Шторм Елена: другие произведения.

Да здравствует королева!

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Реклама:
Новинки на КНИГОМАН!


Читай и публикуй на Author.Today
Оценка: 9.28*17  Ваша оценка:
  • Аннотация:

    Король умер. Принцесса Лиата - младшая из его детей и никогда не грезила о троне. Но что делать, если соседи мечтают подчинить обезглавленные земли? Согласиться на брак с врагом? Искать предателей в собственном дворце? Выяснить, почему родные братья молчат и бездействуют?
    Лиата ответит: что угодно, лишь бы сохранить мир. И узнать, что же таится за смертью отца.

    Буду очень благодарна за комментарии и оценки! Они радуют и поддерживают автора :)

    Черновик.


   Пролог
  
   - Папа... - Вот и всё, что я могла сказать.
   Морщинистые губы короля слегка дрогнули, веки приподнялись. Тяжело и медленно, будто даже на это мельчайшее движение уходили остатки его сил.
   - Я ещё здесь, девочка моя. - Он еле заметно двинул головой, чтобы встретиться со мной взглядом. - Я бы обязательно тебя дождался...
   Не помня ни кресел, ни собственной значимости, я упала прямо на колени у кровати. Где-то за спиной тихонько закрылась дверь - лекарь вышел, чтобы подарить нам пару минут наедине. В ушах ещё звенело как приговор решение о том, что здесь он больше не нужен. Всё скоро закончится.
   - Не волнуйся за меня, девочка, - зашептал отец, стараясь улыбнуться. - Я... надеялся уйти позже, это правда. Но скоро я увижусь с мамой, с... Рианом -  На последнем имени его голос дрогнул. - Мне будет хорошо.
   - Я знаю, папа.
   - Единственные, за кого я переживаю - это вы, Лиата.
   Я всхлипнула, сил держаться больше не было.
   Впервые о том, что отец совсем плох, мы услышали ещё четыре дня назад. Или пять... Время с тех пор слилось в монотонный поток, холодный и тягучий. Иногда доводилось выныривать из него, открывать глаза в многолюдных холлах дворца или в моей собственной спальне, внезапно помрачневшей. Тогда я трясла головой, здоровалась с людьми, отвечала на глупые вопросы, отдавала глупые приказы - но в результате опять сбегала в печальный полусон.
   - Лиата, ты должна быть сильной.
   - Да, конечно, папа, ты прав.
   Эти слова я слышу с детства как заклинание, но сейчас от них не легче. Отец улыбался снова. Его глаза казались светлыми, почти выцветшими за время болезни, тёмные волосы инеем покрыла проседь. Недавно сильное тело покоилось на простынях неподвижно, закутанное в одеяла и одежды.
   - Главное... самое главное - это помнить, что вы есть друг у друга. Семья, опора. Держитесь вместе, встречайте любые неприятности вместе - и вы справитесь со всем на свете.
   Должно быть, отец сказал то же самое Аделику и Сарену. И от них было гораздо больше толку в ответ. Но что я могу добавить значимого, ценного в его последние минуты?
   - Я просто очень люблю тебя, папа...
   Отец двинул губами, в его глазах засверкали слёзы.
   - И я тоже очень люблю тебя, моя девочка.
   Я обняла его - медленно, нежно, чувстуя уходящее тепло и вдыхая такой знакомый запах. Слёзы душили и заставляли сжимать родное тело, близкое и непривычно хрупкое. "Передай маме с Рианом, что их я тоже люблю" - вот что я хотела, но так и не посмела произнести.
   ...Пять минут спустя я выходила из королевской опочивальни. Не замечая взглядов слуг - всё равно их сочувственные лица ничего не изменят. Отец снова позвал Аделика - понимая, кому из нас сейчас нужнее всего прощальные слова.
   Наверное, мне повезло не увидеть его последних мгновений.
   Той ночью король Литании, Этар Третий, умер. А моя жизнь изменилась навсегда.
  
   Глава 1
  
   Со смерти отца минуло семь дней, когда прибыла первая делегация.
   То утро выдалось до странного погожим. Помню большой приёмный зал - солнце заглядывало в стрельчатые окна, лучи отражались от мраморных стен и блестели на полу. Слабо переливались откинутые шторы, и даже наряды придворных ловили свет - на тёмных траурных тканях он смотрелся грустной шуткой.
   Помню Сарена - в отличие от свиты из герцогов и графов, он стоял молча, прямой как стрела. Младший из моих братьев казался задумчивым памятником самому себе. Может, виной тому была моя компания: в последние дни мы редко находили темы для разговоров. Может, он, как и я, просто устал от суеты, внезапно поглотившей дворец.
   Почтить память отца желали все. Виконты, бароны, их отпрыски - они стекались из разных уголков Литании так спешно, что оставалось лишь дивиться выносливости лошадей. Несведущие в магии напербой шептались, что без чар тут не обходится. Подданые старого короля склонялись теперь перед Аделиком и со слезами на глазах уверяли, что их горе не меньше нашего. Затем ехали в храм, где покоилось тело отца, целовали его холодные руки и молились.
   Я принимала соболезнования целыми днями, но как ни старалась, утешения в них не нашла. Воспоминания о папе вспыхивали каждый раз, обжигая сердце. Теперь же пришёл черёд встречать гостей из соседних земель. За три недели до похорон - снова рано. Что заставило их так торопиться?..
   Мысли прервались, когда двери зала распахнулись.
   Аделик вошёл первым. В тот миг он выглядел прекрасно. Единственный, кому обычай не дал облачиться в чёрное - считается, что правитель Литании должен нести свет даже в минуты скорби. Грациозный как всегда, брат улыбнулся; подбородок вздёрнут, золотистые волосы скрыты под тиарой. Он ещё не король... но скоро обязательно им станет.
   Скользнувший следом герольд объявил:
   - Его высочество принц Шинар Алларийский. Наследник трона Маларии в сопровождении вельмож.
   И драгоценная делегация вплыла внутрь.
   Их действительно вёл мужчина, худой и высокий. Длинные чёрные волосы подчёркивали строгое лицо, в одежде он тоже был воздержан: говорят, принц Шинар тёмные тона любил всегда. А ещё... да чего только о нём не услышишь. Руки принц сложил за спиной, в глазах застыло неясное выражение: то ли грусть, то ли скука.
   У меня мурашки побежали по коже.
   Вот мы с Сареном синхронно вышли навстречу. Поклон от брата, мой чинный реверанс. Шинар вежливо, глубоко согнулся в ответ и начал:
   - Ваше высочество. Леди Лиата. Искренне сочувствую вашей утрате. Ваш отец был достойным правителем и примером для подражания.
   Слова прозвучали сухо, но не менее искренне, чем у вельмож. От этого на сердце чуть полегчало.
   - Благодарю, милорд Шинар. Рад видеть вас в добром здравии, - занялся разговором Сарен. - Как ваши родные?
   Ещё несколько минут мы принимали тёплые слова от свиты маларца. Герцог Неллер, королевский советник, взялся представлять нашу знать и попутно приглядывался к гостям. Те расшаркивались, переговаривались, болтали о пустом. Аделик их безупречно поддерживал. Две моих фрейлины, Ролла и Ана, ахали за спиной о чужеземном принце.
   Другие женщины называют Шинара красивым - мужественным и сильным. Считают, что его не портит даже шрам - давнишний, белёсый, бегущий ниткой от брови по щеке. Но разве могут иначе судить о потомке короля? И передо мной часто рассыпаются в комплиментах, хотя родись я прислугой, наверняка слыла бы в лучшем случае "миленькой девочкой".
   И как я ни стараюсь бороться, меня принц Шинар приводит в ужас.
   Говорят, он маг. Из тех, что творит чёрные заклятья у себя в башне по ночам. Говорят, он успел побывать на войне и показал себя умным, расчётливым полководцем. Он старше меня на восемь лет, и между нами пропасть... прожитых лет, опыта, чувств. Но тем не менее, взгляд маларца раз за разом цепляется за меня. От этого я чуть не запинаюсь, обсуждая такую глупость, как карету его спутников.
   К счастью, скоро Аделик пригласил гостей в другую залу - туда, где можно присесть, дать отдых уставшим ногам после дороги. Здесь встречали небольшие столы и уютные кресла, слуги порхали рядом, предлагая закуски и вино. Маленькая передышка для маларцев. Торжественный обед в их честь устроят позже, уже вечером.
   Волна людей увлекла меня вперёд и отделила от братьев, от фрейлин, ото всех... На минуту-другую я оказалась рядом с Шинаром. Когда поняла, бежать было поздно. Да и все приличия умоляли обмолвиться с принцем хоть парой слов. Я робко набрала воздуха в грудь, надеясь, что маларец этого не заметит. Шинар развернулся. Холодные серые глаза встретили меня заинтересованным, но колючим взглядом. Будто снежинки легли на лицо.
   - Значит, поездка не доставила вам неудобств? - пролепетала я.
   - Нет. Благодарю.
   - Ваша охрана наверняка отвадит любые неприятности? Но как вы нашли наши земли: достаточно ли уютными и привлекательными?
   Глаза слегка сузились. Будто пытались понять, чего я на самом деле хочу.
   - Весьма спокойными.
   Мне вдруг захотелось провалиться сквозь землю - так сухо он отвечал.
   Но тут Аделик возник рядом, будто луч спасительного света.
   - Лиата. Прошу прощения, но я буквально на минутку украду твоего суженого. Кстати, ты наслышана о леди Боэль?
   Я измученно улыбнулась, цепляясь взглядом за высокую, полную даму.
   Всё верно: принц Маларии - тот, кому обещали мою руку и сердце. Мрачный, строгий и чуждый... в нём всё чужое, как и в холодных горах его страны, которая грозит стать моей второй родиной.
   Но принцесса должна быть мила. И я постаралась окружить представленную гостью, а затем и её спутниц хотя бы частью того радушия, коим славится мой народ. Славился... в лучшие времена. Когда отец был молод и здоров. Я расспрашивала о новостях в Маларии, о миновавшей зиме и принесённой ею моде на меха. Хвалила платья графинь и расправляла собственный подол, едва дыша под корсетом. Приём длился долго. С Шинаром я больше не пересекалась. Кажется, однажды он снова заинтересовался мной - обернулся, даже сделал шаг... но вот тогда я позволила себе трусость.
   - Мне нездоровится, - пожаловалась гостям. - Подышу немного свежим воздухом.
   И под сочувственные вздохи я сбежала. В полном одиночестве, отослав даже фрейлин. Глубоко вдохнула у ближайшего окна - и пошла прочь, чтобы уже не возвращаться.
  
   ***
  
   К сожалению, позже тем днём принц нашёл меня сам.
   - Ваше высочество? Простите, что отрываю, но...
   Я тогда чуть не пропустила удар. Меч Дилария прошёл у локтя. Скрипнула кожа - к счастью, на куртке, а не моя.
   Влево. Припасть на ногу. Выбросить клинок вперёд...
   Если старый учитель и вбил мне что в голову - так это не отвлекаться во время драки. Даже если кричат об измене. И несколько мгновений я держалась, хотя стоит признать, недолго.
   - Госпожа Лиата... - вновь начал молодой слуга. Для чего он меня тревожит, заметить было просто.
   Мелькнуло справа - и вдруг громко треснуло. Удар выбил меч из руки. Та запоздало загудела. Я попыталась отскочить, но у груди уже застыл деревянный клинок учителя.
   - Вы всё ещё слишком рассеяны, принцесса, - вздохнул Диларий. Поднял хмурый взгляд на пришедших. - Ваше высочество.
   Я впервые за день мысленно застонала.
   Слуга действительно привёл маларского принца. Тот стоял в нескольких шагах поодаль, всё такой же чуждый и бесстрастный. Пришлось спешно одёрнуть куртку, отложить меч на траву и выпрямиться во весь мой невысокий рост.
   Шинар подходить не спешил, не знай я его вовсе - решила бы даже, что стесняется. А так... что ж, неловко мне стало. Наверное, по делу.
   Знаю, что представляла не лучшее зрелище. Волосы, так тщательно уложенные с утра, растрепались, и завитки падали на глаза. Вместо платья - одежда для тренировки, которую даже в Литании считают не слишком достойной женщины. Слава Богам, отец никогда не запрещал мне учиться обращаться с мечом - и эти игры стали моей отдушиной. Я любила их больше уроков истории, что уж говорить о музыке и этикете.
   Пересилив себя, я всё-таки подошла к маларцу сама.
   - Принцесса. - Тот кивнул мне с благодарностью. - Не хотел прерывать, но мне сказали, что здесь вас можно увидеть.
   - Рада, что вы осваиваетесь во дворце, - улыбнулась я. - Что заставило вас меня разыскивать?
   - Позволите проводить вас до ворот?
   - Конечно.
   Мы зашагали в молчании, и по спине вновь пополз холодок. Как бы ни разогрела тренировка, бодрый весенний ветер остужал. Стараясь разогнать тишину, я защебетала:
   - Как вы расположились? Удобно ли вас устроили? А что говорят ваши спутники?
   Шинар внезапно поморщился.
   - Обойдёмся без болтовни. Я хочу поговорить о нашей помолвке.
   Я запнулась и подняла глаза.
   Боги... проблема в том, что я не знаю даже, как именно наша помолвка случилась! В один из зимних дней, месяца три назад, отец позвал меня к себе и рассказал, что хочет отдать маларцу. Что принц Шинар, которого я до этого видела дважды в жизни, хороший человек. Умный, образованный - и это не считая того, что он однажды унаследует трон. Я стану королевой...
   Тогда я не посмела отказываться. Потому что верила: отец слишком добр и рассудителен, чтобы дать меня в обиду. Да и речь о браке не звучала как приговор, мы должны были познакомиться как следует, привыкнуть друг к другу. Но потом отец заболел. А осторожные разговоры вдруг превратились в обещания.
   И теперь...
   - Вы хотите её отменить? - робко уточнила я. Вопрос показался уместным.
   - С чего вы взяли?
   - Если... если речь не об этом, то я попросила бы подождать. Мне сейчас сложно думать о свадьбе.
   Шинар замедлил шаг. Глаза принца оставались холодны. Он возвышался надо мной на целую голову, но несмотря на рост явно не привык вжимать подбородок в грудь.
   - Лиата, я знаю, что вы любили отца. Но, возможно, вам бы стоило выказать побольше уважения будущему мужу.
   Я чуть рот не открыла - щёки вспыхнули.
   - Простите, ваше высочество? Я не желала вас обидеть...
   - Король Этар одобрил помолвку. Мой отец одобрил. Обсуждать здесь нечего кроме деталей.
   - Но моего отца больше нет! - Я отчаянно постаралась найти слова. - Лорд Шинар, мы можем быть честны друг с другом? Вы ведь и сами не хотите связывать со мной жизнь. Много ли пользы принесёт несчастливый союз, где нет понимания между супругами? Не только нам - нашим странам!
   Наивно или нет, я решила попытаться. Перед глазами встали картины, страшные истории - сколько навязанных жён заканчивают жизни в слезах и забвении? Заточённые в башнях и старых безлюдных замках, сосланные в монастыри или отправленые на плаху. И разве мало войн началось из-за ссор между теми, кто должен был стать одной семьёй?
   Но принц... он отреагировал совсем не так, как я надеялась. Он шагнул ко мне быстро, порывисто. И прошептал:
   - Не имеет значения, чего мы с тобой хотим в личной жизни. Скажу один раз: ты станешь моей женой, это решено. И если постараешься разорвать договор, я это запомню. В моих силах сделать твои дни в браке сносными - или невыносимыми. Так что подумай своей хрупкой головкой очень, очень хорошо.
   Я отпрянула как от огня. И несколько секунд стояла мраморным изваянием, позабыв обо всех приличиях, разглядывая только надменное лицо Шинара.
   Наверное, какие-то крупицы его слов даже можно было назвать справедливыми. Но то, как он их подобрал, когда и при каких обстоятельствах...
   Просто не может быть.
   - Прошу меня извинить. - Я с трудом повернула язык во рту и отступила вновь. Шаг и ещё шаг. На миг даже испугалась - а не остановит ли меня маларец? И что делать, если надумает?
   Но когда я ринулась к воротам дворца, Шинар меня не преследовал. Кажется, он вообще не двинулся с места - так и застыл посреди пустого луга, лишь провожая взглядом.
  
   ***
  
   Сердце колотилось в груди. Щёки пульсировали жаром. Не разбирая дороги, с трудом удерживая себя в руках, я спешила в единственное место, где могла найти помощь.
   Массивные двери с узорами завершили богатый коридор, и стража оглядела меня почтительно. Я не стала медлить:
   - Мне нужно увидеть брата.
   Охранники развели копья. Несколько секунд спустя я ворвалась в старые покои и замерла.
   Здесь было светло. Не из-за окон, а благодаря свечам. Витиеватая мебель бросала на пол хитрые тени, которые терялись в роскошных коврах. Блестели золотом подсвечники, ручки стульев, края огромной столешницы. Прекрасная роспись в виде солнечного неба, облаков и летящих птиц перебиралась со стен на потолок.
   Ещё недавно в этом кабинете восседал отец. Теперь же мой старший брат тревожно оторвал голову от бумаг.
   - Аделик? - выдохнула я с порога. - Знаю, ты занят, но...
   Кажется, по одному моему виду он понял, что я прибежала не с полной ерундой.
   - Для тебя я никогда не занят. Что случилось?
   Ещё несколько секунд я, тем не менее, не решалась начать.
   Кажется, и для Аделика день выдался нелёгким. Верхняя пуговица его парадного дублета была расстёгнута, тиара покоилась на столе. Лицо казалось бледным. Я живо вспомнила, как неделю назад мы сидели вдвоём, обнявшись, в этом же кабинете. Я цеплялась за плечи брата и не могла сдержать слёз, а он гладил меня по голове, пытаясь успокоить...
   На миг стало неловко. Но всё же я рассказала о "стычке" с Шинаром. Лицо Аделика вытянулось.
   - Он угрожал тебе?
   - Аделик, я не прошу портить с ним отношений, но я не хочу выходить за него замуж! Я просто... не смогу!
   - Лиата, пожалуйста, погоди.
   - Почему он? - не желала слышать я. - Почему Малария? Неужели в других родах не нашлось достойного мужчины? Отец ведь обещал, и ты обещал, что посоветуетесь со мной, прежде чем отдавать, как товар, первому желающему!
   Я всегда знала, что однажды мне найдут мужа -  главным образом из интересов Литании. И убеждала себя, что готова стать хорошей женой. Но я не думала, что всё выйдет... так.
   Надменный незнакомец, которому я ни капли не нужна. Из холодной, недружелюбной страны, где на женщин всегда смотрели свысока. Государства, с которым сам отец воевал, когда я была ребёнком! И всё это - через неделю после смерти самого дорогого в моей жизни человека.
   Я не заметила, в какой момент глаза защипало.
   - Я знаю, это сложно, - шепнул Аделик очень мягко, подходя ближе. - Если бы мне в семнадцать предложили жениться на незнакомой девушке... В общем, я не пример для подражания.
   Как ни печально, это правда.
   Хоть Аделику скоро двадцать пять, для него смерть отца - тоже огромный удар. Он ведь никогда не хотел править. Второй сын, который должен был унаследовать все блага жизни - прекрасный земельный надел, богатства и свободу, полную увеселений - вдруг оказался в роли будущего короля после гибели Риана. Старшего из нас. Боги не были благосклонны к нашей семье... И я люблю Аделика, но волнуюсь, как и многие: справится ли брат с такой ответственностью?
   "Отец не дал бы меня в обиду" - билась в голове предательская мысль.
   - Мама вышла замуж по любви, - прошептала я, пытаясь зацепиться хоть за что-нибудь.
   - Лиата, я боюсь сказать, но я пока не вижу ни единого способа избежать этого союза. И даже больше. Пожалуйста, постарайся наладить с принцем отношения. Я прошу тебя.
   - Что?..
   Вместо ответа Аделик подался к ящикам стола. Его изящные пальцы схватили какое-то письмо и протянули мне.
   - Посмотри, что мне прислали.
   Он никогда не стремился посвящать меня в дела государства. Никто не стремился. Обучали меня больше по воле отца и моему собственному желанию, любые советы для меня закрыты... Но сейчас, наверное, брат сам был так растерян, что дал слабину.
   Я развернула письмо, чувствуя, как пальцы начинают предательски дрожать.
   Что там?
   - Пропусти соболезнования. Читай вот отсюда.
   Я скользнула глазами по строчкам, и губы сами раскрылись.
  
   ...Мне также очень трудно писать об этом в подобный день, но я считаю своей обязанностью поставить вас в известность. Ваш отец, государь Этар Третий, на момент кончины оставался должен казне Асхема сумму в два миллиона и триста тысяч золотых тар. Об этих деньгах знают герцог Неллер и святейший Балуар, советники его покойного величества. Я также отправлю все необходимые письма и бумаги по данному делу со своими послами к вам. Принимания во внимание ваше горе, милорд Аделик, я не смею требовать, чтобы вы вернули долг сиюминутно; однако убедительно прошу вас обсудить с послами его дальнейшую судьбу.
  
   Я стояла как громом поражённая. Слова так и отказывались сползать с языка.
   - Отец должен Асхему денег? - выговорила я наконец.
   - Дело не в этом. - Аделик прикрыл глаза и тяжело вздохнул. - Сегодня Асхем, завтра Бергул, послезавтра - Малария. Отец ушёл очень внезапно. Мне кажется, они только и ищут повода, чтобы...
   Он запнулся, словно опомнившись. Но было поздно.
   - Чтобы что?! Ради богов, Аделик...
   Он хочет сказать, что соседи могут воспользоваться нашей слабостью? И кому-нибудь придёт в голову... объявить нам войну?
   Брат устало запустил руки в волосы и провёл по лицу. И словно заговорил о том, что мучило его уже долгое время.
   - Лиата, ты же думала об этом. Мы все думали. И судя по тому, что удалось разузнать моим лекарям за последнюю неделю...
   Я обомлела и словно позабыла, как дышать.
   "Нет. Пожалуйста!"
   - Аделик...
   - Чем дальше, тем сильнее они уверены, что отца отравили. И если это так - да помогут нам Боги.
   Я просто выронила письмо. Бумага шлёпнулась к ногам, печатью вниз. Ещё несколько секунд я стояла, не в силах двинуться с места. Подняла руки ко рту...
   - Прости. Я не хотел говорить об этом так резко.
   - Что... что они нашли?
   - Лиата, тебе лучше сейчас отдохнуть, - сказал брат твёрдо. Он подошёл ко мне, положил руки на плечи. - Скоро приём, и ты должна появиться там во всей красе. Пожалуйста, выдержи этот день и ещё несколько. А я постараюсь что-нибудь придумать дальше.
   Я кивнула, хотя горло сжимало изнутри. И на том... что ж, на том Аделик отправил меня восвояси.
  
   Если к брату я хотя бы бежала с сухими глазами, то на обратной дороге еле сдерживала слёзы. По коридорам неслась, устремив взгляд в пол. Глупо. Недостойно! Будь я хоть на пару лет старше, на месте Сарена - боюсь представить, что обо мне шептали бы придворные.
   Но я всего лишь маленькая принцесса. Кукла в руках королей.
   Собственные покои казались душными и мрачными. Там меня ждали фрейлины и служанка, разливавшая чай. Я окинула их всех затуманенным взором и попросила:
   - Оставьте меня одну.
   - Ваше высочество, что случилось? - подскочила с места Ана.
   - Уйдите, прошу! Все, сейчас же.
   Они поспешно вспорхнули, чашки зазвенели на подносе, крошки бисквита посыпались на пол из рук Роллы, и десять секунд спустя мои комнаты действительно опустели.
   Едва дождавшись этого мига, я упала на диван.
   Впервые за неделю, за целую невыносимую неделю я позволила слезам одолеть себя. Рыдала в подушку, сжимала обивку руками и колотила матрас, давая выход боли.
   Глупая, бесполезная девчонка. Игрушка для власть имущих, товар на выданье! Кому я нужна? На что способна?
   Хотелось кусать губы и выть в голос, хотелось кричать и раздирать ткань ногтями... А ещё безумно хотелось, чтобы кто-нибудь подошёл, присел рядом и обнял меня. Крепко-крепко. А потом долго гладил по волосам, уверяя, что всё будет хорошо! Папа...
   Не знаю, сколько времени я так провела. Опомнилась, когда снаружи постучали. В голове подобно молнии сверкнула мысль: обед. Аделик прав, я должна там быть и должна выглядеть достойно принцессы - ради нас всех.
   Не спеша открывать слугам, я встала и подошла к чану для умывания. Заглянула в миниатюрный трельяж рядом - там отразилось моё покрасневшее лицо с опухшими глазами. Ничего... я никогда не боялась подобных следов, с меня они сползали быстро, стоило лишь высохнуть слезам.
   Но плакать и впрямь хватит.
   Хрупкая девушка с голубыми глазами и растрёпанными светлыми локонами зачерпнула холодной воды в зеркалах. Маленькая принцесса... та, кем я привыкла себя видеть. Но моё детство, первые балы, уроки истории, мечты о любви - кажется, теперь всему пришёл конец.
   "Отца отравили". "Они ищут повод для войны".
   Перед смертью папа просил у меня только двух вещей. Одна из них - быть сильной. И плеская холодом в лицо, глядя в собственное отражение снова, я прошептала:
   - Клянусь, отец, я не подведу тебя. Если за твоей смертью кто-то стоит, мы найдём его. И если кто-то угрожает Литании, мы... Я сделаю всё, что от меня зависит.
   Путь от меня и никогда не зависело многое. Но быть сильной - кажется, это пока что в моей власти.
   И я буду.
  
