Элл Гиацинта Медригольдовна: другие произведения.

Любовь в килобайтах

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Оценка: 9.42*9  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Я, конечно, нифига не писатель. Просто хочется попытаться отобразить ГГ по обе стороны реальности: в "зазеркалье" и в реальности. Причем отобразить хочется во всей своей неприглядной действительности, без прикрас, максимально честно... Текст пока очень сырой, как перечитываю его, так хочется что-то добавить и исправить. Рада конструктивной критике и комментариям. Приветствую доброжелательность и позитивность в общении.

   Глава первая
  -- Бедное дитя! - Всплеснула руками пожилая женщина и, поставив плетеную корзинку на пушистую кочку, сочувственно покачала головой. - Я предупреждала, что будет нелегко, но ты совсем обессилела...
   Вдоволь наглотавшись болотной жижи и согнувшись в три погибели, юная эльфийка отплевывалась у кривоватого деревца. Вокруг, на сколько хватало взгляда, тянулись пригорки и скрытые в них туманные низины, прятавшие в непроглядном мороке опасных чудовищ и сокровища. Недавно родившейся эльфийке сокровища пока не попадались, зато чудовища... один из них только что хорошенько ее потрепал, забрызгав грязью по самые уши. Ну ладно, грязью забрызгала она сама себя, когда подскользнулась в трясине, но это чудовище не оправдывало! Хуже всего то, что пожилая женщина с корзинкой комментирует каждую ее неудачу с пылом прожженной болельщицы. Причем создается впечатление, что болеет она отнюдь не за нее.
  -- Мне нужны всего десять крыльев фрагранских москитов, неужели это настолько сложно? До тебя это задание ни у кого хлопот не вызывало. - Продолжала женщина, озадаченно осматривая неопытную эльфу. Горько вздохнув, та в изнеможении упала на заросшую осокой и побегами кислицы кочку, мрачно наблюдая за медленным процессом восстановления очков жизни и маны. Когда обе полоски заполнились до предела, эльфийка с тяжелым сердцем поднялась и пошлепала к ближайшему мобу.
   Чудовище, он же фрагранский москит, больше всего походил на комара размером с курицу. Его перламутровое тельце и большие темно-голубые крылья даже сквозь сизый туман вечных сумерек этой локации мягко светились.
  -- Н-на! - Эльфийка ожесточенно замахнулась палкой на бедное насекомое, попала, нанеся смехотворный урон, и бросилась наутек от справедливого возмездия. Наученная горьким опытом, она уже знала, что москит укокошит ее с трех ударов. Ладно бы просто бил - так хотя бы можно было спрятаться за корягой или деревцем, так нет же: москит первым делом вешал на агрессора препротивный дебафф, снижающий сопротивление магии на 100%. И хотя этот дебафф одновременно повышал физическую защиту, но кому среди магических мобов она нужна? Москиты тут были настойчивые, и преследовать переставали лишь в окружности десяти метров от одинокой путницы-НПС с корзинкой кислицы, которая, собственно, и выдала эльфийке варварское задание. Помощница алхимика, увлеклась собиранием ягод и заблудилась... Может спасти телепорт, но для его изготовления не хватает самой малости - всего-то десяти крыльев москитов, коих в болоте предостаточно... Не соблагоизволит ли дитя звездного света выполнить эту работу, а то женщина так устала, что не сдвинуться с места, да и насекомых с детства боится, а эльфийка, хоть и первого уровня, но сразу видно - будет великим воином, о котором сложат множество песен...
  -- Бедное дитя, - увидев чумазую, тяжело опирающуся на палку девушку, помощница алхимика в который раз традиционно всплеснула руками. - Ты сейчас выглядишь хуже старой Молли из Тихого Хутора, а ведь ты еще так молода.
   'Бедное дитя', послав НПС негодующий взгляд, уселась в траве, обхватив колени руками. Подумать только, четвертый день не может выбраться из нубской локации! Казалось бы, легче легкого - перебить десяток москитов, но чем их бить, если даже камень и палка урона практически не наносили? Играй она по старинке - через монитор, все было бы гораздо проще: открыл инвентарь, выбрал оружие, развернул книгу умений, поставил на панель быстрого доступа необходимые из них - и знай нажимай кнопочки. Но нет, ей захотелось современных технологий! Шлем 'Симулятор реальности', как же! Только каким способом проверить инвентарь или книгу умений, если нет ни книги, ни инвентаря? В форумских гайдах об этом ни слова, видимо, народ не предполагал, что такая нубская информация окажется для кого-нибудь актуальной. Только и упоминаний, что эльфы на начальных уровнях играют сквозь пальцы, а вся интересная заваруха начинается уровня с восьмидесятого.
   Тем временем женщина-непись в сотый раз затянула волынку про бедное дитя. Нервы у измученной квестом эльфийки сдали окончательно и она решительно подошла вплотную к помощнице алхимика.
  -- Послушайте, уважаемая! - с вызовом начала девушка и подпрыгнула от вкрадчивого насмешливого голоса за спиной:
  -- На твоем месте я бы не стал этого делать... Кинора.
   Эльфийка резко обернулась и оказалась нос к носу с парнем в темно-красной броне, которая даже сквозь густой туман болотной низины искрила оранжевым. Лицо его озаряла самая доброжелательная, хоть сейчас в рекламу зубной пасты, улыбка, ярче которой сияло только игровое имя над головой - 'Коннор'. Имя обычного, белого цвета, значит парень не бездушный убийца новичков. У тех, судя по видюшкам на форумах, в зависимости от совершенных злодеяний ники полыхают от бледно-розовых до кроваво-красных оттенков. Девушка несколько мгновений недоуменно смотрела в его потрясающие синие глаза, а потом, скрывая волнение, спросила:
  -- Чего не делать?
  -- Высказывать недовольство НПС. - Коннор неуловимым движением расстелил перед собой небольшую циновку, плюхнулся на нее и приглашающе похлопал ладонью на свободном месте. - Садись, не бойся. Держи-ка.
   Эльфийка нерешительно взяла протянутый сэндвич, но присесть - не присела. Улыбчивый парень своим непосредственным поведением одновременно смущал ее и настораживал. Она охнула и испуганно на него уставилась, когда Коннор легким ударом сбил ее с ног, отняв 90% жизни, и она распласталась на циновке в позе морской звезды.
  -- Ч-что... что ты делаешь? - Кинора было возмутилась, но приумолкла, оглушённая сообщением:
   'Вы разделили трапезу с главой легиона 'Роза и Меч'. Все характеристики увеличиваются на 10% сроком на 30 минут. По истечении указанного времени действие положительного эффекта прекратится.'
  -- Спасибо, - промямлила она и покраснела от смущения.
  -- Пожалуйста, - рассмеялся Коннор. - В шлеме играешь? Только он способен передавать такие эмоции. Красивая у тебя эльфийка получилась, совсем толкиенская, цвет кожи особенно удался. Такой светящийся. Долго подбирала?
  -- Несколько часов.
  -- Знакомая ситуация, - парень откусил часть своего сэндвича и, помешкав, извлек из котомки целую упаковку. - Вот, держи. Бери, бери, для меня это необременительно. Я тут фрагранский жемчуг собираю. - И пояснил, встретив непонимающий взгляд стеснительной собеседницы. - На начальных этапах он нужен для прокачки ювелирного дела, а на топовых - он входит, причем в немалых количествах, в рецепт 'Серьги фрагранской Илларии'. Показатели у них не ахти, зато выглядят они потрясающе, нашим девчонкам нравятся. Я, кстати, сначала тебя тоже за собирателя принял. Кто еще застрянет в болотах на несколько дней? А потом вижу - ты москитов бьешь.
  -- Ну... бьешь - это сильно сказано, - заметила Кинора. - Скорее они меня.
  -- Ой ли? - Не поверил Коннор. - Ты же маг, должна их с одного удара выносить, а ну-ка покажи.
   Эльфийка пошарила возле себя в поисках палки, но Коннор только усмехнулся, вспоминая себя некоторое время назад, и пояснил:
  -- Оставь палку, сила магов - в разуме. Сам-то я милишник, но знаю, что новички вытягивают руку вперед, ладонью на моба, и призывают энергетический выстрел. А ну-ка попробуй.
   Кинора честно вытянула руку, но магии не произошло. Она пожала плечами и виновато посмотрела на парня:
  -- Не получается. Может, это из-за шлема такая ерунда происходит?
  -- Может ты голодная? Ты сэндвич-то съела?
  -- А то! - Оживилась эльфийка. - В один присест!
  -- Странно. Вообще-то получиться должно. Ты как энергетический выстрел призываешь? Шлем - это не тыкнуть на кнопку клавиатуры, это - представить, что ты и есть на самом деле волшебница, будущая повелительница стихий. Ну или лекарь, если выберешь эту ветку развития.
   Кинора совершила еще одну попытку. Она уставилась на москита самым пронзительным взглядом и, растопырив пальцы, сосредоточенно махнула рукой в сторону моба.
  -- Мда, - Коннор сочувственно посмотрел на юную волшебницу. - Тут помогут только тренировки. Ох, совсем с тобой заболтался, мы же на Киприду собрались, ну, бывай. Доберешься до Фраграна - зайди в таверну 'Сладкая булочка', я дам распоряжение, чтобы тебя без испытательного срока приняли в легион. Ты же, насколько я понимаю, не твинк трехсотого папки?
  -- Нет, я новенькая.
  -- Вот и отлично! В топ-списке фентигийских легионов мы занимаем третье место, но со временем планируем забраться повыше. 'Роза и меч' - отличное вложение сил и времени, особенно, если ты планируешь развиваться и хочешь принимать участие во всех значимых для Тайгерры событиях. Хотя, впрочем, выбор остается за тобой.
   Пока речь Коннора журчала сладкоголосым ручейком, руки его разрывали свиток телепортации. Когда вихри пространственных измерений заклубились вокруг искрящейся брони, он успел напоследок дружески отсалютовать, сделав легкое движение ладонью от бровей, прежде чем окончательно растворился в воздухе. Юная эльфийка еще несколько мгновений зачарованно смотрела в то место, где только что светились его глаза, пытаясь собраться с мыслями. Какой милый парень! Часто ли в самом начале игры новичку улыбнется удача? Киноре она улыбнулась улыбкой Коннора. Это ли не чудо?
   Сочтя это хорошим предзнаменованием, девушка с удвоенной силой вернулась к боевым тренировкам и вскоре проблема с мобами решилась сама собой. Убегая от очередного москита, эльфийка споткнулась о подводную корягу и неудобно упала. Причем, упала она не сразу. Сначала долго размахивала руками, в попытке сохранить ускользающее равновесие. Потом, падая в мутную жижу, стонала от досады, что в который раз ничего не выходит, как случилось невероятное: из ее ладоней начали вылетать слабо светящиеся сгустки сжатого воздуха. 'Энергетический выстрел!' - догадалась Кинора и, несмотря на то, что в этот раз она все же погибла (беспорядочно разбросанные 'выстрелы' наагрили мобов со всей поляны), настроение заметно улучшилось, и уже к следующему москиту девушка подошла во всеоружии. Повторила размах руками с последующим резким движением на моба:
  -- Уй-йя! - И благоговейно смотрела, как с ладони срывается шарик сжатого воздуха, несется к ничего не подозревающему москиту и отнимает у того сразу больше половины запаса жизни!
  -- Уй-йя! - Второй заряд не заставил себя ждать, насекомое падает в пышную куртину кислицы, светится серебристым облачком, всего и делов - подойти, запустить руки и достать добычу. Добыча порадовала. Не сокровище, но сразу четыре крыла по квесту и даже одна небезызвестная фрагранская жемчужина. Завопив 'Йесс!' на всю округу, девушка вошла в раж и принялась ожесточенно качаться. А, точнее говоря, мстить москитам за все четыре бесполезно проведенных в болотах дня. Надо ли говорить, что с каждым москитом 'энергетический выстрел' получался все лучше и лучше, оттачиваясь до совершенства? Кинора уже не размахивала руками, а просто небрежно махала в сторону моба, и тот падал в трясину, даже не успев долететь до разохотившейся волшебницы. Производство опыта стало на поток, и у девушки появилось время подумать...
   Коннор... Глупо так говорить, но он ей сразу понравился. От одной улыбки можно растаять весенним снегом! А какие у него синие глаза... Конечно, дело вовсе не в глазах, а в той помощи, которую он оказал. Шутка ли, сам, первый, подошел к новичку, набафал, едой угостил. И не просто краюхой хлеба, а целой упаковкой сэндвичей, которых, если экономить, может хватить на неделю! Опять же - в легион пригласил. Хороший, наверно, легион, если во главе стоят такие замечательные парни. И персонаж у него симпатичный. На создание такого уходят часы, если не сутки. Любопытно, реальный Коннор хоть сколько-нибудь похож на свою игровую куклу? 'Так, - одернула себя девушка и для пущей убедительности похлопала по щекам. - Соберись, тряпка! На красивую картинку фапаешь, фу-такой-быть! Коннор похож на себя не больше, чем ты на, как там он выразился? Толкиенскую эльфу?' Конечно, волшебница у нее получилась сказочная! Не зря же она полдня подбирала оттенок волос, дабы те подчеркивали мягкое свечение золотисто-розовой кожи, рисовала глаза, лепила очертания скул и носа в 3-D конструкторе, воплощая эльфийскую красоту на экране. Коннор сразу заметил, что играет она через шлем. Интересно, в рамках Тайгеры много людей играет в 'симуляторах'? Наверное, много, не зря же игра настолько популярна. И это несмотря на то, что шлем СР-1 стоит немало, а хороший, типа 'Сталкера' - вообще целое состояние.
   Девушка не поняла, как произошло ее увлечение 'симулятором реальности'. Вернее, как произошло - все-таки понятно. Тогда, в первый раз сбежав в бабушкину квартиру от Егора, она смотрела ток-шоу по телевизору. Перед этим она скорее по привычке, чем от голода, заглянула в холодильник. Есть не хотелось, хотя, пожалуй, кофе бы она выпила. Любимая кружка с бегемотиком-балериной, предметом язвительных насмешек Егора, как и большинство других вещей, осталась у него на даче. Кинора так надеялась, что недельное путешествие поможет им построить мост через пропасть, которая их разделяла. Но, видимо, мост через пропасть нельзя построить без одной составляющей. Или без нескольких составляющих. Или просто его построить в принципе невозможно. Место не то. Или люди не те. Не те люди не в том месте. Может быть, пора изменить ситуацию? Лягушка не собьет масло в пустом кувшине. Вот только жаль бегемотика-балерину на кружке. Ну ничего, за кружкой и прочими вещами она вернется, а посуды у бабушки хватает. Только с продовольствием не все так хорошо. В шкафчиках, конечно, найдется стратегический запас: пару пакетов макарон и соли-сахара. Еще нераспечатанная упаковка черного чая со слоном и стародревний молотый кофе в банке из-под горчицы. И, о диво, даже полтора пряника, о которые можно смело ломать зубы. Ну, или попытаться распилить на хрустящие пряничные чипсы.
   Только оказавшись в спасительном уюте домашней обстановки девушка вспомнила, что оставила на даче ноут-бук и чемодан с вещами. Если с вещами не все так ужасно: все-таки в шкафах Капитолины Карловны имелись запасы приданого, собираемого ради внучки с момента рождения оной, то нехватка интернета воспринималась болезненно, отвлечься от гнетущих мыслей хотелось неимоверно.
   Ее немножко знобило. В попытке согреться и успокоиться девушка завернулась в старый велюровый халат и устроилась на диване с пачкой засахаренных цукатов, купленных в палатке рядом с домом. На плоском экране мелькали красивые лица. Загорелые женщины с безупречным макияжем ругали какую-то девицу за то, что та заявила о том, что не хочет иметь детей, потому что после родов испортит фигуру. Загорелые мужчины смеялись над женщинами и уверяли, что девица еще слишком молода, чтобы всерьез задумываться о детях.
  -- Анатолий, давай измерим талию Арины Шнапс!
  -- Кристина, отличная идея! 58 сантиметров! Потрясающе! Арина, ты утверждаешь, что не сможешь вернуться к этим параметрам? А ведь рецепт простой, нужно всего лишь разумно сочетать правильное питание и занятия спортом!
   Далее пресловутую Арину вызвали на заранее подготовленную площадку и заставили сесть на велотренажер. Одни загорелые лица сменяли другие, натянутые улыбки, взрывы хохота, мелкие несостыковки - очень скоро девушке надоело мельтешение на экране. Выключив телевизор, она полчаса слушала тишину, но это оказалось еще хуже, чем глохнуть от телевизора. Шоу загорелых красавцев помогало вытеснить гнетущие мысли из головы, в то время как одиночество их только усугубляло. Ладно, я найду подходящий способ заглушить ненужные воспоминания.
   Капитолина Карловна пенсионеркой была продвинутой и компьютер апгрейдила регулярно, согласно последним веяниям технического прогресса, благо, Ромарьо на этом особенно настаивал и, более того, помогал. Поэтому компьютер у бабули имелся, и использовался не как подставка для цветов, и не только как печатная машинка кулинарных рецептов. Продвинутая пенсионерка даже приобрела новомодный шлем для интерактивных симуляторов, который в основном использовала для коллективных занятий йогой онлайн. Кира знала про бабушкино навороченное 'железо'. Вот оно, занимает целый угол: обитое темным ортопедическое кресло-кровать с миллионом проводов и бандажными ремнями. Чуть поотдаль - коврик два на два метра с присоединенными к нему перчатками и ботинками, эластичный комбинезон, шлем. В самом деле, не в кресле же бабушке йогой заниматься.
   Загрузив бабушкин компьютер, Кинора хотела посмотреть новый фильм, о котором наслышалась много отзывов, но вместо этого скачала клиент новомодной игрушки 'Тайгерры'. Пока загружались гигабайты, девушка, хрустя цукатами, изучала информацию на форумах. Тайгерра била все рекорды популярности, ибо предлагала несколько возможностей присутствия в ней. Первый - вы сидите за компьютером и управляете персонажем традиционными способами: мышью, клавиатурой и джойстиком. Второй - вы изучаете 3-D пространство через шлем - симулятор реальности. И, наконец, третий способ - это полное погружение через специальную капсулу со всеми вытекающими отсюда ощущениями. Полное погружение могли себе позволить единицы, но все же эта особенность игры манила к себе новых и новых адептов.
   Надев шлем и подключив сенсоры, Кинора напоминала сама себе огромного черного паука в центре паутины из проводов. 'Лечь... лечь и ни о чем не думать...' - скомандовала она себе, устраиваясь в кресле-кровати. Одно из важных правил безопасного использования шлема модели СР-1 - удобство расположения субъекта. В инструкции по эксплуатации рекомендовали лечь на твердую и гладкую поверхность с валиком у шейных позвонков. Шлем использовать не чаще одного раза в сутки, причем продолжительность сессии не должна превышать четырех часов, за чем обязывались следить специальные датчики. Ну и далее стандартно. Куча ограничений, противопоказаний и побочных эффектов из-за чего в некоторых странах данная гарнитура была под запретом, но только не в Корее, откуда, собственно, шлем и привезли. Контрабандой. Технический прогресс на месте не стоял, и на рынке давно появились усовершенствованные модели, типа 'Шахерезады' и 'Сталкера', в которых, если верить рекламным обещаниям, можно играть даже во сне, и побочных эффектов типа внезапных головных болей и расщепления сознания не наблюдается, но... Но если судить по стоимости, то шанс обычному бухгалтеру заполучить себе такую новинку приравнивался нулю - проще купить новую машину.
   Раньше девушка всегда играла с ноут-бука. Пару раз бабушка, Капитолина Карловна, пыталась приобщить любимую внучку к сеансам групповой йоготерапии посредством шлема, объясняла правила использования, расписывала преимущества, но в те несколько раз от виртуальной тридэшной реальности у Киноры так разболелась голова, что это надолго отбило желание смотреть на компьютерную графику через подобную гарнитуру.
   Убедив себя, что при малейшем намеке на головокружение шлем СР будет тут же деактивирован, девушка отважно принимала неприятную процедуру адаптации и сейчас с удивлением рассматривала прелестные заставки к Тайгерре. Вот заснеженный перевал Сей-Раббина, поземки кружат замысловатые вихри, снежная пыль мешает смотреть, застилая взгляд сплошной белой пеленой. Вот цветущие сады Вааремайры: витиеватая тропинка среди золотистых стволов, кружевные побеги торсонии, яркие птицы перелетают с ветки на ветку. А вот и самая обычная с виду, но самая загадочная по сути локация - заповедные Тайгеррские леса, 'Тайга' в простонародье, в которой терялись границы континента Харихаран. И если на мониторе красочной графикой можно просто любоваться, то в шлеме-СР каждое деревце, каждый камень можно не просто рассмотреть, но и потрогать, ощутить объем, форму, текстуру, проявить любую эмоцию, испытать эффект адреналина от захватывающего полета или яростной битвы. Если на мониторе персонаж, скажем, лепит снежок, и получает в ответ на бросок снежком в спину, то игрок никакого ощущения, кроме лицезрения красивой картинки, не испытывает. В шлеме-СР ты понимаешь, что сам лепишь предмет круглой формы, рефлекторно дергаешься при виде летящего в тебя снежка, но удара не испытываешь. В специальных игровых капсулах, говорят, чувствуешь и леденящий холод снега в пальцах, и легкий укол в место, послужившее мишенью снежку - словом, все почти как в реальной жизни. Почти - потому что игровые капсулы предусматривали фильтр ощущений. Нет, конечно, всякие люди встречаются, но большинство геймеров тяжело переносит моменты внезапного столкновения с тяжелыми и острыми предметами, а потому за фильтрами следили.
   Перебив всех мобов на болоте, Кинора, чтобы не терять время в ожидании респа москитов, собирала кислицу, коей тут было хоть косой коси. Ягодка тут, ягодка там, моб респнулся - получи заряд энергетического выстрела, забрать добычу, жемчуг в один карман, крылья в другой и снова ягодка тут, ягодка там...
   Девушка вспоминала долгий процесс собственной регистрации аккаунта, авторизации, часы воплощения женской привлекательности на экране и мучительные раздумья на тему 'кем я хочу стать, когда вырасту в Тайгерре'. Когда все было обдумано, взвешено, решено и одобрено, девушка не поверила, что она все-таки определилась с внешностью персонажа и его специализацией. Времени на это ушло - вагон и маленькая тележка. Но лучше потратить его сейчас, чем потом, уровне на двухсотом, понять, ах, нужен релог, не хочу быть волшебником. После создания персонажа необходимо дождаться соединения с сервером, чтобы стать частью волшебного мира, о котором с нетерпением пересмотрено столько мувиков, репортажей, обзоров и клипов, перечитано столько гайдов, инструкций и фанфиков. Эх, шлем! Поскорей распаковывай свои пакеты от сервера! Но 'поскорей' не получится ни у кого, приходится запастись терпением, пока далекий сервер беспристрастно идентифицирует нового пользователя, проверит предоставленную информацию.
  И вот...
  -- Идентификация завершена, - раздается в голове металлический голос виртуального вышибалы. - Пользователь с псевдонимом Кинора успешно авторизирован в игровом пространстве Тайгерры. Раса вашего персонажа - светлый эльф, место обитания - континент Фентиго. Пожалуйста, совершите выбор локации начального возрождения: Амолиента, Ашрок, Мерк, Сисейм, Ренатойа, Фрагранс.
   'Совершите выбор, - мысленно передразнила вышибалу девушка. - А рассказать что к чему, провести, так сказать, мини-экскурсию?' Оказалось, современные технологии шагнули далеко вперед, потому как металлический голос предложил:
  -- Затрудняетесь с выбором? Вы можете согласиться на мини-обзор предоставленных локаций или довериться Генератору Судеб. Ваше решение?
   Перед глазами девушки появляется два окна. В левом перечислялись вышеобозначенные локации, в правом предлагалось переместиться в случайно выбранную Генератором Судеб. Из роликов и форумных гайдов Кинора и так знала, что кроется за каждым названием. Начальные локации пользовались популярностью у игровых режиссеров. К примеру, половина свадебных клипов снималось на фоне розовых лотосов и многочисленных радуг ослепительно синего неба Амолиенты. В живописных зеленых лесах Ренатойи барды проводили песнопенные состязания, в золотых песчаных барханах Ашрока находился знаменитый Тайгеррский Ипподром Исполинов, Сисейм славился загадочными источниками и многочисленными каменными изваяниями. Так или иначе, но все локации отличались особенной уникальностью, и девушке, как новичку-одиночке, по большому счету было все равно, где начинать. Если бы в игру ее приглашала подруга, то наверняка бы сказала: 'Как только зарегишься - дуй в Сис. Наша клановая резиденция в Сей-Раббине, через час будешь стописятой!' Но подруг, особенно любящих онлайн-игры, у девушки не было, а поэтому...
  -- Кинора, вы уверены, что подчиняетесь Генератору Судеб? При утвердительном ответе синхронизация будет выполнена в течение пяти минут. - Металлический голос изъявил проявить эмоции, интонация прозвучала настолько проникновенно, словно девушку собрались телепортировать в другую вселенную.
   'А что, с первого раза непонятно? Уверена'. - Девушка нажала подтверждение и зажмурилась от обрушившегося на сознание водоворота. Симуляторы реальности хоть и были во всем как настоящие - не отличить от реальной жизни, но обладали специфическим побочным эффектом: погружение и выход из виртуального пространства занимал продолжительное время, потому что сознание несло колоссальную нагрузку, и ему нужно было дать время на адаптацию.
   Головокружение постепенно проходило, проходило вызванное им ощущение тошноты. Кинора удосужилась припомнить информацию о Генераторе Судеб. Припоминание ее не слишком обрадовало, и она уже пожалела о выборе, кляня себя неспособностью просто тыкнуть в предложенный список, наугад выбрав место начального возрождения. Генератор Судеб - в сленге игроков Тайгерры - Гээс, искусственный интеллект, нечто вроде могущественного духа игрового пространства, именно от него зависел успех или неудача любого деяния в игре. Дух этот нравом отличался непостоянным, любил пошутить, особенно над новичками, а потому с него станется забросить ее куда-нибудь в кратер Лунной Долины, аккурат перед Мегалавой - эпиком трехсотого уровня, на которого, как она читала, необходимо собирать целую лигу из нескольких альянсов. Огненный элементаль одним ударом способен был уничтожить несколько боевых отрядов...
   Морок синхронизации постепенно развевался, и Кинора обнаружила себя стоящую по колено в мутноватой воде. 'Болота Фрагранса!' - с облегчением выдохнула она, спасибо Гээсу, не кратер Мегалавы! Странное это было ощущение. Вроде бы все вокруг настоящее - заросли камышей и осоки, огромные листья кувшинок и лотосов, длинные ветви плакучих ив касаются самого дна неглубоких водоемов. Но... Краски здесь чище и ярче, нежели в жизни обычной, каждая травинка - идеально прямая, цветы словно сошли с рекламного каталога. Даже болотный песок фактурой скорее напоминал бисер - крупный, песчинки одна к одной, с яркими сиренево-синими искрами. Локация Фрагранса очаровывала мрачноватой, туманной, таинственной красотой.
   ***
   ...В Тайгерре только что отгремела гроза, воздух пах свежестью и немножко озоном. Темно-фиолетовое небо то и дело расчерчивали разноцветные падающие звезды.
  -- Ай! - очнувшись от размышлений, Кинора дернулась, машинально укрыв пострадавшую руку ладонью. Невероятных размеров москит, звеня похожими на лопасти вертолета крыльями, укусил чуть повыше плеча и засверкал ярким малиновым цветом, готовясь к новой атаке. Девушке было не то чтобы больно от укуса - индикатор жизни понизился сразу на 10 %, а это заставило действовать, погибнуть от укусов мелкого насекомого ох как не хотелось...
  -- Вот это я называю 'без труда не выловишь и рыбку из пруда'! - Помощница алхимика всплеснула руками и заулыбалась, принимая охапку требуемых крыльев. - Молодец, я в тебе не сомневалась!
   Кинора зарделась от удовольствия. Вот казалось бы - ее похвалила обыкновенная программа, а все равно как приятно! Тем временем женщина продолжала:
  -- Наконец я смогу вернуться домой! Пока ты была в битве, я успела сварить кисель из кислицы. Прими же его в награду! - Дама торжественно вручила эльфийке связку плотно закрытых листьями лотоса бутылей и, помолчав, нехотя сказала. - Так уж и быть... Ты, хоть и дитя звездного света, но просьбу мою выполняла без роптаний, а потому поделюсь я с тобой рецептом свитка телепортации во Фрагран, чувствую, что он тебе пригодится...
   Девушка приходила в себя от обрушившейся информации:
   'Вы получили новый уровень!'
   'Получен предмет: 'Фрагранский рецепт свитка телепортации'. Требуемый уровень алхимии - 10'
   'Получен предмет: 'Кувшин киселя из кислицы'. Используется алхимиками при производстве свитков и зелий. Как напиток восстанавливает выносливость на 10%'
   Да... Негусто, учитывая, что уровня алхимии пока вообще нет никакого...
  -- Простите, уважаемая, а как мне... - обратилась она к доброй женщине, но той уже и след простыл. На пригорке не было ни ее, ни ее корзинки - только слабый ветерок шевелил заросли тростника и гибкие ветви плакучих ив вокруг болотца. Это место хоть и поражало своей, хоть картины пиши, живописностью, однако Киноре успело смертельно уже надоесть. Но как выбраться отсюда? Она бы с удовольствием воспользовалась картой, но таковой в интерфейсе не наблюдалось, пришлось искать дорогу. На противоположной стороне водоема, аккурат за полчищем москитов, серебрилось некое подобие тропинки. Вздохнув, Кинора вытянула руку вперед и приготовилась к истреблению насекомых...
   Там и в самом деле оказалась узенькая, заросшая густою травой тропинка. Когда девушка выбралась из болота, она перевела дыхание и побежала вдаль по дороге, стремясь оставить недоевшее место далеко позади. Вокруг простирались бесконечные, заросшие ивами, холмы. Наверняка они прятали в себе такие же живописные болотца с москитами, кислицей и жемчугом, который так нравился девушке Коннора. Или девушкам?.. Кто их, парней, разберет. Они могут годами лениво валяться на диване среди целого гарема отборных красавиц и только ради одной единственной отправятся в нуболоку собирать какие-то там ресурсы для украшения. Чудеса. Интересно, стал бы Егор заморачиваться подобными подвигами для нее? Кинора словно воочию услышала голос своего благоверного: 'Тебе надо - ты иди! Я что, должен еще ради тебя по болотам шастать? А ты не подофигела ли, Мактесто?..' И так во всем...
  -- Смотри-ка, нубик! - Раздался звонкий голос, и Кинора подпрыгнула от неожиданности. Дорогу преградили двое. Парень и девушка. Раса - люди. В руках девушки мрачно мерцали ножи и это веселья не предвещало. Темные лукавые глаза, светлые, заплетенные в две косички, волосы. Эльфийка хоть и была нубом в Тайгерре, но в онлайн-игры все-таки поиграть успела, а потому мигом оценила внешний вид незнакомцев. Кожаная юбка, нагрудник, сапоги, наплечники - все в одном стиле, подчеркивающем неброскую сексуальность обладательницы. Не иначе обладающий дополнительными боевыми бонусами комплект. Плюс сверкающие в ушах серьги - немыслимая роскошь в начальных уровнях! Парень тоже не нищеброд какой - одет под стать подруге. Хреново... Кинора приготовилась совершить спринтерский побег, но запоздало вспомнила, что последнюю минуту бежала без передышки, тем самым убивая свою выносливость, которая отвечала за скорость передвижения. Парень до этого неуверенно теребил тетиву, но расхохотался, заметив замедленные движения эльфийки.
  -- Ай-яй-яй! Нубик загнал себя в тину!
  -- Вот умора! Дай-ка, я его пну для профилактики...
  -- Может не надо, Сью?
  -- Надо, надо! Уверена, он еще девственник, так вот. Я буду первая, кто прольет его кровь.
   Девушка в кожаной юбке победно ухмыльнулась и плавной походкой ассасина двинулась к Киноре. Та в ужасе наблюдала за поигрыванием в ладонях Сью оружием и судорожно вспоминала многочисленные гайды. Ассасин может применить удар в спину, бросок кобры, ядовитый укол, ножницы... Хотя ножницы отпадают - их можно выполнить только парными мечами. Кинора пятилась спиной вправо от дороги, нервно поглядывая то на ухмылку обидчицы, то на стайку фрагранских москитов за спиной. Да уж, перспектива... Что может спасти от ассасина? Тяжелая броня, которой у эльфийки пока не имеется, гипноз, которым она пока не обладает... Кисель! Кисель, награда за первое задание восстанавливает 10% выносливости! Фрагранские москиты, конечно, кусают пребольно, зато, уж это Кинора за четыре-то дня натерпелась, вешают прелюбопытный дебафф - магическая защита понижается на 100%, зато на столько же повышается сопротивление физическим атакам! Не долго думая, девушка умудряется проглотить кисель и одновременно заагрить ближайшего крылатого моба, благо, энергетический выстрел читается почти мгновенно. Сью чует неладное и замахивается ножом. Блокирование удара! Кинора переключает внимание с моба на противницу:
  -- Уй-йя! - с ладоней срывается энергетический выстрел.
   'Вы успешно блокировали удар и применили комбо - противник оглушен на 1 секунду!'
  -- Оно сопротивляется, Стасик! Вот овца! - восклицает Сью, провожая улепетывающую эльфийку негодующим взглядом.
  -- А ты что хотела? - Смеется Стасик. - Я бы тоже сопротивлялся!
  -- Что хотела... Помог бы!
  -- Чем помог? Победить пятый уровень нашими десятью? Ладно, хорош ныть, пошли покачаемся на квестах...
   Сью недовольно хмурится, но понимает, что мелкую магичку упустила исключительно по собственной глупости. Она-то наивно предположила, что встречная эльфийка, как там бишь ее? Кинара? Кения? Словом, что она нуб, но пятиуровневая проявила прыть и смекалку. Наверняка некий уставший от эпиков папко решил вкусить романтику твинководства. Ну его. Зацепишь такого, обидится, притащит основу мстить, если не целый легион. Доказывай потом, что к чему и почему... Девушка звякнула ножнами, убирая оружие, и направилась в сторону ближайшей опушки вслед за своим спутником.
   Кинора бежала так, словно за ней гналось стадо диких тарабанов. Только оказавшись у стен спасительного Фраграна, она обнаружила, что, судорожно восстанавливая выносливость, уничтожила весь подарок незабвенной помощницы алхимика и, случись подобный форс-мажор еще раз, спастись будет нечем... 'Ну и ладно. Ну и ничего'. - Размышляла она, переводя дух рядом со стражниками городских ворот. - 'Главное - что в этот раз получилось! Ффуухх...' Вздохнув поглубже, Кинора покосилась на стражников, которые неодобрительно ее рассматривали.
   -- Богатые горожане подают милостыню у ворот храма! - донесся до нее глубокий баритон одного из них. Девушка испуганно глянула на служителя порядка, тот понимающе выставил сверкающий щит, где, словно в зеркале, отразилась босая и в лохмотьях она, с раскрашенным грязью лицом как у Шварценеггера в 'Коммандос'. Милостыню, ну надо же! Да ни за что на свете! Пускай сами милостыню просят! Хотя от тарелки горячей похлебки она бы, пожалуй, не отказалась... Кстати о еде. Пошарив в котомке, Кинора извлекла конноровский сэндвич и, продолжая держаться в тени каменных стен, направилась к центральной площади, с набитым ртом глазея по сторонам и ощущая блаженство от ускоренного восстановления характеристик. В любом городе любой известной игры была главная площадь, где любили рассаживаться торговцы, бродячие артисты, ивентовые неписи и так далее. Была она и в этом городке. И называлась так же незамысловато: Фрагранская ратуша.
   Вечерело. Вдоль улиц зажигались маленькие фонари. Чем ближе подходила эльфийка к центру города, тем чаще встречались яркие вывески. Гостиница 'Три дороги', банк 'Три короны', биржа 'Три монеты'. Таверна 'Сладкая булочка' выделялась тем, что в названии не было слова 'три' и внешним видом она отличалась от прочих зданий. Удобное месторасположение - всего через два дома от гостиницы и напротив центрального фонтана, у которого толпились бродячие торговцы, наперебой расхваливая нехитрый товар. Огромные, похожие на ворота, двери. Живописная, увитая виноградом и вьющимися растениями, терраса. Небольшие столики на двоих, стульчики с причудливо изогнутой спинкой. Таверна не пустовала. За столиками открытой террасы лакомились угощением, а на деле просто болтали о своем группы разнообразных персонажей. Вон гномка с огненно-рыжей шевелюрой что-то доказывает воину в сияющих доспехах. Сквозь виноградные листья Киноре, нерешительно переминающейся с ноги на ногу в тени маркизы одного из окон 'Сладкой булочки' было прекрасно видно сердитое ее лицо. У барной стойки пятеро хорошо одетых игроков активно поглощают еду - явно повышают статы перед походом в подземелье. А за самым близким к Киноре столиком притаилась парочка: неземной красоты брюнетка томно потягивала кофе, молодой бородач улыбался с блаженным выражением на лице - влюбленные, не иначе.
  -- Я тебя умоляю, Стилл, долго нам еще торчать в этой дыре? - Девушка капризно нахмурилась и отставила чашку в сторону. По точащим из прически заостренным ушкам можно было догадаться об ее принадлежности к эльфийской расе. Тот, кого она назвала Стиллом, развел могучими руками и усмехнулся в усы:
  -- А кто говорил, что если мне упадет лук с Мегалавы, то кто-то, не будем показывать пальцем, отправится со мной на самое настоящее свидание в любое место, куда не позову? Было такое?
  -- Ну было... Но, Стилл, не будешь же ты серьезно относиться к обещаниям девушки? - Прекрасная эльфа поднесла пальчики к подбородку и невинно захлопала ресницами. Гном прыснул в кулак:
  -- Буки, ну кому ты заливаешь? Если ты - девушка, - он выразительно подвигал бровями, - то я подземный вертолет! А теперь пошли, пошли вон в тот скрытый виноградом уголок, мой букетик, мое солнышко, моя прелесть...
   Тем временем Кинора нерешительно поднялась на террасу. Коннор говорил, что тут должен быть некто, кто может принять ее в легион... Внимания на нее не обращали, видимо, в здешних местах побирушки явление частое, хотя официантка могла бы и подойти, она как никак посетитель! Краем глаза эльфийка наблюдала за парочкой и заметила, как Стилл вальяжно поднялся и небрежно толкнул красавицу в плечо, вызвав у той очередную презрительную гримасу:
  -- Когда ты успел набраться?
  -- Тогда. С хрена ли твоя эльфа такая чертовски соблазнительная? Пошли! - Он снова толкнул брюнетку, на этот раз так ощутимо, что ник над его головой полыхнул красным.
  -- Полегче, Стилл, - ответила та. - Как видишь, наше свидание сбылось, но ни за какие углы я с тобой не пойду. А вдруг я девственница?
  -- Я ведь и убить могу, - сказал гном с очередным замахом, но передумал и снова подсел к девушке с объятьями, - ну букетик, ну лапушка, ну один поцелуй...
  -- Отвянь говорю, - красавица оттолкнула его с такой силой, что сшибла несколько стульев. Даже рыжая гномка, до этого что-то яростно доказывавшая спутнику, тихо взвизгнула и спряталась за его широкую спину.
  -- Ну погоди у меня, - прорычал Стилл, беря один из стульев в захват.
   Кинора, до этого наблюдавшая сценку со стороны, сама не заметила, как прыгнула наперерез Стиллу. Она совершенно позабыла о том, что неведомая брюнетка в триста раз сильнее ее и сама бы могла бы справиться, что табуретка дружка едва ли снесла той 5% запаса жизни, что все вокруг иллюзия... Но Кинора бросилась на помощь виртуальной девчонке, как если бы она сидела в настоящем кафе и наблюдала сценку в реальности. Не потому, что ей нравится кого-то спасать, просто она ближе всех находилась рядом. Уже потом, выхватив из кольца мгновенно окружившей толпы удивленно-насмешливый взгляд прекрасной эльфы, до Киноры дошло: не стоило вмешиваться. Эти двое только провоцировали друг друга. Испытывали на прочность терпение. А вот она им помешала, но что-то исправить, отмотать назад было поздно. Девушка вытянула руки, пытаясь ухватить мебельный снаряд, и охнула: удар, нанесенный высокоуровневым игроком, в мгновение ока снес весь запас жизни. Падая, маленькая эльфийка словно в замедленной съемке увидела перекошенное лицо Стилла, стражников, спешащих к нарушителю городского порядка, зевак у таверны... И последнее, перед тем, как мир окончательно померк, взгляд прекрасной девушки, которую она вздумала защищать...
   Было досадно снова очутиться среди болот. И страшновато, ведь именно в этом направлении скрылись несостоявшиеся убийцы Стасик и Сью. Ну что ж, начнем все сначала... Опасливо озираясь по сторонам, короткими перебежками от одного дерева к другому, эльфа без приключений проделала давешний путь к Фраграну, который показался ей не в пример короче, нежели в первый раз. Очутившись в городе, она первым же делом зарегистрировалась в гостинице 'Три дороги', чтобы в случае гибели очнуться на кровати в гостиничном номере. Пришлось, правда, расстаться с запасом жемчужин, но что делать. Бегать каждый раз от болота не хочется! Лучезарно улыбающаяся девушка-непись на ресепшене записала в журнал игровое имя Киноры и выдала ей украшение - браслет, позволяющий раз в полчаса открыть пространственные врата прямо в номер фрагранской гостиницы. Закончив с организационными вопросами, эльфа поспешила в таверну 'Сладкая булочка', но, как и следовало ожидать, не нашла там ни сластолюбивого гнома, ни прекрасной девушки его возбудившей, даже зеваки успели разбрестись по своим делам.
   'Что ж, - подумала Кинора, - так даже лучше'. И, недолго думая, окликнула милую официантку.
  -- Подскажи, это таверна легиона 'Роза и Меч'?
   Подавальщица смерила эльфийку презрительным взглядом, но утвердительно кивнуть все же удосужилась.
  -- Я от Коннора...
  -- Бесплатная еда и напитки раздаются после успешной осады, - оттарабанила официантка и скрылась в служебном помещении. Эльфийка осмотрелась. За маленькими столиками не было ни одного посетителя. Тишину 'Сладкой булочки' нарушал только большой вентилятор на потолке да чеканные шаги патрулирующей улицы стражи.
  -- Эй! Я от Коннора! - Крикнула Кинора в открытую дверь за барной стойкой и, так как на ее призыв никто не отреагировал, барная стойка получила несколько ударов ладошками. Кинориными ладошками.
  -- Хорош буянить! - Из комнаты показался рыжебородый гном. В одной руке у него сиял внушительных размеров половник, в другой дымилась подгоревшая матерчатая ухватка. - Разве не видишь - мы кушаем! Обеденный перерыв! - Гном обошел барную стойку и закружил по таверне, поправляя салфетки на столиках и переставляя стулья в одном ему ведомом порядке.
  -- Я от Коннора!
  -- От Коннора, - уперев руки в бока, передразнил ее гном. - Да ты хоть знаешь, сколько вас таких вот приходит 'от Коннора'? На всех не напасешься! - И владелец таверны принялся ожесточенно полировать и без того сверкающую столешницу, яростно поглядывая на красотку из-под кустистых бровей. Гном играл не первый год и оборванцев не жаловал. За всю его долгую игровую жизнь настоящая помощь понадобилась четверым, остальные просто переодевались в обноски и клянчили милостыню, что больше напоминало искусно замаскированное мелкое воровство. А что тут после осад творится! Шум, крики, драки, стражники, из-за чего вечно тихий Фрагран начали называть Диким Западом. Понаедут тут, понимаешь, и требуют! Позаводят твинков и тянутся вереницей за халявными бутербродами, словно он, Грот, из воздуха их готовит, словно не приходится ему с двумя помощниками ловить донную рыбу, стоя по колено в воде, да собирать побеги торсонии на хребте Перемен - между Мерком и Сисеймом! А фиандуир? Даже с прокаченным травничеством свежие побеги добываются по три в час, а свитки магической защиты, ради которой эту траву собирают, на Мегалаве рвутся пачками! Он уже не вспоминает про мясо диких тарабанов из протеарианских прерий, по сравнению с фиандуиром это - тьфу, семечки...
   Киноре, которую и так измотала отправка на перерождение табуретка Стилла, эта перепалка порядком уже надоела. В конце-то концов, Коннор говорил, что владелец таверны будет уже предупрежден насчет нее и их во Фрагранских болотах разговора, но, как оказалось, гном не в курсе. Эльфийка обиженно покосилась на сверкающего глазами гнома, круто развернулась и охнула от неожиданности - в таверну зашел тот самый улыбчивый ясноглазый парень.
  -- Салют, Грот! - Его рука сделала короткий приветсвенный жест от шлема, сияющего оранжевыми сполохами.
  -- Привет, Кон. - Гном выразительно уставился на Кинору, но та нерешительно топталась на порожке. - Тут нубик околачивается, говорит, что от тебя.
   Коннор одарил маленькую эльфийку любопытным взглядом и заулыбался еще шире, узнавая:
  -- О, ты уже тут? А я только что с Киприды, забыл предупредить о тебе Горта перед рейдом. Так значит ты уже научилась использовать энергетический выстрел?
   Девушка кивнула.
  -- Отлично! Тогда добро пожаловать в легион 'Роза и Меч'! - Коннор бодро достал из-под барной стойки чистый свиток, что-то там начертил, заверил печатью и, подойдя к эльфийке, торжественно вручил документ, задорно подмигнул и пояснил. - Поставь подпись внизу договора. Чернила у Горта под 'Огнедышащим сумраком' спрятаны, вот ведь скряга, вечно с ним по этому поводу бьюсь. Кстати, Грот, Алика просила передать ей два слота свитков на скорость чтения заклинаний и пирожков с магическим уроном... Подписала? - Парень бегло проверил свиток, убедился что все в порядке и, не глядя, бросил его в кованый сундук за прилавком. - Вот и умничка. Тебе повезло оказаться в топ-легионе на начальном уровне. Где-то в Ашроке есть непись, он выдает части комплекта легионовской брони за цепочку несложных квестов, отличный способ приодеться! Как там этот сет называется? Не помнишь, Грот?
  -- 'Степного волка', кажется. - Буркнул тот и, словно оправдываясь за свое нелюбезное поведение, сунул Киноре несколько пирожков.
  -- Точно, волка. Смотри. Если будешь магом играть - бери тряпки, там бонус к скорости чтения заклинаний и еще какие-то на твой класс. Если возьмешь целителя не отказывайся от тяжелой брони с физзащитой и минусом к урону. Ты через шлем играешь? Значит, тебе надо легчат активировать, это в любых коронах сделать можно, а также...
  
