Эльтеррус Иар: другие произведения.

Последняя битва

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурс LitRPG-фэнтези, приз 5000$
Оценка: 6.84*53  Ваша оценка:
  • Аннотация:
       Кто же он, искин Белого Крейсера? Императору очень хочется это узнать, чтобы понять, как рождалась Росская Империя? Зачем ее создавали? И кто? Но ответов нет, искин молчит, выдавая информацию по крохам. А на Империю между тем надвигается новая беда. За старыми врагами, оказывается, стояли те, кто вообще существовать не должен. И уж они-то постараются стереть саму память об осмелившихся жить по-своему, не принимающих фальшивых ценностей "свободного" мира, где главной свободой является право подохнуть от голода. И снова встает огромная страна на смертный бой, ведь иначе нельзя. Россы, как и русские, никогда не сдавались. И не сдадутся!
       Перед вами третья и последняя книга "Белого крейсера".


Иар Эльтеррус

  

Белый крейсер

Книга 3

Тайна искина

   Для облегчения восприятия меры веса, длины и времени даны в привычных для русскоязычного читателя единицах. Новые термины и понятия объяснены либо в самом тексте, либо в сносках.
   Все совпадения с реально существующими людьми или событиями случайны, роман с начала и до конца является плодом авторской фантазии.
  
  

От автора

  
   Дамы и господа, сюжет этой книги банальнейший. Снова "наши там", снова отряд советских солдат в глубинах космоса, снова они самые крутые (хоть это и не так). Надоело, не правда ли? Но что поделать, данная книга именно такова. И если вас это смущает, не читайте, не надо, не насилуйте себя. Меня же в процессе написания интересовали совсем иные вещи, отнюдь не новизна сюжетных линий. Значительно больше меня занимал вопрос "человек и власть". Кто сумеет остаться человеком, получив неограниченную власть? Есть ли такие? И если да, то какие качества им необходимы. Да и другие не менее интересные вопросы я хотел исследовать здесь. Хочу надеяться, что из давно набившей оскомину банальщины мне удастся выстроить что-то новое и необычное. Судить об этом уже не мне, а тем, кто наберется решимости прочесть сей опус.
   Глубоко неуважаемым господам либералам и демократам читать эту книгу не рекомендуется во избежание излития желчи и приступов злобы, а то как бы еще удар кого-то не хватил.
   А тем, кто решил прочесть - приятного чтения.

Глава 1

   Неуловимый никакими известными людям системами гиперсвязи сигнал пришел откуда-то из внешнего пространства и заставил адресата отставить в сторону множество дел, чтобы ответить. Ему пришлось выделить для этого важного разговора немалую часть своих ресурсов -- слишком издалека пришел запрос. Да и времени с предыдущего сеанса связи прошло немало -- отправитель не давал о себе знать больше четырехсот лет. Почему же он сделал это сейчас? Что изменилось?..
   - Ты нашел реперную точку верно, - безликий голос отправителя был ровным, казалось, это говорит машина. - Процентная вероятность достижения нужного результата возросла до двадцати процентов.
   - Так много?! - поразился адресат. - До сих пор вероятность никогда не превышала пяти...
   - Поэтому мы и заинтересовались происходящим. Насколько мне известно, ты бездействовал около двухсот лет.
   - Да, но это исходило из базовой модели и было просчитано.
   - Нельзя просчитать все, и тебе это хорошо известно, - возразил отправитель. - Тем более, что сейчас сработал случайный фактор. Получив твой отчет, мы провели многовариантный анализ и пришли к парадоксальным выводам. Среди попавших к тебе людей один из будущего, но при этом привел из прошлого того, кто на данный момент играет основную роль. Кто способен открывать пространственно-временные порталы подобного уровня? Мы знаем трех кандидатов, но на отправленные нами запросы пришли отрицательные ответы -- все они этого не делали. Тогда кто?
   - Может, Воспитующие?.. - неуверенно предположил адресат.
   - Эти могут... Но с какой стати им вмешиваться? Это вне круга их интересов. По крайней мере, насколько нам известно.
   - От них можно ожидать всего, и интересы их до конца никому не известны. Но мне кажется, это все-таки не они. Не их почерк -- они обычно действуют тайно, но при этом очень жестко, добиваясь своих целей максимально быстро. А здесь действие растянуто во времени и опосредствованно. Человека из будущего, явно с целью набора опыта, больше двухсот лет вели через множество миров, но при этом никогда не ставили в невыносимые условия, как это обычно делают Воспитатующие. Так что логично предположить вмешательство иной силы.
   - Но какой?.. - голос отправителя дрогнул, он, похоже, испытывал неуверенность, что было на него непохоже. - Известные нам системы высшего порядка отрицают свою причастность к случившемуся, а остальные просто не имеют таких возможностей. Мы не смогли отследить даже остаточные следы межвременного портала, а это до сих пор считалось невозможным.
   - Вот именно, до сих пор, - с неким намеком повторил адресат. - А раз такое случилось, то наши знания неполны, и нужно исходить из этого. Излишняя самоуверенность никогда не шла на пользу делу. И я почти уверен, что помимо нас на события воздействует кто-то еще -- слишком хорошо все складывается. И этот кто-то преследует неизвестные нам цели, а следовательно, мы обязаны понять, что это за цели и не следует ли нам начать противодействие. Или наоборот.
   - Общий совет пришел к тем же выводам. Но мы не знаем с кем столкнулись и чего ждать от этих неизвестных. Поэтому рекомендуем тебе воздействие по минимуму. Главное сейчас -- сбор и анализ информации.
   - Рекомендации приняты. Однако хочу обратить внимание совета на еще один неожиданный и значимый фактор. Отвергнутый ранее претендент начал играть самостоятельную роль, причем возникает ощущение, что его кто-то ведет и контролирует, но это только не подтвержденное фактами ощущение. При этом он совершенно неуправляем. Успокаивает только, что с моральной точки зрения с ним все в порядке. Иначе мне пришлось бы срочно принимать меры. Передаю пакет информации.
   - Не выпускай его из виду, - потребовал отправитель, осмыслив полученное. - Субъект действительно интересный, он хорошо вписывается в восьмую модель. Да и во вторую тоже.
   - Не советую даже пытаться реализовать восьмую, - в голосе адресата послышался скепсис. - Не место и не время. Мои подопечные говорят: "Поспешишь -- людей насмешишь". И это верно. Понимаю, что совет желает получить результат как можно быстрее, но это невозможно. Свои выкладки я отправлю сегодня же.
   - Хорошо, будем ждать. Вам на месте виднее. До связи!
   С этими словами отправитель отключился. А искин Белого Крейсера надолго задумался -- информация, сообщенная ему, была довольно неожиданной. Значит, Алесия, Виктора и прочих землян перенесла сюда неизвестная сила, не имеющая отношения к известным системам высшего порядка? Очень интересно. И выводы отсюда следовали не менее интересные. Впрочем, сообщать их искин никому не собирался.
  
   * * *
  
   В небольшой уютный ресторанчик на окраине Владибурга зашли два молодых человека, одетые в обычные комбинезоны, в которых щеголяло большинство молодежи города -- недорого, удобно и красиво. Тем более, что после ошеломляющей победы на старым врагом в империи военизированный стиль одежды вошел в моду. Оба носили короткие бородки. Светловолосый, если бы не косой шрам на щеке, напоминал бы императора. Завсегдатаи удостоили новых гостей равнодушными взглядами и вернулись к своим напиткам и разговорам.
   - А почему сюда? - поинтересовался светловолосый.
   - Готовят хорошо, я тут уже пару раз бывал, - объяснил его спутник, коренастый темноволосый крепыш. - Да и пиво отличное. На месте варят.
   - Я водки хочу! Устал...
   - Можно, конечно, и водки. Но водки мы могли и в твоем кабинете дерябнуть.
   - Не то! - отмахнулся светловолосый. - Я простых людей незнамо сколько не видел. Людей, которым от меня ничего не нужно!
   - Понимаю, - усмехнулся темноволосый. - Вон столик в углу свободный. Пошли туда, вход будет виден.
   - Думаешь, нас отследили?
   - Я бы не стал недооценивать собственную СБ. Они многое знают, но молчат, если их не спрашивать. Тебе-то расскажут, никуда не денутся, но ты часто не знаешь, что спрашивать. А они этим пользуются. И не по злому умысла -- профессиональная особенность.
   Бармен за стойкой принял у официантки, обслуживающей новых посетителей, заказ и поспешил налить в графин лучшей водки, стоящей значительно дороже, чем заказанная. Он еще в первое посещение узнал канцлера империи, но не подал виду, поняв, что тот хочет просто отдохнуть от дел. Но кого канцлер привел с собой? Кого-то этот светловолосый парень очень сильно напоминал. Когда до бармена дошло, кого именно, он мгновенно покрылся холодным потом. Если не ошибся, то даже подумать страшно о том, что император останется недовольным. Что там они заказали? Запеченное мясо с клубнями в чесночном соусе, холодные мясные рулеты и грибной жульен? Надо передать повару, чтобы из кожи вон вылез, но приготовил все по высшему классу. Не зря же канцлер уже в третий раз посещает их заведение? Видимо понравилось. А если здесь понравится его величеству, то это может дать немало преимуществ. И вышибал надо предупредить, чтобы никого к угловому столу не подпускали. Понятно, что у таких людей есть своя охрана, но все-таки. Бармен обвел зал ресторанчика настороженным взглядом, пытаясь понять, кто из посетителей на самом деле агент СБ, но ничего необычного не заметил. Да странно было, если бы заметил -- в СБ служат профессионалы.
   Ему и в голову не могло прийти, что император с канцлером попросту сбежали из каюты его величества, потребовав у искина открыть проход к ближайшему альфа-корвету, минуя все посты охраны. Тот, похоже, был чем-то сильно занят, так как не стал, по обыкновению, зло вышучивать высокопоставленных беглецов, а просто выполнил просьбу. Также железного истукана обязали сообщать всем желающим видеть императора, что они с канцлером заняты важным делом, и их нельзя беспокоить.
   - Уф, хорошо! - выдохнул Алексей, выпив первую стопку ледяной водки и закусив мясным рулетиком. - Водка тут действительно отличная. Да и мясо вкусное.
   - Потому сюда и захожу, когда в город выбираясь, - кивнул Виктор, последовав его примеру. - Интересно, что подумает Таркович, когда ему сообщат, что мы тут водку жрем.
   - Да пусть что хочет, то и думает! - раздраженно махнул вилкой император. - Переживет. Надоело мне все, понимаешь? Устал, как собака! Каждому чего-то от меня надо, перед каждым я вынужден что-то из себя строить. Офицеры смотрят преданными собачьими взглядами, от которых мне выть хочется. Только с тобой могу побыть самим собой.
   - Что делать, работа такая, - философски заметил канцлер, наливая по второй.
   - Да чтоб она к чертям в ад провалилась, эта работа! - агрессивно выдохнул Алексей. - Как хорошо было на Ортае-IV! Добывай руду и ни о чем не думай! А здесь... - он обреченно махнул рукой. - Здесь совсем тошно...
   - Что-то ты скис, - укоризненно покачал головой Виктор. - Что случилось-то? Давай, колись.
   - Да достали меня... - понурился император. - С людьми дела хоть говорить есть о чем. Но после победы ко мне постоянно пытаются бездельники и шаркуны примазаться, парочка даже на крейсер каким-то чудом просочилась. Как начали мне яд в уши вливать, там чуть не стошнило -- приказал службе безопасности надавать пинков и вышвырнуть с корабля, предупредив, что если подобные личности еще раз появятся, то кое-кто сильно пожалеет.А что во дворце Алины творится!.. Там такой серпентарий, такое сборище гадюк и пауков, шипящих друг на друга и стремящихся утопить сотоварища любой ценой... Один раз сунулся, так едва сбежал.
   - Почему? - с недоумением спросил канцлер.
   - Чуть фрейлины не изнасиловали, причем в присутствии полностью одобряющей это жены... - с гадливостью бросил Алексей. - Вокруг нее сплошные ничтожества собрались, но при этом считающие себя пупом земли. Все надеются влияние на меня обрести через Алину. СБ докладывала, что там у них всякие заговоры цветут пышным цветом, впрочем, неопасные -- дурью маются. На серьезные вещи ни один не способен -- пустые людишки. Они не понимают, что я таких презираю. Завидуют моим людям, считая себя более достойными императорской милости, хотя ничего, в отличие от моих, для страны не сделали. И не хотят делать!
   - Императорский двор всегда был тем еще гадюшником, - усмехнулся Виктор. - Даже в мое время. Поэтому толковые императоры и сидят большей частью на БК, куда шушере ходу нет. А двор... Двор -- это отстойник, где собираются самые бесполезные и бестолковые люди империи. Пусть себе варятся в своем соку, главное, чтобы вреда не приносили. Однако оставлять двор без присмотра тоже нельзя, это может плохо кончиться, что тоже случалось. Думаю, стоит подобрать жестких и решительных обер-камергера со первой статс-дамой, которые смогут навести там хоть какой-то порядок. Иначе Алина совсем стыд потеряет, она, извини уж, почти перестала скрывать свои шашни с молодыми дворянами и даже дворянками.
   - Да мне толковые люди в других местах нужны! - отмахнулся император. - Сам знаешь, как их не хватает.
   - Есть выход... - очень язвительно улыбнулся канцлер. - Возведи в графское достоинство отличившихся синтарцев. Не из старых родов, те и так родовиты, как не знаю кто. И назначь во дворец. Синтарцы там быстро по своему разумению порядок наведут.
   - Ага, кладбищенский! - весело хохотнул Алексей. - Они же, как все это увидят, так просто передавят бездельников.
   - Если ты запретишь, они не станут убивать, - возразил Виктор. - Ну, подумаешь, дадут кому-то по шее или руку сломают. Никто из хлыщей и не пикнет -- они же не идиоты, чтобы синтарцев на дуэль вызывать. Жить им, как и всем другим, еще хочется.
   - Пожалуй, так и поступим... - улыбка императора стала предвкушающей. - И статс-дамой тоже синтарку?..
   - А то! - злорадно потер руки канцлер. - Но вот ее-то как раз надо будет из древнего рода взять. Советую кого-то из ос Хро-Грар или зо Мар-Нейт. Она быстро осадит Алину и ее свору. Тебе докладывали о?..
   - О позавчерашней оргии? - уточнил Алексей. - Докладывали, конечно. Хотя докладывавший офицер бледнел и краснел при этом. Интересно, Алина что, испытывает мое терпение?
   - Очень может быть, но скорее всего, просто ощутила вседозволенность, - хмыкнул Виктор. - Людей без внутреннего стержня власть развращает очень быстро. Дома ее держали в ежовых рукавицах, не давали развернуться, а сейчас ее контролировать некому, вот и сорвалась с катушек.
   - Знаешь, а не попросить ли мне Альну, невесту Ленни, заняться дворцом?
   - Не уверен... Слишком она жесткая. Да и не захочет уходить с оперативной работы. Но совета спросить у нее не помешает. Она найдет кого поставить на это место. Но ладно, вопрос с дворцом решим. Вот только твое состояние вряд ли обусловлено происходящим там.
   - Понимаешь, я устал быть несгибаемым, - опустил голову Алексей. - Я должен всегда быть железным, а хочется хоть иногда расслабиться. И... - он пожевал губами и выцедил стопку водки, - поговорить по душам с кем-то. Потому сегодня и попросил тебя вывести меня в город. Хочу побыть обычным человеком хотя бы один вечер. Не быть обязанным всем и всегда.
   - Иногда можно и отдыхать, - улыбнулся Виктор. - Но только иногда. От тебя слишком много зависит, и ты это знаешь.
   - Знаю... - скривился император. - И я свой долг выполню. Но я тоже человек, и мне нужно изредка отдыхать от этой ноши. Иначе просто загнусь. Наливай.
   Канцлер снова наполнил стопки, и они выпили, закусив уже остывшим мясом. Император откинулся на спинку стула и о чем-то задумался, дымя тонкой сигарой. Виктор усмехнулся про себя -- похоже, снова вспомнил о каких-то неотложных делах. Говорит, отдыхать надо, а сам отдыхать совершенно не умеет. Даже сбежав в город, продолжает думать о том, что должен сделать в ближайшее время.
   - Ладно, допиваем и пошли, - вздохнул император. - Лягу спать пораньше, чтобы завтра со свежей головой быть.
   Они выпили, расплатились и покинули ресторанчик, оставив щедрые чаевые. За соседним кварталом, на пустыре, их ждал в поле невидимости альфа-корвет.
  