   Глава 2
  
   К обеду я спустилась через два часа. Огромная зала встретила светом и музыкой - приятной, журчащей подобно весенним ручьям. Я поймала себя на том, что не узнаю мелодию. Сегодня барды по приказу Аделика постараются удивить не только гостей, но и всех привычных обитателей дворца.
   Подол зашуршал по зелёным коврам. Меня искупали, надушили и облачили в платье из синей парчи - на тон светлее, нежели с утра. На два тона радостнее, чем я носила всю неделю. Примерно так мы в Литании и прощаемся с горем: осторожно, уходя от него маленькими шажками. Сейчас танец факелов разгонит вечернюю темноту, и мы на время забудем о тревогах. Многие уже забыли, наверное.
   Но увы, мне радость пока казалась чем-то из иного мира, недостижимым. Если Аделик прав... Если кто-то сумел подобраться к отцу, воспользовался его доверием и убил самым подлым образом... Этот человек может сидеть здесь! Сейчас! Бросать взгляды из тени или даже сверкать на сегодняшнем пиру.
   Подобная мысль душила и сковывала руки льдом. Хорошо, что перчатки скроют холод пальцев, а за блеском украшений можно спрятать даже страх. Герольд спокойно объявлял гостей, я вплыла в залу и разулыбалась придворным. Фрейлины незаметно скользили за спиной. Добрые девушки, я отбирала их всех сама, едва мне исполнилось тринадцать, и с тех пор мы привыкли вместе читать, шептаться о нарядах и кавалерах... Но разумеется, доверить им нечто личное, важное - такое, как терзает меня сейчас - немыслимо.
   Против любых тревог я сегодня бьюсь одна.
   К счастью, скоро обед начался. Аделик, конечно же, блистал во главе стола. По взгляду, которым удалось перекинуться с братом, я поняла, что хотя бы он прошёл через то же, что и я: смыл усталость и грусть, нацепил на лицо уверенную улыбку. По правую руку он усадил Шинара, ну а мне досталось следующее место, подле жениха. Немалая честь. Далеко не всегда меня вообще звали за центральный стол.
   Принц Маларии встречал вежливым кивком, но не удержался от улыбки. Странной, колючей, приподнявшей лишь одну сторону рта:
   - Рад, что здоровье не помешало вам прийти, леди.
   - Для меня тоже наслаждение видеть вас снова, - отвечала я, будто и не заметив издёвки. Ещё пару секунд мы сверкали друг на друга глазами, а потом уселись, чтобы замолчать рядом.
   - Первый тост - за наших дорогих гостей, - провозгласил Аделик, когда с церемониями было покончено. - Я бесконечно рад видеть, что в непростые времена мы можем рассчитывать на соседей. Да будет так всегда. И да знают наши друзья, что сами всегда найдут в Литании сочувствие и помощь!
   Одобрительные возгласы разлетелись по залу. Мы дружно подняли кубки. Прохладное вино обожгло язык и неожиданно засаднило горло. Я взглядывалась в его рубиновую темноту, стараясь унять дрожь в кисти. Смогу ли я теперь спокойно есть и пить?
   Брат же легко махнул рукой - и двери зала отворились.
   У Аделика было пять дней, чтобы придумать развлечение. Призвать лучшую труппу актёров, заставить их сократить и вызубрить пьесу, которую учили лишь к середине весны. Убрать лишние шутки, утвердить изменения - спектакль должен казаться уместным, но вместе с тем и не погрузить гостей в сон.
   Теперь безземельный рыцарь из древних времён пел о несчастной любви к королеве фей. Она обещана другому. От этого на миг становится грустно. Но представление, на самом деле, волновало меня меньше всего вокруг.
   Я тайком разглядывала собравшихся.
   По левую руку от Аделика сидит святейший Балуар - наместник богов в Литании. Человек среднего роста и телосложения, мягкий, почти неприметный...  серые шёлковые рясы как нельзя лучше идут к его облику. Однако я знаю, как лицо старца расцветает в разговорах. Все его черты оживают и молодеют, стоит завести речь об учениях добра.
   Он тихо сложил руки, благодаря Мать за пищу, а Отца - за дарованный мир. Хотя бы сегодня.
   Рядом со святейшим - Сарен, собранный и молчаливый. Ничуть не изменился с утра.
   Справа от меня уплетал свинину герцог Ардам Неллер, наш дальний родственник. Добродушный плечистый мужчина. Сегодня мне повезло занять его место, но герцог, явно не растроенный, одаривал меня почти... отцовской заботой. Подзывал слуг, легко шутил про пьесу, обращался к Шинару - и тем спасал наш с маларским принцем вечер. Не давал молчать.
   Он человек острого ума и широких взглядов. По крайней мере, так считал отец. Именно папа возвысил Неллера чуть больше года назад и доверял этому другу как себе. Я тоже в нём не сомневаюсь. Хотя бы потому, что благосклоннее нашей семьи к лорду Ардаму давно никто не относился - а он не кажется безбожником, легко забывающим добро.
   Вот и все самые преданные короне люди. Что же до остальных...
   Я окинула взором два боковых стола, где расположились придворные. Литанийцев и маларцев ловко перемешали; я разглядывала знакомые лица и не находила спокойствия. Кто угодно. Задумать зло мог любой из них! Со страхом я повернулась к Аделику - каково ему, правда, заливать мёдом фазанов, зная, что где-то рядом может таиться смерть?
   Только благодаря герцогу я дышала спокойно к концу представления. Аделик же снова встал:
   - А теперь поднимем бокалы за его высочество Шинара и за мою прелестную сестру. Их союз - как восход солнца, который нам сейчас так нужен. Прошу, сделайте мне честь. - Он повернулся ко мне с маларцем. - Скрепите свою помолвку первым танцем.
   Я задержала дыхание.
   Шинар уже подал мне руку - быстро, без единого сомнения. Я тоже ждала этой просьбы, но вложила собственные пальцы в мужскую ладонь как в страшный капкан. Вот мы встали; от вина всё вокруг подёрнулось туманом. Ничего, Лиата, это один несложный узор каблуками на полу. Ещё шажок, чтобы оправиться от потери, и ты должна его сделать.
   Музыканты замерли, пока суженый выводил меня из-за стола и увлекал в центр зала, уверенно и даже... неожиданно изящно. Вот мы застыли друг напротив друга. Я присела, он поклонился.
   А потом музыка плеснула со струн, и Шинар шагнул вперёд. Рука вдруг легла мне на талию. Притянула. Миг - и я оказалась в самой крепкой хватке, которую могла представить!
   Чёрные волосы чуть не коснулись лица; ледяные глаза, бледные губы - всё оказалось так близко, что дыхание сбилось в груди.
   Меня никто и никогда так не вёл. Обычно моими кавалерами выступали герцог, братья, изредка - графские сыновья или древние учителя. Почти все они оберегали меня, а если и нет, то хотя бы боялись повредить!
   Но сейчас... я не могла отвести взгляда от чёрной с серебром туники. В ноздри ударил незнакомый запах - цветов и чего-то солёного, опасного.
   И тут внезапно Шинар заговорил:
   - Итак. Вы подумали над моими словами, Лиата?
   Рука приотпустила. Я шагнула назад. Подалась в сторону, будто надеясь сбежать, как годовалая лань от охотника. Но танец не жалел: моя роль - кружиться, чтобы вновь попасть в руки мужчины.
   Я посмотрела ему в глаза.
   - Как видите, милорд, я с вами любезна.
   - Пожалуй. - Лицо Шинара даже не потеплело. - Но что вы решили?
   В голове навязчиво стучало: нет смысла искать врага, лишь озираясь по сторонам! Главное - ответить на вопросы.
   Кому нужна смерть отца?
   И почему маларцы приехали так рано? А что ещё важнее - зачем Шинару союз со мной?
   В Асхеме есть прицесса лишь на полтора года меня страше. Её сестру недавно выдали замуж. Удачная партия, по любым меркам! А дочери короля Бергула - двенадцать лет. Говорят, она невероятно мила и из неё вырастет отменная красавица. Если Шинару сам брак не интересен, то почему бы не подождать ещё лет пять, лишь провозгласив союз? Ведь часто обещания достаточно.
   Прибавить к этому, что король Маларии, Теннир Суровый, отца всегда недолюбливал! Неужели я призвана это исправить? Или... или всё действительно может оказаться куда страшнее?
   Дорожка шагов развела и свела нас с принцем снова, и где-то на середине пути я решилась.
   - Позвольте сначала узнать. Что вы собираетесь делать в Литании три недели?
   - Разговаривать. - Шинар поморщился. - Обсуждать с вашими братьями политику. Вы найдёте мои дела чрезвычайно скучными, принцесса.
   - И никаких развелечений?
   - К чему вы клоните?
   - Я действительно думала над тем, что вы сказали. И если нам суждено стать супругами, я хочу узнать вас лучше.
   Идея прокралась в голову ещё пока я лежала в ванне. Меня бросало от неё в холод, но сейчас танец и вино разогрели кровь. Так, что страх свернулся под сердцем и почти не показывал зубов.
   Жених долго смотрел в ответ - мы остановились, пока флейты и лютни притихли, а другие пары выплывали в центр зала, чтобы к нам приесоединиться. Но вот музыка взвилась снова.
   - Узнать мужа лучше? - Шинар вдруг улыбнулся - опять одной стороной рта, будто по привычке. - И как же мы будем проводить время? Боюсь, у меня не найдётся его на прогулки в садах и любование закатами.
   - Мне рассказали, что послезавтра вы едете на охоту. Я могла бы сопровождать вас.
   - Значит, вы всерьёз увлекаетесь мужскими играми?
   Очередной холодный взгляд - но его нужно выдержать.
   Я должна узнать о его делах. Должна оказаться рядом! И пусть он лучше считает меня пустышкой, нежели угрозой, правда?
   В конце концов... по сравнению с отцом я пустышка и есть.
   - Ваше рвение оценили бы в Маларии, - усмехнулся, наконец, принц. - И я не в силах помешать вам. Леди.
   Хватка внезапно распалась. Струны задрожали на последних нотах, и всё вокруг успокоилось. Так и закончился наш первый танец.
   Шинар поклонился, и я поняла, что второму не бывать. Жених подал руку и отвёл меня к колоннам, чтобы буквально передать в руки фрейлинам. А сам пошёл к столу.
   Всё оставшееся время он словно избегал меня и моих взглядов.
  
   ***
  
   Время до охоты пролетело быстро.
   Солнечным воскресным утром мы собрались, чтобы выехать в королевский лес. Особым размахом затея не хвасталась: несколько егерей и десяток вельмож, среди которых герцог Неллер и наши с Шинаром друзья. Аделик не смог возглавить группу - сослался на дела. Разумеется, он занят... Меня томило чувство, что с каждым днём на брата рушится всё больше. И ещё вчера я боялась, что Шинар тоже откажется. Представляла, как он наморщит нос и скажет слугам, что нет у него времени на глупости. Но видимо, вежливость всё-таки победила маларца. Или мой жених действительно любит кровавые развлечения?
   Что бы он ни подумал обо мне самой, охота и меня не привлекала. Не вижу ничего приятного в том, чтобы превращать убийство в забаву. То же и с романтикой, которой многие окутывают войны. Я с детства помню ту стычку с Маларией... в один миг она стала настолько серьёзной, что отцу с Рианом пришлось бросить дворец и мчаться на край литанских земель, в пекло битв. А меня мучали кошмары по ночам. Я ждала писем и металась у окон, глядя на север. Позже, когда отец вернулся, я и напросилась в ученицы к Диларию... глупо надеясь, что однажды тоже смогу кого-нибудь защитить.
   Но точно не чтобы грозить мечом человеку по собственной воле.
   Сейчас Диларий ехал рядом, оглаживая бороду и прочищая рожок. Дорога сужалась, вокруг всё чаще шептались деревья. Нет, сначала я миловидно держалась с Шинаром - красовалась в седле в своём охотничьем наряде с кружевами, рассказывала принцу о заповедных лесах... Весь вчерашний день готовила истории - но увы, их запаса хватило на полчаса. Спасать наш разговор снова пришлось его светлости Неллеру. Постепенно мне стало неловко. Теперь мужчины вот уже битый час как беседовали впереди, а я хмурилась рядом с Диларием и Роллой. Что ж, хотя бы рыжая фрейлина, самая бойкая из моих девушек, не давала загрустить. Заливалась соловьём о спутнике принца - красивом молодом бароне. Так мы и коротали время.
   Наконец, за блестящей листвой показался разбитый лагерь. Главный егерь доложил, что и остальное готово: грозный вепрь бродит у оврага неподалёку, ещё не подозревая, что попал в западню. Люди с собаками заняли места.
   Мы сели завтракать на тенистой поляне, у скатертей, расстеленных на траве. Я любовалась единственным шатром и флагами. За едой мужчины обсуждали, как лучше загнать зверя - лорд Ардам старался больше всех, лицо его порозовело, подкрученные усы топорщились.
   - Ваше высочество - очень смелая женщина, - польстил мне красавец-барон. - В Маларии даже не подумают, что прекрасная леди может отправиться за вепрем.
   Шинар вдруг скосил на него глаза. Казалось бы, простое движение, но...
   Я ведь не придумала? Будто искра сверкнула в воздухе! Барон побледнел, замялся, зачем-то решил извиниться:
   - Простите, ваше высочество, я не имел в виду дурного...
   А я и ободрить его не успела - Шинар вздёрнул подбородок и перевёл взгляд на меня.  Его прежняя скука поблекла.
   - И всё же, не лучше ли вам остаться в лагере, леди?
   - О, принцесса отлично держится в седле, - вступился уже Диларий. - Уверяю, она обскачет многих мужчин при дворе.
   Шинар нахмурился на старого учителя, но в основном  всё равно смотрел на меня. Первый раз за утро я добилась столь пристального внимания! Только к добру ли оно? На миг даже показалось: он заподозрил. Решил, что "мужские" забавы не идут к образу куклы! Понял, что я взялась за ним следить... Потому что не мог же он просто приревновать?
   И я заулыбалась - как можно отчаянней и проще:
   - Я хочу посмотреть, как вы убьёте вепря, милорд.
   И доставит ли это вам удовольствие, - добавила про себя.
   - Да будет так. - Еле заметно поморщился принц.
   К счастью, скоро завтрак закончился. Всем не терпелось вкусить другого - погони. Егерь поднёс Шинару рожок, тот приложил мундштук к губам, и низкий звук раскатился по лесу. Через секунды ответил его собрат, будто одобряя: пора.
   Мы разделились - Неллер с друзьями в одной группе, я с Диларием и женихом в другой.
   - Удачи, - пожелал маларский принц. И ударил коня каблуками.
   Комья земли выскочили из-под копыт. Мне оставалось лишь припустить следом. Не отставать! В лицо хлестнул ветер. Рука сама сжала поводья; вокруг замелькали тени, и я быстро поняла одно: Диларий меня перехвалил. За принцем мне не поспеть - хорошо если с бароном недолго продержусь на равных.
   Спустя пару минут это стало очевидно и мужчинам.
   - Ваше высочество! - выдохнула я, когда Шинар придержал коня. - Если угодно, не ждите. Я в надёжных руках.
   Он развернулся так резко, что бедный скакун заржал.
   - Лиата. Если вы думаете, что трофей мне дороже, чем ваша безопасность, то сильно ошибаетесь.
   О Боги.
   Какие заботливые слова... И каким мрачным тоном сказаны! Мне захотелось вжаться в седло, проклясть охоту и всю свою несуразную затею.
   - Тогда поехали той дорогой, - пробормотала я. - Она короче, и меньше зарослей на пути...
   Несмотря на задержки, бедного зверя мы загнали быстрее, чем надеялись. Час, не больше. Рожки перекликались всё ближе, собаки заливались лаем. Помню, как, спеша на звук, мы выскочили к оврагу с пологими склонами.
   - Ваше высочество! - Герцог замахал рукой с противоположного края. - Как хорошо, что вы успели! Он там, зайдите справа!
   Шинар спрыгнул на землю тут же. Я заворожённо смотрела, как меч жениха вылетает из ножен - все мужчины вооружились клинками или копьями и теперь окружали низину.
   А потом я увидела его.
   Зверя.
   Он выскочил из-за насыпи - огромный, серый. С пеной на морде. И страхом в глазах. Ближайший егерь отшатнулся; его гончая сорвалась с поводка, и всё вдруг смешалось.
   Вепрь рванул прямо. Миг - и в него летит копьё герцога. Сам Неллер рядом, до жути близко! Серый зверь несётся вперёд, и лорд Ардам падает на землю.
   Я мычу. Звук не идёт из горла. Зато охотники орут! Уже не важно, кто добьёт вепря - главное, сейчас! А потом сверкает меч. И Шинар, в отличие от его светлости, на ногах стоит.
   Когда зверь пролетает по оврагу, на миг кажется, что он вырвался. Только потом я замечаю, что из его спины торчит клинок. Он замедляется как пьяный, ещё с пару секунд стоит... беспомощно подгибает задние ноги. И умирает, кажется, сидя.
   Помню, что меня замутило; я выскочила из седла и бросилася к герцогу. К счастью, он поднимался - но медленно. И ладонь его окрасилась алым.
   - Ваша светлость, вы ранены?
   - Черти! -  Прошипел Неллер, кривясь. - Вот старый дурак! Не волнуйтесь, принцесса, меня поразила коряга. Прямо между большим и средним пальцем - вот, видите?
   Я закрыла глаза и выдохнула.
   Маларский барон уже подал герцогу платок. Тот вытер кровь, стараясь ругаться помягче.
   - А вы, милорд, великолепны! - крикнул он Шинару и глубоко поклонился, когда и принц подошёл к нам. - Просто волшебный удар, браво!
   - Благодарю. - Мой жених выглядел совершенно спокойным, только позволил себе улыбку - и снова одной стороной рта, в привычно-странной манере. Волосы даже не растрепались, одежду не запачкал... сейчас оботрёт меч, и будто не прожил этот безумный час!
   Я же поняла, что мечтаю вернуться в замок или хотя бы в лагерь. Туда, где вокруг не будет так пахнуть кровью. Мы уже садились на лошадей, когда я тайком обернулась на Шинара - из интереса. Пытаясь разгадать, что же он всё-таки чувствует.
   Но увидела то, от чего прочие мысли вдруг разбились в голове.
   Красавец-барон наклонился к уху своего господина, пока тот рылся в седельной сумке. И белое с красным мелькнуло в их руках. Лишь пару секунд спустя я узнала вещь. Платок. С кровью Неллера. Принц взял тряпицу как ни в чем не бывало - и сунул за пазуху.
   Это...
   Мне понадобилось отвернуться и следать несколько долгих вдохов, чтобы просто поверить глазам.
   Что сейчас... произошло?
   Прежде чем в голове родились слова, меня сковал страх. Я бесцельно затеребила поводья. Прикладывала запястья ко лбу, пыталась унять дыхание... бестолку!
   Запах крови. Это то, что я почуяла за цветочными нотами, танцуя с Шинаром позавчера! О Боги, неужели, это...
   Магия? Настоящая тёмная магия, в которой его обвиняют? Или у меня разыгралось воображение и я ищу странности там, где их нет?!
   Но как ещё можно объяснить... не знаю! Голос в глубине души шепнул: поверь в самое худшее - пока не стало поздно.
   Возвращаясь в лагерь, я не могла прогнать из головы эту тревожную картину. И сама уже старалась держаться от Шинара подальше.
  
   ***
  
   Тушу вепря притащили на носилках. С почестями и даже улюлюканьем - мужчины вокруг радовались как дети. Встречали нас тоже бурно: егеря хлопали в ладоши, Ролла кинулась обнимать меня, будто я чудом вернулась из безнадёжной битвы. Потом рыжая душка засияла рядом с бароном. Расспрашивая его обо всех подробностях и то и дело расплывалась в улыбках.
   На Шинара восторги лились рекой. Не могу сказать, чтобы принц принимал их чересчур живо - скорее, с обычной вежливостью. Я тоже постаралась рассказать ему, как впечатлена. Получилось ли правдиво? Не знаю.
   Когда мы сели на второй завтрак и пили вино за победу, я держалась. Смеялась через силу, почти не думала о жутком платке, чтобы ненароком не выдать мысли. И вытерпела пытку. Спустя час всё закончилось - истории были рассказаны, мужчины лучились от удовольствия, даже собаки получили в награду разрезанную ногу вепря. Остальное доставят в замок и приготовят для нового пира.
   Но когда Шинар, уже собираясь, вдруг нырнул в охотничий шатёр... И когда барон последовал за ним...
   Меня словно кольнуло тысячей игл.
   Что я буду делать? Может, стоит рассказать Неллеру? Прямо сейчас, не боясь показаться странной! Но это так быстро, необдуманно... Лучше донести тайну до братьев - уж Аделик решит, что делать!
   Или...
   - Ролла, - шепнула я, хватая подругу за руку. Оттащила её подальше, притворясь слишком весёлой от вина. - Как думаешь, о чём они говорят?
   Фрейлина округлила губы.
   - Да о чём могут болтать мужчины? Об охоте, наверное... снова! - Она хихикнула, но всё же её веснушчатые щёки будто зарделись.
   - А вдруг о тебе или обо мне?
   - Вы так думаете? Ха, совсем не похоже на вас, ваше высочество!
   Я мысленно сжалась. И стиснула кулаки - играть тут особо не пришлось.
   - Я не виновата, что Боги послали мне кусок бронзы вместо жениха. Из него улыбки не вытащишь! Ну же, Ролла... как насчёт того, что я сейчас подберусь к шатру со стороны леса и подслушаю? А ты проследишь, чтобы никто не увидел?
   В глазах фрейлины вдруг заплясали огоньки. Она приложила руки к щекам и шумно вздохнула от восторга.
   - Прямо как с милордом Сареном и леди Эсли, да?
   - Да, - пробормотала я. Возможно, краснея от воспоминаний.
   - Здорово! Пойдёмте, конечно!
   Храбрость сообщницы не дала мне отступить. Я набрала воздуха в грудь - и мы скользнули к безлюдной стороне шатра. Огляделись: вроде, здесь никто не увидит. Лишь бы искать меня не стали.
   Я присела на корточки и сначала коснулась натянутой ткани пальцами. Аккуратно склонила голову. Увы, это не помогало: даже отголоски не пробивались сквозь защиту. Картинка того, что сейчас рядом пройдёт лорд Неллер и позорно нас обнаружит, встала перед глазами. Но я опёрлась о ткань сильнее. Приложила к ней ухо.
   Очень смутные звуки текли с той стороны - я зажмурилась, и тогда они кое-как сложились в слова:
   - ...подойдёт...
   - Не лучше ли... во дворце...
   - Не медлит. - Повелительные интонации выдавали Шинара. - Принцесса...
   Я замерла. Они и правда говорят обо мне?!
   - Но когда?.. И стоит ли... девушку?
   - Стерпит...
   - И как...?
   - Сам заберу... - послышался вновь тихий голос. - Её кровь.
   Я вскочила. Отпрянула. Ролла ахнула и подалась ко мне.
   - Вы в порядке, ваше высочество?
   - Да, - пробормотала я. - Нет! Мне показалось, что я сейчас упаду.
   Попытки соврать меня даже не взолновали. Я вдруг не на шутку испугалась другого: мы шумели куда сильнее, чем мужчины внутри. Если они обнаружат нас...
   - Пойдём, - шепнула я, часто дыша. - Дурацкая затея.
   Ролла принуждённо засмеялась, но я уже тащила её обратно, не думая о чувствах фрейлины. Не думая вообще ни о чём!
   Голову словно заволокло дымом. Перед глазами плясали мушки. Единственная мысль, которая ещё стучала в висках: кажется, моя затея следить за женихом всё-таки принесла плоды.
   И от этого страшно как никогда в жизни!
   - Ваша светлость, мы можем поехать скорее? - Я прибежала к герцогу, заламывая руки. Смотрела на него молящими глазами.
   - Конечно, ваше высочество. Что с вами?  Вы не заболели?
   - Может быть, немного.
   Едва помню, как мы всё-таки добрались обратно до дворца. Я ждала лишь одного: возможности укрыться в его родных стенах и спастись от взгляда маларца. Холодного взгляда... который обращался ко мне тем чаще, чем больше я его боялась.
  