   ***
  -- Ты совсем одурела! Как это ты запихнула свои хомяковские щеки в этот идиотский шлем?
   Шум в ушах нарастающим грохотом, цветные пятна перед глазами... Ясноглазый улыбчивый Коннор только что объяснял права и обязанности легионерского новобранца... Перед глазами эльфийки, хотя нет, уже не эльфийки - просто девушки еще сиял доброжелательным синим светом взгляд главы легиона. Но этот шум в ушах...
  -- Я же говорил, что компьютерные игрушки до добра не доведут!
   Егор. Его визгливые, под стать бензопиле, интонации нельзя было спутать ни с чем. Шум в ушах, грохот, цветные пятна, ничего не видно... Девушка подняла слабую руку, положила на лицо:
   -- Насисина ся сеня ше? - Она хотела спросить: 'Ты насильственно снял с меня шлем?' но язык отказывался повиноваться, слово 'насильственно' девушка пыталась произнести раза три. Безуспешно. Нужно выждать положенное для адаптации сознания время.
  -- Во! Ты уже заговариваться стала! Чем ты думаешь, играя в эту дрянь?
  -- Егор... Помолчи... Пожалуйста, - Вторая рука отправляется к первой. Шум в ушах, стирающие образ Коннора цветные пятна перед глазами, головная боль, пульсацией отдающаяся в висках. Когда завершаешь игру по всем правилам, система симулятора минут пятнадцать выводит тебя из погружения, совсем как дайверов с глубины: с четкими инструкциями, постепенно и не спеша.
  -- Я могу вообще уйти, и ты меня больше никогда не услышишь! Тебе этого хочется, правда, Мактесто? Ты этого добиваешься, своими постоянными выходами в астрал? Скажи, а твои компьютерные друзья видели твои фотографии?
  -- Егор, - шум в ушах становится тише, глаза уже способны различать очертания окружающих предметов, вместе с этим сильная головная боль. - Ты же знаешь, что снимать шлем с подключенного в сеть категорически запрещено?
  -- А что мне остается делать, если я вернулся к жене, а в холодильнике пусто?
  -- Если пусто в холодильнике - нужно посмотреть в сковородке на плите. Но ты знаешь, что снимать шлем с подключенного в сеть категорически запрещено! У тебя же куча друзей выходят в астрал в симуляторах! Ты же сам смеешься над их шутками по этому поводу! Егор, я тебя прошу, не делай так больше...
   Егор хотел было возмутиться, но жена и правда выглядела не очень. Она и так-то была не очень, но сейчас... Пухлые щеки покрыты красными пятнами, маленькие глаза полузакрыты, рука с сосископодобными пальцами зарыта в копну спутанных, давно немытых волос. Ффу. Парень с отвращением отвернулся. Такая жена обязана целый день готовить на кухне, стремясь угодить ему, такому красивому, высокому, с сильным тренированным телом. Сегодня утром Анечка из бухгалтерии, длинноногая блондинка модельной внешности, сказала ему: 'Егор, тебе так идет униформа рабочего' и многозначительно замолчала. Егор скользил взглядом по Анечкиному безупречному лицу. Эти полные, четко очерченные губы, верхняя чуть полнее нижней... Этот тонкий заостренный носик... Высокие скулы, чуть впавшие щеки, хотя какие там щеки! Их у Анечки не было вовсе! Груди у Анечки тоже не было, так, два соска, но все остальное... Талию можно обнять двумя пальцами, попа как орешек, стройные ноги. Когда она стоит возле ксерокса, они соединяются только в коленках. Ммм...
  -- ...в сковородке.
  -- А? - Егора так увлекло воспоминание об Анечке, что он с трудом вернулся в надоевшую реальность, где Мактесто топало по кухне и гремело кастрюлями.
  -- Котлеты с макаронами в сковородке. Лень было посмотреть?
   Она начинает злиться. Ну-ну, мы еще посмотрим кто кого.
  -- Мне посмотреть не лень, а ты - никудышная хозяйка, раз оставила ужин для любимого мужа в сковородке. Тебе-то как раз было лень положить макароны в тарелку и налить в кружку чая. Для меня. Для своего любимого мужа! - Слово 'любимого' Егор растянул по слогам и замер в дверном косяке, наблюдая за ее действиями. Жена молча взяла тарелку и наполнила ее содержимым сковородки. Егор ухмыльнулся.
  -- А подогреть? - Заметив, что пухлая рука потянулась к микроволновке, он разразился очередной тирадой. - В микроволновке?! Ты хоть знаешь, насколько это вредно - подвергать еду излучению? Значит, огонь на плите уже не греет? Хочется быстрее от меня отделаться и убежать к компьютерным друзьям, которые не видели твоей фотографии? Ты уже выбрала среди них парня?
   Жена не реагировала и Егор, сделав широкий шаг, тряхнул ее за плечи. Ему казалось, что он тряхнул ее совсем несильно, но голова девушки неожиданно резко мотнулась вперед, развязались стянутые узлом волосы на затылке, упали в тарелку с ужином. Парень брезгливо скривился и отступил:
  -- Сама жри свою еду!
   Он порывистыми, нервными шагами убежал в комнату, плюхнулся на диван, включил телевизор. Брови нахмурены, глаза сверкают праведным гневом. Хотелось убить ее, растоптать, размазать по стенке просто за то, что такая отвратительная женщина есть на свете и она - его жена. Да какая женщина? Такие как она не женщины! Они - Мактесто среднего рода!
  -- Егор...
   Парень зыркнул на свою избранницу и, переключая каналы, демонстративно уставился в телевизор. Он отодвинулся к самой стенке, потому что Мактесто присела на край дивана, и ее жирный зад прикасался к его мускулистому бедру. Он не желал, чтобы она к нему прикасалась до тех пор, пока не станет идеальной. О да, он заслуживает идеальной супруги, и он воспитает Мактесто, сделает ее именно такой!
  
   Глава вторая
   Очнулась Кинора не там, откуда ее вырвал снятый Егором шлем. И не в гостинице, куда система автоматически переносит павшего на поле боя героя. Очнулась она в канализации. По крайней мере, влажные стены по бокам, гладкая круглая площадка посередине и журчащие со всех сторон мутные ручьи очень ее напоминали. Подняв глаза, девушка различила люк над головой и решетчатые отверстия, сквозь которые проглядывала небесная синева. Ощутила себя заключенным под стражу узником, в изоляции от общества и солнечного света. Оглянулась на писк. Вдоль стены, гуськом, чтобы не замочить лапки, бегали маленькие зверьки. 'Крысы!' - содрогнулась девушка. Она побаивалась крыс.
  -- Предыдущий игровой сеанс на вашем аккаунте закончен некорректно, и вы попали во временный изолятор. Пожалуйста, во избежание блокировки аккаунта пройдите процедуру идентификации. - Оповестил ее металлический голос. - Процедура идентификации состоит из правильных ответов на двадцать секретных вопросов, которые вы указали при регистрации учетной записи. Отвечайте предельно внимательно, при ответах допускается не более трех ошибок, в противном случае процедура идентификации будет возобновлена через двенадцать часов. Секретный вопрос номер один: назовите девичью фамилию матери...
   Кинора вздохнула. Хитрить с электронным вышибалой не получилось. При регистрации аккаунта система помогла ей составить список из наиболее распространенных вопросов, как то: номер дома, школы, домашнего телефона, имя питомца, подруги, родственника... Девушка хотела на все вопросы ответить одинаково, Кукуцаполь, к примеру. Имя первой учительницы? Кукуцаполь. Любимая игра? Кукуцаполь. Любимая марка автомобиля? Тоже кукуцаполь. Ну и так двадцать раз. Но умная система подобный финт не допустила, справедливо указав на повторяющиеся ответы, и предложила хорошенько подумать еще раз. Или выбрать другой вопрос, чтобы ответы не повторялись. У-у, терминатора на них нет! Игровой день обещал быть очень долгим...
   Когда ответ на последний секретный вопрос был успешно подтвержден как верный, пространство вокруг нее заполнилось белым дымом. Спустя несколько мгновений дым рассеялся, и эльфийка увидела лестницу к люку на потолке. Потрогала рукой. Скользкая. Уровня она мелкого, ловкости почти нет, а, значит, балансировать на перекладинах будет непросто. Да и люк не по велению воли открывается. Тяжелый. Не упасть бы... Кто придумал этот временный изолятор? Бр-р... Самого бы его запихнуть на идентификацию личности. В полумраке и с крысами. Надо же, изолятор выводит к фонтану Фрагранской ратуши за разноцветные палатки торговцев, хотя должен был в гостиничный номер определить. Ну, к фонтану так к фонтану. Кинора выбралась и отряхнула одежду от налипшей паутины. Хотя... она одета в такие лохмотья, что паутина вполне бы сошла за изящные кружева. Тем более что игровая паутина не чета обыкновенной, из нее даже платья и корабельные снасти шьют.
  -- Эй, не проходи мимо, красавица! Наплечники из перьев белого ашрокского страуса будут тебе к лицу! - Расхваливал товар один из торговцев. - Всего пять золотых монет, не проходи мимо!
  'Пять золотых', - мрачно подумала девушка. - 'Да за такие деньги я портного сама прокачаю! Совсем обнаглели в провинции, цены гнут как в столичных фешенебельных бутиках!' Вспомнив про активацию легчата, эльфийка отправилась в банк 'Три Короны'. Здание как здание. Четыре колонны полукругом, несколько ступенек. Небольшая, всего на два стола, комната. Несколько клерков у стены заняты написанием свитков. Подмастерья то и дело снуют между столами, передавая один одному то большую коробку, то пригоршню разноцветных камней. Пышнобородый гном посередине с ювелирными весами в одной руке и счетами - в другой обернулся на звон дверного колокольчика, цепким взглядом оценил вид посетителя и с чисто профессиональной интуицией догадался о причине.
  -- Приятно видеть молодых энергичных людей, с колыбели встающих под знамена известного легиона! Защищай наши земли от врага и пусть будет путь твой озарен, как говорят эльфы, лучами звездного света! - Удостоверившись в подлинности легионерского свитка, улыбчивый пожилой гном выделил ей наручный планшет в виде браслета и малый набор путешественника, содержащий карту близлежащих локаций, несколько свитков телепорта во Фрагран и пузырьков зелья восстановления выносливости.
   Кинора с помощью непися закрепила браслет на запястье, активировала и на полупрозрачном экране тотчас замелькали фразы от собратьев-легионеров.
   Алика: Сами просили коня тормознуть!
   Онлифайт: Какого коня? Алика, ты совсем с дуба рухнула?
   Пикси: Хильте танка!
   Алика: А я не виновата, что он сагрился прямо на меня!
   Рене: Так, я убегаю, всем снов!
   Крэкер: Чао, а что, есть сейчас кто в Рете?
   Черри: Ну есть, а что такого?
   Крэкер: Помогите с квестом, тут медведей завалить надо, а у меня все никак.
   Хатори: И мне помощь нужна! Я на страусах в Ашроке...
   Коннор: Ребят, там обычные квесты, поспамьте в чат 'Поиск группы' и найдите соратников среди своего уровня.
   Крэкер: А че, из легиона помочь никто не может?
   Коннор: Повторю для новеньких. Качать вас никто не будет, потому что у каждого высокоуровневого игрока есть свои дела и заботы. Запомните, легион будет вам помогать только с заданиями в подземельях. И то если вы соберете группу единомышленников. Согласитесь, не айс водить на какую-нибудь Сциллу по одному человеку, если квест нужен сразу пятерым...
   Ясно, что в чат в основном писали те, кто играл через монитор. Нет, в шлеме 'Симулятор реальности' тоже была функция написания в чаты, но очень уж специфичная: нужно было сначала куда-нибудь сеть, затем развернуть браслет до планшета с клавиатурой и уж потом сочинять перлы. Все как в реальной жизни.
   Начитавшись чата, Кинора почему-то чувствовала себя так, словно она сама попросила помощи в битве с мобами, а ей отказали. 'Качать вас никто не будет' - вспомнились слова Коннора. Девушка знала свой характер, она привыкла рассчитывать исключительно на свои силы, не надеясь на кого-то со стороны. Она знала, что попросила бы помощи только в самом крайнем случае, когда десятки собственных попыток не увенчаются успехом. Да она вообще откажется от задания, если таковое не будет тормозить развитие персонажа, чем напишет прошение в легионерский чат! Да она...
   Раздосадованная словами главы легиона, Кинора извлекла из подарочного набора карту Тайгерры, принялась изучать окрестности. Торговый тракт начинается у северных ворот Фраграна, петляет между холмов, забирая на север, в Ашрок, менять фрагранский жемчуг на страусиные перья и хитиновые панцири сколопендр. На запад вела заброшенная дорога и там расходилась на тропы. Правая уводила на Хребет Перемен, прямо к горячим источникам Сисейма, левая - в горные хребты Мерка, там водились огнедышащие драконы у которых, если повезет, можно добыть яйцо ездовой виверны. Эх, жаль, там драконы трехсотого уровня, Киноре не по зубам. А виверну-то хочется! На черном рынке яйцо с питомцем стоит тысячу тайгершопских изумрудов! Если не больше... откуда люди такие деньги берут? Чудеса. А еще чудеснее было бы на взрослой виверне полетать. Сидишь себе между крыльев, пространством любуешься, милостиво пролетая над склоненными головами врагов... Может быть, в будущем ей удастся самостоятельно выбить яйцо? Будет у нее питомец, красавица, умница и вообще...
  -- Что-нибудь еще, мэллон? - Улыбчивый гном посмотрел на часы, потом на дверь, всем своим видом давая понять сообразительному клиенту о том, что следует торопиться. Кинора и без намека со стороны системы знала, что давным-давно пора отправляться в путь. Да, выполнять задания долго и не всегда выгодно, но расти и зарабатывать опыт все-таки нужно. Да и Коннор что-то говорил про квесты на легионерский сет, мол, не зря же ты в топовом легионе оказалась. Как там комплект брони называется? 'Степного волка'? Вот и отлично, самое время задуматься об этом. Девушка решила использовать шанс судьбы на полную катушку и, со вздохом забыв про драконов Мерка, внимательно изучала дорогу в пустынный Ашрок - нужно двигаться дальше как можно скорей. Кинора сложила карту в заплечный мешок и решительно покинула банк.
   Из Фрагранса в Ашрок вела северная дорога. Эта дорога петляла как мартовский заяц, круто сворачивая то направо, то налево, то скрываясь в туманных болотных низинах, то перекидываясь мостиком через неглубокие ручьи. Кинора бодро шагала вперед и любовалась окрестностями. Хотя 'любовалась' - это громко сказано. Девушка все-таки помнила о Сью и Стасике и то и дело останавливалась, пристально вглядываясь в каждый подозрительный куст. Чтобы не свихнуться со скуки, она воображала себя тайным агентом секретной государственной службы. Кинора - агент 007, чем не звучит? Войдя в роль, девушка пряталась за каждым встречным деревом и осторожно выглядывала из-за ствола, сжимая пальцы рук наподобие пистолета. Хотя чем ей поможет осторожность? В первый раз удалось убежать только благодаря дебаффу фрагранского москита, во второй раз подобный финт не пройдет.
  -- Добрый путник, не проходи мимо старого человека!
   Кинора вздрогнула и попятилась от неожиданности, когда в полу ее оборванной юбки вцепился нищий старичок. Он был щедро покрыт слоем дорожной пыли, немудрено, что она, такая вся внимательная и осторожная, его не заметила.
  -- Помоги! - Старичок воздел руки к небесам и неуклюже потянулся к тому месту, откуда отпрыгнула обескураженная эльфийка. Взмахнув над пустым местом, он замотал головой, пытаясь по звукам определить местонахождение собеседника. Кинора понимала, что перед ней находился вовсе не человек, а программа, но все равно было неловко и страшно смотреть в затянутые белесой пленкой незрячие глаза НПС. Старец был слеп и просил выполнить для него простое задание:
  -- Я отправился за лекарством для моей старой Молли и почти собрал корень жги-травы, но на меня напали болотные слизни. Прошу, прогони слизней с опушки, чтобы я смог продолжить собирать лекарственные травы!
   'Получено задание: помочь травнику Фогра очистить опушку от слизней. Опыт: 1020 единиц. Награда: неизвестно'
   'Ну, началось' - с неудовольствием подумала Кинора, сворачивая к ближайшему болотцу. Хотя с чего бы ей быть недовольной? Вполне себе самое обыкновенное задание. Убей столько-то мобов - получи награду. Гораздо сложнее, когда разработчики начинают мудрить, в результате чего приходится идти туда, не знаю куда, чтобы принести то, не знаю что. Слизни паслись у самого берега. Огромные, вальяжные, они медленно ползли вдоль кромки воды, покачивая скульптурно-вырезанными раковинами, оставляя за собой длинную влажную дорожку.
  -- Уй-йя!- с ладоней Киноры срывается энергетический выстрел. Получив урон, слизень медленно поворачивается к обидчику, но за это время эльфийка успевает его наградить еще одной порцией сжатого воздуха. И как раз вовремя, потому что моб резко превращается в агрессивно плюющуюся такими же выстрелами махину, которая мало того что наносит нехилый урон, так еще сбивает концентрацию на чтение заклинания! Но, видимо, если в Тайгерре рождаются боевые маги, то уж точно не зря: с четвертого выстрела тушка слизня тяжело падает на землю. Кинора спешно подбирает трофей: несколько костей, обломки перламутра и немного болотной слизи. Все это можно продать городским торговцам за горсть монет, какой-никакой, а все заработок.
   Когда вдоль берега не осталось ни одного моба, система оповестила об успешно завершенном задании. Можно возвращаться к старцу Фогра и получать обещанную награду. Кинора прочитала немало электронных книг о приключениях героев в виртуальных пространствах. Почти во всех произведениях герои на начальных этапах получают неказистые задания, которые обычные игроки никогда не берут. И в результате этих самых заданий никому не известные герои становятся знаменитыми: им то перепадает часть божественного комплекта брони; то они открывают в себе совершенно уникальные способности, типа всевидящего ока; то совершенно чудесным образом отыскивают могущественный артефакт, позволяющий влиять на сценарий игрового процесса. Положа руку на сердце, Кинора, возвращаясь к Фогра, втайне рассчитывала получить что-то особенное, если не божественный сет, то хотя бы яйцо ездовой виверны... Блин, далась ей эта виверна. Детеныша же растить надо, кормить, холить, лелеять, оберегать от агрессивных сородичей, отдавать часть кровно заработанного игрового опыта и на первых порах всячески защищать. А чем ей сейчас защищать виверну от врагов? Энергетическим выстрелом и дубиной в ухо? Дракона травник не дал, только благодарно улыбнулся и протянул эльфийке пучок лекарственных кореньев со словами:
  -- Звезды благоволят тебе! Пожалуйста, передай эти коренья старой Молли из Тихого Хутора, а я останусь здесь, может быть удастся собрать еще немного жги-травы про запас.
   Девушка вздохнула и обреченно потопала в указанном направлении. Имя квестовой дамы показалось ей смутно знакомым. Кинора хмурила брови, пытаясь разгадать причину дежавю, но память молчала как чат легиона на просьбы о помощи.
   Небо постепенно наливалось чернильной синевой и в болотах заклубились похожие на привидения сгустки тумана. Они мерцали слабыми вспышками огоньков, мешая ориентироваться на местности, сбивая с пути и уводя куда-то в только им ведомые дали. Эльфийка дороги особо не разбирала и шла напролом как медведь по пасеке. На карте провинция Фрагранс в общей картине империи Фентиго выглядела малюсеньким кусочком пирога. Казалось бы - поверни в нужную сторону и топай куда надо, не промахнешься. Да и куда тут промахиваться? В одном из форумских гайдов, вспомнила Кинора, была даже такая считалочка:
  На запад пойдешь - в Мерк придешь.
  Свернешь правее - источники Сиса согреют.
  А хочешь в Ашрок - топай на север, дружок!
   На деле выходило иначе. Кинора соизволила свериться с картой, только когда окончательно заблудилась. Так и есть, немного отклонилась от курса: тропа к Тихому Хутору проходила напрямик через болотце со слизнями, Кинора же забралась восточней. Потопталась, выбирая правильный курс, осмотрелась и удивленно вытаращилась на собственные характеристики: полоска жизни красной была только наполовину и медленно, но неизбежно уменьшалась.
   'Вы забрались слишком далеко и угодили в трясину. Во избежание гибели вернитесь в безопасное место'.
   Бормотнув непечатное слово, эльфийка развернулась в нужном направлении. Шаг за шагом, сверяясь с картой и стараясь не обращать внимания на блуждающие огоньки, вышла на торную тропу. Чем ближе подходила она к Тихому Хутору, тем больше становилось ей не по себе. Маячивший в стылых сумерках домик выглядел жутковато. Маленький, кособокий, с кое-где заколоченными ставнями, он не производил впечатление обжитого. Добавить ко всему непроглядную темень из каждого куста да звуки болотных обитателей... Тихий Хутор оправдывал свое название, однако окружающая тишина уверенности как-то не прибавляла, а скорей настораживала. Все чудилось, что вот-вот раздастся грохот, вой и откуда ни возьмись явит свое могущество древний и непобедимый рейд-босс. Гигантский земляной червь, яростный и голодный или древний одинокий призрак, жестокий в своей неупокоенности...
   Заглядывая в дом, Кинора не чаяла встретить старую Молли, но ошиблась. Женщина сидела за столом и, подперев щеку, печально смотрела на входную дверь. Что и говорить, дом небогатый. Голые дощатые стены, печь в потеках от копоти, на полу ни единого коврика, а на столе только огарок свечи.
  -- Ох, Брита... Куда же тебя занесло, - приговаривала старушка, утирая платочком глаза и, трубно высморкавшись, обратилась к эльфийке. - Дети звёздного света храбры, но даже вам небезопасно ходить в стылых сумерках по болотам... Входи, милая, расскажи о своих приключениях, может быть так я хоть что-то узнаю о Брите...
   По поводу безопасного хождения по болотам Кинора с Молли была согласна на все сто процентов. Она послушно зашла, вежливо поздоровалась, благополучно передала посылку от Фогра и тотчас была озадачена новой просьбой. Не могла ли дитя звёздного света, столь любезно согласившаяся помочь двум старикам, передать письмо в Лиловые Холмы? Кому? Да внучка там живет, Брита, почитай, как полгода назад ушла на поиски лучшей доли, да так и не вернулась. То ли и в самом деле лучшую долю нашла, то ли сгинула по дороге. Так если бы нашла, дала бы хоть малую весточку, а то она, Молли, все глаза проглядела, а Бриты, ягодки ненаглядной, кровиночки родненькой нет и нет... Место тут, сама понимаешь, гиблое, а молодежи хочется поближе к цивилизации, вот только забывают они о стариках-то, перестают навещать. И невдомек непутевым, что дома о них беспокоятся.
   Эльфийка чинно кивала в такт размеренному бормотанью старушки и сама не заметила, как согласилась на несколько сопутствующих заданий, как-то: починить крыльцо дома, прополоть огород и уничтожить распоясовшихся фоггов. Фогги - духи серебристого тумана, мобы неагрессивные, в темное время суток сновали тут и там, пугая и сбивая одиноких путников с дороги. Короче, Кинора надолго в болотах застряла. Потому что для починки крыльца, оказывается, нужна древесина. А ее можно добыть, только срубив дерево. А старая Молли была хоть и старая, но прижимистая, топор давать просто так нипочем не хотела, только в обмен на задание. И не лишь бы какое, а геройское - истреби-ка за десять минут десять умертвий, что бродят на старом кладбище за околицей. А если принесешь добытых у них амулетов, то заплачу я тебе по монете за каждый. Да вернись к старому Фогра, отнеси краюху хлеба, а то, сама видишь, совсем из ума выжил, нет бы к лекарям пойти, а он все травы собирает, на целебные силы природы надеется...
   К рассвету эльфийка выучила каждую травинку возле Тихого Хутора и чувствовала себя не помощницей хитрой неписи, а ее батрачкой. Хутор благодаря усилиям девушки изменился до неузнаваемости, словно тут работала не она одна, а целая бригада строителей. Один половик из тростника чего стоит!
  -- Как приятно встречать работящих молодых людей! - Всплеснула руками старушка, а Кинора усмехнулась. Еще бы не работящих. Как говорится, хочешь кач - иди по квестам! Ей в награду достался десятый уровень, одежда из сундука и несколько черствых лепешек. Одежде Кинора обрадовалась. Юбка с блузкой хоть и были не новыми, но всяко лучше тех, что на ней, да и выглядели прилично, городской страже, если такая встретится по пути, будет сложно принять ее за побирушку.
   Солнце уже поднялось над верхушками деревьев, разогнало туманный морок, позолотило холмы, вычертило ранее скрытые во тьме тропинки. Девушка бодро отправилась на поиски исчезнувшей Бриты. Небо синее, солнце яркое, в заплечном мешке остался кусок сэндвича и все пирожки с бонусом к силе магии, что еще нужно для счастья? Правильно. Одиноких неписей по дороге, которые то и дело путались у нее под ногами в виде то крестьян, то бродячих отбившихся от табора циркачей, которые просили то отыскать заплутавшую овечку, то поймать невероятной красоты коня, то подсобить со строительством моста. Словом, всячески издевались. Заданий хватало с избытком, чтобы к Лиловым Холмам подойти боевой магичкой 15 уровня.
   Лиловые Холмы. Небольшая, но шумная деревенька на берегу неглубокой речушки Лилы. Аккуратные домики с соломенными крышами тут и там, вымощенные булыжником улочки ведут каждая в одну из четырех сторон света. В палисадниках буйно цветут мальвинии и тольбероны. Грот, владелец 'Сладкой булочки' с ними знаком - закупает телегами для варки сиропов с шансом критической атаки. На пригорке у самого берега вертит лопасти мельница, рядом с нею расположились торговцы - их яркие красочные палатки заметны издалека. К ним-то Кинора и поспешила, а то в заплечном мешке накопилось всякого хлама, начиная от слизи заканчивая кусками перламутра. Поразмыслив, девушка решила перламутр деревенским не сдавать, а приберечь для 'Трех монет', в ценах на ресурсы она не ориентировалась, но за бесценок блестящие ракушки отдавать тоже не хотела.
  -- Эй, красавица! Подойди - всю правду скажу! - Окликнула ее женщина в цветастой юбке, не иначе как цыганка из табора неподалеку. Какую правду могла ей сказать игровая программа, Кинора догадывалась. Сейчас отправит молоть муку или чинить прохудившуюся крышу в конюшне, а за успешное выполнение задания наградит бусами или набором игральных костей. Опыт и худо-бедный заработок девушке были нужны, и она устало улыбнулась неписи. Та улыбку вернула и, подобрав юбки, радостно зашептала:
  -- Новикова Кира, родилась в феврале в год крысы по восточному календарю. В год вашего рождения созвездие Водолея находилось под влиянием Урана, а поэтому...
  -- Тише! - если удар Стилловской табуреткой отправил ее на точку воскрешения, то слова неписи подвергли в шок! Девушка едва не лишилась чувств от возмущения, что это за выходки? Баг - утечка личной информации? Вирус? А на официальном сайте уверяли, что система защиты в Тайгерре круче Национального Банка! 'Указывая в анкете достоверную информацию, вы надежно защищаете свой аккаунт от взлома!' Цыганка тем временем продолжала воодушевленно вещать:
  -- Ваше любимое блюдо: жареная картошка и салат оливье, ваш любимый алкогольный напиток сальдермония, самый куражный поступок - поход на мужское стрип-шоу...
   Кинора страдальчески заломила руки и огляделась:
  -- Тише! Правилами игры запрещено распространять конфиденциальную информацию! Хорошо, что поблизости никого нет. Хоть никто не слышит этого позора...
  -- Я не понял, ты стесняешься похода на мужское стрип-шоу или того, что твое любимое блюдо жареная картошка? - гадалка отделилась от группы неписей и, тряхнув черными кудрями, замерла напротив эльфийки. Кинора запоздало сообразила, что цыганка - вовсе не раздающая квесты программа, а игрок, такой же, как она. Причем игрок, знающий ее под девичьей фамилией. Кто же это мог быть?
  -- Неужели не узнаешь? - Цыганка задорно подмигнула и принялась ритмично подпрыгивать на месте, отчего ее разноцветные юбки поднимались едва ли не выше головы, открывая стройные ноги в кружевных панталончиках. - 'Ударь по струнам в призрачной столице и спой о том, как Билла били в Ницце'... Ну?
  -- М... Максим?! - вытаращилась Кинора. - Как? Откуда?
  -- Бингоуу! - Цыганка прыгать перестала, но вместо этого извлекла бубен и закружилась в замысловатом танце. - Кир, у нас только ленивый не знает, что ты свалила из 'Королевства' в 'Тайгерру', вот я и пришел удовлетворить любопытство. Ответь мне только на один вопрос. Почему?
   Но Кинора вместо ответа рассмеялась, персонаж Максима показывал презабавные эмоции.
  -- И ты мне ответь. Почему ты играешь девушкой?
  -- Я люблю девушек. И на экране приятней смотреть на сиськи, чем на могучие бицепсы. Ну как? Хороша у меня девчонка получилась?
  -- Хороша, - улыбнулась эльфийка, разглядывая персонажа. - Вылитая Эсмеральда из 'Нотр-Дамм де Пари'. Бубен, кудри. Только козочки не хватает.
  -- А ник-нейм каков, а?
  -- Цыганка, ну надо же! А юбку такую где взял? Я тоже хочу!
  -- Из тайгершопа. Ну, тайгеррского магазина, у тебя тоже он есть, тыкни в кнопку с красной короной в правом нижнем углу. Костюмчик пятьсот рублей стоит. Красивый, правда? - Цыганка танцующей походкой продефилировала к мельнице и обратно, демонстрируя разноцветные оборки широкой юбки.
  -- А как ты меня нашел именно здесь?
  -- Это было самое сложное. Нет, с начальной локацией проблем не возникло, тем паче, что вы, девушка, на своей странице в соцсетях скрин разместили с подписью 'Ловец фрагранского жемчуга'. А там, между прочим, ник-нейм хорошо виден. Локации тут преогромные, я по дню в каждом крупном поселении вторую неделю дежурю, успел уже до двадцатого уровня тупым избиением мобов прокачаться, зато вот тебя встретил. Так, стоп. Я уже ответил на кучу твоих вопросов, но ты оставила мой без внимания. Почему? Ты исчезла совсем как чеширский кот...
   'Почему же как кот? Может, просто как обычный плут на улицах города'. - воскресли в памяти полузабытые слова. Так слышишь затихающее эхо в лесу и понимаешь, что оно растворяется где-то там, в старых соснах, но все еще слышишь его перепев. А потом и перепева не остается, только ветер и щебетание птиц, а ты стоишь и прислушиваешься. Ведь было эхо, было, вот только что, совсем рядом! Было...
  -- Это все из-за Марта, да? Ты любила его? - Эффект от вопроса был такой, как если бы он огрел ее бубном по голове.
   'Любила...' - Кинора попробовала на вкус это слово. В контексте ее чувства к Марту оно показалось чересчур приторным, как съеденная за раз целая плитка шоколада. А еще - розовым. Таким еще изображают инфантильных дамочек-убийц в триллерах. Или барби-девочек в клипах. Нет, ее чувство другого вкуса и цвета. И это не любовь. Не настоящая любовь. Что-то очень похожее, но не любовь точно. Настоящая любовь была у Марта с Эмойрой, у Жадо и Леды, а у нее... так. Восторженность гимназистки. И почему Максим до сих пор помнит эту историю?
   Кинора смущенно опустила глаза, все-таки привет из прошлого застал ее врасплох, и тихо ответила:
  -- Наверное, все же любила, но не так, как женщина любит мужчину. По-другому. Не знаю, как объяснить. Если так рассуждать, то получается, что женщина я весьма ветреная и влюбляюсь в каждого интересного человека. Мне просто нравилось с ним здороваться и рисовать смайлы в чат. Если кому-то это казалось любовью - разубеждать не стану. А ушла... так Майяра же тоже исчезла. Сааркаавед. Ирис. Яго. Мисска. Сэр Алекс. Как когда-то сказал один человек: 'Слишком много людей ушло. И интересных людей'. Фон Бисмарк, я удивлена, что ты еще там остался!
   Максим, не переставая выписывать танцевальные па на лужайке, ухмыльнулся.
  -- Ну, 'остался' - это сильно сказано. Меня скоро в армию забирают, а там, знаешь ли, будет совсем не до компьютерной магии. Вот, решил найти старых друзей, перед тем как уйду на службу родине.
  -- И нашел кого-нибудь?
  -- А то! Перед Новым годом Майяре звонил. Она рассказывала о том, как его отмечала. Говорила, что у них в Барселоне традиция на Новый год под бой курантов съедать двенадцать виноградин и на каждую загадывать желание. Я, если честно, в этот раз поступил так же, как она! Уже и не помню что загадывал, но было вкусно!
  -- Хорошая традиция, - одобрила Кира. - По-моему, это гораздо приятней, чем писать желание на салфетке, жечь ее, размешивать пепел в шампанском и успеть выпить за пару секунд. На следующий новый год тоже виноградить буду! Что еще рассказывала Майяра?
  -- Что ей не хватает снега, но потом смеялась над своими словами. Говорила, что совершенно не представляет заснеженную Барселону!
  -- Ну уж не представляет! Наверняка это нечто совершенно фантастическое... А сам-то ты как?
  -- Нормально. У нас-то, кстати, со снегом все в порядке, не то, что в Испании. Мороз минус двадцать, но это по здешним меркам еще тепло. Сугробы - во! По пояс точно будут. На крышах сосульки размером с джедайские мечи. Мы с отцом даже устроили мини-бой, ржали как ненормальные, особенно когда батя, сломав свой меч, то есть сосульку, натянул вязаную шапку на глаза и замогильным голосом начал: 'Макс... я твой отец...'
  -- Максим... - Голос Киры задрожал от нахлынувших воспоминаний. - Подожди несколько минут, я выйду из игрушки и перезвоню тебе в скайп. Играю через шлем, тут необходимо время для полного дисконнекта...
  -- Угумс. Жду.
   Эльфийка закрыла глаза, и спустя несколько мгновений в темном пространстве замерцал интерфейс персонажа. Совсем как на мониторе. Выбрав 'Выход из игры' Кира приготовилась ждать. Электронный вышибала механическим голосом зачитал ей правила выхода из астрала: снять шлем, несколько минут полежать. Потом осторожно сесть. Сделать легкую гимнастику шеи, глаз, рук. После этого можно вставать, но полчаса воздерживаться от резких движений и больших нагрузок. В игру через шлем рекомендовано заходить через двенадцать часов.
   Кира все сделала в соответствии с рекомендациями, но голова после погружения все-таки немного гудела. Такое состояние бывает, когда в клубе всю ночь посидишь за столиком возле колонок.
   С ужасом вспомнила недавний форс-мажор с выходкой Егора. Подключенный в сеть через шлем напоминает овощ, ясен пень, что близкие по этому поводу беспокоятся, бьют тревогу и пишут петиции в министерство здравоохранения, ратуя за отмену набирающих популярность гаджетов. Шлемы пока не отменили, но пустили социальную рекламу в средства массовой информации, где подробно объясняли систему действий в случае форс-мажорных обстоятельств, показывали неутешительные картинки людей, подвергшихся расщеплению сознания, жалкое зрелище... И это расщепление сознания чаще всего происходит в моменты насильственного выходы из игры методом срывания шлема! Брр-р... Врагу не пожелаешь.
   Но Максим! Подумать только, Максим специально скачал Тайгерру для того, чтобы найти ее, Киру! С ума сойти. Приятно. Надо ему перезвонить. А еще подписать открытку Майяре, то-то она удивится! Она так заговорилась с Максимом, что совершенно позабыла о времени. Очнулась только за несколько минут до прихода Егора, когда старинные ходики выпустили кукушку из гнезда. Надо подогреть отбивные и приготовить яичницу как он любит: глазунью, поджаренную с одной стороны, с хрустящей корочкой, без лука, соленую со свежими помидорами.
   ***
  -- Все, я пошел! - Чеканные шаги в коридоре, резкие хлопки шкафчиков в прихожей, звяк открывающегося дверного замка. Кира подпрыгивает от беспокойства и выглядывает из комнаты. Круглые карие глаза, перекошенный от беспокойства рот:
  -- Ты куда?
   Понять ее удивление можно - Егор еще пару минут назад лежал на диване, и вдруг вскочил как ужаленный. Тревожный взгляд мгновенно выхватывает картинки его образа, словно кусочки несобранного паззла: туго набитая спортивная сумка в одной руке, связка ключей в другой, дерзкий разворот головы, напряженные икры ног. И раздражение - быстро уйти не получилось, сейчас Мактесто пристанет со своим нытьем: 'Подожди меня-я...'
  -- Подожди меня, - соориентировалась Кира и бросилась к зеркалу, тараторя. - Ты в магазин, да? А я с тобой пойду, ты не против?
  -- Ты сейчас полчаса собираться будешь, а я спешу, - Егор переминался с ноги на ногу, как ожидавшая старта скаковая лошадь.
  -- Я быстро, - уверила его девушка, проводя по губам помадой. Ветровка на плечи, сумочка через плечо. - Все, я готова, идем.
   В лифте ехали молча. Кира слушала размеренный скрип механизма, скрытого в шахте высотного дома, и думала о том, что ей всегда хотелось заняться здесь сексом. Чтобы ее любимый Егор жарко дохнул в затылок и, кусая за ушко, прошептал: 'Я не выдержу до постели...' Легкие поцелуи по шее вниз до плечика: 'Ты такая соблазнительная, что нет сил удержаться...' Горячие ладони скользят от ягодиц под футболку до полоски лифчика под лопатками: 'Ну что, детка, лишим девственности этот лифт?' От подобных фантазий сбилось дыхание и стало жарко. Девушка затуманенным взором посмотрела на Егора, как знать, вдруг он думает о том же, о чем думает она? Но тот стоял, с мученическим видом закатив глаза, изучая настенные надписи. Люда + Женя, Оля + Кирилл... Где сейчас те, кто увековечивал свои чувства маркером на весь дом? Счастливы ли? Или их чувства покрылись обрывками сорванных объявлений о купле-продаже, остатками жеваных жвачек, закоптились от спичек, стертые имена...
   Как только они вышли, Мактесто взяла его за руку, но парень вырвался из захвата. Она покачнулась и едва не грохнулась на ступеньках в сумерках лестницы. Пусть бы грохнулась, у нее на заднице такая подушка безопасности, что даже синяка не останется. И смотрит-то как выжидающе, словно чего-то ждет. Он не выдержал взгляда и брякнул:
  -- За перила держись!
   Ухватилась. Двумя руками. Спускается боком. Это что за выкрутасы?
  -- Ногу подвернула, - и голосок такой жалобный, словно у эльфийской принцессы. Не, ну принцессу-то можно бы и на руках понести, а эта обойдется.
  -- Ногу... А шею случайно не подвернула? Нет? Ну, так я и знал, что вечно с тобой в какой-нибудь переплет попадешь! Говорил же, что ухожу, нет, тебе надо со мной увязаться. Могла бы и сама в магазин сходить. Ты зачем в магазин-то собралась?
  -- Холодно, хочется кофе попить с чем-нибудь вкусненьким...
  -- 'Вкусненьким.' - Передразнил Егор. - Когда ж ты уже наешься-то, а...
  -- Егор, так нельзя говорить...
   Они вышли на улицу, и Кира снова поймала руку мужа. Тот дернулся. Ее ладонь скользнула по рукаву в задний карман джинс. Такая самодеятельность Егора разозлила, и он резко ускорил шаг. Обогнав хромоножку на несколько метров, парень притормозил и, неодобрительно поглядывая на жену, продолжал идти дальше. Нет, ну что за девушка! Настоящая девушка должна выглядеть как картинка из журнала! Вон, взять хотя бы Анечку из бухгалтерии: высокая, стройная, а одевается как! Телесного цвета туфли на высоченном каблуке делают длинные ноги еще длиннее. Белая блузка подчеркивает тонкий стан, в прорези двух незастегнутых пуговичек воротника маятником гипнотизера раскачивается кулон - золотой ключик. Хотел бы он этим ключиком открыть Анечкин тайный замок...
  -- Егор...
  -- Ну что еще?
  -- Ты мог бы идти не так быстро и подождать меня? Чтобы мы шли рядом, а не так: ты впереди, а я словно собачонка на поводке?
  -- Я все время так хожу. Не нравится - не ходи со мной. Пошла - терпи. И вообще физкультурой надо заниматься, а то отрастила себе балласт, а теперь еле переставляешь ноги.
  -- Егор...
   Задыхаясь от скорого шага и прихрамывая на одну ногу, Кира все же догнала мужа и, привлекая внимание, потянула за рукав. Парень остановился возле дверей магазина и резко дернул плечом, смахивая ладонь:
  -- Отстань! Не люблю я этого! Мы пришли. Вот магазин, иди за своими булками, а я на остановку. О, как раз и транспорт подошел. Пока.
   Кира долго смотрела вслед удаляющейся фигуре. Вот он легко перебежал через дорогу. Достал из заднего кармана джинс пачку сигарет, глубоко затянулся, резко выбросил сигарету и нырнул в маршрутку. На нее не оглянулся ни разу.
   Супермаркет встретил прохладным ветром от кондиционеров и ароматом свежей выпечки в лицо. Пахло одновременно всеми лакомствами сразу: горячей карамелью, шоколадом, орехами и сгущенным молоком. Кира сама не заметила, как оказалась у плетеных корзинок с горячими булочками разных форм и начинок. Какую же выбрать? Рожок с мягкой карамелью или слоеное пирожное с кусочками ананаса?
  -- Кира? - У окликнувшей ее девушки светлые волосы до плеч, веснушки на носу и голубые глаза под цвет свободного кардигана. Кире больше всего на свете хочется, чтобы спонтанная встреча произошла в отделе замороженных овощей, а не свежей выпечки. Она как можно незаметнее оставляет пакет с булочками в ближайшей плетеной корзинке и, лучезарно улыбаясь, тянется обниматься с одноклассницей:
  -- Оксана? Привет! Я тебя сразу узнала, ты ни капельки не изменилась! - Когда они в последний раз виделись? Года два назад? Когда всем классом праздновали юбилей - десять лет со дня, как смеялся Юра, освобождения от ученья?
  -- А вот ты изменилась. - Девушки целуют друг друга в щеки. Оксана, отодвигаясь на расстояние, придирчиво разглядывает одноклассницу и выдает вердикт. - Ты так поправилась...
   Нет, вот правда. Не видеться столько лет, чтобы потом услышать столь изысканный комплимент. Ну поправилась. А еще у меня волосы секуться и прыщи, показать? Кира лилейно улыбается и, не стесняясь, нагребает пирожков:
  -- А знаешь, счастливая женщина в браке всегда полнеет.
   Но Оксану не так-то просто смутить:
  -- Ты вышла замуж? Никогда бы не подумала! И дети есть?
   Вот он, контрольный выстрел в сердце. Нет, детей нету.
  -- А у меня - мальчик и девочка! А тебе лечиться надо, счастливая женщина, еще счастливей станешь! Ну все, я побежала, муж в машине ждет! Надеюсь, скоро увидемся!
   'А я надеюсь, что нескоро', - Кира перекладывает покупки в инвентарную корзинку и отправляется изучать молочный отдел. Ассортимент в магазине широк и стресс в нагрузку к пирожкам будем заедать шоколадными пудингами.
  