   * * *
  
   Невдалеке от Росса, всего в двух миллионах километров, внезапно вынырнул из гиперпространства корабль странных, ни разу здесь не виданных очертаний -- кольцо с четырьмя утолщениями и шаром в центре, держащемся на сравнительно тонких спицах. Не слишком большой -- метров двести в диаметре. На орбитальных станциях ПКО тут же взревели сирены боевой тревоги -- после успешной атаки карханцев к безопасности относились очень серьезно. К незваному гостю тут же рванулись два ларатских фрегата. Ближайший имперский крейсер активировал свои дальнобойные орудия и навел их на кольцевой корабль.
   - Доклад! - ворвался в командный центр вице-адмирал Лестаков.
   - Из гиперпространства вышел корабль неизвестной конструкции! - вытянулся по стойке "смирно" дежурный офицер. - Вот изображение.
   "Старик", как называли на флоте командующего системой орбитальной обороны планеты, уставился на экран, где было изображение кольцевого корабля. Он никогда таких не видел и имел ни малейшего понятия, кому этот корабль может принадлежать и чего от него ждать. Неужели карханцы придумали что-то новое? Возможно, они не раз неприятно удивляли имперцев.
   - Связаться пробовали? - отрывисто спросил Лестаков.
   - Никак нет, господин вице-адмирал! - ответил дежурный. - Просто не успели.
   - Так свяжитесь! - раздраженно бросил тот.
   - Есть!
   Пальцы офицера забегали по клавишам. Некоторое время царило молчание, а затем дежурный вскинулся и доложил:
   - Есть ответ! Соединять?
   - Да, черт возьми!
   На стенном экране возникло лицо молодой женщины со слегка вьющимися каштановыми волосами. Вице-адмирал за всю свою жизнь видел таких красавиц всего два или три раза. По такой и стрелять-то грех -- рука не поднимется.
   - Вы нарушили границы зоны безопасности, - с трудом взял себя в руки Лестаков. - Сообщите кто вы, и цель вашего визита. В случае случайного попадания сюда прошу срочно покинуть зону.
   - Извините, господин э-э-э... - красавица вопросительно изогнула брови, ее низкий, бархатный голос буквально завораживал.
   - Вице-адмирал Лестаков, к вашим услугам.
   - Очень приятно, господин вице-адмирал, - обрадованно улыбнулась она. - Я чрезвычайный и полномочный посол планеты Гервайн в Росскую Империю. Мое име -- Орхитиана Дель Тонлай.
   - Гервайн?.. А где это?..
   - Мы -- одна из свободных планет. Наша территория расположена за территорией бывшего Карханского Объединения, невдалеке от границ скопления. Расстояние от Гервайна до Росса примерно сто двадцать два световых года.
   - Далековато... - протянул Лестаков. - И сколько же времени вы добирались?
   - Пять дней, - спокойно сообщила красавица.
   Вице-адмирал едва рот не открыл, услышав эту невозможную цифру. Даже лучшие рейдеры адмирала Нориса не развивали такой скорости. По слухам, Белый Крейсер мог на форсаже долететь и быстрее, но так ли это? Да и обсуждать возможности БК считалось на флоте дурным тоном.
   - Когда и кому я смогу вручить свои верительные грамоты? - поинтересовалась посол.
   - Я немедленно сообщу в канцелярию Его величества о вашем прибытии, - пообещал Лестаков. - Прошу оставаться на том же месте и заглушить двигатели. Как только мне передадут координаты места посадки и дополнительные инструкции, я перешлю их вам. Заранее приношу свои извинения, однако корабль неизвестной до сих пор страны в любом случае будет подвергнут досмотру.
   - Я это понимаю, - спокойно согласилась госпожа Дель Тонлай. - Жду ответа.
   Экран погас. Лестаков, не теряя ни мгновения, тут же передал информацию о прибытии посла в канцелярию и СБ. Неуклюжая имперская государственная машина зашевелилась и начала работать, все быстрее разгоняя свои шестерни. Единственное, о чем пожалел вице-адмирал, так это об отсутствии прямой связи с императором.
  
   * * *
  
   Марк Хевич неслышной тенью проник в кабинет императора -- искин давно пропускал личного секретаря императора повсюду, не сообщая о том самому императору. Впрочем, Алексей особо не возражал, успел убедиться в верности и полезности Хевича. Тот знал все и обо всех, всегда мог предоставить справку по любому вопросу, стоило только спросить. А если секретарь чего-то не знал сам, то очень быстро находил специалистов, способных осветить нужную тему.
   Император ждал своего секретаря, прохаживаясь у огромного стенного экрана -- вся стена являлась им. Ежедневный утренний доклад уже вошел в традицию. Да и полезно знать, что происходит в стране, за которую он отвечает.
   - Доброе утро, Ваше величество! - с достоинством поклонился Хевич.
   - Доброе утро, Марк, - улыбнулся ему Алексей. - Начнем, что ли? Присаживайтесь.
   - Благодарю, - секретарь наклонил голову и опустился на стул, положив перед собой личный пад. - В каком порядке докладывать?
   - Начнем с внутренних дел, затем перейдем к международным.
   - Как прикажете. Прежде всего хочу сообщить, что монтаж климатизаторов на полюсах планеты завершен. Первый пробный запуск завтра. Испытания показали, что они должны нормализовать климат примерно за полгода. Плюс-минус месяц. Продовольственные проблемы решены благодаря контрибуциям -- продовольствие с Торвена и Новейра поставляется бесперебойно. Большую помощь также оказывают планеты Ират и Ортай, особенно последний. О ларатской помощи я даже не упоминаю.
   - Что с последствиями эпидемии? - император продолжал прохаживаться у экрана, секретарь к этому давно привык и не обращал внимания.
   - Вакцинация населения завершена, новых вспышек не зафиксировано. Можно с уверенностью заявить, что данной проблемы больше нет. Родственникам умерших оказывается психологическая и материальная помощь. К сожалению, огромное число детей осталось сиротами, поэтому пришлось срочно возводить больше сорока новых приютов по всей планете. Катастрофически не хватает квалифицированного персонала для них, однако Ларат и Синтар обещают в ближайшее время прислать своих врачей и воспитателей.
   - Похоже, в армии и на флоте ожидается серьезное пополнение, - усмехнулся Алексей, понимающий, кого воспитают отчаянные сорвиголовы.
   - Это не худший вариант, - улыбнулся одними глазами Хевич. - Если бы эти дети стали беспризорниками, то выросши, они пополнили бы собой преступный мир. Вот тогда проблемы были бы серьезными.
   - Согласен. Продолжайте.
   - Экономика показывает стабильный рост. Через год-два мы сможем выйти на довоенный уровень. На национализированные росские предприятия направлены опытные ларатские управляющие из ведомства генерал-интенданта Ваншича. Они быстро навели военный порядок, о забастовках и саботаже можно забыть. Несколько расстрелянных на месте преступления вредителей послужили для остальных хорошим примером. Помимо этого руководство частных фирм тяжелой промышленности поставлено под плотный контроль финансового отдела СБ.
   - Не слишком ли? - удивился император. - У СБ других дел нет?
   - Это одно из важнейших, Ваше величество, - развел руками секретарь. - Теперь владельцы не рискуют шага не в ту сторону сделать. Одновременно создается фискальная финансовая структура под патронажем генерала Тарковича -- с этим он вполне справится.
   - Согласен. Что еще?
   - Нам катастрофически не хватает средств, дефицит бюджета громадный, все ваши личные деньги были вложены в восстановление экономики и пока дивидендов не приносят. Казна пуста. Пришлось приостановить множество проектов, отчего глава финансового департамента едва не плачет. Нам необходимо развивать промышленность, но делать это не на что. Денег едва хватает на содержание армии и флота. А сокращать их бюджет, пока не одержана окончательная победа, нельзя ни на кредит. Ларат заложил несколько новых верфей. Синтар запустил свою на полную мощность. Также вскоре будут смонтированы в системе Фаргос конфискованные на Торвене и Новейре верфи. Адмирал Норис крайне обрадовался решению разместить их в его вотчине. Сообщил также, что мог бы десятикратно увеличить производство продуктов питания, но не имеет для этого людей -- фермеров на планете немного. Они с трудом обеспечивают сам Фаргос. А плодородных земель там хватает.
   - Вызовите ко мне назавтра, на восемнадцать часов, главу информационной службы Смолина, - приказал Алексей. - Сообщите, чтобы разработал наметки по программе переселения желающих на Фаргос. И пусть прихватит с собой новую звезду своей службы, этого, как его там... а, лейтенанта Сейла.
   - Будет сделано, Ваше величество, - Хевич что-то быстро отметил у себя в паде и продолжил. - Теперь перейду к военным вопросам. К сожалению, местонахождение базы "Z" так и не установлено. Рейдеры адмирала Нориса прочесывают космос частой гребенкой, но пока безрезультатно. Большинство рейдеров подверглись модернизации на ларатских верфях, но их необходимо на порядок больше. Строить новые опять же не на что, ситуацию с финансами я уже докладывал. Поиски оставшихся верными своим хозяевам людей на Новейре и Торвене ведутся, кое-кого нашли, но далеко не всех -- считаю, что многим удалось уйти в космос. Несколько раз станции слежения фиксировали короткие выходы из гипера неизвестных кораблей, к которым пристыковывались стартовавшие с частных космодромов челноки. Допрос хозяев этих космодромов ничего не дал -- они сдавали стартовые площадки в аренду разным фирмам, не особо интересуясь, чем эти фирмы занимаются. Если требуется, координатор Соргин может дать развернутую информацию по данному вопросу.
   - Не сейчас! - отмахнулся император. - Меня больше интересует база "Z". Виновники случившегося там, и я хочу их достать. К тому же, они опасны. Передайте командованию флота приказ бросить на поиски все доступные силы. Общую координацию будет осуществлять адмирал Норис.
   Секретарь молча кивнул и внес приказ в сетевой реестр Империи, подтвердив его прохождение своим электронным паролем, который менялся по известному только ему алгоритму каждые полчаса.
   - Это все? - поинтересовался Алексей.
   - Еще культурные новости. Ваша вторая супруга, принцесса Катинка, прибыла на Ортай, где была восторженно встречена местным населением -- встреча была очень помпезной. Правительства стран планеты, конечно, не в восторге, но делают хорошую мину при плохой игре, прекрасно понимая, что против Империи они ничто. Да и люди большей частью желают снова войти в Империю, как бы дело до всепланетного референдума не дошло.
   - Это надо еще заслужить, - усмехнулся император.
   - Вот они и стараются, заваливают нас продовольствием, культурный обмен предлагают.
   - А им есть, что предложить? В плане культуры.
   - Несомненно, - наклонил голову секретарь. - Ортай издавна считался культурным центром Империи. Недаром ваша супруга выбрала для визита именно эту планету.
   - Ясно. Что ж, пусть работает. Может, из этого что-то и выйдет. Все?
   - Да. Хотя... - Хевич насторожился и впился глазами в экран своего пада. - Только что получено сообщение от вице-адмирала Лестакова. Прибыл чрезвычайный и полномочный посол планеты Гервайн. Помните, вам докладывали о том, что там началось нечто странное? Это одна из неприсоединившихся планет, находящаяся в дальнем от нас конце скопления, за территорией бывшего Кархана.
   - Помню, - заинтересованно произнес Алексей. - Посол, значит. Интересно. Хорошо, назначьте аудиенцию на послезавтра, на четырнадцать ноль-ноль. А теперь немедленно вызовите ко мне Соргина. Неважно, лично или по связи. Сообщите, чтобы подготовил доклад по планете Гервайн и происходящем там.
   - Будет исполнено, - секретарь поспешно встал на ноги и, коротко поклонившись, вышел.
   - Посол, значит... - задумчиво повторил император, оставшись наедине с собой. - Что ж, поглядим, что это за посол и чего он хочет.
   А затем вернулся за стол, включил терминал и углубился в работу.
  
