кормиться удобней в общей едальне.
  Ну это еще ничего. На двоих за все про все уходило обычно 63 серебряных монеты. Где-то треть оставалась в списках логографа-счетовода и перечислялась в банк. А как же, существуют! Не такая и отсталая цивилизация. Даже не один. Где армия держит свои обязательства, так и называется 'Лимитат', то есть пограничный. Он не только солдатскими деньгами занимается, но пока служишь, не берут лишнего и проценты льготные.
  - А больше из твоего аттестата, почитай никаких затрат. Ну пара ренсов в дороге на угостить подвозивших табаком и по мелочи, мыло и зубной порошок. В медпункте не очень сопрешь, - это была отнюдь не шутка. Если плохо лежало нечто полезное Астрик запросто совал в карман, сколько не запрещать, правда никогда у своих. В эту категорию входили люди из одного подразделения, к примеру работники гаража. А у прочих без всяких угрызений совести, - а сами ничего не дали. Добирался бесплатно, одежда новая выдана центурионом Алексеем. Продукты тоже. Он неплохо отнесся. Человек малоприятный, а так все правильно оформил. У тебя теперь, - опять непроизвольно коснулся застегнутого кармана на счет. - Выписка из банка о поступлении трофейных сумм, - как ему, кивнул на Тимофея. - Почти тысяча солидов.
  Пока в руках держать золотые монеты не доводилось и прозвучало приятно. Занятно, но его напарник явно не хотел просвещать остальных о размерах наградных. И не зря. Шестилетняя зарплата квалифицированного механика. Далеко не ожидаемые золотые горы и все ж неплохая сумма.
  - И сколько стоит нынче ферма? - задумчиво спросил.
  - Смотря где, - ничуть не удивился Астрик. - Возле границы запросто размером с хорошее поместье за пару сотен и еще столько ж на подарки. Ну тут уж раз на раз не приходится. Кто богачом станет, а кто по миру пойдет после налета бандитов. Не только варвары балуется, бывает и соседи. Малым числом и строиться не стоит. В обжитых местах три солида за десяток югеров. Но это только за землю. Еще скот, инвентарь, строительство дома, если его нет, жалованье работникам. Нет, - заявил убежденно, - не стоит тебе этим заниматься, пшеницу от полбы не отличишь.
  Игорь посмотрел соответствующим грозным взглядом, на излишне забывшегося подмастерье.
  - Ну я не в обиду, - без особого смущения сказал тот. - Зачем тебе земля, на ней уродоваться надо днем и ночью круглый год иначе толку не будет. На машинах и двигателях можно не хуже поиметь, а профессионал в наших краях без работы не останется.
  - То есть в армии не задержишься?
  - Теперь - нет. Сам себе хозяин буду.
  Ну хоть какая польза от появления в этом мире. Пацан нашел место в жизни. В принципе руки приставлены правильным местом и голова варит неплохо. Почему для таких детей погибших ветеранов существуют школы, но не технические училища? Давали бы профессию. Или выгоднее рекрута иметь уже на месте? Он и соображает лучше об окружающем, и на ромейском учить говорить не требуется.
  - Ты знаешь Храм последнего шанса? - спросил Игорь, помолчав.
  - Кто не слышал, - пробормотал Астрик, делая жест избавления от зла. - У вас, в Маркланде такого не бывает? - понизил голос.
  Игорь неопределенно дернул плечом. Он никогда не подтверждал имеющую хождение в гараже версию о его происхождении, как и не отрицал. Очень хорошо теория укладывалась в мозги помнящих его с самого начала. Дело в том, что обе Америки Империей так и остались лишь редкими местами освоенными. Изначально ромеям не было необходимости развивать мореплавание. С чего началась эпоха Великих открытий? С мусульман, перекрывших привычные пути. Здешние имели прямой доступ к востоку через забитую огнестрелом Парфию/Персию. В реальности Земли на равных бодались, пока не истощили друг друга и не пришли мусульмане. А тут огромный бонус, помимо подкреплений от соседских измерений. Соответственно и никакие Южные Африки с Австралиями не освоены.
  Южная Америка становится доступна поздно, а Северная и вовсе под вопросом. Там на 'девятке' к появлению армии вторжения уже существовали развитые государства. Пришлось долго-долго воевать в Средиземноморье и за Атлантический океан руки не дошли. Освоенная тамошними скандинавами Северная Америка осталась в стороне, где тот самый Маркланд, с которым регулярно случались стычки. Добраться до Нового Света и зачем? Империя имеет Европу, Азию вплоть до Индии и в ней достаточно полезных ископаемых. Кончаются рудники в Чехии и Венгрии, идем в соседний мир, там еще афинское серебро целехонькое. Развитие упорно шло не вширь, а вверх. Потому и с картошкой сложности, а также с прочими кукурузами и томатами. Селекция не развита.
   Экспансия на другие планеты всерьез тормозила освоение собственной территории. Гораздо проще извлекать из давно разведанных месторождений необходимое и отправлять при аграрном переселении народ в не отличающиеся по климату и почвам места, где не требуется новому учиться и не вымрут, как иные колонисты в его родном мире. Зачем ехать в Африку или тащиться до Невады с прочими Калифорниями, когда новое поле прямо в области. Планета другая и что? Кому дальше околицы интересно.
  - Варвары... эээ, прости, господин.
  - Ну, и? - пропустил мимо ушей намек на высокие знания.
  - У богов и народов есть священные животные, - явно подбирая слова, осторожно сказал Астрик. - Волки, покровители воинских сообществ и отдельно для Рима волчица. Медведи для скандинавских и северных варваров, сова у Афины и прочие. Бык у Митры символизирует царскую власть. Павиан - бог мудрости. Но только у Бест кошки даруют и отнимают жизнь.
   - Не понял?
  - Животное не является богом, - вздохнув, объяснил помощник. -
  Через него высшее существо может проявиться, посылая свою частицу из мира небесного в мир земной. Когда больной безнадежен, его несут в Храм. Вокруг собираются кошки. Они там живут постоянно. Ну а потом... Или человек в течении короткого времени выздоравливает, или прямо на глазах помирает. Жуткое зрелище, говорят. Иногда в считанные минуты высыхают как мумии или разлагаются. Никто не знает почему этот встает, а тот нет. Ни праведная жизнь, ни большой денежный или иной дар не гарантирует результата. Люди не любят и боятся туда ходить. Иногда и здоровый может скопытиться моментально.
   - А жрецы?
   - Ну, на то они и жрецы, - без особой уверенности ответил.
   Или кормящих звери не трогают. Знают и ждут угощения.
   - Кошки? - переспросил Игорь. А ведь ни одной мурлыки он прежде не видел. Собак полно. Лошади, ослы, коровы. Кошек не встречал.
  Усомниться в сказанном ему не пришло в голову. Слишком похожей была реакция обоих его просветителей. Но поверить в спускающееся на землю божество не позволяло прежнее воспитание. С другой стороны, если существуют гиенолошади, почему не может быть иных странных животных.
   - Говорят они по ночам за ограду выходят, - шепотом сказал Астрик. - Встретишь на улице, не вздумай шугать. Отомстить могут.
   А вот это, почти наверняка, городской фольклор.
   - Что за бардак здесь происходит? - зарычал от двери начальственный бас. На звуки веселья принесло дежурного врача. Обычно он сладко спал у себя в кабинете, а тут возбудился. - Сильно здоровые уже? На выписку рветесь? Так, сестра Варвара, всех записать! Оштрафую за неподобающее поведение!
  
  
  Агон 13. Не только работой жив человек.
  
  - Хочу попросить прощения, - сказал Игорь, дождавшись пока опустеет коридор и тихо скользнув в сестринскую. - Подвел. Просто ко мне приехал помощник, с вещами и хорошими известиями. Слегка увлеклись. Позвольте загладить вину за неприятности от этого козла-доктора.
  - Ну что ж, - сказала она, окинув взглядом, - приятно, что еще существуют люди не перекладывающую вину на других. И где?
  - Что?
  - Извинения, - сказала и рассмеялась. Была она при этом милая и с ужасно привлекательными ямочками на щеках.
  Мужчина ей нравился. На кобелирующих выздоравливающих насмотрелась в огромном количестве. За редчайшим исключением все они были крайне ограниченными и с прозрачными побуждениями. Стоило немного отойти от ужаса боев и боли и начинали старательно клеиться. Не то чтоб она была против встретиться иной раз с приятным человеком, но о таких вещах моментально стало бы известно в госпитале. Лишние пересуды ей не требовались.
  Род их был плебейский, но совсем не в том смысле, что частенько вкладывался в слово. Просто предки не из того Рима. Не первого. И не самые знатные. Тем не менее, были в прошлом консулы, наместники, магистры, известные люди и даже император. Имелись и немалые деньги, но введенный на определенном этапе майорат, благодаря которому младшие дети, не имея имущества шли осваивать новые миры, числясь по служебной части в легионах, чиновниках или еще каким образом, не принес счастья их ветви. Богатства оскудели, должности прежнего ранга заняли другие, отпихнув Вибиев на обочину. Нищими они не стали, но давно превратились в клиентов более удачливых родичей. На ренту с заложенного поместья существовать было невозможно. На самом деле, она б давно от него избавилась, а не вбухивала последние средства для поддержания репутации, как дед и отец, но кому интересно мнение дочери.
  По крайней мере, никто не возмутился, когда пошла сначала учиться, а потом работать. В метрополии это б не прошло. Непременно заставили бы выйти замуж за старика с кучей детей и серьезным счетом в банке. В пограничных землях гораздо свободнее и хоть в данном отношении выиграла, раз жить не на что. Не сидит безвылазно дома, вытирая носы чужим соплякам. Кто б ее взял без приданного, разве за древнюю фамилию и бесплатной работницей.
   А Ингвар был совсем не похож на других. Вежливый, не считающий себя выше по единственной причине, наличия тестикул, но совершенно не угодлив, как иные по отношению к вышестоящим. Он свободно, иногда даже излишне независимо себя вел. Ну механики себе цену знают, но любого при необходимости можно поставить на место. Ремесленник, по сути, пусть и высокооплачиваемый. Никакого сравнения с титулованными или даже военными. Ко всему невозможно было понять кто и откуда. Допустим в каждой деревне свой говор и в его речи полно простонародных выражений и местных оборотов. Но акценты она разбирать научилась давно и редко ошибалась. Все ж абсолютный музыкальный слух и пять языков с детства. Ничего похожего прежде не встречалось.
  Не балт, не эллин, не ромей, не кельт и не семит. Совершено точно не тюрок и не с Кавказа. Даже на варваров с западной стороны Имауса говор не похож. Приходилось видеть рабынь. Мужчин, правда, нет. Те в шахтах трудились и в городах встретить практически невозможно. Но вряд ли есть народ с отдельными языками для двух половин по полу. А еще его странные байки. Она давно мечтала нечто поведать интересное многим в книге и украдкой от всех пыталась писать. Дальше набросков так и не пошло. Как и о чем можно рассказать, не зная? Сверх семьи и госпиталя ее опыт жизни не выходил. Кому будут интересны мелкие свары и ночные стоны?
  И тут Ингвар очень красочно рассказал о мальчике Маугли, воспитанном волками. Наверняка древнее предание, у многих народов люди происходят от зверей. Ромула с Ремом тоже волчица вскормила, хотя уже в детстве говорят среди школьников на ухо про проститутку из тамошнего лупанария. На саму легенду скептики никак не влияют. Правда, эту она не слышала и заподозрила современную переработку. Ну и брякнула в разговоре о творчестве, что об аристократах будет интересно исключительно таким, а они читать про себя неприятное не станут. И тут он выдал! История была изумительная, не смотря на куцый язык без красивых эпитетов и не литературные обороты. Наверняка на родном сумел бы лучше, но и так здорово.
  Они - местная знать. Родители обретаются в столице, дети у бабушки в поместье. Когда престарелая воспитательница скончалась старшая родня возвращается домой. Мама - это нежность и любовь? Отнюдь. Террор, унижения, жадность и полное безразличие к отпрыскам. Откуда возьмется материнский инстинкт у дочери, которая выросла в семье крупного политика и не видела ни любви, ни ласки от вечно отсутствующих родителей, которые, в 18 лет выдали замуж за первого же претендента, коим оказался подкаблучник и мямля из старинного обедневшего знатного рода. В этой семье воцарилось лицемерие и жесточайшая ненависть. Средний сын оказался похож на мать характером, но противится ей. И его двигающей по жизни силой становится как раз желание делать все то, что ему запрещено, ломать традиции .
   В какой-то момент осенило - это ж он себе рассказывает, отсюда и столько подробностей! Вывод всерьез заинтриговал. Пошел поперек всему, сменив не только мир, но и судьбу. А благородство в карман не спрячешь, так и выпирает, как не прячь. Вон пришел извиняться по совершенно пустому поводу. Другой бы корчил обиженного. Зато сюжет-то каков! Нет, впрямую заимствовать не станет, а вот заменить мальчика на девочку...
  - Ты такой забавный, - сообщила, погладив по щеке.
  - Извинения должны быть горячими, - пробормотал Ингвар и притянул ее к себе, целуя.
  Рука вкрадчиво стянула косынку и золотистые волосы упали вниз, не удерживаемые ничем.
  - Дверь, - сказала она задыхаясь
   Он быстро повернул ключ и обернувшись, обнаружил расстегнутый халатик. Прямо на медицинской кушетке уверенно и властно взял, в последний момент зажав рот ладонью и не выпустив громкий стон наружу.
  - Это было крайне глупо, - сказала она чуть позже, торопливо одеваясь и поворачиваясь у зеркала, что проверить безупречный вид. - В любой момент могут зайти.
  - У меня есть деньги, - сказал Игорь, пытаясь понять стоит отдавать кольцо или будет смотреться не лучшим образом. - Здесь можно снять комнату?
  - Недалеко от госпиталя 30 ренсов, плюс не меньше семи за дрова, уголь и освещение.
  - Ради тебя готов и на большее, - осторожно обнимая, сообщил.
  - Ловлю на слове, - сказала довольная. - Все-все, - отталкивая. - В здешних стенах никаких проявлений чувств! Завтра большой день, до обеда все заняты. К шести вечера жду на улице жестянщиков.
   Не мешает сначала выяснить где такая, но это уже мелочь. Язык, как известно, до Киева доведет. В этом мире он отсутствует, но это и неважно. Лезет иногда в голову, а ведь здешним не переведешь.
   - Возле магазина симодария. Он там один, не ошибешься.
  