   Глава 3
  
   Я влетела к Аделику, сжимая руки и тяжело дыша. Не проведя во дворце и четверти часа - решила, что купаться слишком долго, а переодеваться без того нет смысла. Стражники предупредили, что брат может быть занят... вернее, оба брата - закрылись в кабинете и обсуждают "семейные дела". Но будущий король меня впустил.
   - Аделик, надо поговорить о Шинаре, - выдохнула я с порога.
   - Что случилось? - Брат развернулся удивлённо. - Мне доложили, что охота прошла удачно. Он опять тебя обидел?
   - Опять? - Сарен, сидевший на краю стола и скрестивший руки, лишь поднял бровь.
   - Он... - Я запнулась. Излить всё Аделику хотелось безумно, но при Саре...
   Не то чтобы я не доверяю младшему из братьев. Но между нами никогда не было той нежной любви, которой я дышу к Аделику, которую помню к Риану и отцу... В детстве Сарен дразнил меня. Когда я подросла, тоже вела себя отнюдь не как подарок. Не знаю - как вышло так, что мелкие обиды не забылись, а переросли в привычку? Кто из нас виноват?
   Сарен мне кажется холодным, заносчивым и слишком гордым. Если подумать, у них немало общего с Шинаром. Отца наши размолвки всегда терзали - на смертном одре он просил меня помнить, что мы семья. Но сейчас...
   Вдруг брат осмеёт меня? Или просто не поверит? Я застыла с раскрытым ртом - и поняла, что всё-таки не смогу высказаться при нём.
   - Расскажите мне: почему маларцы прибыли так рано? - попросила взамен. Потянула время, пытаясь зайти с менее опасной стороны: ещё вчера мне казалось, что Аделик должен знать ответ. Как выяснилось, не зря.
   Братья переглянулись.
   - Лиата, я сам написал Шинару и просил приехать быстрее. Чтобы он помог разобраться со смертью отца.
   Что?
   - Как?..
   - Осмотреть его тело и решить, могли ли короля убить магией.
   Я замялась, поражённая. Боги! Какие новости! Но почему мне ничего не сказали?
   - Чтобы ты не истерила, узнав, что отца могли проклясть, - ответил Сарен, когда я озвучила вопрос. - Но, кажется, ты нашла другие поводы.
   Я вздрогнула. И застыла. Это "проклясть" настолько громко отдалось в голове, что на грубость брата я едва обратила внимание. Беспомощно перевела на него взгляд...
   Аделик зато резко нахмурился.
   - Сар, не оставишь нас? Мы, вроде, всё обсудили.
   - Серьёзно?
   Простой, но строгий кивок. Сарен громко шикнул и, помотав головой, всё-таки не стал спорить. Дверь за ним закрылась с лёгким стуком.
   Я опустила взгляд, губы до сих пор дрожали. Нет, обида так толком и не проявилась в груди. Сама хороша - ворвалась, прервала разговор старших... Правда, у меня ведь есть причина - по крайней мере, две минуты назад она казалась бесспорной! Да и сейчас не многое изменилось. Только мысли смешались в который раз.
   - И что сказали маларцы? - пробормотала я со страхом.
   - На самом деле, они лишь подтвердили наши догадки, - тихо поведал Аделик. - След магии остался даже после смерти. Причём, довольно сильный. И я надеялся, что Шинар поможет нам узнать, каким именно было проклятье, а затем поймать изменника.
   Я закрыла лицо руками.
   Значит, больше никаких сомнений. Отца убили. Как жутко было это представлять - не стрелу, не яд, а нечто тёмное и невероятно злое! Магия смерти и крови... та, в которой я подозреваю собственного жениха.
   Аделик ведь не имеет понятия, правда? И то, что мой суженый творил, совсем не лезет в рамки помощи! Этот странный, спешный брак. И кровавые ритуалы. У маларцев есть поводы задумать зло - и, похоже, не меньше возможностей, чем у кого-либо из литанских придворных!
   Я даже не заметила, как брат подошёл, аккуратно обнял меня за плечи и положил руку на спину.
   - Не думай об этом. Рассказывай, что тебя так напугало раньше?
   Значит, он видит. Да и Сарен видел! Интересно - а остальные, а сам маларский принц?
   Я кое-как вынырнула из тьмы и залпом описала всё, что узнала за последние дни. Как решила приблизиться к Шинару сама, как пыталась любезничать с ним и что выведала на охоте.
   Лицо брата вытягивалось с каждой новостью.
   - Боги, Лиата... Я и не думал, что ты возьмёшься искать предателей лично.
   Он отстранился и обхватил рукой подбородок. В глазах светилось беспокойство, даже вина. Согревало, но я тем не менее поёжилась:
   - Это всё, что ты можешь сказать?
   - Нет. Ты права, изучить след магии - одно дело, но то, что ты описала... Уверена, что правильно расслышала?
   - Даже если и нет! Платок, Аделик - зачем ему кровь Неллера? Ты ведь не просил его испытывать наших верных людей чёрными ритуалами?!
   - Нет. Проклятье.
   - Что мы вообще знаем о маларском колдовстве?
   - Удручающе мало. - Теперь брат сжал губы и отвернулся.
   Я понимала, что его гложет. Мы не можем пойти к Шинару напрямую и спросить, что тот задумал! Как и обвинить всю маларскую делегацию во лжи. Союзников у нас не много, ошибки непростительны, любой шаг - опасен. И всё же, брат сказал:
   - Давай ограничим твои встречи с его высочеством. Усилим охрану покоев ночью. А днём вызовем к тебе десяток учителей - скажем, что ты взялась узнать маларские традиции. Или вовсе заболела, на несколько дней.
   Я грустно улыбнулась. Слишком часто я использую эту уловку, чтобы избежать обязанностей.
   - Шинар не из глупых. Поймёт, что его заподозрили.
   - Тогда что ты предлагаешь?
   Если бы я знала!
   - Скажи, а как другие дела? - попросила неуверенно.
   - Какие?
   - Ты придумал, что будешь делать с долгом отца?
   Аделик скривился, явно не радуясь смене темы:
   - То, что делают обычно. Либо договорюсь с асхемскими послами, либо найду, у кого перезанять денег, либо придётся поднять налоги.
   Последнее звучало совсем мрачно. Врагу не пожелаешь начать править с такого. Зима выдалась сухой и морозной - хорошего урожая в этом году не ждут, хватило бы не голодать. Ни лордам, ни простым людям не понравится мысль затянуть пояса, чтобы кормить чужеземцев!
   - Лиата, не забивай этим голову, прошу.
   Правильно. Кто я такая, чтобы лезть в управление страной? Но Аделик, Сарен и другие близкие мне люди будут биться за наше благополучие, а я - усиленно учиться танцам? Неужели я не должна сделать... чего-то большего?
   - А Шинар знает о долге?
   - Нет. Я надеюсь, по крайней мере!
   - Аделик, не надо охраны. Поставь к моим дверям верного человека... одного. Я дважды в день стану пересказывать ему, что видела и слышала. А что до Шинара - за ним сейчас кто-нибудь следит?
   - Пара слуг. Я понял, к чему ты, подошлю ещё кого-нибудь получше.
   - Хорошо. И меня. Я продолжу играть свою роль, буду мила и глупа, постараюсь выяснить больше... Я просто хотела, чтобы ты знал.
   Аделик приложил руку ко лбу, и мы застыли друг напротив друга. На какой-то миг в комнате не осталось принцессы и будущего короля - только я и мой брат, который сгорал от беспокойства. И всё же не мог решить, какой шаг ему сделать.
   - Лиата...
   Я снова улыбнулась - как могла бодро. Я должна, обязана помочь. Хотя бы там, где способна - с собственным женихом, за что бы отец мне его ни навязал! Семья должна решать проблемы вместе, так ведь?
   С этой мыслью я стала уговаривать Аделика. А затем, когда всё закончилось, поклонилась ему и пошла обратно к себе. На этот раз почти спокойно - редкий случай, надо признать, за последние дни.
   Пора привести себя в порядок.
  
   ***
  
   Через пару часов я спустилась в библиотеку.
   Не могу сказать, чтобы в голове прояснилось и у меня сложился точный план. Но я решила обратиться к старинному рецепту: не знаешь, что делать - ищи ответ в книгах. Ролла и Ана, не разделявшие моей серьёзности, болтали за спиной. Я вняла совету Аделика, не посмела идти одна. Согласилась, что буду держать фрейлин при себе в любой час дня. Моя рыжая подруга, до сих пор описывавшая Ане охоту и прелестного барона, уже в дверях обители знаний сладко зевнула. Ана лишь улыбалась - книги она любила больше, чем сверстница.
   Старый библиотекарь приветствовал с поклоном. Его владения, большой светлый зал, казались тесными от полок и шкафов. Здесь было сухо и тепло. Сказав хранителю, что поищу нужные вещи сама, я прошлась вдоль рядов. Пальцы водили по корешкам, в нос прокрался запах кожи и плотных страниц. Сколько себя помню, тут можно было потеряться. В детстве я приходила сюда с отцом и учителями, позже - с подругами. Ана как и сейчас бродила за мной хвостиком, Ролла находила на ближних полках очередной известный роман и принималась охать над судьбами его героев.
   Разумеется, сегодня я не возьму отсюда ничего страшного. Напротив, сделаю то, что обсуждала с братом - начну изучать порядки Маларии. И тех людей, что грозят стать моей роднёй. Самую же опасную из книг Аделик обещал доставить мне завтра. Трактат о магии крови. Смогу ли я найти там что-нибудь важное?
   Не уверена, что хочу ответить "да".
   Так или иначе, скоро я устроилась за столом с тремя фолиантами и раскрыла ближайший. В нём историк обещал рассказать о маларской знати - начиная с самых её верхов. Взгляд забегал по строчкам, натыкаясь на знакомые имена и события.
   Теннир Алларийский, нынешний король. Взошёл на престол почти двадцать лет назад, отправив на плаху собственного брата. Прозван Суровым... не только за это дело. Воевал с Асхемом, воевал с нами. Определённо, литанский историк не старался выставить маларца в лучшем свете. Даже здесь, на первых страницах утверждается, что тот владеет чёрной магией. Благоволит другим колдунам и организовал их союзы в родной стране. В общем, если Малария "ступила на путь зла", ясно, кто в этом виноват.
   У короля два сына - Шинар и Ридлар, второй на пять лет младше. Особых притязаний на трон пока нет у обоих. По любым меркам король Теннир ещё в расцвете лет, так что править ему долго, даже не опираясь на заклятия... если, конечно, Боги будут благосклонны.
   Но это всё я знаю и так. Я погрузилась в чтение, стараясь выцепить больше о своём наречённом.
   Здесь сказано, что Шинар прекрасно образован, обучен дипломатии и военному искусству. Отец держит его при себе в качестве советника и часто посылает на переговоры. Он вёл войска против Асхема... а вот против нас не успел. Наверное, был слишком молод...
   Когда у входа раздались шаги, я подняла голову. И тихо ахнула от неожиданности.
   Читая о Шинаре, я никак не ожидала, что он собственной персоной зайдёт в эти двери!
   Маларский принц тоже сделал несколько шагов внутрь - и замер, увидев меня. Удивился. Или же сделал вид?
   Как бы я ни бодрилась рядом с Аделиком, как бы ни убеждала себя, что хочу бороться... готова ли я увидеть его снова так рано?
   Кажется, нет!
   Но принц вряд ли догадывался о моих страхах. В груди колыхнулось недоброе чувство: я слабо верю в совпадения. Может, он следит за мной?! Может, специально нашёл - как тогда, на тренировке с Диларием?
   - Ваше высочество. Какая неожиданность, увидеть вас тут, - приветствовал, тем не менее, жених, подходя ближе.
   Я встала и растянула губы в улыбке.
   - Вы правы! Очень приятная.
   - Надеюсь, вы не против, что я воспользуюсь вашими книгами? - Принц еле заметно улыбнулся в ответ.
   Я следила, как его слуга подаёт библиотекарю записку. Ролла и Ана покорно хлопали глазами, стоя у полок - защитницы из них, стоит признать, сейчас не лучшие.
   - Не возражаете? - Принц пододвинул себе стул и опустился прямо напротив меня. Даже если бы я захотела противиться - не смогла бы. - Что вы читаете?
   Наверное, я покраснела. Щёки, по крайней мере, обдало теплом. Я могла бы соврать... Но взгляд Шинара уже цеплял перевёрнутые строчки, вот-вот начнёт различать слова.
   - Здесь речь... про вас. В том числе. - Я смущённо приподняла фолиант, и брови маларца поползли вверх.
   - Вы решили изучить, что пишут обо мне хронисты?
   - Всё дело в том, что... как я и говорила! Хочу узнать больше о будущем супруге.
   - Знаете, вы можете спросить меня лично. Я весьма неплохо осведомлён о себе и своих родных.
   Пауза. Тепло превратилось в жар. Я видела, как Ролла ныряет лицом за выбранную ею книжку - без сомнения, пряча смешок!
   - Мне было совестно тревожить вас, милорд. Вы же сами сказали, что заняты.
   - Возможно, я преувеличил, - протянул Шинар. - Сегодня мне было приятно провести с вами время.
   Я просто оцепенела. Удары сердца начали отдаваться в груди, а затем и в ушах. Он серьёзно? "Приятно"? Но он же глядел на меня хмуро и едва выдерживал приличия на охоте!
   - Вы очень любезны.
   - И раз уж я тут, - Шинар выразительно глянул на библиотекаря, который бродил меж полок со слугой, - удовлетворите своё любопытство. Что вы хотели обо мне знать?
   Вдруг за его спокойным выражением мне вновь почудилось нечто дикое. Опасное, чуждое, затаившееся в глубине. Может, надумываю? Или нет? Если про некоторых людей говорят, что они как открытая книга... кажется, из сухой политической хроники мне будет легче узнать, каков мой жених, нежели из разговоров с ним.
   - Назовите ваш любимый цвет, - выдала я с трудом совершенно детскую просьбу. Первое, что пришло на ум.
   - Голубой, - ответил Шинар, почему-то глядя мне в глаза.
   - А блюдо?
   - Я, на самом деле, не слишком прихотлив в еде. - Кажется, мои вопросы принца всерьёз удивили. - Вы это собирались вычитать в трактате про мою династию?
   - Нет, но...
   - Знаете что, Лиата? Мне тоже не помешает узнать о вас. Поужинайте со мной завтра. У меня будет свободный вечер, отлично подходящий для таких разговоров.
   Теперь сердце пропустило удар. Вот так.
   "Он пригласил меня в своё логово". Я вдруг почувствовала себя маленькой и беспомощной девочкой, которую рассматривает дикий зверь. Страшнее вепря и волка... Я хотела подкрасться к нему - но он сам первым обратил на меня внимание!
   Ужин - это значит оказаться с ним наедине. Нет, такого я не могу себе позволить, не после того, что подслушала! Эта встреча, эта перемена ко мне и любезности - они вообще сбивали с толку и рушили все планы. Откуда они взялись, что мой жених задумал? Мне нужно время - собраться с силами, просмотреть книги и всё осмыслить. Мне нужно... подготовиться.
   - Милорд, я буду очень рада! Но... - Разум отчаянно бился, ища отговорок, и вдруг нашёл. - Я не смогу. Завтра вечером мои братья собирают совет и просили меня там присутствовать.
   Теперь глаза Шинара на миг сузились.
   - Вас? Зачем?
   О Боги!
   - Сама не знаю. - Я несчастно улыбнулась и уронила взгляд. - Возможно, отрепетировать приём делегации из Асхема.
   Лицо принца самую малость скривилось, и он мимолётно тронул шрам над бровью, будто тот зудел.
   - Что ж. Тогда в другой раз.
   Он быстро встал, а я поняла сразу несколько вещей.
   Первое - подобраться к нему будет сложнее, чем я могла себе представить. Как же вести себя, если близких раговоров я боюсь? На каком расстоянии держаться?
   Второе - что ж, хотя бы сегодня я останусь цела. А третье - Шинар наверняка узнает, была ли я действительно на совете. И мне придётся туда проникнуть, к лордам и братьям! Непрошенной. Бесполезной. Надеюсь, Аделик хотя бы войдёт в моё положение.
   Когда маларцы удалились, я шумно выдохнула. И уронила лицо с руками на книгу, покоившуюся на столе.
  
   ***
  
   Вернувшись к себе, я упала на кровать. Что и говорить, день выдался долгим. Даже ноги гудели, хотелось отослать фрейлин, скинуть туфли и ни о чём не думать. Но мысли назойливо вились в голове, мешая не то что уснуть - расслабиться.
   Я успела ещё раз заглянуть к Аделику. К счастью, тот оставался на моей стороне.
   - Думаю, ничего страшного не случится, если ты послушаешь лордов. Тем более... ты же не последний человек в стране, сестрёнка.
   Что ж, он-то никогда не считал меня недостойной обсуждать дела Литании. Интересно, что скажут другие.
   - Что до приглашений Шинара... Лиата, я всё-таки искренне надеюсь, что он не желает тебе зла. Но ты права. Не оставайся с ним наедине, пока мы не выясним, что он задумал. Ищите другой повод для встреч - беседы в парке, прогулки на лошадях.
   На этих напутствиях мы и расстались. Хотя меня начало мучить иное.
   Может, всё-таки податься в логово зверя однажды? Не завтра, позже. Оказаться в покоях Шинара - дорогого стоит. Но я не лазутчик, мне нужна помощь, чтобы что-то там обнаружить. Очень хорошая, дельная помощь...
   - Вы так мило смотритесь с принцем! - подливала масла в огонь Ролла, сидя на краешке кровати. - Ваше высочество, вы такая молодец, что пытаетесь найти с ним общий язык! Мне кажется, милорд Шинар это ценит, несмотря на всю напускную строгость.
   - Я его едва знаю. Это пока просто любезности.
   - Но леди Лиата, вы с ним сами на себя не похожи. - Даже Ана умудрялась поддакивать. - Так... ведут себя с теми, кто небезразличен.
   Я несчастно выдохнула и заставила их сменить тему.
   Уже когда я попросила готовить меня ко сну, из коридора внезапно постучали.
   - Ваше высочество! - позвал слуга от дверей. - Мне велели доставить посылку.
   Я быстро вышла в гостиную и обнаружила там молодого парня. Поискала в его руках страшное - фолиант, завёрнутый в шелка, чтобы скрыть надписи о кровавой магии - но увидела другое.
   - Это от принца Шинара.
   Он держал тонкую, изящную шкатулку. Ролла хихикнула и залоснилась будто кошка, которой предложили бокал сливок. А у меня опять потяжелело на сердце.
   Теперь он шлёт мне подарки?!
   - Спасибо. - Я приняла коробочку, взвесила в руках. Хотела открыть сразу, но помешал замок. Опасения закрались в голову, когда я ставила шкатулку на стол. Может, они позволили мне сделать всё осторожно. Пальцы долго терзали защёлку, потом вдруг нашли нужную выпуклость...
   Непослушный замок цокнул. Я убрала руку с последний момент. Крышка отлетела с лёгким стуком.
   - Ваше высочество, всё в порядке?
   Я не смогла даже повернуться на зов. Острый треугольник, нижняя часть замка, приковал взгляд. Слишком острый. Грань блестела в огнях свечей, будто хищный зуб или лезвие меча. Такая мелочь, но... Она поразила меня куда сильнее дорогих аквамариновых серёжек.
   - Да... - пробормотала я, с трудом обращаясь к слуге. - Просто защёлка неудобная. А что именно принц велел делать со шкатулкой?
   - Доставить вам. - Парень так явно удивился вопросу, что мне захотелось сжать кулаки. Ни намёка на злой умысел!
   И всё же, может, позвать охрану? Просто взять и схватить его?! Он должен знать, он не может совсем не подозревать, что принёс мне опасную вещь!
   Остудить пыл было тяжело.
   Это всего лишь шкатулка. И замок с острым краем, который мог меня порезать. Если бы я начала открывать эту вещь на весу, в поздний час, без перчаток... А потом ни о чём не подозревающий мальчишка побледнел бы и рассыпался в извинениях. И унёс бы неудачный футляр обратно - с моей кровью, которая нужна Шинару!
   Неужели я схожу с ума?
   - Передайте его высочеству мою благодарность, - велела я через силу. - Серьги прекрасны.
   Слуга поклонился и не посмел задерживаться. Я повернулась к фрейлинам, которые застыли с беспечным любопытством.
   - Голубой, - шепнула Ролла. - Он очень идёт к вашим глазам.
   Я зажмурилась и сделала пару глубоких вдохов. Это уже слишком. Меня начал пробирать даже не страх - настоящая злость.
   Что бы ни творилось вокруг. На что бы ни рассчитывал мой проклятый жених. Я этого так не оставлю.
   - Ролла, Ана, - попросила я. - Мне тревожно спится после смерти отца. Пожалуйста, заночуйте сегодня со мной.
  
   Глава 4
  
   Отдыхалось мне действительно неважно. Проснулась я с красными глазами и слегка разбитой. Тёмные мысли проснулись со мной.
   Я решила: нужно найти хоть одного человека, которому можно доверять полностью. Не только в намерениях, но и в делах. И выбрала своего верного учителя. Позвала Дилария в покои, отдала ему шкатулку и попросила донести до специалистов Аделика, чтобы те проверили замок на яд. В то, что Шинар и впрямь хотел меня отравить, я не верила. Но злость не прошла со вчерашнего вечера - клубилась в душе и требовала действий.
   Почему я должна бояться каждой тени в собственном дворце? Почему убийца моего отца, кем бы он ни был, гуляет под солнцем, а я дрожу, заперевшись в спальне?
   Только ко времени совета я слегка успокоилась. Выбрала наряд - простое бордовое платье. Вполне под стать настроению и исключает голубые тона.
   К счастью, совет, куда я пригласила себя сама, состоял всего из шести человек, хорошо мне знакомых. Я осторожно вошла с ними в малый зал. Святейший Балур мягко улыбнулся, лорд Неллер поклонился мне и провёл до места за столом. Сарен едва обратил внимание. Ещё двумя были графы - лорд Визман и лорд Патресий. Казначей и дворцовый распорядитель.
   Аделик прибыл последним и начал собрание почти с порога:
   - Добрый вечер. Спасибо, что собрались, милорды. Леди. - Он тоже подарил мне улыбку, но не такую цветущую, как обычно. - Лорд Неллер, берите слово. Можно сразу к делу, без вступлений.
   Я слегка удивилась. По виду брата можно было сказать, что он либо устал, либо встревожен, и вечер нам предстоит...  непростой.
   - Как прикажете, ваше высочество. - Герцог встал, расправил плечи и кашлянул в кулак. Заготовленные бумаги смотрелись куце в его широких ладонях. - Итак...  я снова поведу речь о благосостоянии наших земель. И снова буду твердить то же, что твердил ещё государю Этару. Нам нужны перемены!
   Аделик сложил руки на столе и позволил его светлости зачитать небольшой, пылкий доклад по нашим бедам.
   Герцог говорил о крестьянах. Которым сложно возделывать сухую землю. О том, что они привыкли жить по-старинке, засевать урожай, полагаясь на милость Богов, а затем так же незатейливо его продавать. Маларцы же, и даже асхемцы давно освоили новые плуги. Научились подавать воду из рек. Им всё меньше нужно наше зерно, и долг литанской казны растёт из таких мелочей - неровной борозды, недособранного мешка льна. Если мы не хотим разориться окончательно, выход один: браться за ум.
   Я сидела, боясь шелохнуться. Внимала каждому слову. Помню... на самом деле помню, что лорд Неллер вёл такие речи и с отцом - но неужели они не дали плодов? Не скажу, чтобы пристально следила за сельскими делами. Папа, он ведь во всём разбирался за нас.
   Потом монолог герцога вспорол зычный голос:
   - Вы так говорите, лорд Ардам, будто не осознаёте сущую мелочь! - Это не выдержал Визман. - На ваши нововведения нужны деньги. А в государственной сокровищнице - несколько куцых мешков и долговая расписка!
   - Граф, вы дадите мне закончить?
   - А есть ли смысл? Ваш план безнадёжен, если мы не разберёмся с долгом. Все эти игрушки для простого люда - их не купить за воздух.
   - Отец вам судья, Визман! - Неллера оказалось легко распалить. - Я говорю о том, что эти "игрушки" - залог нашего будущего! А долг - вы считаете асхемцев варварами, с которыми нельзя договориться? Напротив, мне они казались людьми достойными. И делегация выражает нам почтение одним только составом.
   - Я бы назвал это иначе, - едва слышно фыркнул Сарен.
   - Например, "прозрачные намерения"! - поддакнул Визман куда громче. Чёрная борода наполовину скрывала его гримасу.
   - Послы с принцессой Маас будут здесь через два дня утром. - Сарен сложил руки на груди. Глаза сощурились.
   - Как ни крути, судьба казны действительно от них зависит, я не спорю. Но мы можем многого добиться, если проявим уважение, и...
   Неллер запнулся. Перевёл взгляд на Аделика - который следил за перепалкой с мрачным спокойствием.
   - Говорите, - махнул рукой тот. - Кто-то же должен сказать.
   - И всё же - да, они послали к нам принцессу не потому что женщины лучше выражают соболезнования, - вздохнул герцог. - Ваше высочество. Она действительно составила бы вам неплохую партию. Подумайте над этим.
   - Мы теперь каждый долг будем оплачивать гордостью короля? - возмутился Визман. - Уж извините, ваше высочество...
   - Гордостью королевской семьи. Но вряд ли её хватит на всех прытких соседей, - шепнул Сарен.
   Аделик хмуро встал. Поднял руки - и лорды разом примолкли.
   А я поняла одно: за время болезни отца и скорби о нём я безнадёжно отстала от наших дел.
   - Герцог в целом прав, - постановил Аделик суховато. - Мы должны привести земли в порядок, и для этого - первым делом договориться с послами из Асхема. Не вижу повода тут спорить.
   - Позвольте и мне сказать. - Тихий голос Балуара внезапно разлился по залу. Я удивлённо перевела на него взгляд: во время пререканий лордов о святейшем словно все позабыли. Сейчас он поднялся медленно, куда спокойней будущего короля, оправил полы мантии, и лицо его озарила та самая тёплая улыбка. - На самом деле, вы все правы, дорогие друзья. Но вы, лорд Неллер, как обычно напористы. А я позволю себе вспомнить о важной вещи. Литания славится не зерном. Да, когда государь Этар был молод и отмечал десятилетие своего правления, солнцу захотелось светить ярче над нашей землёй. Многие годы мы брали её плоды и радовались как благодарные дети - тогда мы не знали голода и страха. Но последние лета, увы, нас не баловали. Простая засуха сгубила больше посевов, чем то невежество, которое вы приписываете нашим людям. Не вина крестьян, как и не вина его покойного величества в том, что жизнь состоит не только из светлых красок... но порой и из тёмных.
   - Мы сто раз обсуждали это, святейший! -  устало простонал Неллер. - Если вы считаете, что Богам было угодно послать нам засуху - молитесь, чтобы они смилостивились, вас никто не отговаривает!
   - Вам не хватает терпения, мой друг. Нам всем его порою не хватает. - Балуар и не думал обижаться. - Но повторюсь, Литания славна не богатствами. Не древесиной, не металлами, не драгоценными камнями. И не прекрасным урожаем. То, чем мы действительно по праву гордимся - добрая воля. Дипломатия, культура и духовность, если вам угодно. И я не хочу, чтобы с кончиной государя Этара мы забыли, что именно однажды нас возвысило.
   - К чему вы клоните? - радражался Неллер.
   - Наши соседи - достойные и неглупые люди. И да, сейчас они богаче нас. Но даже в такое сложное время именно к нам послы из Асхема и Маларии едут искать поддержку.
   - Вы серьёзно так всё видите?!
   - Его высочество Сарен не даст соврать, - улыбнулся святейший. - Мы вместе были в Асхеме в последний раз. Могу сказать правдиво: уважение между их королём и Маларией осталось в прошлом. Вражда, идущая ему на смену - вот повод для тревог и обсуждений.
   Герцог нахмурился, скрестил руки. Будто... старался отгородиться от заманчивой мысли. Которая отнюдь не нова для него, правда? Да все тут - и Аделик с Сареном, и лорды - не сильно удивлены!
   Кроме меня.
   Я вдруг с новой силой почувствовала, что попала на совет по ошибке. О сколь серьёзной вражде речь? Наши соседи недолюбливают друг друга, об этом знает и ребёнок. Но...
   - Вы хотите сказать, что Малария может вступить в войну с Асхемом? - Я впервые решилась подать голос. Тот слегка дрогнул.
   - Я бы назвал это смелым преувеличением, - возразил герцог. К его чести, терпеливо снося моё невежество.
   - Возможно, - кивнул Балуар. - Но прикраса сегодня, а завтра - чистая правда. И не подумайте, что я призываю вас искать в этом выгоду. Мир, вот наша основная задача.
   Повисла пауза.
   - Могу я спросить, в чём причина их разногласий? - вновь решилась я.
   - По словам новой церкви Асхема, магия не угодна нашим Богам. Позволю заметить, что я в этом не уверен.
   - А неофициально - серебряные рудники на границе дразнят асхемцев уже который год, - вздохнул Аделик.
   - Леди Лиата, надеюсь, вы понимаете, что данные слова должны остаться в пределах этих стен...
   Я лишь кивнула.
   - Как видите, - продолжил Балуар для всех, - наша цель - не вставать на чью-либо сторону. И не женить вас, ваше высочество, на асхемской принцессе, как бы та ни была прекрасна. Мы должны прекратить раздоры. Ваш отец хотел заключить два союза... Но к несчастью, его кончина стала для нас ударом.
   - Скажите проще. Из-за этого его наверняка и убили, - отрубил Сарен.
   И снова мы все замолкли. Я едва дышала, перебирая мысли в голове. Выходит, советники знают больше, неизмеримо больше, чем я! Немудрено. Но неужели Аделик не мог поделиться? Ведь речь о нашей семье...
   - Поймите: обе стороны будут пытаться склонить нас к себе, но мы не должны давать им преимущества. Лично я бы всеми силами избегал обещаний. И пытался отложить свадьбу леди Лиаты и его высочества Шинара как можно дальше.
   Я снова поражённо вздёрнула голову. Кажется, Балуар - первый, кто когда-либо высказался против моего брака!
   - У принца Шинара своё мнение по этому поводу, - проворчал Неллер. - Обязательства уже взяты, он здесь и без жены уезжать не намерен.
   - И его легко понять. Когда тебе ставят цели собственный отец и государство - от них сложно отказаться. Но это лишь значит, что мы должны постараться сдерживать его пыл. Я обещал поговорить с принцем сегодня же, после совета, как раз об этом.
   - Вот это верный голос разума! - Визман словно вернул себе дар речи и хлопнул ладонью по столу. - Мы должны не напрашиваться к ним в пешки, а помнить о своих интересах, да!
   Кажется, на этом споры иссякли. Даже герцог лишь покачал головой и не отыскал новых возражений. Но мне казалось, что самая ценная, важная нить разговора повисла в воздухе. Я не могла о ней забыть...
   - Милорды, а как вообще идут поиски убийцы от... его величества? Если вы подозреваете, что кто-то из соседей причастен, не это ли мы должны обсуждать?
   Я поглядела на Сарена, высказавшего тревожную мысль, но зря - поддержки не нашла. Брат лишь насупился. Балуар же вздохнул:
   - Да, ваше высочество. Но к сожалению, это слишком сложный вопрос, и если мы начнём разбирать его сейчас, то безнадёжно затянем совет. Уверяю, мы делаем всё возможное. Давайте найдём друг для друга время позже, и я поведаю вам, что знаю.
   Я опустила голову, благодаря и соглашаясь. И понадеялась, что святейший не отделается от меня несколькими фразами наедине. Аделик прочистил горло.
   - Герцог, готовьте свой план перемен в деталях. Обсудим его, пока год ещё молод. Граф Патресий, а вы докладывайте, что нам нужно, чтобы встретить асхемцев.
   Худой и молчаливый распорядитель встал и начал послушно расписывать, какие из цереморний ждут впереди.
   Мне его речь казалась скучной... незначимой рядом с тайнами, которые наши гости могут скрывать. Но я больше не смела о себе напомнить - до самого конца совета. Через полчаса мы вышли из зала, и Балуар сам предложил мне руку. Я взяла его под сухой локоть, как некоторые дамы поддерживали древних отцов. Впрочем, неизвестно ещё, кто из нас легче шагал.
   - Рад, что вы проявили интерес к делам Литании, - похвалил старец. - Давайте встретимся завтра?
   - Спасибо, святейший.
   Пока мы договаривались о времени, я проводила Балуара до покоев. Хоть и подозревала, чем это может обернуться.
   - Ваше высочество. - Старец расплылся в улыбке, завидев маларского принца в конце коридора. Тот чеканил шаг под звуки колокола на башне, отбивающего часы. - Вы необыкновенно тонко чувствуете время.
   - Как и вы, - отвечал Шинар сухо.
   Его взгляд, опережая приветствия, метнулся ко мне. Скользнул от лифа до подола платья, вновь прыгнул вверх, застыл на уровне глаз и шеи...
   Наверное, Шинар оценил, что я не ношу его подарок. Губы, по крайней мере, сжались ещё плотнее обычного.
   - Леди Лиата.
   - Милорд.
   Я отступила к фрейлинам, и принцу оставалось лишь зайти в тёмный кабинет. Пользуясь этим, я поспешила скрыться.
  