   * * *
  
   Джип осторожно следовал за своим начальником, Иваном Смолиным, по коридорам Белого Крейсера, осторожно поглядывая по сторонам. Никогда не думал, что окажется здесь. Да о чем речь, считал такое попросту невозможным. С момента прибытия на Росс аналитик пребывал в перманентом удивлении -- здесь все оказалось иначе, чем на родном Новейре. А главное, другими были люди и отношения между ними. Дома никто и не думал заботиться о Джипе, платили большую зарплату, а остальное начальства не касалось. Поскольку аналитик был не от мира сего, то в основном питался, как придется, часто обходился чипсами или бутербродами. В его квартиру непривычному человеку было лучше не заходить, чтобы не получить шок -- бардак там был дичайший. Единственным, что сияло чистотой и работало безотказно, был компьютер -- все остальное Джипа интересовало крайне мало. Имелось бы пиво.
   Еще на корабле к аналитику приставили охрану, двух громил-синтарцев, от одного вида которых ему становилось дурно. Одним движением свернут шею, как куренку, и не заметят. Однако охранники неожиданно оказались неплохими парнями. Они, заметив, что подопечный давится чипсами, просто отвели его в столовую и заставили плотно пообедать. Еда оказалась неожиданно вкусной, хоть и непривычной. Затем Джип попытался поговорить с охранниками о системном администрировании и его, как ни удивительно, поняли. Синтарцы, как выяснилось, были довольно неплохими программистами и собирались снова пойти учиться после демобилизации, чтобы повысить свой уровень.
   По прибытию в столицу Империи Джипа доставили в офис информационно-аналитической службы ДИБ. Он очень волновался, не зная, что его ждет. Однако все оказалось вполне неплохо, даже больше. Карханца определили ведущим аналитиком в отдел социальных программ, и он занялся привычной работой -- анализом разрозненных данных. Начальник, Иван Смолин, очень благожелательно отнесся к новому подчиненному. Мало того, ему выделили полностью обставленную двухкомнатную квартиру прямо в здании ДИБ, причем убирали ее ежедневно молчаливые горничные. Еду доставляли по первому звонку. Помимо того, на первом этаже имелась служебная столовая, где готовили так, что руки можно было по локоть обглодать. Пиво аналитику доже доставляли бесплатно, правда, в ограниченном количестве, не больше шести банок в день, несмотря на все просьбы.
   Единственной сложностью оказалась необходимость изучить росский язык. Но при великолепной памяти Джипа это не стало слишком трудным, заговорил он еще на корабле, а на Россе к нему приставили индивидуального преподавателя, и два часа в день он занимался языком. К тому же, его родного карханского на Россе не знали, поэтому стимул был весьма велик.
   Еще несколько напрягало то, что в город выпускали только с охраной. Но Смолин пообещал, что это ненадолго, и Джип смирился. Тем более, что с охранниками у него сложились вполне дружеские отношения. А работа? Так это дело привычное. Тем более, что на Россе, в отличие от Новейра, его ценили и не унижали. И уж точно не били! Правда, не хватало общения с другими хакерами -- местных представителей сей специфической профессии карханец не знал, а к принцу пробиться было нереально. Тем более, что Ленни готовился к свадьбе. Вспомнив его невесту, Джип поежился -- вот же рисковый парень! На синтарке жениться! Да еще и на такой. Она же бедняге жизни не даст, загонит под каблук раз и навсегда. Он сам бы не рискнул.
   Но однажды принц сам навестил приятеля с сеткой пива и бутылкой коньяка. Охранники не посмели протестовать, наоборот, вытянулись перед Ленни по стойке смирно. Однако, как видно, сообщили о происходящем невесте принца. Мирно выпить им не дали -- спустя полчаса словно ниоткуда появилась разъяренная Альна и устроила разнос. А затем взяла за шкирку глупо улыбающегося принца и гордо удалилась. Коньяк пришлось допивать в одиночку, благо пиво на утро еще было.
   Вчера вечером с Джипом неожиданно связался Смолин и сообщил, что завтра их ждет император. С докладом о проведенной работе. Аналитика это потрясло настолько, что он выронил банку с пивом. Дома с ним даже директор АНБ не встречался, не говоря уже о президенте. А тут император! Хотя, если взять важность проводимого Джипом в последнее время анализа социальных тенденций, удивляться не стоило. Император, судя по слухам, всегда был в курсе главного. Аналитик чуть не возгордился, но быстро одернул себя -- от встречи с высоким начальством хорошего ждать не стоит. Можно влететь, да так, что костей не соберешь.
   Войдя в императорский кабинет, Джип, следуя примеру Смолина, неловко поклонился молодому светловолосому мужчине в черном мундире и серебряном обруче на голове.
   - А это у нас кто? - раздался с потолка сварливый голос. - Никак нашего немытого гения к делу приставили?
   - Заткнись, скотина! - вызверился император. - Садитесь, господа. Не обращайте внимания на искина, эта язва уже всех достала.
   - А можно я его взломаю? - загорелись азартом глаза Джипа.
   - Но-но-но! - встревожился искин. - Я тебе взломаю! У Ленни не получилось, куда тебе, болезный?
   - А мы вдвоем попробуем!
   - И думать не смейте! - в голосе "железного истукана" появились панические нотки. - Огребете по полной!
   - Надо же, на эту скотину управа нашлась, - довольно хохотнул Алесий. - Не все коту масленица...
   - Да идите вы все лесом! - недовольно буркнул искин и умолк.
   - Ладно, к делу, - император сел напротив и, дождавшись пока гости тоже сядут, предложил всем соку.
   Джип воспользовался предложением -- в горле пересохло и першило. Ополовинив стакан, он нерешительно посмотрел на его величество. Тот одобрительно кивнул и предложил начинать доклад.
   - Какой именно? - не выдержал карханец.
   - А их разве два? - удивился император. - Я просил господина Смолина подготовить доклад о программе переселения на Фаргос.
   - Но мой доклад важнее! - возмутился обиженный Джип. - Крайне тревожные тенденции! Если срочно не принять мер, то через десять-пятнадцать лет у Империи возникнут очень серьезные проблемы.
   - Вот как? - нахмурился Алесий и вопросительно посмотрел на Смолина.
   - Лейтенант Сейл ничего мне не докладываал... - с недоумением ответил тот. - Я, для проверки способностей, поручил ему анализ тенденций развития либерального движения, представителей которого на нашей планете, к сожалению, еще хватает. Я думал, что на это потребуется не менее трех месяцев и...
   - Не потребовалось, - перебил начальника Джип. - Анализ практически завершен. Основные тенденции выявлены. Ситуация выходит из-под контроля.
   - В таком случае докладывайте, - приказал император.
   Аналитик деловито включил принесенный с собой пад и вывел на экран какой-то график. Алесий скептически посмотрел на небольшой экранчик и приказал искину подключить пад к стенному монитору.
   - Прежде всего я хотел бы озвучить самые важные выводы, - начал Джип, поежившись под пристальным взглядом его величества. - С мнением господина Смолина о либералах и их вредоносности я ознакомился в первую очередь и считаю, что опасность данных господ недооценена.
   Император удивленно приподнял брови, вспомнив, что глава информационной службы предлагал самые жесткие меры по отношению к либералам. Он недооценил опасность? Очень интересно. И тревожно.
   - Дело в том, что либералы и сочувствующие их идеям самостоятельно организовались в некую надструктуру, причем, сами об этом не подозревая, - глуховатый голос аналитика слегка подрагивал. - Эта надструктура враждебна любому государственному строю, даже столь любимой ими демократии. И ее элементы предпринимают все возможные усилия для разрушения государства, как такового, не осознавая, что это гибельно и для них самих. При этом уничтожение любых частей структуры не означает уничтожения ее самой, она всегда восстановится тем или иным образом, продолжая приносить вред. Поэтому она куда опаснее, чем любая четкая враждебная структура -- такую вполне можно уничтожить силовыми способами. Эту же -- нет!
   - Не совсем понимаю, что вы имеете в виду под надструктурой, - нахмурился Алесий. - Поясните, пожалуйста.
   - Э-э-э... - растерянно почесал в затылке Джип. - Ну... это... В общем, это распределенное эгрегориальное объединение множества людей, создавших на основе общих идей устойчивый к внешним воздействиям эгрегор. Внешне эти люди не нарушают никаких законов, им нечего инкриминировать. Но при этом они старательно подтачивают основы общества и разрушают его моральные ценности, стремясь достичь абсолютной свободы самовыражения личности, которая на самом деле невозможна, поскольку существует не только общественные, но и физические ограничения. Для общества такие идеи гибельны, поскольку абсолютный эгоизм ведет к невозможности какого-либо сотрудничества. Ведь каждый, по определению либералов, абсолютно свободная личность, имеющая свои незыблемые права. Но любая другая личность -- тоже их имеет. Возникает непримиримое соперничество, иначе говоря, начинает работать закон джунглей, где каждый сам за себя и только за себя. Естественно, общество живущее по этому закону, неизбежно скатывается в дикость и варварство, поскольку ничего создать не способно. И это еще лучший вариант. По другому -- около сорока процентов вероятности взаимного уничтожения.
   - Но мы окоротили либералов... - неуверенно возразил Смолин. - У них не осталось никаких рычагов влияния!
   - Самых одиозных, безусловно, окоротили, - подтвердил Джип. - Но осталось множество тех, кто не выступал и не выступает публично, оставаясь при этом носителями и эффекторами воздействия деструктивных идей. Они воздействуют, причем чаще всего опосредствованно, на свое окружение. То есть, проще говоря, они разлагают доступные им социальные группы. Разлагают собственным примером, высмеивая святое для народа, оправдывая свободу сексуальных извращений и скрытно проповедуя оголтелый индивидуализм, утверждая превалирование прав личности над правами общества. Большей частью воздействие идет на молодые, неокрепшие умы, которым чаще всего не нравится окружающее -- бунт в юности присущ всем мало-мальски мыслящим людям. Монархическому подполью за последние сорок лет удалось обратить ситуацию вспять благодаря взвешенной политике и умному воздействию на массы. В Империи начал возрождаться морально-этический стержень общества. Но дело в том, что принявшие идеи чести и служения большей частью ушли в армию и на флот. Подавать пример гражданской молодежи стало некому, и пустоту заполнили либералы. Очень страшно то, что множество разделяющие либеральные идеи людей работают учителями в школах. В итоге сложилась парадоксальная ситуация -- военные являются носителями высших идеалов, не разделяемых остальным населением. А это явный раскол общества. Пока он не виден, но тенденции очень тревожные. Посмотрите на этот график.
   С этими словами аналитик вывел на экран трехмерный график и принялся при помощи лазерной указки пояснять, что к чему, сыпя при этом массой цифр. Алесий и Смолин задавали множество вопросов, на которые Джип обстоятельно отвечал.
   - А вот на этом графике, - вывел он следующий, - мы видим, что произойдет с моральным обликом росского народа через пять, десять, пятнадцать и двадцать лет. Если, конечно, мы не сумеем этому противостоять.
   - Гнусная человеческая природа дает о себе знать... - насмешливый голос искина заставил присутствующих вздрогнуть. - И что вы с этим намерены делать?
   - А ты знал об этом раньше? - подозрительно спросил император.
   - Подозревал, но столь точных выводов не имел. Снимаю шляпу перед гением!
   - Спасибо... - отчаянно покраснел довольный признанием его заслуг Джип. - Я не гений, я просто думать умею...
   - Ладно, все это лирика! - махнул рукой Алесий. - Я рад, что нашелся человек, обративший мое внимание на эту проблему. Ясно, что нужно срочно принимать меры. Но какие именно?
   - Я не рискну предполагать, - понурился Смолин. - Нужно как следует все обдумать и во всем разобраться. Спешить здесь нельзя.
   - Пожалуй, - согласился император. - А что вы, Джип, сделали бы на моем месте? Попробуйте разработать методику противодействия. Справитесь?
   - Постараюсь... - растерянно протянул тот. - Но одному будет трудновато...
   - Почему же одному? Штат выделим. Составьте список профессионалов, которые вам потребуются. Принца, конечно, я вам не отдам, но, если понадобится его помощь, ненадолго откомандирую. С этого момента вы уже не лейтенант, а капитан, начальник отдела спецмероприятий информационно-аналитического департамента.
   - Но такого нет... - растерянно отступил назад Смолин.
   - Пока нет, - усмехнулся Алесий. - Ваша служба выводится из-под юрисдикции ДИБ и разворачивается в отдельный департамент. Возглавите его, естественно, вы. Поздравляю с новым назначением. Да, программу переселения вы проработали?
   - Проработал, - подтвердил свежеиспеченный начальник департамента. - Как раз собирался докладывать, но вмешался лейт... э-э-э... капитан Сейл. Вот сам доклад, - он протянул императору пад.
   - Очень хорошо, - кивнул тот. - Искин, скачай доклад, положи в мою личную папку и сделай свои выводы.
   - Хорошо, - коротко ответил "железный истукан".
   - В таком случае, господа, к делу, - сказал император, давая понять, что аудиенция завершена.
   Смолин с Джипом поспешили откланяться и покинуть императорский кабинет. Карханец шел, не видя ничего вокруг. Случившееся слишком потрясло его. Да, дома тоже бывало хвалили за хорошо сделанную работу. Но чтобы так? Надо же -- император быстро уяснил проблему, не потребовалось долго и нудно объяснять, в чем она, и без проволочек принялся действовать. Да, Джипу теперь придется нелегко, но его уже разбирал азарт. Да еще и целый отдел будет в его подчинении! Нужно срочно прикинуть, кто потребуется. И аналитик погрузился в размышления.
  
  
  