  
  Начало церемонии составляла процессия из множества людей. Во главе собравшихся шествовала девушка, как просветил Астрик, непременно непорочная, с кувшином ключевой воды. Уточнять почему не колодезной или не из водопровода было б крайне неуместно. Уклониться от мистерии Митры в его положении невозможно. Подумаешь, холодно. Если уж калечные, способные передвигаться, выбрались наружу, никто б не понял его сачкования.
  Митра почитался не только как бог войны, сражающийся на стороне праведных и карающий отступников от веры и нарушителей клятвы. Его свиту составляли божества, так или иначе связанные с договором и клятвой: Дружба, Справедливость, Доблесть, Слава. Не менее важно, он являлся мужским покровителем вообще и найти существо соответствующего пола, не побывавшего в храме достаточно проблематично. Иногда приходится соответствовать ожиданиям, а не становиться в позу. К тому же и самому интересно.
  Праздники в честь богов, культ которых официально признан государством, совершались за счет казны и были урегулированы законами. Профессиональная жреческая прослойка минимальна, а все положенные дни вершатся городскими комиссиями. В маленьких местечках временными, в больших постоянными. Ничего похожего на монастыри и церкви. Совсем иная архитектура с колоннами и непременный жертвенник. А сама процессия сопровождается музыкантами и специальными кадильщиками. Даже на улице запахи хорошо чувствуются.
  Жертвенное жи?вотное вели тут же, украшенное лентами, с позолотой на рогах. Бык должен был непременно быть определенной окраски и даже пятна в правильных местах. Наверняка умудрились вывести специальную породу, соответствующую всем требованиям, иначе откуда в таком количестве берут. Минимум пару раз в месяц режут, не считая личных даров. Тут обширный список: благодарственные, искупительные, умилостивительные, благочестивые и прочие.
  А еще существуют большие праздники три раза в году. Судя по рассказам, там все совсем в ином стиле, очень хорошо знакомом по многочисленным съемкам придурошных испанцев. Животные целым стадом бегут по улицам, каждый норовит показать доблесть, высказывая под их носом. Непременно кто-то гибнет или искалеченный остается. Зато потом тавромахия или состязание в виде специфической корриды. Профессионально обученные молодые парни и девушки в обнаженном виде изображают акробатические номера, используя быка в виде спортивного снаряда. Очень опасное занятие, изредка кончающееся плохо.
  Зато наиболее рискнувшие и показавшие красивые упражнения удостаиваются возможности убить быка. В отличие от ему знакомой Испании, каким угодно оружием и способом. Прикончить мощное животное умело и быстро тоже надо суметь. Оно отнюдь не мечтает закончить жизнь на арене и кидается непритворно огромной тушей. Должно быть зрелище занимательное и уж точно привлекает толпы народа на террасы амфитеатра. Тореадоры по популярности запросто переплюнут любую знаменитость и неплохие деньги получают за свою работу.
  Но сейчас все более спокойно обставлено. Считается, что если бык следует за процессией спокойно, значит жертва угодна Митре. В легендах рассказывалось, что иные быки предлагали себя под нож сами и это служило бес?спорным доказательством высшей воли, внушающей такое согласие. Ну и чтоб не пугать зверя никаких громких криков и диких выходок. Даже музыка флейт приятная и без надрыва.
  Поскольку алтарь находился во дворе госпиталя Игорь торчал в первых рядах и все прекрасно видел. Тот самый кувшин оказался, как положено, не случайным. Сначала очерчивается круг, потом по очереди подходят присутствующие и омывают руки. В смысле не поливают, а внутри. Нельзя сказать под конец совсем чистая, но судя по ощущениям и запаху в нее добавлено нечто вроде душистого мыла. Хорошо не хлорка. Быка тоже напоили, правда из другого ведра и принялись осыпать зернами ячменя.
  На дне опустевшей корзины обнаружился спрятанный нож. Вопреки представлениям не каменный, а стальной. Настолько традиции не застыли, хотя, кто его знает, как правильно освящают. Одним движением жрец срезал со лба зверя клочок шерсти и бросил его в огонь. Это очередной символический жест, снимающий неприкосновенность. И резкий, отточенный многолетним опытом удар, сопровождаемый общим криком. Ничего подобного не ожидавший Игорь невольно вздрогнул.
  Вытекающую кровь умело собрали в кувшин и жрец в сопровождении помощников, несущих алую жидкость пошел вдоль ряда присутствующих. Люди окунали палец и выводили у себя на лбу косой крест. Кажется это должно было означать слияние не только с божеством, но и подарить здоровье на следующий год, до очередного жертвоприношения.
  - Не помню тебя, - негромко сказал жрец, - молодой воин.
  Неужели каждого знает в лицо, восхитился Игорь. Или шинель поверх больничного халата и рука на перевязи подтолкнула?
  - Ингвар Тауврус, - автоматически представился, - доминус. Иммун-механик. Недавно в госпитале. А это, - на взгляд, - мой ученик Астрик.
  - Мастер должен подавать пример, - сказал жрец наставительно. - Наверное давно не был на исповеди, 'ворон'?
  С каких пор они есть у язычников? - удивился названный по низшей ступени посвящения. В привычных терминах - обычный верующий. Всего ступеней семь до 'патера'-отца. Последнее звучит достаточно знакомо.
  - Выбери время и зайди ко мне, - практически приказал и не дожидаясь ответа двинулся дальше, благословляя подходивших участников церемонии.
  Игорь мысленно пожал плечами. Сходить придется, пока всерьез не заинтересовался. Пропустить мимо ушей приглашение не очень удачная идея. С другой стороны, слово исповедь звучит не очень приятно. Покаяться в грехах можно, да ведь проще-простого сгореть на расспросах и уточнениях. Нужно все тщательно обдумать и если что, валить на варварское происхождение. Голова маленькая, язык плохо знаю.
  - Останешься? - спросил Астрика.
  - А ты куда?
  - Прогуляюсь до банка.
  - Он только после обеда откроется.
  - Не важно, засиделся, - хлопнул по плечу парнишку.
  Торчать дальше смысла не имелось. Ритуал еще не закончен. Теперь тушу разделают. Согласно недавно прочитанной книге обычай четко определял какую часть куда употребить. Сердце сжигали на алтаре, по печени производили гадание, внут?ренние органы, поджарив, съедали прямо на месте. Мясо приготовляли для пира, а ко?сти, расположив на камне в соответствии со строением жертвы при жизни и снабдив кусочками, отрезанными от каждого органа, что символизировало цельность убитого животного, тоже сжигали. Черепа и рога сохранялись и шли на изготовление амулетов. Шкура обычно продавалась, а выручка шла в пользу святилища, для покупки новых посвятительных даров и жертв.
  Конечно, общая трапеза важна, как объединяющая верующих и бога, однако не обязательна. Тем более в процессе потрошения и готовки пира толпа поет гимны и скандирует молитвы. Он все равно их толком не знает и экстаза от заключения сделки с Солнцеподобным Митрой не испытывает. Раз присутствие не особо требуется, можно и слинять тихонько. К тому же до сих пор был не совсем в форме. Долго стоять на ногах тяжело.
  Прошел в глубину сада и уселся на скамейку. Иные вещи вечно выбивали из равновесия. Точно такие же стояли в парке дома, включая цвет. Может на Земле краска иначе изготовляется, да какая разница! С растущего рядом голого кустика с шумом посыпался легкий снежок, оставшийся со вчера. Уже всерьез подмораживало и днем не таял. Игорь невольно оглянулся на звук. Рядом стоял здоровенный рыжий кот с серыми полосочками на боках, белых носочках и внимательно смотрел.
  - И откуда ты взялся? До Храма далеко. Случайно мимо проходил?
  Кот муркнул с подозрительной интонацией, изучая большими глазищами с нахальной рожи.
  - Сдается мне, - сказал Игорь, - не случайно упало. Пугаешь.
  Мряу, заявил тот громко, широко открывая пасть и демонстрируя острые зубы. При близком рассмотрении выглядел он странно. Хорошо упитанный, без всяких колтунов, как случается с бездомными животными. Одновременно кончик правого уха отгрызен или откушен, а на груди след от зажившего шрама. Видать драчун. Неужели натурально из священных? Тогда чего шляется по парку.
  - Или шутишь таким образом? Можешь ведь ходить бесшумно, а?
  Пошарил в карманах, но ничего съедобного не обнаружил.
  - Извини, в другой раз принесу чего вкусного. Ты уж не обижайся, а то про ваше племя много разного говорят. Раз и заморишь. Или ты не из таких? Простая кошара с помойки?
  Кот фыркнул, развернулся и задрав хвост вверх, удалился гордой походкой, брезгливо ставя лапы на снег. Каждое движение было наполнено тонной достоинства.
  Игорь усмехнулся и двинулся по подсказанному Варварой адресу. Госпиталь располагался не в центре и все ж не самый паршивый район. Добротные дома, где частенько на нижнем этаже лавка, а помещение снимают хорошие профессионалы или люди востребованных профессий с жалованием и возможностью держать прислугу.
   'Скупка, залог, заказы и продажа импортных товаров' было написано на вывеске. Для неграмотных присутствовали хорошо знакомые весы-балансир. Здесь логово симодария-ростовщика, а значит можно осмотреться для начала. Есть шанс найти приличные часы Тимофею по низкой цене. Не то чтоб сильно жаден, однако разбрасываться деньгами не привык. Ну и Варваре присмотреть чего. Кольцо он вернул, не став дарить. Сказал, раз уж деньги появились, большое спасибо, сам чего поищет, а то не берет. Тимофей прочитал лекцию о правильном подходе к девушкам, завершив предложением сходить в Храм Венеры, где полным-полном желающих продать тело. У Игоря название стойко ассоциировалось с венерическими заболеваниями. Не мешало б сначала выяснить как лечат. До презервативов додумались, однако грубые и мало кто пользуется.
  Здешняя лавка совсем не походила на знакомую. Никакого хлама по углам, полное отсутствие сельскохозяйственного инвентаря и сомнительного качества одежды. Зато несколько отделов: винный, импортные товары, включая чай, кофе, шоколад, табак и многое другое. Куча отделов: кондитерский, ювелирный, книжный, тканей. И везде люди, присматривающиеся или нечто приобретающие. Оживленное место.
  - Могу чем-нибудь помочь? - моментально очутился рядом молодой человек с прилизанными волосами.
  - Карманные часы посмотреть желаю, - сообщил Игорь.
  - Пройдемте, - с радушной улыбкой пригласил в сторону.
  Пожилой господин с ужасно честными глазами, как положено любому купцу, выслушал пожелания и на прилавке моментально очутилось с десяток самых разных вариантов.
  - Прошло время, когда одного обладания для солидности было уже достаточным, - гладко заливался продавец, извлекая один за другим аляпово исполненные образцы - теперь в моде корпуса элегантной формы, покрытые резьбой, с роскошными циферблатами.
  - Уважаемый, - сказал, не выдержав Игорь, - мне приятно быть отнесенным к зажиточным людям, способным отвалить лишнюю дюжину золотых монет, но вы не за того меня принимаете, - он демонстративно взялся за рукав шинели, как будто тот прежде мог не заметить звания. - Это подарок для товарища. Стальной корпус для сохранности, возможно посеребренный для понтового вида с эмалью. Ношенные не требуется. Привозные по тройной цене не интересуют. Ищу местного производства, с хорошим качеством, добротным механизмом и точным ходом. Ну и если устроит, я в вашем магазине еще кой чего приобрету. Для девушки и себя. Вид, больно босяцкий, если понимаете, о чем я. Деньги есть, - извлекая из кармана самую натуральную чековую книжку, выданную на пол часа раньше в банке. Его заверили, что в любом приличном заведении на этой планете примут, но не стоит выписывать меньше, чем на пол сотни ренсов. - а вот где потратить...
  Прежде о таком не задумывался, пользуясь монетами и платя по мелочи. Если не тормозить, логично иметь в обиходе векселя и чеки с облигациями и акциями. Кто ж станет отдавать за дом мешком золота или телегой меди или возить их в другие миры. Наверняка опасно и за обмен возьмут дополнительно. В каждой провинции свой отдельный монетный двор, а то и несколько. И не всегда даже вес совпадает. Как это возможно в едином государстве, бог весть. Давно изобрели более удобные способы расплатиться.
  - Полагаю, найти приятное место, где прислушаются к пожеланиям и не станут навязывать, лишь бы содрать побольше, не проблема.
  - Таможенные пошлины на ввоз готовых часов достаточно велики, - совсем иным тоном, без всяческого елея и показного энтузиазма, сообщил продавец. - Удобнее получать детали. Тем не менее наши заводы, - тут определенно прозвучала нотка гордости, - ничуть не хуже. Вот, - он извлек из ящика стола и выложил на прилавок два варианта.
  Типичные будильники из фильмов про дореволюционных купцов. Круглые, с открывающейся крышкой.
  - Полностью отвечает вашим запросам. Эти стальной корпус с серебряным покрытием. Играет музыка при открытии, - продемонстрировал на обоих. - Вторые целиком серебро. Понятно не чистое, 900я проба. Очень хороший материал для гравировки, но темнеет, окисляясь. Мастерская известного Амброджо, вот клеймо, - показал обратную сторону. - Номер, в случае рекламаций примут в любом городе 'тридцать первого' для гарантированной починки.
  - Это медали? - показал на выдавленные кружки с мелкими надписями.
  - За качество и оригинальность. Кстати, насчет этого, - он с заговорщицким видом выложил еще одни. А вот это уже было нечто хорошо знакомое. Типичные механические ручные мужские часы квадратной формы на кожаном ремешке. Интересно искомый Амброджо сам додумался или видел земные. - Удобно для носки и размер малый, а точность практически, как у хронометра.
  Ну и почему бы тоже не изобразить солидного дядю?
  - Сколько?
  -Шесть солидов, - с извиняющейся улыбкой сказал продавец. Кажется он влет вычислил заинтересованность.
  - А эти?
  - Тридцать и сорок два ренса.
  - Эти и эти возьму, - ткнул пальцем Игорь в наручные и наиболее дорогие. - За сотню.
  Он был уверен, при длительной торговле удалось бы еще десятку сбить, но так и не научился сквалыжничать, приученный к ценникам. Обычно этим занимался Астрик и видимо зря сам пошел.
  - И сделаете гравировку. 'Боевому товарищу Тимофею Салофакиолу'.
  - Как правильно пишется фамилия? - предупредительно взяв карандаш поднял взгляд.
  А вот об этом надо было подумать прежде. Не хватает еще сделать ошибку на подарке.
  - Давайте я оплачу сегодня, - а завтра с утра забежит парнишка и принесет бумагу. Заодно и заберет.
  - Безусловно, - закивал продавец со смешинкой в глазах. Ну тут чего кривиться, раз сам глупо подставился. - Если позволите, есть любопытное предложение, - он достал из бездонного ящика из-под прилавка и выложил на обозрение аккуратный пистолет. - Конечно не привычный военным револьвер для стрельбы по слонам. Но вам не в боевых порядках бегать, как понимаю. Иммуны могут позволить себе личное оружие. Для городских условий или скрытого ношения прекрасно подходит, тут дальше угла дома целится не требуется. Малый калибр компенсируется более мощным патроном, быстротой перезарядки, меньшими габаритами и массой, напрямую влияющими на точность.
  - Мне револьверы более привычные, - соврал Игорь, извлекая обойму, а затем принимаясь сноровисто разбирать. Ничего сложного. Практически стандарт. Не АКМ, который бы с закрытыми глазами, но ничего ужасного. - Да и осечки реже.
  - Все дело в пружине, - при виде его манипуляций в тоне заметно добавилось уважение. Уверенность с которой обращался с незнакомым оружием впечатляла. - Сейчас научились делать гораздо приличнее. Ничуть не чаще барабанов.
  - А патроны? Это не стандарт! Где такие взять в глубинке?
  - В любое время в любом количестве. Официально принят на вооружении в прошлом году в метрополии для моряков, артиллеристов и преторианцев. Сами понимаете, подражатели непременно найдутся и заказов будет море. Пока новинка, многие держатся за старые привычки и можно взять дешево.
  - Сколько?
  - В оружейном у магистрата за тридцать ренсов отдадут. Я за двадцать пять, и кобуру бесплатно.
   Похоже это из разряда заложенных. И совсем не дорого. После того сомнительного побоища хотелось иметь нечто убойное под рукой. И чтоб не торчало на виду. На всякий случай, чтоб однажды иметь чем ответить. Может и глупо, но здесь даже разрешения не требуется.
  - А патроны?
  - Коробка на сто штук за семь ренсов.
  - Для начала надо бы проверить, а не брать с закрытыми глазами.
  - Три выстрела бесплатно! - провозгласил, явно уловив готовность брать. - У нас есть на заднем дворе небольшой тир для любителей. Михаил! - позвал того самого прилизанного. - Проводи пострелять на пробу господина.
  
  
  Агон 14. Житейские сложности.
  