   ***
  
   Вечером Диларий принёс ответ. Никаких ядов, да и просто ничего подозрительного на шкатулке не нашли. Слабая радость... но всё же я тихо выдохнула. А ещё учитель доставил книгу - тот самый том в шелках, под которыми таилась надпись: "О магии крови и её ритуалах". Автор неизвестен. Мне предстояла интересная ночь.
   Увы, долгое чтение не оправдало надежд. Таинственный книгописец, хоть и причислял себя к учёным и даже магам, явно больше всего любил истории. Я узнавала о дворянах прошлого столетия, погибших при неясных обстоятельствах. О молодом бароне, который решил сгубить собственную невесту, по преданию утопил её труп в реке - и с тех пор каждый из его потомков также тонул. Либо в море, либо в озере, либо даже в собственной ванне. О путешественнике, который привёз из-за океана книгу с кровавыми страницами. Он вскоре почил от неясной болезни, полностью иссушившей тело. Том затерялся - но говорят, что периодически его находят, и раз за разом он выпивает души тех, кто рискнёт в него заглянуть. Наконец, шла речь и о ритуале, который якобы превращает человека в огромную, кровожадную летучую мышь.
   Походило больше на один из романов, которые так любила Ролла, чем на научный труд.
   Из хорошего - просидев взаперти день, я почти добралась до конца злосчастного фолианта. Из плохого - истории лишь распаляли страхи, заставляли ещё хуже спать ночью, но по раздумьям вряд ли таили... действительно полезное.
   В конце первого дня я поговорила с Балуаром. Увы, и он меня слабо обнадёжил. Святейший, кажется, и впрямь многое знал, но вот со мной не откровенничал. Уверял, что лекари и его собственные люди, сведущие в магии, днём и ночью следят за придворными. Они уже почти вышли на след. Нескольких слуг допросили, кого-то посадили в темницу. Но мне не стоит в это погружаться.
   А ещё... кажется, Аделик не сказал ему ни про окровавленный платок в руках Шинара, ни про шкатулку. И это не на шутку тревожило. Неужели и брат перестал воспринимать мои слова всерьёз?! Диларий выглядел смущённым, докладывая о яде, которого не обнаружилось...
   Из кабинета святейшего я вышла потерянной. Все дороги привели в тупик.
   У меня осталось три варианта. Надеяться, что люди Аделика всё-таки найдут убийцу без моей скромной помощи. Присмотреться к послам из Асхема, не зная толком истории наших отношений. Или всё-таки пойти к Шинару, который так настойчиво звал на ужин.
   Ещё день я перечитывала труд... и избегала жениха, коря сама себя. А затем всё-таки решилась.
   Суженый с его зловещими намерениями оставался моей последней нитью. План, отчаянный и небезопасный, сложился в голове.
   И я готова была его исполнить. Но сначала пришлось всё-таки встретить новых гостей.
  
   ***
  
   Принцесса Маас из Асхема оказалась девушкой... незаурядной.
   Как водится, утром мы приветствовали послов - легко, без пышных церемоний. Но уже эта встреча меня впечатлила.
   В приёмный зал делегацию ввели двое. Принцесса, жизнерадостная красавица чуть старше меня, спешила вперёд. Широкая улыбка освещала её смугловатые щёки, живые глаза успели обежать взглядом зал и придворных. Тёмные кудри играли на плечах и ложились на полную грудь, подрагивали при каждом шаге.
   Спутник вёл её высочество под руку и явно сдерживал. Человек в чёрном - как я успела узнать, граф Сирхем, родственник и опекун. Суровый, спокойный... Сзади шествовали квадратом ещё четверо мужчин - асхемцы называли их просвящёнными, духовными посланниками. Их тёмно-красные мантии цепляли пол, будто норовили оставить кровавый след. Хоть остальная свита и выглядела вполне обычно... Я поняла, что после долгих разговоров асхемская церковь приводит меня в трепет. Почти в такой же, как маларская магия.
   - Каак я рада с вами повидаться, ваше высочество! - пылко заверила Маас, приседая перед Аделиком. - Как жаль, что поводом стало столь печальное событие! Да найдёт дух его величества Этара покой в чертогах Отца.
   Брат успел ответить любезностями, принцесса отворачивалась от него нехотя, с видимым сожалением. Но тут же обратилась к Балуару. Потом настала очередь Сарена, и, наконец, моя.
   - Вааше высочество Лиата! - Маас приложила руку к сердцу. - Наконец-то нам выпадет шанс познакомиться! Я так о вас наслышана, что умирааю от любопытства.
   ...Вечером, конечно, всё продолжилось на приёме.
   Если прошлый обед, в честь Шинара, казался мне мрачным и опасным, то этот давил контрастами.
   Послам, которых советники прочили друг другу во враги, предстояло встретиться на одной сцене. Я гадала - как поведут себя маларцы? Явятся ли в полном составе? Они не стали скромничать. Гостей из разных стран рассадили за отдельные столы, отослав Балуара к моему жениху, а Неллера к новым гостям. Несколько групп людей охотно разговаривали и смеялись - Маас, к примеру, любезничала со всеми. Рядом с ней граф Сирхем сидел с лицом человека, которого неотвратимо одолевает мигрень. Тёмно-алые просвящённые ели в молчании. Прямо напротив них Шинар сверкал глазами.
   Я пару раз поймала его взгляд - в конце концов, сегодня я надела лучшее голубое платье! И серьги, будь они неладны. Но если жених и позволил себе эмоции по этому поводу, то тщательно их скрыл.
   Когда подошло время танцев, зал зашептался сильнее. Быстро смешался; я едва запомнила, как Аделик раскланялся с Маас, но двинулся зачем-то к маларскому принцу. Долго ли они говорили? Этого я тоже не узнала.
   Маас выпорхнула из-за стола, свободно вздыхая. Опекун что-то шепнул ей на ухо, но она едва обращала внимание. В следующий раз, когда я обернулась, асхемская красавица уже оказалась... рядом.
   - Ваше высоочество! - Маас смутилась лишь на миг. - Могу я к вам присоединиться? Вечер вот-вот закончится, а я так и не обмолвилась с вами ни словом!
   Конечно, она преувеличивала. И говорила с акцентом, растягивая одни слова и самую малость коверкая другие. Все вокруг соглашались в один голос, что звучит это прелестно. Мы оказались в хорошей компании: фрейлины, пара молодых асхемцев, сын лорда Визмана...
   - Конечно, - отвечала я, понимая, что всё равно не изменю хода событий. Но мне и не хотелось. - Чем я могу вас заинтриговать?
   - Видите ли, мой дорогой отец бережёт меня как бутон прекрасный цветка. Я совсем не была за границами Асхема, об обычаях вашей чудесный страны мне пришлось узнавать от строгих воспитательниц! Но я слышала, что вы очень образованная девушка. С вами должно быть интересно!
   Она так... лестно отзывается обо мне. Что же может рассказать об Аделике? Как оказалось - немногое, ведь скоро принцесса уже откровенничала:
   - Зато я совсем не представляю других людей при вашем дворе. Вы ведь расскажете мне о лорде Неллере, лорде Патресии и, конечно, о ваших благородных братьях?
   Тогда я решила, что на сегодня это и станет моей ролью. Аделик... не стоит говорить, что после приёма он направится к своей нынешней фаворитке. Пусть её и не назвать большой любовью будущего короля, но тот всегда был пылок с женщинами. Его супруге придётся нелегко, кто бы ею ни стал.
   Я отвечала деликатно, и на том вечер закружился сам собой. К нам подплывали вельможи, нас увлекали на танцы - не парные, простые и даже весёлые. Мы брались за руки с молодыми лордами, и Маас улыбалась мне, оказываясь напротив. Потом я видела, как Ролла смеётся рядом с маларским бароном, что так поразил её воображение. Не раз и не два осушала кубки с игристым вином.
   - В Асхем принято обращаться на "ты" с теми, кто вам нравится. Вы позволите мне эту маленькую воольность, леди Лиата?
   - Буду только рада!
   Когда я вырвалась из зала передохнуть, голова шла кругом. И окликнувший меня голос прозвучал как гром среди ясного неба.
   - Лиата.
   Я вздрогнула. Едва успела обернуться.
   Шинар подкрался ко мне резвее принцессы - сегодня у всех выходило меня ошеломлять! Я вдруг наткнулась на ледяной взгляд. Он застыл близко, в каких-то двух шагах.
   - Вы нарочно избегаете меня?
   Что?
   - Я... нет, ваше высочество. Даже и не думала...
   Не знаю, что произошло. Он вдруг оглянулся. Шагнул вперёд. И я оказалась вжатой в стену! Ладонь принца ударила рядом, закрывая свет факелов. Отрезая от прочего мира...
   - Мне показалось иначе. Вы пропали на два дня и не взглянули на меня за вечер - принцесса Маас так увлекла вас?! О чём вы болтали?
   Это неправда, но... Голос Шинара звенел яростью - тихой, внезапной и неприкрытой. Что с ним? Я робко вдохнула уже знакомый запах. Могла бы рассмотреть его лицо - если бы не так испугалась!
   - Милорд! - еле выдохнула я. В голове начало стремительно проясняться. Глупая! Какая же я ... Он может сделать со мной что хочет. Но неужели посмеет здесь, рядом с сотней людей? - Прекратите, нас увидят.
   - Мне надоели ваши игры. До дрожи надоели. Вы ластитесь ко мне в один день, говорите, что хотите узнать. А затем сбегаете и пропадаете из виду. Принимаете подарки, стараетесь угодить, - он с каким-то даже отвращением оглядел мой наряд, - и снова прячетесь. Думаете, что сможете держать меня за дурака? Стоит напомнить про разговор, с которого мы начали?
   Почему-то мне стало горько в один миг. Я так недолго радовалась! Один вечер, на пару часов забыла о боли, страхах и потерях. Просто танцевала, просто позволила себе засмеяться... Но, видимо, зря. Весь этот приём - даже не жестокая игра, а поле боя, на котором обязательно будут жертвы.
   На котором убили моего отца.
   Глаза затуманило - но это оказалось внезапно на руку. Уж чего-чего, а моих слёз Шинар, похоже, не ожидал.
   - Я просто пытаюсь обдумать всё, нам с вами предстоит, - не знаю, откуда нашлись слова, но я всё-таки произнесла их. - И хотела принять ваше приглашение на ужин. Если оно ещё в силе.
   Шинар пропустил воздух сквозь зубы.
   - Вот как? По собственной воле? - Уголок его губ зло дёрнулся.
   - Да, милорд.
   - Тогда завтра. Приходите завтра, я пришлю за вами заранее.
   Когда он отстранился и оставил меня - такой же внезапный и непонятный, я приложила руки к глазам. Боги, да что же происходит?
   На приём я вернулась в расстроенных чувствах. И больше уже не танцевала. Теперь мне всюду чудились взгляды людей в алых одеждах, которые так просто проникли в мой родной дом.
   Знать бы ещё, они ли так задели Шинара.
  