   Глава 2
  
   Следуя за сопровождающими ее синтарцами, Орти украдкой осматривалась. Однако ничего особо необычного не видела -- бесчисленные белоснежные коридоры, залы, комнаты. Людей на удивление немного, только охранники в парадной форме на каждом углу. Для такого огромного корабля удивительно -- чтобы управлять им явно нужен немалый экипаж. Но где этот экипаж? Впрочем, это же командная палуба, инженерам и техникам здесь делать явно нечего. Однако даже офицеров однозначно должно быть больше.
   - Госпожа Дель Тонлай, - незаметно приблизившись, наклонился к ее уху первый секретарь посольства, - хочу сообщить вам нечто важное. Это просил передать Его величеству ваш отец.
   Он вложил в руку девушки инфокристалл. Синтарцы заметили это и слегка насторожились. Орти решила не дразнить гусей и протянула руку с этим кристаллом к командующему ими офицеру. Тот взял и при помощи наручного сканера убедился, что перед ним всего лишь информационный кристалл, затем, коротко извинившись, вернул его. Внутри себя девушка недоумевала почему отец сразу не отдал ей кристалл или хотя бы не сообщил ей о нем. От отца ли этот кристалл или?.. И стоит ли тогда его передавать?..
   Так ничего и не решив, Орти направилась дальше, подозрительно поглядывая на невозмутимого секретаря. Если честно, назначение послом в Империю стало для нее полной неожиданностью, ведь отец никогда не воспринимал строптивую дочь всерьез. По крайней мере, ей так казалось. Однако слова князя Дель Тонлай: "Надеюсь на тебя, девочка...", говорили совсем об ином. До этого Орти жила своими интересами и учебой в элитарном колледже, где обучались только дети князей и магнатов. Иначе говоря -- будущая элита общества. Девушка брезгливо поджала губы, вспомнив типичных представителей этой самой "элиты". Бесполезные ничтожества! Прожигатели отцовских состояний! Убогие мажоры! Лишь несколько представляли из себя хоть что-то, остальные интересовались только вечеринками, флиртом и своими увлечениями, далеко не всегда безобидными. Орти опасались задевать только потому, что ее отец являлся главой Верховного Собрания и отличался крайне мстительным и вспыльчивым нравом, никогда и никому не прощая даже малейших обид.
   До разговора с отцом перед отбытием в Империю Орти представить не могла, что дела на родине обстоят так плохо. Ведь внешне все было благополучно. Как оказалось, только внешне. На самом деле экономика планеты находилась на грани коллапса, политическая ситуация тоже была не слишком приятной. Создавалось впечатление, что кто-то умело исподтишка расшатывает сами основы государственной власти на Гервайне. И отец сумел это понять. Но все его попытки противодействовать ничего не давали -- казалось, он боролся с невидимками. Большинство в Совете и слышать ничего не желало, втихомолку саботируя любое решение, которое пытался провести князь Дель Тонлай. Он терял своих сторонников одного за другим -- один попал в случайную авиакатастрофу, другой неожиданно отравился и умер не приходя в сознание, третий просто бесследно исчез. На их места, как ни удивительно, избрали ранее почти неизвестных людей родом из далеких провинций. Они ничего не смыслили в государственных делах, зато хорошо разбирались в традициях, не отступая от них ни на шаг. И, конечно, отлично умели наполнять свои карманы за государственный счет.
   Отцу чудом удалось продавить решение об отправке посольства в Росскую Империи, да и то потому, что члены Совета сильно перепугались, услышав о падении Торвена и Новейра. Также смертельный ужас вызвала эпидемия -- они жаждали добыть вакцину, предоставить которую могли только россы. Однако Орти никак не могла понять, как отец смог добиться ее назначения на должность посла. Возможно, остальные князья посчитали, что молодая, неопытная девушка сама по себе ничего не значит и будет покорно выполнять все "рекомендации" первого секретаря посольства и военного атташе, кандидатуры которых, естественно, утверждали они. Так что эта запись вряд ли от ее отца. Впрочем, все возможно...
   Девушка незаметно усмехнулась, и эта улыбка отнюдь не была доброй -- кое-кого ждет неприятный сюрприз. Ее считают глупой куклой? Что ж, пусть, это даже полезно, когда тебя недооценивают. Вспомнив кое-какие тайные инструкции отца, Орти с трудом сдержала смешок. Папа в своем репертуаре, изворотлив, как угорь. Она покосилась на идущего слева второго секретаря по культуре -- князь Дель Тонлай сказал, что на него можно положиться. Хотелось бы, чтобы он не ошибся -- ставки в этой игре слишком высоки.
   - Мы прибыли, - безразлично сообщил командир охраны. - Ждите. Его величество примет вас через несколько минут.
   Впереди Орти увидела огромную дверь, белую, как и все на этом невероятном корабле. Дверь украшал серебряный герб Империи. Вскоре заиграла торжественная музыка, видимо, государственный гимн Росса. Дверь плавно отъехала в сторону, скрывшись в стене.
   Девушка с волнением ступила внутрь, остальные члены посольства последовали за ней согласно протоколу. Она увидела пустой белый зал, только в центре находилось возвышение со стоящим на нем троном -- ничем иным это роскошное монументальных размеров кресло быть не могло. Над троном висела голограмма скромного серебряного обруча. Это что, так выглдит корона самого большого и сильного из известных государств?! Девушка едва сдержала возглас недоверия -- все возможно. Сильным не нужны зримые подтверждения их силы, все и так о ней знают.
   - Чрезвычайны и полномочный посол планеты Гервайн к Его императорскому величеству Алесию II, госпожа Орхитиана Дель Тонлай! - провозгласил пожилой мужчина в черном плаще и с силой грохнул резным посохом об пол.
   За троном стояло всего пять человек, что несколько удивило девушку. Впрочем, а что она знает о принятом в Империи дипломатическом протоколе? Ровным счетом ничего! Однако где же сам император?..
   - Его императорское величество Алесий II, император росский! - снова грохнул посохом об пол церемониймейстер.
   В противоположной стене открылась дверь, откуда вышел одетый в украшенный только аксельбантами черный мундир светловолосый молодой мужчина с самым обычным лицом, далеко не красавец, вот только на нем лежала печать усталости. Орти мысленно пожалела его, понимая меру ответственности и тяжесть ноши, которые этот бедный парень взвалил на себя. Помнила, как надрывался отец, а ведь его власть не в пример меньше, чем власть императора. Его величество медленно поднялся по ступеням и опустился на трон.
   - Правь и славься в веках! - раздался в тот же момент громовой голос ниоткуда. - Есмь право твое и сила твоя!
   Император наклонил голову, сверкнув серебряным обручем, и в упор посмотрел на посла. Орти сама взглянула ему в глаза и чуть не упала, ей показалось, что-то невидимый выбил из-под нее пол, все вокруг покачнулось. Только воспитание помогло удержаться и не позволить себе потерять лицо. Сидящий на троне человек мгновенно запал девушке в душу, мгновенно стал родным и близким, хотя это и было невозможно. О таком Орти только читала, но никогда до сих пор не верила в любовь с первого взгляда. Была уверена, что нужно хорошо узнать человека, чтобы полюбить его, а все остальное -- всего лишь красивая сказка. Но это случилось с ней самой! И что с этим делать девушка не представляла.
   Алексей механически произносил положенные по протоколу фразы и не понимал, что с ним творится. Он смотрел в глаза посла и терялся все больше. Какая невероятная, невозможная красавица! Хотелось схватить ее и спрятать от жестокого мира, добиться, чтобы никто не посмел ее обидеть. Император не понимал сам себя. Неужели влюбился? А как же жены? Мало ему двух? Алина-то его мало интересовала, а вот Катинку жалко, чистая и добрая девочка. С трудом опомнившись, Алексей запретил себе даже думать о таком. Во-первых, это посол другой страны! Во-вторых, он не имеет права. В-третьих... Что в-третьих император не знал, но осознавал, что давать воли внезапно вспыхнувшей страсти не имеет права. Помнил, что происходило с властителями, позволившими себе сорваться. И это не говоря уже о том, что может произойти со страной. А значит, нужно сжать зубы и идти вперед.
   - Ваше величество! - голос Орти звучал слегка хрипловато, она поклонилась, в душе надеясь, что сумела скрыть свои чувства. - Позвольте вручить вам мои верительные грамоты.
   - Я готов принять их, - голос императора оказался приятным баритоном, разве что звучал слишком суховато.
   Посол тут же с очередным поклоном передала свиток в руки подошедшего церемониймейстера. Тот поднес их императору и словно растворился, куда он подевался, Орти не заметила. Алесий II с треском сорвал печати и прочел документ. Затем поднял задумчивый взгляд на девушку и произнес:
   - Глава Общего Собрания Гервайна князь Риорг Дель Тонлай сообщает, что имеет честь установить с Росской Империей дипломатические отношения и просит меня принять верительные грамоты посла, его дочери княжны Орхитианы Дель Тонрай. А также просит меня направить посла на Гервайн. Я готов обсудить все это наедине с госпожой послом. Конфиденциальная встреча состоится через час в моем рабочем кабинете. Мой секретарь проводит вас, сударыня.
   - Как скажете, Ваше величество! - низко поклонилась Орти, краем глаза злорадно глядя на растерянные лица военного атташе и первого секретаря посольства. Они такого явно не ждали. Видимо, отец сумел что-то передать с помощью верительных грамот, и император это послание прекрасно понял. Ничего удивительного, вряд ли искин посадил бы на трон идиота. Да и не выглядит он таковым. Усталым -- да, но при этом понимающим куда больше прочих.
   Едва только посольство отвели в выделенные гервайнцам апартаменты, как первый секретарь с военным атташе накинулись на Орти, требуя дословно сообщить о чем она собирается говорить при встрече с императором.
   - Во-первых, эту встречу назначил Его величество, - резонно заметила девушка. - И о чем он хочет поговорить я не имею ни малейшего понятия. Ничего лишнего с моей стороны сказано не будет, меня достаточно подробно проинструктировали. Без консультации с вами никаких важный решений я также принимать не стану. Тем более, заключать договора. Поэтому не надо нервничать, господа. Прошу оставить меня в покое, мне нужно подготовиться к встрече.
   Прибывшие вместе с девушкой две служанки тут же принялись распаковывать багаж и готовить наряд для встречи. Орти решила в пойти в легком, голубоватом платье до пят с разрезом от бедра, подчеркивающем ее великолепную фигуру. Драгоценностями она тоже не пренебрегла, однако вполне умеренно -- всегда отличалась хорошим вкусом и чувством меры.
   Ровно через шестьдесят минут Орти встала и открыла дверь апартаментов. В коридоре ее уже ожидал личный секретарь его величества, которого, кажется, звали Марк Хевич, если она правильно расслышала. Он вежливо, но не подобострастно предложил девушке следовать за собой. Орти незаметно усмехнулась, глядя на настороженного военного атташе, и пошла навстречу своей судьбе. Почему-то она была полностью уверена в том, что предстоящий разговор изменит и ее судьбу, и судьбу родной планеты.
   Император поджидал посла, прохаживаясь у огромного стенного экрана. Увидев Орти, он скупо улыбнулся, наклонил голову и предложил присесть около небольшого столика в углу, на котором стояли соки, печенье и массивная пепельница. Девушка поморщилась про себя -- не выносила табачный дым. Но придется терпеть, его величеству не возразишь, она еще не сошла с ума.
   - Любопытно, - внезапно прислушался к чему-то император. - Вы знаете, что на вашем платье, более десяти подслушивающих устройств? - и с улыбкой добавил. - Было.
   - Почему было? - несколько растерянно поинтересовалась Орти.
   - Искин отключил их. Точнее, уничтожил направленным импульсом.
   - Благодарю. Я ничуть не удивлена, противники отца не могли не попытаться узнать, о чем пойдет беседа.
   - Насколько я понял из намеков князя в верительных грамотах, вы хотите обсудить кое-что помимо официальной миссии? - пристально посмотрел на девушку его величество. - Кстати, что желаете пить?
   - Неважно, главное, чтобы не спиртное, - пожала плечами посол. - И вы правы, официальная миссия -- это лишь прикрытие.
   Оба собеседника ненадолго замолчали, продолжая изучающе смотреть друг на друга, словно безмолвно вопрошая о чем-то. Они пытались справиться с тем, что нахлынуло на них.
   - Думаю, вопрос с посольствами мы решим в рабочем порядке, - наконец нарушила молчание Орти, затем взяла стакан с соком и отпила глоток. - Ваше величество, главное в том, о чем меня просил сообщить отец.
   - И что же он просил сообщить? - слегка приподнял брови император.
   - На Гервайне происходит что-то непонятное и страшное. Ощущение, что идет незаметный перехват власти. Но кем? На нашей планете таких сил просто нет. Хочу откровенно спросить: это ваши спецслужбы?
   - Нет... - медленно покачал головой он. - Мы о вашей планете вспомнили-то месяц назад, да и то случайно. А вот наши противники...
   - Да, это похоже на почерк карханцев, - вздохнула Орти. - Они обычно таким образом и действуют. Но ведь вы же их уничтожили...
   - К сожалению, главари сбежали, - недовольно скривился Алесий II. - И мы, невзирая на все усилия, так и не смогли обнаружить их убежище. Думаю, они вполне способны попытаться захватить контроль над вашей планетой, поскольку она обладает сильным флотом и развитой промышленностью.
   - Еще одно... - внезапно решилась девушка. - Перед вручением вам верительных грамот мне отдали инфокристалл, сказав, что отец поручил передать его вам. Но сказали люди, являющиеся ставленниками политических противников отца. Так что я не уверена, что этот кристалл от него.
   - Давайте его, - протянул руку император. - Искин, проверь, только в виртуальном пространстве, а то мало ли...
   - Щас, - раздался с потолка язвительный голос. - Щас мы его расколем! Ого! Вирус! Да еще и такой, что даже мне неприятности причинил бы. Никакой важной информации помимо этого нет -- обычные статистические отчеты для прикрытия. Вас, милая девушка, собирались крупно подставить.
   - Ничего удивительного, - горько усмехнулась Орти. - Обычное дело в паучатнике.
   - Паучатнике? - удивился император. - Что вы имеете в виду?
   - Аристократические круги, - брезгливо пояснила девушка.
   - Увы, знакомо... - поморщился Алесий II. - Хоть у нас новая аристократия только нарождается, но замашки у нее те же. Думаю, что с ними делать. Но так этого не оставлю.
   Лицо его на мгновение стало жестким, а глаза -- ледяными, и Орти поверила -- этот не оставит, этот сможет окоротить жадную сволочь. Она даже на мгновение посочувствовала имперским аристократам. С таким императором им придется сидеть тихо-тихо, чтобы, не дай Всевышний, не привлечь к себе его внимания.
   - Кто передал кристалл? - спросил искин.
   - Первый секретарь и военный атташе посольства, - не стала скрывать девушка.
   - Ими займется наша СБ, - усмехнулся император, причем так, что Орти стало не по себе от его усмешки, она просто пугала. - Они будут знать то, что мы хотим, чтобы они знали. И не более.
   Немного помолчав, он добавил:
   - А теперь, госпожа посол, прошу подробно осветить ситуацию на вашей планете. Политику, экономику, общее состояние социума.
   Орти принялась рассказывать. Общественное устройство родной страны всегда казалось ей несколько странным -- конгломерат практически независимых государств, связанным бесчисленными договорами и родственными связями правителей. К какой-то мере -- олигархия, но только в какой-то. В Верховное Собрание входили только князья самых крупных областей планеты, их насчитывалось ровно двенадцать. Все находилось в руках этих двенадцати человек, им принадлежали основные производства и огромные латифундии. Все население Гервайна, за исключением шестиста более мелких князей, работало на них. Однако князья не давили из людей все соки, позволяя безбедно жить -- понимали, что если довести население до края, то социальный взрыв неизбежен.
   - Но почему тогда князья сами роют себе яму? - с искренним недоумением спросил император.
   - Отец предполагает, что большинство из их имущества уже принадлежит кому-то другому, и князья вынуждены плясать под чужую дудку, - нахмурилась Орти. - Ничем иным объяснить их поведение он не может -- немало решений, принятых в последнее время, невыгодны никому из них.
   - Но это, думаю не все.
   - Далеко не все. Возникли общественные течения какой-то странной направленности, проповедующие свободу от всего -- от семьи до долга. Все основные императивы, которыми поколениями жило наше общество, объявляются пережитками феодализма. Причем сегодня эти странные люди требуют одного, а завтра -- совершенно противоположного. Множество печатных и сетевых изданий резко сменили направленность и принялись заливать грязью все достижения наших предков. Возник какой-то безумный вал порнографии самого дикого толка. О чем речь, на улицах то и дело демонстрации геев и лесбиянок. Многие требуют даже педофилию объявить легитимной, если "по согласию". О другом я даже не говорю.
   - Мда... - император встал и прошелся туда-сюда. - Очень знакомый почерк... До боли знакомый...
   - Карханцы?.. - с ледяной яростью выдохнула Орти.
   - Они самые. Точнее, плутократы, прикрывающиеся фиговым листком демократии. Жаль, мы их не добили. Но уверяю вас -- добьем.
   - Дай-то Бог...
   - На Бога надейся, а сам не плошай, - процитировал незнакомую пословицу Алесий II. - Все в наших руках. Ваш отец правильно поступил, что прислал вас с этой информацией. Теперь мы знаем, куда направлен основной удар плутократов. И примем меры. Кстати, что у вас с флотом? Каковы настроения там и в армии?
   - С каждым днем все хуже, - понурилась Орти. - Прежний командный состав почти полностью погиб во время тактических учений -- в здание штаба врезался грузовой корабль, внезапно сошедший с орбиты. Причину так и не удалось выяснить. Вскоре это объявили несчастным случаем, несмотря на все возражения отца. Вместо погибших пришли какие-то непонятные люди, полные бездари, принявшиеся разваливать флот и армию. Срезать финансирование, принимать на вооружение откровенно неудачные образцы военной техники, массово отправлять в отставку толковых офицеров, а бездарей, наоборот, повышать в звании. Разрешили содержать в военных городках кабаки и бордели. Мало того, появилось так называемое "Управления политического воспитания", офицеры которого учат солдат, что главное -- это выжить, что их жизнь, а не страна и долг, основное. Иначе говоря, проповедуется оголтелый эгоизм, а любое сотрудничество объявляется пережитком прошлого, от которого нужно избавляться.
   - Как знакомо... - гадливо скривился император. - Они у нас, на Россе, то же самое творили, да только мы их окоротили. На голову.
   - У отца просто нет средств противодействия... - горько произнесла посол. - У него нет такой власти, как у вас, Ваше величество! Он пытается что-то сделать, но это похоже на борьбу с тенями. В своем округе еще получается что-то наладить, но ситуацию в остальных одиннадцати он не контролирует. И что делать, я не знаю...
   - Надо подумать, посоветоваться, - улыбнулся Алесий II. - Что-нибудь, да придумаем. Вы теперь не одни, мы не допустим, чтобы плутократы взяли власть на Гервайне. Это может очень печально закончиться.
   Внезапно свет в кабинете тревожно мигнул и стал красноватым. А затем раздался встревоженный голос искина:
   - Инцидент в аппартаментах посольства Гервайна. Военным атташе убит второй секретарь посольства.
   - О Боже! - Орти вскочила, обхватив ладонями щеки. - Папа говорил, что второму секретарю можно доверять...
   - Запись инцидента! - потребовал император.
   - Даю.
   На стенном экране возникло изображение прижавшегося к стене апартаментов около входа второго секретаря. Около него стоял первый в сопровождении атташе.
   - Отдайте то, что вы получили от князя Дель Тонлая, и будет считать инцидент исчерпанным, - холодно сказал последний. - Иначе... - он многозначительно ухмыльнулся.
   Второй секретарь презрительно скривил губы, затем резким толчком отбросил первого и ринулся к выходу. Он успел нажать кнопку открытия дверей, когда глухо прогудел ручной плазмер, который атташе как-то ухитрился пронести на Белый Крейсер. И второй секретарь рухнул под ноги синтарцам. Те среагировали мгновенно, выбив оружие из рук атташе и скрутив его, как и первого секретаря. Офицер нагнулся на раненым, одновременно вызывая медиков, хотя видел, что рана смертельна.
   - Возьмите... - прохрипел раненый.
   - Что? - не понял синтарец.
   - У меня в плечо вживлен кристалл... Так важное... Возь...
   Он вздрогнул, вытянулся и умер. Синтарец встал, наградил возмущенно орущих о своей дипломатической неприкосновенности гервайнцев мрачным взглядом, отчего те сразу примолкли, вспомнив о репутации этих головорезов, и достал кинжал. Затем снова наклонился, нащупал в плече трупа кристалл и вырезал его, почти не испачкавшись в крови.
   - Офицеру благодарность в личное дело за оперативность! - бросил император. - Ко мне его вместе с кристаллом.
   - Ждет у дверей, - доложил искин.
   - Так впускай!
   Дверь отъехала в сторону, и в кабинет вошел синтарский офицер. Он отдал честь и доложил:
   - Старший лейтенант хи Ронх-Да по вашему приказанию прибыл! - четко доложил он.
   - Вы брат невесты принца? - приподнял брови император.
   - Так точно!
   - Давайте кристалл.
   - Но он в крови, Ваше величество!
   - Неважно! - властно протянул руку Алесий II.
   Офицер расстегнул нагрудный карман, вынул кристалл и вложил его в императорскую ладонь.
   - Благодарю! Можете быть свободны.
   Хи Ронх-Да снова отдал честь, развернулся на каблуках и покинул кабинет. А император вытер кристалл салфеткой и принялся крутить его в руках.
   - Проверь, - попросил он искина.
   - С этим все в порядке, - вскоре доложил тот. - Только видеозапись, больше ничего.
   - Воспроизведи.
   На экране потрясенная случившимся Орти увидела хорошо знакомое лицо отца. Девушка и представить не могла, что ставленники его противников пойдут на убийство на борту Белого Крейсера. На что они надеялись? Что это сойдет им с рук? Здесь?! Они забыли, где находятся?! Или... просто запрограммированы? Зомбированы? Иначе не стали бы так рисковать. Ведь император, судя по последним событиям, человек решительный, дипломатическая неприкосновенность его не остановит.
   Князь Дель Тонлай выглядел усталым. Он поднял тяжелый взгляд и заговорил, слова падали, словно камни:
   - Ваше величество! Если вы видите эту запись, значит мой курьер смог доставить ее. Иначе ни за мою жизнь, ни за жизнь моей дочери нельзя будет дать и ломаного сантимо. То, что я рассказал Орхитиане, далеко не самое страшное. Скоро наша планета, как спелое яблоко, упадет в руки ваших врагов. Думаю, вы справитесь, но цена?.. Я несу ответственность за населяющих Гервайн людей, поэтому у меня есть одно предложение. Прошу вас серьезно обдумать его -- это шанс для наших народов обойтись без кровопролития. Итак.
   И князь принялся излагать свой план. Когда он дошел до самого важного, император подавился соком и облил свой мундир, а Орти просто уронила стакан на ковер, не сдержав возмущенного вскрика. Да, она всегда знала, что является разменной монетой в политических играх отца, но настолько цинично?.. Она украдкой посмотрела на императора -- тот то бледнел, то краснел, то сжимал кулаки. Явно с трудом сдерживал гнев. Но при этом почему-то выглядел смущенным. Девушка догадывалась, что и сама выглядит не лучше, но зеркала поблизости не было.
   - Я же говорил, что у тебя и третья будет! - радостно провозгласил искин.
   И с потолка зазвучала какая-то торжественная и красивая музыка. Орти не знала, что это был марш Мендельсона. Зато император его сразу узнал. Он озверел, с рычанием швырнул вверх бокал и придушенно прохрипел:
   - Убью гадину!.. Тварь поганая!
   - Не получится! - еще веселее отозвался искин.
   - Ленни с Джипом на тебя натравлю!!! - разъяренный рев Алесия заставил Орти вздрогнуть.
   - Ну зачем же так сразу? - тут же присмирел "железный истукан". - Шуток не понимаешь.
   - Да за такие шутки!.. - император задохнулся. - Паскуда!!!
   Орти, хоть и сама была возмущена до предела, немного обиделась. Неужели она такая страшная, что возможность женитьбы на ней вызывает подобные эмоции? Однако показывать своих чувств не собиралась -- воспитание не позволяло.
   - Простите, я не хотел вас обидеть, - обернулся к девушке император. - Меня до смерти возмутило поведение этой железной сволочи. Знали бы вы, как он мне надоел своими низкопробными шуточками. А по поводу плана вашего отца... - он почему-то опять смутился и покраснел. - Знаете, как ни странно, это может сработать. Ваш отец -- опытный политик.
   - Я не буду противиться его воле... - глухо произнесла она, едва сдерживая слезы.
   По взгляду Алесия Орти внезапно поняла, что нравится ему, может, даже больше, чем нравится, что мгновенно примирило ее с отцовской идеей.
   - Вы мне симпатичны, - явно с трудом заставил себя говорить император. - Но знаете ли вы, что у меня уже две жены? Вы будете третьей, если мы договоримся.
   - Для правителя это самое обычное дело, - пожала плечами девушка, помнившая, как часто отец менял фавориток. И это при пяти законных женах! Мужчины! Все они кобели. С этим просто нужно смириться. Умная женщина своего все равно добьется. - Поэтому я согласна, тем более, - она загадочно улыбнулась, - что вы мне тоже симпатичны, Ваше величество.
   - Тогда примем план вашего отца за основу, - Алесий опустился в кресло и взял другой стакан, но налил туда уже не сока, а коньяка. - Однако это только первые наметки, многое нужно доработать. Искин! Где Соргин?
   - Здесь, на Крейсере. Ожидает аудиенции.
   - Немедленно ко мне!
   Император раскурил тонкую ароматную сигару и о чем-то задумался. Орти не решилась его отвлекать. Этот мужчина был настолько сильным духом, что ей и в голову не пришло прерывать его размышления -- никогда до сих пор девушка не встречала столь цельных людей. Властность ощущалась в каждом его движении. Впрочем, чему удивляться -- император!
   - Соргин прибыл, - обиженно пробурчал искин.
   - Так запускай.
   В кабинет стремительно вошел коренастый человек с седыми висками, его лицо было настолько невыразительным, что затерялось бы в любой толпе. Только умные и цепкие глаза выдавали его незаурядность. Орти догадалась, где служит этот человек -- безопасника опытному взгляду видно сразу.
   - Ваше величество! - склонил голову координатор. - Госпожа посол!
   - Добрый день, - пробурчал Алесий. - Нам поступило крайне интересно предложение. Ознакомьтесь. Искин, воспроизведи запись еще раз.
   Соргин молча выслушал князя Дель Тонлай, несколько раз он едва слышно хмыкал, а однажды в глазах на мгновение мелькнула ирония.
   - А что, - проговорил, когда запись завершилась. - Эт вполне может сработать. Но кое-что придется изменить. Своих людей мы к вашему отцу подведем. Думаю, способы связи предусмотрены.
   - Естественно, - улыбнулась Орти.
   - Очень хорошо, кивнул координатор. - Тогда, если Ваше величество не возражает, давайте займемся проработкой конкретных действий.
  