   Глава третья
  -- Гляди, наш нуб!
  -- Тот, который папко-твинковод?
  -- Да! То есть нет! Он точно нуб, а тогда ему просто повезло!
   Два игрока, парень и девушка, притаились за ящиками и наблюдали за светлокосой девушкой у ворот. Та явно собралась на вечерний променад по квестам, но выйти из города опасалась. Нет, они могут напасть на нее и в черте города, но тогда городская стража посадит их под замок, а это хорошо если пара часов, а то ведь могут и сутки впаять...
   Кинора, прислонясь к городским воротам, задумчиво и неторопливо решала вопрос о том, куда пойти. Задумчиво, потому что выбор был пребогатый: бить страусиные перья, черепаховое мясо, хитиновые панцири сколопендр - мобов хватало. Неторопливо - у стены притаились ее давешние горе обидчики, Стасик и Сью, нужно быть начеку. Страусы пасутся почти у самых ворот, вон, даже отсюда видны их пушистые хвосты, но парочка дружно записала ее во враги и спокойно бить страусов не позволит. По-видимому, они решили преследовать ее, при каждой встрече осуществляя смертный приговор. Хотя какое преследовать. Ясно, что пара качается. А вокруг на тысячу лиг из других игроков - только она. Ну, и боты еще. За ботами охотится неинтересно, вот они и развлекаются, гоняя нубаса по окрестностям. А чо, веселуха! И не надоест ведь.
  -- Как думаешь, он афэкашит?
  -- Ага, смотри, стоит и не шевелится, зар-раза.
  -- Ну ничего, я до него доберусь, пусть только выйдет за ворота!
   Кинора взяла на прицел Стасика. Так и есть, у парня в прицеле не она, а его подружка, оба тридцать седьмые. Прицел снова на себя, а то Стасик догадается ее выделить и поймет, что ни в каком она не в афке, а просто выжидает момент побега: доставлять радость этим двум своей гибелью не хотелось. Сью, словно прочитав ее мысли, выдала напарнику нагоняй:
  -- Ты что - хил, меня в таргете держать? Этого держи! А то пока ты на меня любуешься, он десять раз сбежит!
  -- Не сбежит, он даже не пробафан, - похоже, страусы, сколопендры и прочая ашрокская фауна накрываются медным тазом.
  -- Надо Ливера вызвать. Он давно плачет, что с последними обновами Ашрок опустел, - страусы накрылись уже не тазом. Они просто накрылись. Окончательно и бескомпромиссно. Эх. А Кинора так рассчитывала на еще один спокойный, полный фаерболов и ледяного дождя вечер... Хотя не все потеряно. У эльфийки в запасе есть еще вариант. С двадцать пятого уровня ей открылись задания, отмеченные желтым цветом - миссии. По сути, обыкновенные квесты, только немного усложненные. Если в миссии отправляли бить мобов, то непременно элитных и тех, кто не ходит поодиночке. Если принести предмет, то непременно с самого пика горы или глубины озера. Одним словом - выкрутасы. Первая Кинорина миссия начиналась где-то в подземельях Аш-Хары, это если вернуться на главную площадь, то, повернув направо, можно найти тайный вход...
   Аш-Хара... Город-мираж на берегу неглубокого озера посреди огромной пустыни. В черте города вдоль дорог растут кипарисы, у роскошных дворцов бьют фонтаны кристальной воды, а вокруг до самого горизонта тянутся унылые барханы раскаленного песка. Если у провинции Ашрок и было богатство, то оно заключалось в одном этом городе. Яркий и солнечный, с невесомыми арками и куполами он славился базаром тканей и красителей. Где достать лиловую краску для шитого камзола или пурпурный оттенок красного для шляпки знатной дамы? На базаре Аш-Хары, конечно, или ты совсем полный нуб? Другое дело, что город чаще всего пустовал. Красители хороши, только каждый прокачавший алхимию игрок может делать точно такие, а кто станет тратить свиток телепортации на край света только ради нескольких склянок? Торговцы-неписи это понимали, и за каждым потенциальным покупателем порою бежало несколько таких, наперебой расхваливающих товары.
   Кинора не верила, что все-таки сюда добралась. Задания по дороге бросать было жалко, и она честно выполняла все поручения встречных неписей, находя потери и доставляя письма друг другу. К слову, Бриту она тоже нашла. Та стала женой мельника Лиловых Холмов. Она расплакалась, когда получила послание бабушки и отправила эльфийку обратно - с приветом и гостинцами. Затем Киноре пришлось сопровождать старую Молли в Холмы, старушка сама идти опасалась, а желание повидать внучку горело эвона сколько лет. Потом ее отправили за Фогра, который, снова погоняв девчонку по болотам, попросил найти во Фрагране старого друга-рикшу... Словом, беготни хватило. Воистину, тем, кто качается самостоятельно, а не с папками в подземельях, нужно памятник ставить! А лучше - сразу целый мемориал!
  -- Хей! Ты на страусов? - Голос принадлежал не, как прозвала про себя Кинора сладкую парочку, карательной команде СС, а кому-то еще. Обернувшись, чем вызвав оживленный шепот за ящиками в углу, увидала невысокую девушку. Огромные голубые глаза, косая пшеничная челка, веснушки на носу выдавали в ней что-то ребяческое. Наливная высокая грудь, тонкая талия и пышные бедра развевали все сомнения, перед вами не ребенок, но искусительница.
  -- Хатори, для друзей просто Хат или Костик. Мы с тобой, кстати, в одном легионе, заметил? - Хатори протянул ладонь для пожатия, была здесь такая эмоция у персонажей. Обратив внимание, что Костик принял ее за парня, разубеждать не стала и, вспомнив Цыганку, ответила:
  -- Привет, Хатори. Женским персонажем тоже игаешь из-за сисек?
  -- Угу, мужики тут все какие-то или геи или консервные банки. - Пока Хат говорил, его персонаж стоял неподвижно, изредка оборачиваясь и стандартно улыбаясь.
  -- Ты через монитор играешь? - Догадалась эльфийка.
  -- Угу. А ты в шлеме?
  -- Пока да.
  -- Ну и как? Пинг норм? А графика? Не лагает?
  -- Процесс погружения-выхода долгий и порою болезненный. А так норм. И графика отличная. Постой, - Кинора явно что-то припомнила. - Ты же, вроде, неделю назад просил помощи со страусами в легчат. Неужели не справился? Что, там какие-то особенные страусы? Элитки?
   Хатори отмахнулся:
  -- Да не... Просто я портного качаю, уровень ремесла уже на десять тысяч поднял, а там как раз веера крафтить можно. 10 страусиных перьев - веер. Ремесло, знаешь ли, поднимается не с каждого предмета, а когда кританет, поэтому перьев нужно чем больше, тем лучше! Ну что, принимай группу!
  -- Ага, только там меня двое гопников пасут, - Кинора кивнула на ящики.
  -- Где? А, эти. Да не обращай внимания, нас тоже двое, пошли!
   И они пошли. А гопники остались. То ли испугались два на два нападать, то ли просто устали ждать и ушли чай пить, кто их разберет.
   Песок забивался в сандалии, котомка оттягивала плечо, а Кинора прикидывала, чего можно ждать от моба - обычного страуса. Вряд ли разработчики наделили его магическими умениями, и самое страшное, что он умеет наверняка - только оглушить. Хорошо, что она маг, издалека фаерболы кидать всяко приятней, чем получать крыльями по шлему. Да, к тридцатому уровню у Киноры, помимо энергетического выстрела, появилось еще несколько умений: фаербол, он же огненный шар, град и телепортация. Со страусами дело пошло как по маслу. Хатори собирал вокруг себя мобов со всей поляны, а Кинора, пока напарник закрывался щитом от клювов, поливала всех градом массового поражения, остальных добивала фаерболами. Заклинание огненного шара хоть и читалось на секунду дольше выстрела, зато урона наносило больше, и еще обладало шансом поджечь цель. Ребята бесчинствовали уже целый час и к страусам под раздачу попадали другие нужные для заданий мобы, что очень эльфийку радовало.
  -- Мана кончилась, - Кинора в который раз обессиленно упала в тень кактуса. - Надо восстановиться.
  -- Если честно, то меня уже от этих страусов тошнит, перьев на два слота только собрали, маловато, - Хатори устроился рядом и, порывшись в котомке, предложил девушке пирожок. - Держи. Со страусиным мясом, дает баффчик на ускоренную регенерацию маны. Это не самая крутая еда, но я пока могу крафтить только эту.
  -- А раньше не мог предложить? - Сверкнула глазами эльфийка, уплетая лакомый кусочек.
  -- Да забыл.
   Пиу! Фью-ю-ю!.. В кактус, под которым Кинора лакомилась гостинцем, чуть повыше острых ушей, вонзились две стрелы. Еще бы чуть-чуть - и красоваться ей с пирсингом!
  -- Нападение! - она вскочила, моментально хватаясь за посох, но Костик уже прыгнул на противников, отражая щитом дождь из стрел и пытаясь достать мечом играющую ножами верткую разбойницу.
  -- Лука бей! Лука! - Это голосит Хатори - Стасик танцует за барханами, раз за разом натягивая тетиву. Лучник силен и прыгуч - расстреливает танка издалека, пока тот висит на ассасине. Так, мы тоже не лыком шиты: в лука фаербол, град на разбойницу. Ага, град еще замедляет скорость передвижения, хорошо. Хатори возликовал и нашел в себе силы приложить Сью щитом, та уклонилась и совершила немыслимый кульбит. Сверкнули лезвия... Если бы на месте танка был маг или охотник - пока-прощай. Ножи, вспоров одежду навылет, не оставили бы шанса на выживание, но тяжелая броня с зубодробильным скрежетом выдерживает атаку.
  -- Лука бей! - Кинора слышит Костин вой и вливает в лучника огненных шаров столько, сколько позволяет резерв маны. Странно, что он бьет только танка. Видимо, Сью прокричала Стасику ту же команду, что и Киноре Хат. Мага, мол, бей. Первая стрела Стасика зарылась в песок у ее сандалий, промахнувшись, зато вторая разом вышибла из эльфийки весь запас жизни. Хата тоже убили. Команда СС, торжествуя, подошла к ее телу и, хорошенько попинав, выгребла из карманов половину нажитого добра. Дальше мир потемнел, и Кинора очнулась в гостинице.
   ***
  -- Э-э... да ты не одет...
   Звенели брызгами фонтаны, торговцы нахваливали товар, кипарисы давали тень утомленным солнцем жителям Аш-Хары. Первым делом Кинора направилась в ремонтную мастерскую, где и встретила Хатори, латающего покореженный щит. Под оценивающим взглядом огромных голубых глаз Кинора до истершихся ремней на сандалиях ощутила свою неполноценность.
  -- Странно, ты ж в шлеме играешь, - продолжал философствывать Костик, вырезая железную пластину. - 'Симулятор' - игрушка дорогая, стоит как хороший подержанный автомобиль. Нищеброды вроде меня позволить себе такой не могут.
  -- К чему ты клонишь? - Кинора набрала ниток и запустила ткацкий станок - ваять заплатки.
  -- К тому! Взял бы да купил в Тайгершопе амуницию!
  -- В Тайгершопе? Это там, где разные штуки за реальные деньги продаются? - Ножницы отрезают нить, несколько стежков иголкой. - Подумаю.
  -- А что там думать? Возьми и купи! У тебя что, тридцать баксов на карточке не найдется?
  -- Я же сказала что подумаю! - Кинорин голос прозвучал резче обычного, но Хатори этого не заметил. Вернее, он заметил что-то другое, он даже оторвался от наковальни и огромные голубые глаза его от удивления по размерам не уступали булыжникам на мостовой.
  -- Ба, ты, что ли девчонка?
  -- Да, а что?
  -- С ума сойти! - Хатори казался одновременно шокированным и восхищенным и тут же забыл про проблемы с амуницией. - А ты симпатичная? Фотка есть?
  -- Фотка есть, но тебе не покажу.
  -- У-у... - Хатори надулся лишь на секунду. - А лет тебе сколько?
  -- Да какая разница, - рассердилась Кинора. - Только что на страусах мы были дружной пати и вдруг 'покажи фотку, сколько лет'. Я ж на тебя не набрасывалась 'покажи фотку, сколько лет', хоть и знала, что ты парень.
  -- Так то да. Но мне любопытно, понимаешь?
  -- Угу. А мне нужно миссию выполнить.
  -- Которую?
  -- Первую. В подземельях Аш-Хары. Ты мне поможешь?
  -- Забей. Туда фулл группой надо идти. Ну или с папками на прицепе. Там мобы целыми комнатами агрятся, жуть. - Он снова покосился на нее и протянул. - Так значит ни фотки, ни возраста... Ну, тогда пока! Еще увидемся! - Хатори полюбовался отремонтированным щитом и отправился восвояси.
  -- Ба-бай, - девушка тоже попрощалась и, поразмыслив, двинулась на поиски жуткого, по словам Хатори, Аш-Харского подземелья. Грустно осмотрела свои одежки. После ремонтной мастерской они сияли как новые, но... Вспомнила наказ Коннора про сет 'степного волка'. Огорчилась - выдающего квест на легионерский набор брони непися она так и не нашла.
   Сверяясь через каждый шаг с картой, и оглядываясь по сторонам, Кинора искала вход в подземелье. Если верить карте, то вход должен быть прямо тут. Девушка уперлась носом в стену и тщательно выстукивала каждый кирпичик: вдруг там секретный механизм открывает ворота? Ворот и механизма не было, а карта, тем не менее, стояла на своем: тут и все. Эльфийка уже прочесала каждый квадратный метр в окрестностях входа - без толку. Вокруг ни трактира, ни даже лавочки бродячего торговца - только декоративные постройки. Решила рискнуть написательством в чат: плюхнулась на бесхозные ступени, разложила легчатовский браслет.
   Кинора: Всем привет! Подскажите, пожалуйста, где вход в подземелье Аш-Хары по первой миссии? Полчаса ищу - не могу найти!
   (молчание)
   Кинора повторяет вопрос еще три раза.
   Онлифайт: Не знаю, давно это было, забыл. Большая у вас группа? Лекарь есть?
   Кинора: Нет, я сама.
   Алика: Сама лекарь? Ну тогда че ты паришься, лекарь в соло может Киприду завалить, а уж нубское подземелье...А вообще у Коннора нужно спросить, он у нас все помнит, все знает.
   Пикси: А где Коннор?
   Алика: С работы еще не вернулся.
   Рене: Кинора, там вход сверху, в одной из высотных башен. Не помню точно в которой, посмотри сама. Только будь осторожной, там стража в невидимости.
   Кинора: Спасибо!
   Отключив чат, запрокинула голову. Так и есть. Ажурная башня вверху заметно толстела, из-за чего имела сходство с Останкинской, образовывая круглую площадку. И как это она сама не догадалась вверх посмотреть? Но туда же, еперный театр, не добраться... как оказалось - добраться. Особенно, если шагать вдоль опоясывающего башню карниза. Ажурной она казалась только издали, вблизи же являла собой мощный донжон, способный выдержать не одну атаку врагов. Наверху и в самом деле оказалось несколько стражей в невидимости. Нападали они поодиночке, и Кинора справилась с ними без труда. Перебив стражников, девушка недоуменно озиралась в поисках двери или портала - входа в подземелье. Она никак не ожидала, что круглый устойчивый пол, на котором еще не высохла кровь убиенной стражи, придет в движение и начнет медленно опускаться вниз... Он опускался, а девушка с тоской провожала удаляющийся кружок синего неба над головой. Прощай, солнечная Аш-Хара, кто знает, увижу ли я тебя когда-нибудь? Лифт спустился под землю и замер, гудя. Эльфийка, нерешительно стояла посередине, но, так как ничего не происходило, отважилась сделать шаг. Тотчас загрохотали скрытые в стене механизмы, и шахта лифта распалась надвое, открывая слабо освещенный коридор из зеленоватого булыжника, куда Кинора и выпрыгнула. Скрытый механизм снова загрохотал, собирая шахту лифта и вот уже на месте фантастической внутрибашенной летающей тарелки снова просто гладкая полукруглая стенка. Ага, значит тут два варианта выхода из игры - или умереть или пройти подземелье.
   Кинора осмотрелась. Впереди зиял темный коридор, полого спускавшийся на другую, освещенную факелами площадку. Оттуда уже вели три коридора: один являлся продолжением все того же пологого, двое уводили по бокам. Зеленовато-каменные стены, выщербленный пол - впечатление от этого места складывалось самое мрачное. Пологий коридор выровнялся и вывел в комнату к мобам.
   'Скелеты!' - ахнула девушка. Она боялась скелетов, поэтому первым делом заагрила ближайшего жука-скоробея. Решение это было неправильным - сразу три жука бросилось на нее и эльфийке пришлось улепетывать от членистоногих наверх, к исчезнувшему лифту. Отстали... Ффух-х... Вернулась обратно. Скрепя сердце, заагрила скелет. Тот, поудобней перехватил щит и меч и, широко разинув челюсти, понесся в атаку.
  -- Мама! - Перед глазами мелькали кости, зубы, пустые глазницы, адреналин мгновенно подскочил, она в ужасе закрыла глаза, активировав пользовательскую консоль и, естественно, была зарублена насмерть.
   'Вот и хорошо' - Подумала девушка. - 'Встану в гостинице и ноги моей в этом дурацком подземелье не будет!'
   Как бы не так! Встала она все там же, возле исчезнувшего лифта! Проверила заклинание браслета 'Возвращение в гостиницу' - неактивно! Бормотнув непечатное слово, решила попробовать заново. Если пройти вот тут по стенке, а потом аккуратно перебежать на ту сторону, то можно выйти правым коридором... Тем временем в подземелье спустились еще двое. Оба тридцать пятый уровень, они шустро ломанулись вперед. Гномка бодро размахивала копьем, эльф ее лечил.
  -- Ребята, дайте группу! - Кинора подалась вперед, но ребята, скользнув по ней взглядом, с невозмутимым видом продолжали прорубаться сквозь мобов. Звенело оружие, дилинькали мелодии лечащих заклинаний - после ребят оставались только горки костей да истерзанные тушки жуков. Эльфийка семенила следом:
  -- Пригласите в группу, пожалуйста!
   Ноль внимания. Девушка открыла список заданий.
   'Свой среди чужих. Найдите вход в подземелье Аш-Хары и соберите десять щитов у неупокоенных охранников подземелья...' Собрать десять щитов. У тех ужасных скелетов. Какая прелесть...
  -- Ребята, пригласите в группу, будьте людьми, мне всего десять щитов со скелетов добыть нужно! - Ее возглас прозвенел синхронно с последним, добившим моба, ударом воинственной гномки. Та, восстанавливая ману, плюхнулась наземь и соизволила ответить:
  -- Ага, все вы так говорите. Сначала вам нужны только щиты, а потом начинаете крысить: 'Ой, а я думал, что золотой шмот вам не нужен'. Катись давай, а то мы поможем найти дорогу к месту респа!
  -- Бе-бе-бе, - Кинора показала гномке язык и свернула в противоположную сторону. Чем дальше она продвигалась, тем разнообразнее мобы встречались на пути. Вот и сейчас к неупокоенным охранникам и скоробеям добавились призраки с косами и баньши - висящие в воздухе фантомы некогда прекрасных девиц. Так, крадемся вдоль стеночки, чтобы никого не обидеть... вот тут можно осторожненько перебежать к противоположному коридору. А здесь у нас что? Налево - баньши, направо - скоробеи. Пойдем к жукам, они хоть и социальны - агрятся группами, зато радиус агра меньше, чем у фантомных магичек. Пару раз Кинора таки поймала фаерболл от висячей красавицы и сразу ее возненавидела: вместе с огненным шаром дама почти одновременно вешала немоту, а это в положении нашей героини заведомая гибель. Но девушка стратегию прохождения подземелья уже выучила, главное - проявлять осторожность и красться у стены, а там как-нибудь и выход отыщется из этого богом забытого места. Больше всего она страшилась наткнуться на Сью и Стасика, тем доставит удовольствие бесконечно ее убивать, не выпуская с площадки с исчезнувшим лифтом. Всего и надежды на то, что команда СС по уровням переросла эту миссию, так что шансы на судьбоносную встречу должны быть небольшими.
   Следующий коридор потряс до глубины души. Мало того, что в камерах-ответвлениях мобы маршировали с места на место, так еще и в самом коридоре фланировали призраки! Она зацепит тут всех, как только двинется с места. Не коридорного призрака, так эту баньши в углу правой комнаты. Или подходящего из дальнего угла скелета. Жуть... Вот теперь точно жуть, все как говорил Хатори. Кинора обреченно забилась в угол, решив подождать хоть какого-нибудь попутчика. Пусть хоть ту гномку с эльфом, придется тащиться за ними хвостом, ну да ладно, главное - выбраться отсюда.
   Бдыщщщь! Сиреневые сполохи из дальней комнаты захватили даже часть коридора и тотчас последовали голоса:
  -- Черри, душа моя, ты что творишь? Ты меня чуть не грохнула!
  -- Ха-ха, а ты думал легко папок на данжи водить? Лечи давай!
  -- Лечи... Приезжай с коньячком - вылечу, адрес-то помнишь?
  -- Хорош трепаться, го кач.
  -- Буки, девочка моя сладенькая...
  -- Стилл, я тебя урою. Когда-нибудь.
  -- По-моему, все будет наоборот! - Кинора увидела, как в коридор выскочила темноволосая эльфа и яростно замахнулась секирой. У ее ног вертелся маленький гном и где-то за стенами шандарахнула еще одна молния, отправив сразу несколько мобов к Гээсу. Компания стремительно приближалась. Гном первый заметил ее и подпрыгнул от неожиданности:
  -- Гляди-ка! Наши!
   Забившись в угол, Кинора таращилась на своих спасителей, свалившихся как на голову снег. В том, что они ей помогут, девушка старалась не сомневаться, но в глазах мелькала неуверенность. Это и в самом деле были 'наши', все три - представители легиона 'Роза и меч', беспартийный только гном, бывший, скорее всего, твинком Стилла. Тем самым, который в таверне 'Сладкая булочка' убил ее табуреткой. Они помогут ей или снова убьют? Помогут или заявят о том, что ей от них нужен только халявный дроп с мобов и что таких попрошаек как она в Тайгерре дюжина по рублю? Воинственная брюнетка шутя зарубила целую комнату скелетов, гном бегал между кучками костей, усиленно собирая выпавшее богатство. Медноволосая чародейка подоспела последней и Киноре была незнакома. 'Черри' - прочитала она игровое имя красавицы, а та подмигнула.
  -- Ди-им, - обратилась она к Стиллу, - Кончай собирать копейки!
  -- Завидуй молча! - Осклабился гном, демонстративно запуская руки по локоть в светящиеся тушки убитых жуков и магичек.
  -- Кинора, значит, - высокая эльфа равнодушно скользнула по ней взглядом, но приглашение в группу бросила. - Принимай.
  -- Принимаю, - девушка нажала 'согласиться' и нерешительно топталась на месте.
  -- Едва уговорил этих лентяев меня покачать! Как оказывается, не зря! - Стилл хлопнул Кинору по плечу. Рассмеялся, заметив ее инстинктивный уворот. - Не очкуй, я тридцать пятый, можем дарить друг другу нежные объятия! Ты 'Свой среди чужих' делаешь, да? Мы мне его завершили, но тебе поможем, правда, Буки? - Стилл хитро глянул на брюнетку, та закатила глаза, показывая, что она обо всем этом думает. - Черри, детка, только давай без форс-мажора на этот раз, с нами дети. - Он покосился на Кинору.
  -- Без форс-мажора не бывает, - Черри соблазнительно улыбалась, растягивая слова. - И притом ты же любишь 'по-быстренькому'.
  -- Зай, давай не при всех...
  -- Не получится! Или мы не конст-пати? - Волшебница походкой манекенщицы прошла мимо Стилла и, наподдав ему бедром, запустила фаерболл в появившегося призрака.
  -- Ух ты, вот это реакция! - Восхитилась Кинора, Черри сверкнула глазами. Парни не часто хвалили ее и восторженность блондинки была приятна.
  -- Мы тут пиздим или сваливаем? В кругах Бездны ПвП полным ходом, а мы в нубоданже, как последние крабы, тьфу! - Брюнетка нетерпеливо перехватывает секиру и оглядывается по сторонам.
   Стилл становится на цыпочки и, приложив ладонь к острому уху Киноры, громко шепчет:
  -- Буки ненавидит данжи! Только тс-с-с! Это секрет!
  -- Понятно, - на самом деле юной эльфийке ничего не понятно. Она только и знает, что ребята, совершенно чудесным образом встретившиеся на пути, собираются ей помочь, и эта помощь из-за словоохотливости гнома под угрозой. Девушка с мольбой смотрит на воинственную сестрицу по расе и машет рукой куда-то себе за спину. - А скелеты там.
  -- Знаю. - Буки издает боевой клич и, подпрыгивая, несется в указанном направлении, разбрасывая всех встречных мобов как опавшую осеннюю листву.
   ***
   Кира поправила листик рукколы и отступила на шаг - полюбоваться результатом. Поваром она не была, и готовить не любила, но сегодня день был особенным. Взяв в каждую руку по яркой матерчатой ухватке (бабушка смастерила!) девушка загянула в духовку, проверить, зарумянилась ли курица. Духовка дохнула в лицо горячим воздухом с ароматом чеснока и восточных специй. 'Еще несколько минут - и готово', - удовлетворенно кивнула Кира, расставляя белые фарфоровые тарелки и раскладывая столовые приборы из... нет, не серебра - нержавеющей стали. Быстрый взгляд на старинные ходики на стене, оханье, побег в ванную на умывание - до прихода Егора оставалось всего полчаса, а хотелось удивить не только кулинарией, но и собственной красотой. 'Ну ладно, если не красотой, то хотя бы миловидностью', - поправилась она, улыбаясь собственному отражению в зеркале. Это все современная мода на худышек, когда для того, чтобы слыть красавицей, нужно рисовать впалые щеки, подчеркивая скулы и щеголять острыми ключицами, локтями и коленками. Щеки у Киры были. То есть не впалые, а просто были. От рождения. И это автоматически лишало ее шанса сорвать комплимент красоты у любимого мужа. 'Твоя щёчка как два пирожочка', - вспомнила она подтрунивания Егора. Ну да, два пирожочка и есть... Возможно, маститый визажист и смог бы исправить этот недостаток бронзатором или темной пудрой, но у Киры эксперименты с косметикой заканчивались одинаково - водой и пенкой для умывания, ибо та женщина с яркими тенями и безупречным цветом лица, которая появлялась в отражении зеркала, была как минимум лет на десять старше. Лицо девушка маскировать не умела, но с фигурой более-менее получалось создавать легкий богемный эффект. Туника с геометрическим рисунком под черные стрейчевые брюки скрывала лишние килограммы на животе и Кира казалась стройней. Наряд не новый, но праздничный, в таком не стыдно и на корпоративе показаться. Стеклянные бусы на шею, несколько взмахов щеточкой туши, шампанское из холодильника...
   Все! Девушка в приятном изнеможении буквально рухнула за стол, поедая глазами циферблат ходиков. Спустя десять минут она встрепенулась, принялась лихорадочно искать спички, отыскав же, не менее лихорадочно зажигать две массивные свечки с ароматом ванили. Зажгла, бросила обгоревшую спичку в керамическую пепельницу, подперла щеку и, как зачарованная, смотрела на танец огонька.
   Прошло еще десять минут, а Егор не появлялся. Кира проверила курицу - еще горячая. Кастрюлю с вареной картошкой пришлось обернуть полотенцем для сохранения тепла. Нет, можно, конечно, потом разогреть в микроволновке, но, по мнению Егора, тогда у картошки меняется вкус. Еще полчаса пролетели незаметно, и Кира не на шутку разволновалась. Позвонить Егору? Но тогда сюрприз будет испорчен... волноваться дальше? А потом корить себя за то, что праздничный ужин был дороже самочувствия любимого человека?
   Все еще терзаясь размышлениями по поводу испорченного сюрприза, Кира потянулась за сотовым телефоном. Долгие гудки растягивались в бесконечность, заставляя сердце девушки биться чаще. Что-то случилось... С ним что-то случилось... Настойчивым припевом зазвенело в голове и тут же оборвалось, так как голос Егора в трубке, нарочито радостный, возвестил:
  -- Привет, бегемотик! Как дела?
   На том конце разговора Кира глубоко вздохнула. Жив! Жив и невредим! А она-то, дурочка, нарисовала в своем воображении картины одна страшнее другой. Стараясь говорить не слишком испуганным голосом, произнесла:
  -- Жду мужа с работы, а он все не идет.
  -- А-я-яй, какой нехороший муж! - Язык Егора заплетался самую малость, разудалый кураж, с которым он выстраивал фразы, говорил о захмелевшей голове. - А ты ждешь меня? Правда, ждешь? - Нервный веселый смешок. - Неужели я дождался этого момента?
  -- Какого момента?
  -- Момента, когда жена ждет с работы своего мужа.
  -- По-моему, я всегда тебя жду.
  -- Неужели? А мне почему-то кажется иначе. На той неделе ты приходила домой к полуночи.
  -- Егор, ты же знаешь, я работаю бухгалтером. Тогда была неделя отчетов, а Марина Фёдоровна на больничном, пришлось задержаться, - устало произнесла Кира. Подобная беседа открытием для нее не была, и продолжение было очевидным. Сейчас подвыпивший супруг найдет какую-нибудь мелочь, чтобы смертельно обидеться и на этой волне смертельной обиды получить себе индульгенцию - возможность без страха, упрека и угрызений совести на два дня завалиться к одинокому холостому другу Мишке, в компании ящика водки и... О компаниях посторонних женщин думать не хотелось.
   Сегодня Егор нашел повод обидеться быстрее, чем обычно.
  -- За что мне такая жена, которая приходит домой к полуночи? - Заканючил он тоном избалованного ребенка. - Я женился для того, чтобы, придя домой, сесть за стол с первым, вторым и третьим, а ты меня месяцами кормишь одними пельменями!
   Кира промолчала о том, что когда она находит время и силы что-то приготовить, Егор как заколдованный сбегает на квартиру к Мишке, а пельмени были как раз на той неделе с отчетами, когда она катастрофически ничего не успевала, даже забыла про своё виртуальное альтер-эго. Сказала только:
  -- У нас сегодня годовщина свадьбы... Я хотела устроить сюрприз...
  -- Молодец! - Саркастично бросил он. - А попозже ты сказать не могла? Мы тут рождение сына коллеги отмечаем, а ты! Хоть бы предупредила!
  -- Ты, вообще-то, тоже мог бы предупредить о вашем застолье! - не удержалась она от обвинения.
  -- А толку? - В трубке обреченно вздохнули. - Тебе же все равно ничего не надо! Это ж кому рассказать - засмеют. Бабе тридцать, а ей не нужен ребенок!
  -- Мне еще не тридцать и мне нужен ребенок, - глотая набежавшие слезы, прошептала Кира. - Только хотелось бы, чтобы ребенок был нужен не только мне, но и...
  -- Все! - Перебил Егор. - Ты мне надоела! Сегодня ночую у Мишки!
   Кира еще несколько минут сидела и немигающим взором тупо изучала заставку своего телефона: бескрайние лавандовые поля и маленький домик у самого горизонта. Хорошо там, наверное, жить. Как жене мельника - Брите из Лиловых Холмов в окружении любящих родственников, мужа, двух очаровательных карапузов, мальчика и девочки. Вертит лопасти мельница, Грот приезжает за мальвинией и тольбероном, стражники патрулируют улочки и кричат, завидев игроков в латаной одежде:
  -- Хорошая амуниция продается у старьевщика! Его лавка находится в городе возле 'Трех монет'!
   Хорошо же ты, Кира, живешь, если завидуешь игрушечной Брите из придуманного мира. Она резко встала, потушила свечи и отправилась в гостиную, на ходу избавляясь от одежды. Туника серебристой лужицей растянулась в прихожей, брюки повисли на пуфике в коридоре, туда же отправились колготки и нижнее белье. Рыдания спазмом сковали горло, в носу противно защипало, а слёзы сами собой брызнули из глаз. Было велико искушение сорвать скатерть со стола и разметать посуду по всей комнате, но голос рассудка предусмотрительно напомнил о последствиях. Да, она даст выход яростной обиде, а взамен получит: во-первых, уничтоженный любимый бабушкин сервиз; во-вторых, два часа времени будет потрачено на уборку; в-третьих, подобной выходкой ситуацию все равно не исправишь, тут нужны иные методы. А разрушительную энергию желательно сублимировать в дело более полезное. Например, пойти и почистить кафель в ванной. Или сходить в магазин. Ну и что, что еды полон холодильник, магазин - это не только домик с продуктами, туда еще можно просто гулять. Как в музей, например. Кира часто так делала. Выберется в супермаркет и по часу разглядывает полки с дорогим алкоголем. Или косметикой. 'Зачем просто смотреть, если не можешь купить?' - Не понимал Егор. Если честно, то Кира сама не понимала. Это был гипноз высшего порядка, после которого улучшалось настроение. Обозвав себя истеричной идиоткой, она, все еще всхлипывая, натянула одежду и, подхватив сумочку, выскочила на улицу.
   Что она делает не так? В чем провинилась? Неужели причиной подобного отношения является отсутствие общего ребенка? Не может такого быть... Кира знакома с одной пожилой парой, живут душа в душу, серебряную свадьбу отметили. Детей им Господь не дал, но это не мешает двум людям относиться друг к другу с нежностью. Вон, недавно Константин Львович шел с букетом ромашек. 'Для моей принцессы!' - улыбнулся он поздоровавшейся с ним Кире. Сама принцесса потом целый день ходила румяная со сверкающим взглядом. Да. Бывает же так.
   Тем временем магазин приветливо распахнул перед ней автоматические двери. Люди толпились у касс, кассиры размеренно пиликали сканерами по штрих-кодам, охранник угрюмо поглядывал из своего наблюдательного пункта. Кира долго раздумывать не стала и, потоптавшись в молочном отделе, купила два мороженых в вафельном рожке. Встала в очередь. Приготовила кошелек.
   -- Женщина, это не вы потеряли?
   Взрогнула - кто-то тронул ее за локоть. Обернулась. Встретилась глазами с мужчиной. Светлая, почти белая, радужка, морщинки у глаз. Загорелое лицо, голубая майка с трафаретной надписью 'Predator'. 'Женщина! - Оскорбилась Кира. - Да я раза в два тебя моложе, какая я тебе 'женщина'? Как он умудрился в слово женщина одной своей интонацией вложить понятие затюканной домохозяйки? Мужчина смотрел выжидательно, и Кира не сразу сообразила, что он протягивал ей оброненную связку ключей. Видимо, выронила, когда доставала кошелек. Буркнув благодарность, Кира схватила мороженое и поспешила домой. Хотя куда спешить? Все равно ее дома никто не ждет. Ни родителей, ни бабушки, ни мужа, ни даже пушистого котенка, который бы мяукнул при встрече.
   Абсолютная пустота и одиночество.
  