   Глава 5
  
   Время до следующего вечера я провела в раздумьях. Что надеть, как вести себя с женихом? Вопросы, всегда казавшиеся мне легкомысленными, внезапно стали значить слишком много.
   Мой план, и раньше не поражавший надёжностью, с каждым часом заставлял сомневаться сильнее. Аделику он тоже не понравился... Брат нахмурился и долго, серьёзно глядел на меня. Затем спросил, не перестану ли я подозревать Шинара. Но всё-таки согласился помочь.
   Через пару часов, в разгар ужина, он пошлёт за маларским принцем, чтобы просить у того срочного совета. У одного из слуг якобы найдут подозрительную вещь, талисман древных духов, и нужно будет узнать, нет ли на нём следов проклятья - тех, что Шинар чувствовал у гроба отца. Аделик скажет, что наши маги в смятении. Талисман, конечно, окажется пустышкой - но если повезёт, я успею осмотреться в покоях маларца.
   Знать бы ещё, даст ли мне жених такой шанс. Отошлёт ли он слуг, как это любил делать отец во время дружеских бесед? Или напротив, прикажет следить за каждым моим шагом? Я должна хотя бы побороться за его доверие. Примириться с ним после вчерашнего, держаться мило, безобидно...
   И просто поддерживать разговор, о Боги. Вспоминая наши прошлые встречи... я всерьёз боюсь, что мы замолчим на пятой минуте. И продолжим сидеть, лишившись дара речи, недовольные друг другом. Дама, учившая меня этикету, строгая леди Гелая, узнав о таком, приложит запястье ко лбу и красиво упадёт в обморок.
   Когда за окнами стемнело, в мои двери наконец постучали. Двое маларцев крайне учтиво раскланялись и провели по коридорам. Скоро я уже стояла у дверей в покои суженого.
   За ними встретила отдалённо знакомая обстановка. Полутьма, свечи и гостиная в зелёных тонах.
   - Ваше высочество. - Шинар встал с кресла, где ждал с какой-то книгой. - Проходите.
   Я послушно улыбнулась, проследовала в соседнюю комнату, к небольшому изящному столу. Слуги тут же засуетились вокруг, отодвинули нам стулья, наполнили кубки вином. После вчерашнего вечера я предпочла бы чай, но капризничать не решилась.
   - Я должен извиниться за своё поведение, - неожиданно начал Шинар, устроившись напротив. - Не стоило на вас давить.
   Сегодня он выглядел... спокойным. Волосы, частично собранные сзади, ровно ложились на плечи. Чёрный дублет с серебряными застёжками сидел на принце безукоризненно. Взгляд светлых глаз скрестился с моим и не собирался отступать. Но и не угрожал.
   - Благодарю. - Я робко улыбнулась. - И принимаю извинения. Надеюсь, в будущем я не расстрою вас так сильно.
   Говоря по правде, я и впрямь поняла, что не держу обиды.
   Моё поведение легко назвать противоречивым. Я уверяю Шинара, что не хочу за него замуж. Но тревожные вести от брата заставляют передумать - притвориться глупышкой, приблизиться к жениху, льстить и даже заигрывать. Потом я вижу, как он собирает кровь Неллера на платок, слышу разговоры о чёрной магии. Пугаюсь и вновь пытаюсь отдалиться. Принимаю его подарок, но нахожу там ловушку... И пока люди Аделика проверяют футляр на яд, делаю вид, что меня вовсе нет во дворце.
   Всё так. Не зря мужчины пишут, что девушки - сложные создания и невозможно понять, что у них на уме.
   - Вы очень любезны, - внимательно разглядывая меня, решил Шинар. - Итак, Лиата. Я надеюсь, сегодня мне удастся узнать о вас что-нибудь ценное?
   - Буду рада помочь вам в этом, милорд. С чего мне начать?
   - Чем вы занимались в последние два дня?
   Стало не по себе. Быстро и однозначно. Вот оно: первый вопрос, и я уже с трудом выдерживаю взгляд жениха.
   - Приглашала к себе учителей, ваше высочество. - Я вспомнила предложения Аделика и решила соврать что-нибудь из уже выдуманного. - Гуляла... недолго. Боялась простудиться.
   Кончик языка замер на последних словах, понимая, что прозвучали они неловко. Я уже представила, как Шинар усмехается и спрашивает, сколько же времени из двух дней у меня заняло это "бояться". К счастью, принц пока не язвил.
   - Чему вас нынче учат?
   - В основном тому, что должна знать каждая литанская леди. Вчера я репетировала несколько танцев перед приёмом...
   - Смотрю, они вам помогли.
   Я вымученно улыбнулась и уронила взгляд в стол. Ну вот, недолго продержался. Хотя бы глаза нашли, за что зацепиться: слуги поднесли нам первые блюда, на тарелках розовела пряная рыба и сверкал, почти искрился сладкий соус. Я аккуратно взялась за вилку.
   - Представления об идеальной женщине в Маларии не слишком расходятся с вашими, - продолжил жених, не спеша прикасаться к еде. - Вы поёте?
   - Не так хорошо, как мечтала бы. Боюсь, у меня слабый голос.
   - Играете на музыкальных инструментах?
   - Конечно. Если хотите, милорд, я исполню для вас что-нибудь на арфе.
   - Непременно, - "пообещал" Шинар. Таким тоном, каким обещают, чтобы тут же забыть. Всё желание, которое я от души пыталась добавить в речь, жених отмёл со скучным видом. - Ещё я по крайней мере знаю, что вы не против книг.
   - Да, пожалуй...
   - Какие вас увлекают?
   Я чуть не подавилась первым же кусочком и потянулась к кубку с вином. Кровавые истории так и встали перед глазами. Когда я в панике отогнала их, картины сменились: сказки прошлого, что так манили меня в детстве. Чужие короли, принцессы... а больше них - простые люди. Увы, даже о бедных рыцарях пишут редко, а жизнь честных ремесленников и вовсе стараются обойти стороной. Но я всё равно искала. Слишком неохотно меня выпускали из дворца, чтобы судить лишь по собственным впечатлениям.
   - Вы найдёте их наивными, милорд, - улыбнулась я изо всех сил и перечислила пару самых толковых романов Роллы.
   - Не имел удовольствия оценить, - к моему счастью, ответил Шинар. - Но сомневаюсь, что они помогают вам на советах. Вы часто там бываете? Или после кончины отца братья стали больше вам доверять?
   - Милорд, меня не готовили к государственным делам! - ахнула я в ужасе. - Я уже говорила, это случайность... и обсуждали мы в основном асхемский приём.
   Шинар почему-то вздохнул и наконец принялся за еду.
   - Отец сочтёт вас прекрасной невестой, - заключил он странно чуть погодя. Я так и не поняла, искренне или с неудовольствием. - Хотя ваши занятия с мечом в Маларии могут не одобрить.
   - В них есть что-то предосудительное?
   - Нехорошо, когда женщина может защититься без мужской помощи. Разумеется, по взглядам моих соотечественников.
   - А вы их не разделяете?
   - Не вижу большой разницы, как убивать время. Лишь бы вы не скучали.
   Это прозвучало... почти мило. И в то же время - слегка пренебрежительно. Я даже не знала, что выбрать.
   - Спасибо, что заботитесь о моём самочувствии...
   - Это не совсем забота о вас, - развеял мои сомнения Шинар. - Скучающая женщина ищет развлечений - и обычно они так или иначе связаны с обществом мужчин. Других мужчин, если муж вечно занят. Это не то, что я намерен позволить своей супруге.
   О Боги!
   Теперь он оторвался от еды и приковал ко мне взгляд - уже привычный, холодный и пронзительный.
   Неужели весь этот разговор - чтобы узнать, насколько я буду верна?
   Неужели именно это ему так важно? Но... ни сейчас, ни на охоте, ни вчера, вжимаясь в стену, я не могла отделаться от ощущения: жениха интересует другое. Он будто старался проверить меня, раз за разом! В чём-то более значимом.
   - Уверяю, милорд, я не собираюсь доставлять вам подобных тревог.
   - Возможно, пока вы юны и невинны. Однако я видел, что принцесса Маас хорошо развлекала вас вчера. Как вы её находите?
   - Она... - В горле пересохло мгновенно. Мне потребовалось снова отпить из бокала. - Очень мила. А вы с ней знакомы?
   - Чуть ближе, чем с вами. Её тоже растили под золотым колпаком. Но в отличие от вас ей, видимо, куда больше повезло с женским окружением. Её лелеяли сёстры, подруги... воспитывала мать, в конце концов.
   Теперь у меня ком встал в горле.
   Разговор становился всё сложнее. Он ведь серьёзно пытается вызвать меня на откровенность! Зачем же?
   Мама умерла, даря жизнь мне. Всё, что я знаю о ней, составлено из обрывков - картин, рассказов отца... и снова записей в книгах. Драгоценные крупицы, которые я как сказочную росу собирала в ладони... надеясь, что смогу утолить непонятную жажду. Ту, с которой не справлялись строгая кормилица и весёлые, но всегда слегка чужие фрейлины.
   Но я не могу сказать об этом Шинару. Я вообще не должна быть с ним искренней: я пришла сюда играть роль, которая понравилась бы большинству мужчин при дворе. "Прекрасная невеста", - он сам сказал.
   - Даже будь я очень привередлива, милорд, я не смогла бы жаловаться на свою семью. Боги окружили меня замечательными людьми.
   - Не спорю. Но какие у вас отношения с братьями?
   - Добрые. Они всегда поддерживали меня и...
   - Даже младший?
   Да кто позволил ему допрашивать меня, не давая ничего взамен?!
   - Конечно, - ответила я неожиданно сухо для самой себя. И Шинар словно бы только этого и ждал.
   Он откинулся на стуле, изучая моё лицо, шею... и ниже, вырез платья. Будто ловя и запоминая каждый участившийся вздох.
   Так невозможно!
   - А что до ваших родных? - не выдержала я, подаваясь вперёд. - Вы обещали, что расскажете и о них тоже.
   - Допустим. Отец правит Маларией, мать с утра до ночи обустраивает дворец, а брат скачет по военным лагерям, осматривая солдат. Это его любимое увлечение в последние годы.
   - Его высочество Ридлар любит... сражения?
   - Можно сказать, что он находит их занятными. Мальчишке не хватает азарта в мирной жизни.
   Если я надеялась, что найду ещё какие-нибудь зацепки в ответе, то зря. Шинар умудрился уложить своё мнение в несколько сухих фраз и так, что расспрашивать дальше казалось просто грубым! Разве что...
   - Милорд, а вы не думаете сами, что войны - злое и противоестественное дело?
   Наивная леди вполне может позволить себе такое. Глаза Шинара медленно сузились, во взгляде снова зажёгся интерес. Но...
   Наверное, удача не собиралась улыбаться мне сегодня. Потому что именно в этот миг нас прервал стук в дверь.
   Я выпрямилась, а принц нахмурился, кликнул слугу. Вскоре тот уже возник на пороге и донёс, что беспокоит нас посыльный от Аделика.
   - Пусти, - решил жених.
   Дальше всё сложилось почти так, как я представляла. Вошёл один из знакомых мне баронов, мужчина возраста Шинара, и принц решил поговорить с ним в гостиной. Минуты тянулись долго. Я покрутилась на стуле, осматриваясь лишний раз: комната, в которой мы ужинали, служила маленькой приёмной. Для тех, кого жаль держать у порога, но не охота звать в спальню. Кроме дивана, стола и нескольких стульев она ничем не хвасталась... зато прямо напротив меня красовалась незнакомая дверь.
   После разговора с Аделиком я успела заручиться помощью ещё одного человека. Графа Патресия. Дворцовый распорядитель никогда не проявлял ко мне особой заботы, но служил верой и правдой королевской семье. Он легко рассказал, что и как устроено в гостевых покоях его маларского величества. Спальня должна прилегать к гостиной с другой стороны, а путь передо мной ведёт... в кабинет.
   От этой мысли чаще билось сердце.
   - Лиата. Прошу прощения, но мне нужно отойти, - уронил Шинар, вернувшись.
   - Что-то случилось?
   Он на миг задумался и всё же пересказал мне суть. Очень кратко, но нигде не соврав.
   - Может, мне сопроводить вас? - рискнула предложить я вежливо.
   - Нет. Я постараюсь скоро управиться. Если что-нибудь понадобится - слуга у дверей, просто зовите. Если пройдёт больше трети часа или вам наскучит ждать, не терзайте себя, возвращайтесь к своим занятиям.
   Я только робко кивнула.
   Интересно... судя по тону принца, он полагал, что я сбегу, едва ноги унесут его за поворот коридора. Понял, что вечер не задался? Но он, справедливости ради, хотя бы не причинил мне вреда.
   Не тратя времени на подготовку, Шинар уже выходил за посыльным. Скоро дверь хлопнула, оповещая, что принц покинул свои временные владения.
   А я осталась... почти одна.
   Меня стережёт охранник в гостиной. Это стоило осмыслить. Он замер где-то там, у самого входа, за стеной и без какого-либо намерения беспокоить принцессу. Значит, лучшего шанса и ждать не стоит. Мой час пробил.
   Я дала себе ещё минуту-другую перевести дух, привыкнуть к воцарившейся тишине... Невидимый слуга не издавал ни звука. В гостиную, тем не менее, мне путь заказан, как и в спальню, остаётся кабинет.
   Собравшись с силами, я встала из-за стола.
   Аккуратно. Как затаившаяся крольчиха - зверем опаснее я себя не посмела бы считать. Шагнула на мысках по зелёному ковру. Туфли, на счастье, тщательно выбраны для этой встречи: с мягкой подошвой, почти без каблука. Дверь впереди приковывала взгляд. Я подошла, вымеряя шаги, и осторожно взялась за ручку.
   Стоило лишь слегка нажать - и деревянная преграда поехала внутрь.
   О Боги, я почти верила, что она окажется заперта! Неужели в кабинете Шинара не найдётся ничего интересного?
   Мои сомнения развеялись минутой позже. Новая комната встречала темнотой, пришлось взять зажжёный канделябр из приёмной - тише, тише! - и с ним уже вернуться. Три огонька разогнали молодую ночь и явили глазам вполне зловещие картины.
   Я... застыла на самом краю мелового круга.
   Странный узор струился по полу. Белый или голубоватый - сейчас не разобрать. Толстые, уверенные линии покрывали каменный настил, разбивали его на мелкие овалы и треугольники. В центре этого рисунка, у закрытого окна стояла на треноге... жаровня. Не самый частый предмет в мужском кабинете, но я сразу поняла, зачем она здесь!
   Из описаний в моей кровавой книге. Из кратких, но дельных разговоров с придворными магами. Это костёр, который они используют для ритуалов, сомнений нет.
   У дальней стены, уже за кругом теснились стол и стул, в противоположном конце - камин, тумбочка, ещё пара кресел. Кажется, их специально вынесли подальше, чтобы расчистить место у окна. Наверное, в то приходилось выгонять дым.
   Хотя сейчас в кабинете ничем не пахло, дышать стало внезапно тяжело.
   Боги, что я делаю? Вторгаюсь к человеку, которого подозреваю в злых делах, возможно - в гибели собственного отца! Хотя, может, подозреваю зря? Если Шинар не стал даже запирать дверь, есть ли ему что прятать?
   Но я просто не могу отступить - не после того, как договорилась с Аделиком! Убедила брата врать, потратить время, рискнуть доверием маларцев... не может всё быть напрасно! Да и не стал бы Шинар... что бы я ни знала о нём, особенно дурной славы принц не снискал. Вряд ли он готов расставлять смертельные ловушки в открытой комнате, правда же? Особенно там, куда может зайти его невеста. Или какие-то капканы здесь всё-таки таятся? Что если жених ждёт от меня подобной глупости?
   Я тряхнула головой, сжимая зубы. Прислушалась ещё раз к звукам за стеной - и бездумно шагнула вперёд.
   Как ни странно, страх не сделал мои движения слабыми. Шаги выходили бесшумными, позавидовал бы и Диларий. Осторожно, не наступая на линии, я подобралась к жаровне и застыла над чашей.
   Та оказалась глубокой и пятиугольной. Жёлтый металл тускло переливался в полутьме, края его украшали руны и завитки. Повинуясь внезапному порыву, я перехватила подсвечник левой рукой, стянула зубами перчатку с правой и тронула ребристый бок.
   Чуть тёплый. Странно всё-таки, не чувствовать запахов - ни гари, ни каких-либо других. Что здесь недавно жгли? На дне остались лишь чёрные угли - достаточно мелкие, разной формы, но одинаково безликие.
   Конечно же, мой жених маг. Но в этом нет ничего предосудительного. Вот если взглянуть на ингредиенты...
   Пара шагов по узорам - задержать дыхание, не оступиться! Лишь бы не задеть меловую вязь! Я почти добралась до стола, но внимание привлекла полка рядом. Книги. Пара корешков выдвигались вразнобой, и я неожиданно вспомнила нашу встречу в библиотеке.
   Что Шинар оттуда брал?
   Я поднесла свечи к корешкам, шепча губами названия: трактат по травам, за ним - ещё один, на маларском. Томик с описанием горных пород - нужен ли он колдуну? Несколько фолиантов с загадочными философскими темами: воля и разум, смирение, вера... неужели принц так любит размышлять о жизни?
   Время, Лиата! - одёрнула я себя и бросилась к столу.
   Тот оказался на редкость аккуратным. Чернильница, пара бумаг и писем были плотно сдвинуты в центре, основная поверхность блестела от пустоты, и лишь в углу ютилось оно - ещё одно пособие. Я наклонилась, разобрать буквы, и что-то на секунду сжалось в горле.
   "О тайных мотивах людей". Автор - литанский философ, которого отец отмечал при дворе, труды его хвалили. И судя по всему, эту книгу Шинар признал особенно достойной. Я вспомнила, как он допрашивал меня с четверть часа назад...
   Нет, нет, ерунда! Даже открывать не стоит - придётся лезть в ящики. Как бы ни было страшно, всё значимое хранится там!
   Я поставила свечи на стол и взялась за верхний.
   В нос ударила смесь новых запахов. Не назвала бы её резкой, но что-то чуждое, непривычное стенам дворца и родной природе, наполнило воздух. Странные флаконы с жидкостями - их разные цвета можно было определить даже в полутьме. Одни - почти прозрачные. Другие - тёмные, с густым содержимым, похожим на...
   Нет, я не должна об этом думать.
   Ниже, ниже!
   Ещё один - на этот раз порошки в сложном подносе со множеством ячеек. Соли, сера? Кристаллы переливаются, свечи красят всё в оранжевый, по форме не различить. Конечно, странные вещества, но ничего запретного.
   Часть меня с неясным страхом искала знакомый платок.
   Я понимала, что Шинар мог спрятать вещь Неллера где угодно. А мог уже сотню раз использовать - тем чёрным способом, какой посчитал бы нужным! Но глупая мысль билась в голове, а пальцы двигались всё лиходрадочней, пока время убегало.
   Не пора ли вернуться? Но я ведь услышу, как заскрипит входная дверь!
   Когда я нашла странный листок, то схватила его обеими руками, забывая все надежды не перекладывать вещи. Глаза забегали по строчкам - перечень трав и порошков. Второй, из ящика сбоку, на очереди. Там...
   Сердце пропустило удар.
   Записи будто плыли перед глазами в полутьме, глаза начили слезиться от усердия. Не обычный маларский - древняя, забытая и едва узнаваемая форма. Я впилась глазами в слова, и когда различила три из первого абзаца, то закусила губы.
   "Круг".
   "Сжечь".
   "Человека".
   Ниже стояла пометка на нынешнем, уже знакомом языке:
   "Эффект проявится немедленно, будь осторожен".
   Под стук крови в висках я отложила листок обратно... и только тут заметила её.
   Серая шёлковая перчатка ютилась в самом углу. Достаточно тонкая, чтобы принять её за женскую, но вполне широкая, чтобы оказаться мужской.
   Не платок, но это... ещё один фрагмент чужой одежды! Ещё одна вещь, которой не место в ящике стола!
   - Нашли что-нибудь интересное?
   Сложно сказать, что со мной стало в тот миг.
   Я вздрогнула, как ребёнок. Пальцы разжались. Находка скользнула на пол, но было уже не до того.
   Шинар попросту стоял рядом. Не просто на пороге, не у входа... нет, в каких-нибудь двух шагах! Губы принца казались ещё одной меловой чертой. В глазах бушевало пламя. И я... поняла, что ещё не видела его злым.
   Как он...
   - Милорд, я...
   Мои тренировки пропали даром - Шинар метнулся вперёд слишком резко. Я не успела и пискнуть. Его рука поймала мою. Плечо пронзила боль. Мужчина дёрнул, и я полетела ему на грудь.
   - Нет! - Мысль, что пора кричать, пришла запоздало. Собственный голос показался тихим до неправдоподобия. - Простите, я..!
   Руки крутанули меня, обвили, и ладонь легла на рот.
   - Не стоит, - шепнул мужчина, пока я отчаянно мычала.
   Помню, что дальше я билась в панике. Пыталась вырваться, развернуться, хоть слово молвить! А он просто держал. Обхватившие меня плечи казались стальными и нерушимыми, от тела по спине разливался жар. Жёсткая ладонь, напротив, обдавала губы холодом, пахла резко и горько! Секунду это длилось, две, минуту? Время сплелось воедино и вдруг начало ускользать. Комната, беснующиеся огни, силуэты - всё размывалось, и...
   Перед тем, как провалиться во тьму, я с дикой чёткостью запомнила одну вещь. Перчатка, лежащая на полу - она раскрылась, обнажив несколько чётких пятен на тыльной стороне.
   Несколько капель крови.
   - Время игр закончилось, Лиата, - прошептал голос мне на ухо.
   И на том мир окончательно померк.
  
   Глава 6
  
   Выныривала из забытья я медленно.
   Сначала в сознание проник неяркий свет. Я поняла, что лежу на кровати, рассматривая незнакомую обивку балдахина. Потом, раньше мыслей, в груди родилась тревога. И лишь за ней нахлынули воспоминания.
   Я попыталась сесть...
   - Не двигайтесь, - предупредил строгий голос, и Шинар опустился рядом. Прямо у моей талии. Я вздрогнула, надеясь отстраниться: где я, в спальне жениха? Уж точно не в своей! - И не кричите.
   Я всё равно бы не смогла. Тело казалось ватным, голова кружилась даже покоясь на подушке. Я отлепила сухой язык от нёба и прошептала:
   - Что вы со мной сделали?
   - Усыпил. Корень чёрного ландыша - наверняка вы слышали. Скоро пройдёт.
   - Братья знают, что я здесь. Весь дворец знает! Вы не можете...
   - Успокойтесь, - приказал мужчина жёстко и подался вперёд.
   Лицо его приблизилось к моему. Принц выглядел по-прежнему зло, разьярённо - глаза прищурены, тонкий шрам отражал огонь свечей и казался особенно заметным. Голос больше походил на рык:
   - Не я первым нарушил законы гостеприимства. Либо вы сейчас заговорите начистоту, либо клянусь, я пошлю к чертям весь этот союз и вашего брата. Он надоумил вас рыться в моих вещах?!
   Я тяжело задышала, корсет сдавил грудь. Нет, только не так, пожалуйста!
   - Я сама, милорд. Это целиком моя идея.
   Шинар схватил меня за плечо. Я попыталась вырваться... и болью вдруг откликнулось запястье. Я запоздало поняла, что его саднит. Слегка перевела взгляд -
   и разглядела то, что напугало сильнее всех угроз! Тонкая повязка скрывала кожу, и на ней проступило мутно-красное пятно. Небольшое, но...
   Пару секунд я просто шокированно ловила воздух губами.
   Нет!
   - Я всё знаю! - выдохнула затем в полном отчаянии. - И братья знают! Я видела, как вы прятали платок Неллера на охоте, видела перчатку в столе...
   Боги, мне удалось его удивить! На миг черты Шинара дрогнули, и злой хищник надо мной расширил глаза.
   - Вы следили за мной?
   - Я знаю даже про шкатулку, которую вы посылали - знаю, что собирались меня ранить! Даже если вы решите проклясть меня, убить, вам не уйти отсюда... безнаказанно!
   Мы застыли в каком-то невозможном положении: на кровати, соприкасаясь, дыша друг другу в лица. Чёрные волосы маларца падали мне на грудь, и на краю сознания мелькнула странная мысль: мягко. Так близко ещё ни один мужчина ко мне не подбирался. Боги, но о чём я?
   - Знаешь, я рад, что ты совсем не та дурочка, которой пыталась казаться, - произнёс Шинар медленно, немало меня поражая. - Хотя до ума тебе ещё далеко. Поэтому ты пыталась разыгрывать передо мной черти знают что?
   Я не смогла ответить, но он и не ждал. Запоздало в голову пробралась ещё одна догадка.
   Его хватка кажется нежёсткой, потому что я чувствую её будто сквозь два слоя одежды. Слова Шинара - тихие, а мои и вовсе едва слышны. Даже несмотря на слабость, не могу поверить, что так звучит мой голос! В кабинете я рылась в сотнях трав и веществ, но едва различала запахи...
   - А вас и не удивил мой поступок! Как вы пришли вовремя, как подкрались ко мне - вы что-то заранее подмешали мне в вино?!
   Я попыталась описать остальные свои чувства, и тогда Шинар нехотя отстранился. Даже ненадолго прикрыл глаза. Дыхание само сбилось - так я боялась спугнуть эту внезапную перемену.
   - Ладно, - решил принц спокойнее. - Пожалуй, мы оба задолжали друг другу объяснений.
   - Извольте начать первым! - Я кое-как приподнялась, пользуясь моментом, хотя в голове всё перевернулось.
   - Да, я обращаюсь к магии на крови. - Мужчина вернул мне хмурый взгляд и вдруг горько усмехнулся. - Давно и весьма успешно. Это правда. Но все эти вещи, которые я собрал - они служат для совсем простого ритуала. Ты, видимо, захочешь знать, как он работает?
   - Будьте добры!
   - Я говорю с человеком. Задаю ему вопросы, пытаюсь вызвать на откровенность. Потом... проходит час-другой, и я беру его кровь - если получится, конечно. По ней я могу узнать, врали мне недавно или нет.
   - И вы...
   - Интересно, что я увидел, сжигая тряпицу Неллера? - Мужчина вновь подался вперёд, и на этот раз я с трудом выдержала обвиняющий взгляд. - Беспросветную ложь. Твой младший брат, несколько графов, помощники Балуара - я добрался до многих. Был ли хоть один достаточно честен? Нет. В вашем проклятом дворце мне лгут даже чаще, чем в Асхеме - и это чертовски злит, учитывая, что меня позвали сюда как союзника, просили расследовать смерть твоего отца! Как думаешь, что покажет твоя кровь, если предать её огню?
   Я затаила дыхание. Гнев жениха, неожиданные открытия - всё это подавляло, но ещё сильнее задело другое.
   - Вы что, и меня подозреваете...?
   - Видимо, уже нет, - вздохнул Шинар. - Ты слишком остро воспринимаешь потерю, слишком рьяно и неосторожно взялась за мной следить. Похоже на искренность.
   Пусть он и "одобрил" моё поведение, от возмущения я резко вдохнула.
   Маларец. Чужой, незнакомый человек, чёрный маг... полагал, что я могу поднять руку на отца!
   Не слишком ли много он на себя берёт? Аделик ведь чётко дал понять, что просил лишь магических консультаций и никак не предлагал лезть к каждому из наших придворных в душу. Самоуверенность, наглость - самое то, чтобы прикрыть собственные злые планы!
   И не знаю даже, что меня больше нервировало. Подозрения или это "ты", которым жених теперь пользовался.
   - А вы, значит, честны. - Негодование подогрело кровь. Я решила, что самое страшное уже произошло, и невольно осмелела. - Предлагаете поверить вам на слово... во всём?
   - Не помню, чтобы врал тебе в лицо.
   - Да, вы всего лишь опоили меня и держите у себя в спальне! Посылали шкатулку с ловушкой, теперь порезали запястье... Покажите мне этот ваш ритуал, раз уж на то пошло. Вы ведь можете?
   Теперь принц смерил меня долгим взглядом, будто задумавшись. Но в итоге решил:
   - Почему бы и нет, в конце концов.
   Я тут же подалась вперёд, надеясь слезть с кровати, но он остановил:
   - Тише. Только не упади и не вини потом меня, прошу.
   И подал мне руку.
   На пару секунд я застыла, разглядывая его несчастно. Наверное... глупо было стыдиться столь простого жеста. После того, как он скрутил меня недавно - а затем лично отнёс в свою кровать. Но почему-то по собственной воле коснуться этой крепкой руки, опереться на неё, положиться - казалось страшно. Не так, совсем не так я представляла отношения с будущим мужем.
   Я с трудом переборола себя, чтобы принять ладонь, ухватиться за предплечье. Шинар беспокойства не выказал - нарочито спокойно помог мне встать, а затем повёл прочь из спальни.
   Осторожными шажками.
   Мы прошли в гостиную, где царила тишина - последний охранник куда-то исчез. Ждал за дверью, полагаю. Остальное не изменилось: свечи и кресла, наш незаконченный ужин в приёмной, распахнутая дверь кабинета...
   - Садись сюда, - предложил Шинар, пододвигая мне кресло к самому краю мелового круга.
   Я устало опустилась, не протестуя.
   Жених вернулся с подсвечником, зажёг от него ещё с пяток огней в комнате. Скоро они осветили обстановку, и я с недоверием огляделась. Кабинет Шинара перестал казаться столь зловещим. Принц прошёл к жаровне, достал из-под стола мешок углей и методично поджёг их длинной палочкой. Скоро в пятиугольной чаше заплясало самое обычное пламя. На краю же умостились две вещи - перчатка и платок... явно связанный со мной.
   - С чего начнём? - Мужчина поймал мой взгляд и вдруг знакомо, издевательски улыбнулся уголком рта.
   - Чья это перчатка? - Я попыталась запрятать оставшиеся эмоции глубже. Только забавлять его сейчас не хватало!
   - Вашего святейшего. Он долго от меня скрывался и был предельно осторожен. Что ж, пожалуй, её и рассмотрим.
   Шинар открыл средний ящик стола, извлёк оттуда несколько склянок и мешочков. Я завороженно наблюдала за его движениями - быстрыми, но спокойными, даже утончёнными. Такими жестами художник превращает безликий холст в картину. Музыкант складывает разрозненные звуки в мелодию. Не думала, что в чёрной магии увижу нечто похожее на искусство.
   - Хочешь ещё о чём-нибудь меня спросить? - предложил жених.
   - А вам это не помешает?
   - Нет. Ничуть.
   - Что ещё вы знаете о смерти отца? - Я не стала растрачиваться на мелочи. - Пожалуйста, расскажите мне.
   - Мало, - отвечал принц неторопливо, бросая в огонь первую щепотку кристаллов из стеклянной банки. Пламя вдруг ухнуло, позеленело, и сноп искр взвился к потолку.  - Во-первых, судя по тому, что я увидел в ауре короля, нет причин сомневаться, что его действительно прокляли. Но все проклятья, о которых я когда-либо слышал... позволь заметить, слышал, а не использовал сам, Лиата... сходятся в одном: для них нужно действительно много крови жертвы. - Шинар оторвал взгляд от огня, теперь предельно серьёзный, и подарил мне. - Твой отец не ранился незадолго до того, как слечь от болезни? В любом случае, если каким-то образом его кровь собирали, это должен был делать кто-то из приближённых. Хорошо знакомых, доверенных лиц.
   Я невольно раскрыла рот.
   - Врачей? Личных слуг?
   - Их допросили в первую очередь. Сложно поверить, но ни один не подумал скрыться. И ни один не рассказал о подозрительном поведении других.
   - Тогда о ком вы говорите?
   - О самом близком круге. - Взгляд мужчины стал ещё тяжелее. - О друзьях короля, советниках, тех, в ком ты не привыкла сомневаться.
   Я медленно закрыла глаза и приложила пальцы к вискам. Да, конечно. Он предлагает искать предателя рядом и наверняка следом обвинит асхемцев. Только как в это поверить?
   - А вы сами, значит, не обращались к проклятьям?
   - Я - нет. Вот мой отец пробовал несколько раз. Потом решил, что королю не пристало марать руки, но его верные колдуны тоже неплохо знакомы с вопросом.
   - И вы мне советуете подозревать других?!
   - Ты же знаешь, в каком положении сейчас Малария. - Шинар сузил глаза, его пальцы сжались на второй склянке. - Чёрная магия - всего лишь наука. Как оружие она не страшнее арбалетных стрел, ядов и пороха, который так любят в Бергуле. Но именно она многих пугает. Меньше всего моему отцу нужно было этим оружием карать самого надёжного союзника. Того, кто обещал поддержку... пусть ваши обещания и сомнительны.
   Я невольно бросила взгляд на серую перчатку. Вспомнила, как Балуар призывал водить послов двух стран за носы. Отвлекла вторая вспышка - в этот раз кабинет окрасило голубым. Мне кажется, или вокруг холодает, хотя огонь разгорается всё ярче?!
   - Вернёмся к твоему основному вопросу, - предложил жених. Черты его в новом свете вдруг стали нечеловечески резкими, почти потусторонними. - Второе, что могу сказать: ингредиенты. Я составил список тех, что нужны для известных мне проклятий. Там есть крайне редкие, и если отследить, не привозил ли их кто во дворец... может, получится выйти на след.
   - Как отследить?
   - Проверить поставки, личные заказы. Обойти торговцев в городе.
   Я закусила губу.
   - Возможно, это неплохая идея.
   Кстати, о подозрительных веществах...
   Теперь Шинар поднял бутыль с тёмной жидкостью к глазам. Качнул её, будто специально оставляя на стекле мутный след. И даже рядом с голубоватым огнём она отливала зловеще - и знакомо.
   - Что это?
   - Моя кровь, - невесть почему решил улыбнуться мужчина. - Так надо. Не могу же я резать себя каждый раз, как надумаю проверить очередного лжеца?
   Меня вновь замутило, я впилась ногтями в подлокотники. И поклялась себе больше не задавать вопросов до конца ритуала.
   Тот, к счастью, был близок: Шинар лишь смочил перчатку кровью, и вдруг бросил в огонь. Если надеялась на эффект, то зря! Голубые языки притихли под тканью и не спешили ей вредить. Один миг, другой... Будто не дождавшись, как и я, принц занёс над жаровней собственную руку.
   Несколько долгих секунд я смотрела, как он погружает раскрытую ладонь прямо в пламя. Как его ловкие пальцы напрягаются. Они словно контролировали опасный танец, удерживали стихию от нападения, вбирали её силу! А затем всё изменилось.
   Шинар убрал руку резко. Голубизна дрогнула. Нас с мужчиной разделила вспышка огня: чёрного... В нос ударил запах гари. Кабинет заволокло облако едкого дыма, я закашлялась от неожиданности, заслонила рот и зажмурилась. А когда убедила себя, что нужно всё-таки смотреть, у дальней стены уже хлопнули ставни.
   Принц вернулся от окна, чтобы задумчиво скрестить руки на груди.
   - Чёрный не значит ничего хорошего, - костатировал он просто.
   - Вы хотите сказать, ложь? - прохрипела я и возмущённо прочистила горло.
   - Даже не знаю, чего я ждал.
   Он вдруг быстро что-то прошептал - и в остатки огня полетел белый платок.
   Пламя снова взвилось, как по команде, но было в этот раз немного светлее. Дыма тоже исторглось меньше. Я отпрянула, но выдержала и наблюдала, как серые клубы медленно расползаются по комнате.
   Когда всё закончилось, Шинар устало вздохнул и пододвинул себе кресло, чтобы сесть рядом со мной.
   Некоторое время мы молчали. Я поражённо разглядывала лицо мужчины. Его одежду, руки, на которых остались едва заметные следы сажи... Он явно не стеснялся моего внимания, но продолжал смотреть на жаровню, пасмурно, будто надеясь что-нибудь ещё отыскать за металлом чаши.
   - То есть, - пробормотала я, - вы видите только цвет? И никаких подсказок?
   - Меня больше беспокоит, что ты вела себя честнее Балуара, - ответил жених на удивление прямо.
   Я закусила губы.
   Не то чтобы я надеялась на большее. По крайней мере... как ещё по таинственным знакам судить, что тебе врут? Увидеть в пламени образы? Послушать истории, расказанные жутким шёпотом? Больше походит на басни из моей кровавой книги - и даже если Шинар что-нибудь подобное умеет, не в его интересах показывать по требованию.
   - А что сказал вам святейший? - спросила я осторожно.
   - В последний раз, когда мы виделись, он заверял, что поддержит наш с тобой союз. И что мне не стоит волноваться.
   Я опустила глаза. Что тут говорить? Наш старец явно виноват - и если подумать, я никогда не воспринимала его как человека, способного... так легко обманывать других. Пусть даже на благо Литании.
   Знаю ли я его, на самом деле?
   - Ты не удивлена, - поморщился Шинар.
   Я лишь покачала головой.
   - Всё это здорово, милорд. Но если тот, кто убил отца, сведущ в магии крови... С чего вы надеетесь, что он наивно подпустил вас к себе и стал целью ваших ритуалов?
   - Ты мало понимаешь в тонкой лжи, - усмехнулся Шинар. - Тот, кто не был бы достаточно наивен, первым навлёк бы на себя подозрения. Что снова говорит не в пользу Балуара, уж слишком он осторожничал со мной.
   Жених помолчал ещё немного, а затем вдруг повернулся ко мне всем телом.
   - Я не сказал о самом главном. Третье. Тот, кто лишил жизни твоего отца, может обратиться к проклятию снова.
   Я испуганно дёрнула плечами. В горле царапнуло, внезапно засаднило.
   - Думаете, он этого захочет?!
   - Всё зависит от мотивов. Но твоему брату лучше поостеречься в ближайшее время - и тебе тоже.
   Пауза в этот раз казалась глухой и зловещей. Я долго не могла собраться с силами, понять ход мыслей мужчины рядом... И в конце концов не нашла ничего лучше, чем попросить:
   - Скажите прямо. Вы верите, что во всём виноваты асхемцы?
   - Общий союз, который задумал твой отец, им не выгоден, - отвечал Шинар без тени сомнений. - Их армия сейчас сильна. После недавней войны с Маларией они только и делали, что лелеяли обиду, копили злость - даже церковь их заговорила совсем иными словами, чем пять лет назад.
   Интересно, что сейчас ответили бы просвящённые!
   - Впрочем, здесь я не предлагаю верить мне на слово, - вновь фыркнул Шинар, не позволяя задуматься. - Давай лучше решим, что делать дальше.
   Делать? Я поражённо разомкнула губы.
   - Вы имеете в виду... вместе?
   - Ты ведь можешь проверить поставки во дворец, - пояснил жених. - А лучше обойти ваших алхимиков. В городе. Твоё присутствие - ровно то, что мне нужно: уж принцессе они выдадут секреты заказчиков, сколько бы те ни платили.
   - Но... если мы кинемся расспрашивать торговцев, об этом узнает весь белый свет! - попыталась запротестовать я. - Как это связано с осторожностью?
   - Я и не призываю никуда кидаться. Пойдём тайно.
   - Вы... предлагаете мне одеться простолюдинкой?
   - Никогда так не делала?
   Я медленно качнула головой. Принц опять улыбнулся, будто ему доставляло несомненное удовольствие на меня давить:
   - Что ж, всё бывает впервые.
   Я поцарапала пальцами ручку кресла. Сказать по правде... в словах Шинара много смысла. Конечно же я по-прежнему хочу найти убийцу отца, и вряд ли небольшая вылазка в город - более рискованный шаг, чем тот, на который я решилась сегодня.
   Но стоит ли делать это шаг вместе с женихом? Могу ли доверять ему - магу крови, который так старательно наводит подозрения на других?
   - Пойдём завтра, - продолжил Шинар, и я вздохнула:
   - Что ж, если вы настаиваете.
   Он лишь кивнул.
   - Нам в принципе лучше чаще встречаться. Обсуждать, что мы отыщем. Но это начиная с завтрашнего дня, а сейчас... думаю, тебе пора отдохнуть. Вечер и так получился долгим.
   Я подняла глаза, не особенно намереваясь спорить. По всему телу разливалась усталость, так и не ушедшая до конца после моего пробуждения. Кажется, я увидела что хотела - и услышала даже больше того.
   - Пожалуй, вы правы.
   Как выяснилось, Шинар не собирался ждать, не стал произносить ещё каких-либо слов - просто поднялся и снова подал мне руку. Я опять посомневалась, но приняла её чуть проще, чем в прошлый раз, хотя и на ногах держалась уверенней. Уже скоро мы молча покинули кабинет. Остановились только у входных дверей в гостиной.
   - Я... прилично выгляжу? - спросила я совершенно серьёзно, волнуясь за причёску и платье. - Не хотелось бы, чтобы о нас пошли лишние слухи, ваше высочество...
   Шинар задумался на миг - и вдруг ответил совсем не так, как я ждала:
   - Лиата.Тебе не кажется, что после того, что между нами случилось, пора обращаться друг к другу менее формально? Не на людях, конечно.
   И мне вновь стало удивительно неловко. Лицо вспыхнуло, будто к нему поднесли факел. Захотелось отвернуться, чтобы не видеть очередной издевательской улыбки жениха - конечно!.. Я уже полчаса думаю о том, какую наглость он себе позволяет, и стоит лишь представить, как я зову этого человека по имени...
   - Думаю, что смогу... Шинар, - выдавила я из себя, призывая весь разум, чтобы заглушить чувства. - Наедине.
   О, это развеселило его пуще прежнего!
   - Вы надо мной смеётесь? - не выдержала я.
   - Ещё не решил.
   - Скажите честно! Что вы обо мне сейчас думаете?
   Улыбка почти изчезла. Спряталась в уголки льдистых глаз, и вместо неё Шинар хмыкнул, отвечая почти серьёзно:
   - Час назад я полагал, что брак с тобой станет самой большой жертвой, которую я принесу во благо родины. Пустая девица, с которой у меня нет ничего общего. С тех пор ситуация... улучшилась.
   Я поняла, что совершенно не знаю, что на это отвечать и лучше было бы вообще закончить вечер молча.
   - Будь осторожна, - пожелал жених напоследок. - Я велю охране проводить тебя.
   - И вы, милорд, - шепнула я и поспешила спастись за дверью.
   Обратно я шла, нацепив на лицо каменную маску. Но мысли ей, конечно же, ничуть не соответствовали.
  