  - Сын мой, - деловито отсчитывая монеты, произнес хорошо поставленным голосом священнослужитель, - безусловно, корни митраизма на востоке. И все-таки за прошедшие века он далеко ушел от изначального Серого, занимающего позицию между Ахура-Маздой, светом, и Ариманом, тьмой.
  Игорь зашел в храм, не посмев отказаться от прямого приглашения. Жрец оказался умным человеком и прорехи в его теоретических знаниях просек моментально. Не особо удивился. Очень многие простые люди смутно представляли основные постулаты собственной веры, хотя давным-давно не существовал запрет на рассказы о тонкости культа, однако очень разное дело человек от сохи, ревностно выполняющий обряды образованный человек и посвященный в таинства.
  Семь ступеней познания высшего у верующих не зря существовали. Прежние 'ворон', 'жених', 'воин', 'лев', 'перс', 'гонец солнца' и 'отец' хотя иногда употреблялись, но со временем сменились на 'верующий', 'просвещенный', 'преподобный', 'преосвященство епископ' (название епархии). 'светлость' (название епархии), 'высокопреподобный' и 'отец'. Собственно всех жрецов называли 'патер', но 'патер ностру' был высшим уровнем для провинции. А вот общего для всей империи Папы, на манер католического, не существовало. Сложные вопросы религиозного характера решались общими Соборами, собирающимися не чаще столетия.
   - Религия, как и общество, не стоит на месте, развиваясь. Иначе начнется загниение и гибель.
  При близком рассмотрении и задушевных разговорах (Игорь, даже исповедался, хотя сославшись на запрет патрона о прошлом промолчал), достаточно скоро уловил занятную особенность. Митраизм крайне напоминал христианство. Учение о бессмертии души, рай с адом, омовение, ритуальное очищение с формулами молитв и даже строение церкви. Жертвоприношения не в счет. У греков, он точно помнил, еще в средние века практиковались, как и у армян. У мусульман тоже имеется курбан-байрам. У здешних поимка и заклание белого быка Митрой рассматривалась как жертва, призванная победить смерть и освободить человечество. Опять странные пересечения с отдающим жизнь Христом.
  Огромное сходство, вплоть до клятвы о высокоморальном поведении (монахи), братском уважении и взаимной помощи, независимо от их социального положения. Изначально рабы и неквалифицированные рабочие могли стоять выше в религиозном братстве, чем члены древних аристократических родов, - ведь Митра был другом и защитником бедных. Кардинальная разница в существовании двух параллельных церквей. В одну ходили исключительно мужчины, во вторую (Исиды) - женщины.
  С другой стороны, мало что ли почитателей Девы Марии в католическом христианстве? У Митры жены не имелось, почему не иметь женский лик? К тому же в семейных делах правильно считалось обратиться и к Нему и к Ней. Совершаешь жертву, дай ее обоим. Вот наличие других богов смотрелось странно, тем не менее объяснимо. Культ святых заступников, отвечающих за то или иное деяние (здоровье, достаток или прочность супружеских уз) и покровительствующий определенным категориям или даже родам никого ведь не удивляет. До Петра на Руси и вовсе в общественных церквях висели семейные иконы и молились не вообще, а к своей. И ничего.
  Человеческая психология занятная штука и мысли катятся в одну сторону. Как на Земле имелись административно независимые о других церкви, но единые литургически, так и здесь в каждой провинции отдельная. При том общее братство никем под сомнение не ставится, пусть и воюют между собой мирские последователи.
  - Иногда искать новый смысл в древних текстах может привести к неприятным последствиям, - подписывая листок произнес Игорь, с легким недовольством отметив, что десятину в пользу Митры священник отстегнуть не забыл.
  В принципе пожертвование добровольное. Естественно, правильно было бы сначала получить, а затем дать, причем одна десятая тоже не обязательна. Никто не запрещал больше или меньше, просто правила хорошего тона. Ну не устраивать сцену из-за этого. Не поймут.
  - Ты правильно думаешь, - одобрительно кивнул жрец, - такое неоднократно случалось. Были и расколы, до сих пор существуют секты не так думающих. Но это нормально - размышлять.
  Похоже объяснить, что такое религиозные войны не удастся. К существованию иных богов жрецы главных относятся не столько лояльно, сколько пофигистки. Ходят к тем с просьбами, и Аид с верующими. Главное платить налоги и что менее заметно, и выяснилось случайно, демонстративно отказывающиеся посещать церкви Митры и Исиды поражены в политических правах. Он не могут поступать на государственную службу и быть избранным в городские советы. В экономическом смысле их никто не трогал. Таких было немного, для большинства многобожие нормально, но именно раскольники частенько на дух не переносили официальные церемонии.
  - Когда секта имеет в составе несколько миллионов верующих она уже превращается в отдельную религию. И такие очень не любят бывших товарищей. Не самое умное позволять проводить службы отщепенцам.
  - С тобой интересно говорить, - сказал жрец, - но неужели думаешь за пошедшие два тысячелетия никому в голову не пришло? Когда-то Митра сломал прежнюю систему и кому надо, - многозначительный взгляд, - тщательно следят, чтоб не переступали границу.
  - Поэтому я боюсь теологических умников, - с извиняющейся улыбкой, пробормотал Игорь. Кажется здесь и инквизиция имеется, не смотря на общую веротерпимость. Попадать ей в поле зрения в планы не входило. - На каждый текст сто комментариев, а на предыдущие еще пару сотен. Всю жизнь убить и то не хватит все изучить. Лучше руками работать.
   - У каждого свой склад ума, - ничуть не обиделся жрец. - Мы все учимся и учим. Искусство каждому в его деле требуется. Воину в нападении и обороне, в командовании. Купцу в торговых акциях. Рыбаку в умении угадывать пути рыбьих косяков, в выборе, времени, места и способе лова. Важны любые человеческие свершения. Главное за рутиной не забывать о вечном, а более - о спасении нетленных ваших душ.
  - Благословите, отец, - с постной мордой попросил Игорь, решительно не собиравшийся углубляться в спор.
  Получил просимое и почтительно поцеловав подставленную жилистую руку, точнее пальцы с перстнем, сообщающему всем и каждому о чине архиепископа. Первое время откровенно воротило от такого, потом притерпелся. Хуже другое, он так и не понял, насколько случайна была встреча. С чего это столь высокому чину в храмовой иерархии лично общаться с простым механиком. Вообще жрец был достаточно прост, ничем в одежде не выделялся и умный мужик, если так позволительно выражаться, однако лично отдавать деньги за работу или договариваться о ней абсолютно не обязан. Как и принимать исповедь. Не тот уровень.
   Возвращаясь, в очередной раз сделал крюк. Присел на знакомую скамейку у стены и негромко свистнул. Не успел докурить самокрутку, как появился Рыжик. Подкрался, как обычно, незаметно и тронул сзади лапой за ногу, отскочив. Не из боязни, такая у них образовалась игра. Ударил и ждет изумленного восклицания.
  Достав из кармана шинели специально припасенное угощение и развернув оберточную бумагу торжественно вручил приличных размеров рыбину. На Земле она называлась линь, здешнее так и не выяснил. Кот с достоинством подошел, осмотрел со всех сторон, обнюхал и не став кушать удалился в кусты.
  - Ты куда? - растерянно спросил Игорь. Прежде тот себя так не вел, нормально жрал подношения.
  Кот вернулся практически сразу, волоча задавленную ворону. Положил перед ногами человека и замер, глядя зелеными глазищами.
  - Это ты в обмен или благодарность? Спасибо, но можешь оставить себе. Люди такое исключительно с голодухи жрут.
  Рыжик как-то странно передернулся, будто пожал плечами и уволок добычу назад в кусты. На этот раз его не было гораздо дольше, видимо прятал трофей. Вернувшись потерся о ногу, а потом принялся жрать. Он всегда не кушал, а именно жрал. С рычанием отдирал куски и не дай боги протянуть руку к угощению. Мало ли, что сам и принес, запросто полоснет когтями. Если не доедал, закапывал в снег или уносил с собой.
  Закончив, облизнулся и запрыгнул на скамейку, оттуда перебравшись на колени. Никогда не проделывал прямо. Иные странности давно не удивляли. Главное уже не смотрел с подозрением и позволял себя гладить. Почесывания ему нравились. Натурально балдел от ласки и время о времени крутился, подставляя бока и живот. Грудь при этом гудела от мурлыканья, точно поблизости включали моторчик, а лапами перебирал, топчась на ногах. В какой-то момент он насторожился и ткнулся башкой в карман шинели. Иногда Игорь с ужасом размышлял на тему, как бы он ходил в тоге и без штанов с трусами. К счастью местные идиотам не являлись и в холодном климате быстро пришли к нормальной одежде. Иные вещи явно предопределены: кальсоны, полушубки и валенки с шапкой-ушанкой отличались в основном покроем и вышивкой.
  - Тебе серебро понадобилось?
  Кот снова ткнулся настойчиво.
  - Ну вот, - сказал, извлекая мячик-циканий, величиной с небольшое яблоко, показал.
  Лично он использовал в качестве эспандера, разрабатывая мышцы. Чаще его употребляли в качестве натурального мяча в командных играх. Для аристократов конных, простые горожане на своих ногах ловили его палкой наподобие ракетки со струнами, загоняя в чужие ворота. Очень популярные виды спорта и куча соревнований проводятся. Даже на олимпиадах сражаются.
   Рыжик ударил лапой по ладони, выбив мячик, не воспользовавшись когтями. То что это не нападение, стало ясно моментально. Сам же и соскочил красивым прыжком, погнавшись за откатившимся по дорожке и догнав, схватил зубами и приволок назад, вручая. Судя по довольному виду требовалось повторить. Интересно, кто кого дрессирует? Чтоб коты носили поноску? - подумал с оторопью. Может все ж не такой простой кошара? На ощупь и с виду абсолютно нормальный. Сделать бумажку на нитке? Любопытно, станешь ли прыгать за обманкой. Что-то мне сердце вещует, не такой глупый.
  - Это я не догадался, - сказал Игорь, швыряя подальше и глядя на несущегося за мячиком котом. - Тебе ж играть хочется. Я б палку кинул, но размерчик найти надо подходящий.
  - Где ты шлялся так долго? - возмутился Тимофей, когда через час он явился в палату и позвал того жестом. - За этот срок можно было запросто сходить туда и обратно три раза.
   - Кто любит расставаться с деньгами? - философски ответил. - Пришлось подождать.
  Делиться всем он не собирался, слишком хорошо помнил реакцию. Осторожно уточнив, выяснил: кошки в Ромейской империи имелись, но по помойкам не бродили. Либо в храмах жили, либо у аристократов в поместье. Причем не обязательно умеющие лечить. Просто их всех предпочитали обходить стороной на всякий случай и разводили на продажу за очень серьезные деньги. Ну все равно как со львом. Кое-кто может позволить себе держать в личном питомнике или квартире, но зверь опасный и мало кто рискнет.
  Гонорар он заранее поделил и сейчас выдал Тимофею его долю.
  - Хм? - сказал тот, бегло пересчитав.
  Они совместно восстановили доставшуюся по дешевке храму Митры сломанную передвижную электростанцию, смонтированную на кузове грузовика с мощным дизельным двигателем. Одно удовольствие работать с хорошо знакомым оборудованием. Не газогенератор какой. Конечно с конкретно таким оборудованием дела прежде не имел и пришлось напрячь техническую смекалку. Парочка ошибок по ходу случилась, но результат того стоил. И в профессиональном плане - впервые видел здесь дизель, и в денежном.
  - Астрик работал не меньше нашего и заслужил четверть, - объяснил твердо, ожидая возражений. Мастер не обязан делиться с помощником, а в результате и остальная сумма уменьшилась для них.
  - Твое дело, - сказал вопреки ожиданию Тимофей, пряча монеты в карман. - Сам надыбал работу, сам и делишь по справедливости. Только скажи мне, ты ведь мальчишку не употребляешь?
  Вот в этом отношении здешние правила и законы Игорю были поперек горла. Так и не проникся толерантностью по прежнему месту жительства. Оказавшись в ином мире обнаружил что это у него христианское воспитание, даром в церкви был пару раз в жизни, считая с крещением в младенчестве.
  Здешние, никого не удивляющие традиции, кардинально отличались и были близки, скорее лагерным законам. Излюбленным оскорблением было выражение 'te praedico', означавшее в самых грубых выражениях: 'Я возьму тебя в зад'. Но все не так просто. Пассивный партнер покрывал себя позором, честь активного участника акта нисколько не страдала. Чем-то это напоминало лагерные понятия. Более того, на встречи солидных дядек с молодыми мальчиками или мастера с учеником смотрели сквозь пальцы. Они не опускались, как и рабы с рабынями, служа хозяину. Естественно существовала и мужская проституция. Кто продавался за деньги, а иные молодые люди меняли любовника, если им подворачивался более выгодный покровитель.
  - Я предпочитаю девушек, - заявил с каменной мордой.
  Возмущаться и отрицать интерес к мальчикам было глупо, с точки зрения аборигена. Пустяки, дело житейское. Хорошо, что угодил сюда в зрелом возрасте, не приходилось никого пинать в ответ на предложения или приставания. Делать авансы взрослому ромею - нарываться на неприятности, ставя под сомнение его мужественность.
  Кстати, показывать средний палец традиция, простирающаяся в глубокую древность. И подтекст соответствующий. Средний палец демонстрировался в контексте пениса, а остальные пальцы были, по сути, деформированными яичками. По здешним правилам стал синонимом анального проникновения мужчины, в буквальном смысле "хрен вам". У римлян даже было специальное название для среднего пальца: digitus impudicus, что можно перевести как "неприличный палец" или "непристойный палец".
  - Ну дык и веди себя правильно!
  - В смысле?
  - Какого Приапа сам гуляешь, а мальчишке не даешь? Деньги, - он показал неприличный жест, - а вот сводить взрослого к гетерам за свой счет...
  О, подумал оторопело Игорь. Вот начинаешь чувствовать себя сильно сообразительным и разбирающимся в окружающем мире, мимоходом ткнут носом в очередной раз в глупость. Мог бы и сообразить. В Империи не было детей. То есть понятия такого. Безусловно, младенцы не считались с рождения взрослыми. Первые годы играли беззаботно, если уж отец (имеющий на это полное право) при появлении на свет не приказывал выбросить или продать. Убивать после закон запрещал, не замечая любых других методов воспитания. Хорошие родители знали, что детей надо вскормить, поставить на ноги и отвадить от дурного. Правильные поступки одобрялись словесно, а плохие карались розгой.
   Поворотных пунктов было два: уход из детства на учебу семилетним (пока еще полностью во власти мастера или отца) и вручение взрослой тоги в четырнадцать. С этого момента считался взрослым и юридически дееспособным. Ее не носили, используя исключительно для праздника. Но с момента вручения ты сам за себя отвечаешь. Юные ромеи, естественно, стремились доказать личную мужественность в соответствии с возрастом. Сексуальная активность демонстрировала их зрелость окружающим, переводя на новый уровень.
   Конечно на практике все сложнее и разнообразнее. В селе с малых лет помогали родителям, в бедных городских семьях находили работу в помощь отцу или матери. В любом случае, четырнадцать лет четкий рубеж. Первое впечатление об Астрике было практически правильное. Чтоб там не писали на Земле про отсталые общества, маленьким ростом и слабостью не страдал, ничем не отличаясь внешне от сверстников-акселератов с Земли. Он потом видел документы, официально записывая за собой помощника. Только в тот момент толком читать был не способен, а информация о некоторых тонкостях и вовсе отсутствовала. Взрослым парень стал уже когда Игоря привезли в госпиталь. Потому никто и не напомнил о торжественном мероприятии, а самому в голову не пришло. Начальнику по незнанию традиций, точнее неудержании в голове даты, помощнику потому что не его дело указания раздавать. Воспитание такое, пусть и обидно.
  - Ты прав, - сказал вслух. - Благодарю, что указал на глупую ошибку.
  Тимофей с задержкой кивнул. Признавать неправоту в отношениях с подчиненным никто обычно не соглашался. Не ваше дело, сыны ишака.
  - Еще не хватает, чтоб прижал в коридоре кого-то и пожаловались.
  А вот это напарник понял. Тут и была та самая тонкость. Пока ходит в подмастерьях, не смотря на юридическое совершеннолетие, с претензиями придут к старшему в паре. И если денежные долги его не касаются (нечего было брать у чужих), то уголовные очень даже. Репутация воспитателя страдает, не вспоминая траты на адвокатов и прошения. Или выплату компенсации пострадавшим.
   - Если что, я в инсуле, - сообщил на всякий случай.
  Идти тут минут десять, если напрямую неспешным шагом, правда слегка задержался у телефона в вестибюле. Автоматического соединения не имелось, шло через коммутатор и за это брали деньги. Телефонировал Варваре и получил предварительную консультацию. Минут через десять она перезвонила с сообщением. Если уж делать, то по высшему разряду. Ничего неприятного женщина в вопросе не заметила. Все-так в иных отношениях совсем другое воспитание. На стенах храма Венеры такие фрески, что любой покраснеет. Даже на супертолерантном Западе Земли за иные рисунки, воплощенные на практике, могли посадить всерьез и надолго. Ходят и не замечают.
  На лестнице инсулы горячо обсуждали приход одиннадцатого месяца. Странно, новый год в марте, а присягу приносят в январе по прежнему стилю. Причем, в отличие от привычного, приносили все военнослужащие независимо от года службы. Каждый год, в третий день месяца, на легионном плацу торжественно устанавливали новый алтарь, а старый зарывали в землю. В этом было нечто от религиозных церемоний, а нарушение слова влекло за собой кару не только со стороны людей, но и богов.
  Сугубо военных праздников было кроме этого несколько: день выплаты первого жалования новобранцам и увольнения ветеранов; Rosalia signorum - день поминовения предков, а также в честь инаугурации главы провинции и Царя царей. Самый смак состоял в выдаче по таким дням не одного жалованья, но и премиальных за заслуги и боевые достижения, а также награды. Сидя в госпитале получить их невозможно. Привезенные Астриком обычные значки-отличия с соответствующим удостоверением, сообщали о немалых возможностях центуриона карателей. Хоть и не медали, но просто так не раздают, а в торжественной обстановке. Похоже он намекал на признательность и за невозможностью правильно выдать оформил заочно. Возвращение не предусмотрено и это замечательно. Изображать героизм, происходящий от желания выжить Игорю повторно не хотелось.
   - Подъем! - заорал, открывая дверь пинком, как у каждого босса имелся дубликат ключа от помещения слуги.
  Сладко спавший Астрик, можно испытывать умиление от его законопослушности, никаких пьянок-гулянок, подскочил с одуревшим и измятым от лежания на подушке лицом.
  - Собирайся.
  - Куда? - хлопая глазами, удивился Астрик.
  - По дороге объясню.
  - Работу не приняли?
  - Нет, с этим все в порядке. Деньги есть - идем тратить.
  Улица со странным названием 'Лесок' находилась совсем недалеко от центра и в отличие от него не была забита колясками и телегами. Здесь магазинов немного и если уж кто прикатит на собственном выезде, так имеется куда определить лошадей и конюха
  Вообще найти проституток было элементарно. Кроме храма Венеры и ближайших улиц они постоянно ошивались в термах, где не только бани, но и разнообразные услуги. Некоторые работали от себя, другие при борделях (в справочнике два десятка) и с сутенерами. Основное требование зарегистрироваться, проходить регулярный медицинский осмотр и платить налог. Он был равен одному клиенту в день по строгой таксе и вряд ли так уж сложен для профессионалки. Узнать соответствующих девиц проще-простого. Они всегда с распущенными волосами, ярко накрашены и обязательно имеют в одежде нечто коричневое. Юбка, платок или хотя бы шарфик.
  - Запомни на будущее, - останавливаясь у нужного дома сказал Игорь. - Ты меня помнишь еще немым, но я до сих пор о многих правилах и обычаях не в курсе. Бывает о чем-то важном не ведаю. Если видишь, что совершаю ошибку - не бойся сказать. В том нет обиды или оскорбления. Конечно не лезь с поучениями при чужих. На людях можешь подать знак, - он почесал нос, - вот так. Усвоил?
   - Да, господин, - согласился Астрик, абсолютно ничего не понимая.
  За кованной оградой высилась двухэтажный особняк. Уже внешний вид достаточно красноречив. Как и кнопка звонка. Зажиточно существуют. Нажал и через несколько минут шаги.
  - Мне назначено Феценией, - сказал здоровенному мужику, поперек себя шире, с дубинкой в лапе. - Ингвар с молодым человеком на совершеннолетие.
  Ладонь протянулась недвусмысленно. Вложил заранее озвученную сумму в мешочке. Честно говоря, ожидал более серьезного запроса. Солидно, но не чрезмерно. Считай в ту самую четверть уложился и лишь малость добавил. Первый раз должен быть запоминающимся. Не в вонючий бордель вести. Есть заведения уровнем повыше. Женщины достойного происхождения содержат и обстановка много приятнее. Ночь откупил у среднего уровня куртизанки, способной научить любви не торопя. Умение танцевать и петь в данном случае не требовалось, но входило в счет. Главное не припереться без предварительного соглашения. Поскольку цивилизация и связь телефонная, вопрос решается моментально заочно. Или следует отказ при перегруженном посетителями по записи графике.
  - Проходи!
  - Домой дойдешь сам, до утра свободен, - и пихнул парня в спину.
  