   Глава четвертая
  -- Когда ты апнешь восьмидесятый? Тебя уже четверо ждут!
   Коннор столкнулся с ней в Сей-Раббине и улыбался синими глазами, как умеет только он. В Сисейме и днем было сумрачно - из-за туманных испарений горячих источников, а ночью так вообще непроглядная тьма, поэтому все игроки толпились не на главной ратуши, а у сигнальных костров городской стражи.
  -- Четверо? Ждут? - Испуганный взгляд на главу легиона.
  -- Да, девочка. Ты же знаешь, что на восьмидесятом открывается миссия 'Добро пожаловать в Кармарайн'. Бла-бла-бла, несколько заданий, и ты откроешь для себя совершенно иной мир игры! Я уже не говорю про столицу Фентигийского континента и жемчужину всей Тайгерры, единственный город, построенный на осколках висячих в воздухе островов - Кармарайн! Терианцы хвалятся своей Вааремайрой, но, я тебе честно скажу, Вааремайра и рядом не стояла! Мы подумали и решили собрать в кучу всех восьмидесятых, устроить, так сказать, Кармарайнское посвящение!
  -- Звучит потрясающе, - честно призналась Кинора, а парень продолжил.
  -- Только представь - мы соберем несколько ездовых виверн, по одной для каждого посвященного, и будем влетать по нижней дороге сквозь водопад Центуриона! Алика хочет из всего этого мувик сваять, так что развлечение будет знатное, осталось что сделать?
  -- Апнуть восьмидесятый? Но я только семьдесят пятый уровень получила, - вздохнула Кинора, а Коннор обрадовался.
  -- Отлично! Это послужит дополнительной мотивацией, ты же не хочешь пропустить самое интересное? Следующего ивента с посвящением может никогда не быть. Будь готова через неделю. Салют! - Коннору девушка нравилась. Ненавязчивая, самостоятельная, в чатах не плачет, в подземелья не просится. Ему импонировало, что он был первым, кого она встретила в Тайгерре. Это создавало между ними какую-то особенную взаимосвязь. Коннор не смог бы объяснить, что именно он имел ввиду под взаимосвязью. Определенно не любовь и уж точно плотское влечение. Это было что-то невесомо-прекрасное, как первый снег или лунное затмение. Она никогда не узнает, что сегодняшняя встреча их не случайна, что он специально искал ее в Сисейме, чтобы это сказать. Посмотрел по информации легиона, в какой провинции она находится, запасся свитками телепорта и бегал как мальчик по известным местам боевого кача. Солнечная у нее эльфийка получилась, любопытно, Кинора-настоящая похожа на своего игрового персонажа? Нет, одернул он себя, конечно же, нет, но, все-таки, очень любопытно: как она выглядит?
   Коннор не успел растворился в бликах телепорта, а девушка уже лихорадочно стучала в приват к Хатори - ребята успели подружиться и частенько помогали один другому с особо сложными заданиями.
  Кинора: Ха-а-ат! Ты уже апнул восьмидесятый? Хотя, о чем я говорю, конечно же, апнул. По легионовской инфе знаю. Срочно скажи, где ты качался? Мне за неделю пять уровней поднять надо!
  Хатори: Ура, ты про меня, наконец, вспомнила! А я и надеяться перестал. Ки, детка, нехорошо вспоминать про друзей лишь тогда, когда тебе от них что-нибудь нужно. Иначе я солью тебе инфу за то, что нужно мне!
  Кинора: Окей, Кость, и что же тебе нужно?
  Хатори: Информация. О тебе. Мне кажется, что я нашел девчонку своей мечты.
  Кинора: Вот и узнавай информацию о своей девчонке у своей девчонки. Я-то здесь при чем?
  Хатори: Эээ... М-да. Ладно, слушай. Если хочешь экспы поднять немеряно, дуй на кладбище драконов в Сис. А, ты и так в Сисе. Отлично. Там на кладбище есть мобы - Пожиратели душ. За десяток пожирателей можно левел апнуть! Бьются они, правда, небыстро, зато опыта сколько! Денек помучаешься, и вуаля!
  Кинора: Помучаешься - как-то не очень звучит.
  Хатори: Ха-ха, скажешь мне это в Кармарайне. Слышала, Коннор ездовых виверн обещал? Вот это тема, все ахнут!
  Кинора: Слышала. Виверны - это здорово. Мне бы такую, эх. А кроме Пожирателей ты больше никаких подходящих мобов не знаешь?
  Хатори: А чем тебе Пожиратели не угодили? Они - супер! За них, кстати, не только вагон опыта дают. Если повезет, станешь богата - там редкие алхимические рецепты падают. И... за тобой должок, не забыла?
   Ох уж этот Костя. Кинора догадывалась, что ему страсть как хочется увидеть ее фотографию и вообще. Подтвердить свои предположения о ее юной наивности и беспечной невинности пятнадцати от роду лет. Любопытно будет посмотреть на мальчика, когда он узнает, что на самом деле ей в два раза больше. Станет. На следующий день рожденья. Кинора не хочет открывать личную информацию ни для Хатори, ни для кого-то еще. Потому что она сбежала в симулятор реальности для того, чтобы забыть о ней.
   Дорога на кладбище драконов живописно вилась по хребту горного возвышения, среди высоких сосен и пихт. Горы, как, впрочем, широкие реки и моря, в Тайгерре были не просто для красоты, а границей между провинциями. Вот и сейчас сверни она на левую сторону - и здравствуй, необъятные равнины Мерка. Чтобы оставаться в пределах Сисейма, достаточно просто никуда не сворачивать.
   Хорошо здесь. Мхом пахнет, почти как в настоящем лесу. И мобов нет. То есть они есть, но безобидные. Птички разные, бабочки, белочки. Ветер насвистывает пронзительную мелодию, от которой хочется просто забраться на широкий валун и выть на Луну. Или луны, тут их несколько. Кинора и в самом деле забралась на ближайший обломок скалы. Теплый. Еще бы не теплый, это же локация горячих источников, они здесь повсюду. Легла. Тепло приятно согревало кожу спины и конечностей. А, может, это просто дебафф такой. Ей лень смотреть на собственные характеристики - она смотрела на облака. И как-то сами собой ей вспомнились другие, из параллельного мира...
   ***
   Облака, подчиняясь велению ветра, организованно летели в одном направлении то растягиваясь широкой лентой, то собираясь грозным отрядом. Лоскутки синевы нежно голубели среди развевающейся жемчужно-серебристой массы, и было в этом представлении что-то от улыбки танцовщицы в кружевах. Кира бродила на заднем дворе среди натянутых бельевых веревок. Ветер, увлекшийся облаками, не забывал и про менее беззаботный нижний мир: он тянул рукава развешенных сушиться рубашек, приподнимал кринолины пододеяльников, словно приглашая присоединиться к отважно летающей облачной армии.
  -- Не улетай, - девушка погрозила пододеяльнику, который возомнил себя брыкающейся лошадкой, и погладила его шероховатый хлопковый бок. Затем прислонилась к нему щекой, и аромат стирального порошка перебился ароматом волокон растения, дышащего ветром и солнцем когда-то очень давно. Ее разворошенные ветром волосы разметались по белоснежной поверхности, в слабом сиянии солнечных лучей они отливали зелеными искрами. 'Ты погляди, у меня же зеленые волосы!' - восторженно говорила она Егору, на что тот, фыркая и крутя пальцем у виска, отвечал, что Кира со своими компьютерными играми совершенно свихнулась. Следующий порыв ветра был гораздо сильнее. Пододеяльник надулся парусом, совершая очередное отчаянное усилие вырваться на свободу.
  -- Тебе тоже хочется полетать? - тихо спросила девушка и, проведя ресницами по волокнам бывшего растения, отдавая слезы, сняла прищепки и сделала шаг назад.
  -- Что ты там возишься?! Немедленно снимай белье - скоро гроза! - окрик Егора захлебнулся в потоке ветра, одновременно с ним пододеяльник соскочил со своей привязи, пару раз хлопнул крыльями и, пролетев несколько метров, осел на ветвях крыжовника.
  -- Идиотка! Ничего тебе доверить нельзя! - Егор с перекошенным лицом пружинисто шагал к ней, вырывая из рук плетеную корзинку для белья. Кира охнула, оцарапавшись о жесткую ручку.
  -- Сама виновата, разиня! Да шевелись уже, истребительница пончиков! - Егор подтолкнул ее в плечо, но девушка, выкрутив руку, стремительно спряталась на террасе, щелкнула клавишей электрического чайника и, с ногами забившись в угол дивана, проверяла наличие новых звонков на сотовом телефоне. Дверь распахнулась, и в комнату ввалился Егор. Топая, он практически бросил корзину с бельем в дальний угол и рявкнул, заметив зарядное устройство, змейкой струившееся от Кириного телефона к розетке:
  -- Сколько тебе говорить, чтобы после зарядки ты сворачивала шнуры! Говоришь-говоришь, все без толку! А это что? Крошки на столе остались с самого завтрака! Неряха! И зачем опять ты разбрасываешь галоши? Неужели трудно аккуратно поставить их возле двери? Наградил бог женой, блин.
   Кира отбросила телефон и, плеснув в чашку кипятка, достала из холодильника круассан. Затем извлекла планшет и демонстративно надела наушники.
  -- Хоть бы накрыла на стол, как приличная хозяйка! Да что с тобой говорить - все бесполезно, - Егор на повышенных тонах нервно резал колбасу толстыми ломтиками, но бутерброды составил с точностью шеф-повара, зарядив микроволновку на две минуты. - Я еще и готовить должен, блин. А что будешь делать ты?
   Смахнув злые слезы, девушка ответила, еле сдерживая дрожь голоса:
  -- Котлеты и гречневая каша в холодильнике. Вчера готовила.
  -- Ты нормальная? Ты что, хочешь, чтобы я два дня подряд питался одним и тем же? А ты не подофигела ли, Мактесто?
  -- Мое имя - Кира. Неужели трудно запомнить? Долго ты меня собираешься изводить кличками? - Сказав это, девушка вздрогнула от показавшимся громовым диньканьем микроволновки.
  -- Твое имя - Мактесто, - Егор, тщательно свернув кухонное полотенце аккуратным квадратом наподобие ухватки, достал дымящуюся тарелку с горячими бутербродами, но все-таки обжег пальцы. Набросился на жену, обвинив ее в неправильном использовании электроприборов. Уронил вилку и попенял ей на то, что она раздражает его своим видом.
   Внезапно девушка поняла, что - все. Это последняя капля в чаше терпения. Так больше нельзя. Существовать, думать, относиться. Кира вскочила, на ходу срывая легкую спортивную куртку с вешалки. Вешалка фыркнула от такого пренебрежительного отношения и обиженно сбросила с верхней полки старую шапку и перчатки.
  -- Неуклюжий пончик! - Послышалось вслед. - А как же ужин?
  -- Котлеты и гречневая каша в холодильнике!
   'This is the end... Hold your breath and count to ten...' - пела Adele в наушниках. И Кира, трясущимися руками вставляя ключ зажигания в старенький Фольксваген-пассат, отчетливо понимала: это и в самом деле конец. Взвизгнули шины на повороте, очерчивая кривую виража, закудахтали бросившиеся врассыпную соседские куры. Первые осторожные капли дождя бисером оседали на лобовом стекле, а девушка, покрасневшими глазами всматриваясь в дорогу, уносилась от Егора все дальше и дальше...
   Хотя куда спешить? Все равно ее дома никто не ждет. Ни родителей, ни бабушки, ни мужа, ни даже пушистого котенка, который бы мяукнул при встрече. Абсолютная пустота и одиночество.
   Иначе чем чудом это назвать невозможно - до города девушка добралась без проишествий. Вероятно, этому поспособствовала середина вторника: в разгар рабочего дня трасса не была оживленной, только двадцатитонные фуры размеренно волокли свои набитые товарами тяжелые туши из пунктов А. в пункты Б.
   Нет, родители и бабушка у девушки, слава Богу, имелись. Вот только на данный момент находились они на другом конце света.
   Все произошло стремительно: несколько лет назад бабулю через телепередачу 'Жди меня' нашел кавалер далекой юности, проживающий где-то на острове в Средиземном море. Как оказалось, он помнил о ней все годы и хранил несколько пожелтевших от старости фотографии бабули - на тот момент симпатичной строгой девушки с темной косой-короной. При волнительной встрече в городе Б., куда он приехал со съемочной группой и охапкой хризантем, любимых бабушкиных цветов, поклонник упал на колени и уверял целый мир, что его Капитолина точно такая же, какой он ее запомнил без малого пятьдесят лет назад, и ни чуточки не изменилась.
   После этого события городские газеты взорвались статьями о новой Золушке, город стоял на ушах. А сама Капитолина Карловна, в перерывах между посещениями больницы, куда пылкий Ромарьо загремел с мениском после не менее пылкого коленопреклонства, сказала, что-де, детей она вырастила, внучку вынянчила, а теперь хочет насладиться жизнью. Сказала - и махнула с Ромарьо на Майорку, предусмотрительно оставив недвижимость под присмотром родной и единственной внучки Киры, кою посчитала самой оседлой из родичей. Это же надо, сын с невесткой на пенсии заделались яхтсменами. Купили у какого-то знакомого лодчонку за бесценок, продали квартиру, деньги вбухали в апгрейд суденышка и теперь не много ни мало рассекают волны где-то в Атлантическом океане, судя по последним сообщениям из твиттера - устья рио Гранде. Дай таким волю, они и ее, Капитолины Карловны, недвижимость продадут, оставив ребенка, то есть Киру, на улице.
   Словом, семья у Киры получалась авантюрная. Девушка и сама подсчитала, что, при подобной семейной статистике и благоприятных обстоятельствах, лет через двадцать, возможно, и ее отыщет какой-нибудь поклонник. А еще она мечтала, что Егор, как и папа, отважится бросить все ради того, чтобы показать ей весь мир, но Егор исправно показывал ей отвратительное настроение. А мир состоит из гораздо, гораздо большего...
   В бабушкиной квартире все осталось точно таким же, как и во времена ее детства. Косметический ремонт, который они с Егором затеяли несколько лет назад, лишь немного освежил потолки и стены. Обыкновенная двухкомнатная квартирка. Крохотная прихожая со стиральной машинкой, выполняющей функцию тумбочки. Два шага налево - и попадешь в небольшую комнату с балконом. Два направо - и в почти таких же размеров кухоньку. Квадратные метры от второй комнаты воровал совмещенный санузел. Киру всегда возмущало подобное архитектурное решение, спасибо, хоть батареи внутри дома и не приходится, как во многих старых панельных домах, платить за обогрев улицы...
   'This is the end... Hold your breath and count to ten...' - запиликал телефон любимую мелодию. 'Егор' - умная Nokia идентифицировала входящий вызов.
  -- This-is-the-end-вещи-заберу-потом-между-нами-все-кончено. - Скороговоркой отрапортовала девушка в телефон и, прежде чем его отключить, успела-таки услышать недовольное издалека: 'Что ты там бормочешь?'
   ***
   Солнце клонилось к горизонту, а Кинора все лежала на камне, раскинув руки и глядя в облачное небо. Облака здесь казались ближе. Они и были ближе - заберись на соседний горный пик - сможешь потрогать рукой. Или набрать в алхимический бутыль для снадобий. Надо же, движутся, совсем как настоящие...
   Почувствовала, что щеки ее влажны от слёз - это все шлем с его потрясающими эмоциями, все как в жизни. А еще показалось, что она находится здесь не одна. Резко села - и увидела спину сидящей на похожем валуне девушки. Острые уши из-под шапки, вороные пряди волос вдоль позвоночника, изящная линия щеки, длинные ресницы.
  -- Ты нашла одно из моих любимых мест, - не оборачиваясь, сказала та. Видимо, услышала движение за спиной и поняла, что Кинора очнулась от воспоминаний. Ну, или вернулась из афка. Откуда брюнетке знать, чем она там занималась, пока персонаж недвижно валялся под солнцем.
  -- Случайно получилось, - пробормотала Кинора, смущенная чужим присутствием.
  -- Кинора, значит, - незнакомка резко обернулась. Их взгляды встретились, и девушка узнала ту, которую спасала от табуретки Стилла. Ту, которая перебила половину подземелья Аш-Хары.
  -- Букаки, значит, - Кинора в тон брюнетке прочитала ее игровое имя над головой и высокомерно задрала подбородок. Та усмехнулась:
  -- Практикуешь? - Это было сказано таким вибрирующим низким голосом, что девушке стало не по себе, и она самым ужасным способом покраснела. Заметив ее пылающие уши, а пылали они будь здоров, на фоне-то темнеющего неба, брюнетка сжалилась. - Можно просто Бук.
   И она поднялась с камня. Это зрелище Кинора не забудет никогда. Стройные ноги в высокой траве, развевающиеся темные волосы на фоне радужного неба, вполоборота прекрасное лицо.
  -- Ты часто здесь бываешь? - спросила Кинора. Почему-то хотелось, чтобы брюнетка ответила, что да, часто.
  -- Нет. Сегодня... случайно получилось, - Бук стрельнула глазами на девушку и в ту же секунду исчезла. Одно из двух - или у нее упал интернет, или пропало электричество, или она просто сознательно ушла в оффлайн. Что ж, Киноре, если она хочет покататься на виверне под водопадами, пора приниматься за работу.
   Горячие гейзеры били по всему периметру кладбища драконов - загроможденного обломками исполинских костей и валунами участка горного склона. Иногда среди скал попадались сверкающие друзы драгоценных камней, все-таки кладбище славилось не только драконьими костями. А тут не безлюдно. Боты всех мастей бодро заняты на добыче ресурсов: кости, камни, изумруды - место тут было богатое.
   Пожирателем душ оказался каменный исполин, совершающий променад по окрестностям. Памятуя наставления Хатори бить именно пожирателей, девушка запустила в гиганта фаербол. Моб взревел, развернулся всем корпусом и тяжелыми шагами направился к обидчице. Что Кинору обрадовало, так это то, что пожиратель оказался просто тупой грудой камней и выдумывать особую стратегию его избиения не потребовалось. Нет, пару раз возникали опасные моменты, когда запас жизни мерцал на критичной отметке, но девушка успевала бросить на себя 'исцеляющий свет' и выпивать баночку с целебной настойкой. Упаковка настоек досталась ей в обмен за задание в Ашроке, и Кинора их берегла для совсем исключительных случаев. Потренировавшись на нескольких мобах, она стала обходиться без баночек. Пожиратель был натурально имбицилом и какими-то сверх способностями не обладал. Он просто тупо бегал за эльфийкой, а когда догонял, то останавливался и начинал размахивать ручищами - поднимал боевой дух. Обычно после такого представления следовала масс атака, но Кинора в это время была уже далеко и успевала пульнуть в гиганта несколько заклинаний. Так они и бегали, к слову, минут десять, а запас жизни у монстра снизился хорошо, если на четверть. Да уж, невесело.
   Весело стало после второго часа непрерывного кайта - Кинора апнула семьдесят шестой уровень. 'Ю-ху!' - обрадовалась она и продолжила с удвоенной силой. Но пожиратели, казалось, тоже немного поумнели, потому что в довесок к масс атаке стали призывать одного очень неприятного грифона, который умел оглушать крыльями и ослеплять когтями. И то и другое станили, в результате чего эльфийке доставалось несколько болючих тумаков от исполина. Бегать уже приходилось от обоих: птички и гиганта. Кинора нарезала виражи вокруг камня, нечаянно агря массухами безобидных ящерок.
   Докачивая семьдесят седьмой уровень на кладбище драконов девушка кляла все. Мобов, которые агрились с полшага. Ботов, которые бросались под ноги, и приходилось или флагаться о них, или рисковать запасом жизни. Хатори, который уломал пойти в эту локацию за качем и редкими алхимическими рецептами. Уровень собственной маны, которая заканчивалась раньше красной полоски моба и даже легата Коннора, который якобы ждет только ее на общелегионовском ивенте в Кармарайне.
  'Хатори! - написала она в приват после очередного чудом выживательного боя против связки грифон - пожиратель. - Слушай, чёйта здесь мобы поумнели. Это нормально?'
  'Не боись, норм! - После минутного молчания был жизнерадостный ответ. - Они что, уже метеор юзают?'
  'Метеор?'
  'А, значит, еще не юзают. - Догадался он. - Как юзать начнут, ты за валунами прячься. Это баг такой, надеюсь, еще не пофиксили. Но смотри, чтобы тебя на видосец боты не сняли, а то бывали прецеденты. - Хатори осклабился смайлами. - И эта... ты еще хатамаранцев не встречала? Нет? Странно. Там у них вроде подземный ход есть.'
   Из всего потока информации Кинора поняла только про метеор и хатамаранцев. В довесок к грифону еще и метеор? Нет, поспешила она обозвать пожирателей имбицилами, поспешила...
   Пока писала Хатори, мимоходом читала простыню иного бестолкового чата, в который раз обещая себе, наконец, сообщения рассортировать и вынести в отдельную вкладку. А то кому-то что-то продавали, кто-то покупал, где-то звали на рейд-босса - и все в одном столбце. Неудобно. Один счастливчик продавал 'Огненный щит Мегалавы' - эпическое снаряжение. Кинора не удержалась - таки глянула характеристики и позеленела от благоговейной зависти. Статы там были такие, что полностью голая, но со щитом по своим характеристикам она была бы раз в сто круче, чем одетая сейчас. Тогда бы она этих пожирателей - одной левой! Даже пикнуть бы не успели, не то, что грифона призвать! 'Щит Мегалавы'... Когда-то у нее будет такой?
  -- Хочу большой и чистой любви!
   При общении с Хатори она автоматически видела только розовый цвет приватных сообщений, но буквы легионерского чата синей лентой настойчиво вплетались в узор сегодняшнего дня - кто-то из 'Розы и меча' усиленно флудил предложением из пяти слов.
  -- Хочу большой и чистой любви!
  -- Хочу большой и чистой любви!
   Для каждого чата имеется свой собственный цвет шрифта. Для общего - белый, группового - зеленый, синий - для легионерского. Экран как раз запестрил вот этим оттенком синевы.
  -- Эй, хорош чат засорять!
  -- Кого там расколбасило? А, это снова Бук бесится...
  -- Буки, тебя что, муха цэцэ укусила?
   'Ого. - Промелькнуло в голове у Киноры. - Кто-то вспомнил муху цэцэ...' Она пристальней вгляделась в игровое имя спамера: Букаки. Ммм... как любопытно.
  -- Хочу большой и чистой любви!
  -- Не, ну Бук, и правда, хорош уже. Мы все всё поняли! - Берет право голоса Коннор.
  -- Хочу большой и чистой любви!
  -- Хочешь большой и чистой любви - помой слона! - Это Кинора вспомнила надпись на открытке, когда-то подаренной одноклассницей, одновременно отбиваясь от очередной волны респа пожирателя с грифоном.
  -- Хочу большой и чистой любви!
  -- Хочешь большой и чистой любви? Покупай! - Все, Остапа понесло. Девушка скрестила словесные шпаги с незримым противником, вспомнив еще один невесть где подслушанный афоризм.
  -- Хахах! - Засмеялся кто-то. - Бук, лично тебе не смешно хотеть большой и чистой любви?
  -- Хотеть-то как раз не смешно, смешно - не хотеть! - Это снова умничает Кинора, и чат взрывается смайликами.
  -- Хочу большой и чистой любви! - Не унимается Бук, но, видимо, спамить ей уже поднадоело, потому что пятистрочные фразы появляются реже и в меньшем объеме.
  -- Мечтая, будь осторожна! Мечты иногда сбываются! - Выдает девушка очередной залп чужого остроумия. - Что же ты будешь делать, если повстречаешь свою большую и чистую любовь прямо сегодня? Уверена - пожелаешь, чтобы она стала маленькой и грязной.
  -- Как Кристина Агилера в клипе "Dirty"? - Веселится Коннор.
  -- Тебе нравится Агилера?
  -- Ну она, в принципе, ничего.
   Разговор в чате мягко перетекает в иное русло, и, кажется, что все уже через мгновенье забыли про большую и чистую буковскую любовь. Все, кроме Киноры.
   Ей ужасно захотелось снова очутиться на валуне и смотреть сквозь развевающиеся черные волосы воинственной эльфы на разноцветное небо...
  
   Глава пятая
  -- Все готовы? - Коннор критически осматривает участников отряда и в который раз убеждается в своей правоте. Групповые задания, они же квесты, нужно делать именно так: собрать кучу адептов - и в бой. Казалось бы: и время согласовано таким образом, чтобы всем было удобно, и желающие согласились с условиями прохождения, клятвенно пообещав явиться в указанный срок, но сейчас на главной площади Ретанойи топчутся только трое из пяти: Тамилла, Кинора и Хатори. Чека с Лиренис запаздывают.
   Коннору нравится изучать новеньких и сравнивать потом свои первые впечатления с другими, когда ребята обживутся и раскроются со всех сторон. Так румяное на первый взгляд яблоко может оказаться с червоточиной, а неказистая былинка - расцвести пышнее пионового куста.
   Тамилла с невозмутимым видом стоит у торговца доспехами. Тонкая, нервная волшебница человеческой расы. Темные кудри выбиваются из-под сверкающего венца. Где она его раздобыла? Неужели выковала сама? Надо бы полюбопытствовать - опытные ювелиры легиону нужны. Ее большие темные глаза смотрят в одну точку, губы напряженно сжаты - девушка играет через шлем, иначе бы ее персонаж раз за разом повторял незамысловатые движения на месте. Как Хатори. То обернется, то кокетливо улыбнется, то задорно подмигнет. Коннор знает, что голубоглазую блондинку Хатори в миру зовут Костик и понимающе усмехается. Костик играет через монитор. Он еще молод и девушки у него нет. Ясен пень, что ему приятней смотреть на соблазнительные выпуклости женского персонажа перед глазами. Хатори одета в 'золотую' сияющую броню на свой уровень, такую могут себе позволить или отъявленные головорезы - в обмен на очки чести, полученные на ПвП, или донаторы. Костик на головореза не похож. Сын богатых родителей или сам зарабатывает? Интересно.
   Кинора. Эльфийка, по специальности пока не разберешь, маг она или лекарь. Рассматривает что-то в лавке полезных мелочей. Коннор украдкой любовался красавицей, он представлял себе детей звездного света именно так: прозрачная кожа, персиковый румянец, выбивающиеся из прически локоны похожи на солнечные лучи, робкая полуулыбка... Ее игровой персонаж получился волшебной прекрасности, но как игрок она оставляла желать лучшего. Одета в сборную солянку. Оно и понятно, еще не решила, кем хочет быть, оттого и носит шелковую юбку на железные сапоги. Странная девочка. Денег на тайгершоп нет, иначе бы щеголяла как Хатори в сверкающем арморе, но играет через шлем. Держится особняком и вздрагивает от каждого резкого окрика. Она ему симпатична, но здесь и сейчас он присутствует как глава легиона, а потому отставить нежности - только трезвая стратегия полководца!
   Время идет. Тамилла скучает - демонстративно зевает во все тридцать два, Хатори отлучился на чаепитие: группа топчется на старте уже добрых полчаса. Поразмыслив, Коннор принимает решение:
  -- Ждем еще пять минут и, если никто не присоединится, ищем рандомов в общем чате.
   Рандомы - сленг, доставшийся в наследство от предыдущих игрушек. Случайные попутчики и друзья по команде на один бой, которых связывает общая цель и выгода. Никаких чувств - только расчет. Коннор не любил рандомов. Слишком часто среди них попадаются нечистые на руку люди, приходится держать ухо востро.
  -- Уфф, простите, задержалась! - К месту встречи подбежала зеленоглазая эльфа в леденцово-розовом платьишке из тайгершопа. - Ну что, отправляемся?
  -- А что с Чекой? Не придет? - голос главы легиона суров.
  -- С Чекой? А я откуда знаю? Мы с ним не друзья.
  -- Ясно. Тогда добираем рандома. Жаль, целителя у нас нет, с Чекой было бы проще.
  -- Я могу быть целителем, - Коннор едва расслышал тонкий неуверенный голосок. Кинора, та самая неумелая волшебница из болот Фраграна. Смешная была, совсем ничего не умела. И вот глядишь ты, собралась лечить отряд в подземелье.
  -- Целителем ты быть, конечно, можешь. Но ты уверена, что не позволишь группе умереть? Так-то одета ты совсем не в лекарский сет.
   Кинора нервно кусает губы, но решения не меняет:
  -- Коннор, я ни в чем не уверена. Но если ты никого не найдешь, лекарем буду я.
  -- Ну смотри, - Коннор садится на край фонтана и раскрывает интерактивный браслет, начинает спамить в общий чат в поисках недостающего добровольца в подземелье Руанар, на квестового босса по имени Присцилла. Странные эти разработчики игр. Вот играешь в игру, читаешь чаты, а там без конца 'Пойду на Сциллу!', 'Ищу группу на Сциллу!' Тайгерра хоть и имеет возрастной ценз 18+, но школьники в нее тоже играют. Так и запомнят, что это чудище обитает в подземельях Руанар, хотя на самом деле упоминания о ней восходят к мифам древней Греции. По верованиям древних греков, Сцилла и Харибда - чудища на прибрежных скалах по обе стороны Мессианского пролива, которые поглощали мореплавателей.
   Киноре везет. Парень усмехнулся: к рейду на Сциллу присоединяется некто Вежик, авгур с ветками исцеления и чародейства сто тридцать пятого уровня. Пока ждали Вежика, Коннор успел два раза выпить кофе и выкурить сигарету. Итого - два с половиной часа на бестолковое ожидание. Жуть.
  -- Как у вас с распределением трофеев? - С ходу бросает новенький. - Мне со Сциллы нужны только лекарские перчатки, остальное - строго пофиг.
   Мда. Запросы нехилые. Красные лекарские перчатки, плюс двенадцать процентов к скорости чтения заклинаний, плюс полтысячи магической защиты, плюс сотня концентрации. Такие на черном рынке стоят - три обычных сета можно купить! Другое дело, что шанс выпадения красного руанарского сета настолько низкий, что можно ходить в этот данж по откату в течение нескольких месяцев - и ничего не получить. За примерами далеко ходить не надо. Алика, легионерский топ-лекарь, испытала прелесть хождения в Руанар на себе. Вплоть до двухсотого била Сциллу - безрезультатно. Коннор только что, пока не нашел Вежика, просил ее к ним присоединиться, но Алика лишь закатила глаза:
  -- Я тебя умоляю, Кон. Лучше я постою в кратере Мегалавы одна на два альянса, чем еще раз в Руанар. Не издевайся, лады?
  -- Лады, - Коннор коротко кивнул Вежику и обратился к группе. - Когда войдем в подземелье, держаться за моей спиной! Массухами не палить, к сундукам по дороге не прикасаться!
  -- Знаю, не первый раз, - Буркнул Вежик. Коннор стрельнул на него глазами.
  -- Я для своих говорю. - Заметил, как побелели пальцы Киноры на рукоятке зеленого посоха, она явно волнуется. Тамилла все так же сконцентрировано смотрит вперед, Лиренис неопределенно пожимает плечами.
   Подземелье Руанар располжено на границе Ретанойи с Амолиентой - в горах. Дорога туда, если даже на лошади скакать, неблизкая, но у Коннора есть повозка. Быстрее лошади в несколько раз, да и девчонки повосхищаются, травки-муравки, лютиков-цветочков, бабочек-зайчиков тут по обе стороны дороги пруд пруди. Сначала восхищалась только Кинора. Она вида, конечно, старалась не подавать, но головой вертела как маленькая любопытная птичка. Лиренис с Хатори избрали самую разумную тактику - ушли в афк, что не удивительно, играя-то с монитора. Тамилла оживилась ближе к самому Руанару, когда повозка резко накренилась на попа, взбираясь по крутой серпантинной дороге к развалинам древней усадьбы в стиле графа Дракулы. Коннор в который раз осмотрел свою команду и вздрогнул от неожиданности. Кинора глядела прямо в его глаза:
  -- А кем ты работаешь?
  -- Учителем, - Коннор ответил на автомате, и только потом до него дошло, что девушка говорила уверенно. Почему спросила? Простое любопытство или знает его в реале? Интересно. Переспросить у нее? Парень открыл было рот, но, увидев, что эльфа снова завертела головой, передумал. - Приехали. - Он натянул вожжи, повозка остановилась.
  -- Тоже мне подземелье, - заметила Тамилла, спрыгивая с повозки и осматривая развалины особняка. Вежик усмехнулся и обменялся с Коннором понимающим взглядом, затем бодро пошагал куда-то прямо и направо, исчезнув за глыбой каменных обломков.
  -- За мной, - скомандовал Коннор. - Вход в Руанар скрыт в винном погребе.
  -- Ненавижу подземелья, - проворчала Тамилла. - Все эти входы, выходы, переходы... Не хватит и сотни лет, чтобы все обойти!
  -- Хватит, - улыбнулся глава легиона 'Роза и меч'. - Хватит так, что еще успеет надоесть.
  -- Чему там хватит, меня уже от этого данжа тошнит, жуть какая. Скорей бы миссию эту пройти и ноги моей в этих подземельях не будет! Что может быть хуже избивания тупых мобов? То ли дело честное ПвП! Вот это настоящая игра, эффект неожиданности и вкус настоящего боя, а драться с программами - не мое.
   Коннор оценивающе оглядел воинственную девчонку. Жаль отпускать ее в группу к легионерским нагибаторам, а что делать, если Виктор просил присматриваться к новичкам и сообщить ему о возможных кандидатах. Сам-то Коннор рассчитывал укомплектовать второй состав собственной конст-пати, но Тамилла явно Виктору подойдет. Парень так и ответил:
  -- Тогда тебе прямая дорога в отряд к нашим садистам-неадекватам, они вечно разводят холивар в легчате о поголовном крабстве!
  -- А мне данжи нравятся, - возразила Лиренис, размахивая кружевным розовым подолом. - Почему если моб - то непременно тупой? К ним тоже подход нужен, стратегия. Один одно умение применяет, второй другое. А подземелье - это вообще как шахматная игра. Интересно же пройти его с минимальными затратами по времени и ресурсам и получить награду - дроп с боссов!
  -- Вот и я все время об этом говорю! - Обрадовался Коннор. Надо будет приглядеться к зеленоглазой. Девчонка говорит правильные мысли, ему нужны бойцы с подобной идеологией для приятной совместной игры вдали от круговерти реальной жизни.
  -- А сейчас нам куда? - Кинора замерла у разлома в стене, бывшим когда-то входной дверью.
  -- Видишь - лаз? Спускаемся туда. Там есть лестница.
   Лестница и правда имелась. Пока ребята размеренно ползли по лестничным перекладинам, Коннор сорвался вниз безо всякой страховки:
  -- За мной не повторять! - Крикнул он. - Не забываем, что я трехсотый и запаса жизни у меня больше! Лиренис, что-то ты слишком шустро спускаешься. Не боишься, что рухнешь прямо в муравьиное гнездо?
   Лиренис повисла на одной руке и кокетливо дрыгнула ножкой. Леденцово-розовое платье из тайгершопа позволяло подобные выходки, наделяя хозяина дополнительными эмоциями:
  -- Ты же трехсотый, а значит нам нечего опасаться!
  -- Хм, - только и сказал Коннор, дорубая последнего агрессивного моба. Эх, надо было оставить парочку, пусть бы девчонки повизжали.
   Когда вся компания спустилась в погреб, его работу оценил только Вежик и понимающе улыбнулся. Обычно именно здесь начинались первые проблемы: по углам лохматилась паутина с гроздьями мелких паразитов, между бочонками с выпивкой сновали группы огромных кровожадных муравьев. Впрочем, в этом данже все мобы были именно 'кровожадные'. Пауки, муравьи, тараканы, сколопендры... Видимо, чтобы игроки не путались. А то начнет кто-то хвастать в чате: 'Мы вчера на Леонору ходили, вот это я вам скажу!' Леонора - босс сто пятидесятого уровня в подземелье Мерка, на сленге игроков - Полтораха. Босс хоть и простой, но группы на него не собирают. Во-первых, пропускают в данж только по дюжине человек, а во-вторых, мобы там агрессивные. Прорубать дорогу жаль времени, а рашить - это подписать всем смертный приговор. Леонора только и ждет свою свиту, чтобы запереться в неуязвимый купол и наделить мелкопакостных собственной силой... Поломаешь оружие об их стальные панцири - уже не забудешь название: паук-железняк, муравей-железняк... Вот и начнут проверять хвастуна: 'А мобы кровожадные были?' - 'Да, на них так прям и написано!' - 'А, ну это вы на Сциллу ходили.' - 'А потом на Леонору собирались!' - 'Ага, заливай.'
   Девочки в данже заскучали. А что: Коннор всех одной левой, в случае опасности Вежик кастует масс лечение. Только иди за спиною главы легиона да любуйся на скользкие сырые стены с разводами плесени. Опасные моменты пару раз все-таки были. Ну как опасные. Один раз отагрился недобитый паук и цапнул Лиренис за платье. Второй раз Кинора решила помочь и запустила в кучу муравьев огненный шар, а те почему-то сразу переключились на нее. Спасибо, Вежик сориентировался и пока эльфа стояла в специфическом сиянии от непрерывного хила - Коннор всех порубил в капусту.
  -- Тоска, - Взвыла Тамилла. - В следующий раз напомните мне, чтобы я по данжам через монитор играла. Так хоть прицепилась к кому-то - и иди чай пить, - она завистливо посмотрела на Хатори, который именно так и поступил. Его фигуристая блондинка послушно топала за ее спиной и сопела в затылок.
  -- А мне нравится, - сказала Лиренис.
  -- Еще бы. Ты ж через монитор играешь.
  -- И через шлем бы понравилось. Когда еще окажешься за широкими мужскими плечами, которые ради тебя убивают полчища монстров, - зеленоглазая мечтательно вздохнула, а Тамилла справедливо заметила:
  -- Ага, мечтай. Ради красного шмота с боссов - это я еще поверю.
  -- Завидуй молча!
  -- Чему? - Тамилла непонимающе захлопала ресницами и покосилась на другую соратницу. Уфф, тоже блонди. Неужели все анекдоты про них - правда? Хотя нет, Кинора кусает губы, сдерживая улыбку.
   Наконец они одолели последний поворот коридора и оказались в огромной круглой пещере с девятиголовой змеей посередине. 'Присцилла' - Прочитала название босса Кинора.
  -- Объясняю стратегию, - сказал Коннор. - Как только шагнем в зал к боссу - расходимся кругом. Если стоять в одном месте, то все головы будут бить масс атакой. Меня они, конечно, всего лишь больно поцарапают, а вас поубивает. Хат? Вернулся из афка?
  -- Давно уже, - проворчал Костик.
  -- Хорошо. В босса вливаем полный дпс, не халтурим. Кинора?
  -- Здесь.
  -- Ты тоже дэпээсишь, но в случае чего помогаешь Вежику. Ясно?
  -- Более чем.
  -- Когда снимем боссу половину здоровья, он начнет выбирать одного из группы и атаковать попеременно всеми девятью головами. Тот, кого он атакует, должен бегать по кругу. Нужно пережить всего девять ударов, затем снова встать на свое место в круг. Сцилла на пару секунд будет бить только танка, а затем снова выберет жертву, которая должна бегать. И так пока не победим. Вопросы есть? Вопросов нет. Вперё-ё-ёд!
   До этого момента Сцилла казалась просто огромной медитирующей ящерицей, но как только Коннор ринулся на нее с мечом - мигом превратилась в нечто неконтролируемо-агрессивное. Она сражалась роскошно и аккурат по сценарию Коннора. Минут десять ничего особенного не происходило. Сцилла дубасила каждого по откату, но Вежик успевал всех вытаскивать. Один раз, правда, нехило досталось Хатори - он перепутал клавиши и вместо автоатаки нажал провокацию, но Кинора быстро отреагировала и, пока Вежик читал массхил, пульнула на Костика обряд выживания. Далее все происходило по накатанной вплоть до того момента, когда босс начал выбирать себе жертву. По нелепой случайности, первой жертвой оказалась Кинора. Как злобная змеюка догадалась, что именно она - слабое звено в пати - гээс ее знает. Второй удар исполинской головы - и в тщедушной эльфийке остается мерцающий мизер здоровья.
  -- Беги, Нора, беги! - Скандирует Коннор. А куда беги, если Сцилла не отстает? - Баночки пей, банки!
   Кинора видела те банки. На аукционе по десять серебра за штучку. Развлечение для богатых, то есть не для нее. Алхимию надо качать, чтобы самой себе зелья варить и ни от кого не зависеть. Хорошо, что она взялась ветку исцеления прокачивать. Например, 'исцеляющий свет' - умение, восстанавливающее по 80 единиц здоровья в течение 30 секунд - та же баночка. Баночка, правда, совсем такая крохотная, но все же лучше чем ничего.
  -- Банки пей! Ты что, пошла в подземелье без банок?!
   Это только в няшных аниме герой собирает волю в кулак и, собирая последние силы, выходит победителем из таких вот ситуаций. 'Исцеляющий свет' по откату на себя хоть и тикал по 80, но все же его было недостаточно - Сцилла наносила гораздо больший урон. Результат плачевный, минус один боец...
   Коннор скрипит зубами, нужно продержаться следующий этап. Ему-то ничего, но вот как этих научить уму разуму...
   'Полежи, сейчас босс сагрится на кого-нить, я ресну' - Шепот Вежика едва различим, Кинора расстроена своей неудачей. Она видела, как сорвался в забег Хатори, как выпивал яркие пузырьки с красной жидкостью, которые тикали будь здоров, не позволяя здоровью персонажа упасть ниже двух третей. Вежик читает заклинание воскрешения и делится упаковкой пузатых бутылей. В следующий раз Кинора в буквальном смысле, не упадет в грязь лицом.
   Сциллу почти добили, оставалось всего-то нанести несколько ударов, как Вежик с характерным перезвоном исчез. Или упал интернет, или свет отключили. Ладно бы такое случилось где-нибудь в поле, но в такой момент! Когда почти добили! Непруха, однако. Наконец под общий облегченный вздох змеюка падает, и Коннор свистит от удивления:
  -- Ё-мае! Красные лекарские перчатки! При мне они никогда не падали! Алика, - парень не удержался, и похвастался в лег-чат, - смотри, что нам выпало, а ты идти не хотела!
  -- Потому и выпали, что я не пошла, - смеется девушка, а Коннор на правах пати-лидера отдает справедливый приказ, стандартный кодекс чести на сервере.
  -- Пять минут ожидаем Вежика - вдруг вернется, если нет - роллим! Лекарей среди нас пока еще нет, пусть повезет удачливому!
  -- А Кинора? Она же лекарем быть решила, - подает голос Тамилла.
  -- Кинора? - Коннор скользит взглядом по светлокосой девушке. Она уже не кажется ему прекрасной. Просто обычная нубка, которой лень гайды почитать и жаль горсть монет ради блага команды. - Сегодня она лекарем решила быть, завтра элементалистом. На сотом уровне можно тысячу раз изменить свое решение, и таких умных тут - дюжина по рублю! Не будем же мы каждый раз раздаривать эпик за красивые глаза?
   Вежик появляться не спешил. Дождавшись, когда его персонажа за неактивность электронный вышибала выбросит из группы, Коннор торжественно подошел к оставшемуся после падения Сциллы сундуку и нажал крышку. Сейчас таинственный гээс подсчитает шансы на его удачу и высветит цифру на крышке от 1 до 100. Тот, у кого она больше всех, и заберет содержимое ларца.
  -- У меня 99! - парень едва не подпрыгнул от радости и покровительственно осмотрелся. Помнит Сцилла, сколько раз они на ней копья-то пообламывали, вознаграждает упорного воина. Ну и пусть его банковский счет перевалил за семизначную отметку, лишнего золота не бывает, растратить его можно в один присест!
  -- Везет, - деловито завидует Хатори и озвучивает свой результат. - 28...
  -- 75, - Тамилла пожимает плечиками. - Теоретически тебя уже сложно перероллить.
  -- 100, - Кинора не верит своим глазам, даше уши задрожали от счастья.
  -- Поздравляю, - улыбается Тамилла. Ей понравилась светлокосая эльфийка.
  -- Погоди с поздравлениями, - в голосе Коннора угадываются нотки досады, но парень их умело маскирует напускным энтузиазмом. - Если Лиренис выбросит сотню, девушки выходят во второй тур и роллят по новой. Ну же, Лиренис, жги! - Глаза пати-лидера сверкают азартом. Он видит, как хочется Киноре получить эти перчатки, но нарочно растягивает процесс.
  -- 98.
  -- Чуть-чуть не хватило! Ну что ж, Кинора, грац тебя! Зато если продашь - больше не будешь экономить на банках!
   Кинора слабо улыбается шутке и на подгибающихся ногах идет к сундуку. Открывает его и на мгновение слепнет - о такой роскоши она не смела и мечтать. Сверкающие, словно выкованные в жерле вулкана, перчатки притягивали взгляд. Каждый пальчик украшен имитацией змеиной чешуи, на манжете искрит оранжевым миниатюрное изображение самой Сциллы. Красота-то какая.
  -- Жаль, что этот шмот сотого уровня, - вздыхает Коннор. - Если собрать фулл комплект, бонусы там преотличные, некоторые в нем до трехсотого бегают. Что там еще в сундуке-то? Золота дали? Ежели что, не пугайся - оно автоматом на всю группу разделится, как и прочие расходники.
   Ну вот и все. Можно расходиться. Коннор открыл общий временной портал, предупреждая:
  -- Кому нужно в Ретанойю - не спим! Портал минуту висит, потом пропадет! Сегодня постарайтесь закончить сопутствующие квесты, завтра будем ивент проводить! Нора, ты остаешься или как?
  -- Да мне тут по квесту нужно собрать паутины и каких-то камней.
  -- Ну, значит собирай. Всем до встречи! Cалют!
  Игрок Коннор покинул группу. Руководителем группы назначается Кинора.
   Игрок Хатори покинул группу.
   Игрок Лиренис покинул группу.
   Игрок Тамилла покинул группу.
   Группа расформирована.
   Эльфийка запоздало сообразила, что надо было попросить кого-нибудь в группе остаться, ее-то сейчас выбросит из подземелья ко входу, а там квестовых предметов не соберешь, только и удовольствия - возвращаться в Ретанойю пешком. Надо поспешить. Или не выбросит? Вообще сколько тут времени дается? Так, пока не выбросило из подземелья, надо хоть паутины собрать, благо, она тут в углах вырастает прямо из ниоткуда... Паутину Кинора собрать успела, и мир подернулся радужной дымкой синхронно с пилимканьем информации о выполненном задании. Радужной дымки эльфийка не испугалась - она уже знала, что это стандартная анимация перемещений в пространстве Тайгерры: помимо входов-выходов из некоторых подземелий так бывает при использовании групповых и индивидуальных телепортов. Где там она оказалась? Ну, так и есть, у самого входа в подземелье, среди каменных развалин и покореженного забора. Лавируя между глыбами мусора, девушка пробиралась к дороге, надеясь повстречать какой-никакой дилижанс и... едва не споткнулась о Вежика. Парень задумчиво сидел прямо на земле, но, заметив Кинору, немного оживился.
  -- Добили Сциллу? - Обреченно спросил он.
   Эльфийка молча кивнула.
  -- Что выпало? - Интересуется Вежик.
  -- Дай торг, покажу, - говорит она, принимая мгновенное решение. Это правильное решение, целитель пошел с ними в группу только за перчатками, он преданно лечил их, а Киноре так вообще помог с треклятыми банками... Вежик несколько мгновений смотрит в открытое окошко торговой сделки, и, не веря своему счастью, нажимает согласие.
  -- Ну ты даешь! Ты это серьезно? Мне решила отдать? - Счастливое неверие читается у парня в эмоциях, голос дрожит, и слова его немного запинаются. Кинора снова пожимает плечами и жалеет о своем поступке. Тоже мне, меценатка. Перед ее глазами мелькнула воображаемая тема на форуме: 'Кинора - самая богатая женщина Тайгерры дарит эпик за выпивку!' Ага. На что она надеялась? Что Вежик благородно откажется от руанарских перчаток, за которыми по откату ходил добрых 50 уровней? Ладно, подбери сопли и не нуди. Что сделано, то сделано. Впредь будешь умнее. Эльфийка пожелала Вежику удачи и поплелась в Ретанойю. Пешком. По дороге.
  -- Эй! Подожди! - Вежик догоняет ее. - Ты чего здесь осталась? Может, тебе помощь какая нужна?
  -- Да нет.
  -- Так да или нет? - Не унимается лекарь.
   Кинора неопределенно пожала плечами, оглянулась в поисках дилижанса, посмотрела на Вежика, броня которого приобрела характерное для полного комплекта свечение. И вот как ему объяснить, что у нее просто нет денег на свиток телепорта? То есть деньги у нее, конечно, имеются, но она не готова тратить их по пустякам. То есть не по пустякам - телепорты вещь нужная... только не здесь и не сейчас. Столица Ретанойи с одноименным названием не так уж и далеко, да и она сама не прочь прогуляться по окрестностям. Глядишь, и скриншотов насобирает, и несколько заданий соберет.
  -- Постой! Куда ты так разбежалась?
  -- Я не поняла, я тебе что, так понравилась? - Разозлилась Кинора. - Отстань!
  -- Мда, - только и смог сказать Вежик, разрывая свиток телепорта, - хотел помочь, но если тебе здесь нравится...
   И растворился в воздухе. А эльфийка осталась. Ненавидела себя за, как она считала, глупое чувство справедливости и ослиное упрямство, но что она могла сделать? Только брести вдоль дороги и тихонько плакать в зарослях незнакомых растений. Сказывалась нелегкая ноша лекарской ответственности, свое недовольство ею Коннор скрывать не думал: это читалось в его глазах, словах, интонации. Ему хотелось, чтобы она, Кинора, слету знала что как делать и действовала бы с профессиональной уверенностью. И не жалела бы денег на банки. И на броню. И на оружие, совершенствуя его с каждым уровнем. Ты бы, Кинора, подумала о себе, а не о Вежике. Плюс 12% к скорости чтения заклинаний... Это же до трехсотого уровня бегай в шоколаде любимым лекарем Тайгерры, такого с распрастертыми объятьями в любое подземелье, на любой поход! Эх... Все, обещала забыть, и забудь. А это что такое?
   Эльфийка с любопытством присела у разлапистого, слабо мерцающего синим светом, цветка. 'Фиандуир' - прочитала она любезно всплывшее объяснение. Фиандуир... Красивый какой. Чтобы собрать его, Кинора тихо присвистнула, требуется двухсот десятый уровень травничества. А у нее какой уровень? Девушка закрыла глаза, вызывая пользовательскую консоль, и порылась в характеристиках. Ага, вот он, список ремесел, где отображается уровень развития каждого. Ищем травничество, любопытно, сколько там натикало... Надо же, даже не полный ноль, а целых семьдесят три. Видимо, пока в самом начале качалась на фрагранских москитах, успела между делом кислицы пособирать. А потом для старца Фогра квесты делала, после этого она, вроде бы, к собирательству охладела, решив сосредоточиться на каче, но сейчас, глядя на это чистое синее мерцание в ночном лесу, Кинора поняла, что хочет стать профессиональной травницей. Что может быть естественней бродячего лесного эльфа с охапкой свежих цветов? Что может быть волшебнее осознания, что тебе подвластны все секреты не только мастерства профессии, но и тайны укромных уголков Тайгерры? Травы входят в составы многих свитков, зелий, из них делают пряжу, ими укрепляют броню, украшают головные уборы... Словом, сфера применения огромна. И как это она раньше не догадалась серьезно заняться травничеством? Кинора еще раз посмотрела на фиандуир. Соцветиями он чем-то напоминал гиацинт, а синим светом в ночи - железнодорожные семафоры.
   ***
   В тот день они с бабушкой вышли прогуляться по ночному городу. Кире нравились эти прогулки тихими, поздними вечерами, когда на чернильном небе уже можно различить созвездия, а малиновая полоска заката еще угасла. Она с тревожным любопытством разлядывала силуэт Ориона у самой кромки горизонта. Девушке всегда мерещилось, что созвездие хочет догнать ее с неизвестным умыслом: то ли обнять, то ли ударить. Она пряталась в кружевные тени деревьев, но Орион неизменно ее находил, выглядывал из-за ветвей, подмигивая перешейком, мол, хочешь поиграть в прятки - играй, но от меня все равно не спрячешься. Так они и шли: Кира, прыгающая по отпечаткам древесных крон на дороге, Капитолина Карловна, кутающаяся в любимый, дедушкой еще подаренный, оренбургский платок, и Орион. Бабушка и внучка лакомились купленным в круглосуточном магазине мороженым, болтали обо всем и были счастливы. Орион мерцал на темном небосводе, наблюдая за сигнальными маячками пролетающих спутников над Землей.
   -- Ба, а ты любила дедушку? - Спрашивает Кира. Они зашли в один из своих любимых старых дворов и устроились на детских качелях. Капитолина Карловна собралась было по обыкновению закурить сигарету, потянулась в сумочку за пачкой, но, встретив нахмуренный внучкин взгляд, передумала. Подумать только, из всей семьи заядлая курильщица только она! Сын с невесткой ратуют за здоровый образ жизни и путешествуют (а точнее сказать - скитаются!) по миру, внучка от них не отстает, в смысле - тоже твердит о вреде курения и в каком-то смысле путешествует. Правда, вместо каюты небольшого суденышка, предпочитает квартиру небольшого городка. Капитолина Карловна не любила рассказывать о себе-прошлой, потому что считала, что та далекая девушка навсегда осталась там, позади многих лет. Под проливными московскими дождями, за партами экзаменационных комиссий, на сцене местного студкружка и... в объятьях любимого человека. Да, у нее тоже была история. И даже не одна. Если бы их вздумал кто записать - хватило бы на целую библиотеку! Женщина посмотрела на внучку. Сидит на качелях, болтает ногами как первоклашка, улыбается, что-то ищет в небесной вышине. Нет, пожалуй, с детьми бы она не смогла обсуждать взаимоотношения с их отцом, но с внучкой такой разговор не казался особенным.
   -- Владимир был хорошим человеком, - просто сказала она. Подумать только, сколько времени прошло, а этот двор не изменился. Те же лавочки под старыми липами, те же качели на цепях, даже клумба напротив первого подъезда - и та огорожена теми же, крашеными под крокодилов, автомобильными покрышками.
   -- Ясен пень, он был хорошим, иначе бы ты за него не вышла замуж. - Кира смотрит в вечернее небо, разглядывает созвездия. Наклонилась, подняла какую-то веточку с земли и вертит ее в пальцах. - Но ты его любила?
   Капитолина Карловна сердится. Не по душе ей внучкин вопрос, на который ответить или очень легко, если она и правда искренне любила Владимира, или невероятно сложно...
   -- Ну ты как маленькая, ей-богу! Любила, не любила... Какое это теперь имеет значение? Мы замечательно уживались друг с другом, а это порою важней мексиканской любви.
   -- Почему именно мексиканской? - Смеется Кира и тут же разочарованно вздыхает. - Значит, не любила...
   -- Кира!
   -- Что 'Кира'? Бабушка, но мне же хочется услышать от тебя сказочно прекрасную историю с хэппи эндом! Для того чтобы знать, что некоторые истории любви все-таки заканчиваются хорошо! Для того, чтобы хотя бы верить в то, что такие истории существуют! - В голосе девушки засквозило отчаяние, заставившее Капитолину Карловну внимательней к ней приглядеться. Неспроста внучка затеяла этот разговор, неспроста мечтательно смотрит в небо. Неужели ее малышка влюбилась? И влюбилась настолько безнадежно, что теперь ищет хоть какой-то поддержки у самого близкого человека? Конечно, была бы здесь рядом Алина, Кирина мать, она бы лучше поговорила с девочкой... Хотя кого ты обманываешь, Каппа? Кирина мать всю жизнь в творческом поиске, дрейфует от одного хобби к другому, увлекаясь то эзотерикой, то йогой, то уфологией. Вот теперь на пару с Иваном в кругосветное путешествие собираются. Чудаки. Или влюбленные? Капитолина Карловна все-таки достала из сумочки тонкую сигарету и закурила, скупо и медленно выпуская струи синего дыма.
   -- Пожалуй, одну историю я тебе могу рассказать, - сказала она после долгого молчания. - Она произошла с одной очень молоденькой девушкой. И, по-моему, на тот момент этой девушке было столько же лет, как тебе.
   -- Шестнадцать?
   -- Шестнадцать. Та девушка приехала поступать в политехнический институт в Москву и остановилась у своей тети. В один из свободных вечеров двоюродная сестра повела ее на прогулку по городу. Они гуляли по ВДНХ, потом поехали на метро на Тверскую, затем сфотографировались в фотоателье и в ожидании снимков отправились бродить по Красной площади. На Красной площади было многолюдно. Перед входом к мавзолею выстроилась целая очередь из иностранцев и гостей столицы. Девушка мавзолеи не любила, а потому уговорила сестру спуститься к берегам реки Яузы. Марина, так звали сестру, девушкой была вредной...
   -- Постой, ба, так у тебя же тоже есть двоюродная сестра Марина! Она как раз тоже в Москве живет! - Воскликнула Кира.
   -- Совпадение, верно? - Усмехнулась Капитолина Карловна. - Ну так вот. Марина девушкой была вредной, а потому сказала провинциальной кузине, чтобы та шла впереди, а она, мол, ее догонит. Кузина сестре поверила и, как ни в чем не бывало, спустилась к самому берегу. Вокруг еще, помню, так красиво было. Деревья зеленые-зеленые! Кроны густые, шелестящие от ветра. Там, по-моему, даже какие-то птички чирикали...
   -- Так ты про себя рассказываешь? Как интересно! - Восхитилась внучка, и глаза ее заблестели, предвкушая особенную историю.
   Капитолина Карловна вновь затянунлась сигаретой. Господи, как давно это было, кажется, что прошло тысячу лет! Она, тогда еще совсем юная Каппа, доверчиво шла по Набережной в ожидании сестры. Но время шло, а Марина не появлялась. О сотовых телефонах тогда слыхом не слыхивали, а ведь как было бы удобно. Всего и делов: нашла в списке нужный номер, позвонила и узнала что стряслось - минутное дело! А тогда все едва не закончилось трагедией. Каппа с полчаса стояла возле игрушечного резного мостика через Яузу - ожидала Марину, а Марина не появлялась. Девушка перебрала в уме все варианты возможного отсутствия сестры: от встречи с давним знакомым до похищения инопланетянами, причем любая из версий заставляла сильно волноваться. Не выдержав неопределенности, Каппа решила вернуться назад и поспрашивать прохожих. Марину нельзя было не заметить: высокая, статная, рыжеволосая красавица умела обратить на себя внимание. Даже если с ней что-нибудь случилось, должны же найтись свидетели происшествия! На прежнем месте Марины не только не оказалось, но саму Каппу со всех сторон окружили голосистые доброжелатели: ах, бедняжка, ах, девочка потерялась. А один мужчина с бородкой в берете, до того рисовавший проходих, потянул ее за руку, уговаривая пройти в его мастерскую угоститься горяченьким чаем. Парле ву франсе, шарше ля фам - французкие фразы перемежевывались с 'барышня' и 'соблагоизвольте'. Каппа совсем растерялась и на фоне стресса покорно отправилась вслед за беретом, как была отбита группой парней.
   -- Попался, гад! - Кричал один из парней, хватая художника за руку. - Держи его! Он на прошлой неделе моей Габриэлле мозги запудрил!
   Художник мигом отбросил высокосветский тон и, убегая в сторону трассы, заговорил на чистейшем матерном. Вслед за ним бросилось несколько парней...
   -- Вот так я с ним и познакомилась, - завершила Капитолина Карловна.
   -- С кем? - Не поняла Кира. - С художником?
   Бабушка закашлялась от дыма:
   -- Господь с тобой, нет, конечно! С Ромарьо.
   -- Ромарьо?! Кто он такой?
   Капитолина Карловна мечтательно смотрела куда-то вдаль и многозначительно молчала. Она докурила сигарету и, потушив окурок, выбросила его в мусорку.
   -- Бабу-уль, - напомнила о себе Кира.
   -- А? Ах да.. Кто он? Всего лишь моя большая и чистая любовь.
   -- Бабушка-а... Неужели ты больше ничего не расскажешь?
   -- А что говорить. Мы были похожи на всех счастливых влюбленных: гуляли по вечернему городу, целовались в подъезде и думали, что будем жить вместе долго и счастливо.
   -- Но ты вышла замуж за дедушку? Почему, если любила вовсе не его?
   -- Потому, - поднимаясь со скамьи, сказала Капитолина Карловна, - что большая и чистая любовь, видимо, хороша только, пока не нужно принимать важные жизненные решения. Ромарьо обещал написать сразу же, как только вертнется в Италию, но так и не написал. Я места себе не находила и очень переживала разлуку и неизвестность молчания. Года два переживала, а потом поняла, что была для Ромарьо простым развлечением... Ну не плачь... Кира, да что с тобой...
   -- Просто я ожидала иного рассказа. Ведь я просила сказочно-прекрасную историю...
   -- А эта история сказочно-прекрасна. Была. До момента отлета Ромарьо. Я рассказала тебе ее для того, чтобы показать на своем примере: не позволяй иллюзии сказочно-прекрасной любви испортить твою жизнь.
  