   Глава 7
  
   Следующим утром пришлось встать ни свет ни заря. Я кое-как разлепила веки, но тут же подстегнула себя: не тот день, чтобы нежиться в кровати. Совсем не тот!
   С вечера, перед тем как провалиться в долгожданный сон, я успела попросить Роллу найти мне подходящую одежду. Платье несложного покроя, плащ без блестящей вышивки и узоров - то, что может позволить себе дочь среднего купца. Утаить мой план от фрейлин казалось невозможным: напротив, это они должны были скрыть побег принцессы от чужих глаз. Отвадить любых гостей и делать вид, что я вновь занимаюсь с учителями. Точнее, с Диларием - ещё один из тех, кому я доверилась, он пришёл с кипой книг по всем наукам, неодобрительно покачал головой и попытался отговорить меня от глупой затеи.
   Не то чтобы это было в его силах.
   - Честное слово, ваше высочество, вы в последнее время поражаете даже меня. Хоть я и рад, что вы с принцем нашли общий язык...
   Я слегка замялась.
   Честно говоря, мысль о том, что я стану женой Шинара, даже не начала приживаться в голове. Я старательно гнала её подальше - сейчас гораздо важнее другое! Если во дворце работает предатель, если сам мой жених окажется нечист на руку - ни о какой свадьбе и речи не зайдёт! План, который мы составили с принцем сегодня, при мимолётной встрече в холле - вот о чём стоит помнить.
   - Вы-то знаете, в чём дело. Не надуймате лишнего, - предупредила я серьёзно, обрывая разговор.
   Последним, кого я посвятила во все планы был, по традиции, Аделик. О вчерашнем вечере я тоже рассказала - правда, утаив возмутительные подробности. Как именно Шинар нашёл меня, схватил и усыпил - не думаю, что брату по душе было бы это услышать! Он и на сегодняшнюю мою идею смотрел хмуро. Кажется, каждая следующая выходка нравилась Аделику меньше предыдущей.
   - Вчера ты подозревала его, а сегодня хочешь провести по нашему тайному ходу?
   - Мы сделаем всё аккуратно. Обещаю.
   - Ладно, поверю. Но знаешь, я попрошу об ответной услуге.
   Я приоткрыла рот, немного удивлённая. Таким брат меня давно не озадачивал.
   - Да, конечно... какой?
   - Потом, - поморщился будущий король и вздохнул. - Хорошо, я отзову охрану из подвального этажа на четверть часа. Справьтесь за это время, и будь осторожна, ради Богов.
   Второй раз с Шинаром мы встретились уже внизу. В безлюдном месте, которое нашли фрейлины, забежав вперёд и осмотрев коридоры. Небольшая каморка приютила нас и дала переодеться - по очереди и относительно спокойно.
   Платье свободного покроя слегка кололо кожу и село не совсем по фигуре. Я вдруг почувствовала, что в этих простых одеждах, без заколок и дорогих серёг выгляжу отнюдь не так радужно, как привыкла. Должно ли это меня беспокоить?
   Проблема в том, что Шинару перевоплощение далось прекрасно! В комнатушку зашёл знакомый принц, надменный и безучастный, а вернулся... молодой щёголь. По-другому не назвать. Жениху достаточно оказалось выбрать светлое, чтобы превратиться в человека, на которого я смотрела во все глаза.
   Укороченный плащ был залихватски распахнут и перекинут через плечо, голубая туника едва закрывала бёдра, волосы оказались завязаны в хвост. Довершала образ широкополая шляпа, сдвинутая на лоб.
   Мы оглядели друг друга, я - чувствуя себя откровенно глупо. Но именно мне предстояло сегодня вести.
   Мы с Шинаром и правда сошлись на том, что потайной ход - самый надёжный способ выбраться из дворца незаметно и что я могу показать его принцу, не дав запомнить дорогу.
   - Повернитесь, - попросила я, терзая в руках плотную ленту.
   Жених послушался. Я подошла к его спине. Привстала на цыпочки и осторожно накинула ленту ему на лицо, чтобы завязать глаза.
   Руки коснулись скул мужчины, а затем - и волос, отчего я невольно замешкалась.
   - Вяжите плотнее, - В голосе Шинара мелькнули насмешливые нотки, и я стянула концы в самый тугой узел, на который была способна.
   - Покружитесь, - велела строго.
   На самом деле, мы сами покружили его в шесть женских рук - моих и фрейлин. Шинар не противился, будто принял это как часть игры. И правда, таким дети забавляются! Я не могла отделаться от ощущения, что на губах жениха мелькает улыбка - тонкая и не заметная никому кроме меня.
   - Идёмте, - решила я, когда его слегка шатнуло.
   Поймала руку мужчины и осторожно взяла ладонь в свою.
   Боги, сегодня Ролле с Аной будет что обсуждать. Они, в отличие от Дилария, думают, что мы действительно сбегаем гулять и наслаждаться обществом друг друга. Ладно, прочь посторонние мысли! Вперёд.
   Избранный мною ход начинался в подвале. Конечно, во дворце хватет и других. Самый удобный - в королевских покоях, но, надеюсь, о нём Шинар не узнает никогда. Замелькала цепь коридоров, развилки, лестница... На ней я впервые заволновалась.
   - Ступенька. Осторожнее, вот так. Чувствуете ширину?
   - Всё прекрасно, не беспокойтесь.
   Я сомневалась, особенно учитывая, что единственный свет дарила лампа, которую Диларий нёс впереди. Тут и самой бы ноги не сломать.
   Ещё через несколько минут мы остановились в каморке, учитель нажал на незаметную плиту в углу. Часть стены поехала в сторону с таким скрипом, что я невольно зажмурилась сама. Явился узкий проём, куда я ещё могла бы зайти спокойно, а вот мужчинам предстояло протискиваться. Сначала Диларию, затем...
   - Пригнитесь, ваше высочество. Ощупайте ход. Вот здесь.
   - Мать, защити дочь свою, - прошептала Ролла мне в след, когда мы скрывались в темноте.
   Сам ход, к счастью, быстро расширялся. Теперь я осторожно смотрела под ноги. Здесь давно никто не работал метлой - со стен осыпалась крошка, а кое-где и куски камней. Долгий и не самый простой путь.
   В горле почему-то рос комок. Вчера мне казалось, что мужчина рядом, мой проклятый жених, может сделать со мной что угодно. А сегодня я держу его за руку, иногда - за обе, и веду по своей воле. Лицо Шинара теперь сложно было читать, но оно по-прежнему казалось мне странным. Он совсем не противился и будто, лишившись зрения, продолжал следить за мной другим образом... Я ощущала это, когда направляла его за плечи, когда тёплые ладони расслаблялись или сжимались крепче на моих.
   - Осторожно. Камень. Вот здесь, выше ногу, - говорила я раз за разом.
   - Вы так заботливы, Лиата, - не удержался наконец жених.
   - И молчите, ради Богов.
   Когда мы преодолели несколько ложных развилок, потратили добрых полчаса и добрались наконец-таки до конца хода, я выдохнула с почти вселенским облегчением.
  
   ***
  
   Пять минут спустя я наконец позволила Шинару стянуть ленту. Путь вывел за старую крепостную стену, в подвал маленькой часовни, а оттуда мы выбрались чёрными ходами во двор. Провели маларца, уже схватив с Диларием под обе руки, сквозь заросли боярышника и остановились у нескольких аккуратных домиков.
   В глаза било солнце, и даже мой жених поморщился под повязкой и шляпой, а я и вовсе позволила себе проморгаться. Привыкнуть к новой обстановке. Шинар спустил ленту на шею, распутал, убрал в карман и огляделся.
   - Ладно, ваши высочества, - решил Диларий. - На этом я вас оставлю. Берегите себя, леди.
   Он поклонился и быстро скрылся в проулке, поправляя меч на поясе. Некоторое время мы с Шинаром стояли молча.
   - Он ведь будет следить за нами, - почти обвиняюще уточнил жених.
   - Да, - вздохнула я.
   - Надеюсь, твой фехтовальщик не подведёт. Как и девушки. Ты доверилась целой толпе народа.
   Нужно было что-нибудь ответить, заверить его, что на моих людей можно положиться - но мешало совершенно глупое чувство. Как бы теперь к нему обратиться?..
   - Пошли, - не дождался Шинар и сам взял мою руку.
   Я поспешила вперёд, и вот мы вынырнули к людным местам. Улицы Антреи встречали спокойными, но живыми звуками. Шарканье ног по земле, тихий говор за углом. Где-то скрипнуло окно, проворковала и вспорхнула с крыши стая голубей.
   Я поёжилась и поправила капюшон - сейчас, на холоде, он был кстати.
   - Держись смелее. Это твой город, в конце концов.
   Мне вдруг о многом захотелось расспросить жениха, к которому вернулась строгая уверенность. Как именно он выбирал одежду? Часто ли позволяет себе такие вылазки - прогуляться по родным и не очень местам, прикинуться ремесленником, торговцем - кем угодно из людей, с которыми у него ничтожно мало общего? И если да, то зачем?
   Но, во-первых, было попросту страшно открыть рот лишний раз. Мимо прошлись, о чём-то рассуждая вслух, двое мужчин, проскочила следом бойкая девчушка. Вдруг я заговорю слишком громко, выдам себя словом или жестом?
   А во-вторых...
   - Вы... - я запнулась и прикусила язык. Как же сложно! - То есть, ты... любишь так гулять?
   - Правителю нужно знать, как живут его подданные. - Мне кажется, Шинар улыбнулся. - Правда, не стоит обсуждать это у них на виду.
   Я согласилась и не открывала больше рта, пока мы не заговорили про алхимиков в более тихом проулке.
   - Пойдём к ним по моему списку, - объяснил Шинар. - Первый держит мелкую лавку с зельями, продаёт одним целебные мази, другим - бесполезную подкрашенную воду, но вряд ли он знаком с кем-то из высших сословий.
   - Но ты думаешь, его всё равно могли использовать? - Хотелось бы и мне знать так хорошо, кто и чем торгует в родной столице!
   - Думаю, с ним тебе будет проще, - ответил принц загадочно.
   Он не соврал: лавочка хоть и расположилась в довольно чистом уголке, сама казалась тесной, тихой и скудной на товары. Когда мы зашли туда, других посетителей не было. Лишь хозяин, похилой и суховатый, рылся под прилавком. Стоило Шинару приблизиться, как он разогнулся и несмело заулыбался:
   - Чем могу помочь, милейший?
   - Закрой двери, старец. У нас серьёзный разговор. - Жених выудил лист ингредиентов из-под плаща.
   - Вы шутите? - испугался хозяин. Каждая жилка будто мигом напряглась в его теле. - Грабить меня вздумали средь бела дня или что? А? Эй, я крикну - тут ребята шустрые рядом!
   Шинар перегнулся через стол:
   - Закрой двери. Перед тобой - принцесса Лиата, дочь твоего пусть и покойного, но короля. И твоя госпожа.
   Торговец вновь изменился в лице. Секунду разглядывал, как я снимаю капюшон, а затем охнул и приложил руку ко рту. Ноги его дрогнули, словно он уже вздумал падать на колени - но Шинар вновь остановил:
   - Двери!
   Тогда бедняга нашарил ключ, отбежал и трясущимися руками захлопнул створки. Подумал - и всё-таки упал где стоял.
   - Простите мою грубость, ваше высочество! Да я жеж никогда... не знал-не гадал, что принцесса может, вот так...
   - Успокойтесь, - попросила я быстро и смущённо. Так и должны выглядеть явления переодетой особы?! - Мне всего лишь нужно узнать, покупал ли кто-нибудь у вас за последнее время травы из этого списка...
   - Только не вздумай врать, иначе продолжишь разговор с палачом в тюрьме. - Шинар глянул на меня как-то быстро и неодобрительно.
   - Да, это... очень важно.
   Старец переводил взляд между нами. Будто пытался выяснить, кого просить о милости, а кого бояться больше. Я же не могла понять внезапную грубость, с которой жених накинулся на неповинного - пока ещё неповинного человека! Тот так и не решился спросить что-либо новое. Шинару пришлось подойти, сунуть список ему в руки и буквально заставить водить глазами по строкам.
   - Речной дурман, - забормотал, наконец, старик. - Мать дорогая, он же ядовитый! Ференская соль... в-ваше высочество, я же травник!.. О, да, а вот любоцвет иногда у меня берут. Но я его не собираю сам, если вдруг вам нужно, племянничек из деревеньки привозит...
   Шинар вынудил его найти перо и на клочке пергамента записать, кто и что у него брал. А затем уколоть палец и оставить кровавый отпечаток там же - вместо подписи. Всё длилось не больше пяти минут, но мне стало до жуткого душно... и гадко.
   - Благодарю вас, - шепнула я, когда мы закончили и собрались уходить. Пусть кислый, но прохладный уличный воздух дарил блаженство. Хотелось что-нибудь высказать Шинару - что он слишком враждебен, что не такое впечатление я хотела бы производить на людей! Но он начал первым, едва мы свернули в закуток:
   - Тебе нужно уверенней держаться. Каждый из этих торговцев может оказаться замешан и, в конце концов, тебе подчиняется. Не проси - требуй.
   - Но он не преступник! - попыталась возразить я. - Даже если продал пару трав не тому человеку.
   - Ты так уверена? Я выбрал самого безобидного для начала - дальше будет хуже. Речь о памяти твоего отца, возможно - о жизни твоих братьев, друзей и тебя самой. О благополучии твоей родины. Или без красивого платья и побрякушек ты не чувствуешь себя принцессой?
   Я нахмурилась, закусила губы, сжала руки - и не спешила отвечать.
   А на что я надеялась, говоря откровенно? Действовать заодно с Шинаром никак не будет простой задачей.
   Следующий из торговцев был... женщиной. Крепкая, даже тучная дама тоже варила зелья и промышляла травами. Рассказ её был серьёзным и многословным - на меня она смотрела сияющими глазами. Почти с восхищением, которое я вряд ли заслужила.
   - Как я рада, ваше высочество, что вы так пристально, лично заботитесь о нашем деле! Проверяющих ведь не дождёшься, а вокруг столько подозрительного народу!..
   Третий оказался мужчиной средних лет и распоряжался огромной лавкой почти в центре Антреи. Пожалуй, его наконец-то можно было звать настоящим алхимиком. Вопреки уверениям Шинара, он испугался при виде меня не меньше первого старца. Забормотал:
   - Ваше высочество, вы и не представляете, с какими запросами ко мне приходят люди. Как видите, я стараюсь держать приличное место, служить вашим магам и другим достойным господам... но, каюсь, не отказываю тем, кого привела нужда. Даже если они являются в грязных одеждах и просят совершенно глупых вещей поначалу!
   - Рассказывайте обо всём по списку, - велела я. В голос теперь приходилось добавлять силы под взглядами Шинара.
   Слова алхимика мы записывали долго, наверняка добрый час. И нечто неизбежно заинтересовало меня.
   Он описал сразу двух человек, похожих на тех, что заходили и к травнице. Первый искал разные виды дурмана - вызывающие головную боль и видения... ничего особенного, но мой жених напряг плечи. Сделал пометку на полях. Второй же спрашивал о совсем редкой и неприятной вещи - иссушенном мозге морского чудовища, способного, по легендам, разговаривать со своими родичами силой мысли. А то и насылать безумие на несчастных моряков. Заставлять их самих бросаться за борт или посылать суда на рифы!
   - Как выглядел тот мужчина?
   - Отвратительно, - поморщился алхимик. - Плащ, капюшон... всё насквозь промокшее, тогда дождь лил второй день к ряду! Наследил мне на полу так, что пришлось закрыть лавку на четверть часа, пока ассистентка всё не отдраила.
   В какой-то момент мне очень захотелось сбросить ответственность на Шинара. А вот он явно добивался иного - с каждой минутой вёл себя всё тише, покладистее... словно не оставлял мне выбора. Разобраться самой или уйти ни с чем!
   - Вы запомнили его возраст? - нахмурилась я. - Рост? Цвет волос, что-нибудь особое?
   - Лицо такое... неприятное было. И пахло от него дурно.
   Когда мы вышли на улицу, Шинар задумался:
   - Нужно проверить хотя бы двоих. Скажи, у твоего отца не голова ли начала болеть первым делом?
   Сердце пропустило удар. Я подняла глаза...
   - Не помню точно, но... Кажется, так и было.
   - Пойдём, - шепнул жених, внезапно мягко беря меня за руку. - Не делай поспешных выводов. День ещё не закончился, да и потом нужно будет всё прочитать и сверить.
   Мы успели расспросить ещё одного лавочника - уверявшего, что продавал лишь самые примитивные травы - до того как Шинар понял, что я всё-таки нервничаю. Тогда он решил поверить сомнительному торговцу и поскорее вывел меня на волю.
   - Устала? - спросил внимательно. - И наверняка проголодалась.
   - Немного. - Отрицать казалось бессмысленным, хотя в желудке стоял комок от волнения.
   - Пойдём. В таверну вести тебя ещё рано, но что-нибудь придумаем.
   Через десять минут мы сидели каменных ступеньках между двух домов, разглядывали небольшую площадь перед собой и грызли овсяные лепёшки. Наверное... это была одна из самых необычных трапез в моей жизни. Запылившиеся руки пришлось долго отряхивать о плащ, крошки сыпались под ноги, а во рту стоял непривычный вкус. Солёный и приятный, хотя всё-таки слишком слабый.
   Это немного отвлекало от тяжелых мыслей, но по-прежнему хотелось вцепиться Шинару в плечо. Заставить снять глупую шляпу и заговорить о том, что терзало сердце.
   - Как тебе пришла в голову эта идея? Переодеваться, ходить по городам? - спросила я, чтобы высказать хоть что-нибудь.
   - Решил однажды сбежать с урока магии, до того как явится мой изверг-учитель. Занятия бывают скучны, тебе ли не знать.
   Я ответила слабой улыбкой, дожёвывая последний кусок лепёшки.
   - Смотри на них, - сказал вдруг жених, кивая на площадь. - Люди идут по своим делам: купить зерна, отдать горшок покупателю, выстирать простыни в реке... Но ты не знаешь ничего об их радостях и бедах, поэтому и чувствуешь себя неловко.
   Я удивлённо моргнула. Возможно, но почему он об этом заговорил?
   - Несправедливость в том, что каждому из них есть до тебя дело - ты невольно присутствуешь в их жизнях. Они знают, как ты выглядишь, какие платья надеваешь. Обсуждают твой брак со мной. - Шинар стрельнул в меня глазами. - Но пока ты не поймёшь хотя бы части того же о них, не сможешь рассмотреть добрые и ядовитые помыслы. Рассудить, с кем быть мягче, а кого наказать. Ты как тепличная роза, которая никогда не видела гор и лугов.
   Кажется, теперь я потрясённо открыла рот.
   Можно подумать, что на Шинара нахлынуло поэтическое вдохновение - но нет! Лицо его оставалось серьёзным, голос - строгим, и он больше напоминал мне сейчас учителей, особенно грозную леди Гелаю. Уж та никому не давала спуску!
   Потом взгляд невольно скользнул принцу за спину - а там на фоне неба белели шпили храма, где до сих пор покоится тело отца. Покрытое маслами и бальзамами. До похорон ещё почти две недели, и всё это время я буду чувствовать, что его дух не свободен. Потому что люди идут и идут к нему на поклон. Потому что он действительно многое для них значил.
   Должно быть, Шинар прав. Но к чему он затеял эту странную игру со мной, зачем стремится учить - тем более, в столь важный, нервный день?! Меня уверяли, что не о том мужчина должен разговаривать с женщиной, и другое, совсем другое его интересует!
   - Ты похож на Риана, - сказала я вдруг неожиданно для самой себя. Воспоминания сжали сердце.
   - Мы были знакомы, - Шинар задумался, но кивнул. - Он приезжал послом в Маларию, когда закончилась война. Хороший человек... мне жаль.
   Наш старший брат - и настоящий наследник литанийского престола. Спокойный, уверенный, чертовски умный. На меня у него никогда толком не хватало времени - он проводил всё в делах, за указами, осмотрами и советами. Но именно он однажды настоял, чтобы меня учили не только танцам, но и "хоть чему-то для ума". Познакомил с приезжим экономистом, затем - с историком и с Диларием и хотя бы раз в месяц проверял, как те обо мне отзываются.
   Не в первый раз пришла мысль: будь Риан здесь - ничего плохого бы не случилось. На отца бы и не вздумали покушаться, предатель бы не устроился при дворе! А следом - другая, давившая сегодня на сердце. Откуда я знаю? А вдруг и Риан, два года назад... не случайно упал из седла?
   Я одёрнула себя, когда поняла, что так и смотрю на Шинара - и главное, что он сам разглядывает моё лицо, будто надеясь проникнуть в мысли. Задерживается на переносице и иногда опускается ниже.
   - Надеюсь, у тебя не возникнет ко мне сестринских чувств, - сказал он и вдруг коснулся моих волос. Пальцы заправили за ухо выбившуюся прядь и ловко отступили.  
   А я не смела дышать. Да... вот это уже больше похоже на ожидания.
   - Ладно. У нас впереди ещё один скользкий тип. - Шинар как ни в чём не бывало отвернулся и размял плечи. - Нужно закончить, пока не стемнело.
  