  
  Агон 15. Самоволка.
  
  Она осторожно повернула голову, посмотрев на мужские наручные часы. Оригинальная и занятная вещь. Намекнуть на подарок? Все ж имеет вкус, щедр и ерунду не принесет. Он так и не снял, забыв вчера от яркого приема. Сознательно надела ярко-красное платье, с огромным вырезом спереди и на боку чуть не до пояса. У любого нормального существа противоположного пола вылазили глаза и моментально шла реакция. Этот не исключение, мгновенно завелся. Что и требовалось. Потом долго старательно доказывал свою любовь, уподобляясь настоящему сатиру. В первый раз грубо, как на вакханалии, затем опомнившись, гораздо нежнее и спокойнее дважды, пока не заснули в объятиях друг друга.
  - Уже пора? - спросил Ингвар.
  Спал он всегда чутко, а сейчас они еще и обнявшись лежали.
  - Еще есть время, - прошептала, выскальзывая из его рук и садясь сверху. - А ты снова готов, - смеясь сказала, откидывая упавшие на лицо длинные волосы. Его ладони погладили бедра и пошли по животу вверх, пока не добрались до задорно торчащих грудей. - Тихо-тихо, не торопись, - одним умелым движением оседлала. Тело медленно пошло вниз, затем вверх.
  Через пол часа она старательно расчесывалась у зеркала, преобразившись в строгую медсестру. Сколола волосы на затылке и собралась надевать форменную косынку со посохом Асклепия, обвитым змеей вместо привычного красного креста. Он подошел и застегнул на шее украшение. Варвара восхищенно ахнула. Серебро с подвеской в виде изумрудной Девы. Знак соответствовал ее дню рождения, а зеленый цвет гармонировал с глазами и одновременно совпадал с положенным Деве.
  Игорь в этих нюансах не в зуб ногой, но по-прежнему адресу: 'Скупка, залог, заказы и продажа импортных товаров' его уже знали и как постоянному покупателю читали лекции о правильных подарках, забывая о скидке и радостно предлагая при напоминании о регулярных посещениях.
  - Это ведь дорого?
  - Не настолько больше моей благодарности, - целуя в щеку, сказал. - За помощь с парнем тоже.
  Говорить про горячую любовь так и не смог себя заставить. Она тоже таких слов не произносила. Радостно-раскованная в постели никогда не заводила разговор о будущем. Может быть ждала от него шагов, но скорее, просто неплохо проводила время. Нет, меркантильной она не была, хотя от подарков не отказывалась. Зато и жаловала удовольствие с немалым пылом и изобретательностью. Кто сказал, человек будущего способен научить сексу отсталых людей из прошлого? Он никогда с ними не сталкивался. Иные сами кого угодно научат. Игорь подозревал не первый и не последний ее друг, но к чему ревность! Проходить лечение таким образом много приятнее и пользы больше. В постели они не только кувыркались, но и разговаривали. Очень помогает лучшему изучению чужого языка, а порой и любопытной информацией. Варвара охотно поучала насчет жизни в городе и порядков.
  А вот в госпиталь всегда шли отдельно. Репутация превыше всего и на работе никаких сомнительных взглядов и подмигиваний. К тому же ему положено оказаться в койке до пересменки.
  Он был в прекрасном настроении и не особо смотрел по сторонам. Уже светает, что может случиться практически в центре столицы провинции. Здесь не принято гулять по ночам, так что и освещение на фонарях часа за три до рассвета выключается. Появившиеся спереди две фигуры застали врасплох. Сначала и не понял, что загораживают дорогу. Шагнул в сторону, пропуская.
  - Вишь, вежливый, - со смешком сказал толстяк, объемом с двух Игорей, притом пивное брюшко не скрывало мощные мускулы. - Пропускает.
  Второй был плюгав и с кривыми зубами. При этом совершенно непонятная злоба в глазах.
  - Ты, - тут последовало незнакомое слово, скорее всего не имеющее отношение к ругани. Уж ее наслушался вдоволь от солдат всех мастей. Наверное, жаргон. - Ну-ка, вывернул карманы, - в руке у него возник приличного размера нож.
  Игорь оглянулся на торопливые шаги. Сзади из переулка вынырнул еще один, наряженный в том же стиле. Полушубок из овчины, очень хорошие в противоположность сапоги гармошкой и вместо меховой шапки кепка с ушами. Отрезают путь.
  - Еще и часы дорогие, снимай!
  - Грабите?
  Они заржали, приближаясь с двух сторон.
  Маленький сделал обманное движение, затем выпад, пугая и отлетел назад, получив ногой прицельный удар в пах. Скрючившись свалился на землю, но второй ударил, выстрелив кулаком размером с капустный качан. Игорю удалось избежать нокаута только резво отскочив. Драться сразу с двумя, второй уже подбегал, было слишком опасно. Вырвал сзади из-за пояса пистолет, и убрав предохранитель пальнул буквально в последний момент. Пуля уже была в стволе. В глазах здоровяка мелькнуло неподдельное изумление, когда свинец вошел между глаз. Голова еще не осознала, что он мертв, но ноги медленно начали подгибаться. Смотреть, раскрыв рот, было некогда. Игорь развернулся навстречу третьему. Тот оказался умным. С не меньшей скоростью, чем прежде в эту сторону, принялся убегать назад в темный переулок. В запале Игорь расстрелял ему вдогонку всю обойму и лишь на последнем выстреле, взвизгнув тот, свалился. С такого расстояния несколько раз промахнулся! И руки вроде не трясутся. Да уж, Тимофей бы с презрением плюнул на такого стрелка.
  Осторожно подошел и обнаружил скребущего обломанными ногтями камень в агонии. Попал куда-то в район почки. Специально так не суметь. Кровь текла не переставая. Глянул и отвернулся. Плюгавый все еще стоял на карачках и корчился, подвывая. Судя по следам и мерзкому запаху выметал все содержимое желудка. Игорь посмотрел, колеблясь. К сожалению, запасного магазина с собой не взял.
  - Эй, ты чего? - с трудом поднимаясь, просипел грабитель. Его явно подвигнули на попытку удрать манипуляции с затвором.
   А, где двое, там трое. Хуже не будет. Молча ударил, как учили, вбивая нос внутрь. У него было несколько поставленных ударов, гарантирующих смерть. Прежде никогда всерьез к такому не стремился. Верная статья, но на крайняк сгодится. А оставлять этого в живых, себе дороже. Не то плохо, что воспылает ненавистью и будет искать. Плевать. Специально нарываться не станет. Плохо, что лицо видел.
  Дело в том, что в замечательной Ромейской империи с кучей юридических кодексов и правил не существовало настоящей полиции. При обнаружении государственных преступлений (заговоры, подстрекательство на бунт, получение выборных должностей недозволенными методами, взяточничество чиновников, присвоение чужого имени, изменение установленных государством мер и весов и др.), налоговых, религиозных или судебных (препятствие в осуществлении правосудия, заговор обвинителя с обвиняемым, подкуп в суде, взяточничество должностных лиц) за дело брались соответствующие чиновники. А проблемы частных лиц являлись исключительно их проблемами. Убийства, грабежи, побои или кражи у обычных людей в реестр не входили.
   Улицы патрулировали военные или жители соответствующего квартала. Если уж не поймали сразу, считай пролет. Чтоб завести уголовное дело требовалась инициатива пострадавшего. Отыскать злоумышленника и найти достаточно аргументов для осуждения требовали от него. Или нанятых им людей, собирающих доказательства, приглашающих свидетелей в суд и доказывающих правоту истца. Понятно, позволить себе такое мог далеко не каждый. В маленьких поселках было проще, раз все друг друга знают. Там и судья местный помещик в курсе взаимоотношений, а чужаку придется солоно, частенько по той элементарной причине, что он не свой. Конечно за бездоказательность или клеветническое обвинение можно было заявителя привлечь к ответственности.
  А теперь представим ситуацию, когда двое обвиняют в убийстве одного. Беспричинном и ужасном. Милая шутка или вовсе пьяный пристал, а потом бах-бах и безвинно погубленные души. Что на них пробу негде ставить и давно в подземном царстве заждались со сковородками и пыточными инструментами роли не играет. Уж лучше не иметь свидетелей. Спокойней спать и ничего доказывать не надо.
  Он еще раз осмотрелся, вроде следов никаких не оставил и ничего не трогал. Неизвестно как здесь с отпечатками пальцев, но рисковать не стоило. Сознательно вставлял патроны в перчатках. Для того и покупал пистолет, Армейский револьвер того же калибра смотрелся б много внушительней, но бандиты б не позволили его взять, сходу насторожившись. Или не стали бы связываться, что гораздо сомнительнее. По шинели прекрасно видели со служакой имеют дело, а это иногда опасно. А пистолет для многих новинка и хорошо лежит, не выпирая. Вот и вляпались.
  Он ни с кем не поделился новостью о приобретении и похоже правильно сделал. Варвара в курсе и все. И то случайно обнаружила, обнимая при встрече. Реально ни о чем подобном сегодняшнему не задумывался, просто после всего случившегося уверенней себя чувствовал с оружием. Наверное, детское желание, однако пригодилось.
  Естественно, никаких увольнительных лежащим в госпитале не выдавали. Кто хотел и что важнее, мог гулять, возвращался раз и навсегда протоптанной тропой, ведущей через окно туалета. Здесь, в отличие от прежних мест пребывания по гарнизонам и деревням, место отдыха находилось прямо в корпусе на каждом этаже в конце коридора. Все ж с гипсом или серьезным ранением бегать по сугробам не особо удобно.
  Унитаз-седалище хорошо знакомой конструкции. Нормальная предусмотрительность и уважение к нуждам больных, хотя и общий ряд без кабинок. Попробуй приземлись без ноги на корточки, но отдельные детали не совсем привычные, пусть и по хорошо знакомому принципу сконструированы. Бачок из чугуна подвешен чуть не под потолком и соединен толстой трубой. К специальной ручке приделана веревочка с грузилом. Хочешь смыть - дергаешь и вода падает вниз с шумом и грохотом могучего водопада. Цивилизация! Кстати цивис - это гражданин. То есть граждане создают общество. И чего не узнаешь в далеких мирах.
  Но главное там давно решетка снята с окна. С виду прикручена, а фактически собственным весом держится. И окно никогда не закрывается. Поколения страждущих сбегать в самоволку меняются, бережно передавая следующим знания о чрезвычайно полезном ходе наружу. Дверь-то под охраной и каждого свободно не пускают, лишь по пропускам и слуг, отмеченных в соответствующем списке. Все ж военное учреждение и порядок превыше всего. А люди и на чужих планетах остаются людьми и норовят поступать вопреки положенному.
   - Так! - сказал зловещий голос, когда Игорь перевалил с подоконника на пол. - Я знал!
  Ну надо ж как не везет, подумал, глядя на восседающего с видом орла на унитазе все того же сквалыжного врача. Противный характер еще туда-сюда, однако вечное желание унизить и поставить на место находящегося на лечении или в подчинении вызывало откровенную злобу не только у раненых, но и медсестер.
  - Самоволка! - вскричал с негодованием. При этом вид у него был со снятыми штанами, будто с трибуны вещает. - Я этого так не оставлю! По бабам бегать способен, а служить нет? Занимать койку, необходимую другим...
  Ну это уже откровенное вранье. В палатах полно мест.
  - ... и сладко жрать, пока товарищи сражаются с варварами...
  Сам не очень-то рвется на передний край, сидя в тыловом госпитале. По слухам, у него 'патрон' серьезный и обеспечил теплое местечко. А что врач паршивый, последний дурень в их отделении в курсе. Одного пятый год самостоятельно операции не допускают делать. На простейшей чуть человека не зарезал.
  - Тут штрафом не отделаешься! Завтра выпишу! Не будешь сачковать.
  - А взять и придавить, - сказал задумчиво Игорь, еще не остывший от недавнего и вконец раздраженный. Если выпишет, чего терять? - Завтра найдут и никто не узнает за что и кто. А то и вовсе смотреть не станут. Кому ты дрянь нужен. Помер на унитазе от запора и все.
  Доктор странно булькнул, выпучив глаза. Наверное, прежде с таким не сталкивался и пребывал в изумлении от наглости нижнего чина.
  - Ты чё, на ветерана рот открывать вздумал? - Игоря уже несло. - Я сюда из боя попал, где вооруженных людей вот этими руками, - показал, сунув под нос, отшатнувшемуся в испуге, - ножиком кромсал в одном строю с карателями. А ты кто такой, дерьмо, верблюжье...
  Тут, по идее, надо бы рвануть тельняшку на груди, но он был в застегнутой шинели, а грубое сукно просто так не разорвать. Только впечатление испортишь. Да и не требовалось. Морда красная, щас удар хватит. И тут врач отчетливо пернул.
  - Сначала штаны застегни, - припечатал, - потом рот открывай, вонючка.
  Вышел с прямой спиной и так и прошагал до палаты.
  - Случилось чего? - спросил курящий у окна Николай. - Морда у тебя не как обычно. После ночного похода вечно довольный, а тут с кислой харей.
  Игорь выложил в подробностях, коря себя за несдержанность. Завтра все равно всем известно будет. Этот не простит унижение. Воспоминание о висящем на вороте в первый день невольно маячило перед глазами.
  - Утрется, - сказал Николай уверенно, ухмыльнувшись. - Если на допрос дернут, все отрицай. Свидетелей нет, а он давно косо смотрит. Девки, видать не дают. Слово против слова, а главврач с удовольствием макнет при всех в грязь. Выгнать не может, так сделает ходячим анекдотом. Вот если б пальцем тронул, могли и шум поднять. А обложил, так и не то случается. Мы, раненые, со слегка расстроенной психикой и прощается, не то что на гарнизоне. Плюнь. Другое дело выписка. Это сделает непременно, хотя б чтоб не выполнил угрозу. Ох, - сказал тихонько смеясь, - и почему не видел, как он обделался. Я б и запах потерпел ради такого зрелища!
  
  Агон 16. Получить в нагрузку зверя.
  