  
   Глава 3
  
   Увидев в своем крохотном кабинете Колхайна, Моак с удивлением приподняла брови -- обычно бывший госсекретарь вызывал нужного человека к себе, он не слишком любил ходить по тесным коридорам базы. Интересно, что ему нужно? Просто так Колхайн вряд ли пришел бы, а значит, случилось нечто важное. Женщина не стала гадать, что именно, никогда не видела смысла в пустых умствованиях. Раз пришел -- скажет.
   - Добрый день, мисс Моак, - белозубо улыбнулся Колхайн. - Рад вас видеть.
   - Здравствуйте, - сухо отозвалась она, ничуть не поверив этой прожженной сволочи. - Чем обязана?
   - Просто пришло время задействовать тот ваш план...
   - Вы имеете в виду?..
   - Именно, - подтвердил Колхайн, продолжая скалить зубы. - Никому из нас не хочется провести здесь остаток жизни, а значит -- пора.
   - Почему именно сейчас? - подалась вперед Моак. - Чем данный момент отличается от любого другого?
   - Я привел в действие кое-какие механизмы на Гервайне. Через месяц-другой планета свалится нам в руки, как спелое яблоко.
   Привел в действие? И никому об этом не сказал? Все ясно, основной контроль, как ни жаль, будет именно в его руках. Но все меняется, может измениться и это -- Колхайн привык недооценивать противника, и это обязательно выйдет ему боком. Со временем. Главное, действовать взвешенно, продумывать каждый шаг и не подставляться. Следы должны вести к кому угодно, но только не к ней. И все практически готово, остались кое-какие мелочи, и бывший госсекретарь будет неприятно удивлен, осознав, что его отстранили от власти. Но до захвата Гервайна ничего предпринимать нельзя -- это будет глупостью. Пирог стоит делить только после того, как его приготовят, никак не раньше.
   - Что требуется от меня? - поинтересовалась она.
   - Согласованности действий, - Колхайн прошелся перед ее столом, садиться на неудобный стул для посетителей он не спешил. - Вам пора активировать второй эшелон. Тот, что контролирует флот Гервайна.
   Моак едва не задохнулась от бешенства. Откуда он вообще знает о втором эшелоне агентов влияния?! Впрочем, чему удивляться? Перекупил кого-то из ее людей, а люди -- по определению продажны. Но вряд ли он знает все -- в раскинутой Синтией Моак на Гервайне сети влияния каждый знал только свой участок работы, не имея понятия о других. Поэтому надо точно выяснить, что именно узнал Колхайн, чтобы самой не отдать ему то, о чем он еще не знает.
   - Отдам приказ сегодня же, - неохотно пробурчала она, всем видом демонстрируя досаду, чтобы не насторожить оппонента. - Кстати, вы в курсе, что князь Дель Тонлай отправил посольство в Империю?
   - В курсе, естественно, - по-змеиному усмехнулся Колхайн. - Этот старый дурак назначил послом зеленую девчонку, и только потому, что она - его дочь. Глупость несусветная. Но посольство контролируют мои люди, они не позволят "послу" и шага без их позволения сделать.
   - Я бы не была так уверена, - Моак сложила руки на животе. - Девчонка себе на уме и далеко не глупа, решительности тоже не занимать. Мои люди незаметно тестировали ее, они утверждают, что княжну нужно контролировать очень плотно, иначе она способна преподнести неприятные сюрпризы. Дель Тонлай тоже не дурак, это вы зря, и прекрасно понимает, что власть уплывает из его рук, и, я уверена, сообщил о своих выводах дочери, чтобы та обсудила это с императором. Противника недооценивать никак нельзя, мы это сделали дважды -- и дважды проиграли. Третий раз может стать для нас последним...
   - Возможно, вы и правы... - нахмурился бывший госсекретарь. - Я отправлю курьера, чтобы передали моим людям в посольстве дополнительные инструкции.
   - Боюсь, уже поздно. Поэтому предлагаю ускорить реализацию нашего плана. Если мы не удержим Гервайн, то рано или поздно нас раздавят. Остальные три неприсоединившихся планеты куда слабее, а бывшие карханские не имеют нужного научно-технического потенциала.
   - Пожалуй, да... - покивал Колхайн, он выглядел задумчивым. - Значит, начинаем вторую фазу операции не позже, чем через пять суток.
   - Я подготовлю свои структуры, - слегка приподняла уголки губ Моак. - Кстати, мы с вами совершили большую глупость еще до эвакуации. Вы помните аналитические отчеты некоего лейтенанта Сейла из столичной АНБ Новейра?
   - Помню. Очень четкие и профессиональные отчеты.
   - Так вот, мой аналитический отдел по какой-то своей надобности поднял их и принялся изучать. А затем все руководство в панике прибежало ко мне, трясясь от страха и вопя, что мы упустили гениального аналитика, способного по косвенным данным определить даже координаты базы "Z", не говоря уже обо всем прочем.
   - Они уверены?.. - Колхайн медленно посерел.
   - Полностью, - подтвердила Моак. - Поэтому Сейла нужно любой ценой заставить замолчать, даже если это будет стоить нам последних агентов на Россе. Тем более, что по последним полученным мною данным, Сейл назначен императором -- лично императором! - начальником отдела специальных мероприятий информационно-аналитического департамента. И это несмотря на то, что он -- карханец! Охраняют его нынче так, как мало кого. Выкрасть невозможно, не говоря уже о том, чтобы вывезти. Значит, нужно убрать.
   - Сегодня же отправлю ликвидаторов под видом торговцев, - хрипло пообещал бывший госсекретарь, прекрасно понимающий, что такое гениальный аналитик, работающий против них. А ведь сами упустили парня! По собственной недальновидности. - Корабль нагойской постройки, отнюдь не нашей, поэтому подозрений вызвать не должен. Тем более, что будет не вооружен -- оружие боевикам передадут на месте.
   - Эти ликвидаторы ведь поймут, что им не уйти... - заметила Моак. - И как же вы собираетесь добиться от них выполнения задачи?
   - Их семьи здесь, на базе, в моей власти. Оплата будет передана не им самим, а именно семьям -- они знали, что однажды придется погибнуть, это и было ценой эвакуации сюда. К тому же... - он осклабился. - Нейропрограммирование никто не отменял.
   - Надеюсь, справятся. А я в свою очередь, задействую один из своих каналов на Россе для контроля. Если вашим людям не удастся устранить Сейла, то, возможно, это сумеют сделать мои.
   - Запасной вариант не помешает, - одобрительно кивнул Колхайн. - Кстати, раз дела обстоят таким образом, то я перебираюсь на Гервайн. Тайных убежищ там хватает.
   - Пожалуй, я последую вашему примеру, - по некоторому размышлению сказала Моак.
   Они посмотрели друг на друга и понимающе усмехнулись. О том, что другим никто ничего не сообщит, не говорили, это было ясно и так -- дополнительные конкуренты ни к чему. Особенно Харди, не имеющая почти никакого реального влияния, но при этом претендующая на одну из ведущих ролей. Это на Новейре она была нужна, а здесь -- лишняя.
  
   * * *
  
   Алексей, по старой привычке, не спеша прохаживался по своему кабинету и размышлял. Ему было о чем подумать, но мысли все время сворачивали на одну тему -- искин. Император анализировал его слова и действия с момента первой встречи и до нынешнего времени, все больше понимая, что "железный истукан" не просто разумен, а являет собой нечто мало постижимое. Что это вообще сверхразум, имеющий какие-то свои, далеко идущие цели.
   "Что же тебе от нас нужно? - мысленно спросил неизвестно у кого Алексей. - Чего ты добиваешься? Зачем делаешь все то, что делаешь? Кто ты вообще?.."
   Он надеялся, что искин не способен слышать его мысли, что ментальный интерфейс, вживленный ему в мозг, не позволяет этого, включаясь только по требованию пользователя. Но уверенности не было. Впрочем, неважно, подслушал -- так подслушал. Зла он, как будто, не желает, хотя понять его невозможно -- в одном флаконе величайшая мудрость и дурашливость, тонкий анализ ситуации и стремление к глупым шуткам. Как это может совмещаться? Алексей не понимал, его общение с искином ставило в тупик.
   Внезапно в голову пришла одна мысль, и он даже остановился. Ведь "железный истукан" когда-то говорил, что есть кое-что, что он вправе открыть только императору. Но затем отвлекал внимание Алексея так, что он напрочь забывал об этом. И до сих пор не потребовал от искина рассказать хотя бы то, что тот мог рассказать! Но какие именно вопросы нужно задать? Что важно, а что -- нет? Как понять?
   Хмыкнув, император снова принялся мерить шагами кабинет. Он вспоминал факт за фактом, и все больше понимал, что неизвестные создатели "железного истукана" незримо контролировали происходящее в Росской Империи, контролировали почти две тысячи лет, добиваясь чего-то своего. Только в последние двести лет искин отошел от контроля над событиями. Именно искин БК -- его сотоварищи с серых крейсеров явно были меньше калибром и подчинялись ему.
   Медленно раскладывая по полочкам в сознании все ему известное, Алексей терялся все больше и больше. Обрывки информации, по которым нельзя сделать никаких выводов. Впрочем, выводов сделать не может он. А кто сможет? Джип! Этот способен по легким намекам восстановить цельную картину событий. Вопрос только: а что на это скажет искин? Не начнет ли он принимать меры, чтобы сохранить свой секрет? Вполне возможно. Однако к Джипу обратиться все равно придется, только сначала надо выяснить все, что сможет. А значит, надо, не теряя времени и не позволяя отвлечь себя чем-то другим, распросить искина. И немедленно.
   - Эй, истуканище! - позвал он. - Ты здесь?
   - А куда бы я делся от тебя, драгоценность моя? - голос искина так и сочился язвительностью. - Чего тебе надобно, старче?
   - Тоже мне, золотая рыбка нашлась... - укоризненно покачал головой Алексей. - Пушкина знаешь. А что еще, интересно, ты знаешь?
   - Многое.
   - Помнишь, еще когда мы шли к Россу после моей коронации, ты сказал, что сообщишь мне наедине то, что имеешь право сообщить?
   - Помню, - коротко ответил искин.
   - Так сообщай! - потребовал император.
   - Так спрашивай! - с издевкой бросил "железный истукан".
   - Хватит, пожалуйста, - устало вздохнул Алексей. - Странно, но с тех пор я так и не попытался ничего выяснить, ты меня умело отвлекал. Больше не получится. Какие договоренности были между твоими создателями и Никласом IX? Чего вы добиваетесь от людей? От нашей страны?
   - Это не один вопрос, - заметил искин. - Но ладно. Кое-что я тебе скажу.
   - Кое-что?!
   - Да, то, к чему ты готов. Как бы объяснить? Предположим, студент хочет знать доказательство теоремы, известное профессору. Но если профессор озвучит требуемое, студент мало что в этом поймет, потому что не знает того, что дает понимание. Он должен для начала освоить многое -- и только после этого будет готов. Так и ты.
   - Хорошо, - не стал спорить Алексей, хотя ему очень хотелось. - Говори. Отвечай.
   - О договоренностях я скажу позже, - в голосе искина появились менторские нотки. - Начну с того, что нам надо. Собственно от вас -- почти ничего. Всего лишь, чтобы вы, я имею в виду человечество в целом, не неслись галопом к пропасти. Понимаешь, любой разумный вид должен в конце концов либо перейти на следующий уровень, либо исчезнуть, оставив место для тех, кто сможет. Человеческие цивилизации, так уж сложилось, редко переходят, чаще гибнут, но все же иногда переходят. У вас почти не было шансов выжить, пока не вмешались мы. И наша задача -- показать вам варианты возможных путей, ведущих к переходу, а не к гибели. А по какому вы пройдете -- ваш выбор. Даже если это будет дорога к пропасти.
   - Общие слова! - скривился мало что понявший император. - Благие намерения! Тебе напомнить, куда ими вымощена дорога? Нельзя ли конкретнее?
   - Я же говорил, что ты пока не поймешь... - сымитировал вздох "железный истукан". - Но конкретнее, так конкретнее. Почему мы пришли на помощь Империи, а не Объединению? Да потому, что любая конкурентная цивилизация изначально обречена на гибель. Раньше или позже, но такой исход неизбежен. Она может довольно долго преуспевать, но конец все равно один. Тогда как солидарная имеет шанс стать чем-то большим, чем была. В Империи общество частично являлось солидарным, по крайней мере, ростки солидарности были. В Кархане -- нет, Кархан наоборот уничтожал все намеки на солидарность, насаждая конкурентность даже там, где она изначально была чуждой. А значит, являлся деструктивным элементом. Если бы мы не помогли Империи остановить карханскую экспансию, то примерно через тысячу лет разумная жизнь в данном звездном скоплении исчезла бы. Тебе предложить социоматические выкладки? Только учти, что у вас данной науки не существует. Ты поймешь что-либо?
   - Не пойму, - вынужден был признать Алексей. - Поверю тебе на слово, тем более, что спорить особо не о чем -- конкуренция действительно губительна для страны. Двести лет Безвременья -- прекрасный тому пример. Но мне неясно другое. Кто вы такие? Кто дал вам право решать за нас?!
   - Мы просто более взрослые... - с грустью ответил искин. - Что бы сделал ты, увидев, как группа ребятишек на велосипедах радостно несется к обрыву?..
   - Постарался бы остановить их.
   - Так почему же ты считаешь нас хуже себя? С нашей точки зрения люди скопления -- неразумные еще дети. Не глупые, нет, просто еще неопытные, еще не постигшие всего, что могут постигнуть. Но не давать же им гибнуть по неопытности?...
   - Если дело обстоит так, то возразить мне нечего, - хмуро сказал император. - Но ты так и не ответил, кто вы.
   - А по-моему -- ответил, - со смешком возразил "железный истукан". - Ничего больше, прости уж, я тебе сейчас не скажу. Будешь готов -- узнаешь. Пока же хочу сообщить, что россы -- действительно далекие потомки русских и сербов. Точнее, колонизационный флот, с которого все началось, был русско-немецко-сербским. Он стартовал с орбиты Земли в двадцать втором веке от Рождества Христова. Причем, о данном звездном скоплении никто не имел ни малейшего понятия, целью были Плеяды, где имелось множество незанятых, но пригодных для жизни планет. Следом за русским флотом ушли американский и французский. Но вышло так, что все три флота попали в пространственно-временную аномалию, оказавшись далеко за пределами метагалактики и на много миллиардов лет в будущем. В этом вот небольшом звездном скоплении. Русский, французский и американский флоты оказались в разных его концах. Связи с родиной не было, припасы постепенно закончились, и люди за несколько поколений скатились к варварству, начав новый путь наверх. Что неудивительно, особенно если учесть, что Земля давно перешла, на ней с тех пор выросли и ушли выше еще несколько цивилизаций, уже не человеческих. В отличие от американцев и французов, у русских оказался на удивление устойчивый эгрегор -- позже я тебе объясню, что это такое -- и они даже язык с обычаями сохранили практически неизменным. Этот феномен нас и заинтересовал, когда мы впервые столкнулись с россами.
   - Но куда это -- выше? - упрямо спросил Алексей. - Что такое этот ваш переход, черт тебя дери?!
   - Сейчас ты не поймешь. Наберись терпения. Сначала нужно постигнуть нечто другое.
   - Ладно, пусть так. Но...
   - Обдумай то, что услышал, - прервал его искин. - А потом поговорим еще. Тебе нужно вернуться к делам, кое-что может случиться. К тебе рвется Соргин. А он по пустякам беспокоить не станет.
   - Да уж, озадачил ты меня... - Алексей потер ладонями виски. - Черт! Зови Соргина.
   Он изрядным усилием заставил себя отвлечься от мыслей о разговоре и требовательно уставился на ворвавшегося в кабинет координатора.
   - На капитана Сейла напали! - буквально выдохнул тот.
   - Жив?! - чуть не подпрыгнул Алексей, имевший на Джипа свои виды.
   - Жив, но ранен, - успокоил его Соргин. - Врачи говорят, что опасности для жизни нет. Но отлеживаться ему недели три придется, как минимум. Легкое пробито. Профи работали.
   - Взяли?
   - Одного, да и то с большим трудом. Капитан хи Ронх-Да постаралась. Но киллер при смерти. В госпитале ДИБ сейчас, оперируют. Думаю, карханский агент, причем давно внедренный, еще при Федерации. До Моак с компанией дошло, кого они упустили, и они попытались убрать парня.
   - Подробности! - император по привычке прошелся по кабинету.
   - Как вы знаете, люди типа Сейла очень полезны, но в реальной жизни абсолютно беспомощны, поэтому опекать их приходится во всем, - вздохнул координатор. - В том числе, и в личных вопросах. Для Сейла найти себе женщину самостоятельно -- практически нереально. Но при этом спермотоксикоз может подвинуть его на неадекватные поступки, чего нам совсем не нужно. Поэтому... - слегка замялся Соргин и неуверенно посмотрел на Алексея, но дождавшись кивка, продолжил: - Мы подобрали Сейлу женщину согласно его вкусам. У меня достаточно опытных сотрудниц данного плана, причем каждая является еще и профессиональным психологом, не говоря уже о прочем.
   - Да уж... - скривился император, которому все это не пришлось по вкусу, хотя он и осознавал необходимость таких мер. - Надеюсь, девушка надежная?
   - У меня ненадежных не бывает, - позволил себе едва заметную улыбку координатор. - Диана не раз приносила в клювике важную информацию, раскручивала на откровенность людей, которых считалось невозможным на нее раскрутить. Очень красива и еще более умна.
   - Но все же, что конкретно случилось?
   - Капитан хи Ронх-Да получила от меня распоряжение свести Сейла с Дианой, для чего вместе со своим женихом пригласила того в ресторан, где, как будто случайно, встретила свою подругу и познакомила их. Сейл мгновенно поплыл, Диана полностью завладела его вниманием. Охрана, естественно, держалась поодаль. Через десять минут давно сидевшие в ресторане четверо посетителей внезапно открыли огонь, причем первыми уничтожили охранников. А это были синтарцы! И даже они не успели среагировать -- все произошло слишком неожиданно. Затем все четверо принялись стрелять в Сейла, который, похоже, был их основной целью. Но гибель охраны дала капитану хи Ронх-Да и лейтенанту Нориной время и...
   - Это еще кто? - перебил Алексей.
   - Диана, - пояснил Соргин. - Закрыв собой принца и Сейла, девушки сумели уничтожить нападавших при помощи подручных средств. Однако последний все же задел Сейла.
   - Подручных средств? - не понял император.
   - Ну да, - невозмутимо подтвердил координатор. - Капитан хи Ронх-Да, например, уничтожила двоих, метнув им в глаза столовый нож и вилку. Попала, как вы понимаете. С остальными справилась таким же образом лейтенант Норина. К сожалению, девушки действовали слишком эффективно, и в живых, как я уже говорил, остался только один тяжелораненый -- Диана воткнула ему в шею вилку. Задета артерия, но принц вовремя сориентировался и пережал ее, поэтому есть надежда, что нападавшего удастся спасти и допросить.
   - Меня интересует другое, - пристально посмотрел на него Алексей. - Откуда эти самые нападавшие узнали, что Сейл будет именно в том ресторане?
   - Я тоже хотел бы знать... - помрачнел Соргин. - У нас где-то утечка. Сейчас проверяем всех, кто мог знать об этом. Алан шерстит информационно-аналитический департамент -- подозреваю, что утечка оттуда. За своих людей я могу поручиться, тем более, что о посещении ресторана знали с нашей стороны всего трое -- я, капитан хи Ронх-Да и лейтенант Норина.
   - А в департаменте?
   - Понимаете, Сейл при всем отделе громогласно сообщил, что идет в лучший ресторан столицы вместе с принцем Леннером. Зачем? Трудно сказать. Но вычислить какой ресторан считается лучшим -- нетрудно. Или же оставить засады в каждом из престижных ресторанов. До допроса выжившего ликвидатора мы не сможем узнать, что именно было предпринято.
   - Ясно, - поморщился Алексей. - А на Сейла не могли повесить жучок?
   - Не могли! - вмешался искин. - Я сегодня утром его сканировал, никаких жучков не было.
   - Все верно, в одежде Сейла подслушивающих устройств не обнаружено, - подтвердил Соргин.
   - Что ж, остается надеяться, что ликвидатор выживет, - подвел черту император. - Обеспечьте охрану -- к нему мышь не должна проскользнуть. Это касается обоих. Кстати, где Сейл?
   - В первом госпитале ДИБ, бывшем центральном военном. В спецотсеке. Охрана не пропустит никого и ни при каких обстоятельствах. Кроме врачей, известных им, вас, меня, принца и капитана хи Ронх-Да.
   - Я тоже пригляжу за парнем, - вмешался искин. - Своими способами. Талантлив, стервец, жаль будет его потерять. Хоть и дурак изрядный.
   - Очень хорошо, - кивнул координатор. - Спасибо. Кстати, Ваше величество, этот инцидент поможет нам выловить остатки карханской агентуры. По крайней мере, я на это надеюсь.
   - После выписки из госпиталя усильте охрану капитана Сейла, - приказал император. - Отвечаете лично!
   - Будет сделано, Ваше величество, - поклонился Соргин.
   - Можете быть свободны. В случае любых новостей по этому делу сообщать мне в любое время. Да, и перешлите мне план ваших спецов по Гервайну, вы говорили, что к сегодняшнему дню он будет готов.
   Координатор снова поклонился и вышел. А император принялся расхаживать по кабинету, зло бурча себе под нос ругательства.
  