   ***
  
   К пятому из торговцев мы пошли в наименее цветущий район Антреи. Местные называли его Котлом, я же знала больше просто как трущобы. Братья, да и отец всегда уверяли меня, что даже беднякам в нашей столице живётся не так уж плохо - но в то же время, запрещали проверить это лично. Не думала, что попаду сюда, разгуливая с собственным женихом.
   Вокруг будто стемнело. Солнце, катившееся к горизонту, было отчасти в этом виновато. Простые, жавшиеся друг к другу дома не пускали к земле оставшийся свет, а крыши рисовали кривой узор над головой. Лица встречных стали казаться мне серьёзнее... и неприветливее.
   Лавка местного алхимика напоминала склад, куда навезли всего без разбора - ящики и сундуки заполняли помещение, с потолка свисали пучки трав. Тем не менее, здесь нашлось место охраннику. Здоровенный детина в стёганой куртке прищурился на наши чистые одежды. Торговец, другой дородный мужчина, скрестил руки на груди.
   Шинар решил сразу взять его в оборот: спросил про дурман и мозги чудовища, едва зайдя в лавку. Конечно, хозяин лишь поморщился. Заявил, что не болтает про свои дела... Тогда последовало обычное: "выпроводи охранника", "перед тобой принцесса Лиата". Вот только алхимик отозвался не как предыдущие.
   Он вдруг расхохотался.
   - Принцесса?! Девица, конечно, хороша, но до дворцовой куклы ей как мне до Бергула пешком! За кого вы меня принимаете?
   Признаться, я замялась. Остальные узнавали моё лицо - или, может, слишком пугались, чтобы вспоминать точно?! Шинар нахмурился, а торговец продолжал:
   - Думаете, я поверю, что высокородная цыпа посетила эту клоаку лично? Может, у тебя есть доказательства, что ты принцесса? Я слышал, что у дочки Этара родимое пятно на левой титьке - что если...
   Шинар вдруг дёрнулся - и всё сошло с ума. О Боги! Голова торговца откинулась назад и будто сама вдруг полетела вниз, к прилавку. Треснуло! Сверкнуло. Охранник ринулся от двери, когда мой жених уже застыл над алхимиком, держа острый нож у его горла.
   Я запоздало вскрикнула:
   - Прекратите! Немедленно!
   Они и правда замерли - должно быть, потому что ситуация обернулась не в пользу хозяев. Но я сама едва ловила дыхание. За кого я испугалась - за хама на столе, что хлюпал носом в крови, за себя или за Шинара? Он вообще знает, что значит осторожность?!
   - Я могу выйти отсюда, помня ваши оскробления, - заговорила я нервно, призывая всю храбрость. О, не такого конца дня я ждала, и слова будто прыснули с языка сами! - Вернусь завтра, уже не таясь, с дюжиной охранников. Наглостей, что вы произнесли, достаточно, чтобы схватить вас и перевернуть вашу лавку вверх дном. Уверена, мои люди найдут здесь и другие поводы вас арестовать!
   Торговец захрипел и сплюнул кровь на столешницу. Мои ноги, если честно, дрожали. Мысли носились в голове, ища, за что зацепиться - и вдруг совершенно внезапно нашли.
   - Вы сказали "лично"? То есть, встреча через доверенных лиц вас бы не удивила?! Я хочу узнать, вели ли вы дела с кем-то из высшего света - мы ищем того, кто мог навредить короне, мессир! Простолюдинке такое ни к чему!
   Лавочник ещё что-то прохрипел, но всё же высвободил руку и махнул охраннику. Тот отступил. Даже дверь прикрыть изволил... правда, я уже сомневалась, что это в наших с Шинаром интересах.
   - Простите, госпожа, - выдохнул алхимик, слегка отрывая голову от стола, когда принц наконец ослабил хватку. - Если вы и впрямь её высочество... А ладно, не столько мне платят за прикушенный язык! Прикажите вашему цепному псу отступить, и я расскажу, что знаю.
   Шинар и бровью не повёл на "пса" - кажется, ему нравилось играть роль до конца. А вот на меня бросил первый после вспышки взгляд... и что-то такое таилось в его глазах, отчего мне стало жарко. Он мной доволен? Удивлён? Кажется, я могу усвоить хоть один урок за день - пусть он и проделал основную работу!
   Когда Шинар и впрямь приотпустил торговца, тот быстро заговорил:
   - Мозги китеры, значит? Приходил ко мне один тип в том году. Искал эти самые потроха... Так это штука не дешёвая, из грязи не подымешь. Есть у меня один знакомый капитан - может сплавать до Зубастого моря и привезти хоть самого чёрта оттуда, но задерёт цену. И потом, от этой дряни нужно отрезать мелкий отросток, высушить и не испортить. Как понимаете, дорогой заказ!
Я кивнула. Шинар нетерпеливо повернул нож в руке, сомневаясь.
   - Потому я потребовал плату вперёд. И не смотрите, что я сижу в Котле - дела здесь идут знатно! Я всегда хочу ведать, чьи дурные прихоти исполняю. Вот я и спросил...
   - И что услышал?
   - Тот тип отвёл меня на встречу с вашим, мать его, святейшим отцом! Как видите, не тот человек, которому можно отказать. Но если он в чём-то провинился, ваше высочество, я-то тут ни при чём!
   Я попросту забыла как дышать. Нет, не может быть...
   Шинар - тот почти не подал вида, что ему интересно. Сухо кивнул, бесстрастно расспросил о деталях встречи. Узнал, что виделись торговец с заказчиком тайно в одной из гостиниц, и свернул разговор к дурману. И другим ингредиентам. Но у меня уже помутилось в голове - до самого конца разговора я стояла поражённо.
   Лишь когда мы вышли на улицу, руки сами легли на виски.
   - Ты молодец, - просто сказал Шинар, - не думал, что так быстро...
   - Считаешь, это он?! - Я перебила, не в силах терпеть. В груди всё переворачивалось: нет, это какая-то чушь! Ошибка или ложь... Балуар мог врать чужим послам, но не отцу!
   А в ком из приближённых я бы хотела усомниться?..
   - Что нам делать?
   Жених взглянул на небо, поправил шляпу и вдруг обхватил меня рукой за плечо. Притянул к себе - и сжал, успокаивая.
   - Сегодня ничего. Пойдём домой.
   Я застыла, внезапно ощущая тепло его руки - и мысли очень медленно осели в голове.
   Позже, когда мы двинулись обратно в сторону дворца, я ещё долго не могла привести чувства в порядок. Всё время думала краем ума, что мы с Шинаром так и идём - он придерживал меня, это было странно и неприлично... Но в тот момент отрываться не хотелось. Только это тепло защищало меня от итогов дня.
   Что бы ни сказал алхимик, всё стоит проверить. Жених прав: никаких поспешных выводов, разобраться! Но...
   Я поняла, что вокруг что-то не так, лишь когда Шинар отпустил меня резко. Остановился. И мы едва не столкнулись с мужчиной, перегородившим дорогу.
   - Смотрите, куда прёте, голубки! - ощерился этот странный грубый тип. Он зачем-то упёр руки в бока, выставляя широкую грудь вперёд - туда я и глядела.
   - Эй, - послышалось тут же сзади. - А девка-то какая! Чистенькая, молодка - не поделишься, брат?
   Кажется, я отступила на шаг. Медленно обернулась... И только тут поняла, что путь со всех сторон закрывают трое мужчин.
  
   Глава 8
  
   Пару секунд над улочкой висела тишина. Напряжённая, почти звенящая - четверо мужчин замерли, оценивая друг друга. Даже Шинар медлил... впервые на моей памяти он не ринулся напролом в спорной ситуации. Глаза жениха превратились в щёлки, плечи напряглись, и это пугало совершенно по-особому.
   Я тоже судорожно пыталась сообразить, что делать. Трое! Кто они, грабители? В моём городе! У ближайшего топорщится куртка - готова поклясться, прячет нож или кинжал. А у типа сзади - самый настоящий меч на поясе! Третьего я даже не разглядела: дольше наши проблемы ждать не стали.
   - Не бойся, дорогуша, - ухмыльнулся первый. - Мы парни славные, обходительные. Будь умницей, и никто не пострадает, даже твой хахаль.
   Шинар закрыл меня плечом и слегка оттеснил к стене.
   - Что вам нужно? - От его взгляда, похоже, оружие тоже не укрылась. И он постарался это показать: кивнул на странную выпуклость, презрительно фыркнул. - Деньги? Берите и валите с глаз долой.
   Его собственное движение под плащ остановил хохот:
   - А ты щедрый, хахаль! Ну если предлагаешь, то чтоб не взять? А мы в благодарность девчонке тоже кое-чем отплатим. Покажем, каков настоящий мужик под одеждой.
   Я поняла с какой-то щемящей ясностью: они вполне серьёзно. О Боги, неужели? Вот это грозит любой женщине, заплутавшей в Котле?! Не может быть... Во рту поселился дурной вкус, от которого хотелось избавиться, вот только выпутаться из беды это никак не помогало.
   Я не хочу, чтобы Шинар на них сорвался. Он беспокоится за меня, я - за него! Силы не равны. С одной стороны, нам бы чуть-чуть потянуть время: Диларий рядом, я уверена, что он следил за нами не переставая, особенно в трущобах! Но с другой...
   - А ну-ка... - Рука громилы по-свойски легла Шинару на плечо. И это стало последней каплей.
   Принц вдруг схватил эту руку. Метнулся вперёд. Нож вылетел из-под его плаща, мелькнул - и первый бандит вскрикнул от боли. Подался назад, хватаясь за рёбра! Не устоял на ногах...
   Я отступила, раскрывая рот:
   - Помогите!
   Крик не заглушил топот ног сзади. Я развернулась на звук - помня, что там двое...
   И ожидала увидеть что угодно. Но только не сталь, летящую к груди.
   Мир словно исчез. В уме мелькнуло лишь поражённое: "Но..!". Должно быть, не тренируй меня Диларий, я бы просто застыла. И оказалась мертва. Но ноги двинулись - сами, тело отшатнулось... Обнажённый клинок проныл рядом с шеей.
   В следующий миг меня смёл огромный мужчина.
   Мы вместе полетели в землю.
   Лопатки приняли весь удар. Разум взорвался болью. Воздух вылетел из груди, превратился в хрип. Я как во сне воззрилась в лицо врага - отмечая такие мелочи, как кудрявые волосы и щербинку меж зубами. Он скалился, яростно, но в то же время в глазах застыл холод. Это выражение...
   Меч громила не выронил, а лишь заносил руку снова. Я ничего не соображала! Попыталась пнуть его, закричать - но звуки так и не шли изо рта. Всё время вытянулось в тугую струну. Я бы молила его остановиться! Я бы сказала, что отдам что угодно! Но не могла.
   С секунду он перехватывал меч, отклонялся и готовил удар.
   Секунды Шинару хватило.
   Он возник рядом как ураган - безумный и быстрый. Росчерк, свист стали - и снова брызнула кровь. Мой враг заорал, но крик оборвался, когда принц впечатал его в стену. Схватил за волосы и приложил головой о каменную кладку - и злые глаза закрылись. Шинар развернулся, как бешеный зверь.
   Не знаю, где был третий, но через пару секунд я поняла, что он не бежит на помощь сообщникам. Просто потому что мой жених остался на месте.
   - Леди Лиата!
   Почти следом раздался голос откуда-то из пустоты. Тот, что я бы узнала из тысячи: Диларий. Вторил ему топот ног - удаляющйися куда-то прочь по улице. Судя по крикам, последний из нападавших решил удрать, но Шинар грозно рявкнул учителю:
   - Оставьте его! Сюда, живо!
   Затем он развернулся ко мне:
   - Ты в порядке?
   Подал руку и рывком заставил не встать - но хотя бы сесть. Я кое-как выдохнула, согнулась и обхватила колени грязными руками.
   Нет. Нет, я совсем не в порядке.
   - Вы ещё дольше не могли ждать?! - Это снова упрёк Диларию, разгорячённо и взбешённо. Учитель ответил совсем не так, как я привыкла - бессвязно охнул и скоро упал на колени рядом со мной.
   - Простите меня, ваше высочество. Простите старого дурака! Вы не пострадали?
   Что ж... хотя бы на это я могла ответить определённо:
   - Жить буду.
   Голос едва слушался - даже первый из гробителей уверенней стонал в грязи. Шинар уже подскочил к нему и быстро, без единого сомнения хлестнул по лицу. Я глянула на второго: вроде бы застышего у стены, но надёжно ли? Захотелось отползти...
   - Тише, ваше высочество, - зашептал Диларий. - Давайте встанем. Вы ведь можете?
   Он подсобил мне, аккуратно подав руку и обхватив за плечи. А Шинар привёл в чувства свою жертву и безжалостно начал допрос:
   - Кто вас послал?!
   От сути его слов, от того, как быстро и уверенно жених их произнёс, у меня похолодело внутри. Плечи дрожали, да меня всю трясло! Надо успокоиться... ну же, Лиата?
   - Что ты мелешь? - слабо выдохнул неудавшийся грабитель.
   - Ты даже не представляешь, во что ввязался. - Голос Шинара превратился в полушёпот, но мягче не стал ни на полтона. - Клянусь, если ты сейчас же не заговоришь, я выпущу тебе кишки на месте. Вас купили? Кто?!
   - Черти бы тебя... Мы просто хотели сделать девке приятное...
   Удар - прямо в челюсть.
   - Кто?!
   - Тип какой-то! - Теперь бандит чуть не взвыл. - Нашёл нас на улице сегодня... указал на вас и заплатил аванс вперёд... Я его первый раз в жизни видел, Отцом клянусь!
   - Чего он хотел?
   - Сказал поприставать к девчонке! Припугнуть вас и...
   Шинар вновь ударил его - быстро, просто, но явно болезненно. Раз и другой.
   - Я не играю и не буду скрывать. Твое будущее печально. Но ты можешь решить его сейчас: выбрать лёгкую смерть на виселице или долгую, безумно долгую в руках палача.
   Бандит выругался, захрипел... и, кажется, сдался окончательно.
   - Он заплатил нам... - Голова слегка приподнялась с земли. Взгляд поблуждал вокруг и остановился на мне. - Чтобы мы зарезали её. Сказал, ты не будешь сильно сопротивляться. Но, кажется, обманул.
   Как бы ни убедителен был его сообщник, придавливая меня к земле... от этих слов в голове поплыл туман. Шинар - и тот слегка отклонился от жертвы, уточнил:
   - С чего же не буду?
   - Да откуда мне знать?! Сказал хмырь, что ты девке никто, любовник на пару ночей.
   - А за что её смерти хотел - объяснил? Или вас не волнуют такие мелочи?
   Головорез нахмурился, будто даже на миг оскорбился.
   - Уверял, что она его соперница. Мелкая гадина, которая охмурила его старого дядьку ради наследства, а потом и вовсе отравила. Не зря же вы к чудодею в лавку попёрли... Да какая разница? Мог как и правду выложить, так и наплести с три короба. Мне, знаешь ли, не проверить!
   В конце улицы вдруг мелькнули силуэты. Две женщины - в этих же тёмных закутках, ничего не страшась! - заглянули на шум и узрели, без сомнения, картину расправы. Одна громко охнула, руки её взлетели ко рту - и миг спустя обе уже скрылись за углом. Шинар резко выдохнул:
   - Как выглядел твой заказчик?
   Головорез описал: неприметный мужичок среднего роста, волосы и пол-лица под капюшоном, по возрасту казался лет на тридцать или сорок, так сходу не разберёшь. А нанимал он душегубов быстро, за скорое дело платил щедро. За нами бандиты ходили от силы пару часов.
   Выслушав, Шинар повернулся к нам. Вновь глянул на Дилария, однозначно обвиняя в том, что фехтовальщик не рассмотрел опасность.
   - Есть ещё неотложные вопросы?
   Увы, мы с учителем стояли в молчаливом шоке.
   - Нет? И ладно. - Тогда жених снова сжал кулак и ещё одним ударом отправил неудавшегося убийцу в забытие.
   Я обхватила руками плечи. Сил не было даже отряхнуть юбку от грязи.
   - Вам бы не задерживаться здесь, - подал, наконец, голос Диларий. Смущённый и оттого по-прежнему негромкий.
   - Верно. Нам не стоит. - Шинар ещё раз осмотрел обоих поверженных мужчин. - Их надо отволочь в темницу и желательно тихо, чтобы не взбудоражить весь дворец.
   Я поражённо сморгнула.
   - То есть?
   - Послушай, Лиата. - Жених подошёл ближе и заглянул мне в глаза с откровенной тревогой, от которой вдруг... даже легче стало на миг. - Знаю, это странная мысль. Но, возможно, сейчас лучше не поднимать переполох. Если нанявший этих придурков давно скрылся, есть шанс сохранить покушение в тайне. Скажем, что мы выбрались на прогулку, что на нас напали случайные грабители - и не больше.
   Честно говоря, я не нашла слов - просто молча рассматривала его лицо. Слегка растрёпанные волосы, брызги крови на щеке, след от грязи рядом со шрамом... А вот Диларий возразил:
   - Понимаю, это не моё дело, ваше высочество. Но мне не нравится эта идея.
   - Чем же?
   - Мы не знаем, где сейчас их наниматель. Не знаем, удастся ли его обмануть - и если он предусмотрел этот шаг, то мы обманем самих себя! Вы затеваете игру не на своих условиях.
   - Вы правы, - сжал зубы Шинар, - это не ваше дело! Ваше было охранять принцессу. А теперь - ловить стражников и волочь этих двоих туда, где их можно будет допросить спокойно. И следить, ради Богов, чтобы ваши новые помощники не задавали глупых вопросов.
   Диларий с надеждой глянул на меня - но я не была способна возразить. Лишь помотала, а затем и тряхнула головой, пытаясь вернуть ясность мысли. Никого из них будто и не волнует...
   - Я не понимаю. Меня пытались убить - зачем, за что? Только за то, что мы опросили нескольких алхимиков? Значит ли это, что мы на верном пути? И почему тебя списали со счетов? - Слова вышли немного путанными, но всё-таки чересчур спокойными: я сама себе поразилась.
   - Это уж точно обсудим не здесь. - Шинар крепко взял меня за плечо. - Идём.
   И он увёл меня прочь, не давая даже попрощаться глазами с жуткой картиной.
  
   ***
  
   Дорогу назад я запомнила плохо. Лицо почему-то горело, во рту давно пересохло, а в ушах стучала кровь. Шинар и правда не таился с нашим возвращением. Он спокойно предстал перед охраной дворца, добился, чтобы его узнали, и приказал вызвать своих личных слуг. Те появились спустя несколько минут и провели меня, буквально закрывая от чужих глаз телами, до собственных покоев. Там встречали Ролла и Ана - но им принц велел сбежать прочь и не беспокоить нас до завтра. И маларцев тоже выслал за дверь.
   После всего он нашёл подходящее кресло и кивнул мне:
   - Садись.
   Я покорно опустилась на край.
   Он обежал взглядом гостиную. Наткнулся на графин с водой на столе, но лишь задумался и снова кликнул своего доверенного человека - знакомого барона. Велел принести нового питья для меня и побыстрее. А тот предложил собственную флягу - явно с чем-то крепким.
   - Пойдёт, - согласился Шинар хмуро. - Выпей.
   Должно быть, после всех этих тревожных действий я посмотрела на него так затравленно, что жених поморщился. Чертыхнулся, сам отхлебнул из горла и протянул вновь:
   - Держи и пей.
   Не могу сказать, чтобы я при том совершенно обессилела от страха. Меня просто до сих пор потряхивало. И говорить не хотелось - да ничего не хотелось... Нечто жуткое и крепкое обожгло горло и заставило кашлянуть.
   Отослав барона окончательно, Шинар присел передо мной на корточки.
   - Успокойся, ладно?
   Я медленно оторвала вгляд от коленок.
   - Просто не понимаю. Почему именно меня? И что теперь делать?
   Шинар взял мои руки в свои, и это было так просто, так естественно... Я только сейчас заметила, что костяшки его пальцев содраны до крови. Перед глазами вновь встали жуткие картины: час назад он казался потоком, который сметает все преграды на пути. Он спас мне жизнь, кто бы что ни сказал об этом.
   - Нам нужно обсудить ещё несколько вещей, согласна? И потом ты отдохнёшь.
   - Каких? - Мысль о сне заставила скорее поёжиться, чем обрадоваться: не уверена, что смогу забыться.
   - Переберём варианты. Их не так много.
   Что ж, по крайней мере, голос жениха отвлекал от черноты, что упорно разливалась внутри...
   - Первый. Кто-то из торговцев доложил про нас. Не подлец из Котла, тот просто не успел бы. Остаются четверо, и мы обязательно их проверим.
   - Скоро?
   - Сегодня же ночью. Вторая возможность: нас с тобой заметили в городе. Не знаю как, но думаю, что отметать совсем её не стоит. И третий вариант: о нас рассказал кто-то из дворца.
   Я несчастно вздрогнула, мотнула головой.
   - Кому ты говорила, что идёшь на прогулку? - спросил Шинар чуть строже.
   - Ролле и Ане. Аделику. И Диларию... Кого из них ты подозреваешь?!
   - Я лишь пытаюсь увидеть картину целиком. - Жених чуть сжал пальцы, будто не давая мне вырваться из захвата, и снова заговорил мягче. - Ты возражаешь? Твой учитель весьма небрежно отнёсся к обязанности, которую сам же на себя возложил. С тем же успехом девушки могли проболтаться любому встречному.
   Я сжала зубы, и ладони впервые дрогнули. В голове снова блеснула мысль, которую я так старательно отметала уже много раз. Почему всё-таки таинственный наниматель велел не рассматривать Шинара как угрозу? Боялся, что иначе головорезы откажутся?!
   - Я объяснила фрейлинам, что это секретно! Что до твоих собственых людей?
   - Они знали только то, что я отлучусь по делам в город, - скривил губы Шинар. - Спрашивать, с кем и зачем - не в их привычке. Лиата, пойми, я не прошу подозревать тех, кого ты любишь, но сейчас нужно призвать всю осторожность. Произошедшее - не шутки.
   Боги! Он думает, что понимает это лучше меня?..
   Это моего отца убили чёрной магией. Это моя страна - в смятении, перед лицом голода и меж двух хищных соседей. Обезглавленная дважды. Это меня хотели отправить на тот свет! Я давно знала, что без папы будет тяжело, но всё-таки думала, что мы справимся. Увы, нет, всё рушится. Мои усилия глупы и тщетны. Предатель на свободе, видит меня насквозь, и если даже в близких людях придётся сомневаться...
   В горле поселилась тяжесть, дыхание перехватило, а глаза обожгло. Плечи вздрогнули сами, и миг спустя я вырвала руки, чтобы закрыть лицо. Слёзы накатили внезапно, ещё несколько секунд я отчаянно пыталась сдержать их, но всё бестолку.
   Я просто расплакалась как маленькая девчонка, позабыв о любых приличиях, прямо перед мужчиной.
   Мне кажется, что Шинар и застыл в изумлении поначалу. В укутавшую меня черноту ни прорывался ни свет, ни шорох. Но потом прошуршала одежда - и крепкие руки вдруг прислонили меня к плечу.
   - Тише.
   Я вцепилась в него изо всех сил. Просто всхлипывала, не в состоянии нормально думать. Было жутко, неимоверно стыдно... И ему, наверное, неудобно в такой позе. Я попыталась встать, он осторожно подхватил моё движение - и пару секунд спустя мы застыли уже на ногах. Я уткнулась в грудь тому, кого недавно считала врагом, и в мире не сталось ничего кроме кольца его рук. Кроме его груди и ладони у меня на волосах.
   Он не говорил ничего больше, просто держал.
   - Прости... - прошептала я, когда стало чуть легче.
   - Не извиняйся. Я услышал почти всё, что хотел, - Шинар еле заметно отстранил меня. - Тебе нужно поспать и успокоиться, завтра будет проще.
   Казалось сложным в это поверить, но ноги слабели против воли.
   Он всё понял и, придерживая, повёл меня прямо в спальню. Посадил на кровать, в сомнении оглядел комнату и то, как я вновь обхватываю плечи. Рыдания больше не душили, но от одной мысли, что я останусь здесь и провалюсь в сон, что в это время всё потечёт своим чередом, хотелось вскочить и заметаться.
   - Не уходи, - попросила я несчастно и совершенно неожиданно для самой себя, поймав очередной взгляд льдистых глаз.
   - Не уйду, - успокоил Шинар. - И плевать, кто что подумает. Ты, всё-таки, моя невеста.
   Я поражённо вдохнула и не нашла в себе сил ни на что кроме простого кивка.
   Он позвал маларскую девушку, чтобы помогла мне раздеться. Ненадолго вышел за дверь, но вернулся снова, когда я нацепила сорочку и закуталась в одеяло по самый нос.
   - Просто забудь обо всём и спи, - почти приказал, садясь в кресло.
   Я уткнулась в подушку горящим лицом и постаралась успокоить рвущееся наружу сердце.
   - Спасибо. За всё.
   Чудилось, что я не засну никогда... но стоило расслабиться лишь на миг, провести с закрытыми глазами полминуты, и мысли сами запутались ещё больше, чем раньше. Скоро я перестала улавливать их течение. Наверное, не прошло и пары минут, как меня унесло в спокойную и неожиданно приятную черноту.
  