  - И как было? - думая о своем, спросил Игорь.
  С утра предсказание Николая исполнилось в полном объеме. Идти к начальству поганый докторишка не стал, зато на обходе выложил перед главврачом полную картину выздоровления больного. Если не придуриваться, так и есть. Все заросло в лучшем виде и ни в малейшей степени не беспокоит. Будь поток поступающих полноводней давно бы выставили. А так делали все по науке, вплоть до физиотерапии, массажа и иглотерапии. Медицина, реально сильная. Не 19 век, заметно выше, как с рентгеном и переливанием крови. Про группы и резус фактор тоже в курсе. Есть даже психотерапевты, на самом деле жрецы Асклепия, специализирующиеся на разнообразных расстройствах.
  - Она такая, - впервые на его памяти Астрик не находил слов, - такая...
  - Понравилось?
  - Ух!
  Ну хоть не зря деньги заплатил, подумал, переключаясь на плакат, изображающий план госпиталя. Что в каком корпусе, как пройти. Почему в их отделении ничего подобного не висит? А где казарма? Нет. Видимо не здесь находится. Оно и понятно, тогда б видел прежде.
  Судя по состоявшемуся на обходе разговоре, все ж сделал гадость на прощанье унитазник с дипломом врачевателя. Вместо проезда до прежней части, якобы до распоряжения, отправляли в распределитель. При его упоминании любой вояка тоскливо морщился. Сидишь в казарме безвылазно и офицеры старательно дрючат. В отличие от родной армии здесь срок службы роли не играет. Ничего удивительного, что многие шли напролом, возвращаясь самостоятельно. К сожалению, он не настолько заматерел и попадать в лапы военного патруля не желал. В конце концов иммун, всегда для механика-водителя найдется работенка и в таком месте.
  Астрик перестал смотреть в потолок и протянул бумагу с будущим распорядком дня, вздохнув тяжко. Ему тоже было недурно жилось. Если не считать последней недели с дизельной электростанцией, отдыхал на полную катушку. Утром придет, отметится и исчезнет на весь день. Где-то он умудрялся подрабатывать, но не в больнице. Здесь на черных работах государственные рабы. Они живут в том же здании общежития, но отдельно вход, столовая и прочее. Помогать за чаевые беспомощным людям или по просьбе их привилегия и чужаков не допустят. Бить не станут - чревато. Зато в момент заложат занявшегося незаконным бизнесом.
  Итак...
  5.00 - подъем.
  5.25 - 5.29 - завтрак.
   Четыре минуты?! Ну, вообще!
  5.30 - построение на поверку.
  6.00 - 8.45 - строевая подготовка.
  9.00-10.44 - изучение устава.
  11.00-11.55 - лекция о предупреждении заболеваний.
  12.00-12.45 - обед.
  12.45-13.30 - свободное время.
  13.30 - построение и стрельбище.
  20.00 - ужин.
  21.00 - отбой.
  Веселая, можно сказать, жизнь ожидает.
  - Иммун Тауврус, зайдите, - позвал выглянувший скриба. - Нет, - сказал, когда Игорь оглянулся на Астрика. - Один.
   Переступил порог канцелярии и повинуясь кивку прошел в очередную дверь. Сразу не понравилось происходящее. В отдельном кабинете должен сидеть начальник. И какое тому дело до маленького человека? Такого все-таки не ожидал. Тело автоматически встало по стойке смирно.
   - Иммун Тауврус прибыл!
   Сидящий за столом в свободной позе Ипатий усмехнулся.
   - Давно не виделись.
   - Да, доминус!
   - Можешь говорить свободно.
   - Меня контролируют постоянно? - после паузы спросил Игорь.
   - Кому ты сдался, - пренебрежительно ответил Исповедник. - Еще не хватает следить за каждым словом или дурным центурионом, отправляющим куда по служебной надобности. Если до сих пор не в курсе, на каждого служивого ведется постоянное дело. Поощрения, наказания, награды, переводы и прочее. В твоем есть маленькая пометка, доложить о переводе. Так что найти, при желании, - он щелкнул пальцами. - Ну и как раз в Мегаре находился. Дай, думаю, навещу. А тут и причина внезапно возникла.
   Пауза.
   - Чего у тебя с этим червяком произошло?
   - Высказался излишне эмоционально с глаза на глаз. Уж больно придирчивый.
   - Полагаю, ничего нового не сообщу, поделившись древней истиной: 'Я начальник - ты дурак'.
   - Falsum etiam est verum, quod constituit superior.
   - Молодец, растешь. Еще немного и начнешь поучать всех подряд.
   - Виноват, доминус.
   - То-то и оно. Глупо искать неблагоприятные обстоятельства, если сдержаться не способен. Ладно, - он махнул рукой, - это все лирика. Надеюсь по казарме-распределителю плакать не станешь.
   - Могу вернуться назад?
   - Свободно говорить, не означает перебивать.
   - Виноват, доминус.
   Кажется у того хорошее настроение и пускать в ход палку не собирается. Только почему неприятное ощущение очередной гадости? Да потому, что просто так бы не появился.
   - Может все ж отправить на настоящее перевоспитание, чтоб маршировал без конца и научился слушать до конца? Уж извини, не наблюдаю за твоими выкрутасами с трепетом сердца и мечтой защитить. Однажды нарвешься и отправят под палки или кнут. Зачем тянуть?
   Игорь старательно молчал. Насколько далеко простиралась либеральность начальника не очень представлял. С него станется для профилактики к экзекутору послать.
   - Некогда заниматься воспитанием. Дебилом уже не смотришься, говорить и читать-писать научился.
   Ну первым можно гордиться, а вот последнее наводило на размышление. Ничего такого не докладывал. Значит помимо него успели.
  - Не без огрехов, да кто у нас в народе сильно грамотный. Сойдет. Считай отслужил. Бумаги на увольнение в запас по ранению получишь в канцелярии. Билет на тебя и твоего ученика на 'семнадцатый'...
  Я увижу другие миры! Этот, один из тех самых, пороховых. Не 'девятка', уровнем ниже, тем не менее должен быть одним из самых развитых.
  - ... Полагаю, справишься. На лапу придется за срочность, уж как водится.
  А вот за такую подсказку, большее спасибо. Желательно скрибе чего подкинуть, а то напишет чего-то нам абсолютно не нужное.
  - Удостоверения личности гражданского на обоих получишь вместе с прочими документами в канцелярии. Вот это, - толкнул по столу пакет, - накладные на груз. Там ничего скоропортящегося, однако за простой платить надо. Решишь максимально быстро. Есть аккредитив в банк на оплату пошлины и список дополнительно на приобретение.
  Это прозвучало небрежно и вызывало подозрения. А без него уже никак, если часть вещей заранее куплены?
  - Доставишь груз по адресу. Это письмо хозяйке, - он кинул сверху письмо, залепленное сургучной печатью.
  - Я могу узнать, что там?
  - Поступаешь в распоряжение госпожи Юлии Септимии. Не бойся, - усмехнулся, - в качестве механика-водителя. Думаю, останешься доволен новым назначением. Но если моя сестра пожалуется, не обижайся. Свободен!
  Ну хоть палкой не указывал на ошибки в произношении, вываливаясь поспешно в канцелярию, подумал Игорь с облегчением. А в целом задание занятное. Похоже на очередную поверку. Сестра...
  Если по прежним понятиям, езжай на другой материк, получи пес знает чего на заводе и у таможни, и вези груз назад, держа оборону от расхищения. В принципе ничего из ряда вон. Подумаешь, в первый раз и неизвестно куда обращаться. Понять бы еще, к лучшему ли перемены или собираются использовать втемную. Погрузят очередной героин или еще какую гадость, а ты отвечай, когда наркоконтроль тормознет. Не тот уровень, чтоб нечто суметь предложить. Никто не станет договариваться - размажут в момент или пытками выбьют информацию. Здесь физическое воздействие на подследственного прямо прописано в определенных случаях. А с ним и вовсе церемониться не станут. Он не существует и исчезнуть может в любой момент. Наверное это куратора Ипатия обеспокоит, но лично ему будет без разницы в глубокой могиле.
  Или он себя накручивает? - расписываясь за выдаваемые документы думал. Все так и есть, как сказано. Ну поглядим.
  - За мной, - бросил на ходу Астрику, не останавливаясь. Вывел наружу здания, плюхнулся на скамейку, закурил и лишь тогда начал объяснить новые обстоятельства.
  - Ну и чего? - с недоумением сказал тот, сунув нос в бумаги. - Билеты на шесть вечера в III класс до 'семнадцатого'. А там уже разбираться станем. Чего прежде психовать.
  - Не напрягает, что от прежней жизни уходишь?
  - Пока на место не прибудем, все одно не узнаем к лучшему или худшему. 'Патрон' не спрашивает, на то он и выше по положению.
  Вряд ли он имел в виду конкретно своего, но прозвучало намеком. И то, почему он таскается за своим боссом, а тот чем-то недоволен в точно таких обстоятельствах?
  - Ты прав. Времени полно. Ступай собираться. А я попрощаюсь и тоже приду.
  Наверное, парнишка подумал с Варварой. Ничего подобного, с ней успел перемолвиться после обхода. Конечно жалко, но тут никуда не денешься. А в часть отбываешь или со спецзаданием, какая к Юпитеру Всеблагому разница. Она на дежурстве и уйти не может. Жениться не обещал, так что вроде и винить себя не за что.
  Рыжий появился достаточно быстро, едва очередную папиросу прикончил. К самокруткам так и не привык и дымил более дорогим табаком. Зверь подошел и не получив привычного угощения удивленно муркнул.
  - Прости, - сказал Игорь, чувствуя себя идиотом, почесав между ушей кота, - отправляют меня неизвестно куда. Больше не увидимся.
  Встал со скамейки и направился к выходу из парка. Кот заорал за спиной. Не мяукал, а именно кричал.
  - Домой иди, - обернувшись, сказал с досадой.
  Через пару шагов его ударили сзади по ноге. Причем всерьез, когтями. Толстая ткань не дала ранить, но кончики застряли и Рыжий повис на бедре, завывая.
  - Ну что ты творишь! А вот дам по башке, - отрывая от себя, возмутился Игорь. - Ну нельзя так.
  Кот нечто возмущено замурчал с негодующей интонацией и вцепился уже в рукав шинели всеми лапами. Отшвыривать было жалко. Прикормил, теперь чего нос кормить. Пришлось взять за шкирку и направиться назад. Прошел вдоль забора до недалеко расположенной калитки и постучал кулаком. В железной двери имелось окошко-кормушка, как в тюрьме. Оттуда выглянула круглая морда, чего-то жующая.
  - Чего надо?
  - Вот, - демонстрируя кота, заявил Игорь, - ваш? Забирайте.
  - Ну, заходи, - сказал, лязгая засовом привратник, распахивая створку. Не только физиономия, но и весь оказался сильно упитанным.
  - Э... Мне не надо. Просто заберите, - и попытался сунуть в руки толстяку шипящего злобно зверя.
  Тот поспешно шарахнулся.
  - Сюда, пожалуйста присядьте, - показывая на очередную стандартную скамейку у забора и переходя на вежливое обращение. - Это недолго.
  Закрыл засов и поспешно унесся с неприличной для своих габаритов скоростью. Игорь мысленно плюнул и снова закурил, причем кот сразу залез на колени и заурчал довольно, будто и не устраивал сцену буквально только что.
   Ждать пришлось не меньше четверти часа, потом на дорожке появилась иссохшая до состояния мумии женщина в жреческой накидке. Она ковыляла, опираясь на две палки. Сзади почтительно двигался привратник, а по бокам две кошки. Рыжий выключил находящийся внутри груди моторчик и зашипел.
  - Сиди-сиди, - сказала старуха на удивление приятным голосом молодой девушки на попытку встать. - Мне места хватит.
  Со вздохом облегчения опустилась рядом. Кошки сели напротив скамейки, глядя немигающими глазами. Рыжий ответно уставился и зарычал, но не зло. Женщина-мумия глянула на него и тот сразу заткнулся.
  - Я преосвященная Прозерпины Тамара.
  Епископ? В очередной раз влип в нечто непонятное.
  - Ингвар Тауврус, механик-водитель.
  - Молодой человек, я давно живу, но как-то не упомню, чтоб посторонние таскали священных животных в храм. И главное, чтоб этот не порвал руки. Он тот еще зверь. Можешь поведать, как случилось?
  Игорь не видел смысла нечто скрывать и изложил в подробностях про знакомство с самого начала и причины прихода.
  - Ты любишь животных, - сказала она утвердительно, когда иссяк.
  - Собак нет. А кошки другое дело. В детстве у меня была. Такая добрая, деликатная и аккуратная. По утрам приходила и если дверь закрыл, царапался пока не впускал. Еще звала, когда рожала, чтоб рядом сидеть. Всем хороша, только котят в песок не учила ходить. Вечно приходилось приучать.
  - И что с ней случилось?
  - Не знаю. Однажды ушла и не вернулась. У нас садик был, свободно гуляла.
  - Чувствую запах, - мечтательно сказала. - Табак есть?
  - Да, госпожа, - поспешно извлекая коробочку.
  Привратник нечто булькнул встревожено, глядя на происходящее и под ее взглядом увял. Она сделала непонятный жест, показав два пальца и тот снова умчался, переваливаясь на ногах-тумбах. Кошки у ног жрицы посмотрели вслед и снова уставились на Игоря.
  - Мне нынче все вредно, - сообщила старуха. - Могу иногда себя побаловать, уже все одно недолго осталось.
  - Разве нельзя, - не находя слов показал на кошек.
  - Старость не лечится, - спокойно объяснила. - У каждого свой срок и мойр не обмануть. Я тебе объясню кое-что, - выдыхая дым, сказала. - Ты ведь не дурак и уже начал догадываться. Есть кошки домашние catus и звери Прозерпины - felis. Вторых принесли Принцы крови из нулевого мира. Они, как любые животные, обладающие магией...
  Интересно, она сознательно это сказала или проговорилась? Есть еще какие-то. Такая информация дорого стоит. Или, в очередной раз, кроме меня все в курсе?
   - ... все равно не люди, а звери. Не стоит очеловечивать побуждения. Felis - стайные животные. Ты что-нибудь знаешь о львах?
  Это было неожиданно и единственное, что вспомнил, была пятиминутная передача в ютубе под издевательским названием 'Лев-мудак'.
  - Они живут прайдами. Львицы охотятся, лев только жрет, кроет самок и охраняет стаю, - принялся излагать. - Не от врагов, а от других львов. Сидит и орет, предупреждая, чтоб не совались. Если приходят вопреки реву - нападает и изгоняет со своей территории. Сходу больше не скажу.
  - Уже неплохо. В наших краях специалистов по африканским хищникам не очень-то обнаружишь, - кинула окурок на землю и раздавила ногой. - Приблизительно так и есть. Молодых самцов вожак выгоняет из прайда. Будь они от другого просто бы убил, но и так не особо приятно. Они бродят вокруг или ищут другой прайд. Дождавшись вхождения в силу бросают вызов. Иногда погибают, бывает побеждают прежнего хозяина. Еще, случается, ходят группой и пользуют друг друга.
  Тон был совершенно спокойным и ни на что не намекала.
  - Звери Прозерпины такие и есть. Маленькие львы. Только мы лишили их обычного отбора. Они не живут на открытой местности и чужаки не вторгаются на территорию. Когда подходит срок и прежний вожак становится дряхлым, привозят нового сильного самца, тщательно проверяя родословную, чтоб избежать близкого родства. Слишком часто при выведении пород кроме внешнего экстерьера такие случки наделяют и наследственными болезнями. Ты понимаешь меня?
  - Селекция.
  - Хороший мальчик. Об этом и говорю. На этот счет существует целая наука, но у тебя время ограничено и мой болтливый язык нужно укоротить. Возвращаясь к нашей теме, прайд не однороден. Все особи различаются по рангам. Самка наследует статус от матери: она рангом ниже матери, младшая сестра еще одной ступенькой ниже и так далее до следующей семьи более низкого ранга. Это судьба, предназначенная от рождения и все тут. С самцами другое дело. Они переходят в новую возрастную группу, выясняя постоянно отношения и могут подняться или упасть. Ранение, болезнь, другие объединились против. Столкнувшись с сильным врагом, иногда умный кот способен привлечь на свою сторону второго и даже парочку и организовать коалицию. Когда такой союз оказывается стабильным, партнеры становятся силой, с которой нельзя не считаться.
  Игорь слушал со всем вниманием, по-прежнему не понимая к чему все это излагается и чего она хочет. А ведь явно нечто добивается, раз не пожалела времени и сил, явившись лично.
  - Всю жизнь изучаю поведение кто с кем контактирует, как и зачем: драки, свидания, дружба, союзы, ухаживания. И не перестаю удивляться. У каждого свой характер и стратегия. Скажем этот, - она кивнула на Рыжего. - Он не очень крупный для своего возраста.
  Наверное, он не мог скрыть удивление. Не такой уж маленький был кот.
  - Львы, мальчик мой, - сказала с усмешкой. - Самец много больше самки. При этом доминирует среди младших. И у людей бывает. В молодости приходилось пару раз видеть, как мелкие, но крепкие парни уделывали в драке здоровых мужиков. Каждого самца время от времени вызывают на бой другие коты. Их можно проигнорировать, состроить угрожающую физиономию, иногда сделать резкий выпад, даже лениво погнаться вслед. Однако твой на самые символические провокации отвечает полноценными атаками и яростно, с обнаженными клыками, будет преследовать противника, на ходу вгрызаясь ему в бока. Достаточно давно попытки задеть сошли на нет, все старались поскорее убраться с его пути. Из таких получаются отличные вожаки при переводе в другую стаю. И все же, в определенном смысле, он не агрессивен. Не начинал драк, не мстил, не угрожал без причины. Никогда не нападал на самок в порядке косвенной агрессии, не вымещал на них злобу. И вечно на особицу гуляет. И тут мы приходим к твоей личности.
  - А...
  - Да-да, - не позволив слова вставить, - felis все ж не лев. Вряд ли короли зверей потерпели бы вмешательство человека. В нашем случае, удалось довольно удачно встроиться в древнюю схему. Человек не хозяин и не вожак - партнер. В чем-то полезный и иногда дополняющий. К сожалению, далеко не все люди отважатся просто приблизиться. Иные и помирая, боятся сделать шаг навстречу. А вдруг пронесет, а вдруг хуже станет. Мы отбираем для службы в храме с детства и очень редко такое бывает, чтоб взрослый мужик просто любил кошек. Сидел и гладил без задней мысли, вдруг вылечит болячку.
  - Вы хотите сказать...
  - Есть вещи поважнее ранга. Вылизывание члена стаи еще и успокаивает. Чем чаще это происходит, чем меньше нервничает животное. Для него твоя ладонь фактически аналог материнского языка. Не только приятно, еще и улучшает самочувствие. И все поведение говорит о том, что он привязался. Возможно не часто приходилось встречаться с бескорыстным отношением вне храма. С любовью. Уж извини, позволить тебе уйти, бросив партнера, не могу позволить, - в голосе звякнуло железо.
  - Я вовсе не собираюсь становиться священнослужителем! - испуганно вскричал Игорь.
  - И не требуется, - она рассмеялась. - Живи своей жизнью, но с ним подмышкой.
  - И как вы это себе представляете? От меня шарахаться станут!
  - И уважать. Но кто тебя заставляет всем рассказывать, что это не обычный домашний кот?
  - Кто-то кинет камнем и мне потом отвечать за покойника?
  - Поверь, он никого не убьет. В смысле человека. Птичек и мышей с превеликой охотой. Смертельно больного тоже не поднимет. Самец обычно служит фокусом, а действует несколько самок. Сам по себе не имеет достаточно сил. Ну, на мелкую пакость или свежее ранение может и хватить, - признала. - Не больше.
  То есть веником гонять все ж не рекомендуется.
  - А в целом, я тебе сделаю бумагу от родственника, владельца зернохранилища. По смерти завещал коммерческое предприятие детям, а тебе кота.
  В сапогах, подумал Игорь. И сделает он из меня непременно барона, скушав предыдущего владельца поместья.
  - И никаких вопросов не возникнет.
  - От моих желаний ничего не зависит? - без надежды попытался брыкнуться.
  Опять появился привратник с какими-то мешками и встал неподалеку. Доклада не последовало, значит епископ прекрасно знала, что принес.
  - Я ведь не заставляю всю жизнь сидеть в этих стенах, - показала вокруг себя. - Хотя могла бы. Уж поверь, есть рычаги. Зачем? Хуже придумать невозможно. В результате выльется все в ненависть к жрецам и священным животным. Живи своей жизнью, только не забывай весточки присылать. Адреса я дам. Мало ли. Если подходящий прайд найдется, ты ж привезешь будущего вожака? Шансов мало, но все ж. И денег отсыплю. Не так чтоб очень, но голодать не станете. Ну как, идет?
  - Почему вы думаете, что подхожу? - взмолился. - Одно дело почесать между ушами и совсем иное терпеть рядом постоянно!
  - Будем считать эксперимент, - без малейшего признака юмора в тоне заявила жрица. - Так ли хорошо разбираюсь в людях, как думала все эти годы.
  - Ну спасибо большое, госпожа.
  - Поменьше сарказма. Не моя вина, что боги привели тебя сюда.
  Это уж точно. Такие все из себя боги, под названием собственный идиотизм. И в первый раз с попаданием в Империю, и во второй.
  - Он все-таки самец, - сказал, слегка переварив неизбежное Игорь. - Наверняка захочет... э... случку. Обычная кошка подойдет?
  - В корень зришь, - довольно сказала. - Внешне породы ничем заметно не отличающееся, но внутренне нечто есть. С котами-одиночками такое случается. Ничего ужасного. Будет в итоге мул. Бесплодное животное, хотя очень редко самки могут иметь котят. Если самец обычный, то у потомков полностью отсутствует связь с Прозерпиной, а вот у стерильных детишек папы-felis через раз. Еще и потому, обязательно следить и сообщать в храм о появлении признаков. Прайд вне контроля может быть реально опасен.
  - Каких признаков, госпожа? - спросил с тоской.
  Она сделала жест, подзывая привратника.
  - Тут подробная инструкция, - сказала, доставая из подставленного вещмешка неприятной толщины том. - Общие сведения, воспитание, кормление, болезни. Еще, - отправляя назад книгу, - кой-чего вроде подстилки, антиблошиной присыпки, поводка с ошейником, парочки банок специального питания в дорогу и чека с завещанием.
  И ведь имя должны были вставить. Хороший слух у привратника.
  - А вот это, - показала на второй, - ранец для переноски.
  Жесткие стенки, дырочки для вентиляции, внизу коврик. Застегивается крышка на защелку.
  - Не узко? - спросил с сомнением.
  - Лишнее пространство провоцирует к метаниям. А так ляжет и вырваться пытаться не будет. Главное твою спину чувствует и запах. Бери и сажай внутрь. Ну вот, - с удовлетворением кивнула, - тут главное твердая рука. Ты партнер, но старший и не позволяй садиться на шею. Ступай и пусть путь твой будет легок, а душа не чернеет, оставаясь добродетельной.
  