   Глава шестая
   Фиандуир загадочно мерцал в сгущающихся сумерках. Сияние этого необычного растения показалось Киноре настолько прекрасным, что она, позабыв обо всем, самозабвенно скриншотилась, благо, лес Ретанойи располагал к подобному творчеству. Дремучий, но в то же время какой-то светлый, устремленный ввысь, он поражал огромными деревьями с причудливо перевитыми стволами, пышным подлеском, живописными, укрытыми от посторонних глаз лужайками и цветами. На одной из таких лужаек эльфийка и устроила фотоссесию. Пушистый папоротник над ушами, соцветие орхидеи у виска, бабочки на ладошках - она воображала себя моделью глянцевого журнала и выдумывала новые и новые, один удивительней другого, образы.
   -- У тебя уже сколько проков? - Ветер донес шелест далекого зычного голоса. Любопытная Кинора вздрогнула, мигом навострила уши и на всякий случай зарылась поглубже в кусты. От профессионального следопыта или охотника это, естественно, не спасет, зато прочие любители легкого ПвП не обратят внимания и пройдут своей дорогой.
   -- Девять, - Откликнулся усталый девчоночий голос. - Нет, это просто невыносимо. Такими темпами мы за неделю ресурсов не соберем.
   -- Да уж, засада.
   -- А у тебя сколько проков?
   -- Пятнадцать.
   -- Ого! - Уставший голосок оживился, и в нем промелькнули восхищенно-завистливые нотки.
   -- Ого... прокачай травничество до пяти тысяч - будет так же. - Шевельнулись ветви ближайшего кустарника и на освещенной лунным светом полянке появились две фигуры, заставивщие эльфийку заскрежетать зубами от досады. Неразлучная парочка, лучник и разбойница, Стасик и Сью - знакомая, как прозвала их Кинора, команда СС. Нет, ну вот что за невезение? Разработчики игры на сайтах и промо-акциях пели соловьями о том, как безгранично разнообразен и широк мир Тайгерры, а, между прочим, в этом мире нельзя разминуться с парой-тройкой игроков! Ну вот каким, скажите, ветром их занесло именно в те кусты, возле которых Кинора скриншотилась на фоне звездного неба, а? Только бы Стасик не осказался с лицензией охотника, иначе плакала она в ближайшей гостинице. Хотя, возможно, это не такая уж плохая идея: потерять горстку опыта в обмен на бесплатную телепортацию в поселение.
   -- Все, больше не могу. Надоело! - Разбойница в сердцах пнула ни в чем не повинный ствол поваленного дерева. - Полдня здесь торчим и всего девять проков! Хватит на три часовых зелья и ладно. Пошли вон, лучше в Круги Бездны нубов бить.
   -- Ты бы, Сью, определилась уже, что ты хочешь. То тебе приспичило фиандуир собирать на свитки, то нубов бить...
   Ребята развернули свитки телепорта и растворились в ночи. Не успела Кинора вздохнуть свободно, как послышались еще голоса. Хотя, что она хотела, ведь Ретанойя - излюбленное место бардовских песнопений, тут в одиночестве по лесу не погуляешь, даже если очень захочется. Того и гляди набредешь на какого-нибудь чудика, облюбовавшего полянку для приступа творческого вдохновения. Ретанойя бардами была избрана неспроста. Только здесь лес обладал потрясающим свойством многоступенчатого эха, способного своими бархатичтыми, звонкими, а порой и мистическими переливами украсить не одно произведение искусства.
   Показавшиеся на полянке игроки бардами не были, по крайней мере, в руках они держали оружие, а не лютни с флейтами, поэтому Кинора на всякий случай решила не высовываться и переждать опасный момент в кустах. Она была готова ко всему, но все равно сердце ее учащенно забилось, когда кто-то в мантии прошел настолько близко от ее убежища, что она умудрилась рассмотреть золотистый орнамент в складках развевающегося плаща.
   -- Ты кого здесь бить собралась? - Насмешливо прогудел басовитый голос. - Бабочек?
   Неужели заметили? Спокойно, Кинора, спокойно... Хотя чего она разволновалась? Она первая сюда пришла, а, по негласным законам Тайгерры, кто первый - того и спот...
   -- Тебя, - отозвался голос потоньше. - Если не объяснишь, зачем мы приперлись в эти корчи. Не фиандуир же собирать, в самом деле.
   -- На среднем уровне проки фиандуира необходимы для свитков магической защиты, забыла, сколько времени мы провели, добывая эти лепестки?
   -- А ты думаешь, почему я не могу видеть Руанарское предместье?
   Кинора осторожно высунулась из укрытия. Так и есть, снова парочка. Но если предыдущую она могла опознать по игровым именам над головой, то эти игроки были лишены каких бы то ни было отличительных опознавательных знаков. Только и понятно, что мужчина и женщина. Он чуть пониже ее и шире в плечах, она - хрупкая тростиночка. Лица укрыты плотными капюшонами. 'Полог инкогнито' - определила Кинора, такими еще пользуются на карнавальных вечерах. Но зачем им это, надо признаться, недешевое удовольствие в темном лесу?
   'Костя! - Написала она в приват Хатори. - Ты не в курсе, 'Полог инкогнито' на брокере сколько стоит?'
   'Привет! - Отозвался страж. - А тебе зачем? За кем следить собираешься? Или на карнавал готовишься?'
   Кинора вздохнула. Ну почему нельзя просто ответить на вопрос, а не выяснять причины его возникновения? Ладно бы, он действительно ими интересовался, как внимательный доктор, программист или заботливый влюбленный, но нет, Хатори просто ищет повод поспорить.
   'Значит не в курсе...' - Оттарабанила эльфа, это был проверенный способ вернуть разговор в нужное русло. Сработало.
   'Не знаю, зачем он тебе, на брокере 'Инкогнито' по семьсот миллионов продавали.'
   'Фигасе', - удивилась девушка. - 'Баснословная сумма'.
   'Ну а ты что хотела, если в Тайгершопе оно стоит тысячу изумрудов'
   'Спасибо,' .- Кинора друга поблагодарила, свернула чат, по-пластунски отползла в скрытый бревном и кустарником овражек, перекатилась за дерево и, терзаемая любопытством, решила на него залезть. Вот что значит виртуальный мир! Будь она в настоящем лесу, шума бы от нее было как от стада диких тарабанов, а тут... Тихо, шустро, быстро. Она, чай, уже не первый уровень, успела хоть сколько-то ловкости прокачать. Не охотник, конечно, по бревну над пропастью не пройдет и с ветки на ветки, аки обезьяна, не прыгнет, но взобраться на дерево как раз по силам. Подумать только - тысяча тайгершопских изумрудов! Да на эти изумруды можно почти год по премиум-подписке играть! Или внешек накупить целый гардероб, или заказать у местного режиссера полнометражный мультфильм с собой в главной роли, или приобрести несколько сетов навырост и камней зачарования... Хотя, усмехнулась про себя девушка, это для нее тысяча изумрудов - большие деньги, а для этих, она покосилась на парочку, мажоров - так. Чашечка кофе перед ужином. Устроившись поудобнее, Кинора прислушалась к разговору внизу.
   -- Что-то наши не подходят, - раздался приглушенный голос мужчины.
   -- Ты уверен, что правильно задал координаты? Не перепутал, как в прошлый раз?
   -- А что в прошлый раз? - Вскинулся он. - Подумаешь, пробежали пару локаций Мерка мимо хребта Перемен, так кое-кому это даже понравилось!
   -- А, Дмитрий, вспоминаешь нашего нагибатора, - на поляне показалось еще трое игроков и все - в пологе инкогнито. Отличить кого-то не представлялось возможным, особенно с высоты птичьего гнезда. Игровой персонаж, назвавший Дмитрия по имени, худощавый высокий лучник, схватился за воздух руками, изображая узнаваемую стойку воина, за что получил от него затрещину и яростный взгляд:
   -- Мы же договорились, без имен... Алек!
   -- Ладно-ладно, не заводись, - примирительно сказал лучник, поправляя капюшон. - Я считаю, что и пологи инкогнито юзать было не обязательно, кому кроме нас интересны наши разборки? - Даже глядя сверху, Кинора с ужасом заметила, как блеснуло голубоватое изображение глаза над макушкой Алека. 'Охотник!' - пронеслось у нее в голове. Теперь спускаться вниз точно нельзя - засечет чужое присутствие. Хорошо, что радар охотника распространялся только по горизонтальной окружности, не позволяя увидеть сидящего, например, на дереве или спрятавшегося в глубоком водоеме.
   -- Это да, - согласился Дмитрий. - Но если группа под тагом одного легиона собирается в месте призыва богини, это наводит на некоторые подозрения, не?
   -- Вокруг никого, - уверенно заявил Алек. - Приступим?
   -- А все-таки чем он вам не угодил? - Спросил один из пришедших с Алеком.
   -- Слишком высокого мнения о себе. - Был ответ. - Пора опустить. Или тебя все в нем устраивает?
   -- Ну он, в принципе, ничего...
   -- Нет, я с вас валяюсь! Мы пологи за тысячу зумов просто так покупали, да? Обо всем договаривались заранее или где? А теперь сомнения пошли? И потом, я тебе лично обещал штуку зумиков в тайгершоп и меч Мегалавы на плюс десять. Или ты передумал?
   -- Я... не... я же согласился!
   -- Вот тогда молчи и выполняй указания! - Нервничал Дмитрий.
   -- На самом деле такие люди заслуживают наказания. - Продолжал развевать сомнения парня Алек. - Он тупой, ограниченный, разъевшийся на бургерах и ничего не представляющий из себя человек. Только и знает, что мочить всех подряд в Тайгерре, не разбирая, что или кто перед ним. Он же с легкостью зарубит кого угодно, если это позволит заработать ему очки чести. Ты видел, кем, а главное как он играет? Не удивлюсь, если в реальном мире он окажетя извращенцем или убийцей. И после всего ты сомневаешься в правильности нашего совместного, я подчеркиваю, совместного решения?
   -- Давайте уже начинать, что мы лясы как бабы базарные точим, - прогудел пятый, до этого времени хранивший молчание, участник заговора.
   -- Давно пора! Ты! Становись вон там...
   -- Кто? Я?
   -- Да не ты, а ты!
   -- Я?
   -- Я что, непонятно выражаюсь? Лина, не беси меня, слышишь!
   -- Ты же сам сказал - без имен!
   -- За что мне это наказание! Пойду сотру Тайгерру с компа нафиг, вот только закончим обряд...
   Кинора наблюдала, как пять черных фигур рассредоточилось по поляне, словно встали на кончик луча пятиконечной звезды. Дмитрий, она уже умела его отличать по визгливо-капризной интонации и низкому росту, раздал каждому по кинжалу. Оружие мрачно блестело в ночи, рикошетя лучами лунного света.
   -- Алек, щенка! - Нетерпеливо потребовал он.
   Высокий Алек достал из-за пазухи мешок и вытряхнул в середину поляны маленький пушистый комочек. Кинора едва не упала с дерева, таким трогательно-беззащитным показался он в окружении заговорщиков. Не выдержала и Лина.
   -- Какой хорошенький, - пролепетала она.
   -- Брось, это всего лишь моб! Мы тысячи таких убивали на каче, помнишь? И ты не пищала 'какой хорошенький', а говорила 'еще сотни полторы и будет левелап!' Готовы? На счет три! Раз, два...
   Свист рассекаемого воздуха, короткий взвизг - и перед глазами удивленной эльфийки развернулось целое представление, потому что электронный вышибала решил показать сфабрикованный из действий заговорщиков мувик. Вот приземистая фигура в черном капюшоне, это, конечно же, Дмитрий, заносит руку с кинжалом, приговаривая:
   -- С рассветом день меня спасти не смог: он - воин, а я тень его сапог.
   Его перебил Алек, система тут же услужливо показала его занесенную руку:
   -- Рассвет все близится, я принимаю бой. Он милосерднее, чем мог бы стать любой.
   И женщина:
   -- Рассвет подарит день не для меня. Любовь отвергнута, и ночь сильнее дня.
   Остальные тоже пробормотали какие-то стихи с рассветной тематикой и все стихло. Кинора посмотрела на группу в капюшонах и прикинула, видели ли они этот мувик или это только ей посчастливилось?
   -- Что-то не появляется она, - сказал Дмитрий. - Алек, ты уверен, что правильного моба принес?
   -- А как же. Стащил из заповедника у волчицы. И я...
   -- Тихо!
   Над поляной заклубился туман, свиваясь тугими кольцами в центре круга, принимая очертание женской фигуры. Кинора смотрела во все глаза, она не ожидала, что в игре предусмотрены подобные ритуалы. Появившаяся из тумана женщина тряхнула головой с распущенными, теряющимися в окружающем фигуру тумане, длинными волосами. Увидев перед собой убитого волчонка, она вздрогнула, поднеся ладони к лицу, в котором читалась глубочайщая скорбь, сменяющаяся праведным гневом.
   -- Я хранительница этого леса, дриада Ретана, - молвила она властным, не терпящем сомнений, голосом. - Как посмели вы разрушить мое доверие, лишив жизни невинное, беззащитное существо? Только благодаря моей силе целительства поддерживается хрупкое равновесие этого места. Любое зло, пришедшее извне, нарушает его, не позволяя рассвету подарить день этому миру. Я говорила властителям Тайгерры, что от неспособных видеть жителей жди беды, и не ошиблась. Вы будете наказаны.
   Дриада замолчала, а Дмитрий, коротко кивнув заговорщикам, смиренно опустил голову, в то время как все остальные преклонили колени в мнимом раскаянии.
   -- Мы принимаем твое решение и не оспариваем его, о Ретана, - отозвался он.
   -- В наказание за совершенное злодеяние все присутствующие здесь подвергаются проклятию Ретаны до тех пор, пока не приведут единокровного брата на место убиенного существа и не совершат справедливый обмен жизнями. Ведь как говорят у вас в мире: око за око, зуб за зуб. Так пусть будет жизнь за жизнь!
   Кинора едва не свалилась с дерева во второй раз - перед глазами блимкнуло сообщение.
   'Принято скрытое задание 'Предатель Ретанойи'. Класс: уникальное.
   Награда: неизвестно и титул 'Предатель Ретанойи'.
   Приведите на жертвенный алтарь дриады Ретаны игрока с игровым именем неизвестно и ударьте ножом.
   Задание считается выполненным при соблюдении следующих условий:
   - жертва должна получить шесть ударов предателей, по числу участников заговора;
   - жертва не должна быть готова к предстоящему испытанию;
   - имя жертвы должно быть выбрано не позднее, чем за двести сорок полных оборотов Тайгерры перед экзекуцией;
   Имя жертвы становится активным, если за него проголосовало более 50% участников заговора. Если в указанный срок жертва не принесена, уровень каждого участника заговора обнуляется, он изгоняется на поселение во вражеский материк без права пользования услугами таких известных компаний как: 'Три монеты' и 'Три короны'. В случае, если жертва принесена, весь накопленный опыт жертвы передается невинно убиенному существу, после чего задание считается выполненным'.
  
   Вы получили квестовый предмет 'Нож предателя'.
  
   Вы прокляты хранительницей Ретанойи дриадой Ретаной! Вам дается 60 минут для депортации с территории Ретанойи! Отныне до завершения задания вам запрещается посещать локацию Ретанойя и граничащие с ней территории! Получение игрового опыта снижено на 50%. Получение трофеев с монстров снижено на 50%. Хорошенько подумай в следующий раз, прежде чем пойти на черное дело!
  
   Кинора читала информацию и едва не плакала от досады. На восемьдесят пятом уровне спокойно получать это задание могут только мазохисты! Минус 50 к экспе, это ж сколько она качаться-то будет? И, главное, где, если даже на сопряженных территориях нельзя находиться? Эльфийка трясущимися пальцами развернула карту Тайгерры. Единственной провинцией, не имевшей общей границы с Ретанойей, по чьей-то зловещей шутке были... болота Фрагранса. Чудненько. Просто замечательно. Обхохочешься как весело.
   Вот каким, скажите образом, она относилась к группе этих чудиков в капюшонах? Она даже к щенку не притронулась!
   Тем временем не только она пребывала в замешательстве.
   -- Ди-им, - протянула Лина, - почему в задании сказано, что жертва должна получить шесть ударов предателя, если нас пятеро? Кто шестой?
   -- Не знаю я! - Нервничал Дмитрий. - Может это будет дух убитого волка?
   -- Допризывались, - Алек резко хлестнул пушистые заросли папоротника, вспугнув стайку диких белок.
   -- Ага, - прогудел Пятый. - Готовьтесь к нуболокам.
   Пока Дмитрий нецензурно орал, Лина разглядывала собственный маникюр.
   -- Не бесись. Мы его вычислим. Время исполнения квеста неограничено, и счетчик затикает только с момента объявления имени.
   -- И правда, - подал голос Алек. - Нам-то не впервой ходить с красными никами, а вот нашему таинственному другу... не знаю, не знаю. Рано или поздно он проявится, надо только чаты читать и реагировать моментально.
   -- Реагировать моментально нужно сейчас! - Взревел Дмитрий. - Гаденыш еще где-то здесь! Охотник, называется, не засек какого-то бота! Лина! Погляди за алтарем, Славик, метнись в сторону Руанарских развалин, а мы тут покружим. Поганец не успеет скрыться.
   -- И что мы с ним сделаем?
   -- Заставим присоединиться!
   -- А если не захочет?
   -- Уговорим.
   -- А если не получится?
   -- Получится. Найдем его в реале, и все у нас получится. Как по маслу.
   Кинора едва дождалась, когда шайка разбежится в разные стороны, и мигом схватила первые попавшиеся свитки телепорта. Хотя почему первые попавшиеся? Они у нее были единственные, собственноручно изготовленные - во Фрагранс. Она кубарем свалилась с дерева и судорожно разорвала свиток.
   'Успела... Успела...' - Задыхалась она от волнения, у фонтана Фрагранской ратуши.
   А тем временем Алек вышел из хайда, растягивая губы в недоброй улыбке, он видел их нечаянного соучастника и, более того, успел сфотографировать на скриншот.
  
   Глава седьмая
   -- Окей.
   Виктор с минуту еще смотрел на погасший дисплей телефона, перед тем как невозмутимо положить его обратно в карман рюкзака. В открытую форточку пробивались капли дождя - надо бы закрыть ее перед уходом, того и гляди натечет лужа, а у него два компьютерных корпуса неподалеку, попадет вода и суши потом. Он закрыл форточку, бросил взгляд на экран монитора - там его игровой персонаж бодро собирал метеоритную руду на автокликере, специальной программе, которую запустил один раз - и можешь идти по своим делам, персонаж автоматически будет делать то, что ты указал в настройках. Виктор подобные программы не жаловал, но не пропадать же времени зря, пока он в который раз будет обхаживать Мэган? Мэган... Парень заглянул в ванную комнату, трогая на ходу щеку. Надо побриться, Мэган не любит ощущение наждачной бумаги на внутренней стороне бедер. Он привычно набрал пены в ладонь, приготовил бритвенный станок, встретил свой собственный взгляд в отражении зеркала. Из колонок на всю квартиру раздавался пронзительно-жалобный голос японской певицы Миуччи, она как раз запела одну из его самых любимых песен. От звука этой удивительно-нежной мелодии, переплетенной с вокалом Миуччи, Виктор вздрогнул всем телом, испытывая власть эрекции, застонал, порезал щеку, выругался про себя, смахнул окрасившуюся алым пену в раковину. 'Я не какой-нибудь извращенец,' - думал он про себя, - 'Я просто мужчина. И иду на свидание с просто женщиной, которая тоже насмотрелась по интернету эротических гифок и тоже просто хочет... Хочет...'
   Он еще раз критически осмотрел себя в зеркале, надел свежую рубашку, джинсы, спортивную куртку с капюшоном и, прихватив рюкзак, вышел из дома. На лестнице пахло мокрой штукатуркой и кроликами. Виктор не стал проверять свой почтовый ящик - все равно для него там только кипы рекламных проспектов и счета на оплату. А они, в отличие от Мэган, могут подождать.
   Улица встретила его мелким моросящим дождем, ранними сумерками и запахом автомобильных покрышек. На углу соседнего, с обсыпавшейся штукатуркой, дома относительно новая еще табличка подсказывала название улицы. На ней любой, кто владел английским языком, а таких в Нью-Портере насчитывалось шестьдесят тысяч человек, мог прочитать имя Нельсона. Улица называлась Нельсон стрит - в честь знаменитого британского флотоводца и адмирала. Виктора всегда забавляло несоответствие этого места своему помпезному названию. Тротуары здесь были так узки, что на них едва могли бы разминуться два человека. Почти все пространство между домами занимало асфальтированное шоссе, бетонные заборы с колотой фактурой и мусорные баки с припаркованными рядом с ними автомобилями. На весь квартал - один единственный, каким-то чудом сохранившийся, куст буддлеи. Чем руководствовалась администрация города, присваивая имена улицам - сложно сказать. Рабочий квартал без единого клочка зелени с мусорными баками вместо клумб, и пожалуйста - Нельсон стрит. Зато респектабельная окраина на левом берегу реки гордо именовалась Гарбадж.
   Отвлекаясь от темы названия улиц, Виктор вспомнил свою недавнюю с Коннором перепалку. Тогда они собрались в легионовской резиденции Кармарайна, чтобы обсудить планы на ближайшее будущее. Коннор рассказывал про особенности грядущего обновления Тайгерры. В частности, рассуждал о том, что на форумах витали догадки об открытии четвертого материка. По прогнозам старожил, новый материк ожидался не ранее чем через год, а пока администрация игры устраивает рождественский ивент, на время которого с боссов подземельев увеличится шанс выпадения редких доспехов...
   -- Короче, надо будет походить туда легионерскими фуллками по откату! - Бодро закончил он, встречая одобрительные улыбки присутвующих на собрании легионеров.
   -- Звучит хорошо, но если правда ивент замутят, то надо бы на форуме вывесить список боевых групп, - заметил Пикси и подвигал бровями в сторону улыбчивого воина. - Кстати, наша Алика сессию в универе сдает, а потом уезжает на каникулы в Израиль, так что на самое сладкое как обычно лекаря у нас нет.
   -- Неужели мы так ничего и не придумаем? - Мурлыкнула Лиренис, поглаживая новенький, доставшийся в награду за получение высшего, трехсотого, уровня, золотой гримуар. - Неужели с лекарями такой напряг?
   -- Напряг не напряг, но сейчас в онлайне всего два, и оба - неподходящего уровня.
   -- А эта, как ее там, Кинора не докачалась еще?
   -- Кинора, ты какого уровня? - Не откладывая в долгий ящик, спросил в чат Коннор.
   -- Сто восьмидесятого, - Последовал ответ после короткой заминки.
   -- Что-то ты медленно двигаешься, а вроде бы играешь каждый день. Мы ж еще когда на Присциллу ходили, были одинаковые, - протянула Лиренис.
   -- Так получается. Сорри за паузы, у меня тут пвп.
   Онлифайт незамедлительно раскрыл карту присутствия легионеров и тихо присвистнул:
   -- Ба-а, да ты в Кругах Бездны! Как там тебя трехсотые? Не сильно пинают?
   -- Запинаешь ее, - усмехнулся Крекер. - Видели цвет никнейма? Девочка жесткий ПКашер. Помню, мы в подземелье ее позвали, так она до Мерка не успела дойти, как сцепилась с какими-то нубами.
   -- Кто бы мог подумать, а казалась такой правильной.
   -- На ПК много не заработаешь, особенно мелкими левелами, особенно в Бездне. - Заметила Рене.
   -- Разве что мобов бить.
   -- Это каких? Которые возле крепостей пасуться? Так у них хп больше, чем у стражников Мегалавы!
   -- Зато опыта вагон, плюс какие-то плюшки падают.
   Пока остальные спорили, Виктор, нахмурив брови, изучал другой информационный список.
   -- Еще несколько тысяч - и 'Белые Барсы' обгонят нас по очкам чести в общем зачете легионов, - угрюмо произнес он. Коннор тоже раскрыл список, быстро его прочитал и беспечно махнул рукой.
   -- Несколько тысяч - это почти миллион, нарубить столько союзников в короткий срок невозможно.
   -- Ключевое слово 'союзников', - подала голос Черри. До этого она соблазнительно сидела на столе, выставив оголенную ножку, а сейчас решила подержать лидера консты. - Но если отправиться в Харихаран или Протеариану, то очки чести потекут рекой.
   -- Согласен, там можно развернуться на ура, что, по-моему, 'Белые Барсы' и делают. Вернее, делали, пока там Шачи был у руля. Сейчас у них, судя по отчетам наших информаторов, все глухо.
   -- То есть как у нас? - Невозмутимо уточнил Виктор. - Почему 'Белые Барсы' уже плавали на соседние материки, а мы, замыкающие топ-тройку легионов, не отваживаемся выйти на круги Бездны?
   -- Для столь масштабного путешествия нужно построить корабль, а для этого - посетить несколько подземелий для дропа важных элементов. А в круги Бездны каждый ходит по желанию...
   -- Мы уже полгода строим корабль, - заметил Виктор. - И вообще, хватит быть эгоистичными тварями и думать только о личной прибыли по баблу. Нам нужно поднимать легион на первое место в рейтинге, а то уже три года торчим на третьем, и это всех устраивает!
   -- Эй, потише, не горячись!
   -- Двести человек в легионе, если бы все ходили на ПвП в Бездну хотя бы один раз в день, мы бы давно были на первом месте и с нехилым отрывом - хрен догонишь! А у нас, правильно, крабофилия процветает! Данжики, платьюшки, бусики!
   -- Виктор, у нас нейтральный легион. Он 'Роза и меч' и называется потому, что здесь каждый сам выбирает, что ему делать. Хочешь - в Амолиенте цветочки собирай, а хочешь - руби в капусту все, что движется, - улыбка Коннора погасла, и он строго смотрел на своего оппонента. - Ты выбрал путь меча, но это не значит, что этот путь приемлем для всех.
   -- Хорошо тебе! - Подал голос Крекер, осматривая персонажа Виктора. - Заточил офицерский бездновской шмот на плюс максимум и возникаешь! У меня, в отличие от некоторых, деньги уходят не только на игру!
   -- Правильно, как только я пытаюсь кого-то вовлечь в битву, все сразу начинают ныть о том, что у них хреновый шмот и руки из жо...
   -- Виктор!
   -- А что Виктор? Или я не прав?
   -- Давайте все успокоимся!..
   Дождь усиливался, и капли воды оседали на рукавах куртки тонким бисерным слоем, добавили глянца на асфальтированную дорогу, отчего она стала похожей на виниловую пластинку. Голоса Коннора и ребят еще звучали в его голове, постепенно стираясь под влиянием окружающей действительности. Резкий гудок клаксона, визг автомобильных тормозов. В последний момент он успел отпрыгнуть назад, ощутив ядреную смесь адреналина, где смешался ужас, напряжение и восторг от того, что все обошлось. Виктор, будь осторожней, тут тебе не Круги Бездны, где ты в состоянии встретиться один на один с кем угодно...
   Рваная завеса слабого тумана и сумерек. Запах жареной картошки и копченой курицы из дверей забегаловки на углу. Здесь, на вечерней улице Нью-Портмана, под тихий шелест дождя, казалось, что Коннора и всех прочих членов его команды, никогда не существовало... Разве Стилл предупредил его о внезапно вынырнувшем автомобиле из-за угла? Прыгнула, разворачивая сияющий боевой посох, Черри? А может быть Коннор, со своей голливудской улыбкой положил ладонь ему на плечо со словами: 'Погоди, брат, не спеши?' Нет. Нет и нет. В большом горе и великой радости здесь он останется абсолютно один и не дрогнет, не забьется сильнее сердце ни у Черри, ни у Стилла и Коннора только лишь потому, что ему хочется, чтобы оно забилось сильней. Случись что с ним - никто не почувствует, не спросит, не хватится. Никто не проснется среди ночи с ошпаренными глазами, не выбежит к окну, беспокоясь. Не сорвет провода телефонных кабелей, не побеспокоит электромагнитными волнами спутник, затерявшийся на орбите земли. Впрочем, сам он тоже вряд ли почувствует кожей, если с кем-либо из ребят случится что-то непоправимое. Вряд ли почувствует и вряд ли поможет. Все-таки чувствовать людей на расстоянии тысяч километров невозможно. Даже на расстоянии улицы невозможно. И все, что они смогут узнать о его жизни - расскажет анкета социальной сети, потому что вне игрового пространства его для них тоже не существует. Потому он и направляется к Мэган, чтобы самому убедиться в своем существовании.
   Виктор натянул капюшон, сокращая путь, перебежал дорогу в неположенном месте и оказался на Принс-роуд, одной из пешеходных улиц города, полной сверкающих витрин бутиков и салонов красоты. Обычно он не смотрел по сторонам, справедливо считая, что его не заинтересуют ни 'Накладные локоны Белоснежки', ни 'Бишоп-стайл', ни 'Самая лучшая курочка гриль в королевстве'. Хотя нет. 'Самая лучшая курочка' - заманчиво звучит. Надо будет показать эту вывеску Мэган, ей понравится фотографироваться на этом фоне для инстаграма.
   Принс-роуд обрывалась внезапно, пересекаемая рекой. Осталось только перейти мост, завернуть направо через парк, который из зарослей ценных пород кустарника плавно перерастал в заросли ценных, не чета нельсон-стритским, домов. Гарбадж, надо же. Здесь у каждого дома лужайка размером с небольшой стадион и гараж больше его собственного подъезда раза, эдак, в три. Толкнув кованые ворота, он очутился в саду, основанном на законах гармонии и покоя, которые достигаются целенаправленным распределением света и тени. Правильные прямые дорожки уступают место неправильным извилистым. Привычный хруст гравия под подошвами ботинок, самшитовый куст у крыльца с креслом-качалкой. Виктор усмехнулся - из-за неплотно прикрытой двери на дощатом полу узкой полоской горел луч света. Парень зашел, бросил рюкзак в угол и знакомой дорогой уверенно поднялся по лестнице. Так и есть. Мэган ждала его, смахивая несуществующую пыль с листьев искусственных цветов в одном переднике.
   -- Ты такая сексуальная, - вместо приветствия произнес он, привлекая ее к себе и целуя в изгиб шеи. - Я тебя хочу.
   -- Какой быстрый мальчик, - выдохнула Мэган, обвивая его одной рукою за плечи, а второй проверяя застежку молнии в джинсах, - тебя родители не учили не есть сладкое перед ужином?
   -- И что у нас на ужин? - Промурлыкал он тоном прожженного искусителя.
   -- Устрицы, - ответила она, опускаясь пол и поднимая бедра к его лицу.
   Она никогда не спрашивала его о нем. О его жизни. О его настроении. О привычках, любимых блюдах, мыслях и впечатлениях. Он тоже ее не спрашивал. Да и зачем? Все было понятно с их первой встречи на вечеринке, устроенной неким Стивом в честь окончания колледжа. Самого Стива Виктор не знал - на вечеринку его притащила Джесс, неугомонная любительница халявной дури и выпивки. Они пришли вместе, но Джесс, оказавшись внутри, мигом о нем забыла и ускакала в бильярдную, предоставив приятеля самому себе. Сначала парень просто бесцельно бродил под оглушительную музыку по комнатам с банкой пива. Потом сидел во дворе на шезлонгах с какими-то байкерами. Смеялся вместе с ними, согревая далекие звезды и свое одиночество сиреневым дымом запрещенной травы. В один прекрасный момент байкеры куда-то исчезли, и покурить к шезлонгам вышла Мэган. Она была уже достаточно пьяна, чтобы не заметить его габаритную фигуру, но еще не настолько, чтобы не ощущать себя женщиной. Мэган хихикнула, наткнувшись на его тело, а затем без спроса сделала потрясающий минет, после чего розовым косметическим карандашом написала на его животе номер телефона со словами 'Жду возвращения долга'. На следующий день Виктор ей позвонил, и они договорились встретиться. Вечером. В ресторане, куда парень явился как всегда в джинсах и толстовке.
   -- Пива и гамбургер, - сделал он заказ, а Мэган смотрела на него немигающим взглядом и курила.
   -- А ты не похож на друзей Стива.
   Виктор ничего не ответил, он просто возвращал этой женщине ее собственный взгляд, поэтому она, не дождавшись заказа, спросила:
   -- Хочешь меня?
   Навскидку Мэган можно было бы дать лет сорок. Возможно, чудеса пластической хирургии скрывали более внушительный возраст. Виктор не спрашивал. В какой-то мере ему было наплевать на ее возраст, фигуру, форму ушей и политические убеждения. Ему нравился блеск и приятный аромат ее длинных черных волос. Ему нравилось обнимать ее, ощущая под кожей тренированные физическими упражнениями мышцы.
   Тогда, несколько месяцев назад, как и сегодня, он со звериным неистовством врезался в ее податливое тело, а она царапала ему спину с криками: 'О, мой Эндрю!'. Его мало волновало то, кто этот Эндрю и почему Мэган не может быть рядом с ним. Ему, как и ей, было важно только то, что они находятся вместе здесь и сейчас, помогая друг другу доказывать собственную причастность к жизни в реальном времени.
  
   Звук поворачивающегося в замочной скважине ключа. Два компьютерных корпуса у окна и - фак, фак, фак, из форточки все же натекла приличная лужа воды, надо вызывать мастера, а лучше всего вовсе заменить рамы. Мэган выпила из него всю энергию до остатка и Виктор в блаженной эйфории абсолютного удовлетворения сел к монитору, проверяя трудолюбивость оставленного под присмотром автокликера персонажа. Enter, Space bar, WERASD, 1270, Tab, Enter. Поставить Миуччи на повтор, котлету в микроволновку и будильник на 11. После погружения в Мэган погружаться в симуляторы реальности не хочется, поэтому он, оставив шлем в спящем режиме, решил посерфить в сети, пока Букаки, его игровая кукла, трудится на плантациях Бездны.
   Два часа он искал прикольные мувики, смотрел клипы, лишь изредка проверяя сохранность эльфийки. Сначала там все было скучно и однообразно: голые скалы в багровых отсветах извергающихся вулканов на горизонте, шрузы метеоритной породы тут и там - только успевай собирать, боты, норовившие захватить его спот. С ботами разговор был короткий. Круговой взмах оружием, сокрушительный удар - и они без лишних споров отправлялись на перерождение к обелиску Славы. Да, смерть в Бездне не телепортировала в гостиницу, а перемещала к ближайшему Обелиску, коих тут, в отсутствии пейзажного разнообразия, понатыкали - мама не горюй. Битва за право собирать ресурсы в самых вкусных местах новостью не была. В один из своих редких проверочных заходов что-то показалось ему необычным. Парень не смог бы ответить, каким образом он это почувствовал, возможно, сказывался опыт прошлых битв. Стараясь не делать лишних движений, Виктор открыл интерфейс и разорвал свиток обнаружения, позволявший на несколько секунд видеть невидимых противников, и едва не пролил кофе от неожиданности. Перед ним в боевых стойках замерло два инвизера: охотник и разбойница, которые смотрели почему-то не на его темноволосую эльфийку, а куда-то в сторону. Что удивительно, ведь пока он варил кофе и слушал новости, игровая кукла оставалась совсем одна, и победить ее труда бы не составило.
   -- Ты видишь его? - Шепнула разбойница. Время действия свитка обнаружения истекло, и она снова растворилась в воздухе, однако для Виктора оставалась зримой - он успел повесить над парочкой метки и теперь мог слышать их разговор.
   От удивления Виктор два раза подряд сбил процесс рудокопства. Вот уж повеселили, так повеселили. 'Ты видишь его'. Кого - его? Его, в смысле - эльфийку Буки? Так вот он, метрах в десяти, если эти двое горе-нагибаторов не в состоянии заметить скрытого за метеоритной рудой, как они тогда вообще играют своими классами? Все-таки в игре через монитор есть свои преимущества. Можно оставить персонажа как будто в афке, а самому исподтишка наблюдать. И никто этого не заметит. Виктор наблюдал. Нет, они говорили не про него, потому что метки над невидимыми игроками сдвинулись куда-то вправо.
   -- Глянь по радару, где наш нубик прячется.
   -- Еще полминуты откат. Глянь ты.
   -- Если бы я могла посмотреть, то давно посмотрела бы! У меня тоже откат.
   -- В прошлый раз я видел его на той стороне прииска. Двинули?
   -- Давай!
   Парочка заскользила в указанном направлении. Виктор видел метки над их головами. Они держались вместе, стараясь не расходиться далеко друг от друга, словно каждое мгновенье ожидали подвоха. За кем они следят?
   -- Вот он! Там! Прячется! - Радар охотника откатывается быстрее, чем у прочих инвизеров. Ребята, выскочив из невидимости, метнулись к дальним каменным развалам, похожим на след упавшего метеорита. Виктора не заботили чужие разборки, он старался их избегать. Если кто-то целенаправленно за кем-то охотится, значит - есть за что. Значит заслужил. По мнению парня, жертва всегда сама виновата в том, что позволила себя загнать в угол. Это признак слабости, сильный будет бороться до конца. Лучник и разбойница ведут свою, непонятную для него, игру. И пускай ведут, это их право, тем более что его она пока не касается. Коснется - он быстро пересчитает им ребра, а пока... Виктор скользнул равнодушным взглядом в сторону парочки - разбойница прыгала от восторга, лучник натягивал тетиву. Все-таки поймали того, за кем следили. Что ж, их чувства можно понять, он сам не раз испытывал удовольствие от подобных адреналиновых игр в кошки-мышки.
   -- Тебе не надоело дохнуть на каждом шагу, а? - Донесся до него звонкий девчоночий голос. - Попроси нас оставить тебя в покое. Попроси!
   -- Что вам от меня нужно? Я сто восьмидесятая, вам с меня даже очков чести не падает, - послышался ответ и Виктор насторожился. Он уже знал имя жертвы.
   -- Ки-но-ра. - Насмешливо протянула Сью. - Имя-то придумал...
   -- Придумала. Я - девочка. - Этот ответ заставил Сью и Стасика прыснуть от смеха.
   -- Он еще и девочка! Ты слышал такое?
   -- Ну ты, епрст, и подлый трап!
   -- Не просто трап, а трапище! Еще скажи, что лифчики носишь?
   Вспышкабдыщщщ! Серебряная молния врезалась прямо в разбойницу, не принеся ощутимого вреда, и та рассмеялась еще громче:
   -- Дамаг как у фрагранского москита! Удивляюсь, как это ты умудрился набить себе красный ник!
   -- Хорош с ним миндальничать, Сью, - одернул Стасик свою словоохотливую подругу.
   -- Знаешь, - кокетливо вздохнула разбойница. - Мне тебя даже жаль. Позорно вот так погибать раз за разом от моего ножа.
   -- Ух ты, да тут агрессивная лесбиянка. 'Что я творю,' - подумал Виктор. - 'Пусть разбираются сами, это не моя проблема'. А вслух сказал: - Покажи как умеешь обращаться, - он многозначительно замолчал, - со своим ножичком.
   -- Заткнись, Бук, и отвали! - Зыркнула на него девушка. - Это не твоя битва!
   -- А чья же тогда? - Он кивнул на Кинору. - Ее? Маловато противников для битвы. Двое против двух будет честнее, вам не кажется?
   -- В последний раз предупреждаю - отвали! Может ты крут, но и на крутых есть управа!
   -- Какая же?
   -- Репорт! Стасик! Скринь его, скринь! Чего ты стоишь как вкопанный! - Сью чувствовала себя уверенно вдвоем против одного, но занервничала, когда количество игроков в командах уравнялось. Ножи подрагивали в ее нервных ладонях и она, не выдержав напряжения, метнула один из них в Виктора.
   И завязался бой.
   Стасик пытался выпустить стрелы в Кинору, но не успел натянуть тетиву, как был сбит с ног 'Сокрушительным ударом' Виктора. 'Ч-черт!' - Воскликнул лучник, наблюдая, как двуручный топор гладиатора опускается на почти дотянувшуюся до светлокосой эльфы разбойницу, ей не хватило самую малость - длины лезвия ножа! Уворот! Ах, молодец, юркая Сью! Она дает ему время прийти в себя и сконцентрироваться на точности дальнего выстрела, что Стасик и сделал. Пока подруга, отвлекая внимание, танцует с гладиатором, он встанет за этим пригорком и пошлет знакомому нубу прощальный привет... Но Кинора не зря проводила время в ПвП зоне, она бодро отпрыгивала в стороны, пряталась за камнями, умудряясь на ходу читать заклинания исцеления, чем изрядно мешала прицелу - стрела, просвистев у виска, вонзилась в застывшую лаву. Массовая атака, опрокидывание, и Стасик снова на спине - Бук разгадал хитрость плана и подобрался к нему с быстротой молнии. Кинора лечилась заклинаниями, разбрасывая энергетические выстрелы с шансом оглушить цель. Будь она в одиночестве и силы ее заклинаний не хватило бы перевысить получаемый урон, но тут против них сражается небезызвестный Бук. Каким чудом он оказался именно здесь - непонятно, но именно из таких случайностей получаются интересные замесы.
   Вскоре парочка поняла, что пока они будут отвлекаться на Кинору, другая эльфа порвет их на британский флаг, поэтому они изменили тактику и вдвоем бросились на Виктора. 'Отважно, по крайней мере' - парень мрачно про себя усмехнулся и, совершив несколько академических размахов оружием, наблюдал за падением врагов. Почти одновременно с этим замигал чат приватных сообщений.
   'Зачем ты ввязался, Бук? Это не твоя битва!' - Куча восклицательных знаков и ни одного непечатного выражения. Ему понравилась Сью. Тактика боя, стратегия, ловкость, жажда битвы... Они могли бы его победить, не соверши ее лучник несколько фатальных ошибок. Как бы прошел бой, угоди он, Виктор, в охотничью сеть, которая замедляет скорость передвижения и атаки? Но Стасик про ловушки забыл, как забывают многие лучники, уверенные в превосходстве точных выстрелов.
   'Чей ты твинк, Сьюзенн?' - Спросил ее Виктор.
   'Не твоего ума дело!' - Был ответ.
   'Что ж, ты сама ответила на свой вопрос' - Странная девушка. Она хочет знать мотивы его поступков, не раскрывая собственных. За кого она его принимает? За зеленого школьника, способного потерять голову от ее электронных прелестей? Хотя в наше время зеленые школьники ворочают альянсами и ведут такие политические игры, которые не снились сильным мира сего. Чат еще взрывался приватными сообщениями, но Виктор уже не обращал на них внимания, он смотрел на светлокосую эльфу за камнем, судорожно восстанавливающую очки жизни.
   -- Твои друзья? - Спросил он, намекая на давешнюю парочку.
   -- Команда СС? - Уточнила Кинора.
   -- Команда кого?
   -- Ты видела их ники - Стасик и Сью? Если оставить по первой букве, получится СС, карательная команда. Это из истории о Второй мировой войне, - нерешительно добавила она, пытаясь прочитать смену эмоций на лице эльфы. Сейчас Буки играла через монитор, а потому глаза ее ничего не выражали, но Кинора просто чувствовала волну безграничного, исходящего от воительницы, удивления.
   -- Ви-де-ла?!
   -- Прости, пожалуйста, я не сразу сообразила... Конечно, когда ведешь такой яростный ближний бой, можно и не заметить ники над головой...
   -- Обычно я их замечаю. И не только над головой, но и в радаре, и на мини-карте, и в чат-ловушке. А ты, по ходу, особым внимание не страдаешь. - Бук обошел вокруг эльфы, отмечая неуверенные, нервные движения персонажа. Играет через шлем. И ей сейчас очень, очень некомфортно. И она считает его девушкой. С чего бы это вдруг? Он никогда не скрывался и в легионе все знают, что он - это именно он, а не...
   -- Отчего же не страдаю? - Сказала Кинора. - Может, я замечаю не совсем очевидные вещи?
   -- Это какие же?
   -- Такие... Например то, что ты - хороший человек.
   -- И по каким это поступкам стало видно что я - хороший?
   -- Ну... Ты же пришла мне на помощь...
   -- То есть хорошие именно те люди, которые приходят тебе на помощь?
   -- Да... То есть нет... Не совсем. Просто ты же увидела, что двое сражаются против одного и помогла одному, чтобы все было по-честному...
   -- И теперь ты считаешь меня хорошим?
   -- Угу. - Кинора кивнула и улыбнулась. Ей отчего-то нравилась эта эльфа. С того самого первого раза в кафе 'Сладкая булочка'.
   Резкий свист двуручного топора - и Кинора падает на спину, пальцы пытаются сплести защитный барьер, но концентрации недостаточно, прекрасная брюнетка застала ее врасплох своей неожиданной агрессией.
   -- Ты ничего про меня не знаешь, Кинора. Ни про кого не знаешь. Подумай над этим, прежде чем в следующий раз отважишься назвать кого-то хорошим человеком. - Еще один глухой удар. Всхрип. Виктор знал, что погибать через шлем 'Симулятор реальности' - то еще удовольствие, но он просто обязан преподать урок этой наивной простоте. Щенков надо бросать в реку, чтобы они учились плавать. Птенцов надо выбрасывать из гнезда - тогда они научатся летать. Неужели человека нужно убить, чтобы научить жизни?
   Кинора еще несколько мгновений осмысленно таращилась на него, но виртуальная смерть постепенно гасила окружающий мир и краски, отправляя на обелиск славы.
   Вот и прекрасно. Теперь никто не будет мешать Букаки собирать метеоритную руду на автокликере, пока сам он почти сутки будет вкалывать на работе.
  