   ***
  
   Наутро я проснулась от звука мужских голосов. Разговаривали за неплотно прикрытой дверью, на повышенных тонах. Близко... С минуту ещё я лежала, сомневаясь, как себя повести, но затем отыскала домашнюю робу, завернулась в неё и несмело вышла в гостиную.
   Аделик с Шинаром сидели в креслах у окна. На моё появление оба встали, и брат без церемоний подался ко мне.
   - Лиата. Мы не хотели тебя будить. Как ты себя чувствуешь?
   В его глазах плескалось неприкрытое беспокойство. Уверяя, что во дворце остался ещё хотя бы один человек, на которого я могу положиться. Близкий, родной... я слабо улыбнулась в ответ:
   - Всё нормально. - И почти не соврала. С одной стороны, воспоминания о случившемся в Котле уже дважды накатили чёрными волнами, заставляя судорожно вдыхать. С другой - в голове почти прояснилось. Сон и правда помог. - Что вы обсуждаете?
   - Как уберечь вас, - подал голос Шинар.
   - И что решили? - Я перевела на него робкий взгляд.
   Честно говоря, вид жениха... заставлял смутиться. Мне стало попросту стыдно. Он успел переодеться и представал теперь собранным, как всегда безупречным и уверенным в себе принцем. А я вчера рыдала у него на груди. Заставила караулить свой сон. Вышла в этом домашнем наряде!
   Боги, что он обо мне теперь думает? Однако взгляд Шинара не осуждал - напротив, показался внимательным и мягким. Будто для него со вчерашнего вечера ничего не изменилось.
   - Милорд Шинар хочет, чтобы мы хранили покушение в тайне, - пояснил Аделик недовольно. - И тем самым подвергли тебя ещё большей опасности.
   - Думаю, в опасности могу быть не я одна...
   Брат поморщился как от боли, и я поняла, что зря упомянула его слабость.
   - Речь не только о том, чтобы усыпить бдительность предателя, - сверкнул глазами Шинар. - Речь о вашей репутации. Поднимете панику, и что решат придворные? Что новый король не в силах удержать власть? Их и так ждут непростые времена, им нужно яркое знамя. Правитель, на которого можно положиться.
   - Могли бы вы не учить меня жизни хотя бы в присутствии сестры?! - вспыхнул Аделик.
   - Увы, леди Лиаты этот вопрос касается неотрывно, - не смутился Шинар. - Но я бы не переживал, она показала себя разумной девушкой.
   О Боги!
   - Наши двое заключённых. Что с ними? - Я попыталась сменить тему. Видеть, как брат с женихом ссорятся, захотелось меньше всего.
   - Диларий запер их в подвале собственного особняка. - Шинар еле заметно фыркнул. - Я заходил к нему с утра. Но ничего дельного эти придурки больше не говорят.
   Он вообще спал? Я ещё раз пригляделась к знакомым чертам: принц выглядел бойко, но всё-таки тень успела лечь на его лицо. Может, не так уж и просто ему далась ночь?
   - Хорошо. Что дальше?
   Мой жених во многом прав. Я должна действовать. Теперь точно и непременно: дела в Литании всё хуже, Аделику нужна помощь, и раз я могу хоть как-то повлиять на события, надо сцепить зубы и идти вперёд! Речь о моём доме. Обо всём, что я люблю и чем дорожу. Если... если чтобы защитить это, нужно рискнуть собственной жизнью - может, именно так и стоит поступить.
   - Мы с его высочеством обсуждаем, как незаметно усилить твою охрану, - поведал Аделик. - Еду будут дегустировать, я пришлю совершенно нового человека. Твои покои продолжат стеречь, и Диларий станет твоей тенью везде и всегда. На уроках, прогулках, танцах.
   - Вы в мире с Диларием? - Последняя весть обдала сердце теплом. Я только сейчас поняла, что переживала за учителя.
   - Он нашёл оправдание, - скривился Шинар. - Рассказал, что отвлёкся на охранника последнего торговца, вышедшего погулять прямо вслед за нами. Поймал стражника, чтобы проследить за этим типом, и на том отстал. Мы проверили.
   - Ох! А тот след...
   - Увы, бесполезен. Охранник сходил за пойлом для хозяина и вернулся как ни в чём ни бывало. Я бы всё равно предложил допросить вашего фехтовальщика наряду с головорезами, но уж слишком бойко он возражал против того, чтобы скрывать покушение. Такое предателю ни к чему.
   Я вздохнула, но всё-таки с облегчением. А потом вернулась к важному:
   - У нас есть зацепка. Даже две.
   - Я предлагал схватить Балуара прямо сейчас, - Шинар напористо шагнул вперёд, будто ему стало тесно в комнате. - Обыскать и обличить, пока он не замёл следы.
   - А я говорю, что этому не бывать! - взвился Аделик. - Мы не можем пленить советника и почтенного человека на основании слов одного торговца из трущоб!
   - Будь по-вашему. Тогда нам нужны... мотивы. Кто-то должен вникнуть в последние дела святейшего, проверить все его отчёты и доходы. И не только его - разберитесь и с прочими. Кто проталкивает странные указы у вас за спиной, кто ворует деньги из казны. Просто из бумаг можно узнать много нового. А если прибавить к этому слова и поступки, известные наследнику престола, сложить клочки в картину будет несложно.
   Аделик хмуро сжал зубы и кивнул:
   - Я подумаю, кому поручить это дело.
   - Поручи мне, - порывисто предложила я.
   - Лиата, ты серьёзно?
   - Почему нет? Скажешь, что я не нахожу себе места после смерти отца, гуляю по трущобам и ввязываюсь в неприятности... Меня нужно чем-нибудь занять. Несложными указами - за ними легко прикрыть интерес к важному.
   Брат посмотрел на меня так, будто видел впервые. Перевёл вгляд между мной и Шинаром... а затем попросил:
   - Ваше высочество. Оставьте нас с сестрой наедине, пожалуйста.
   Жених не пришёл в восторг - но всё-таки, подумав, согласился. Лишь проходя мимо меня, он задержался, чтобы сказать ещё несколько слов.
   - Если что-нибудь понадобится, зовите в любое время. - Его глаза словно пытались заглянуть мне в душу. - Я буду рядом.
   Когда он скрылся за дверью, меня не отпускало чувство благодарности и странный жар от недавнего взгляда. Было сложно сосредоточиться вновь на брате...
   - Лиата, я не уверен, что это хорошая идея, - высказал тот. И я невольно улыбнулась.
   - Знаю. Мои идеи - одна хуже другой, ты говорил.
   Увы, он и не двинул губами в ответ. Мой милый брат, всегда жизнерадостный и тёплый, сейчас казался расстроенным ребёнком. Я вдруг поняла, что давно не видела его... таким!
   - Всё летит к чертям. - Он вдруг снял тиару и запустил руку в волосы. - Быстрее и быстрее! Каждый день!
   - Аделик, именно поэтому я хочу помочь! Поверь, хуже... уже не станет.
   - Твой жених напорист до невозможности. Будь его воля, уже перевернул бы всю Литанию вверх дном на свой лад! Скажи, а ему ты теперь веришь? Сильно? Достаточно, чтобы идти на поводу у его идей?
   В голове всплыли вчерашние слова головореза - о том, что Шинар не помешает моей гибели. Мелькнули и пропали. Я...
   Никогда не думала, что будет так сложно, это верно. Что положусь на чужого человека, совсем не похожего на меня саму. Но дела и правда плохи. Как ещё быть?
   - Да, - ответила я. - Верю. Поверь и ты мне.
   Брат мотнул головой и ничего не ответил. Чтобы отвлечь его от сомнений, я решила коснуться новой темы:
   - Ты вчера хотел попросить меня об услуге. Какой?
   - Сейчас не время... - начал он, но потом вздохнул. - Ладно. Маас.
   - А с ней что? - Я поражённо хлопнула глазами.
   - То, что я понятия не имею, как с ней себя вести! Вы с Шинаром сблизились, и это будет тревожить всех, кому не повезло родиться в Маларии. Мне нужно успокоить лорда Сихрема и асхемцев, причём ненавязчиво, аккуратно, но эта женщина... - Аделик задрал голову. - Она невозможна.
   - Женщина? Доставляет проблемы? Тебе?
   - Она изводит меня. Ищет встреч каждое утро, будто случайно, и затем сбегает, чтобы провести весь день со своей свитой. Иногда я вижу её в саду, ловлю на себе странные взгляды, и за спиной - щебет на чужом языке. Вчера я думал... вы же обе молодые девушки. И ты ей явно понравилась. Может, ты могла бы поговорить с ней и узнать, чего она от меня ждёт? Уж не обижу ли я её, если предложу такую глупость, как прогуляться вместе? А главное - не обижу ли просвящённых, следящих за каждым её шагом.
   Я вновь еле сдержала улыбку. Уж очень похоже я вела себя с Шинаром. Надеюсь, Маас не подозревает моего брата в смертных грехах.
   - По-моему, в этой просьбе нет ничего страшного. Мне и правда не стоит забывать про милую принцессу.
   Аделик вдруг шагнул ко мне, привлёк к себе и поцеловал в лоб. Невесомо, едва заметно.
   - Главное береги себя, Лиата.
   - Да... и ты себя - тоже.
   Мы постояли так ещё немного, пока я с наслаждением вбирала родное тепло. Главное - помнить. В моей жизни ещё остались люди, за которых стоит бороться.
   Может, этот день сложно было назвать лучшим в моей жизни, но и худшим он тоже уже не казался.
  
   Глава 9
  
   Если я и хотела отдохнуть в тот день, проваляться до вечера в кровати и скрыться от бед за стенами собственных покоев, сделать этого не удалось. Жизнь закипела вокруг, требуя действий. Решить вопрос с охраной нужно было сразу, я приняла дегустатора от Аделика и им же навязанного слугу, а затем - Дилария. Учитель держался неестественно прямо, не позволял себе обычных добрых нравоучений, говорил тихо, ловил каждый мой вздох. Будто приготовился загладить вину, сдувая с меня пылинки. Хотелось ободрить его - но, увы, я не преуспела.
   - Только не волнуйтесь за меня, ваше высочество. Этого я уж точно не заслужил.
   Затем пришёл черёд Роллы и Аны. С ними было не легче. Меньше всего я желала отдалять их и оскорблять подозрениями! Но знала точно: придётся, иначе прыткие девушки разглядят тот страх, что всё-таки свился кольцом у меня под рёбрами. Поймут, что одной передрягой в трущобах его не объяснить. Мне нужно время. Так что я печально рассказала легенду про Аделика, который решил вылечить мою легкомысленную голову трудом. И поспешила к брату.
   Тот выделил мне место в комнатке рядом с собственным кабинетом. С одной стороны - на виду. Десятки глаз наблюдали, как я пришла сюда. Умудрённый годами писарь потеснился, чтобы я расположилась с достоинством, и должен был помогать, если принцесса вдруг изволит запутаться в буквах.
   С другой стороны, Аделик всем видом давал понять, что я здесь под его присмотром. Наказана. Он был так убедителен, что даже я на миг засомневалась... А также дважды закрывал дверь, чтобы отгородиться для серьёзных разговоров.
   В первый раз - с лордом Неллером. Герцог ворвался к нам весенним ветром, сжимая в руках солидную кипу бумаг. Не меньше той, что легла мне на стол. Слегка запнулся при виде меня, справился о моём здоровье, но уже скоро унёсся в кабинет будущего короля. Оттуда ещё долго летели недовольные возгласы.
   Во второй раз пришёл Балуар.
   - Ваше высочество. Какая неожиданность вас тут увидеть. Вы помогаете милорду Аделику?
   Святейший удивился куда больше: склонил голову на бок, чуть раскрыл сухие губы. Глаза изучили меня, блестя из-под седых бровей. Взгляд скользнул по свиткам на столе - и я вдруг поняла, что трепещу.
   По спине разлился холод. Лопатки отозвались вчерашней болью.
   - В некотором роде. Милорд велел мне... составить несколько мелких указов.
   Я воззрилась на писаря, ища спасения, и тот, к счастью, отозвался:
   - Её высочество распорядятся, как нам встретить гостей из Бергула. И примут несколько церемоний для похорон его величества Этара.
   Имя отца лишь кольнуло сердце, я сжала руки.
   - Разумеется, милорд Аделик всё проверит... Надеюсь, что не разочарую его. - О, как хотелось выглядеть смущённой и безобидной!
   Святейший улыбнулся.
   - Прекрасное начало, ваше высочество. Я же говорил, что рад тому, как вы стали обращать внимание на дела Литании.
   Он кивнул мне и открыл дверь к наследнику. Но доброе лицо и мягкий голос - те уже не казались прежними. Взгляд уцепился за книгу, которую старец нёс под мышкой...
   О чём он пришёл говорить с Аделиком?
   Может ли заподозрить, зачем я сама здесь?
   Важные бумаги прикрывала кучка мелких, названных писарем, и я вцепилась в ближайший лист. Только когда святейший ушёл, удалось погрузиться в нужное чтение.
   Увы, и с ним всё выходило негладко.
   Очень быстро я поняла: потребуется не один день, чтобы извлечь из кипы записей нечто стоящее. Если вообще удастся! Быть может, зря я взялась за дело, в котором мало смыслю?
   Быть может, если показать часть бумаг Шинару...
   Нет, Аделик придёт в ярость. Я и сама не рада тому, что раз за разом вспоминаю маларского принца! Но ведь этот мужчина станет моим супругом. Почему-то сегодня мысль об этом посещала гораздо чаще и казалась важной - несмотря на страх и волнение.
   Правда в том, что были мысли и хуже.
   Я хочу его увидеть. В этом нет ничего странного, если подумать. Мы даже толком не поговорили с утра! А ведь нашлось бы о чём: я и не знаю, что Шинар делал в моих покоях ночью. Долго ли сидел в том кресле? Разглядывал меня спящую?
   Вдруг он увидел нечто непристойное - как мне надумалось раскрыться во сне?
   Боги!
   Он ведь скоро...  увидит меня ещё и не такой. Это простое осознание, которое почти не тревожило меня раньше, вонзилось в разум именно сейчас. И от него запылали щёки, уши - казалось, всё тело. Да, я понимаю, что значит быть женой мужчине. Все женщины с этим справляются - от крестьянки до леди. Но...
   Как Шинар будет ко мне относиться? Кем я предстала перед ним в последние дни? Наивной девчонкой, которая толком ничего не умеет, лезет не в своё дело, а потом рыдает от бессилия? Нет, я снова поступила бы так же - но, может, не стоило хотя бы давать волю слезам при женихе? Совсем забывать о приличиях? Знаю одно: я не должна вовсе думать об этом сейчас! И не могу остановиться.
   Разозлившись на себя окончательно, я подпёрла лоб руками и долго ещё сидела, листая осенние приказы. Новый храм Отца в Немене. Выплата одному из графов на постройку дорог. Деньги на школу под Антреей.
   На последнем акте я вдруг запнулась и удивлённо воззрилась на поля.
   Они были... вполне достойны внимания.
  
   ***
  
   Вечером мы всё-таки встретились c Шинаром - на прогулке в саду, среди зеленеющих деревьев и разросшихся кустарников. Я спешила туда, пока ещё не стемнело. Позже мою находку было бы не разглядеть, да и вновь нарушать все приличия не хотелось. Аделик и так просил, чтобы я реже виделась с женихом - говорил, что обратное повредит легенде. Сейчас Диларий караулил, чтобы мы надёжно скрылись от чужих глаз.
   - Ты должен кое на что взглянуть, - заявила я прямо в лицо Шинару, едва мы уединились.
   - Как? Ты уже нашла что-нибудь?
   Жених смотрел на меня внимательно, пристально. Будто ожидал, что я пришла совсем не за тем, чтобы похвалиться трудом. Или просто думал, что наш разговор начнётся иначе?
   - Пока толком не знаю, но... вот. Балуар делает заметки на полях, - заговорила я. - На многих указах... Никогда не знала о такой его привычке, но не всё ли равно? Я сверила почерк, специально спросила Аделика - всё верно, рука его.
   - Подскажешь, что именно тебя заинтересовало?
   Я потянулась, чтобы тронуть нужные строчки. Пришлось встать на цыпочки и просунуть ладонь между грудью и запястьем мужчины. Это тревожило мысли, я задержала дыхание, чтобы не сбиться.
   - Кажется, здесь.
   "В этот раз денег меньше. Можно взять немного из суммы для Асхема."  - Вот что было приписано к обычному плану по постройке школы. Шинар рассматривал листы, прищурившись в сумерках.
   - Понимаешь ли, это указ от поздней осени. Именно тогда наша казна пустела, мы... в общем, у нас не так хорошо с деньгами...
   - Вы влезли в долги перед Асхемом, - кивнул жених невозмутимо. - Я знаю.
   - Откуда?! - Честно говоря, на миг я опешила.
   - Соседи отюдь не делали из этого секрета, - серьёзно ответил Шинар. - Когда я был у них зимой.
   - Ох! - Я запнулась и замолчала. В груди налилась нехорошая тяжесть. Мысли в голове провернулись, но я всё-таки решила продолжать. - Видишь ли, я попыталась узнать у Аделика, что здесь может иметься в виду, и... Отец действительно выделил из казны приличную сумму. На поддержание дипломатических отношений с Асхемом. Той миссией заведовал Балуар, он отлучался на пару месяцев и улаживал наши вопросы, только вот бумаг об этом нигде нет.
   Шинар осторожно склонил голову.
   - Справедливости ради, это не звучит преступно. Ваши мужья решили не записывать, какие подарки кому из чужестранцев положены. По-моему, разумная осторожность.
   Плечи невольно опустились. Знаю, но...
   - Дело ещё и в другом.
   - Тебе кажется, что тратить деньги на дипломатию, чтобы потом взять в долг ещё больше - подозрительно?
   Я кивнула. Ведь ровно так и было, судя по всему! Жених задумался вновь.
   - Возможно, ты права. Скажи, о каких именно тратах идёт речь?
   - В том и проблема, что о больших. Четыреста или пятьсот тысяч тар... Но точно не знает даже Аделик! И граф Визман! Балуар лично с отцом утверждал сумму, а потом, уже зимой, он начинает сорить деньгами, полученными из Асхема - платит учёным, музыкантам, философам... всё это прекрасно и благородно, но ведь не тогда, когда полкоролевства будет голодать, правда?
   - Всё проще, - неожиданно нахмурился Шинар. - Твой отец думал, что святейший выполнит свою работу безукоризненно. Очарует асхемцев и найдёт деньги не в долг, а в качестве воздаяния. Поначалу, видимо, так и шло. Но потом наши соседи передумали, и... это удивительным образом совпало с кончиной Этара.
   В горле пересохло. Руки сжались сами.
   - То есть...
   - Если всё примерно так, Балуар должен был рассказать о своей промашке. Иначе это измена. Третьего не дано. Или он вовсе не тратил средства на обольщение чужестранцев - как и на все свои благие начала. Просто нашёл способ отстроить пару дворцов или купить новых угодий - возможно, даже не в Литании.
   Я шумно вдохнула.
   - Но как теперь понять?
   - Кто был в той миссии со святейшим? - решительно спросил Шинар.
   - Сарен. И сын графа Визмана, кажется. Ещё многие из тех, кого я толком не знаю.
   - Допросите одного из них. Или хотя бы поговорите по душам, осторожно.
   Я замялась, представляя каждого из знакомых и не очень мужчин за беседой - но даже родной брат не вызвал восторга. Он не зашёл ко мне сегодня, услышав, что я чуть не погибла в подворотне! О каком доверии тут может идти речь?
   "Помните, что вы семья", - мелькнули в голове слова отца, оставляя дикую горечь во рту. Может, Аделик и справился бы, но не я.
   - Как думаешь, - неожиданно захотелось спросить, - а принцесса Маас, она не могла бы рассказать, почему её родные требуют с нас долг в столь сложное время?
   - Трудно ответить. - Шинар изогнул одну бровь. - С чего тебя это интересует?
   - Я собралась увидеться с ней завтра... дань вежливости, не больше. Но если бы знать, как так затронуть важную тему...
   - Не уверен, что это хорошая идея, - нахмурился жених. - Опасно, Лиата. В какой обстановке вы встретитесь?
   - Ещё не решила, - изумилась я. - На прогулке? Или позову её к себе.
   - Выбери второе, - Шинар слегка отвёл взгляд, будто крепко задумавшись. - Вот что, слушай внимательно. Если захочешь болтать с Маас о погоде и нарядах, я не стану тебе указывать. Но если надумаешь расспросить её о серьёзном - убедись, что рядом нет просвящённых. Да и вообще её свиты. Ни одного лишнего уха и языка.
   Я слегка поёжилась и представила себе людей в алом, неотступно следящих за принцессой. Они и Аделика волновали! И раз уж я даже Шинару боюсь сказать про деликатную просьбу брата, её тоже лучше скрыть от чужаков.
   - Спасибо, - поблагодарила искренне. - А сама Маас, ей можно верить?
   Шинар вновь призадумался.
   - Скажу так. Будучи в Асхеме зимой, я проделывал то же, что и у вас. Разговаривал с людьми, провоцировал их на откровенность, а по ночам сжигал их кровь. - Он усмехнулся, неожиданно мрачно. - В основном честны со мной бывали те, кто ненавязчиво советовал убираться обратно в Маларию. Принцесса Маас... она исключение. У неё живой ум, много энергии, которую еле сдерживают строгие наставники, и она одна из самых искренних женщин, которых я встречал.
   Вот как? Кажется, это замечание должно было меня обрадовать. Но отчего-то неприятно кольнуло. Надо же, мой жених уже не в первый раз лестно отзывается об асхемке. Она была окружена женским обществом, изящна, мила, хорошо воспитана... а теперь ещё и образец честности и ума!
   - Кстати, насчёт ритуалов, - постаралась сменить тему я. - Ты не проверял слова алхимиков?
   - Конечно проверил. Всех. Если они и лгали, то по мелочам.
   Мы замолчали - я невольно нахмурилась и отвела взгляд, а вот Шинар следил за моим выражением, не отступая.
   - Лиата, как ты сегодня себя чувствуешь?
   - Неплохо. Вполне.
   - Рад, что ты с таким рвением продолжила поиски. Но я не хочу, чтобы ты загнала себя. Если нужно отдохнуть, хорошо выспаться, на день-другой свернуться калачиком в укромном месте - сделай это. Всё лучше, чем натворить глупостей.
   Что я могла ему ответить? Страхи не ушли  - они часто вспыхивали за спиной, ложились на плечи и пробирались в грудь. Но пока я забивала голову, дышалось легче. И не важно даже, делами или ещё какой-нибудь... ерундой.
   - Спасибо за беспокойство, но я в порядке.
   Шинар не ответил. Несколько секунд я просто не знала, что ещё сказать...
   А потом - не помню как - его рука вдруг коснулась моего лица. Пальцы требовательно легли на подбородок. Заставили поднять голову. И я пропала.
   Он вдруг подался ко мне и накрыл губы своими.
   В сознании рассыпались искры.
   Нет. Не так! Да как он смеет, да я же...
   Я вовсе не этого хотела. Всё должно было случиться иначе! Мой первый поцелуй с мужчиной, о Боги...
   Его губы казались твёрдыми и жаркими. Рука держала за шею - мягко, но не отпуская. Вторая легла на спину, притянула к себе. Я задохнулась. Сердце пустилось вскачь и застучало о рёбра.
   Я решилась ответить - наверное, робко и неумело - но этого оказалось достаточно, чтобы мужчина сжал сильнее. И ещё на несколько секунд весь мир исчез.
   - Не мог не воспользоваться моментом, - выдохнул Шинар мне в лицо прежде чем отпустить. Я поймала собственные руки на полпути ко рту.
   - Ты... но...
   Глаза принца убивали, в них плясали чертенята, губы расплылись в усмешке, от которой шла кругом голова. Он и правда красив... И хуже того, меня совершенно не оттолкнули его притязания. Но есть ведь приличия! Те, о которых я вновь забываю напрочь!
   - Лиата, будь осторожна, - пожелал жених искренне. А я промогралась и решила, что с меня хватит.
   - Да уж и ты, пожалуйста.
   Остаться ещё хоть на миг было бы выше моих сил. Потому я позволила себе обратиться к единственному верному средству.
   Развернулась, окликнула Дилария и бросилась прочь.
   Мне казалось, что маларец улыбается мне в след. И я точно знала, о чём буду думать ночью перед сном.
   Не сойти бы тут с ума, и правда же.

Оценка: 9.28*17  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  А.Хоуп "Мир Белого дракона" (Любовная фантастика) | | П.Флер "Поцелуй василиска" (Попаданцы в другие миры) | | Г.Чередий "Связанные поневоле" (Любовное фэнтези) | | А.Анжело "Сандарская академия магии" (Любовное фэнтези) | | О.Валентеева "Вместо тебя" (Юмористическое фэнтези) | | А.Хоуп "Тайна Чёрного дракона" (Любовная фантастика) | | М.Санди "Последняя дочь черной друзы." (Любовное фэнтези) | | Л.Ангель "Серая мышка и стриптизер." (Современный любовный роман) | | В.Лошкарёва "Хозяин волчьей стаи" (Любовная фантастика) | | П.Роман "Гер" (Боевое фэнтези) | |
Связаться с программистом сайта.
Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
М.Эльденберт "Заклятые супруги.Золотая мгла" Г.Гончарова "Тайяна.Раскрыть крылья" И.Арьяр "Лорды гор.Белое пламя" В.Шихарева "Чертополох.Излом" М.Лазарева "Фрейлина королевской безопасности" С.Бакшеев "Похищение со многими неизвестными" Л.Каури "Золушка вне закона" А.Лисина "Профессиональный некромант.Мэтр на охоте" Б.Вонсович "Эрна Штерн и два ее брака" А.Лис "Маг и его кошка"
Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"