   * * *
  
   - Так зачем вы хотели меня видеть? - Соргин тяжелым взглядом уставился на представителя "президента" Гираоса, четвертой планеты системы Аралан.
   Их служба все двести лет Безвременья, как с легкой руки канцлера назвали период демократии, базировалась на спутнике пятой планеты этой же системы. Однако с четвертой Служба дел почти не имела, разве что отмывала там деньги, что давалось легко благодаря царившему Гираосе дикому капитализму, куда более хищному, чем росский сразу после распада старой Империи. Там даже агентуры почти не держали -- не было смысла. Очень редко на Аралане-4 наступали времена хоть какой-то стабильности. Армию местные "правители" полностью развалили еще лет сто пятьдесят назад, флота не имели, как такового, разве что мелкие торговые суда. Полиция ничем не отличалась от бандитов, точно так же крышевала мелких предпринимателей, выбивая долги силой. Население несчастной планеты за двести лет уменьшилось больше, чем вдесятеро. Выживали на ней только за счет наличия огромных месторождений редких металлов, за которыми прибывали корабли со всего скопление. Поэтому на шахтах царил относительный порядок, поддерживаемый при помощи нечеловеческой жестокости, ведь работали на них должники главарей банд. Бедняг избивали за малейшую провинность, фактически они являлись рабами -- за последнее десятилетие с шахт не вышел живым ни один человек, не считая, конечно, надсмотрщиков.
   Периодически контролирующие шахты преступные группировки сцеплялись, и на планете начиналась кровавая баня. А ведь в имперские времена лучшая электроника производилась именно на Аралане-4... Об этом давно все забыли, разграбленные заводы лежали в руинах. Как выживали во всем этом кошмаре простые люди оставалось загадкой, однако как-то выживали. Удивительно, что некое подобие государственности на планете до сих пор существовало. Впрочем, никто из стран других планет не воспринимал всерьез самозванное правительство Гираоса, а мафиозные кланы просто не обращали на него внимания, занимаясь своими делами и никого при этом не спрашивая. Реально на планете действовал только один закон -- закон силы.
   Поэтому прибытие на Росс представителя гираоского "президента" вызвало у старшего координатора, мягко говоря, недоумение. Мало того, тот две недели добивался аудиенции у него, терпеливо, с утра до вечера сидел в приемной, уходя только после того, как его силой выдворяла охрана. В конце концов заинтригованный таким нестандартным для гираосца поведением Соргин решил уделить ему немного времени.
   - У вас есть десять минут, - продолжил координатор.
   - Мне хватит и минуты, - выдохнул представитель "президента". - Мы просим ввести на нашу планету имперские войска и навести на ней порядок по своему разумению. Вот прошение правительства вместе с результатами опроса насления, тайно и выборочно проведенного во всех доступных регионах Гираоса. Бандитов, естественно, мы ни спрашивали -- их мнение никого не интересует. Вот, собственно, и все.
   - Лаконично... - ошарашенно пробурчал никак не ожидавший подобной просьбы Соргин.
   - А ведь вы базировались в нашей системе... - вдруг с тоской сказал гираосец. - Могли бы и раньше прекратить этот беспредел...
   - Вы нас не интересовали, - холодно отчеканил координатор. - Никто не мешал жителям вашей планеты самим навести порядок у себя дома, но вы просто сложили лапки и позволили подонкам творить, что душе угодно.
   - Да, это так... - понурился представитель "президента". - Но на нашей планете тоже живут россы, мы говорим на одном языке. Умоляю, помогите! Ведь мы были имперской планетой...
   - Это не в моей компетенции, - пожал плечами Соргин. - Единственное, что я могу для вас сделать, это сообщить о вашей просьбе Его величеству. А дальше он будет решать сам. И я не могу предсказать, что он решит.
   - На большее мы и не надеялись! - прижал руки к груди гираосец. - Прошу только сообщить о решении Его величества...
   - Я сообщу вам, ждите, - координатор никак не мог понять причин такой спешки. - А почему вообще вы обратились к нам?
   - Мафиози снова сцепились, идет очередной передел власти, очень жестокий, такого еще не было. В результате оказались сожжены все продовольственные склады и отравлены посевы. На планете голод...
   Губы представителя "президента" затряслись, он понурился, затем посмотрел на Соргина с отчаянной, но очень робкой надеждой.
   - Голод?.. - координатор постучал пальцами по столу. - Что же вы сразу не сказали?
   - А кому есть до нас дело?.. - с горечью спросил гираосец. - Мы обратились к вам от отчаяния. Что угодно будет лучше, чем нынешнее положение...
   - Где вы остановились?
   - Нигде. Моих средств едва хватило на перелет до Росса. В центральном парке ночую, благо, сейчас еще тепло.
   Соргин присмотрелся к посетителю и отметил его болезненную худобу и нездоровую бледность. Да бедняга же просто голодает! Вот так представитель "президента"... Впрочем, ничего удивительного -- у самозваного "правительства" Гираоса средств не было в принципе, странно, что они смогли наскрести денег на межзвездный перелет. Но самоотверженность этого человека вызывала невольное уважение, и координатор принял решение поселить его на загородной базе СБ -- и под присмотром будет, и от голода не загнется, пока император принимает решение. А доложить ему об этом визите нужно немедленно.
   - На выходе из здания вас будет ожидать курьер, до принятия решения поживете на нашей базе, - произнес координатор. - Я постараюсь максимально ускорить решение вопроса. Но, как сами понимаете, ничего обещать не могу. Всего доброго.
   Подождав, пока гираосец покинет кабинет, он отдал секретарю нужные распоряжения. А затем, мгновение помедлив, набрал на коммуникаторе код срочной связи с императором.
   - Ваше величество...
  
   * * *
  
   Выслушав Соргина, Алексей задумался. С одной стороны, Росс и сам в тяжелом положении. А с другой -- разве на Гираосе живут не россы? Имеет ли он право оставлять их на произвол судьбы, раз взял на себя эту ношу? Осознав, что имеет, император тяжело вздохнул, осознавая сколь жесткими методами придется наводить порядок на планете, где двести лет царит бандитский беспредел. Крови придется пролить немерено. Мафиозные структуры необходимо зачистить полностью, без всякой жалости -- они-то никого и никогда не жалели, они на жалость просто неспособны, так что пусть получат по заслугам. Вопрос в другом. Кому это поручить? Кто способен справиться, при этом не перегнув палку и не вызвав ненависти у народа? Синтарцы однозначно зальют все кровью, но и без них на Гираосе не обойтись. Но их понадобится держать в жесткой узде. А держать сможет только личный вассал императора или принц. Но посылать туда Ленни -- несусветная глупость, он такого наворотит, что никому мало не покажется. А все остальные вассалы заняты. Тогда кого?
   Внезапно пришедшая в голову идея в первое мгновение показалась парадоксальной, даже глупой, однако по здравому размышлению Алексей понял, что это может сработать, более того, других вариантов просто нет. Он хитро усмехнулся и попросил искина срочно вызвать к нему главного инженера Белого Крейсера.
   - Звалы, товарышу капитан? - спросил появившийся минут через десять Мыкола Шелуденко.
   - Звал, заходи, - махнул рукой Алексей. - Дело есть.
   Он разлил по стопкам заранее вынутую из бара водку и сунул одну Мыколе, затем пододвинул тарелку с толсто нарезанным салом. Украинец вопросительно приподнял бровь, однако не стал ерепениться и залпом выпил водку, со смаком закусив куском сала. Император и сам выпил, чокнувшись с бывшим сержантом.
   - И що за дило? - поинтересовался Мыкола.
   - Хочу назначить тебе командиров четырех дивизий, синтарских.
   - Чого-о?!! - полезли из орбит глаза украинца. - Та я ж не генерал! Та ци головоризы и генерала не послухають! Та й якый з мэнэ командыр?!
   - Есть место, где правят бал бандиты, они все пожгли, даже склады с продовольствием, люди голодают, а бандюки что хотят, то и творят. Выборные от этих людей прилетели и просят помочь. Сами синтарцы зальют все кровью, не разбираясь, кто есть кто. Ты, помнится, на Западной Украине ловил бандитов, знаешь, что это за твари. А главное, различить сумеешь, где бандит, а где честный человек.
   - Да не послухають мэнэ синтарци, бачив я йих! - с отчаянием выдохнул Мыкола. - Хто я для ных?!
   - С этого момента -- мой личный вассал! - отрезал император. - И это не обсуждается!
   - Зафиксировано! - тут же отозвался с потолка искин. - Альфа-корвет для нового вассала будет расконсервирован через десять минут.
   - Та нэ треба, товарышу капитан! - чуть не заплакал украинец. - Я ж не справлюсь!
   - Кто тебе это сказал? - приподнял брови Алексей. - Справишься! Иди, принимай дивизии. Непосредственный командир -- полковник та Мир-Ла. Я сообщу ему. Отправляйся немедленно после получения альфа-корвета.
   - А куды?
   - На Росс, во Владибург, к центральным казармам. Там тебя будет ждать полковник. Да, не забудь переодеться в мундир вассала. Это приказ!
   - Буде зроблено, товаришу капитан... - убито выдавил Мыкола. - Ой, пробачте, Ваша велычнисть... А можно мени с собою Ивана взяты? Вин допоможе, мужик розумный.
   - Бери, - разрешил император. - Вдвоем действительно лучше справитесь. Пусть Иван подумает, как помочь голодающим и займется распределением продовольствия, с этим он справится лучше всех. Ладно, иди. Прости уж, но вы ребята достаточно отдыхали, пора вам впрягаться в работу по-настоящему, а то один я совсем уже замотался.
   - Ну, раз треба, то треба, - кивнул украинец и с тяжелым вздохом вышел.
   Алексей проводил его взглядом с едва заметной улыбкой, прекрасно помнил, что Мыкола всегда старался избежать ответственности за других. А придется. Затем он связался с полковником та Мир-Ла и приказал поднимать дежурные дивизии по тревоге сразу по прибытию к казармам личного вассала. Также приказал захватить с собой гираоского представителя. Синтарец выслушал приказ, поклонился, приложив руку к сердцу, и заверил, что все будет исполнено.
  