   Глава восьмая
   Бабах!...
   Кира услышала этот звук даже сквозь симулятор реальности. Боже, кто так стучит? Кому не спится? Соседи?
   Бабах!!!
   Что могло случиться вокруг ее опутанного проводами неподвижного тела по улице Рябиновой, дом 20, квартира 7, отчего даже сквозь шлем ей слышится этот раздражающий грохот? А может он вовсе не раздражающий? Может, пока она во все глаза любуется горящим пеплом в эльфийских волосах на кругах Бездны, ее настоящие волосы сами превратились в пепел? А вдруг у нее там короткое замыкание или брошеный Кириллом с пятого этажа окурок на балконе? И все вокруг полыхает самым настоящим огнем, и она сама скоро окажется в Бездне, на этот раз - безвозвратной? Вдруг там пожар? Кира незамедлительно запустила процесс выхода из Тайгерры. Наконец виртуальный вышибала разрешил снять шлем но рекомендовал минут десять не совершать резких движений... Какое там! Девушка, обрывая провода, бросилась к входной двери. 'Фуф, пожара вокруг нет, вода с потолка не льется, это уже хорошо,' - обрадовалась она.
   Бабах!
   -- Кира! Кирюсенька! Замок почему-то не открывается!
   -- Егор? Это ты?
   -- А ты что, ждешь кого-то еще? Конечно, это я! Твой, между прочим, муж! Открой!
   Шум на площадке стоит неимоверный, пускать в дом Егора не хочется, но еще меньше хочется видеть заботливые лица соседей, которым хватит сообразительности вызвать полицию. Кира открывает дверь. Красивое лицо Егора розовое от излишков спиртного, глаза блестят, а на губах играет улыбка абсолютно счастливого человека.
   -- Кирочкааа, - Егор шатается, опирается Кире на плечо. Шепот его жарок и отдает водочными парами. - Ты меня любишь?
   -- Егор, тебя совесть не мучает? Ты неделю дома не появлялся, твой телефон недоступен! Где ты был?
   -- Не важно, где я был, важно, что сейчас я вернулся. Кираааа...
   Егор прямо в прихожей лезет с поцелуями, говорит чепушиные комплименты, вроде 'пирожочек ты мой'. Кира уворачивается, ныряет под руки, одним словом, всячески ускользает из захвата. Пять лет семейной жизни научили ее не верить супругу. Сколько раз он приходил домой под шофе с хорошим настроением, столько раз просыпался наутро в полном упадке духа, а на вопросы 'почему ты так изменился' неизменно отвечал, что Кирина красота пропорциональна объему выпитой водки... Сегодня Егор, по-видимому, выпил достаточно, чтобы снова в нее влюбиться.
   -- Нет, ты скажи, ты любишь меня? - Он капризно требует ответа, пытается ее удержать. - Ответь мне, да или нет?
   Девушка знает, что спорить с выпившим человеком бесполезно, а потому молча кивает головой.
   -- Да, да. Я тебя люблю, а теперь пошли ты ляжешь в кровать, тебе нужно поспать...
   -- Ммм... Куда? В кровать? С тобой вдвоем ляжем, да? Пампушечка моя дорогая... говорит, что любит меня... А поцеловать?
   -- Попросишь меня об этом завтра, хорошо? - Кира старается говорить мягко и настойчиво, старается не показать вида, что ей неприятна эта сегодняшняя встреча, что она уже приготовилась идти подавать на развод, что...
   -- Завтра, - хихикнул Егор и икнул. - Ой... Ты, Кирка, хитрая. Завтра... Почему тебе вечно заботит то, что случится завтра? Почему ты не можешь жить сегодня?
   'Потому что, - хотелось ответить ей. - Я пять лет пытаюсь начать жить сегодня, но слышу от тебя только бесконечные упреки о вчерашних днях!'
   Наконец Егор завернулся в ее одеяло как гусеница в кокон, обнял ее подушку и засопел. Уснул он достаточно быстро, что-то мямлил во сне, причмокивал губами и напоминал сонного ангела. Кире нравилось смотреть на спящего Егора. В такие мгновенья лицо его расслаблялось, смягчались напряженные черты и он становился похожим на того самого юношу, который когда-то пригласил ее на танец в ресторане, подарил розу на первом свидании и помог отыскать на небе Полярную Звезду... Как давно это было, как романтично... И, главное, как получилось, что сейчас этого нет? От раздумий Киру отвлек звонок скайпа. 'Хорошо, что я отключила колонки', - подумала она, поправляя наушники с микрофоном.
   -- Кира! Ты мне нужна! - С места в карьер оповестил жизнерадостный голос Хатори.
   -- Привет, Кость. Потерпишь до завтра? Я как раз успею на утренний поезд в Москву. - Пошутила она.
   -- Даже так, - раздается в наушниках чей-то бархатный голос. Что? Кто? Кира бросает взгляд на монитор - оказывается, Костя добавил ее в конференцию. По игровым никам рядом с именами можно догадаться о том кто есть кто. Бархатный голос принадлежал некому Виктору, известному в кругах Тайгерры, как Бу...
   -- О майн год! - Не верит глазам Кинора. - Бук - это Витя?!
   -- Не Витя, а Виктор, - отрекомендовывается парень и добавляет после секундной паузы. - Приятно познакомиться.
   Но Кира не может прийти в себя от культурного шока. В ее голове нарезкой клипмейкера пронеслись обрывки воспоминаний.
  Вот она во Фрагранском кафе 'Сладкая булочка', падает навзничь от столкновения со Стилловской табуреткой и во все глаза пялится на прекрасную эльфийку трехсотого уровня, которую вздумала защитить.
  Вот мрачное поземелье Аш-Хары и Бук сосредаточенно и монотонно месит мобов, помогая ей с миссией. 'Буки ненавидит данжи! Это секрет' - Шепчет ей Стилловский твинк.
  Теплые валуны на хребте Перемен... Стройные ноги в высокой траве, развевающиеся темные волосы на фоне радужного неба, вполоборота прекрасное лицо...
  'Хочу большой и чистой любви!' непрекращающимся рефреном в легионерском чате и неожиданная атака: 'Ты ничего про меня не знаешь, Кинора. Ни про кого не знаешь. Подумай над этим, прежде чем в следующий раз отважишься назвать кого-то хорошим человеком..'
   -- Ты... Ты... - Кира задыхается от нахлынувших эмоции. - Я все время считала тебя девушкой!
   -- Да тут половина парней играет за сиськи! Взять хотя бы Хатори. Ты просто невнимательна.
   -- Невнимательна! - Негодует Кира. - Да у тебя в игре голос девчачий, как тут догадаешься? По звездам?
   -- Девчачий?!
   -- Ха-ха, я сам ему об этом тысячу раз говорил, но этого буржуя хлебом не корми, а дай включить голосовой декодер! - Раздался глубокий баритон, который Кира опознала без шпаргалки. Голос принадлежал, вне сомнения, Стиллу, верному соратнику Виктора в игровом пространстве, она неоднократно слышала его там и тут.
   -- А, декодер, - на том конце проводов Виктор как будто бы смутился. - Все время забываю об этой встроенной функции 'Сталкера'.
   -- У тебя 'Сталкер'? - Округляет глаза Кира. Еще бы. Новейшая модель шлема 'Симулятора реальности' японского производства. Одна из немногих, одобренная министерством здравоохранения за низкие показатели побочных психологических эффектов до и после погружения в виртуальные миры по сравнению с более старыми аналогами. Такими, как к примеру, у нее самой...
   -- Да, - просто отвечает Виктор, - полгода на него копил.
   -- Полгода, - протягивает девушка. Хорошая же у него работа, если позволяет накопить на такую технику за полгода. Ей, к примеру, на 'Сталкер' не накопить и за пять лет.
   -- В нашем Викторе много сюрпризов, - мурлычет Черри.
   -- А ты сама в чем играешь? В срани? - Виктор не хотел ее обидеть. Просто на автомате воспользовался небезызвестным сленгом.
   -- Да. - Кирина модель, приобретенная, к слову, ее бабушкой для занятий йогой онлайн, называлась 'СР-1'. Куплена она была года четыре назад и успела, как всякая техника, морально устареть, за что и получила с легкой руки какого-то тролля почетное название 'срань' - от английского произношения на русский лад. И хотя на корейском рынке шлем все еще пользовался бешеной популярностью ввиду приемлемого соотношения цена-качество, все-таки позволить себе подобную безделушку могли очень немногие, что и отразилось на форумных баталиях. Те, кто играл через монитор, пренебрежительно отзывались об играющих в шлеме, голося всем и каждому, что лучше вообще не играть, чем играть в 'срани', от которой мозги набекрень. Счастливые обладатели шлемов 'СР-1' советовали неадекватам курить бамбук, завидовать молча и собирать деньги из школьных завтраков.
   -- Кираааа, - Храпит на кровати Егор и его полустон слышат все. Прелесть общения в скайпе, ептить - вся личная жизнь как на ладони.
   -- Оууу, - моментально реагирует Стилл, - Кир, а ты горячая штучка! Личико не покажешь?
   -- Лови, - флегматично отзывается девушка, отправляя заранее приготовленный для таких случаев файл. Стилл, гад такой, тут же включает вэб-камеру и наводит ее на монитор, в режиме реального времени отслеживая пересылку изображения.
   -- Внимание, сейчас мы увидим нашу красавицу! - Вещает он и нажимает кнопку просмотра. В наушниках раздается общий выдох. Кира хихикает. Лицо неприглядной ведьмы из старого фильма неоднократно выручало ее из таких затруднительных ситуаций.
   -- Какая... экстравагантная женщина! - Хохочет Стилл. Ему вторит серебристый смех Черри. Слово 'женщина' неприятно режет слух, словно писк микрофона в разгар любимой песни.
   -- Между нами, девочками, могла бы и посексуальнее картинку откопать, - замечает Черри.
   -- С голыми сиськами?
   -- Хотя бы!
   -- Черри, бейба, тебе своих мало, что на чужие заглядываешься?
   -- Так, - Кира пытается увести разговор от скользкой тематики. - Все видели, я - красавица, а ты, Стилл, предатель. Я же только тебе решила довериться, показаться, так сказать, во всей красе, а ты...
   -- Больше двух говорят вслух! - Протестует Стилл. - Харе стесняться, видишь, ты даже меня впечатлила, не говоря про Виктора. Слышишь, он даже притих у себя в комнате?
   -- Я в туалете был.
   -- Ссал?
   -- Кстати, про ссал, мы ПвП будем сегодня, или трепемся до утра?
   'Вот тебе и мужские разговоры, 'сиськи', 'ссал'' - думает Кира, а вслух интересуется у Черри:
   -- Как же ты с ними, такими обходительными, уживаешься?
   -- Детка, - проникновенно шепчет девушка. - Я тоже первоклассный чирей в заднице.
   -- А я-то в таком случае вам зачем? - Удивляется Кира. - Костя! Ты подключил меня к чату, чтобы всем вместе полюбоваться на скриншот из старого фильма?
   -- Мы идем ПвП в Бездну и нам нужен лекарь, - отвечает за него Бук.
   -- То есть ты! - Бодро уточняет Хатори.
   -- А вы ничего не перепутали? Я даже еще не двухсотая, меня при первом замесе прихлопнут с одного тычка! Ну ладно, - Кира прикинула в уме баланс игры и собственную амуницию. - Не с одного. Но очень быстро! Хорошо если я сумею одно заклинание прочитать.
   -- Ты не уверена в себе. Это плохо - раз. Два - я давно наблюдаю за тобой. Ты в Бездне проводишь времени больше нас всех вместе взятых, и, несмотря на свой уровень, умудряешься бегать с красным ником. К тому же нам не лечение нужно, а вовремя брошенный 'Луч'. Так как мы все равно в Бездне будем бегать, то лично для тебя я проблемы не вижу вовсе. Какая тебе разница как ты будешь погибать: в группе или соло от случайных, а их у тебя немало, врагов?
   -- И правда, разницы абсолютно никакой, - Кира улыбнулась про себя безапелляционным доводам Виктора.
   -- Значит, договорились. Заходи. Жду тебя на обелиске.
   'Жду тебя на обелиске', - мысленно передразнила его девушка, показала язык в монитор и, бросив полный сожаления взгляд на шлем, нажала кнопку загрузки Тайгерры. Было немного непривычно видеть волшебный мир игры на экране, но не критично. Что там от нее требуется? Бегать за всеми и периодически бросать 'Луч света' на отравленных, обездвиженных, ослепленных и так далее сопартийцев? Ну, на мониторе это особой сложности составить не должно.
   ...Кинора открыла глаза там же, где ее вывел из строя грохот в дверь - в каньоне Рудокопов и в то же время появилось приглашение в группу от Бука. Она нажала кнопку 'Согласиться' и сразу же завертела головой в поисках его фигуры. Возле какого обелиска он ее ожидает - непонятно, с момента их последней встречи прошла без малого неделя, не думает же он, что она будет пастись на одном месте?
   -- Я так и знал, что ты где-то здесь, - Бук свалился на нее прямо с неба, на ходу складывая крылья похожего на бабочку дельтаплана. - Через монитор решила играть?
   -- А что, это как-то повлияет на успех нашего забега?
   -- Нет, - голос Бука перешел на низкие вибрирующие ноты, - только на красочность твоих впечатлений. Пойдем.
   И они пошли. Кинора еле успевала за мерцающим светом Буковского двуручного топора, яркой молнией освещающего путь. Казалось, он знал все тайные тропинки, переходы, овраги, ущелья и пещеры. Они вскарабкались на один из пологих склонов черной горы, резко обрывающейся вниз, в пустоту. Один лишний шаг - и сорвешься в Бездну, которая в мгновение ока перенесет тебя к ближайшему обелиску Славы, чтобы заново начать попытку покорения неведомых вершин.
   -- Осторожнее. Здесь нужно будет лететь на дельтаплане. - Бук сурово поглядывает на напарницу и не без основания сомневается в успехе операции. С первого раза совершить перелет между висящими островами Бездны непросто.
   -- Вы там скоро? - Торопит в наушниках голос Хатори. - Пока вы до нас доберетесь, у меня заржавеет меч в ножнах.
   -- Долго выражение придумывал? - Моментально реагирует Черри. - Или моя компания тебя уже не устраивает?
   -- Черри, бейба, я начну ревновать, - отзывается Стилл.
   -- Если все пройдет гладко, считай, что мы уже с вами, - говорит Виктор Хатори и выжидательно смотрит на Кинору. - Ну? Чего стоим, кого ждем? Только не говори, что у тебя нет дельтаплана.
   -- Конечно... есть. Я даже умею им пользоваться, представляешь? - Кинора помнит их последнее расставание и ей нетерпится поогрызаться. Но она вовремя берет себя в руки. Для зубоскальства, тем более что она в этом виде искусства не очень сильна, сейчас не самое подходящее время. Да и Бездна между висящими островами пугает своей бездонной темнотой. Казалось бы, чего уж проще? Спрыгнула со скалы, расправила крылья и, поймав солнечный ветер, перелетела на гору соседнего острова. Как бы Кинора не хорохорилась, она все-таки чувствует неуверенность в собственных силах, придумывая тысячу нелепых случайностей, способных испортить ее перелет... Поэтому она быстро меняет обиженный тон на профессионально-индифферентный. - Прыгай первый, я лечу за тобой.
   Бук хмыкнул, еще раз на нее посмотрел, как бы оценивая вероятность успеха и, расправив свой дельтаплан-бабочку, красиво спланировал на гору соседнего острова. Повторять за кем-то не в пример легче, чем быть первопроходцем - девушка тоже встала на крыло и тяжело бухнулась рядом с ним в заросли колючего сухостоя. Небо Бездны горит - это тлеют частицы неостывшего вулканического пепла. Они кружат в воздухе черными хлопьями и распадаются в пыль у самой поверхности. Выглядит это фантастически, но здорово мешает обзору.
   -- Я их вижу! - На ближайшем обелиске Славы прыгает Хатори.
   -- Не прошло и полгода, - ворчит Стилл. - Поторопимся, скоро закроются разломы в Протеариану.
   -- Один закроют, второй откроют, и так пока не надоест, - говорит Черри. - Что, в первый раз что ли?
   -- Я, например, в первый, - Хатори показал эмоцию смущения, и его голубоглазая блондинка очаровательно покраснела, ковыряя носком железных сапог обожженную землю.
   -- Портал? Постойте... а разве туда не на корабле нужно плыть? - Кинора помнит споры Бука и Коннора во время еженедельных собраний в легионерской резиденции Кармарайна. Сама она их по понятной причине не посещала, предпочитая либо укрыться в туманных низинах Фрагранса, либо попытать счастья на открытых для ПвП летающих островах.
   -- Если собираешься навестить вражеский континент группой свыше шести человек - нужно строить корабль и плыть морем, - терпеливо объяснил Виктор. - А мелкими пачками пускают через разломы в Бездне. Идем.
   Бук рванул куда-то вправо мимо сияющих багровыми отсветами холмов. Вся группа потянулась следом за ним. В части карты под названием Круг Разрушения Кира никогда ранее не бывала и теперь украдкой вертела головой, делая любительские скриншоты. Вот Бук замер на вершине черного холма, длинные вороные пряди развеваются на фоне звездного неба, пепел горящим снегом кружится в вышине... Ну как тут не запечатлеть для истории? Красиво же - обалдеть. Или вот он же оглядывается назад. Взгляд прекрасной эльфы суров и притягателен, как та самая пропасть, которую они вдвоем только что преодолели... Кинора улыбнулась про себя. Отчего-то сама мысль о том, что они с Виктором вместе летели над пропастью согревала какой-то совершенно необъяснимой теплотой.
   Портал пространственных перемещений находился на вершине горы. Чтобы добраться туда, нужно осилить полосу препятствий в виде чередующихся отвесных склонов и глубоких расщелин. Казалось, что таким образом сами боги Тайгерры противились единению жителей двух континентов. Нет, конечно, для опытных путешественников полоса препятствий усилия не составляла, однако, новичкам приходилось потрудиться, снова и снова тренируясь прыгать, скользить и вовремя раскрывать дельтаплан. Черри, лихо жонглируя посохом, играючи вспорхнула к подножью портала, с легкой насмешкой взирая на спотыкающихся новичков:
   -- Костя! Чего ты там застрял? Левее бери! Еще левее! Там выступ есть, вот с него и надо прыгать!
   -- Собрались пэвэпэшиться! - Беззлобно ругается Стилл. - А сами полчаса торчим у входа! Кинора, ты в который раз падаешь?
   -- Вы сами решили ломиться в Протеариану! Могли бы и вокруг Кармарайна погонять, - Хатори скользит на гладких камнях, отдувается, но усилий не убавляет. - Этот завал вообще реально перепрыгнуть?
   -- Реально, - Наверху Черри жонглирует посохом. - Нужно только встать точно на этом камне, подпрыгнуть, раскрыть дельтаплан и поймать восходящий солнечный ветер!
   -- Пипец, лучше бы я с Коннором на фрагранский жемчуг отправился.
   -- Тебя здесь никто не держит. Ты сам выбираешь с кем тебе оставаться. Хочешь под крылышко Коннора? Я даже подарю тебе бесплатный свиток телепорта прямо в болото, а если попросишь, получишь бонусный волшебный пендаль. - Отвечает Бук. Хатори замер, прикидывая в уме, обидеться или нет, но решил пропустить реплику Виктора мимо ушей. Он долго топтался на месте, слушая рекомендации Черри, поворачивался то так, то эдак, наконец, прыгнул, нелепо завалился в сторону, но успел сосредоточиться и...
   -- Ю-хуу, у меня получилось! Все видели? - Хатори так прыгает от радости у портала, что едва не срывается туда, откуда едва поднялся. - Кинора! Ты, главное, не волнуйся, все будет пучком!
   И вот уже спустя несколько минут к ним присоединяется и она. Ей совестно и неловко быть последней. Ее мучает честолюбие, как же, хотелось показать, какая она распрекрасная геймерша, как вдруг это первое препятствие. И какое препятствие! Просто смех. Перепрыгнуть тут, перелететь там... Что же будет дальше? Не пожалеют ли ребята о том, что вообще позвали ее с собой?
   -- Все в сборе? - Виктор пересчитывает свой отряд, не подозревая о том, что в этот момент Кинора снова незаметно его скриншотит. Все эти электрические завихрения туманного портала, развевающиеся волосы тонут в них как в мистическом облаке, горящий пронзительный взгляд из-под нахмуренных бровей, причем угрюмое выражение отъявленной рецидивистки сменяется неуловимо-печальным, словно воинственная эльфийка ищет что-то очень для себя важное, но никак не может найти... Брось, Кира, не думаешь же ты, что Виктор в реале похож на свою игровую куколку с глазами в пол-лица и волосами ниже талии? А вот кстати: вот бы узнать, как он выглядит...
   - В портал заходим по одному. Регрупп в долине Сайленс, ждем отстающих, поодиночке не выдвигаемся.
   -- Бла, бла, - поддразнивает ПЛа Стилл и подмигивает Киноре, за что получает колючий взгляд:
   -- Бойцы должны знать четкий порядок действий, иначе...
   -- Иначе мы все умрем! - Хохочет Черри и примирительно выставляет перед собою руки, принимая красноречивый Буковский зырк. - Молчу, молчу.
   -- Я с вами в клановой резиденции разберусь, - обещает он, первым шагая в искрящиеся вихри.
   -- Мечтай, - доносится глубокий Стилловский баритон, - ПКашников в мирке стража рубит так, что на твоей красотке живого места не останется!
  
   -- Я стою и смотрю в чужое небо из чужого окна...
   -- Любишь Цоя?
   Кинора смутилась и прикусила язык. Надо же, она сама не заметила, как промурлыкала в эфир строчку из песни.
   -- Да не особо. - Честно призналась она и сделала широкий жест рукой. - Просто во всем этом есть что-то из этой песни.
   Где-то по ту сторону монитора Виктор добавляет громкость в колонках: 'И билет на самолет с серебристым крылом, что, взлетая, оставляет земле лишь тень.' От этого внезапного совпадения у Киноры трепещет душа. Она бросает быстрые взгляды на Виктора - его персонаж замер на каменной гляде, устремив взгляд в нежно-сиреневое протеарианское небо. Портал перенес их на небольшой полукруглый выступ скалы, частично скрытый за стуями грохочущего водопада. Вокруг до самого горизонта тянутся блестящие нити рек и кучерявые куртины деревьев невообразимых форм и расцветок.
   -- Да, здесь очень красиво, - Виктор вслух подтвердил Кирины мысли. - Мне иногда жаль тех, у кого нет возможности играть через шлем, им никогда не увидеть того, что задумали разработчики Тайгерры.
   -- Так уж и никогда, - усмехнулась Черри, - Бук, а ты никогда не думал, что истинному пэвэпэшнику, коим ты себя мнишь, на графику нужно обращать внимание в последнюю очередь?
   -- Как ты?
   -- Хотя бы. Да. Как я.
   -- Черри, - голос Виктора приобрел бархатную нежность, - отчего же ты играешь в Тайгерру, а не в Тетрис?
   Пока чародейка фыркала, Стил разбежался и с гиканьем нырнул в прозрачные стуи водопада:
   -- Жду не дождусь, когда раздену протеарианских курочек! Все за мно-о-о-ой!
   -- Пойдем, - Виктор подтолкнул Кинору к бурлящей воде. - Прыгай в водопад и ничего не бойся. Вода сама тебя вынесет к берегам. Хотя я забыл - ты же не через шлем сейчас играешь.
   -- Значит, буду бояться. - Неловко пошутила эльфийка, отважно шагая за всеми. - Ведь мне сейчас не увидеть того, что...
   -- Шлем - всего лишь немного более яркое восприятие. На самом деле видеть может тот, кто хочет видеть. Готова? - Дождавшись утвердительного ответа, он столкнул ее вниз.
   Это было удивительное путешествие. Они падали с огромной высоты вместе с прозрачным потоком, задевали руками каких-то серебристых летающих рыбок, задыхались от напора воды и ветра, отдаваясь воле течения. Когда их на несколько мгновений выбрасывало в свободный полет, Кинора во все глаза любовалась окрестностями. Нет, она, конечно же, видела множество протеарианских стримов, видео и просто картинок. Но одно дело - смотреть видюшку с точки зрения банального игрока, которого интересуют только время прохождения квестов. И совсем другое - самой оказаться в этом круговороте событий, видеть то, что ты хочешь видеть, не подчиняясь воле режиссера. Кира тряхнула головой, избавляясь от наваждения. Странно, что их с Виктором мысли и восприятия настолько совпадают. Песня Цоя в его колонках и ее голове, а вот теперь еще и это... На самом деле видеть может тот, кто хочет видеть. Интересно, подумала бы она об этом, скажи он иную фразу? Или не скажи ничего?
   Этого никогда не узнать.
  
   Наконец, всю компанию бурлящим потоком вынесло к сиреневой отмели. Вокруг - на сколько хватало глаз, пестрела причудливая растительность, словно некий художник под воздействием галлюциногенов перевернул на холст палитру неоновых красок. Кинора решила, что непременно сюда вернется, чтобы все как следует рассмотреть, потому что сейчас ее, как члена команды, должно волновать только, чтобы цвет полоски очков здоровья у каждого оставался красного цвета. Первой заряд луча в голову получила Черри, решившая поиграть с местными мобами - те повесили на нее отравление.
   -- Реакция есть, - одобрительно кивнула она Киноре.
   -- Временный обелиск ставим в обычном месте, - Бук расправил крылья дельтаплана и, спрыгнув куда-то влево, проворно спланировал на крохотную перекладину над обрывом. Туда же бодро попрыгали остальные участники группы. Даже Хатори, сначала было качнувшийся в сторону, и тот с заданием благополучно справился.
   "Блин, - думает Кинора. - Такого маневра мне в жизни не повторить!' Но она к своему собственному удивлению повторяет. На маленькой перекладине Виктор ставит временный обелиск - точно такой, какие разбросаны по всей Бездне и все по очереди оставляют на нем отпечаток ладони. Это нужно для того, чтобы после смерти персонажа остаться в Протеарианских просторах. Без временного обелиска электронный вышибала без зазрения совести выбросит тебя прямо во фрагранскую гостиницу.
   'То есть, - поправилась Кинора, - меня - во фрагранскую, а ребят... Хэзэ где они там привязались.'
   -- Все готовы? Идем. - Бук прыгает вниз, в самую гущу странных черноствольных деревьев с яркими, светящимися в ночи, фиолетовыми листьями, больше похожих на кристаллы драгоценных камней.
   Несмотря на окружающие красоты, дорога для Киноры превратилась в настоящее испытание в условиях абсолютно незнакомой местности. Сначала все бежали сквозь перепончатолапых дрейков и патруль агрессивных ящеров, затем вырулили к крокодилам. Одна зубастая тварь едва не отправила Хатори к обелиску, благо, Кира вовремя бросила луч, а Черри так огрела рептилию посохом, что та еще с полминуты считала звездочки вокруг глаз, пока вся компания улепетывала вперед по тропинке.
   -- Вот за что я люблю чародеев! - Восхищенно присвистнул Стилл. - Полиночка, бейба моя ненаглядная, вот это я понимаю стан!
   -- Только на мобах получается, - вздохнула она. - На тебя во время дуэлей такой не ложится.
   -- Полина?..
   -- Что?
   -- Ничего, - пожала плечами Кира, - просто я не знала твое настоящее имя.
   -- И что?
   -- Да говорю же - ничего.
   -- А раз ничего, то зачем спрашиваешь?
   -- Любопытно.
   -- Кирочка, сонц, - вмешивается в их разговор бравый гном, - а ты в детстве читала сказку о Синей Бороде? Помнишь, чем закончилась история любопытной девушки?
   -- Но ты же сам только что назвал ее по имени! - Восклицает она.
   -- Я? Сам? Не заметил.
   -- Да что тут такого! - Отмахивается Хатори. - Ну Полина и Полина, имя как имя, между прочим, у меня первую учительницу так звали. Я, кстати, был в нее даже влюблен! Эй, Черри, а ты случайно не моя первая учительница? Помню, Полина Игоревна была очень даже ничего...
   -- Так! Все что, сговорились, что ли? - Даже красные волосы Черри искрят от злости.
   -- Черри ненавидит, когда ее называют полным именем, - объясняет Стилл Кире. - Поэтому мы любим над ней издеваться.
   -- Ах ты! Вот звездану тебя в стан на полминуты! - Черри и в самом деле замахивается посохом, Стилл отпрыгивает в заросли кустарника и показывает язык.
   -- Не догонишь! Не догонишь!
   -- Терианец. - Голос Бука суров и одной своей интонацией гасит разухабившихся товарищей по оружию.
   -- Где? - Черри моментально берет себя в руки, вглядываясь в пестрые джунгли. - А, вижу. Он там один, по ходу.
   -- Кира, здесь?
   'Дурацкий вопрос, - думает Кира. - Еще бы мне быть не здесь.'
   -- Да.
   -- Иди ко мне.
   То ли у Киры были очень хорошие наушники, то ли сама она в это время замечталась о своем, но от интонации Виктора ее бросило в жар. Словно молния прошила ее насквозь - от ушей, где, собственно, голос и начинался, до кончиков пальцев. Потому что, осознавал это Виктор или нет, но в его голосе прозвучал зов настолько сильный, что Кирина душа моментально отрезонировала. Неужели кроме нее это больше никто не слышит? Эльфийка в замешательстве огляделась по сторонам. Черри исподтишка тыкала Стилла в бок своим посохом. Она точно не слышит. Или слышит, но только не Виктора. Ладно, Кира, не паникуй, паника еще никого до добра не доводила. Дыши, девочка, дыши... Но почему она, черт возьми, услышала эти низкие вибрирующие ноты, как приглашение в свои объятья, как обещание вечной защиты?!
   Просто у тебя разыгралась фантазия, Кира, от протеарианских галлюцинаций - вот и весь ответ.
   -- Кинора? - Вопросительный тон, склоненная набок голова, черные как ночь волосы рассыпаются по искрящимся доспехам. Кира стряхивает мимолетное наваждение, берет себя в руки, мысленно уговаривая, что это всего лишь игра и нечего сопли размазывать только из-за того, что у парня голос анимешного искусителя.
   -- Ах да. Я тут...
   -- Наконец-то. Смотри, - Виктор указал на копошащегося в нескольких метрах терианца. - Он здесь один. Совсем один... Убей его.
   -- Это игрок другой фракции? - Кира настороженно вглядывалась в синекожего чужеземца.
   -- Да какой там игрок! - Хохотнул Стилл, уворачиваясь от посоха Черри. - Бот это, не видишь, что ли? Стал бы игрок фармить мобов прямо под носом у группы залетных фентигийцев!
   Мир Тайгерры велик и включает в себя три континента: ставший родным для Киноры Фентиго, Харихаран и Протеариану. На Фентиго рождаются светлые эльфы, гномы, люди. В Протеариане властвуют орки, найя и темные эльфы. В Харихаран же переносятся изгнанники с обоих континентов, и скоро, поежилась Кинора, вспомнив о проклятии Ретаны, число тамошних обитателей пополнится...
   -- Ну? - подстегнул Киру Хатори. - Долго нас будешь мариновать? Давай шустрее или я его...
   -- Нет, - остановил стража Виктор. - Кинора должна это сделать сама.
   Кира глубоко вздыхает, косится на веселящихся от ее нерешительности сопартийцев, но к терианцу идет. Это и правда бот: носится туда-сюда за грибными слизнями, молотит их секирой, а потом садится в тенек - восстанавливать очки жизни и маны. Симпатичный. Высокое гибкое тело, кошачьи уши и нос...
   -- Эй ты! - На всякий случай Кинора сделала предупредительный мах оружием. Наблюдавшие за этим действом ребята прыснули от смеха. - Выходи и сражайся!
   Бот не отреагировал, и Кинора приготовилась читать заклинание 'Праведного гнева'. Видимо, терианец был, как она, невысокого уровня, потому что заряды молнии нанесли ему нехилый урон. Пара 'Энергетических выстрелов' - и синекожий падает в траву.
   -- Молодец! - Радуется за нее Черри. - Дальше еще быстрее получится!
   -- Это был твой первый раз? - Интимным шепотом интересуется Виктор.
   -- П-п-п...- Кира краснеет, бледнеет, заикается, отводит глаза и нервно сжимает ладони на боевом молоте.
   -- Буки, тебе не стыдно девочек развращать? - Упрекает товарища Стилл.
   -- Чем развращать? Вопросами? Ладно, что-то мы заболтались. Идем.
   Они рванули в пампасы протеарианской обители. Яркие голубые бабочки снуют в высокой траве, разжиревшие пауки провожают бегущих фентигийцев, лениво щелкая жвалами, разноцветные лианы гибкими змеями свисают с черных деревьев. Черри прыгает на лианы, бойко сбивая их посохом, объясняя, что в одной из них может прятаться именной моб, за победу над которым гээс может презентовать пачку свитков телепорта в протеарианские раздолья.
   -- Терианцы! - Крик Хатори разрезает умиротворенную тишину. Кинора крутит головой - и правда, на опушке показалась группа чужеземцев. Четыре темных эльфа недобро усмехаются, вытаскивают из ножен мечи. Один найя, по всей видимости, лекарь, держится в стороне, но взгляд полон дикой решительности. Не долго думая, эльфы бросились в атаку. Одного из них Бук резво отбросил двуручным топором прямо под Стилловскую секиру, в остальных замахнулся массатакой. Черри попыталась пульнуть сонным порошком в лекаря. Не получилось.
   -- Луч, Кира! Луч! - Воет отравленный Хатори.
   -- Я сплю, Кира! Луч! - Голосит Черри.
   Кинора едва успевает разбросать лучи света, как аккурат перед ней из инвиза появляется темный эльф. Удар! Кира даже не почувствовала отравления на лезвии ножа - сразу упала замертво.
   -- Встать можешь? - Раздается в ушах голос Виктора.
   -- Ты про умение 'Возрождение' говоришь? Оно же на двести каком-то дается, а я сто восьмидесятая...
   -- Ясно, - бормочет про себя парень и Кира внутренне содрогается от его интонации. На что он рассчитывал, беря ее в пати, что она будет лечить их летая над деревьями? Она же честно предупреждала, что у нее нет ни опыта, ни руанарских перчаток на скорость каста, ни десятка двух лекарских заклинаний трехсотого уровня! Спокойно, Кира, это всего лишь первый серьезный бой... Тем временем ребята бодро разложили группу терианцев. Виктор тут же плюхнулся в заросли цветущей синей травы - регенерировать мерцающую на критической отметке полосу жизни. Стилл с Хатори не брезговали перевязочным материалом в кустах, а Черри запела 'Обряд воскрешения' над Кинорой.
   -- В следующий раз не стой столбом среди боя - так ты являешься отличной мишенью. Двигайся. Шевелись. Бегай. Ну и не забывай нам 'лучи' бросать. - Черри воздела руки к небу, и на эльфийку обрушился поток благословенного лечения. Не такой, какой может быть у лекаря ее уровня, но тоже вполне себе сносный.
   -- Да я же двигалась! - Протестует она. - Просто тот эльф был в инвизе...
   -- Кира, мана. - Заметил Виктор, не поворачивая головы в ее сторону.
   -- Ману, по-моему, чародей умеет заливать, - девушка косится на Черри, а та только укоризненно качает головой.
   -- На свою ману посмотри, капля осталась, выпей баночку, - голос чародейки сладок спелыми вишнями.
   -- Все готовы? Идем. - Виктор поднялся, забросил на плечи двуручный топор и с места в карьер рванул в заросли.
   Кинора местности совершенно не знает. От мини-карты в углу окна толку не больше чем от кактуса возле ее монитора. Она завистливо косится на Черри. Тоже девчонка, а как играет! Прыг туда, прыг сюда, взбежала на холм, уклонилась от моба, заранее предупредила, что тут надо по левой стороне над обрывом, ибо там - стреляющая башня...
   -- Классно играешь, Полин... то есть Черри, - быстро поправилась Кира, памятуя недавнюю стычку с девушкой. Та в который раз лихо покорила крутой пригорок, искусно пробежав мимо дрейфующих ящеров и, поглядев в сторону Виктора, обратилась в никуда:
   -- Приятно, что хоть кто-то заметил мои способности...
   -- Черри, бейба, ты же знаешь, что я у твоих прекрасных ног! - Начал Стилл.
   -- Сорок первого размера, - продолжила чародейка.
   -- Мой любимый размер! Ура, я смогу носить твои босоножки!
   -- Ты меня пугаешь, - хихикнула девушка, стрельнув глазами в сторону Виктора, проверяя его реакцию на ее заигрывания со Стиллом, но тот смотрел на раскинувшуюся перед ними долину с очертаниями башен терианских замков у горизонта.
   -- Что-то пусто сегодня, - заметил он, намекая на отсутствие интересных замесов, - Та единственная группа не в счет. Вы как? Будем бегать и месить все, что движется или вернемся по Бездне гонять? Кира?
   Девушка вздрогнула. Непривычное это ощущение, когда интересуются твоим мнением.
   -- Я... я бы тут побегала.
   -- Ну а нас можно не спрашивать, - весело заметила Черри, - мы же бессменный отряд твоих боевых котят! Осторожно, - она вплотную приблизилась к Виктору, - могу поцарапать...
   -- Дуэль? - Покосился Бук в ее сторону.
   -- Принимаю. - Сверкнула глазами Черри.
   -- Раскатай его, детка! - Подзадорил Стилл девушку.
   -- Может не надо, - неуверенно протянул Хатори. - Все-таки вражеская сторона... Одна хорошая группа в кустах - и мы хором на обелиске...
   -- И отлично! Эта дуэль будет нашим танцем с бубном по вызову найя! Хоть развлечемся!
   Кинора не смотрела на дуэль. Она шарила цепким взглядом по окрестностям, вглядываясь в каждый куст, подозревая каждую тень - а вдруг там враги? Она слышала лязг скрещиваемых пух, глухие удары, шипение, звон и спросила у наступившей тишины:
   -- Ну как там у вас? Черри победила?
   -- Победишь этого читерюгу, как же...
   -- Просто надо больше тренироваться, Полин.
   -- Не называй меня Полиной! Я - Черри! И сколько тренироваться уже можно, я мимо элитных мобов хожу! В подземельях до босса могу по стенке красться никого не сагрив! На дельтаплане любые пропасти покорить, а ты говоришь - тренироваться... Куда уж больше?
   -- Черри, может, ты и самая ловкая чародейка на трех континентах, но меня тебе победить пока не удавалось.
   -- Когда-нибудь удастся!
   -- С нетерпением жду, - Виктор снова отвернулся к долине, а Кинора в который раз залюбовалась развевающимися волосами прекрасной эльфы.
   -- Хатори, - окликнул стража гном. - Ты чего там притих?
   -- Да легионовский чат читаю. Там Алика с Коннором объявили конкурс красоты реальных игроков 'Розы и меча'. Подробности на форуме, бла-бла-бла...
   -- Поучаствуешь, Бук? А то как же так получится, там конкурс, а ты не первый! - Пустил шпильку Стилл.
   -- Возможно, - отозвался Виктор, пристально вглядываясь за линию горизонта. - Пойдем к замкам подберемся, может там веселее будет.
   И вся группа бодро сорвалась с места.
   Для Киноры дорога превратилась в настоящую карусель. К слову, терианцев по дороге они так и не встретили. Локация эта у них, что ли, такая непопулярная? Типа фентигийских фрагранских болот? Сначала ребята бежали сквозь летающих дрейков и патрули змееящеров, затем вырулили на маленькое озеро к крокодилам, потом прыгали на гейзере и тут же парили в некую пещеру, пробежав которую Бук велел перерегистрироваться на новом переносном обелиске. Затем они снова петляли по холмам и пригоркам, пережидали патруль возле крепости найя. Затем Виктор прямо сквозь патруль вбежал в крепость, разложил пару темных эльфов, выбежал обратно с криком: 'ХИИИЛЛЛ!' Черри только пожала плечами, постукивая ножкой, но Киноре как-то удалось восстановить половину запаса жизни неистового гладиатора...
   -- Вы сюда под стенами греться пришли или как? Го за ворота!
   Так прошел еще один игровой вечер.
  