  Агон 17. Железные дороги со странностями.
  
  Астрик приплясывал в нетерпении у дверей инсулы возле лежащих вещей.
  - Где ты ходишь? - вскричал. - Нам еще на вокзал топать.
  - Где ты ходишь наставник? - произнес с нажимом.
  - А... Да, доминус, - осознал промашку.
  - Наследство получал, - сказал Игорь недовольно, снимая ранец. Чем меньше остальным известно, тем проще. И дергаться не станут, и болтать. Придется жить по легенде, тем более заверенный печатями документ лежит в сумке. В основном из-за него и задержался.
  - А?
   Откинул крышку и парень поспешно отшатнулся при виде меховой рыжей морды.
   - Это просто кот, - с нажимом, - но отказаться было никак нельзя. Специально привезли от дальнего родственника, оставившего распоряжение после смерти. Хорошо удачно совпало, а то где б его держал в госпитале. И еще, - сунул под нос помощнику чек. Как и что считали не доложили, но на сотню солидов можно не одного кота прокормить, а семью год. По крайней мере он с Астриком жил на такие деньги и еще оставалось. Выгодное дело держать породистых священных животных.
   - И как зовут? - неизвестно поверил ли, но хотя бы с визгом не убегает.
   - Феликс, - после паузы ответил Игорь. Раз уж felis, то еще одна буковка и нормально звучит. - Он вроде спокойный, но на омнибусе не поедем, лови currum.
   Слово было неоднозначное и могло означать повозку, колесницу или даже телегу. На практике самые натуральные пролетки с извозчиками. Открытые или закрытые. Еще и с номерами, но не на самом транспорте, а на шее у кучера. По крайней мере передвигаться с багажом комфортно. Чем дальше, тем больше обрастал барахлом и поскольку назад уже не вернуться, правильно сделал, что прихватил с собой в командировку. Астрик притаранил почти все. Пару отверток все ж успели скомуниздить неизвестно когда после ранения. Вот как это все, начиная с матрацев/подушек и заканчивая карабинами (как не удивительно, выданное на базе личное оружие оставалось при увольнении на гражданку в собственности) на себе Астрик в одиночку таскал, немалая загадка.
   - Что значит нет? - орал спустя некоторое время на вокзале. - Вот у меня выписаны билеты!
   - Либо сдаете животное в багажный вагон, либо доплачиваете за II класс, - с терпением, выработанным общением с многочисленными ненормальными, отвечала мадам в кассе абсолютно нейтральным голосом. Она была в железнодорожной форме, как все в их системе. - Никто не обязан находиться в помещении с вашим любимцем, будь то жеребец, крокодил или попугай.
   Забавно, видимо здесь ко всему привыкли и на слово 'кот' не считают нужным меняться в лице. Сам виноват, потянуло задавать вопросы. С другой стороны, начни сосед скандалить, как бы выглядел, промолчав.
   - Сколько добавить? - поняв бесперспективность возмущения сдался. Еще и сзади шумят. Билеты начинали продавать за час до отхода, половина времени прошла, а он мешал идти на посадку. Прямо над кассой висели правила выдворения из поезда, где упоминались буйные, пьяные или пристающие к пассажирам.
   - Сорок два ренса за каждого плюс десять за животное.
   Это на треть дороже предполагаемого и бесплатный билет остается в прошлом. Если считать из своего кармана, то чек не так уж весомым оказался. Эта скотина Феликс обойдется в немалые суммы!
   - А нельзя нам вместе в багажном проехаться до конечной станции?
   Она посмотрела с еле заметной улыбкой на губах.
   - Нет, господин. В багажных вагонах людям запрещается находиться. Нет условий.
   А то в теплушках и прямо на платформе никто не передвигается по железке. Спорить дальше было глупо и он с тяжким сердцем стал расплачиваться, мысленно ругаясь на нескольких языках. Естественно, никто таких сумм запросто не носит, однако чеки банка 'Лимитат' в кассе принимают.
   - У вас всего год прошел, хм новейшее давали, а подмастерье должен пройти к Асклепию.
   Имелся в виду, естественно, не бог, а местный медицинский пункт. Любому переезжающему на другую планету стандартно положено было вколоть некое снадобье. В открытой продаже ампул не имелось и стоила процедура пять солидов. Немалые деньги. Зато без справки в поезд не пустят.
  По объяснению похоже на комплексную прививку от инфекционных болезней. На тему почему все не передохли от новых микробов в чужих мирах. Судя по документам ему тоже вкололи пока был без сознания и не зря удивилась. Какой-то сильно новый индекс. И то, на Земле много чего можно подхватить и принести к неподозревающим жителям. Очень хотелось парочку ампул прихватить, но смысла никакого. Все равно без лаборатории ничего не понять, а у него и образования соответствующего нет.
  - Потом с отметкой получите билет.
   - Ступай, - махнул Астрику. - Здесь подожду.
   Когда тот вернулся с очередной бумагой, украшенной круглым штампом и подписью, снова полез в окошко. Компостер с лязгом пробил на картонном прямоугольнике дату отъезда и номер поезда. Поэтому билеты ручной продажи проверяются на просвет. На самом бланке указывались станции отправления и назначения (типографским способом), номер поезда, класс вагона и место.
   Одна из книг, принесенных Варварой и читанная для образования, была как раз о строительстве железных дорог. Много полезного узнал. Например, прежде номера вагонов не указывались и даже втором классе действовал принцип 'кто первый пришел, тот и занял место'. Это было удобно для злоупотреблений кондукторов, которые могли взять на борт лишних пассажиров. В результате можно было сидеть на чемодане в коридоре. Лет десять назад сервис кардинально улучшили и набивать на манер селедок можно лишь в четвертом классе. Даже в третьем, где сидят на жестких скамейках есть определенные номера у каждого места.
   - Проследи, - сказал Астрику, кивая на носильщика с тележкой. Вещи кроме личных в вагон не брали, оставляя в специальном отделении. - Нам желтый.
  Для удобства классы отличались цветом, как и билеты. Сразу видно куда тебе надо.
  - В этом поезде таких нет, - сказал носильщик и прежде чем Игорь разразился гневным воплем на тему куда продали билет, - в курьерском вагон-микст. Половина с местами I-го, другая половина - II-го класса. Он идет почти без остановок и I-й класс из за очень дорогих билетов чаще всего пустой и чтобы не гонять без пассажиров в убыток схитрили.
  Стены нужного вагона оказались наполовину синего, наполовину желтого цвета, а Игорь заподозрил, что в очередной раз переплатил. Зачем ему курьерский? Мог бы и на обычном проследовать. Заодно и другие планеты посмотреть. Или лишний запас времени пригодится? Ну, поживем, увидим.
  Проводник показал купе. Это было нечто. Два огромных мягких дивана, столик со скатертью, лампа с абажуром, умывальник, душ и туалет совмещенные, но не в конце коридора, а прямо за раздвижной стенкой. Входит в общее помещение. За комплект белья пришлось заплатить дополнительно ренс. Обслуживание дело хорошее, но кто упустит возможность еще чуток содрать. Могли бы и поспать привычно укрывшись шинелями и без простыней, но уж катить, так с удовольствием. Потому заказал еще и ужин, а к нему выпить и приличный кусок свежей рыбы. Гулять, так гулять. Всей компанией. Сразу выпустил Феликса, давая возможность отдохнуть. Тот моментально принялся обследовать обстановку, обнюхивая по углам купе.
  Астрик по приходу с воплем прыгнул на пружинящий диван и был встречен недовольным шипением уютно устроившегося первым кота. Попытка согнать не увенчалась успехом. Захватчик встретил нападение с целью выселить надменным спокойствием и ледяным презрением. А лапой показал готовность ударить.
  - Ладно, - благодушно сказал Игорь. - Это будет моя постель.
  Феликс благосклонно позволил почесать горло и включил убаюкивающее мурчание. Кое-что из сказанного жрицей-епископом наводило на мысли, что стремительное выздоровление имело к нему если не прямое отношение, так вспомогательное. Кошки вообще странные животные и зачем они это делают понять невозможно. Иногда и умирая мурлычат, хотя явно не от удовольствия.
  - Но дерьмо за ним будешь выносить, отныне это входит в твои обязанности. Подстелешь газету пока в поезде, потом придется таскать с собой специальную миску, чтоб не делал где попало.
  Вздох был тяжкий.
  - И следи за ним, чтоб из купе не выскакивал. Иначе не расплатишься, он не меньше скаковой лошади с родословной стоит.
  - Может загоним? - с надеждой спросил Астрик. - Чего зря такую ценность держать.
  - Поглядим, - неопределенно пообещал Игорь. Интересно, что с ним сделают, если реально продать? Как-то не верилось в оставление без пригляда. Мало ему прежних начальников.
  - Поезд отправляется, - сообщил голос в коридоре, - окна не открывать, мусор не выбрасывать, руки наружу не протягивать, - и еще пару раз повторил, двигаясь вдоль купе.
  Под полом нечто лязгнуло, вагон дернулся и медленно покатился вперед. Мелькнул какой-то забор с колючей проволокой. Столбы ЛЭП. Левая половина лица почему-то неприятно зудела. Взвизгнул недовольно Феликс, сунувшись башкой под мышку и в этот момент они въехали в туннель без малейших признаков света.
  - В первый раз вижу Врата Януса в действии, - прошептал Астрик, уставившись в темноту.
  Игорь щелкнул зубами, возвращая на место отпавшую челюсть. Дошло, наконец, что происходит. Почему-то представлял действие в виде красивой картинки из Звездных войн. Пространство сворачивается, красивые линии сходятся в спираль. А здесь просто пустота.
  В той самой Варвариной книге ничего конкретного насчет способа пробивания дыр на чужие планеты не содержалось. Очень большой секрет Храма Януса, на котором тот делает серьезные капиталы с оборота товаров и перемещения денег. Если вчитаться в практические рекомендации можно усвоить несколько конкретных вещей:
  1. Никакого туннеля не существует. Ты сразу оказываешься на другой стороне для находящихся там. При этом чем больше масса перемещаемого предмета, тем больше времени проходит внутри для наблюдателей. Причем, по самым лучшим хронометрам определяется, что для пассажиров, а не снаружи. Потом переводить часы приходится для синхронизации.
  2. Предметом может считаться человек, машина, поезд или запряженная лошадьми/волами тележка. Если вагоны сцеплены или грузчик держит за ручки тачку, они считаются одной вещью с общим весом. У работников Врат есть специальные таблицы для определения скорости нахождения внутри. Хотя, для внешних встречающих, пропавшие минуты и часы незаметны.
  3. Двигаться можно исключительно прямо, однако укладывать рельсы при таком способе передвижения настоящее искусство, поскольку нужно состыковать, не видя второго звена. Прежде предпочитали обычные дороги. Все дело в меньшей выгодности. Более одного предмета одновременно внутри туннеля находиться не может. Паровоз тянет гораздо больший груз.
  4. Любая потерянная мелочь исчезает и никогда не находится. Куда девается один Янус знает. Были случаи пропажи людей, грузов и даже вагона. Потому запрещено нечто выбрасывать из окон. А вот если ты находишься внутри и высовываешь руку, даже встречного ветра не почувствуешь. Главное контакт с остальным эшелоном. Но лучше не рисковать глупо, потому и объявляют для особо тупых, не удосужившихся услышать прежде о запрете. Чтоб претензий потом не было у родственников. А то потеряет равновесие и отвечай.
  По глазам ударил свет солнца, заставив невольно зажмуриться. Занавески-то не зря на окнах темные, для соображающих. Поезд проехал, замедляя ход, мимо двойника недавнего забора с колючей проволокой. Столбы ЛЭП тоже на месте оказались. И станция, практически неотличимая с тем же названием. Похоже клепают по одному проекту, вся разница в наличии цифры 'тридцать' после надписи Мегар на Ахумаре. В отличии от реформированных в незапамятные столетия, для упрощения арифметических действий, старые римские. Без нуля, в виде трех косых крестов 'Х'. В душе возникло серьезнейшее подозрение, что и магазины при вокзале ничем не отличаются. Хотя по части ассортимента и цен...
  - Стоянка четверть часа! - сообщил проводник из коридора. Ну да, курьерский, долго не задерживается и на центральной станции. Кстати и выход в одну сторону, а на воротах охрана. Просто так не смоешься.
  В дверь осторожно постучали и официант в черном мундире, смутно похожем на фрак, вкатил на специальной тележке заказанный ужин. На всякий случай придержал кота, чтоб тот не помчался искать приключений, но Феликс и внимания не обратил на расставляющего тарелки слугу. Как и тот на него. Оба демонстрировали чудеса безразличия. Правда одного в этот момент слегка почесывали по спинке, а второму пришлось дать на 'чай'.
  - Вон то, - показал Астрик, - что с этим делают?
  Все-таки подмастерье попался удачный. Даже подбор слов намекает. Большинство бы спросило: 'Что это такое?' А мальчишка задает вопрос; 'Что можно делать с этим?'. Может и выйдет толк. Не зря постоянно внушал: если хочешь понять сложную систему, не обязательно механическую, принцип одинаков, разбери ее на составные части. Подход к решению больших проблем, по большому счету, ничем не отличается от 'найти неисправную детальку и починить'.
  - Климатика, - ответил официант, - господин.
  Астрик аж надулся от удовольствия при таком обращении.
  - Летом используется для принудительного охлаждения воздуха. Он все равно сейчас выключен. Зима.