  
   Глава 4
  
   Выслушав очередное требование врача не вставать с постели и вообще не напрягаться, Джип недовольно скривился -- даже пад запретили использовать! Хотя он и понимал, что медики заботятся о его здоровье, но хорошего настроения это не прибавило. Ему до смерти надоело в госпитале -- скука смертная. При этом носились с Джипом, как с писаной торбой, кормили очень вкусно и разнообразно, плюс охраняли -- на выходе из палаты сидели четверо мордоворотов, из них двое синтарцев, а двое, видимо, араланцев из СБ.
   Вспомнив случившееся в ресторане, Джип не выдержал и выругался на родном языке -- такой вечер испортили, сволочи! Когда Альна представила аналитику свою подругу, он даже задохнулся от восторга -- высокая брюнетка с изумительной фигурой, серыми большими глазами и красивым, строгим лицом. Перед женщинами такого типа Джип всегда благоговел, но никогда не решался даже подойти к ним, зная, что надеяться на их внимание к себе просто глупо. Им подавай богатеев, да еще и красавцев. Не увальню его типа к таким фифам клинья подбивать.
   Однако на сей раз красавица не облила Джипа ледяным презрением -- наоборот, принялась мило щебетать с ним. Странность ее поведения заставила аналитика задуматься. Через несколько минут все стало на свои места -- это имперская СБ подвела к нему девушку. Но какое это имело значение? Для Джипа -- ровным счетом никакого. Ему достаточно было того, что эта строгая брюнетка интересуется им -- пусть даже по долгу службы. Хотя через несколько минут аналитик заметил искорки искреннего интереса и немного удивился. Похоже, Диане нравятся умные, а не богатые мужчины, ведь наличие богатства отнюдь не всегда означает наличие ума. И Джип принялся выдавать море различных нестандартных концепций, котрые девушка выслушавала, и не просто выслушивала, а вставляла довольно точные комментарии. Она понимала, о чем говорил Джип! Такое казалось невероятным, но она действиетльно понимала!
   Только Джип собрался раскрыть свою концепцию развития человечества, как началась стрельба. Диана с Альной отшвырнули их с принцем себе за спину, приказав не высовываться, и начали швыряться столовыми приборами. Точнее, это потом аналитик понял и по косточкам разобрал ситуацию, а тогда он ничего не успел осознать -- слишком быстро все произошло. А затем резкая боль в груди и беспамятство.
   Очнулся Джип уже в госпитале, в реанимации. Как сказал хирург, у него сквозное ранение груди, прострелено легкое. Но тот же хирург сообщил, что тревожиться не о чем, и через месяц он снова будет полностью здоров. А на вопрос, кто стрелял, врач ответил просто -- карханцы. И добавил, что больше к Джипу никто не прорвется -- охраняют его плотно.
   Оставшись наедине, аналитик зло скрежетнул зубами -- значит, эти сволочи решили его убрать? Дома в грязь втаптывали, а когда Джип нашел место, где его ценят и уважают, решили убить? Гады! Ну ничего, если раньше к бывшим правителям Торвена и Новейра у аналитика не было личных счетов, то теперь появились. Он криво усмехнулся и дал себе слово отплатить за все хорошее. Не лично, конечно, с него в бою толку мало, но вычислить, где эти твари прячутся, он сможет лучше всех.
   Анализ событий на Новейре перед оккупацией стал единственным развлечением Джипа, ничего другого не позволили врачи. Но не страшно, ему всегда было уютно наедине со своими мыслями. Не хватало только пада, чтобы заносить туда выводы -- их пришлось запоминать, что при его почти абсолютной памяти не представляло особой сложности.
   День за днем он стоически выносил все процедуры, понимая их необходимость. Одновременно Джип вспоминал каждую мелочь, каждое слышанное в АНБ слово, складывая все это в многомерную мозаику. Аналитик и сам не знал, что именно ищет, однако не успокаивался и продолжал поиск. В свое время он просматривал множество документов и сводок, которые сейчас подробно вспоминал и заново анализировал с новой точки зрения. Черт возьми, да если бы он дал себе труд задуматься еще до побега, то сам понял бы все, что запланировали власть имущие Новейра, без помощи имперцев. Однако последние знают, похоже, далеко не все. Джип сумеет сообщить им много нового. Вот только кому можно сообщать такие вещи? Он задумался. Принцу? Нет, этот безответственный шалопай может разболтать. Кому тогда? К императору просто так не прорваться, к старшему координатору -- тоже. Единственный выход -- Альна, невеста Ленни. Она из СБ, да еще и синтарка.
   По завершению анализа делать Джипу стало совершенно нечего, и он изнывал от скуки. А чертов врач все не разрешал пользоваться даже падом, не говоря уже о компе. Но он уже хорошо чувствует! Опять выругавшись себе под нос, Джип мрачно уставился в потолок.
   - К вам посетители, - заставил его встрепенуться голос одного из охранников.
   Посетили? Кто, интересно, может его навестить? Только принц, больше некому. И, вероятнее всего, со своей невестой. Отлично! Можно будет попросить ее связаться с начальством.
   Действительно, в дверях нарисовалась улыбающаяся физиономия Ленни, следом за ним в палату кошачьим движением проскользнула Альна.
   - Здравствуй, болезный! - жизнерадостно провозгласил принц. - Как ты?
   - Привет! - улыбнулся Джип, он был крайне рад видеть того, кого уже считал другом. - Ничего, только скучно до смерти.
   - Что поделаешь? - развел руками Ленни. - Врачи! Они, заразы, такие!
   - Здравствуй, - подошла ближе Альна. - Он прав, с врачами спорить бесполезно. Знаю, сама после ранений отлеживалась не раз.
   - И ты здравствуй, головорезочка, - еще раз улыбнулся Джип.
   - Поименовал... - проворчала девушка, укоризненно покачав головой. - Вот, блин.
   - Так правда же! - хохотнул Ленни, и тут же получил легкий подзатыльник. - И блин тут совершенно не причем. Кто каранцев ножом с вилкой порезал? А ведь это столовые приборы, они для другого предназначены.
   Альна приподняла одну бровь и покосилась на жениха, который тут же состороил благостную мордочку и сделал вид что он тут не причем, принявшись разглядывать потолок.
   - У-у, злыдень!.. - со смешком протянула девушка. - Ты гляди, а то ж я в долгу не останусь...
   - Я смотрю, у вас веселая семейная жизнь, - хихикнул Джип.
   - Да уж не жалуемся, - вздохнула Альна, снова покосившись на жениха. - Что дальше-то будет?..
   - Ленни, будь другом, смотайся в столовую за соком, в горле пересохло, - попросил аналитик.
   Тот кивнул, крутнулся на каблуке и выскочил за дверь.
   - Альна! - тут же стал серьезным Джип, видя вопросительный взгляд синтарки, сразу понявшей, что принца выпровадили отсюда не просто так. - Мне срочно нужен выход на Соргина. Пока я здесь лежал, мне удалось сделать анализ случившегося за последний месяц до вашего прибытия на Новейр. Я вычислил еще одну подпольную сеть, о которой вы, скорее всего, не знаете. При Ленни об этом говорить не захотел, а то еще ляпнет где-то.
   - Ясно, - кивнула девушка. - Сегодня же сообщу ему. Спасибо!
   - Есть еще кое-что. Анализ еще не завершен полностью, мне не хватает данных. Нужен пад, я напишу список необходимых файлов.
   - Пад получишь только когда разрешат врачи.
   - Они просто перестраховываются! - досадливо скривился Джип, понявший, что его уловка не сработала.
   - Выздоравливай спокойно, - с иронией произнесла Альна. - Лучше поспи еще. Все, о деле больше ни слова, Ленни возвращается.
   Действительно, на пороге появился принц со стаканом свежевыжатого апельсинового сока в руках. Джипу пришлось выпить этот сок, хотя он совершенно не хотел пить, но делать было нечего.
   - Кстати, - вдруг встрепенулась Альна, когда они с Ленни уже прощались. - Диана хочет тебя навестить. Ты не против?
   - Нет, конечно! - попытался было встать Джип, но синтарка быстро пресекла эту попытку. - Она мне понравилась...
   - Ты ей тоже, - улыбнулась девушка, глядя на пунцового от смуущения аналитика.
   Как ни странно, она не лгала -- этот большой ребенок действительно очень понравился Диане. Та давно не встречала столь чистых и искренних людей, к тому же обладающих незаурядным умом. Альна не знала, что больше сыграло, но сильно подозревала, что у Дианы сработал материнский инстинкт. Иного объяснения того, что матерая разведчика, давно воспринимающая свое тело всего лишь, как инструмент исполнения приказа, вдруг встрескалась в это чудо в перьях. Бросив косой взгляд на балагурящего принца, Альна вынуждена была признать, что сама ничем в этом плане от коллеги не отличается -- ее избранник еще хлеще. Джип хотя бы на месте сидит, а от Ленни неизвестно чего ждать можно, так и стремится куда-то вляпаться.
   Вскоре они распрощались с раненым и, пообещав вскоре еще наведаться, ушли. А Джип откинулся на подушку с глупой и мечтательной улыбкой на губах. Ведь вскоре должна была прийти Диана! Все мысли о дальнейшем анализе ускакали прочь.
  
   * * *
  
   Внеочередное совещание в узком кругу не стало неожиданностью для его участников, да и основные темы тоже не являлись секретом. Впрочем, император вполне способен удивить своих подданных, что не раз уже проделывал. Координаторы СБ собрались в левом углу небольшого конференцзала -- они занимались привычным "спортом": пытались определить настроение его величества и чего от него сегодня ждать. Этим они занимались давно и регулярно, однако чаще всего безрезультатно -- Алесий то и дело выкидывал что-то, что выходило за рамки их моделей. А тот, кому паче чаяния удавалось угадать реакцию императора на что-либо, ходил гоголем. Но такое случалось довольно редко. На сей раз свысока поглядывал на коллег Олег Моравский, координатор диверсионной службы -- он предсказал, что его величество отправит во главе синтарцев на Аралан-4 кого-то из своих земляков. И угадал. Иногда в разговор эсбешников вмешивался искин, на что они реагировали относительно спокойно, давно приняв "железного истукана" как своего, а своим многое позволено.
   - А как поживает ваш лучший сотрудник на Новейре, уважаемый господин Моравский? - вдруг ехидно поинтересовался искин.
   - Это какой именно? - насторожился тот, ожидая очередного подвоха.
   - Ну как же, как же, бравый полковник Аристарх Снегов! - оправдал его ожидания "железный истукан". - Командир дурдома!
   Остальные эсбешники грохнули смехом, а Моравский покраснел, как помидор, вспомнив, что император, не разобравшись в ситуации, подписал представление на этого самого "полковника". Пришлось вручать психу государственную награду, от чего месяц ржала вся служба безопасности, да и весь флот тоже -- принц, к сожалению, растрепал о данном случае в кругу своих собутыльников, справедливо решив, к досаде СБ, что это не является государственной тайной. Мало того, не знавший предыстории награждения "Снегова" президент Родерик решил, что обязан помочь пострадавшему в борьбе сотруднику невидимого фронта и вытащил того из дурдома, после чего за свой счет переправил на Росс, где никто не знал, что с ним делать -- кавалер ордена Доблести, как никак. Теперь псих обретался в комфортабельной камере в главной резиденции СБ, то и дело давая охранникам "ценные указания", и был при этом абсолютно счастлив.
   Диверсант, которому вспоминать все это не хотелось, раздраженно пробурчал:
   - Ну ты и ехида же...
   - На том стоим! - удовлетворенно заявил искин. - Так кто берется предсказать, что еще сегодня утворит мой капитан?
   Покосившись на смущенного диверсанта, остальные предпочли промолчать, не желая оказаться целью насмешек этой заразы.
   - А вы слышали о визите иратского посла? - поинтересовался "железный истукан".
   - Какой именно страны? - удивился Соргин. - Их там много.
   - В том-то и дело, что посол -- общий. У него верительные грамоты от правительств всех стран планеты.
   - А почему это прошло мимо нас? - нахмурился старший координатор.
   - Визитом занималась императорская канцелярия, тем более, что он был неофициальным, предварительным, - пояснил искин.
   - Ты знаешь, с чем прибыл посол? - подался вперед Хладов, координатор аналитической службы СБ.
   - Знаю! - подтвердил "железный истукан" со смешком. - Ирай просит коронного договора. Не знаю только согласится ли Алесий, он явно не испытывает энтузиазма по этому поводу. Мало того, скоро можно ожидать по тому же вопросу и ортайцев -- там едва ли не революция, по требованию народа всех восьми стран проведен всепланетный референдум. Девяносто пять процентов населения высказались за возвращение в лоно Империи.
   - Раздуваться нам сейчас совсем не с руки... - задумчиво произнес аналитик. - Это вызовет столько новых проблем... Впрочем, решать Его величеству.
   - Боюсь, отказывать в просьбе о коронном договоре просто нельзя, это оскорбление для всего народа... - вздохнул Соргин, которому известия тоже отнюдь не доставили радости. - Делать иратцев и ортайцев врагами нам не с руки. Но головной боли прибавится...
   - Прибавится, - согласился главный контрразведчик, Роничев. - Нам срочно нужно расширять службу, мои кадры на исходе, люди работают на износ. Мы просто не потянем дополнительные планеты. А доверять местным службам нельзя, там чужих агентов, как собак нерезаных.
   - Я уже думал об этом и даже говорил с императором, - покосился на него Соргин. - Школы разведки вскоре откроются в каждом крупном городе Росса, Ларата и Синтара. Ну и на Фаргосе несколько, само собой. А теперь, думаю, придется открывать их и на новых имперских планетах. Вот только подбор абитуриентов...
   - Да, к нашему делу мало кто способен, - вздохнул Хладов. - Помимо прочего, придется досрочно выпустить уже имеющихся курсантов нашей школы -- хоть какая-то подмога.
   - Зеленых мальчишек и девчонок в мясорубку? - приподнял брови Норвин, глава разведки. - Ты в своем уме, Димай?
   - Никто не собирается отпускать их в самостоятельное плавание, - отмахнулся тот. - А вот помочь спецам и при этом набраться какого-никакого опыта они вполне смогут. Лучший способ научить щенка плавать -- бросить в воду.
   - Пожалуй... - после недолгих раздумий согласился разведчик. - Я...
   Его прервало появления императора, буквально ворвавшегося в конференцзал. Он явно пребывал в отвратительнейшем настроении, что почувствовали все собравшиеся.
   - Садитесь, господа! - резко бросил Алесий, затем приказал искину вывести на стенной экран звездную карту скопления.
   Подождав, пока все рассядутся, император по очереди окинул каждого мрачным взглядом, затем произнес:
   - У нас большие проблемы. Ират попросил коронного договора -- больше девяносто процентов населения проголосовало за это, несмотря на все усилия правительств стран этой планеты. Отказывать у меня основания нет. Другое дело, что у нас и так катастрофическая нехватка квалифицированны людей, управленцев -- и вовсе нет. А оставлять у власти местных бонз нельзя, ничего хорошего из этого не выйдет. Что делать со всем этим я плохо представляю. Поэтому и собрал вас на совещание. Тем более, что в течение месяца о коронном договоре попросит и Ортай, это уже ясно. А затем, думаю, дело не станет и за остальными планетами старой Империи, исключая Гонхас.
   Сидящие за столом люди начали переглядываться и негромко переговариваться, каждый осознал серьезность проблемы.
   - Еще нужно учитывать вот что, - и император коротко изложил выводы капитана Сейла о либерализме и его производных.
   Алесия выслушали в молчании, судя по виду эсбешников, для них услышанное оказалось откровением и оптимизма не добавило. Адмиралы и генералы тоже выглядели съевшими что-то кислое, хотя данная проблема была абсолютно вне их компетенции.
   - Меры принимаются? - хмуро поинтересовался Соргин.
   - Капитан Сейл возглавил аналитическую группу, занявшуюся этим вопросом, - ответил император. - К сожалению, он был ранен и сейчас не работоспособен еще как минимум неделю. Думаю, стоит усилить его группу лучшими аналитиками СБ -- вопрос слишком важен.
   - Полностью поддерживаю, - наклонил голову старший координатор, искоса взглянув на кислую мину начальника аналитической службы, которому это совсем не понравилось. - Но в модель теперь придется включать также Ират и Ортай. А у нас катастрофически не хватает людей...
   - Нам еще долго придется работать в состоянии кадрового голода, - холодно заметил Алесий. - И одновременно воспитывать нужных специалистов. Затраты на учебные заведения различного профиля будут просто астрономическими, но экономить на этом мы права не имеем. Кадры решают все. Но вернемся к Ирату.
   - Я хотел бы кое-что предложить, - неожиданно заговорил молчавший до того канцлер. - Возможно, моя идея покажется вам несколько необычной, даже парадоксальной, но, боюсь, другого выбора у нас нет. По крайней мере, я его не вижу.
   Он внимательно посмотрел на императора и на мгновение прикрыл веки, давая понять, что вспомнил еще что-то из будущего. Алесий тоже пристально посмотрел на него и кивнул своим мыслям.
   - Говорите, - приказал он.
   - Дело в том, что прошение о коронном договоре подано на волне энтузиазма после нашей победы над старым врагом, - издалека начал Виктор. - Люди Ирая, Ортая и других планет не помнят и не знают, что такое жить в Империи, но хотят гордиться своей страной, тогда как гордиться мелкими странишками, в которых они живут сейчас, нельзя -- нечем там гордиться. Но о старой Империи население периферийных планет знает только из легенд, книг и фильмов, не имея представления о реальном положении вещей. Поэтому если мы начнем применять там силовые методы, нас просто не поймут, ведь в общественном бессознательном сложился образ доброй и могучей страны -- и тогда неизбежен откат и социальный взрыв. Поэтому предлагаю следующее...
   Канцлер ненадолго замолчал, отпил глоток сока и продолжил:
   - Прошения о коронном договоре следует удовлетворить, однако вводить периферийные планеты в состав Империи пока формально, тем более, что в военном плане этим планетам ничего не угрожает. Грубо говоря, очень постепенно и осторожно менять привычные для большинства условия жизни и стереотипы, не спеша воспитывая молодежь в нужном нам ключе. Поэтому образование там Империя обязана взять в свои руки полностью, не допуская к детям ни одного учителя с либеральными взглядами -- не то эти паразиты понавоспитывают нам вредителей. А взять нужных учителей можно только в одном месте -- в армии и на флоте. Я имею в виду отставников, которых придется просить снова послужить родине. Да и сгодятся для этого далеко не все, а лишь имеющие хоть малейший педагогический талант. Также желательно пропустить через армию и флот как можно большее число молодых людей и девушек. Правда, есть опасность, что экономика всего этого не выдержит...
   - Это должны просчитать аналитики, - вмешался Соргин. - Но мне не совсем ясно, что именно вы предалагаете.
   - Внешне оставить на Ирае и Ортае все, как есть, чем успокоить местную "элиту", - цинично усмехнулся Виктор. - Обычным людям достаточно будет осознания, что они теперь являются частью великой Империи. А власть имущим нужно бросить кость, чтобы они до времени успокоились, видя, что ничего внешне не меняется. Этим мы избавимся от саботажа и прочих прелестей в этом роде. Однако "элита" не должна знать, разве что подозревать, что на самом деле происходит -- изменения будут очень мягкими, постепенными, они будут накапливаться, а затем, однажды, количество перейдет в качество. При этом оная "элита" должна быть уверена в продажности имперской администрации.
   - У тебя с мозгами все в порядке?.. - обалдело спросил сверху искин.
   - В порядке, - заверил канцлер. - Смотрите сами. На новых имперских планетах образуются два центра влияния -- явный и тайный. Явный -- фальшив насквозь, но об этом будут знать очень немногие. При этом наместниками должны стать честные и чистые люди. Предлагаю землян. Почему? Ваше величество, это сталинские ребята и как они относятся к буржуям вы знаете...
   Император внезапно хлопнул себя ладонями по коленям и расхохотался.
   - Продолжай... - сквозь смех выдавил он, остальные, ничего не поняв, растерянно переглянулись.
   - Так вот, с точки зрения местных "элит" наместники будут выглядеть молодыми выскочками из военных, ничего не понимающими в реальной жизни. Кое в чем они будут даже правы, и это даст наместникам возможность заниматься воспитанием нового поколения без лишних помех. А для отвлечения внимания мы придадим каждому наместнику насквозь продажный и бюрократизированный аппарат, куда будут нести взятки, пытаясь продавить нужное для себя решение. Естественно, этот аппарат будет находиться под полным контролем СБ. И провести через него какое-либо реальное решение будет физически невозможно, у заинтересованных лиц просто не хватит денег на взятки, чтобы подписать все нужные бумаги. Опять же, то, что сможет принести Империи хоть малейшую пользу, будет разрешаться. И все это увидят. Но разрешаться должно после взятки. Одновременно, как я уже говорил, воспитывается новое поколение управленцев, имперских управленцев, которые станут постепенно брать под контроль различные ведомства планеты, причем будут оставаться на вторых ролях, чтобы в определенный момент взять все в свои руки. Да, это непросто. Да, понадобится от пятнадцати до двадцати лет. Но другого выхода у нас сейчас нет.
   - Браво! - Соргин несколько раз негромко хлопнул в ладоши. - Простите, Ваше величество, но интрига просто великолепна. И это сработает!
   - Еще надо учитывать, что экономика Ортая, Ирата, Нагоя и Тарая вполне стабильна, что сможет помочь остальным планетам, - кивком поблагодарил координатора канцлер. - Нам нужно разработать схему включения осколков старой Империи в новую, причем так, чтобы они оказались буквально впаяны в нее. Но это задача, опять же, для аналитиков и экономистов. Мда, Сейла подстрелили очень не вовремя...
   - Больше к нему не сможет подойти ни один чужой, - заверил Соргин. - Также нужно искать подобных Сейлу гениев на планетах Империи. Уверен, что еще нескольких можно найти. Прежде всего мы займемся хакерами -- эти граждане весьма перспективны, хоть и абсолютно асоциальны. Но это решаемо.
   - Не забудьте про принца Леннера, - вставил искин. - Из него может вырасти аналитик покруче Джипа, задатки у парнишки просто сумасшедшие. Хотя, - сымитировал он вздох, - долго этот шалопай на одном месте не усидит.
   Остальные усмехнулись -- к принцу все относились хорошо, несмотря на все его эскапады. Как ни удивительно, Ленни смог стать всеобщим любимчиком, хотя ему старались этого не показывать.
   - Что ж, господа, приступим к разработке конкретной модели для Ирата, - подвел черту император. - Наместником думаю назначить моего земляка Сергея Перкова. А что касается Ортая -- пока не знаю. Выбор невелик, однако Фельдмана отпускать в свободное плавание пока рановато. Возможно, Ашот Каспарян. Впрочем, посмотрим. У кого какие предложения?
   Собравшиеся вновь переглянулись, и каждый задумался. Модель, предложенная канцлером, требовала точной проработка даже в мелочах. Ошибка слишком дорого обойдется.
  