   Глава девятая
   Она испугалась, когда впервые увидела его на фотографии.
   Нет, ну а что ты думала, Кира, что у Виктора в реале внешность эльфийской принцессы? Не смеши свои тапочки! Кстати, где они? Вечно разбегаются кто куда... Она и в самом деле пошарила босой ступней у табурета, но наткнулась только на пару носков и оброненную пилочку для ногтей. Надо бы еще на кухню за чаем сбегать... И в магазин за булочкой... Так, Кира, опять пытаешься сбежать от действительности? Ты же сама не далее как неделю назад вздыхала под черными деревьями Протеарианы, глядя на профиль его прекрасной эльфийки, все мечтала реального Виктора посмотреть, так вот - ю-ху! - мечты сбываются! Любуйся!
   Девушка стрельнула взглядом в монитор. Коннор с Аликой таки устроили на форуме легиона 'Роза и Меч' конкурс красоты и, в качестве примера и мотивации к действию, первыми выложили собственные мордашки, к слову, набравшие уже штук по десять лайков. Кира пристально вглядывалась в цветные изображения ребят, пытаясь в рисунке лица и фигуры рассмотреть свои первые впечатления о каждом. Видеть их настоящими было... непривычно. Именно непривычно, потому что за несколько месяцев игры в кириной голове голос, например, Коннора прочно связался с образом синеглазого парня с улыбкой, словно из рекламы стоматологических услуг. С Аликой сложнее, потому что в рамках игры они практически не пересекались. Во-первых, в силу нечаянно обретенного 'проклятия Ретаны', Кира редко появлялась в легионовской резиденции Кармарайна на общих собраниях. Во-вторых, топ-лекарь легиона пользовалась дикой популярностью и практически не вылезала из подземелий, куда ее звали наперебой и с песнями. Поэтому впечатление о ней можно было сложить исключительно по многочисленному флуду в лег-чате. Алика казалась задорной жизнерадостной девчонкой без каких-либо жизненных трудностей, немного тщеславной, немного честолюбивой - как раз такой, какой должна быть обычная девушка двадцати с хвостиком лет. Кира с легкой завистью изучала фотографии Алики. 'Анжелики' - поправилась она, перейдя по ссылке на хостинг сохраненных изображений. Бывают же на свете такие! На снимках яркая сероглазая брюнетка улыбалась в объектив камеры с пляжей какого-то курорта, прижимая к груди то цветное развевающееся парео, то огромный кокос с коктейльным зонтиком, то пальмовую ветку. Вот она идет босиком по берегу моря, оставляя за собой цепочку влажных следов на песке. Вот, смеясь во все тридцать два белоснежных зуба, держит на вытянутой руке солнышко, а на следующей фотографии в ярко-синем коротком платье с хитро завитыми волосами танцует с подружками в ночном клубе. Что и говорить - красивая девушка. В ее загадочную полуулыбку, особенно здесь, когда она задумчиво сидит на камне с цветком в волосах, невозможно не влюбиться...
   'Сиськи маловаты, а так норм.' - Первый комментарий под Аликиными фотографиями был от Крекера.
   'Ничо так. - Писал Забор. - Выпить пивасика можно!'
   'Я бы вдул!' - Майли решил, что краткость - сестра таланта и осклабился смайлами, а Кира нахмурилась. 'Норм, пивасика, вдул...' Парни комментировали так, словно они каждый день общались с десятью такими красавицами как Алика! Хотя, возможно, они просто стеснялись признаться в своем восхищении и нахальством пытались привлечь внимание легионовской целительницы.
   'Ох, Алика! Какие же красивые у тебя... глаза!' - Коннор как всегда в своей немного ироничной и шутливой манере намекает на обнаженку в купальнике.
   'Очень красивая и сексуальная женщина', - вердикт Бука последний, и от этих слов Кире становится и очень приятно, потому что кто-то, наконец, по достоинству оценил девчоночью красоту, и тоскливо. Интересно, что бы случилось, выложи она свои фотки? Сказал бы хоть кто-нибудь про нее 'красивая'? Ну или хотя бы 'ничё так'... Кира еще раз перелистала Аликины фотографии, лайкнула все и перешла к следующему конкурсанту.
   Коннор. В миру - Денис Рогачёв. Он тоже хорош. В смысле, парень как парень. Не пухлый пельмеш, но и не два метра сухостоя. Есть намек на легкий пивной животик, но это ему, как ни странно, даже идет. Листая фотографии главы легиона, Кира улыбнулась. По-видимому, Коннор немного стеснялся своей внешности, потому что везде был в солнечных очках, и между ним и объективом камеры всегда находилась преграда, за которой можно частично укрыться: стойка бара, рекламный баннер, автомобиль или дерево. По мнению Киры, стеснялся он совершенно зря. Симпатичный парень, блондин. Улыбка не такая, как у его игровой куклы, но тоже очень доброжелательная. Она приготовилась читать комментарий в стиле 'Мало сисек! Я бы вдул!', но под изображением Дениса мерцали только ссылки на социальную сеть и ютьюб.
   Виктор оказался третьим и последним, кто отважился выложить свои фотографии на всеобщее обозрение, и их Кира рассматривала особенно жадно. Еще бы! Ей ужасно хотелось увидеть того, в кого она заочно влюбилась, даже толком не зная, парень это или девушка. Открыла альбом на весь экран и... нервно моргнула. Ассиметричные черты, профиль хищной птицы, тонкие губы, хмурый взгляд. Мышцы его лица были настолько напряжены, что, поймав тень на любительских снимках, придавали гротеска общему впечатлению.
   Стараясь не смотреть на его некрасивую физиономию, Кира старательно изучала картинки. Они ей как раз нравились: драйвовые, стихийные, с ароматом приключений. Пожалуй, фотографии Виктора радовали даже больше, чем искусственно-гламурные - Алики. Вот он в катере на фоне ярко-синего неба, загорелые руки расслабленно лежат на поручне, за плечами полощется белый парус, несколько чаек в полете, пасмурный взгляд в объектив камеры, заходящее солнце подсвечивает недостатки лица. Вот он снова на том же паруснике, тянет канат и одновременно указывает на разноцветные паруса вдалеке. Декорации меняются, и Виктор уже стоит на вершине горы. Красная футболка с портретом Че Гевары, бермуды цвета хаки, кроссовки и очки-авиаторы. Очки бликуют яркой синевой. Такой цвет бывает еще на крылышках синих стрекоз. То ли фотограф ему попался хороший, то ли просто удачный кадр, но на этой фотографии он стоял точно так же как там, на хребте Перемен - в стеблях золотистой травы и вполоборота к пламенеющему всеми цветами радуги небу... От этого воспоминания Киру бросило сначала в жар, затем в холод и она-таки отправилась на кухню за чаем.
   'Пипец, - думала она по дороге. - Вот какие они в жизни - экранные нагибаторы.'
   Не, ну а ты что хотела? Чтобы парень в реалайфе оказался прекрасной эльфийкой в свадебном платье?.. Девушка наливала кипяток в любимую кружку с бегемотиком-балериной и поймала собственное отражение в металлическом чайнике. Взлохмаченные волосы, усталое лицо, нос картошкой, из-за щёк глаз не видно... Ей стало стыдно. Как смеет она осуждать кого-то, если сама далеко не принцесса? Не то чтобы будь она с внешностью Алики, то могла бы пренебрежительно обо всех отзываться - нет. Просто если ты хочешь видеть вокруг совершенство - начни с себя.
   Кира отодвинула в сторону сладкий пирожок с абрикосовым джемом и достала из холодильника упаковку пятипроцентного творога. Она начнет с себя. В который раз начнет. И, возможно, этот раз станет успешным.
   ***
   -- Кинора?
   Они стояли у подножия протеарианского замка, в тени раскидистой секвойи. С одной стороны дорогу патрулировала стража из неписей найя, с другой натягивали тетиву лучники темных эльфов, отстреливая змееящеров, пытающихся захватить форпост с настойчивостью жаждущей выйти замуж девицы. Небо сияло оранжевым, деревья - синим: тайгеррский день был погожим и Стилл протягивал ей горсть сверкающих камушков - такими точат оружие для повышения боевых характеристик. Эльфийка недоумевающе переводила взгляд с пригоршни богатства на стилловскую довольную физиономию и обратно:
   -- Мне?
   -- Тебе. Бери!
   -- Зачем?
   -- Ты с нами уже месяц бегаешь в одних лохмотьях, должны же мы как-то тебе помочь с амуницией!
   -- Стилл, если это благотворительность - окажи ее... да вон хоть Крекеру! Он еще и расхвастает на весь Фентигийский континент!
   -- Черри! - Крикнул Стилл через плечо. - Я Киноре точки бесплатно даю, а она носом крутит.
   -- Наверное, мало даешь! - Усмехнулась девушка.
   -- Ах, гномья моя башка, - парень ворчит и лезет в бездонные карманы за добавкой, Кинора меняется в лице, ей неприятно, что ее отказ расценили как набивание цены. Наконец, Стилл разобрался с карманами и в довесок к пригоршне камней протягивает ей два туго набитых мешочка. - Держи!
   -- Стилл, это же целое состояние! - Голос эльфийки задрожал от волнения. Навскидку в руках гнома лежало несколько миллиардов. - Я не могу такое принять!
   -- Мало! - Подзадорила чародейка и Стилл, покопавшись в мешке, сунул ошарашенной девушке руанарские лекарские перчатки с потрясающими бонусами к скорости чтения заклинаний и концентрации.
   -- А это? Это вы согласны принять? - Гном изогнулся в шутливом поклоне, изображая, как подметает перьями несуществующей шляпы пыль у Кинориных ног.
   -- Советую не ломаться, - Черри изогнула темную бровь. - А то ведь он может и передумать. - И добавила другим, жестким, тоном. - Мы от чистой души помогаем, а ты ведешь себя как свинья.
   -- И, клянусь, для свиньи это оскорбление! - Подражая звонкому голосу Д'Артаньяна из 'Трех Мушкетеров' воскликнул Онлифайт.
   Кинора краснеет до ушей, но камни берет, неловко распихивает по карманам. Они ей жгут пальцы, а перчатки уже не кажутся такими прекрасными, как тогда, в памятном данже на Присцилле, где она получила их в честной борьбе за победу над боссом...
   -- Что ты там прячешь? Точи давай! - Веселится Стилл, наблюдая за действиями эльфийки.
   -- П-потом заточу... Дома...
   -- Какого дома? Ты о чем? У тебя ник полыхает ярче заката, ты на Фентиго к любой гостинице не сможешь приблизиться! Тут точи!
   -- Можно я сама разберусь что, как, а главное когда мне делать? - Вскинулась девушка.
   -- Нормально! - Возмущается Онлифайт. - Мы для нее эпик собираем, а она даже спасибо не сказала!
   -- А ты не подофиге...
   -- Брось, Стилл. - Черри положила ладонь на плечо багровеющего гнома. - Дай девочке прийти в себя от счастья. У меня бы тоже руки тряслись, дай мне кто в свое время посох Мегалавы за красивые глаза. Тебе крупно повезло, - обратилась она к Киноре. - Надеюсь, ты сама это скоро поймешь. А мы своих в обиде не оставим. Верно я говорю?
   -- Ну, Черри... Ну ты... Даже я не смог бы лучше сказать! - Голос гнома полон искреннего восхищения сопартийкой. Полина всегда найдет нужные слова, обведет вокруг пальца, выкрутится, придумает тысячу комбинаций на все случаи жизни! Одно слово - баба. Вот бы ему так научиться переговоры вести, а то чуть что - сразу за топор... Непорядок. Зато, оправдывал себя Стилл, пусть сразу знает свое место, не рыпается и лижет руку, которая ее кормит! То есть точит и одевает.
   Кира заливается краской до самых ушей, ее смущение и неловкость говорят сами за себя, она выдавливает тихое:
   -- Спасибо, - и напряженная обстановка между ребятами постепенно ослабевает.
  'Ничего, - думает Стилл. - Ничего. Сегодня 'Спасибо' говорит, а завтра 'Хозяин, чего изволите'. И не таких ломали. Ничего.'
   -- Хм, - усмехнулась чародейка. - А где-то наш Бук потерялся? Мы ждем его, ждем, а его все нет и нет. Некрасиво заставлять целую группу ждать себя целый час.
   -- Такое с ним в последнее время часто бывает, заметила?
   -- Ни с кем не общается.
   -- Ходит мрачнее тучи.
   -- Зазвездился.
   -- Может у него в реале проблемы? - Подала голос Кира.
   -- Успокойся! Какие у него в Англии могут быть проблемы? Ах-ах, в магазины не завезли любимых бургеров, и соседи слушают музыку громче, чем он сам?
   -- В Англии? Какой такой Англии? - Кинора привела в порядок инвентарь и хлопала глазами на Стилла. Тот рассмеялся.
   -- Нет, Черри, ты права, она точно не в себе! Какой-какой... 'Ландан из зе кэпитал оф зэ Грэйт Британ' учили такое в школе? Во. Так наш Виктор оттуда. Не знала? Вот не поверю, ты же на форуме лайки ставила, там инфа о каждом!
   -- Ну... я...
   -- Ну, я. - передразнил ее гном.
   -- Стилл! - Одернула его Черри, обожгла взглядом и танцующей походкой подошла к девушке. - Я тоже в свое время не знала. И дорого поплатилась за это.
   -- Поплатилась? За что?
   -- За любовь. - Где-то там, по ту сторону монитора Черри щелкнула зажигалкой и, спустя мгновение, послышался звук выдыхаемого дыма. Перед глазами Киноры поплыл разноцветный туман: она понимала все меньше и меньше. Зачем Черри все это рассказывает? Зачем они оказались здесь вчетвером, вдали от Фентиго с Коннором, Аликой, Тамиллой и другими ребятами? И, наконец, почему так долго не появляется Виктор?
   -- Ты... любила Виктора?
   -- А ты думаешь, что это невозможно? В него нельзя не влюбиться. Сильный. Смелый. Человек действия и не пустых, - она покосилась в сторону Стилла, - обещаний. Ты видела его фотографии? Красавец, верно? В школе он спас одноклассницу из огня. У той случилась истерика - как же, оставила в классе любимый айфончик. Ну, наш Виктор ломанулся спасать гаджет и едва не погиб. Чудом спасли. Откачали. С ожогами в больнице под капельницами лежал, кое-как сдал экзамены и после окончания школы уехал из страны.
   -- Уехал из страны, - эхом повторила Кинора.
   -- Да, уехал. Бросил все и уехал. Эй, ты что там, ревешь?
   Кинора тронула щеку и с удивлением рассматривала алмазные капли на ладони. Шлем 'Cимулятор реальности' замечательно передает все эмоции в игровой мир...
   -- Из-за Бука, что ли? Брось, ему на свой фейс строго пох. - Вмешался Стилл. - Как, впрочем, и на весь остальной мир. Мы вчера договаривались по времени здесь встретиться. Ну и где он? Где?
   -- Подожди, Стилл, я не дорассказала. Кир, понимаешь, в такого, как Бук нельзя не влюбиться. Ты и сама, верно, заметила. Он немногословен, загадочен, вот я и попала в эти сети мрачной романтики и тотального отрешения. Ходила за ним, ловила каждое слово, старалась стать лучшей в его отряде! И в один день призналась ему во всем, а он посмеялся надо мной и заявил, что я люблю не его, а возможность свалить в сраный Нью-Портер или где он там живет. Прикинь? Признаться парню в чистой любви и получить по морде 'расчетливая сучка'?
   -- Не так все было, - топтался Онлифайт. - Но похоже!
   -- Так ты и сейчас в его команде, - не понимала Кинора. - Расстались друзьями?
   -- Друзьями, - хмыкнула чародейка. - А что еще оставалось делать? Я сказала, что пошутила. Что хотела поиграть с его чувствами, чтобы вызвать ревность у другого человека. Он поверил.
   -- Да ему просто было на тебя наплевать! - Хохотнул гном.
   -- Заткнись, Стилл! Сам-то ты давно играешь роль второй скрипки? Уши не жгут лавры нашего нагибатора? Бук то, Бук это, Виктор такой, Виктор сякой, словно Виктор в одиночку расправлялся с тем залетным альянсом харихаранцев или порвал Спрута на ремни!
  -- Или захватил крепости в Протеариане, - подхватил Онлифайт, вспоминая недавние восхваления Бука в легионовском чате, словно он, Онлифайт, в этом бою участия не принимал.
  -- Продолжать можно бесконечно! Стоит только хорошенько порыться в анналах памяти!
  -- В чем-чем порыться? - Пустил шпильку Стилл.
  -- В памяти порыться, в памяти! Которой у нас за три года накопилось столько, что вовеки не разобрать!
  -- Так вы три года уже играете... И всегда вместе?
  -- Кто-то чуть раньше начал, кто-то чуть позже. Но да - вместе мы давно.
  -- Я так и не поняла, вы Бука обожаете или ненавидете?
  -- Не знаю как Черри, но я уж точно не обожаю!
  -- Па-арни, - Черри затянулась сигаретой, - никогда не поймут тайну женского сердца. Но мы-то, девочки, друг друга понимаем прекрасно, не правда ли?
   Кинора кивнула и, достав из карманов заточки, улыбнулась:
  -- С чего лучше начать? Перчаток или нагрудника?
  -- Начни с боевого молота, самое лучшее - это вовремя нанести верный удар.
  -- Я умею наносить удары не только молотом, - подумав, сказала девушка и достала из особого кармана инвентаря небольшой, размеров с ладонь, клинок. - У меня есть еще это.
  Черри со Стиллом переглянулись. Чародейка что-то хотела возразить, но гном сделал едва уловимое движение бровями и та взяла себя в руки, старательно сохраняя невозмутимость.
  -- Красивая безделушка, - скучающим тоном произнесла она. - Где взяла?
  -- Выбила с моба, - в тон ей ответила эльфийка. - Не помню уже, как там он назывался. Дриада в лесах Ретанойи.
  -- Ммм, как интересно. Дашь посмотреть?
  -- Хочешь сравнить со своим... Лина?
  -- Со своим? Не понимаю о чем ты.
  -- Полин, все в порядке? - Удосужился вмешаться гном, вклиниваясь между девушками и подкручивая усы.
  -- В порядке, Дим, - быстро ответила Черри и, сообразив, что проговорилась, уставилась на Кинору. Эльфийка держала театральную паузу и, вертя в пальцах квестовое оружие, переводила взгляд с гнома на чародейку. Стилл наигранно рассмеялся:
  -- Ты все-таки нашлась, подумать только! А мы уже решили, что вайп в Харихаране неизбежен! Как там твой молоточек? - Поинтересовался он. - Точится? Ты если что не очкуй - говори, поможем с заточками!
  -- Не буду очковать, - улыбнулась Кинора и вздохнула. - Хорошо, что этими ребятами вы оказались. Я, честно признаться, когда задание это получила, писала кипятком от страха встретить грозных незнакомцев!
  -- Так уж и грозных! - Черри нервно расхохоталась, получила пинок от Стилла, и смех ее резко оборвался.
  -- Так ты с нами? - Спросил Онлифайт.
  -- А что, есть какой-то выбор? Давайте уже грохнем кого вы там грохнуть собрались поскорее, а то я с этим проклятием вся измучилась. Вам оно до фонаря - вы и так трехсотые, а мне качаться надо...
  -- Она права, мы и так затянули это дело, да и персоной нон-грата по Тайге гонять надоело.
  -- Буку нравится. Теперь же мы кроме как в Бездну и Протеариану никуда носа не кажем.
  -- Называйте уже имя жертвы и давайте с этим закончим, - сказала Кира. - Или вы за столько-то времени еще не определились?
  -- Определились! Причем давно.
  -- Ну и в чем дело?
  -- Да ни в чем. - Стилл посадил своего персонажа в кустах у ворот, а сам застрочил куда-то в чаты. Через несколько минут он поднялся, достал точно такой же кинжал и начертил в воздухе какие-то светящиеся алым символы. То же проделали Черри с Онлифайтом и перед глазами Киноры возникло системное сообщение:
   Обновлено задание 'Предатель Ретаной'.
   Приведите на жертвенный алтарь дриады Ретаны игрока с игровым именем Букаки и ударьте ножом.
   Задание считается выполненным при соблюдении следующих условий:
   - жертва должна получить шесть ударов предателей, по числу участников заговора;
   - жертва не должна быть готова к предстоящему испытанию;
  Напоминаем, если в указанный срок жертва не принесена, уровень каждого участника заговора обнуляется, он изгоняется на поселение во вражеский материк без права пользования услугами таких известных компаний как: 'Три монет' и 'Три короны'.
  -- Букаки, значит. Отлично. - Кинора спрятала нож обратно в рюкзак и потрясенно замолчала - до нее дошел смыл игрового имени. Это же... Это же Виктор... Это Виктора они хотят вайпнуть! Своего командира, друга, соратника, с кем делили будни трех лет! Эльфийка резко развернулась, хотела что-то сказать, даже открыла было рот, но также быстро его захлопнула, наткнувшись на вопросительно поднятные брови Дмитрия.
  -- Заточки еще нужны? - Лилейным голосом поинтересовался он, и девушка вспомнила другую его интонацию, визгливо-истеричную, похожую на вопли Егора в нервных припадках: 'Гадёныш еще где-то здесь!.. Лина! Погляди за алтарем, Славик, метнись в сторону Руанарских развалин, а мы тут покружим. Поганец не успеет скрыться.' - 'И что мы с ним сделаем?' - 'Заставим присоединиться!' - 'А если не захочет?' - 'Уговорим.' - 'А если не получится?' - 'Получится. Найдем его в реале, и все у нас получится. Как по маслу.'
   Для них это задание было серьёзным. Настолько серьёзным, что они искали случайного свидетеля в реале... Или не искали. Или они с самого начала знали, что это ты. Не зря же тебе перед самым последним всполохом телепорта показалось, что из-за кустов вышла ухмыляющаяся тень. Не зря же Стилл с барского плеча подарил камни зачарования и перчатки Присциллы. Ей - камни и перчатки, другому участнику заговора он обещал штуку зумиков в тайгершоп и меч Мегалавы на плюс десять. Чем же Бук насолил Стиллу, если он готов на такие жертвы только ради того, чтобы слить опыт воина в ноль?
  -- Кинора? Я спрашиваю, заточки еще нужны? - Повторил Стилл, подходя к девушке. Ой, не нравится ему эта Кинора, ой, не нравится. Еще вчера она тряслась как овечий хвост, боясь сказать лишнее слово, а сегодня вытащила перед ними ритуальный нож! Гном нутром чуял неладное, но разум диктовал ему наоборот. Какой прок ей от Виктора? Влюбилась? Отвергнутые женщины, Дмитрий покосился на Полину, способны на многое, но Кинора явно не влюбленная. Глазки не строит, наряды не клянчит, в подземелья не просится, тупо бегает со всеми хвостом, невпопад 'Луч' бросая - вот и все. Если подумать, то ей-то как раз завершение задания выгоднее всех. Проклятие спадет, титул получит и особенную способность, 'Шаг предателя' называется. 5 минут невидимости, особенно для классов, которые лишены маскировочных навыков, это королевский бонус! А уж для всяких разбойников, охотников и иже с ними вообще сказка - при условии, что их родной инвиз откатывается ровно столько же, с 'Шагом предателя' они могут жить в нем бесконечно!
  -- Да, давай, - Кинора не глядя сунула в рюкзак еще один ощутимый мешочек. Хорошо подготовились ребята, подкупают ее серьезно, не мелочась. Что ж, это их выбор, она у них ничего не просила.
  -- И, если ты нас кинешь, Ки... - начал было Стилл, но Кира его перебила.
  -- Ты сделаешь из меня отбивную?
  -- Точно! - Стилл натянуто рассмеялся и поспешил сменить тему разговора. - Ну что, совершим еще один забег на крепость? А то Бука что-то нет и нет, не ждать же его как послушным комнатным собачкам.
  -- Не вайпнул бы его кто до нас, - хохотнул Онлифайт.
  -- Думаешь, врагов не найдется? - Добавила Черри.
  -- Думаю, что не хочу, чтобы кто-то стащил у меня пирожок к десерту на ночь. Ну так что? Го к замку? Кинора?
  -- Я... я бы с удовольствием еще бы побегала, но, к сожалению, муж ждет. - Кира брякает первое, что приходит ей в голову и от собственной лжи краснеет до ушей. Ребята понимают ее румянец по своему.
  -- Ты замужем? И давно? - Округляет глаза Черри. - Вот уж не подумала бы! Лет тебе сколько? Успела хоть школу закончить?
  -- Школу закончила, а замужем лет пять, наверное.
  -- Кинора! Ты меня убила! - Хохочет Стилл и на этот раз смех его искренен. - Как может девушка с голосом девственницы быть замужем лет пять! Это просто нонсенс, так не бывает!
  -- Отчего же не бывает. Видимо, у меня просто нежный голос - вот и все.
  -- Нора, Норочка, зачем... Зачем ты вышла замуж... Я уж было думал на тебе женится, а так... вся жизнь сломана... У нас обоих...
  -- Отличный троллинг, Онлифайт, но мне и в самом деле пора. Сами понимаете, щи-борщи...
  -- Кровать, пеленки. Отчего же не понять, - Черри заметно повеселела, даже выключила свой воркующий полушепот и встала на защиту подруги, переставшей быть соперницей. - Иди, Кира, иди! Привет мужу!
  -- Передам! - Отзывается девушка и, радостно улыбаясь, уходит в оффлайн. Переждав положенное для адаптации сознания время, она снимает шлем СР-1 и тут же переходит к монитору компьютера. Любимая 'Опера', поисковая строка и сбивающиеся в ней буквы: 'Проклятие Ретаны. Избавление'. Enter. Кира не ожидала, что поисковик выдаст ответов больше, чем предыдущие разы, их было немного, дюжина или чуть больше по разным сайтам - всю информацию касательно обретенного проклятия девушка знала назубок, и она не особенно отличалась от официальной версии. Сейчас ее интересовало другое... Где же эта сохраненная версия форумского архива... Ага, вот. Сайт форума принадлежал некому легиону 'StarDust'. Форум как форум, куча рекламных мерцающих баннеров, огромные аватарки разной тематики, черный фон, белый шрифт. Давно погребенная в архиве тема гласила:
  'Дружбы нет? Убийцы среди нас!'
   В ней некто Ромия экспрессивно вещала: 'Я бы никогда не подумала, что ради презренной наживы люди способны на самое настоящее предательство! Это низко! Призываю всех 'Стардастов' объявить бойкот Люреке, Киту, Моринге, Явселю и Тетерикопиксу! Так поступить с Вежиком, который их буквально вынянчил из стартовых лок, на боссов водил и был им, как они сами не раз признавались в вентрилле, старшим братом!'
   Упомянутый Люрека отвечал: 'Рот офф, Роми. Это всего лишь квест на титул. Обычный квест! Но это до твоей головы не доходит, верно?'
   Ромия: Ты условия этого, с позволения сказать квеста, видел? Обнулить опыт ни в чем не повинного товарища - это нормально?! Типа Вежик до трехсотого полгода просто так качался, для удовольствия, чтобы вам титул сделать? Не смеши мои тапочки, ПРЕДАТЕЛЬ! Расстреливать таких надо!
   Моринга: Три ха-ха! Слышь, скорее он тебя расстреляет! У Люрека бесконечная маскировка - подкрадется к тебе даже в клановой резиденции Мерка!
   Ромия: Народ, аууу! Форум вообще кроме меня и этих неадекватов читает? Линда, Уэйн, вы где? Моринга, я тебе свою позицию высказала. Пусть трусы молчат, поджимают хвосты и прячутся по углам, я буду голосовать за изгнание вас из 'СтарДастов'!
   Люрека: Сама-то быть изгнанной не боишься?
   Вежик... Когда Кира в первый раз наткнулась на эту информацию форума неизвестных 'Стардастов', то на ники почти не обращала внимания. Прочитала между прочим и забыла. Ровно до недавнего момента, когда ей Стилл руанарские перчатки презентовал в обмен на удар ритуального ножа. Тогда ее словно молнией ударило, и она вспомнила... Не тот ли это парень, который лечил их вместе с Коннором в Руанарском подземелье? Кому она сциллины перчатки отдала, и кто предлагал ей помощь, провожая чуть ли не до самого леса? Надо его допросить.
   Сказано - сделано. Кира снова заходит в игру, на этот раз через монитор, от всей души желая, чтобы Вежик находился в онлайне.
   Он был в онлайне. Девушка вздохнула поглубже, как перед прыжком в воду и решительно застучала по клавиатуре.
   -- Привет! Помнишь меня? Мы ходили на Сциллу, откуда тебе красные перчатки упали. - Расчет верный. Вежик тогда упоминал, что на Сциллу ходил раз сто, если не больше. Откуда ему помнить всех сборных рандомов, но вот тот самый поход с перчатками, Кира была уверена, он запомнит на всю жизнь. Ей пришлось ожидать целую вечность, прежде чем приват замелькал полученным сообщением:
   -- Извини, мы как раз Киприду добивали. Помню, конечно! Привет. Если точнее, то перчатки упали тебе, а ты мне их потом просто отдала. Ты наконец-то придумала, чем я могу тебе помочь? - Вежик улыбается смайлами, но в его сообщений чувствуется некая напряженность, словно он с минуты на минуту ожидает подвоха.
   -- Придумала! Мне нужно минут десять твоего времени и ответы на несколько вопросов. Поможешь?
   Вежик: Минут десять найдется. А что за вопросы?
   Кинора: Ты знаешь легион под названием 'СтарДаст'?
   Вежик: Ну да, был когда-то такой. А что?
   Кинора: А ты... был ли ты под его знаменами?
   Вежик: Под его знаменами, надо же, как ты выражаешься! Ну да, был. Ты наш старый форум, что ли, нашла? Так знай, что по поводу 'Проклятия Ретаны' я ничего нового добавить не могу.
   Кинора: Мне не надо нового! Мне нужно только знать - те ребята... Они действительно тебя предали?!
   Вежик: Без комментариев.
   Кинора: Ну пожалуйста! Мне очень нужно знать!
   Вежик: Если ты действительно хочешь узнать правду - то это совершенно не игровой разговор. В следующую субботу я буду в Москве. Можем встретиться, скажем, в 'Макдоналдсе' на Тверской часа в три... Тебе удобно в три?
   Кинора: Удобно.
   Вежик: Договорились. Ты меня сразу узнаешь - на мне будет майка с черепом. До встречи.
  