  Ничего нового. У богатых другие возможности. Еще не кондиционер, но его предок имеется. Кто б мог подумать.
  Хлопнула дверь за официантом и не успел машинально проводить взглядом, как Феликс уже сидел под столом и урча торопливо жрал стыренный немалого размера бифштекс.
  - Что ж ты ведешь себя, будто из голодного края? - вскричал Игорь без особого гнева. - Со стола брать нельзя!
  Кот посмотрел подозрительным взглядом и продолжил трескать, ничуть не обеспокоенный нотацией.
  - На меня смотреть! - загремел Игорь. - Сказал нельзя! - выволок недовольно шипящего, однако не пытающегося царапаться и кусаться из-под стола и выставил в туалетную комнату, резко выговаривая. - Сам прицепился, теперь изволь вести себя прилично. Нельзя со стола!
  На прощанье выдал миску с рыбой и захлопнул дверь, оставив Феликса внутри.
  - Потом мясо выкинешь, - приказал Астрику. - Нельзя чтоб доедал, а то не поймет.
  - Ну я и сам могу, чуток по краю обрезать.
  - Не морочь голову, вон сколько добра на столе, - наливая в кружки пиво из амфоры, которая вовсе не амфора (название осталось из прошлого), а самая настоящая двухлитровая бутылка привычной формы, но не объема.
  Собственно, он определял на глаз. Пол литра очень приблизительно соответствовали ксесту. С мерами была постоянная проблема. Приходилось переучиваться с привычных, а это хуже чужого языка. Впрочем, и пиво было не совсем пиво. Крепкое градусов тридцать, не меньше.
  - Или тебе не хватает обычно? - спросил, остановившись. - Голодный?
  - Нет, - помотал головой парень, - нормально все. Я просто не привык выбрасывать еду. Жалко.
  Не то чтоб очень расточителен по жизни, но невольно вспомнилась прежняя жизнь со свалками, где просроченной еды хватало. И вещи выкидывали иногда не рваные и поломанные, а по причине замены на более новые и модные. В иных отношениях различия слишком резкие. Здесь, практически ничего не швыряли на улицу. Уголь и деревяшки шли на растопку, любая годная найденная вещь на барахолку, металл на переплавку, дранная одежда и тряпки к старьевщику. Старые газеты использовали на курево, обертку при продаже еды или на подтирку. Даже трупы животных не пропадали. Шкуры на кожу, кости на мыло.
  Рассказать о мусоре на Земле, не поверят. Это ж богатство! Клондайк! Об окружающем мире правильно судить по выбрасываемому. Это гораздо более четкий показатель достатка.
  Опять лязг, толчок и мягко двинулся поезд. Мелькнула 'стрелка', где переводят с одной линии на другую и торчал человек в железнодорожной форме. Замелькали знакомые приметы. Опять влетели в туннель и пришлось зажечь лампу.
  - Мы сейчас не трудимся, - сказал, когда выпили-закусили, а поезд остановился у следующего вокзала под номером двадцать девять. - а отдыхаем. Потому расскажи чего занимательное.
  - Но ты знаешь много больше, - Астрик, натурально, растерялся.
  - Я знаю профессиональные штучки, а ты изложи какую легенду не из обычных античных.
  В умах ромеев, эллинское и римское наследие органично слилось в нечто общее, куда с успехом присоединились египтяне. Живущие в Империи считали общим для себя понятие Цивилизации, без всякого определения греко-римская. Они не замечали заимствований у соседей и ромейскими героями были одновременно Муций Сцевола, богатыри ахейской древности, Александр с диадохами и эпигонами, а также Великий (непременно с большой буквы) Юстин - победитель 'девятки', считающийся самым лучшим полководцем в истории. Он вообще этнический армянин.
  Империя мыслилась как хранительница подлинных культурных ценностей. Идеал красоты и гармонии, соответствующей 'небесной гармонии сфер' культивировался много веков, воплощаясь в чудесных произведениях архитекторов и скульпторов, творениях поэтов, но главным образом в высокой культуре мысли и слова - логике, философии и риторике. Каноны этой культуры почитались так же единственно истинными, как и нормы римского права. Все что им не соответствовало, почиталось варварством и бескультурьем.
   - Нечто, о чем рассказывают среди букеллариев.
  Было всерьез весело, когда он случайно узнал, что живущие за Уралом-Имаусом народы верят в призрак Украины, прекрасной молодой девушки, одетой в белое, которая встречает странника в пустынных снежных степях и заманивает его, погружая своими поцелуями в роковой сон, от которого он уже никогда не сможет пробудиться.
  Юмор такого рода до местных не дойдет, но из каких глубин идет само название!
  - Один великий воин, - перебрав знакомые байки, начал подмастерье, - погиб в бою, перед тем перебив множество народу. Когда известие об этом дошло до дома собрались его сыновья и выслушали последнее слово. Оказалось их отец не зря всю жизнь воевал. Много разной добычи он имел, но самое ценное зарыл под дубом, растущим прямо у ограды: кубок, который всегда полон, пока стоит, и пуст, если его положить на бок. Арфу, которая играет сама любую мелодию, которую ты назовешь или пожелаешь услышать и сапоги не сносимые. Они всегда новые и по ноге. Одно он требовал, пусть все останутся довольны при разделе. Но хорошо просить задним числом. Каждый надеялся заполучить нечто более ценное.
  - Я имею право на все! - заявил старший брат.
  - Я имею право выбрать! - вскричал средний и они оба схватились за оружие.
  - Наверняка есть возможность уладить полюбовно, - сказал младший. - Чтоб все остались довольны. Я обдумаю ночью и выскажусь на рассвете.
  Он слыл умником в семье и по закону не мог претендовать на многое, потому оба старших брата охотно согласились подождать до утра. В конце концов, если не устроит арбитраж, можно ведь и наплевать на его предложение.
  Когда младший обнаружил, что они ушли, он выкопал магические вещи и оставил навсегда родной дом, чувствуя себя благодетелем. Ведь теперь им точно не о чем станет спорить утром.
  Игорь заржал. Трезвый он бы не стал так реагировать, но слегка поддатый получил удовольствие от незамысловатой байки. По крайней мере, теперь ясно и в каменном веке анекдоты рассказывают, и даже со смыслом.
  - Понравилось? - спросил довольный Астрик. Слово было неоднозначное и вполне могло переводиться 'счастлив'. Потому Игорь и брякнул автоматически:
  - Счастье - это когда утром очень хочется на работу, а вечером очень рвешься домой, понимаешь?
  - Еще как! Но мне мать говорила иначе: 'Благо сотворил - счастье получил'.
  -Тогда давай еще одну. Чтоб соответствовала.
  Они уже неслись по очередному туннелю, но смотреть на однообразное зрелище не тянуло. Ничего нового, бесконечное повторение. Если в первый раз особого впечатления не производит, чего уж о последующем задумывать.
  Астрик заговорил не сразу, однако с уверенностью:
  - Один молодой воин, - похоже у него все истории о героях, - потерял на охоте своего лучшего пса. Тот умчался за гигантским оленем и не вернулся. Шел охотник по следам долго, но так и не увидел ни собаку, ни оленя. Он устал и проголодался, а кругом не было места, где можно было бы устроиться на ночлег - ибо он оказался в самой середине мрачной, безлюдной вересковой пустоши. И вдруг видит длинную, низкую, грубо построенную избу, где могли бы жить одни лишь разбойники или дикие звери. Но из щели между досками все-таки пробивался свет. Он собрал все свое мужество, подошел и постучал в дверь. Немедленно открыл высокий, худой, седовласый старец с пристальными темными глазами.
  - Входи, - сказал он, - мы тебя не ждали, но кто постучал в дверь наш гость и не нарушим закон гостеприимства. Вот моя жена. - Старец подвел его к очагу, где сидела старая, худая, седовласая женщина с длинными острыми зубами и страшными сверкающими глазами.
  - Пора ужинать. Садись и поешь с нами.
  Не особо понравились ему хозяева, но устал, а теперь уже была черная ночь, и ему было не найти дороги обратно домой, даже если бы он и хотел. Так что парень сел у очага, пока старуха помешивала варево на огне, пристально за ним следя.
  Не нравилось ему такое внимание, но ничего плохого ведь не делали, а под рукой копье. Честно ответил на вопросы и рассказал почему бродит по пустоши.
  - Извини, - сказал старик, выслушав. - Твоя собака гнала оленя, а мы нуждались в пище. Пришлось убить не только зверя, но и твоего пса. Он не позволял подойти к добыче. Моя вина и отплачу тебе полной мерой.
  - Неужели нельзя было отогнать?
  - Твой пес был сильным и смелым, он не боялся волков.
  И тут дошло до парня с кем имеет дело. Оборотни. Потому и зубы с глазами такие странные.
  - Возьми же в качестве виры, - он ушел и принес маленького волчонка. - Будет служить тебе столь же преданно и не менее храбр.
  Так и вышло. От него пошла замечательная порода охотничьих псов. С виду не отличаются от волков, такие же сильные, умные и выносливые, с упрямым и независимым характером. Даже лаять эти собако-волки не умеют, только подвывают на луну иногда. Так что, в сущности, это всё тот же волк... с одним, но очень существенным отличием: охотно признаёт человека вожаком своей стаи и отдаст за него жизнь. Правда, в пастушьи не годятся и на цепи держать не стоит. Для них любая живность добыча, а без свободны быстро чахнут и умирают.
  А что касается того воина, то тот прожил много лет, покрыв себя славой и оставив множество детей, однако так никогда больше не смог попасть на ту вересковую пустошь и найти оборотней, хотя он искал повсюду, Больше не встречал никого из этого семейства, но каждый раз горевал, когда приносили убитого волка, боясь, что на сей раз жертвой мог оказаться его добрый друг.
  - Не совсем по запросу, однако тоже неплохо. Помнишь, ты мне объяснял про священных животных?
  - Ага, - согласился Астрик. - А что?
  - Звери Прозерпины лечат, а другие что делают? Говорят, - понижая голос, - есть животные не простые, приведенные Принцами крови из прежнего мира. Вот гиенолошадь такая?
  - Не знаю, - он откровенно растерялся. - Нас такому в школе не учили и взрослые не рассказывали.
  Мы ребята простые и практичные, 'перевел' для себя Игорь. В сомнительные материи не углубляемся и всякой ерундой не заморачиваемся.
  - Не думаю, - отверг Астрик, обдумав идею рационально, как положено истинному ромею. - Животные далеко не всегда одинаковы. Иногда не отличишь, а бывает совсем иначе выглядят. На планетах, - Игорь отметил выражение, - бывают достаточно странные звери. Квагги, например. С виду зебры, но те человека не подпустят, а эти доверчивые и дружелюбные. Под седлом ходят и скачут быстрее обычных коней. Есть места, где используют вместо лошадей. Есть лисы и волки, ведущие себя, как псы. Это не сказка, у моих родичей такие есть. Не лают, но служат. Птицы, не летающие, очень большие и вкусные.
  Страусы, что ли? Или эти.. как их... новозеландские.
  - Ютулы встречаются с сярпами и неканоа.
  - А это кто?
  - Ну, такие... Нелюди. Тролли, пехи, чакли. Ну, лешие с полевыми. С виду уроды, почти обезьяны, а иногда не особо отличишь.
  Неандертальцы с прочими вымершими человекообразными? Надо всерьез заняться описанием миров. Должны же быть энциклопедии.
  - А есть нокайские лошади. С виду ничем не отличаются, зато силы и выносливости на троих. Но это не божественные твари. Дорогие, до безобразия, но вроде никто не говорил про нулевой мир. Об этом, - он посмотрел искоса, - лучше помалкивать. Нехорошая тема.
  - Почему?
  Астрик беспомощно развел руками.
  Стоило бы взять на заметку. Между прочим, про первые пару сотен лет новой Империи в школьных учебниках два абзаца с именем династии. Может в более продвинутых книгах по истории нечто содержится? Прежде древними летописями не интересовался, занятый сегодняшним окружающим миром. Упущение и серьезное.
   - Ну и боги с ними, - сказал, отметая опасную тему и наливая очередную порцию пива по кружкам. Он никогда не забывал, что ученик пусть по обязанности, а не из вредности может стукнуть о разговоре. Не то чтоб боялся, но и старался не давать повода. - Знаешь, почему вождю мало уметь рубиться замечательно? Нет? Однажды, когда люди еще не знали железа и судили не по роду, а заслугам, великий воин столкнулся с медведем. Хоть человек был могуч и отважен, справиться в одиночку с огромным хищником не сумел. Он собрал соплеменников и совместно прикончили матерого зверя. На пир пригласили соседей и когда те, отяжелев от съеденного, не смогли двигаться, совместно перерезали. Дело в том, что приглашенные жили в более богатой живностью долине и делиться не собирались. Мысль была удачной и предложивший решение стал вождем. И все бы хорошо, но пользуясь авторитетом стал отбирать лучшие куски у прежних друзей и пока они охотились таскать в кусты их женщин. Ну и не выдержали, прикончив толпой излишне надеявшегося на прошлые заслуги. Мораль какая?
  Астрик наморщил лоб, раздумывая.
  - Одной доблести вождю мало, - произнес Игорь наставительно. - Надо еще уметь предвидеть последствия.
  - Я отлить, - сказал парень нетвердым голосом.
  Прошагал с преувеличенно прямой спиной до туалетной комнаты, открыл дверь, в которую моментально прошмыгнул Феликс.
  - Осознал? - спросил Игорь.
  Кот гордо отвернулся и запрыгнув на диван улегся клубком.
  - Не желаешь разговаривать? Твои проблемы, - убирая в судки недоеденное и стряхивая остатки с тарелок в одну, пробурчал. - Из принципа все спрячу. А пиво допью.
  - Ингвар, - донесся из соседнего помещения восхищенный возглас. - Он в унитаз сходил!
  - Воду спустил?
  - Не-а.
  - Так чего радуешься. Нажми педаль.
  