  Глава десятая
  -- Ты куда это намылилась? Гляди-ка, даже губы накрасила, не иначе к новому жениху. Мактесто, неужели ты думаешь, что будешь кому-то нужна? Только я такой дурак, что терплю тебя каждый день! Зачем я женился? На этой неделе ты ничего не готовила! - Кира долго сидела на диване, снова и снова рисуя на своем лице красивую женщину. Красивая женщина не получалась, из складного зеркальца на нее смотрело чужое лицо с бледно-зеленой кожей и неестественно яркими губами на ней. Визгливые интонации Егора взволновали ее, но девушка приказала себе не обращать на них внимания, Егора здесь скоро не будет, какая разница, сколько яда за собой он успеет оставить?
  -- Я не обязана тебе готовить. Хочешь есть? Кастрюля в шкафу у твоей мамы.
  -- Что-о?! А ты не подофигела ли...
   Кира резко бросила зеркальце в косметичку и тут же глубоко вдохнула, считая до десяти:
  -- Прикинь, подофигела. И это будет самый счастливый подофигизм в твоей жизни, потому что ты наконец-то вновь обретешь столь любимую тобой свободу, и не будешь страдать оттого, что тебе приходится каждый день делить со мной крышу над головой. Я написала заявление на развод.
  -- Ты? Осмелилась подать заявление на... прости, не расслышал... Развод?
  -- Абсолютли.
  -- Брось свои дурацкие словечки из компьютерных игр! - Взбесился Егор. - То есть получается что... ты меня бросаешь?
  -- Я бы предпочла термин 'они расстались по обоюдному согласию'.
  -- А заранее сказать не могла? Все у тебя через жопу!
   Кира встала и, сложив руки на груди в позиции защиты, сказала:
  -- Егор, сделай милость - уйди по-хорошему. Оставь ключи от моей квартиры и уйди. Даже если не оставишь, я все равно сменю замок на входной двери.
  -- Ты этого с самого начала добивалась? С самой свадьбы? Спала с о мной, а сама только и мечтала о том, чтобы дать пинка под зад?
  -- Думай что хочешь, просто с этого момента у тебя не будет девочки для битья.
  -- Здрасте, приехали! Выходит, что я тебя еще и бил! Не было такого!
  -- Физически ты меня действительно не бил. Это образное выражение. Егор, уйди, а?
   Егор несколько минут стоял посередине комнаты, гневно сверкая глазами, потом что-то решил для себя и, круто развернувшись, стал решительно вытаскивать одежду из шкафчиков. На диван полетело несколько свитеров, один из них - серебристо-серый с рукавом реглан - тот самый, который она связала ему в подарок на день рожденья. Тогда они еще не были женаты и при встрече чаще целовались, чем разговаривали. Подумать только, такое с ними действительно происходило всего несколько лет назад! К свитерам присоединились джинсы с рваными штанинами, те самые, в которых Кире так нравилось держать ладони в задних карманах...
  -- Ты еще пожалеешь об этом! - Бубнил Егор, собирая майки в рюкзак. Синяя, белая, черная мелькали в его руках цветными платками фокусника. Последней была красная майка с портретом Че Гевары на груди. Точно в такой был Виктор на той фотографии, где он задумчиво глядел за горизонт на вершине горы. Интересно, будь на месте Егора Виктор, они бы также ругались каждый день? Он бы так же разглядывал в ней недостатки, с маниакальной настойчивостью обсуждал их с ней, пытался исправить ее, вписать в только ему ведомые идеальные рамки?
  -- Ты еще пожалеешь об этом! Миллионы баб только и мечтают найти адекватного, непьющего, красивого и работающего мужика, один я не останусь! А вот тебе стоило бы задуматься, прежде чем разбрасываться подобными заявлениями! Хочешь развод? Ты его получишь! Только смотри, как бы потом не приползла ко мне на коленях, воя от одиночества! На, подавись своими ключами! - Егор швырнул ключи в стену так, что они оставили вмятину на обоях, подхватил рюкзак в одну руку, объемный пакет в другую и, набросив на себя зимнюю куртку, вышел вон, хлопнув дверью так, что задрожал хрусталь в шкафу.
   Как у Егора получилось развернуть ситуацию так, что она снова почувствовала себя виноватой - Кира не заметила. В мыслях сжигать мосты и строить сложные разговоры легче легкого, на деле все получается иначе. Каким бы Егор ни был, она в него когда-то влюбилась, он видел ее голой, он слышал как она кричит от оргазма, и, когда был в хорошем настроении, даже преданно выслушивал все истории о проблемах на работе... В один миг девушка испытала целый букет эмоций. Сомнение. Ярость. Страх. Леденящий ужас перед неясным будущим. В глубине души Кира чувствовала справедливость Егоровых реплик про миллионы женщин. Их много, таких, кто безропотно терпит домашнее насилие. Таких, которые, узнав о Кириных проблемах, только бы посмеялись над ними. Что? Называет Мактестом? А трехэтажный мат каждый день с утра до ночи не желаешь? Не приходит домой, а ночует у Мишки? Я тебя умоляю, девочка, нашла чему огорчаться! Танцевать нужно! Пусть себе бухают на двоих, лишь бы зарплату приносил, да не мешал воспитывать ребятишек, а то нажрется как скотина и начнет топором по дому за косу таскать. Да еще и приложит головой о все квартирные стены. Объясняй потом на работе, как это ты исхитрилась обоими глазами о дверной косяк стукнуться... А просто запойные алкаши? Которые не соображают ничего и видят перед собой только дозу выпивки? Они уже не помнят ни себя, ни жену, ни детей. Главное для них - получить заветное избавление от стресса, заливая водкой свои несбывшееся юношеские мечты...Не видела ты, Кира, настоящей беды, ох, не видела. С жиру бесишься, девонька, а ведь ты еще даже не мать. Все бессмертной себя мнишь, никак не привыкнешь к тому, что уж десять лет как вышла из невестиного возраста. Тридцать не двадцать...
  -- Вообще-то мне двадцать девять! - Буркнула Кира, размазывая слезами косметику.
   Ну, пусть двадцать девять. Где ты отца-то для своего ребенка искать будешь? Среди кого? Это в восемнадцать лет среди ровесников идет активное обольщение друг друга, а в твоем возрасте все нормальные мужики или давно разобраны, или имеют к подругам... Заметь - к подругам! Не к женщинам на всю жизнь! Имеют к подругам сформированный набор критериев, где главное место занимает возраст и внешняя привлекательность!
   Так Кира спорила сама с собой, одновременно рыдая в три ручья. Сначала она просто всхлипывала, затем всхлипы перешли в подвывания, а потом слезы брызнули из глаз ручьями, обжигая солью и без того горячее красное лицо. В один момент ощутимо кольнуло в груди. Девушка испугалась, охнула, круглыми глазами наблюдая за собой в отражении полированной дверцы шкафа. Побежала на кухню за аптечкой, трясущимися руками нашарила стеклянные пузырьки. Один из них выскользнул из ладони, упал, покатился под холодильник. Выкручивая кран до предела, налила в кружку воды. Так... Выпить столовую ложку настойки пустырника, валидол под язык, хорошо бы корвалола накапать, но его нет, надо в аптеке затариться... Кира, Кира, куда же ты себе ведешь, девочка, а, главное, с какой целью?
   Так, стоп. Остановись, вдохни... Еще раз...
   Помни, что Егор нарочно говорит злые и обидные вещи, ему хочется тебя задеть и, что самое противное, у него получается задевать тебя. Забудь, выбрось из головы, не думай... Вернее, думай, но думай про что-нибудь хорошее... Например, о том, какие волны в Атлантическом океане возле аргентинских берегов, любопытно, там песок белый или золотой? Или о том, насколько синее Средиземное море со стороны Гибралтарского пролива. Где-то сейчас ее родители и бабушка? Давненько не выходили на связь в скайпе. Если честно, могли бы и поинтересоваться, как тут их единственное чадо поживает.
   То ли Кира мудрела на глазах, то ли лекарство начало действовать, но уже спустя десять минут она чувствовала себя уверенней, а уж после того, как смыла с лица красивую женщину любимой пенкой для умывания с ароматом шоколада - стало совсем хорошо. Она решила поехать в первопрестольную в пятницу вечером, переночевать у бабушки Марины, и в субботу без напряга и суеты встретиться с Вежиком.
  ***
   Москва встретила Киру холодным зимним ветром и оглушительным клекотом. Мегаполис жил своей жизнью, шумел нескончаемый поток автомобилей, гудела толпа, которая, подхватив ее за шиворот, словно морская волна, вынесла прямо в утробу метрополитена, поглощавшего людей с аппетитом кашалота.
   Двор бабушки Марины на станции метро 'Сокол' выглядел заброшенной тихой бухтой на пиратском острове: пятиэтажки с четырех сторон защищали от шума городских дорог, старые деревья дарили прохладу летом и уберегали от непогоды. О том, что ты находишься все-таки в городе, а не посреди океана напоминали только периодически ныряющие в тихий омут дворика автомобили.
   О визите внучатой племянницы Марина Владимировна была предупреждена заранее. Приезду она обрадовалась, но честно заявила, чтобы Кира не стеснялась пользоваться собственной связкой ключей, потому как хозяйки квартиры дома может не оказаться. Пятница, как-никак, а у нее имеется некий молодой поклонник... Кира пилимкнула домофоном, шагнула в темный подъезд. Почти черные силуэты перил на фоне зеленых стен создавали эффект тюремного коридора. Железные двери на площадках только усиливали это удручающее впечатление. В подъезде пахло тушеной капустой и чем-то прогорклым, словно ароматы вчерашних ужинов не сумели выбраться на свободу из-за решётчатых лестниц и с тихой обречённостью испортились в темных углах.
  -- Кира! - Марина Владимировна распахнула дверь, выпустив золотых птиц света прихожей, и сама в ярко-розовом велюровом халате напоминала пришельца из другого измерения. - Заходи скорей, раздевайся. Сапоги поставь тут, в прихожей, а то наследишь на ковре. Погоди, принесу тапочки. Дай-ка на тебя посмотреть. - Женщина с грубоватой бесцеремонностью близкой родственницы развернула девушку лицом к бра и заявила. - Ну ты и мордатая стала!
   Кира вздохнула. В этом вся бабушка Марина. Она любила племянницу, но каждый раз с тайным удовольствием отмечала в ее облике неотвратимые следы времени: усталый вид, мешки под глазами, морщинку у виска, лишние килограммы. Злой колдунье из сказки не нужно было искать отравленное яблоко для прекрасной принцессы, стоило лишь подождать десять лет и снова задать волшебному зеркалу сакраментальный вопрос...
  -- Бабмарин, ну что вы сразу - 'мордатая'. Наверняка к моему приходу тортик купили, вот как мне после таких комплиментов лакомиться сладким?
  -- Как-как... Молча! Мужики не собаки, чтобы на кости бросаться! Это только твоему Егору суповой набор подавай! - Женщина ничуть не смутилась собственной бестактностью. - А ты чего в Москву-то подалась?
  -- На собеседование, - Кира сказала правду, но Марина Владимировна поняла это именно так, как хотела девушка.
  -- На работу что ли? И как? Хорошая работа?
  -- Выясню об этом завтра.
  -- Ну, хорошо бы, хорошая работа оказалась.
  -- Хорошо бы.
  -- А что Каппа? Как она там? Звонила?
   Кира принялась рассказывать о бабушке все, что знала, потом о родителях, потом она под сияющим взором Марины Владимировны съела два куска торта с чаем и весь вечер они провели у компьютера - Кира объясняла пенсионерке азы фотошопа и та с удовольствием редактировала все фотографии подряд.
  ***
   В назначенный срок Кира сидела за столиком 'Макдоналдса' на Тверской и лениво помешивала трубочкой клубничный коктейль, маскируя нарастающую тревогу. Потоки людей, жизнерадостные возгласы 'Свободная касса!' - и как этим ребятам удается держать улыбку на лице? Специально их тренируют, что ли? Она старалась незаметно изучать всех входящих в заведение мужчин, пытаясь в каждом незнакомце угадать Вежика. Было в этом ожидании что-то волнительно-романтичное, перекликающееся с отголосками старых сказок, когда главная героиня, износив железные сапоги и медные посохи, должна угадать спрятанного среди стаи воронов суженого. Вежик, конечно же, ни разу не ее суженый, но любопытно, сумеет ли она его опознать? В правом углу гомонили студенты. Может, Вежик один из них? Вон тот, кто заливисто рогочет, поедая картофель фри? Уж не над ней ли? Или он среди тех мужчин, кто, пошатываясь от усталости, обжигаются горячим кофе за столиком у окна? Он сказал, что будет в майке с черепом. Если на ком-то она и правда была, то под зимней курткой этого не заметить. Клубничный коктейль в стаканчике совсем растаял, когда перед ее носом поставили поднос с жареной картошкой и гамбургерами.
  -- Кинора, не правда ли? - голос принадлежал мужчине средних лет. Вид у него был взволнованный и решительный одновременно. Симпатичный. Видно, что уже не зеленый вьюнош, о чем свидетельствуют морщинки на лице, но жизненной энергии в нем хоть отбавляй.
  -- Вежик? - Кира изо всех сил старалась казаться невозмутимой, но голос ее все же предательски зазвенел. - Как ты меня узнал? А где же майка с черепом?
  -- Ну, ты тут единственная, кто пристально смотрит по сторонам, а про майку я сказал не подумав. - Мужчина озорно улыбнулся и сразу помолодел лет на десять. - Зато я подумал про еду. Угощайся.
  -- Это вредная еда. - Заметила девушка, уплетая золотистые картофельные палочки. - Но почему-то ужасно вкусная!
  -- Если питаться этим каждый день, то, несомненно, вредная. Но изредка все же можно устроить праздник живота?
  -- Угумс.
  -- Я Андрей.
  -- Кира. С ума сойти. Поверить не могу, что мы встретились по поводу игры!
  -- Ага. Ты смелая. И доверчивая. А вдруг я маньяк?
  -- Меня успокоила встреча в общественном месте, к тому же я лекарь, не забыл? Справиться с нами непросто!
  -- Кому ты рассказываешь! - Рассмеялся Вежик. - Один лекарь хорошо, но два - это уже целая пати! Киприду можем на раз-два уложить!
  -- Ага, наша Алика как-то упоминала об этом. Что ж, можно попробовать как-нибудь.
  -- Можно.
   Они замолчали. Кира скромно таскала по одной картошинке из пакета и сквозь ресницы наблюдала за Андреем. Загорелый. На его лице глаза сверкают как драгоценные камни. Не иначе с моря вернулся пару месяцев назад. Везет ему. А я никогда не была на море.
  -- Да ладно, не заливай! - Сказал он и Кира поняла, что произнесла это вслух. - Правда не была море?
  -- Да вот как-то не вышло.
  -- Тогда на небесах тебя окрестят лохом!
  -- Ахах, 'Достучаться до небес' - один из моих любимых фильмов, - Кира развеселилась, поняв, что Андрей вспомнил знаменитый диалог главных героев о море.
  -- Мой тоже.
   Они снова замолчали. Андрей вертел в руках гамбургер, словно решая, с какой стороны откусить.
  -- Откусишь с одной стороны - подрастешь. - Приняла эстафету Кира, вспомнив совет Синей Гусеницы из 'Алисы в стране чудес' и тут же мысленно постучала головой по столешнице. Глупо же она будет выглядеть, если Андрей не фанат Льюиса Кэрролла, не все понимают волшебные перевертыши этой сказки, предпочитая видеть в ней просто бред. Андрей понимал.
  -- Осталось только найти, где тут одна сторона, - он перевернул гамбургер вверх ногами, - а где другая.
  -- Да уж, непросто! - Рассмеялась Кира. - Зато пока ты ищешь, можешь рассказать мне то, ради чего мы встретились.
  -- Ты права, мне до смерти хотелось увидеть самую потрясающую девушку в Тайгерре и я рад, что мое желание исполнилось. Ты и правда потряса...
   Кира метнула взгляд на стеклянную стенку, которая услужливо вернула ей собственное изображение и перебила.
  -- Расскажи, что случилось в 'СтарДастах'?
  -- Расскажи, почему ты интересуешься этой историей? - Вежик пристально на нее посмотрел. - Не всякий готов приехать к черту на рога ради нескольких строчек на форуме.
   Надо же, спрашивает так, словно в самом деле рассчитывает на честный ответ. Кира скрестила под столом пальцы и на голубом глазу соврала:
  -- Ну, приехала. Живу неподалеку, могу хоть каждые выходные здесь бывать. Стало любопытно, к чему такая секретность?
  -- Мы в макдаке будем сидеть или перейдем в более удобное место?
   Кира насторожилась. Как-то невзначай на ум пришли мысли о маньяках, притворяющимися в онлайн играх милягами, чтобы втереться в доверие к простачкам вроде нее. Они добиваются свидания в людном месте, чтобы потом, отозвав жертву на окраину, вершить свои черные дела. Что она знает о Вежике? Правильно - ничего. Стоп. Ромия из 'Стардастов' его защищала, стало быть, человек он все-таки неплохой... Да и свидание осуществилось по ее инициативе...
  -- В более удобное - это куда? - Напряженно спросила она.
  -- Я знаю неплохой ресторан неподалеку, пошли.
   Неплохим рестораном оказался действительно... ресторан. На Кирин вкус, в 'Мадональдсе' ей нравилось больше. Там она ощущала собственную причастность ко всем и к никому, там она была независимой от условностей, там на нее не косились официанты потому, что на ней шапка с цветными помпонами и куртка с надписью 'Prison' на рукаве. Ну да, 'Prison'! Зато стоит 10 долларов на китай ском сайте, и она ей нравится! Теплая и легкая...
  -- Расскажи, что случилось в 'СтарДастах'? - Настойчиво повторила Кира вопрос после того, как сделала заказ на чашечку кофе с чизкейком.
  -- Опять двадцать пять! - Андрей трагически воздел руки к потолку. - Ты замужем?
  -- Ну какое это имеет значение к нашей истории? - Вздохнула девушка, а парень двусмысленно возразил.
  -- К нашей? К нашей - самое непосредственное.
   Кира мысленно сосчитала до десяти, ибо ситуация начинала ее нервировать. Если бы знала заранее, что Вежик такой неопределенный - не поехала б ни на какую встречу! Он словно понял ее настроение и начал рассказывать.
  -- Как ты успела заметить, я Вежика качаю. Если знать где и как бегать, какие задания лучше пропустить, а какие выполнить в первую очередь, если есть друзья, которые помогут с прохождением миссий да и просто монетой - это не сложно. Нет, конечно, оно занимает какое-то время, но не так уж много, как некоторые боятся. Я не загоняюсь на тему, типа, хочу нагибать всех и вся. Это не заводит, да и лишний адреналин при моей-то работе ни к чему. Мне нравится прийти домой, заварить кофе, сделать бутерброд, включить компьютер и расслабить мозг избиванием мобов под вечернее тренькае телевизора.
  -- А кем ты работаешь? - не удержалась Кира от вопроса.
  -- Топ-менеджером. По десять часов в день агрюсь на поставщиков, заказчиков, дебиторов. Плюс ко всему босс, который не может выбрать между женой и двумя любовницами, а потому сливает стресс на подчиненных. Плюс замдиректора, которая подозревает своего мужа-директора, но доказательств у нее нет, и она злится на весь белый мир. Плюс коллеги, которые так хотят выслужиться перед боссом, что строят козни тут и там... Сама понимаешь, что после такого ПвП воевать в Тайгерре не очень-то хочется... Хотя это дело вкуса. Люреке, вон, нравилось...
  -- Так это правда, что вы были друзьми?
  -- Почему сразу 'были'? Мы и сейчас друзья. Люрека, Кит, Моринга, Явсель и Тетерикопикс.
  -- Но Ромия на форуме говорила...
  -- Конечно, она говорила! Молодец Настя, никто бы не справился лучше! Такую драму затеяла - залюбуешься! А что стоит ее представление в Кармарайне, когда она забросала ребят костями диких тарабанов! Явсель ее тогда чуть на самом деле не убил, до того она всех достала, но Настя стояла на своем - больше драмы, больше алиби!
  -- Алиби?
  -- Только не говори, что до сих пор не поняла. Для нас Ретанойский квест был делом со всех сторон обдуманным и договорным. Риск состоял в одном - обмануть систему так, чтобы она не поняла, что между жертвой и убийцами договор. Как они это вычисляют - хз. Может, неотрывно следят за участниками заговора, прослушивают чаты - не знаю. За всю историю Тайгерры, кажется, только нам удалось обмануть ее. И в этом нам здорово помогала Ромия, она взяла на себя роль верного посредника между мной и ребятами, поэтому все получилось.
  -- И это все? - Кира выглядела разочарованной. - А по скайпу или, там, просто телефону это нельзя было сказать?
  -- Ага, и получить пожизненный бан от администрации? Я же говорю, что мы - единственные, кому удалось сыграть с Тайгеррой по нашим правилам, и то благодаря предельной осторожности и взаимному доверию.
  -- Но ты все рассказал мне, какая же тут осторожность?
  -- Считай это, - Андрей легонько щелкнул ее в кончик носа, - слепым доверием безумно влюбленного человека!
  -- Так уже и безумно.
  -- Ты мне не веришь?! - Кира мысленно улыбнулась, увидев эти праведно возмущенные глаза ребенка, доказывающего взрослому, что дед Мороз существует. Честное слово, если бы сердце ее не томилось невысказанными желаниями к одному почти совсем незнакомому человеку - она бы поверила. Безоговорочно. Здесь и сейчас. Приняла бы правила игры и согласилась на чашечку кофе где-нибудь еще. Они бы долго туда добирались, шутили по дороге, Кира бы до самого первого поцелуя изо всех сил скрывала нервное напряжение, а потом бы засунула руки ему под пояс джинс... Все зависит только от нее. Кира, хочешь секса без обязательств на одну ночь с привлекательным мужчиной? Хочешь? Ай, не ври, по глазам виден ответ. Отвечай: 'Я тебе, конечно, верю!' И пусть весь мир подождет!
   Она тряхнула челкой, выводя мысли в нужное русло и ответила:
  -- Андрей, ну не принимай меня уж совсем за провинциальную дурочку. Был бы влюблен - нашел бы способ связаться со мной раньше. Я ведь первая к тебе в приват с вопросами подошла! Ладно, спасибо за объяснения и кофе, мне, однако, пора на электричку.
  -- Опять от меня сбежала...
  -- ...последняя электричка! Но я по шпалам в родной город не хочу, поэтому надо поторопиться. Ба-бай!
  -- Ага, давай. - Вежик махнул рукой на прощанье и, подозвав официантку, снова уткнулся в меню. 'Даже не предложил проводить до метро... Безумно влюбленный называется...' - С неудовольствием подумала девушка, однако на всякий случай пошла к гардеробу нарочито медленно. Вдруг она Андрею в самом деле понравилась? Вдруг он сейчас поймет, что не хочет ее отпускать, догонит, скажет что-нибудь чепушиное и предложит поехать куда-то еще? А вдруг?.. Спускаясь по узким ступеням в гардероб, она не удержалась - оглянулась на Вежика. Тот продолжал пить кофе, и выражение его лица выражало какую-то неопределенную смесь невозмутимости и угрюмости. Она не могла понять, что ее укололо больней, то ли то, что он оказался в нее не влюблен, то ли то, что он врал об этом, то ли то, что она на несколько секунд вообразила, что правда ему понравилась. Как же так получилось, что Кира интересовалась только игровыми моментами и ни спросила ни единого вопроса о его жизни. Вот так и уходит, не узнав, ни где он живет, ни как получилось, что он оказался в Москве, ни кто он по гороскопу, почему в качестве места встречи выбрал 'Макдональдс', есть ли подруга сердца, дети, а если нет, то... То что? Что?.. Может, вернуться и прямо его спросить о том, правда ли ты меня любишь? Не будь идиоткой, если бы это было правдой, он бы не позволил тебе уйти.
   Она слишком сильно дернула хромированную ручку двери ресторана и столкнулась с тоненькой брюнеткой в дубленке с меховым воротником. Брюнетка смерила ее изумленным взглядом и укоризненно посмотрела на швейцара, мол, я думала тут приличное заведение, а не благотворительность для бомжей. Кира не выдержала - показала брюнетке средний палец, развеселилась от собственной шалости и целых два квартала глупо хихикала, вспоминая выражение брюнеткиного лица. Потом мысли ее снова вернулись к Вежику и Тайгерре. Она думала об этом, согревая замерзшие ладони в карманах китайской куртки с надписью 'Prison' на рукаве. Цветные помпоны на шапке отбивали ритм в такт ее быстрым шагам, лицо румянилось от мороза, в робком солнечном свете сияли глаза. Но никто этого не заметил, кроме бродячего трехногого пса, увязавшегося за смешной подпрыгивающей походкой незнакомого человека. Он провожал ее до самого метро, за что и был вознагражден предусмотрительно захваченными из 'Макдоналдса' остатками гамбургера.
   На станции как обычно гомонила толпа. Сама того не желая, Кира нет-нет, да выхватывала из общей говорливой какофонии звуков отдельные фразы. Рядом стояли школьницы и громко обсуждали какое-то проишествие.
  -- А Котовская подходит к нему такая и говорит: 'А Лядова с Фадеевым за теплицей целуются!'
  -- А он чё?
  -- А он за теплицу побежал! Лядовой ногу сломал, а Фадееву просто фингал поставил.
  -- Это Котовская тебе рассказала?
  -- Угу.
  -- А ты глупостям всяким веришь! Не так все было! Лядова шла домой, как в нее петардами стали стрелять. Она поскользнулась и упала, а Фадеев мимо шел, решил заступиться. Потом мы вместе с ним Лядову поднимали, когда Черницов прибежал.
  -- А ты что там с Фадеевым делала?
  -- Я...
   Тут подошел поезд, хлынула толпа и Кира потеряла девчонок с их школьной санта-барбарой из виду. Дальше был 'Сокол', квартира Марины Владимировны, охи и ахи по поводу краткосрочности Кириного визита, предложения проводить до вокзала, отказ что вы что вы, пакет домашних пирожков с капустой и обещание 'Бабмарин, как только приеду, я сразу же позвоню!'
   Вот казалось бы - прошло всего два дня, а возвращалась Кира с чувством, словно пролетела целая вечность. Однообразный пейзаж за окном, затянутое серым небо, размеренный стук колес поезда - девушка покрепче обхватила сумку руками и, привалившись головой к видавшему виды стеклу, задремала. Она вздрагивала от резких голосов, хмурилась на остановках, собирала обрывки тревожных, пасмурных сновидений.
  'Не так все было!' - Кричала во сне Черри со школьным рюкзаком за плечами и размахивала учебниками, пытаясь ей доказать теорему трех перпендикуляров.
  ***
   Здесь давно не было настоящего снега. Такого. Чтобы пушистыми хлопьями с неба на дорогу, двухэтажные домики, куст буддлеи на улице Нельсона, а вслед за ним и на небольшой городской парк. Чтобы метелило целую ночь, а наутро весь мир превратился бы в зимнюю сказку с сугробами до колена, заиндевелыми ветвями редких деревьев и замерзшими автомобилями на парковке. Чтобы можно, не жалея, зачерпнуть ладонью горсть обжигающего серебра, ощутить пробирающий до костей мокрый леденящий холод. Сжать кулак и смотреть, как пушистые снежинки превращаются в кусок твердого льда. Может быть, запустить снежком в мусорный бак. Или, а чем черт не шутит, слепить снеговика. Он так задумался о снеге, что вздрогнул от быстрого топота за спиной - две соседские девочки перебегали на другую сторону улицы. Одна из них, вроде бы ее зовут Пенни, бледный подросток в необъятной парке, долго на него оборачивалась, тараща круглые глаза из-под вязаной полосатой шапки.
  -- He is strange. I'm afraid of him. Do not you think?
  -- Yes, perhaps. - Донесся до него громкий девчоночий шепот.
   Виктор усмехнулся и глубже натянул капюшон. Пусть говорят, глупые девочки, это ему настроение не испортит, к тому же дома его ждет очередной вечер в Тайгерре, полный ожесточенных битв, оглушительных побед и поражений. Он взбежал по лестнице, испугав кота миссис Фостер, не глядя, бросил пачку счетов на табурет в прихожей и первым делом проверил сохранность Букаки - парень оставил персонажа трудиться на рудниках. Первое, что привлекло внимание - мигание приватного чата.
  -- Ты тут? - сообщение от Стилла повторялось раз пять. Странно, обычно по важным вопросам Стилл звонит в скайп.
  -- Только пришел, - ответил Виктор, но гному иного и не требовалось.
  -- Послушай, тут такое дело... Кира же давно с нами играет, верно? В Протеариане гоняет как будто там родилась!
  -- Ну...
  -- Не 'ну', а молодец девчонка я считаю!
  -- Стилл, с каких это пор ты стал восхищаться мелколевельными лекарями?
  -- Если есть за что, то почему бы и не повосхищаться? Мы ей Руанарский сет собрать хотим.
  -- Хорошо, собирайте.
  -- Что значит 'собирайте'? Там, вообще-то, танк в группе нужен, консервная банка, чтобы Присциллу на себе держать, без тебя не обойтись!
  -- Дмитрий, - Виктор щелкнул зажигалкой, выпуская в монитор струйку сизого дыма. - Ты же знаешь, что я по данжам не ходок. Попросите вон, хотя бы Коннора, пообещайте ему Присциллины перчатки, тем паче, что у Киры они уже есть, и он с удовольствием завалит для вас и Сциллу, и Киприду, и Мегалаву впридачу.
   Стилл на секунду замешкался с ответом. Виктор успел выкурить полсигареты и, усмехаясь, ожидал порции очередных розовых соплей от, как ему казалось, своего самого лучшего друга.
  -- Вить, мы думали об этом, но, понимаешь ли, Кира хочет только тебя...
  -- Э-э?
  -- Ты что, совсем ничего не видишь? Она влюблена в тебя как кошка! Смотрит только на тебя, говорит только о тебе: 'Ах, Бук то, ах, это...'
  -- Даже если это так, то почему она сама меня об этом не попросит?
  -- Ну ты же знаешь баб! 'Ой, я его люблю, но боюсь в этом признаться, потому что пусть догадается сам!'
   Виктор снова глубоко затянулся и подумал о том, что Кира не производит впечатление безъязыкой дурочки. Да, она немного застенчива, зато уж если прониклась доверием к человеку, то мыслей и намерений не скрывает. Она бросится спасать незнакомок, будет плакать в одиночестве на камнях, называть его хорошим человеком и восхищаться красотой незнакомой локации. Если человеку что-нибудь нужно, он рано или поздно (за редким исключением талантливых манипуляторов) начнет сам говорить о своей проблеме, попытается повернуть связи могущественных друзей в свою пользу. Виктор постоянно это наблюдал, особенно среди начинающих игроков и женщин. 'Своди меня туда, подари мне это, купи мне то... Ну что, тебе жалко, что ли?' Виктору жалко не было. Ему просто не нравилось играть по чужим правилам.
  -- Мудришь ты, Дмитрий, - сказал он, подумав. - Но так и быть. Прогуляю девочку в подземелье. Когда вы туда собрались?
  -- В любое угодное для Вас время, Ваше Величество!
  -- Даже так... Я могу прямо сейчас.
  -- Отлично! Мы тоже все как раз в сборе! - Стилл на столь быструю победу надеяться не смел, а потому замер с открытым лег-чатом, тупо пялясь перед собой с кривоватой ухмылкой от уха до уха. Несильный пинок хмурого Алека в плечо, вопросительный взгляд Онлифайта. Кирилл перебирает магические руны, сидя в тени старого саксаула, ожидает старта долгожданной операции, Кинора нервничает, вон, даже места себе не находит, мечется как тигр в клетке, хотя какое ему до нее дело, главное, чтобы она выполнила то, что им надо. Что ему надо.
  -- Ну как там наш нагибатор? Согласился? - Черри ковыряла палкой пустой панцирь сколопендры, искоса поглядывая на гнома, замершего с активированным чат-браслетом на рукаве.
  -- А то! Я ему таких сказок наплел - закачаешься!
  -- Ты это умеешь!
  -- А то! Кирк, ты давай тоже не подкачай, в моих сказках тебе отведена главная роль Саломеи!
  -- Кто это? - Удивился Онлифайт, но Кира скрытый намек поняла, покраснела от негодования и едва сдержалась, чтобы сохранить беспечное выражение лица.
  -- Не подкачаю, - процедила она сквозь сомкнутые губы.
  -- Вот и чудненько! - Стилл поднялся с насиженного места, поиграл рукоятью боевого топора. - Алек, Кирилл, Тёма, Лина и наша предводительница, - гном твесил ей насмешливый поклон, - Кинора! Все готовы к активации квеста?
  -- Хорош бухтеть, не томи.
  -- А он точно придет? - Усомнился Алек. - А то мы телепортируемся в Ретанойские леса - и через три дня окажемся в нуболоках Харихарана с голой задницей.
  -- Ну и окажемся! Что, слабо еще раз перса вкачать?
  -- Вкачать-то как раз не слабо, но одеть...
  -- Тиха! Наш нагибатор пишет! - Гном снова плюхнулся в песок и разложил надрывно жужжащий браслет. Послание, как он и предполагал, было от Виктора.
  'Стилл, я на месте, ты где?'
  'Уже идем! Мы портанемся в Укромную Чащу, будь другом, встреть нас.'
  'Окей'.
  -- Всем приготовиться к завершающей миссии! Внимание, открываю портал. - Стилл вытащил ритуальный кинжал и, сдвинув брови, забормотал, обращаясь к Ретане, мол, бу-бу-бу, о великая, настал час расплаты за смерть невинно убиенного существа. Кира в невнятно проговариваемые слова не вслушивалась, ее больше волновало другое. Готова ли она к тому, что задумала? Хватит ли у нее сил, мужества и решимости доказать, что и она на что-то способна? Хотелось верить что да, хватит...
   Тем временем ребята погрузились в серебристую дымку, где их окружали плачущие дриады, воющие волки и электронный вышибала монотонным хорошо поставленным голосом услужливо напоминал предысторию событий, а потом выбросил на лесную опушку. Кира кубарем покатилась по полянке в тот самый овраг, откуда наблюдала за предателями в роковой час. Мягко спружинила трава, помогая торможению, хлестнули по щекам упругие листья фиандуира, осыпая брильянтовой росой.
  -- Вот это выбросило, - простонала Черри, - прямо в текстуры, чтоб им самим там увязнуть навсегда!
  -- Ты в порядке? - Встрепенулся Стилл.
  -- Какое в порядке, говорю же, в текстурах увязла, не пошевелиться!
  -- А тебе и не надо шевелиться, метнешь пару молний в нашего красавчика - и дело с концом! - Хохотнул Алек.
  -- Ща я в тебя молнию метну! Вообще-то по квесту у меня оружие физических классов!
  -- Ой, точно. Ну, Полин, не заводись. Покрутись там, попрыгай во все стороны, авось отпустит.
  -- Не называй меня Полиной!
   Пока ребята выясняли отношения, Кинора оглядывалась, любуясь красотой позабытой локации. Фиандуир все также загадочно мерцал в сгущающихся сумерках. Исполинские деревья тянулись ввысь, переплетая густые кроны, пропуская слабые солнечные лучи.
  -- Еле выбралась! - Раздался голос воинственной чародейки. - Можно начинать, а с тобой, Алек, я разберусь позже.
  -- Уже боюсь.
  -- Кого вы боитесь?
   Кинора вздрогнула, голос Виктора раздался совсем близко, а она даже не услышала его шагов, до того увлеклась созерцанием бабочек.
  -- Все окрестностями любуешься? - Игровая кукла Виктора тепло улыбнулась эльфийке, и Кинора поняла, что он играет через шлем, только он умеет передавать такие эмоции...
  -- А, вот и наш нагибатор, - осклабился Стилл, подходя к Виктору. - Ну как, готов покрабить ради общего блага?
  -- Ну я же пришел. - Просто ответил тот. - Ну что, пойдем, наконец? А то ваши сборы, я смотрю, затянулись.
  -- Конечно, затянулись. Мы же все, как у нас обычно бывает, ждем одного.
  -- Так не ждали бы, - усмехнулся Виктор. - Вас, вон, фуллка целая, а гном, особенно, Дим, твоего уровня при адекватном саппорте и Киприду завалить сможет. Но вам зачем-то понадобился мой гладиатор.
  -- Нет, вы слышали? - Стилл картинно развел руками и обернулся, призывая ребят в свидетели. - Вам, да еще зачем-то понадобился! Ну не диво ли: гамать вместе три года, а потом удивляться, что группе-то, как оказывается, зачем-то нужен танк в онлайне!
  -- Стилл, ты же гном в латах, - устало вздохнул Бук и повернулся к Киноре, - Кир, ты действительно руанарский сет хочешь собирать? Если да, тогда пошли и да пребудет с нами удача.
   Девушка ощутила на своем плече руку игровой куклы Виктора, он явно пытался заставить ее идти в сторону подземелья. То ли чуял неладное, то ли...
  -- Эй, Виктор... Можно тебя на дуэль? - Подал голос молчавший до этого Онлифайт и, дождавшись медленного кивка, прыгнул на него с занесенным квестовым кинжалом. Удар! Кинора задрожала от изумления. Она играла не первый день и знала, что гладиатор обладает целым набором умений блокировки и уворота, и обычно противнику приходится разгонять статы точности, чтобы повысить шанс успешной атаки, а тут Онлифайт поразил прекрасную брюнетку с первого раза! Или это проклятие Ретаны так действует? Под квестовым кинжалом жертва обречена?
  -- Любопытный дебафф... - Пробормотал Виктор, поднимаясь с травы. - Первый раз такой вижу. Что за...
  -- Сейчас увидишь второй, - Кирилл подкрался неслышной походкой охотника, кинжал сверкнул в сумеречном воздухе.
  -- Москва три раза строилась, - зачем-то сказал Алек, ударяя бывшего соратника третий раз.
  -- Как ощущение, Виктор? Дебаффы не щекочут? - невинно поинтересовался Стилл, как бы между прочим полируя лезвие своей секиры.
  -- Да не особенно. - Усмехнулся Бук. Он пытался сохранять невозмутимое выражение лица, но шлем, будь он неладен, все равно выдавал смесь горького разочарования на лице его прекрасной игровой куклы.
  -- И тебя ничего в этой ситуации не интересует? - Промурлыкала Черри, танцующей походкой приближаясь к Виктору, играя кинжалом так мастерски, что ей бы позавидовала сама Сью.
  -- А меня что-то должно интересовать?
  -- Ага. - Она приблизилась к Виктору вплотную, очерчивая лезвием кинжала черты его лица, бормоча про себя слова из небезызвестного тюремного танго мюзикла 'Чикаго'. - Чпок... Шесть... Скуиш... А-а... Цицеро... Виктор... Ой! Прости, прости, прости! Ножик сорвался... - Девушка резким движением царапнула Бука по плечу. Не ударила, просто царапнула, но это действие квест засчитал.
  'Какая же ты... дура, Полин!' - прочитала она приватное сообщение от Стилла и вскинула на него удивленный взгляд, а тот молча кивнул в сторону светлокосой эльфийки. Та стояла в тени разлапистого папоротника, прижав руки к груди, и повторяла только одни слова: 'Пожалуйста, пожалуйста...'
  'Сам дурак! - Огрызнулась Черри. - А что мне, по-твоему, оставалось делать?'
  'Смотри - и учись!'
   Стилл расправил плечи и, нацепив самую лучезарную улыбку, на которую только был способен, произнес:
  -- А теперь очередь нашей блондинки! Кира, детка, покажи Виктору, как ты его любишь.
  -- А разве сейчас не твоя очередь? - Невинно поинтересовалась она, пытаясь справиться с нахлынувшими эмоциями. Честное слово, она закончит это дело и сотрет 'Тайгерру' с жесткого диска нафиг. Игра становится похожа на реальность с ее никому не нужными обидами, разборками, выяснением отношений и прочим негативам. А оно ей надо? Надо ли ей, задыхаясь от боли, смотреть на Виктора, затравленного бывшими друзьями? Надо ли принимать в этом участие?
  -- Не понимаю о чем ты, - прикинулся чайником Стилл и обратился к Виктору, - эх, Витька. Нету бабам доверия, все - продажные твари. Ради игрушечного квеста способны друга порвать на британский флаг. И вообще, друзья. Я собрал вас здесь для того, чтобы сказать, что устал... и ухожу из игры. Друг, клянусь, я не знал, что задумала эта пятерка...
  -- С-сука, - заскрежетал зубами Алек. - Ну попадись мне...
  Фиу-фиу! Ффиииууу! Три стрелы, пущенные, вне сомнений, мастерской рукой, выбили из Киноры запас жизни так быстро, что никто пикнуть не успел. Даже Черри, ловкая чародейка, и та не успела бросить обряд выживания. Светлокосая покачнулась и рухнула в траву, успев услышать сдавленное хихиканье за спиною: 'Стасик, мы его снова грохнули, ахаха, как полезно иногда ходить на сборы фиандуира!'
  Черри запела обряд воскрешения, но Алек мрачно ее остановил:
  -- Брось. Все равно квест провален.
  -- А вы не проваливайте, - Бук посмотрел в глаза Алеку, а тот в сердцах ударил ногою ствол дерева.
  -- Дим, что за цирк? Виктор итак обо всем уже догадался, кинжальствуй давай! А я воскрешу нашу нубку, пока она не психанула и не улетела в Бездну или где там ее обелиски находятся.
  -- А ну вас всех. - Стилл подошел к Виктору, над которым уже мерцало темное облачко дебаффов и добавил еще один, от которого по телу Букаки прошли волны судорог.
  -- Жуть... - Пробормотала Полина. - Надеюсь, он не испытывает подобного в реале... Кира, вставай, остался только твой удар.
   Кира поднялась, подобрала квестовое оружие и тоже подошла к Виктору, пытаясь прочитать на его лице тень хоть каких-либо эмоций, но читала только презрение. Он даже смотреть на нее не хотел.
  -- Виктор, - тихо позвала она. - Ты веришь, что я тоже предательница?
  -- Заканчивай квест, к чему разговоры?
  -- Ты веришь в это. Я вижу, что веришь. Поверил с первых же Стилловских слов!
  -- Женщины склонны к предательству. Бей же!
  -- Кира, а можно побыстрее? - Протянула Черри. - Я сейчас усну.
   Девушка поняла, что Виктор уже сделал относительно нее собственные выводы. Поставил клеймо предателя во весь рост, а потому отчего-то очень хотелось его разочаровать...
  -- К предательству склонен кто угодно. Не только женщины, - сказала она и со всех своих лекарских сил метнула кинжал в заросли фиандуира. Синхронно с этим раздался стон ребят и голос дриады Ретаны:
  -- Печаль моя безутешна... Вы не выполнили своего обещания и поэтому волею богов весь ваш накопленный опыт обнуляется, а вы изгоняетесь на поселение во вражеский материк без права пользования услугами таких известных компаний как: 'Три монеты' и 'Три короны'. Но я милосердна, даю вам сутки на то, чтобы уладить все здешние дела, после чего возврата к прежней жизни не будет. Прощайте.
   Когда серебристое облачко непися растворилось во тьме, Виктора след простыл, видимо, пока они все в ступоре слушали приговор, он разрывал свиток телепортации.
  -- Ах ты дрянь, - глядя в лица ребят, Кинора понимала, что отныне у нее стало на пять врагов больше.
   Это было последнее, что она поняла, перед тем, как игровой мир снова померк.
  
  Глава одиннадцатая
   По идее, в случае гибели под дебаффом проклятия, ее должно унести не на обелиск в круги Бездны - а в гостиницу ближайшего поселения. Этим поселением по мистическому совпадению оказался Фрагранс.
   Надо же. Она успела позабыть, насколько тут славно. С неписями, правда, репутация испорчена до игнора: ни поговорить с ними, ни спросить совета, не говоря уже о торговле или возможности забрать со склада добро. Хотя добра как такового у нее нет - много ли наживешь к двухсотому уровню, так, всякие разменные безделушки, вроде потрепанных доспехов или запасов еды. Были там, конечно, и памятные вещицы, вроде ракушек и панцирев сколопендр - памятки о людях, с которыми довелось играть. Перо ашрокского страуса в память о Хатори. О Конноре напоминает горсть фрагранского жемчуга. О Цыганке-фон Бисмарке - засушенный стебель жги-травы, такой сейчас даже алхимикам не сгодится, но как памятка о добром друге в самый раз. Вот еще несколько черствых пирожков с начинкой из мяса диких тарабанов, помнится, Горт ее угостил, тот самый скупой и всех подозревающий владелец легионовской таверны. Девушка невесело усмехнулась, обозвав себя сентиментальной шмоточницей. Что ж, пусть все ее богатство останется здесь, в комнате фрагранского постоялого двора, сейчас важно обдумать другое.
   Любопытно, как персонажей согласно проклятию переселять будут? Опыт-то обнулят, а что относительно рюкзака и одежды? Не выбросят же ее голышом в скалистых разломах Кардарии - выжженой солнцем раскаленной харихаранской столицы? Да и сутки на подготовку к переселению дриада отмеряла наверняка не просто так... Справедливо решив, что коль уж ее уровень обнулится, то самое время к этому заранее подготовиться. Как ни жалко, а снять перчатки руанарского сета и прочую весьма неплохую амуницию из сборной солянки, и одеть хлопковый комплект Бриты, подаренный ей Старой Молли, казалось, тысячу лет назад. На мелкий уровень сет был преотличный: он давал плюс один процент к защите от заклинаний и плюс десять процентов к скорости бега. Были в игре комплекты и поприличнее, как, например, легионовский 'степного волка', с бонусами к атакам и заклинаниям, но собрать его Киноре так и не удалось. Наскоро распихав по карманам содержимое сундуков (кое-что пришлось оставить, инвентарь все-таки не резиновый), эльфийка вышла на ратушу.
  -- Не подскажете, уважаемый... - обратилась она к привратнику, намереваясь уточнить оставшееся время ее пребывания на Фентиго, но тот даже не поднял на нее глаз. Ну да ладно. Игнор неписей не самое страшное, что может случиться в игре. Хуже бы получилось, имей они враждебный настрой.
   Она перебежала площадь с фонтаном посередине и ступила на увитую плющом террасу 'Сладкой Булочки'.
  -- Ба! Кого я вижу! Кинора собственной персоной! Что, надоело гонять по колено в пепле в кругах Бездны, захотелось понюхать чистого воздуха? - Горт, как обычно, стоял за широкой стойкой, одной рукой полируя и без того сверкающую поверхность, другой помешивая какое-то варево в настольном маленьком котелке.
  -- Вкусно пахнет, - потянула носом Кинора, заглядывая в котелок. - Привет, Горт.
  -- А ну кыш, - шутливо отмахнулся трактирщик. - Это я Алике спецзаказ делаю! Погоди-ка... - Грот внимательно посмотрел на эльфийку и заметил то, на что не обратил внимания сначала. - Кинора, а ты чегой-то в обносках? Коннор снова флеш-моб организовал для ютьюба?
  -- Не угадал, - улыбнулась девушка. Ей не хотелось вдаваться в подробности собственной департации с Фентиго. Вместо этого она выложила перед гномом найденные в сундуках припасы. - Смотри, что я нашла! Меняю на свежие!
  -- Ууу, - Грот постучал пирожками по столу. - Совсем каменные. Ты что, год их хранила, что ли? Ну ладно, поменяю, так и быть... Но смотри, я не люблю, когда с моими творениями поступают подобным образом...
  -- Эти я точно съем, обещаю, - Кинора с благодарностью приняла упаковку свежих пирожков, положила в инвентарь и собралась было уходить, как в трактир влетела Алика. Кинора как обычно невольно залюбовалась топ-лекарем легиона 'Роза и Меч'. Высокая, статная, сильная. Броня искрит оранжевым, на плечах - кокетливая пелерина, на миниатюрных ножках какие-то невообразимые крылатые сандали, полупрозрачная мантия за спиной, волосы убраны под розовый венок, одним словом, не персонаж, а мечта любого геймера. А для Киры - уже недостижимая мечта. Не видать ей ни Мегалавы, ни Киприды, ни всех прочих местных эпиков вместе взятых, не говоря уже о каком-либо шмоте с их.
  -- Горт, - с порога начала красавица, - я тут мимо пробегала, решила зайти за... Ой, мамочки, Кинора!..
  -- Вот так всегда, - проворчал гном, - ни тебе 'здрасте', ни 'какдела', словно я - это просто автомат для крафта зелий...
  -- Да погоди ты, - отмахнулась Алика, бросившись к эльфийке. - Это правда? Вас выгоняют с Фентиго?
  -- Как это 'выгоняют'? - Не понял трактирщик. - Забанили, что ли? Ну так не беда... Напишешь админам письмо, мол, так и эдак...
  -- Да погоди ты, Горт! Коннор! - Крикнула Алика в голосовой чат. - Я Кинору нашла, держи координаты! Да что ж ты так вляпаться-то умудрилась! Вот те раз, а я все мечтала, что в легионе наконец-то появится еще один пряморукий топ-лекарь со стабильным онлайном... Рассказывай!
  -- Да что тут рассказывать, - топталась на месте эльфийка. Ей было одновременно и приятно повышенное внимание Алики, и неловко от этого.
  -- Как что! Все! Как ты на это решилась? Стилл и компания коротенько пересказали историю, мы пересеклись в Кармарайне...
  -- И что они рассказали? - Насторожилась девушка.
  -- Ну, что ты... кхм... что ты...
   Алика запнулась, пытаясь подобрать слова, покраснела и мысленно поблагодарила Коннора за скорый телепорт прямиком в легионовскую таверну. Характерный свист, отблески голубоватой энергии на стенах и потолке - и в таверне нарисовался глава легиона собственной персоной.
  -- О, Кинора, салют! - он сделал привычное движение ладонью от виска. - В Харихаран собралась? Отважно! Шла бы сама, зачем было подставлять топ-пачку легиона?
  -- Это ведь их версия, правда?
  -- Ну да, их. Ребята рассказали, как ты влюбилась в Букета, как он тебе не поверил, как ты потом его возненавидела и пожелала отомстить... Обманом увлекла пачку Стилла в соглядатаи ритуала, тем самым сделав их невольными участниками... Зачем? Ты всегда казалась мне адекватной...
  -- Вот и хорошо. Я оказалась неадекватной, больше ты меня не увидишь, все счастливы. Вот честно. Не понимаю. Ты веришь Стиллу и компании, но тратишь свиток телепорта, чтобы повидаться со мной. Зачем?
  -- Просто интересно. - Коннор нахмурил брови и, врубив режим убийцы, со всей силы трехсотого уровня обрушил на нее удар своего переточенного двуручного клеймора. Кинора вздрогнула от неожиданности, но меч ей нанес урона не больше, чем дружественному стражнику - последний час пребывания на материке накладывал на обладателя полог неуязвимости.
  -- Мое время на Фентиго истекает, я не хочу тратить его на пустые, - она трязнула плечом, сбрасывая сияющую сталь, - разговоры. У меня есть дела. Ба-бай. - Эльфийка махнула рукой, повернулась уходить, но, передумав, обернулась к Коннору.
  -- И да. Вот это - моя версия, - сказала она, влепив ему увесистую пощечину.
   Из 'Сладкой булочки' она выбежала почти бегом и сразу же повернула налево - к западным воротам. Ее просто магнитом тянула на место своего первоначального воплощения в Тайгерре. Хотелось еще раз постоять в прозрачных болотцах под гибкими ветвями ив, полюбоваться на сияющие ракушки...
  -- Погоди! - Раздался за спиною голос. Кира изо всех сил надеялась на то, что это будет голос Виктора. Так в романтических сценах фильма, когда главная героиня уже сидит в самолете и готовится взлететь, в кабину каким-то чудом врывается главный герой, целует ее и заставляет остаться. Но откуда здесь взяться Виктору? Голос принадлежал Алике. Топ-лекарь легиона, подобрав кружевные юбки сверкающей амуниции, бежала за ней.
  -- Ну что еще? - Буркнула эльфа, загребая ногами дорожную пыль.
  -- Неужели не понятно? В нашем легионе изгнание в первый раз происходит, любопытно ведь! Ты что, правда из-за Бука все затеяла? - Алика догнала ее и теперь просто шла рядом, шутки ради истребляя москитов в радиусе действия умения 'молния гнева'.
  -- О боги, - Кинора вздохнула и закатила глаза, - русскоязычный сервер, мать его, всем до всего есть дело! Алика, ты веришь версии Стилла, не понимаю, зачем он вообще трепался об этом деле, а теперь хочешь добить меня?
  -- Да успокойся ты, чего завелась? Я сразу поняла, что дело нечисто, а тут ты как нарочно в таверне Горта подвернулась. Может, я помочь хочу. Стилл, конечно, врет как дышит, но мне очевидно, что вся его история шита белыми нитками. Пять трехсотых и одна полтораха - любопытный состав для пати, учитывая особенности квестового дебаффа с минусом к экспе.
  -- И что из этого?
  -- А то! Тут не нужно быть семи пядей во лбу, чтобы сообразить, что ты, пока наша пятерка квестом заморачивалась, бродила где-то неподалеку... не знаю, может, фиандуир собирала...
  -- Да просто скриншотилась на фоне тамошних красот, - призналась Кира.
  -- А я о чем! - Обрадовалась Алика. - Квест багнутый, если ты поторопишься с письмом к администрации Тайгерры, то они, возможно, оставят вас на Фентиго!
  -- Ммм...
  -- Вообще-то я ожидала услышать более эмоциональный восторг, но 'ммм' - тоже неплохо. И еще. Ты говоришь, что фотографировалась на фоне природы, посмотри свои скрины, возможно, среди них найдется какой-нибудь, подтверждающий твою невиновность.
  -- Какой?
  -- Ну не знаю... Хотя бы по дате создания. Должны же админы понять, что ты была там совершенно ни при чем! Если у тебя скайп есть - давай созвонимся, ты расшаришь экран и вместе мы посмотрим, что можно выудить из твоих картинок.
   Кира остановилась, огорошенная предложением Алики. А ведь и правда, как это она сама раньше об этом не догадалась! Воистину, одна голова хорошо, а две лучше.
  -- Скайп есть, - она назвала комбинацию букв, - жду звонка.
  ***
  -- Ничего себе! Подожди, подожди, не листай так быстро. Вот это удачный кадр! - Алика присвистнула от удивления, разглядывая скриншот, на котором персонаж Виктора грозным нахмуренным взором глядел в объектив камеры, двуручный топор бросает кровавые блики на лицо, темные волосы разметались по ветру, запутавшись в сиреневых завихрениях энергетического портала. - Для нашего сайта в самый раз! Не возражаешь, если утащу?
  -- Да нет, наверно. Только авторство обозначь.
  -- Отлично! Ух ты, вот эта тоже супер... Кир, да у тебя талант.
  -- Какой там талант, просто делать было нечего...
  -- Ай, все так говорят! Так, а вот это, я так понимаю, началась твоя фотосессия в Ретанойе...
  -- Угу.
  -- Мда... В смысле, я надеялась, что будет что-то действительно стоящее. Вернись-ка назад... Еще... Стоп! Видишь, тут ветви деревьев как-то неестественно искривлены? Ставлю щит Мегалавы на то, что ты поймала чей-то хайд! (hide - англ. невидимость)
  -- И правда похоже, - сказала Кира, разглядывая картинку. - Я на это внимания не обращала.
  -- Но петицию администрации написать все же надо! Хотя бы для того, чтобы показать, что ты не сдаешься, не складываешь лапки и не тонешь! Что оказываешь сопротивление! - Алика увещевала так горячо, что на том конце монитора то и дело задевала микрофон и Кира вздрагивала от щекочущего треска в наушниках.
  -- Спасибо за совет, непременно напишу. Посмотрим, что из этого выйдет.
  -- Хорошо все выйдет, уверена! Может, правда, и не совсем скоро, но вероятность положительного исхода велика. Крекер, помнится, месяц в бане сидел, уже и аккаунт новый завел, но его-таки пощадили. Вот ведь неприятная история...
  'Я не хочу пощады админов. Я хочу, чтобы Виктор мне поверил...' - подумала Кира, а вслух заметила:
  -- Неприятная история в другом. Как могли люди, которых ты считаешь близкими друзьями, так с тобой обойтись?
  -- Ты Бука имеешь ввиду?
  -- Угумс, его самого.
  -- А сама-то ты как думаешь?
   Кира замолчала, обдумывая Аликин вопрос. Может ли она доверять девушке, бывшей на короткой ноге с едва ли не каждым топовым игроком сервера? А хотя какая уже теперь разница.
  -- Я думаю, что Бук должен был крепко всем насолить, если они объединились в коалицию. Я слышала, там была замешана какая-то большая и чистая любовь...
  -- Любовь в килобайтах в принципе большой быть не может, - возразила Алика. - Виктор это прекрасно понимает и ключи от своего сердца охраняет не хуже Полторахи, а Полина слишком самонадеянна, чтобы это понять.
  -- Так между ними и правда что-то было?
  -- Что-то, - усмехнулась Алика. - Да в клан-холле такие страсти полыхали - спасайся кто может! Они расставались только на сон: Черри и Бук - везде вместе. Подземелья, осады, круги Бездны, набеги в Протеариану... Коннор все ждал, эх, жаль не дождался, тайгеррской свадебной церемонии.
  -- Она ему нравилась...
  -- Ну да, Коннор вообще фанат помпезных массовых мероприятий и организатор хороший. Из последних - посвящение в Кармарайне, по-моему, получилось не хуже чем у протеариан Алиоса.
  -- Угумс, - Кира рассеянно кивнула, хотя спрашивала она совсем не про Коннора. Одно дело - догадываться о том, что когда-то этому парню кто-то там нравился и совсем другое - слышать от настоящих свидетелей. Страсти у них, видишь ли, полыхали...
  -- Но до свадебной церемонии дело не дошло, - продолжала Алика. - У них, как впрочем, у всех влюбленных парочек (на слове 'влюбленных' Кира по ту сторону поморщилась, словно съела целый лимон) вышла ссора. Причина - пустяк. Вроде бы Черри принялась клянчить шмот из тайгершопа, а Бук на десятом платюшке взбунтовался, ну, типа, а не треснет ли инвентарь. Дело для пущего эффекта на публике было, все слышали - и Стилл, и Онлифайт, и Рене с Крекером... Крекер там, помнится, подливал масла в огонь, а Черри капризничала, мол как это так, ты на меня в игре деньги жалеешь, что будет, когда я к тебе перееду? Бук ей ответил, что если она к нему переедет, то как все нормальные люди, будет зарабатывать на свои капризы сама, на что Полина возьми и выдай, типа, 'ах так, тогда я найду дурака побогаче'.
  -- И?...
  -- Что и? Ну, ты же знаешь Бука... А, ты не знаешь. Он парень с принципами. Хорошо это или плохо - не знаю. На мой вкус - все-таки чересчур. Ну оговорилась в сердцах девчонка, чего только не брякнешь со зла. Он сказал нашим: 'Предайте этой расчетливой сучке, что отныне между нами только игра.' И ушел в Круги Бездны.
Оценка: 9.42*9  Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Е.Сафонова "Риджийский гамбит.Дифференцировать тьму" К.Никонова "Я и мой король.Шаг за горизонт" Е.Литвиненко "Волчица советника" Р.Гринь "Битвы магов.Книга Хаоса" Т.Богатырева, Е.Соловьева "Загробная жизнь дона Антонио" Б.Вонсович "Туранская магическая академия.Скелеты в королевских шкафах" И.Котова "Королевская кровь.Скрытое пламя " А.Джейн "Северная Корона.Против ветра" В.Прягин "Дурман-звезда" Е.Никольская "Зачарованный город N" А.Рассохина "К чему приводят девицу...Ночные прогулки по кладбищу" Г.Гончарова "Волк по имени Зайка" Д.Арнаутова "Страж морского принца" И.Успенская "Практическая психология.Герцог" Э.Плотникова "Игра в дракошки-мышки" А.Сокол "Призраки не умеют лгать" М.Атаманов "Защита Периметра.Через смерть" Ж.Лебедева "Сиреневый черный.Гнев единорога" С.Ролдугина "Моя рыжая проблема"

Как попасть в этoт список

Сайт - "Художники"
Доска об'явлений "Книги"