  Агон 18. Промышленный мир.
  
   Чтение газеты было не особо занимательным. Местные, естественно, сообщали в основном об интересных для них событиях. А Игорю борьба на выборах в тамошней столице в двадцать-каком-то мире мало занимательна. Как и разоблачение прежнего главы города, разворовавшего деньги на постройку нового стадиона. Спорт здесь любили и особенно азартный. Скачки, бокс, который не совсем бокс, а с дополнительными ударами ногами, и многое другое. Соревнования были многоступенчатыми. От провинциальных к планетарным, а затем общемировым и олимпийским. Еще и ставки официально принимали. Но он все равно не знал никого и не сильно стремился выяснять имена и подробности. Слушать радиопередачу про здешние соревнования не очень увлекало, а до телевизионной картинки еще не додумались.
   Зато заметки на последней странице давали массу пищи для размышлений.
   Городской судья признал виновным злоумышленника в избиении жены. Имел тот до этого пять судимостей. Приговорен к штрафу в 2 солида и 2 ренса. Еще две похожих заметки. В одном случае штраф 1 солид и 8 ренсов, включая судебные издержки, при наличии кровоподтеков и заплывшей физиономии у супруги. Еще один аналогичный случай и всего полтора солида. Странные суммы и намек на возможность спокойно месить кулаками жену. Главное иметь деньги или чтоб не орала на всю улицу.
   Обвиняемый приговорен к тюремному заключению на четырнадцать суток за то, что спал на улице. Еще один на улице. По решению суда подсудимый заключен в тюрьму на семь суток. Без пристанища нельзя в городе находиться. Урок на будущее, поскольку вряд ли законы на разных планетах сильно различаются.
  Кража пары сапог со двора магазина. Приговор: тюремное заключение сроком на двадцать один день с отработкой. Пятнадцать груш спер из железнодорожного вагона. Ну совсем берега потерял. Взял бы парочку, мог бы и соскочить. Приговорен к тюремному заключению на семь суток. Тоже отработка. Хотелось бы уточнить, что это. Наверняка трудиться в пользу пострадавших заставляют, но что конкретно делать? А так, сроки не особо впечатляют. За шею до смерти за всякую ерунду не вздергивают до наступления смерти. Мда... унесшего из чужого сада девять кустов папоротника отправили в тюрьму на один месяц. Зачем ему? Они ж не цветут! Или слово неправильно перевожу?
   На основе закона о борьбе с браконьерством рассматривалось дело. У обвиняемого найдены капканы и много кроликов. Приговор: штраф в солид плюс судебные издержки или один месяц тюрьмы. В связи с неплатежеспособностью обвиняемый отсидит срок. Еще один похожий случай. Возбуждено ходатайство о снисхождении из-за преклонного возраста обвиняемого - шестьдесят два года, а также ввиду того, что он не сопротивлялся при аресте. Приговорен к тюремному заключению сроком на четыре месяца. Вывод: сначала проверь можно ли стрелять в зверя. Кстати, почему такая заметная разница надо выяснить.
   Молодой рабочий обвинялся в том, что без малейших оснований совершил, как это квалифицировал суд, зверское нападение на старика семидесяти лег. Преступник оштрафован на 1 солид 5 ренсов 6 оболов. Ответчик избивал истца кулаками по голове и телу, потом повалил на землю и пинал ногой. Один солид дополнительно для оплаты лечения. Как-то либерально к хулиганству относятся.
  О! Обвиняемый в пьяном виде орал песни. На замечание жреца избил его, как собаку. 4 солида с возмещением ущерба за лечение и судебных расходов. Священников тоже можно пинать всласть, не одних жен. Но дороже обходится.
   В дверь постучали.
   - Да!
   - Через пол часа пребываем на 'семнадцатый', - сообщил проводник.
   - Подъем! - скомандовал сладко спящему Астрику.
  Больше суток ехали, давно пора. Уже устал от ничегонеделанья. Когда вышли из бесконечных туннелей и пошли по обычной железке сначала было интересно, потом бесконечное мелькание деревьев тоже опротивело. За исключением редких маленьких станций и встречных поездов сплошное лесное благолепие. Одна беда - наскучивает быстро. Привязки, как всегда не было, но конечная цель маршрута под названием Железный город наводила на мысли о Магнитогорске с его комбинатом.
  Пить беспробудно всю дорогу было не в его характере. Вот и изучал газеты, скорее для тренировки в чтении, чем из интереса. А эти спали. Что парень, что кот. Поднимутся, пожрут и снова заваливаются. Может они близкие родственники?
  Получив багаж тронулись к зданию. За тележку плати, за грузчика плати, аж жаба давит. И напрямую мимо вокзала нельзя. Соль здесь в том, что на перрон и с него можно попасть исключительно через парочку выходов. Напрямую по рельсам, перепрыгивая забор и под вагонами, наверное, удрать при необходимости можно, если где-то с той стороны на этот вариант не предусмотрено парочка суровых людей в форме и с собаками. Остальные идут согласно купленным билетам через соответствующий зал. Люди попроще из третьего и четвертого класса в одни, более солидные в другие, сопровождаемые грузчиком с вещами. Богатый гражданин утруждаться тяжестями не станет, не так ли?
  - Без уплаты таможенных пошлин можно ввести вещи лишь для личного пользования, - поставил в известность человек в окошке в незнакомой форме, держа анкету. Нормальная бюрократия. Фактически приехали в чужую страну. Видимо это и есть эллименест-таможенник.
  - Я по коммерческой надобности на заводы, - показывая бумаги, объяснил Игорь. Гражданский паспорт хоть и имеет фотографию, но мало похож на привычный. Размером с тетрадку и помимо личных данных, включающих особые приметы, не просто номер мира, а провинция и полное имя патрона. Обычно такие сноски ни к чему не обязывают, но когда лично Магистр Савелий Рубрий Цека прямой начальник справка о благонадежности уже не особо важна. - Буду покупать, а не продавать.
  - У нас говорят Завод, - с невозмутимым лицом, сообщил неведомый чин. Знаков различия, не смотря на форму не наблюдалось. В первый раз?
  - Да.
  - Имя, - заглянул в документы и вписал необходимое. - Слуга.
  - Ученик.
  - Не важно, графа одна, - продолжая заполнять, ответил.
  Игорь проникся глубокими познаниями скрибы и порадовался отсутствием необходимости самому стараться.
  - А еще кот, - сказал, невольно заискивающим тоном.
  Страж границы поднялся и заглянул в подставленный ранец на недовольно выглянувшего в открытую крышку Феликса. Рядом у окошка раздался возмущенный вопль и сосед с женщиной в норковой шубе принялся нечто доказывать близнецу здешнего проверяющего.
  - Продажа запрещена и при отъезде будет проверено наличие, - поставил в известность. - Зверь рыжего окраса, полоски на боках и белые носки на лапах, - старательно записывал. - Оружие есть?
  Пришлось показать и номера карабинов с пистолетом были зафиксированы. Не рискнул прятать, заслужив удивление Астрика, впервые обнаружившего наличие личного оружия. Соседей всерьез потрошили. Причины остались для него неизвестными, но там уже трое копались в дорогих кожаных чемоданах.
  - Все, - сообщил таможенник, так же невозмутимо. - Можете следовать дальше.
  И на этом конец? Даже не заглянул в чемоданы? Просвечивания здесь не наблюдалось, а стандартных вопросов о наркотиках, ценностях и наличии денег с излишними бутылками алкоголя не позвучало. Ну и боги с тобой, подумал, направляясь к выходу.
  - Что за запах? - спросил подозрительно на выходе.
  - Город, - буркнул Астрик.
  Но не так же вонять должно!
  - Почти пол миллиона человек и куча заводов, - сообщил носильщик, везущий на тележке их багаж. - Канализации в большинстве районов нет, еще и дым постоянный. Когда ветер в твою сторонку, гораздо хуже.
  Кстати, спросить о приличном гостевом доме можно у него. Не знает, так возчик в курсе. Не особо роскошный, но несколько дней придется перекантоваться.
  - Да, господин, - ответил грузчик мгновенно, - я знаю подходящее место. И это будет стоить дешевле. К тому же с животным в приличное место или не пустят, или потребуют несуразную плату.
  Потом выяснилось, что хозяева небольшого домика с палисадником ему приходятся родичами, но не все ли равно. Главное комната с питанием за смешные оболы обеспечена. Им обоим было под семьдесят, но бодрые старички. Всю жизнь, никуда не отлучаясь, прожили в Железном городе. Он работал на военном заводе, она на ткацкой фабрике и оба доросли до немалых, по местному понятию должностей. Не просто мастер, а наладчик станков и бригадир (жена). И по сей день она не перестает трудиться - убирает в доме, стирает, варит, печет, а теперь еще готовит для жильцов. Другой жизни они не знают, да и не хотят знать. Было одиннадцать детей, трое умерли в молодости. Две дочки живут неподалеку, но заходят редко, вечно занятые своими делами. А остальные поразъехались по разным планетам. Одни неплохо живут, другие не очень, но все редко пишут и никто не помогает.
  - Зачем? - удивился старик. - Мы и не нуждаемся. Будем работать, пока не придет время спуститься в подземное царство на суд.
  - А носильщик кем приходится?
  - Внук, - со вздохом поведала старуха. - Неудачный вышел.
  - Это как?
  - Смутьян.
  Из расспросов выяснилась занятная история. Несколько лет назад в депо, где тот работал, произошла забастовка из-за плохих условий труда и нескольких несчастных случаев. Он не просто поддержал товарищей, еще и стал руководителем стачки. И хотя они добились некоторых улучшений лично Теодор Каллен (предки из кельтов) стал 'меченым'. При первом удобном случае придравшись уволили. Ни одно предприятие не брало на работу по специальности. А ведь слесарь-инструментальщик. По любым понятиям высшая каста. Эти люди изготовляли обрабатывающие и измерительные инструменты, штампы для холодной и горячей штамповки, всевозможные пресс-формы. Они должны уметь читать чертежи и понимать особенности материала.
  А для него осталось максимум таскать вещи за приезжими на вокзале или товары, отправляемые в дальние края. Грузчик - это поденщик. В работе бывают приливы и отливы - в зависимости от того, сколько надо погрузить или выгрузить товаров.
  Когда Теодор заглянул вечером, Игорь пригласил за стол, предварительно сгоняв Астрика за кувшином с пивом. Сначала бывший мастер был достаточно насторожен, но выпивка в приятной компании слегка размягчила, да и предложение оказалось достаточно заманчивым.
  - У меня достаточно странное положение, - объяснил Игорь. - Три группы товаров, мало связанные между собой. Причем список достаточно приблизительный и можно в некоторых случаях потратить больше или меньше на приобретение. Важно не выскочить за бюджет. Чужаку трудно сходу разобраться и по каталогам не очень-то поймешь, чем один плуг лучше другого. Откуда разница берется. Тем более я в сельском хозяйстве мало понимаю. Мое дело трактор чинить, а не когда сеять и как удобрять. Ты знаешь людей и город, можешь подсказать с кем говорить и сколько реально вещь стоит. Говорят, напрямую приобретая, можно сэкономить до четверти, считая и транспортные расходы.
  - Нет, - сказал он, практически не раздумывая. - Денег не надо. Сделай мне разрешение на эмиграцию в ваш 'тридцать первый'.
  - Есть официальный запрет? - уловив беспомощный взгляд ничего не понявшего начальника, вмешался Астрик.
  Уже потом, с глазу на глаз пояснил: просто купить билет и уехать не то что на чужую планету, а в соседний город не так уж легко. Сначала предъявляешь справку об отсутствии долгов и выплате государственных и местных налогов. Обязательно подтверждение благонадежности при переселении через Врата Януса. Последнее для Теодора невозможно. Раз смутьян, нечего смущать иных. Здесь под гласным надзором. То есть в любой момент могут проверить чем занимается.
  Вроде люди свободные, а поменять местожительство всегда проблема. Оно и понятно, кому нужно, чтоб разбежались в более приятные места без начальства. Земли много и не только по вертикали, но и по горизонтали. А для особо шустрых принят аллиленгий - 'круговая порука'. Если кто-то удерет без разрешения, платить налог станут остальные. В поселке, квартале или прямые родственники, поручившиеся. Правда каждого все равно не удержать. Желающие могут запросто уйти в леса, их полно кругом. Тайга огромна и найти практически невозможно. Но как жить? Кроме необходимости начинать с нуля существуют частенько недружелюбные варвары, давно усвоившие, что пришельцы со временем отнимут их землю. Нередко этот вопрос решается кардинально. Убийствами чужаков.
  Конечно, как при каждом юридическом правиле, есть возможности обойти закон. Переехать в составе большой группы, всей деревней, например. Или быть перевезенным в качестве 'клиента'. Вплоть до продажи себя или детей в рабство. Хозяева у своего должника или имущества не обязаны спрашивать мнение и могут его отправить куда угодно. Или тащить с собой, исключительно для чесания пяток. Это не возбраняется. С другой стороны, склонный к мятежным действиям кому сдался даже в качестве прислуги. Себе дороже такого брать на службу.
  - Да!
  - Ну тут надо или очень много платить чиновникам, - рассудительно сказал ученик, - или за долги отработать. Ты, - Теодору, - пишешь расписку, он идет в магистрат и оформляет в качестве ограниченного в правах клиента. А чтоб не было сомнений, напишет на ту же сумму свою. На той стороне рвете и по нулям. Разве бумаги выправлять за свой счет будешь. А так волен идти куда угодно по прибытии на место.
  - Идет! - азартно сказал Теодор.
  Похоже давно мечтал убраться подальше, а тут подвернулся изумительный подарок. Еще и сам бы приплатил за счастье удрать, да какие у него деньги...
  - Что конкретно надо?
  Список покупок был немалый, причем приблизительные цены были указаны не для продавца. По отдельности вроде не особо тяжело, но когда все вместе - капитал немалый. Одноконная косилка. 4 граблевая жатка, точило, конные грабли, молотилка и привод к ней, культиватор и 12 пружин, лемехи, лапки, борона для посева и картофеля, сеялка клеверная и усовершенствованный стальной плуг, различные приспособления в три десятка наименований и в заключение трактор, с запчастями и два грузовика. Пилы, топоры, лопаты, ножовки, косы, серпы. Вернее металлические части инструментов. Еще токарный, фрезерный, зубонарезной, плоско и круглошлифовальные станки, гидравлический пресс на 10 тонн. Патроны, резцы, зажимы, втулки, пуансоны к ним. Запчасти к нескольким паровым машинам с указаниями точного размера.
  На очередном пункте Теодор запнулся и поднял глаза на собеседника.
  - Вы там войну собрались устроить?
  Игорь сделал многозначительную морду, не имея ни малейшего понятия. В перечислении значилось 450 карабинов модель 81 с 7зарядным неотъемным магазином, 20 пулеметателей (Астрик нарисовал нечто крайне похожее на 'Стэн'), 5 тяжелых пулеметов на колесных станках. Ну и соответствующее количество патронов. Тут одним вагоном не обойтись.
  - На оружейных заводах знакомых не имею, - честно предупредил консультант. - они государственные, в отличии от прочих и кому попало не продадут. У тебя лицензия есть, имена в ней знатные, но как там будет, не могу подсказать.
  Игорь предложил еще пива и плотно навалился с расспросами. Судя по всему, основной или один из основных центров провинции, считая со связанными угольными и пороховыми производственными базами, был городом-монополистом промышленного уровня. Вероятно, есть еще два схожих из более продвинутых. На 'девятке' как бы не крупнее, но здесь создано производство полного цикла от добычи руды до выпуска продукции. Занят в целом добрый миллион человек, хотя, понятно, не все на заводах и шахтах. Есть обслуживающие фабрики, строительство, завязанные на город поставщики продовольствия с окружающих деревень и разнообразная торговля.
  При этом оружейные предприятия принадлежат государству, а вот остальные заводы не индивидуальным капиталистам, а некому семейному конгломерату древних известных фамилий, давно сросшихся с банковским капиталом. Попасть в данное замкнутое общество достаточно сложно и большинство имеющих долю просто стригут дивиденды, не вмешиваясь в реальное производство. Римляне с византийцами не имели идеи о невозможности вести коммерческие дела, будучи заслуженного рода и не видели в таких действиях ничего порочащего. В результате буржуазия так и не развилась, зато появились мощные финансово-промышленные группы. Юридически представляют собой группу формально самостоятельных фирм, находящихся в собственности определенных семей и под единым административным и финансовым контролем.
  Рабочий люд делился на три прослойки. Нижнюю составляли чернорабочие, среднюю 'мастеровые' и выше всех стояли квалифицированные рабочие. Последние были трудовой аристократией и могли рассчитывать на систему пожизненного найма и даже пенсии по старости или инвалидности. При условии лояльности к руководству. На производстве сельскохозяйственных машин таковых было почти пятнадцать тысяч - немалая сила. Но все боялись вякнуть слово и никакими профсоюзами не пахло.
  Сказано было не такими словами, но в смысле обмануться невозможно. Благонадежный профессионал заканчивал жизнь в уютном домике, вроде здешнего. И это - счастье. Потому что Железный город достаточно мрачное место. Здесь умирает много больше, чем рождается и численность поддерживается за счет младших сыновей в сельской местности, не имеющих возможности эмигрировать на другие планеты.
  Они находились в приличном районе, а были места, где человеческую жизнь ни в грош не ставят, а за хорошие башмаки убьют моментально. Плюс полное отсутствие канализации и санитарии в трущобах, постоянно дающие вспышки тифа, холеры, воспаления легких, туберкулеза. Все это осложняется постоянно висящим смогом от печек с углем и заводских труб. До необходимости заботы об экологии пока не додумались и очистных сооружений с фильтрами не поставили. Дышать временами невозможно и преимущество развитой страны моментально меркнут перед постоянным кашлем. Иногда, при ветре в эту сторону, ощущение, будто находишься на демонстрации и тебя полиция травит слезоточивым газом. К сожалению, это нормальная и привычная для горожан обстановка.
  Ну и прочие замечательные мелочи: 10-12 часовый рабочий день, труд малолетних, отсутствие отпуска и оплаченного больничного, невозможность получить компенсацию при производственной травме или выплату пособия по безработице. Есть социальные права настолько привычные, что никто на Земле не замечает и считает само собой разумеющимся даже в джунглях Африки. Просто где-то благодаря помощи на уровне государства можно неплохо жить, а в другом месте выживать. Здесь системы не существует даже в зачатке. Можно проработать с детства до старости и ничего в итоге не иметь. Ни пенсии, ни противных социальных работников, ни накоплений. И не потому что вложил в очередную много обещавшую компанию и остался с голым задом. Элементарно не хватает содержать семью. Не голодаешь? Уже замечательно.
   Семьи ютятся по несколько человек в комнатах, размером уступающих предусмотренному для солдат помещению в казармах. Бывает несколько поколений обоего пола и различного возраста одновременно существуют. В комнате стряпают, едят, спят и работают. На немыслимых вонючих тряпках они рождаются, растут. Отгороженные в лучшем случае пологом, не скрывающим звуки, зачинают новых детей и умирают. Никто не видит в том ничего ужасного. Окружающие такие же, если не хуже. Есть относительно благополучные улочки и попасть в число тамошних жителей (собственный палисадник и дерево!) величайшая мечта многих.
  - Ингвар, - сказала хозяйка, показывая крайнюю степень недовольства вмешательством в мужскую беседу, - твой кот удавил нашу курицу! - была продемонстрирована не особо впечатляющая птица со следами атаки.
  - Mea culpa (моя вина), - признал с задержкой Игорь, поднимаясь. - Не объяснил, что в доме не дичь.
  А как ему вообще нечто втолковать? Феликс же не собака и на цепь не посадишь. Просто для него наличие птицы повод для охоты. Был бы попугайчик, тоже бы загрыз. В госпитале рядом с оградой домашние животные не бродили. А в той самой книге, пока ничего подходящего не обнаружил. Чтоб сказать низя и моментально послушался. Нет такого рецепта!
  - Купите другую - я заплачу. Только не сейчас, а когда уедем. Выберите лучшую и чтоб вот такие яйца, - показал, широко разводя руками, - приносила. Нет! Две за мой счет!
  - За кого ты нас принимаешь! - возмутился старик.
  - За пострадавших. Обязан компенсировать ущерб. А с этим сейчас поговорю...
  Стоило выйти за дверь и навстречу Феликс. Недовольно заорал, жалуясь. Еще бы. Он так классно взял скотину-дуру, бегающую нагло под носом, не смотря на огромный рост, а у него отняли. Надо разобраться с ворами. Партнер большой - его задача всех приструнить.
  - И как тебе внушить, что в доме трогать табу? - заглядывая в глаза, поинтересовался. - По морде наглой двинуть, так не поймешь. Навязался, гад на мою шею. Сплошные убытки.
  Кот потерся о ногу. Отнюдь не счастье от встречи демонстрирует. Метит свое имущество, чтоб другие не зарились. Есть специальные железки, оставляющие запах. Игорь присел, гладя нахальное животное по хребту. Главное, если не кормить, так тем более ловить и воровать станет. Не подходит в качестве наказания.
  - Когда ты не нарушаешь законов, - изрек задумчиво, запавшее в память, - не колеблешь добрых обычаев, не огорчаешь никого из близких людей, не вредишь плоти, не расточаешь необходимого, удовлетворяй свои желания, как хочешь... . А в доме не смей кровь проливать!
  
  
  
  
  
   Кто хочет целиком, знает что делать. Кто не знает, читает аннотацию к странице
Оценка: 6.62*41  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Кин "Система Возвышения. Метаморф!"(ЛитРПГ) А.Демьянов "Горизонты развития. Адепт"(ЛитРПГ) Ю.Эллисон, "Наивняшка для лорда"(Любовное фэнтези) А.Дмитриев "Прокачаться до Живого"(ЛитРПГ) В.Старский ""Темный Мир" Трансформация 2"(Боевая фантастика) Д.Черепанов "Собиратель Том 3"(ЛитРПГ) О.Гринберга "Я твоя ведьма"(Любовное фэнтези) И.Громов "Андердог"(ЛитРПГ) Е.Флат "Невеста из другого мира 2. Свет Полуночи"(Любовное фэнтези) А.Черчень "Пять невест ректора"(Любовное фэнтези)
Хиты на ProdaMan.ru Менеджер олигарха и бессердечная я. Рита АгееваРаба для моих забав. ArdencyНить души. Екатерина НеженцеваСвидание на троих. Ева АдлерМачеха из другого мира. Лариса ВасильеваПоследняя Серенада. Нефелим (Антонова Лидия)Гостья Озерного Дома. Наталья РакшинаЧерный глаз. Проникновение. Ирина ГрачильеваКак две капли воды. Ирис ЛенскаяХолодные земли. Анна Ведышева
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
С.Лыжина "Драконий пир" И.Котова "Королевская кровь.Расколотый мир" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Пилигримы спирали" В.Красников "Скиф" Н.Шумак, Т.Чернецкая "Шоколадное настроение"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"