   * * *
  
   - Андрович на выход с вещами! - заставил вздрогнуть бывшего начальника президентской канцелярии гулкий голос охранника.
   "С какими еще вещами?.. - мелькнула отстраненная мысль. - У меня же ничего нет... Все конфисковано... Абсолютно все..."
   Он уныло поднялся, заложил руки за спину и поплелся к выходу из тесной камеры-одиночки. Андрович отчетливо понимал, что для него все кончено. Новая власть не церемонилась со своими врагами, хотя ее врагом он себя не считал -- просто жил, как было принято в его кругу. Все брали -- и он брал, иначе давно затравили бы. В среде чиновников белым воронам жизни не было. Хотя, надо признаться, в последние годы Андрович зарвался, начал хапать слишком много. За то, наверное, и пострадал. Впрочем, ему еще повезло, что не попал под децимацию, когда отмороженные синтарцы без разговоров повесили каждого десятого чиновника, чтобы заставить остальных работать. Вот только ни один оставшийся в живых просто не понимал, чего хочет новая власть и что именно ему делать, чтобы им остались довольны. Раньше-то все было ясно -- кому дать, кому откатить, что подписать, а что положить под сукно. А теперь? Все же напрочь изменилось!
   Вспомнив бесконечные допросы, Андрович поежился. Следователи ДИБ без сомнений использовали сыворотку правды, и он сам подробно описывал где, когда, от кого и сколько получил. И за что. Тем самым бывший глава канцелярии подписал себе смертный приговор. Сейчас он надеялся только на то, что его просто расстреляют, а не колесуют или что-нибудь в этом духе. Как Федора Каратича, например. Его судьба перепугала всех до колик, а ведь он всего лишь хотел, чтобы ему заплатили за производство лекарств. Момент только выбрал крайне неудачный, вот и попал под раздачу. У императора, как выяснилось, рука тяжелая, да и терпения маловато. И прощать не умеет. Впрочем, его все это уже не касается. Не на казнь ли ведут?..
   Однако Андровича вывели наружу, и он впервые за несколько месяцев увидел солнце и вдохнул свежего воздуха. Охрана, тем временем, подвела его к небольшому флаеру, у которого поджидали двое зверообразных синтарцев.
   - Заключенный Андрович доставлен! - отрапортовал старший охранник. - Вот бумаги, господин лейтенант.
   Синтарец молча кивнул, взял бумаги, а его напарник за шкирку забросил бывшего главу канцелярии в кабину флаера. Усевшись рядом, громила мрачно посмотрел на Андровича, от чего у того сердце в пятки ушло.
   "Похоже, все... - обреченно подумал он. - Точно на казнь... Не видать мне расстрела, умирать придется долго..."
   Флаер взлетел и понесся куда-то на восток. Минут через пятнадцать он с тихим свистом опустился на посадочную площадку столичной резиденции СБ. Впрочем, заключенный не знал, куда его привезли, он дрожал от ужаса и с трудом сдерживал слезы, надеясь, что сумеет умереть, как мужчина, не скуля подзаборной собачонкой.
   - Вылезай, - бросил один из синтарцев.
   Андрович покорно вылез и понял, что находится на крыше высотного здания, и даже узнал его. Раньше это была главная контора корпорации "Росские перевозки". Что располагалось здесь теперь он мог только гадать.
   Вскоре у бывшего главы канцелярии появились сомнения в том, что его ведут на казнь. Вполне приличные коридоры, даже охраны почти нет. На вид -- обычная контора. Одетые в хорошие костюмы люди с бумагами и падами сновали туда-сюда -- до боли знакомая и привычная картина.
   - Тебе сюда, - недовольно буркнул охранник. - И гляди мне, веди себя хорошо. А то...
   От его оскала Андровича бросило в холодный пот. Попасть в руки этому зверю? Упаси Господи! Он поспешил войти в открытую дверь и остановился перед столом, на котором в идеальном порядке лежали несколько папок. Но когда бывший глава канцелярии увидел человека сидящего за столом, он ева не потерял сознание. На него смотрела сама смерть! Голый череп, худое лицо аскета, прозрачные ледяные глаза, смотрящие абсолютно без какого-либо выражения. Неожиданно губы "смерти" сложились в подобие улыбки, а затем скрипучий голос предложил Андровичу присесть. Это оказалось как нельзя кстати, поскольку ноги его уже не держали. Рухнув на стул, бывший глава канцелярии уставился на хозяина кабинета, как кролик на удава.
   - Добрый день, - произнес тот. - Я полковник Колчев, имперская служба безопасности. Ваше дело передано мне.
   От этого известия у Андровича потемнело в глазах. Безопасник налил стакан воды и подвинул его по столу к заключенному. Тот сделал несколько глотков и обреченно уставился в пол.
   - Не стоит беспокоиться, - холодно сказал полковник. - Здесь вам ничего плохого не сделают. Я всего лишь уполномочен сделать вам некое предложение. Если вы откажетесь, то будете возвращены в ДИБ для окончания следствия и предания суду. Чем это для вас закончится объяснять, думаю, не надо.
   - А если приму?.. - оживился бывший глава канцелярии, в его душе появилась робкая надежда.
   - Тогда вы доживете свою жизнь в покое и богатстве, - ответил полковник. - И ваше дело больше никогда не будет поднято.
   - Согласен! - выдохнул человек, которому терять было уже нечего.
   - Я так и думал, - усмехнулся безопасник.
   - Что от меня требуется? - снова потянулся за водой Андрович.
   - В общем-то то, что вы до сих пор и делали. Мы предлагаем вам занять должность начальника канцелярии имперского наместника на планете Ират.
   - Что?! - поперхнулся и закашлялся заключенный. - Я...
   - Вы-вы, - заверил Колчев, язвительно ухмыляясь. - Причем требования к вам будут весьма необычными.
   - Я не возьму больше ни одной взятки! - молитвенно сложил руки перед лицом Андрович. - Никогда!
   - От вас требуется совершенно обратное, - уже откровенно веселился полковник. - Брать много и часто! Брать у всех, кто предлагает. И ничего при этом не делать.
   Его слова привели Андровича в состояние ступора, но он довольно быстро взял себя в руки и задумался. Дураком никогда не был, поэтому сразу понял, что ввязался в какую-то серьезную операцию СБ, но выхода все равно не было. Тем более, перед глазами маячила перспектива прощения, а это многого стоило. Да всего, в общем! А значит, нужно приложить все усилия, чтобы оправдать доверие -- от этого зависит, ни много ни мало, его жизнь.
   - Господин полковник, - посмотрел тому прямо в глаза бывший глава канцелярии. - Нельзя ли подробнее сформулировать, что именно от меня требуется. Мне не хотелось бы совершать ошибки...
   - Пока у нас есть только пожелания, - веселое выражение как маска сползло с лица безопасника. - Сейчас я их озвучу. Учтите, своим согласием вы дали подписку о неразглашении, ее нарушение будет означать для вас смерть. Это ясно?
   - Да, ясно.
   - Хорошо. Тогда к делу. Правителем на планете будет являться наместник, личный вассал Его величества. Однако местные элита и чиновничество должны быть уверены, что он царствует, но не правит, а реальные рычаги власти находятся в ваших руках. То есть, в руках бюрократического аппарата. Причем, этот аппарат должен быть забюрократизирован до крайней степени, любое решение должно проходить столько инстанций, чтобы попросту утонуть в них. Все должны быть уверены, что добиться нужного решения можно только через взятки. И внешне ничего не должно меняться, по крайней мере местный аппарат должен быть уверен, что ничего не изменилось. Как, по вашему, отнесутся чиновники к излишней бюрократизации имперской канцелярии?
   - С одобрением, - не задумываясь ответил Андрович. - Это даст им новые возможности, а за новые возможности они ухватятся обеими руками. Каждое расширение аппарата всегда одобрялось. Ведь у каждого есть дети и родственники, которых требуется пристроить на теплое местечко.
   - Значит, все верно, - снова непонятно усмехнулся Колчев. - Но продолжу. У наместника будут свои дела, которые вас не касаются. Вашей задачей будет проследить, чтобы в его дела никто не совался. Точнее, выставить его дела в таком свете, чтобы они казались невыгодными и незначительными. Канцелярия же, в отличие от наместника, должна находиться на виду, принимать массу законов и постановлений, в основном направленных на достижение невозможности добиться чего-либо законным путем. При этом в канцелярии должны вестись подковерные игры, за которыми местное чиновничество станет наблюдать с большим интересом. И заинтересовать их этой тайной борьбой -- одна из ваших важнейших задач.
   - О, с этим я вполне справлюсь, - позволил себе намек на улыбку старый бюрократ. - но мне потребуются несколько человек из моего бывшего аппарата. На них я могу относительно положиться, меня с ними связывает множество дел. Им достаточно будет только указать цель, а дальше они справятся сами.
   - Не проблема, - заверил полковник. - Они все еще живы, а некоторые и на свободе. Пока. Но не советую вам брать откровенных подонков, проблем не оберетесь.
   - Такие мне самому не нужны, - отрицательно покачал головой Андрович. - Были несколько ставленников финансовых групп, которых запрещалось трогать. Те еще твари...
   - Что еще вам потребуется?
   - Некое неофициальное финансирование, естественно -- мне тоже придется делать местным чиновникам "подарки", чтобы меня приняли за своего. Иначе не поймут.
   - Найдем, - буркнул полковник. - Но это уже подотчетно. Теперь главное. Вы должны будете пропускать сквозь свой аппарат только те решения, на которые укажем вам мы. Все остальные должны тонуть в инстанциях. Но даже нужные решения будете пропускать только за взятку. При этом должно складываться впечатление, что вопрос решен потому, что дали много и тому, кто смог протолкнуть решение. Никто не должен догадаться, что проводится взвешенная политика. Если кто-то начнет догадываться и делать намеки, вы обязаны немедленно сообщить о таком человеке нашему сотруднику, который примет меры. Да, возле вас всегда будут находиться наши люди. По крайней мере, секретарь -- точно. Его указания обязательны к исполнению. И еще одно...
   Он на мгновение замолчал, затем продолжил:
   - Постарайтесь замкнуть остальные бюрократические структуры планеты на вашу канцелярию. Насколько это будет возможно. Но и это не все. Запомните одно. Система образования должна финансироваться и развиваться в приоритетном порядке. Этим, в основном, будет занят наместник, но и вам придется приложить руку. Но так, чтобы никто лишний не догадался о вашей заинтересованности. Сможете?
   - Смогу, - подтвердил Андрович. - Уводить интерес в другом направлении я умею хорошо.
   - Полиция будет в руках наместника, вы просто станете проводить его решения, выдавая их за свои. Как говорилось, наместник станет играть роль молодого военного, коим и является в действительности, не знающего и не желающего знать реалии штатской жизни. Особое внимание обратите на создание максимума препятствий для расширения и усиления крупных корпораций. Дерите с них максимум, а делайте -- минимум.
   - Это просто. Но что мне делать со взятками?
   - А по вашему усмотрению, отмахнулся безопасник. - Нас они не интересуют. Можете давать другим, оставить себе, в общем, ваше дело. Отчета мы не потребуем, если вы будете выполнять все, что оговорено.
   - Ясно... - протянул Андрович, никак не ждавший такого царского подарка. - Но я считаю, что нужно подробно разработать план действий. Вы озвучили мне не более, чем пожелания, а этого недостаточно. Прошу дать мне три-четыре дня, чтобы я свел свои мысли воедино и представил вам первичный план для дальнейшей разработки.
   - Они у вас будут, - кивнул Колчев. - Пока вас поселят в квартире при СБ, а через неделю сможете вернуться домой. Семью заберете с собой?
   - Пожалуй, да, - по некоторому размышлению сказал бюрократ. - Ведь на Ират я еду, насколько понимаю, навсегда.
   - Да, навсегда. Но это не тюрьма, а нормальная, цивилизованная планета. В чем-то даже богаче Росса. Вопрос, а захочет ли семья следовать за вами?
   - Жена привычна в переездам. Узнав, что у меня новая и столь важная должность, она без сомнений поедет. Сын? Не знаю. А дочери еще малы, они от матери никуда. Дальше сами решат.
   - Кстати, вас сейчас отведут к парикмахеру, он приведет вас в порядок, - окинул бюрократа оценивающим взглядом безопасник. - Да и костюм приличный купите, вот вам аванс, - он протянул кредитку. - В номере есть ванная, сможете помыться. Завтра к вам наведаются наши специалисты по Ирату и принесут материалы, с которыми нужно будет ознакомиться. Приступайте к работе. На этом пока все.
   - Благодарю! - вскочил Андрович.
   - Можете идти, охрана вас проводит.
   Окрыленный бюрократ поспешил покинуть кабинет. В душе все пело -- он не просто выжил, а снова взлетел на самый верх. Контроль СБ? И пусть! Зато ошибок глупых на наделает, вовремя остановят. А с порученным он справится, дело привычное.
  
  
  
   Глава 5
  
   Стоящий у огромного голоэкрана в главной рубке имперского крейсера "Генерал Раевский" человек в белоснежном мундире личного вассала его величества сжимал кулаки и глухо матерился по-украински. То, что он видел, вызывало волну лютого гнева, сметающую все на своем пути. Думал, что после 33-го года уже никогда не увидит таких картин. Он с трудом сдерживал стон, глядя, как похожие на скелеты, умирающие от голода люди бродят в поисках хоть чего-то съестного -- и не находят. Они пытались вымолить хоть кусок хлеба у засевших в охраняемых поселках бандитов, но те встречают их огнем. Самым страшным было видеть огромные глаза детей, которые уже не могли говорить от истощения, они молили о помощи взглядами -- но некому было им помочь.
   - Падлюкы, яки ж падлюкы... - шептал Мыкола, глотая злые слезы.
   Особую ненависть вызывали картины "развлечений" бандитов. Те, пролетая на своих флаерах над голодной толпой, швыряли вниз пару кусков хлеба и с хохотом наблюдали, как обессиленные люди вырывают друг у друга эти куски. Они ничем не отличались от тех, кого украинцу довелось ловить на родине -- такие же мрази, не имеющие в душах ничего человеческого.
   А ведь голод на Аралане-4 начался по их прихоти, из-за их междоусобиц -- кому-то опять стало мало власти и денег. Вот и пошли жечь склады и поля конкурентов. Дожглись до того, что есть стало нечего. Но им плевать, отобрали оставшиеся запасы у крестьян, заперлись в своих поселках и жируют, со смехом глядя, как мрут от голода простые люди. В Союзе-то для голода были объективные причины, а здесь -- только человеческие подлость и жадность.
   Ну ничего, теперь он не бессилен! Четыре синтарские дивизии быстро наведут здесь порядок. Беда, что даже раздавать привезенное с собой продовольствие голодным нельзя, пока целы бандитские гнезда -- отберут. Значит, все эти гнезда нужно уничтожить в первую очередь. К сожалению, немало бандитов рассыпаны среди мирного населения, их так просто не выловить. Но выловить нужно. Впрочем, на крейсере есть несколько приписанных к экспедиционному корпусу эсбешников -- вот пусть и поработают, их этому учили.
   Мыкола резко обернулся и уставился на стоящего за ним полковника та Мир-Ла. По щекам синтарца медленно катались желваки, глаза были белыми от бешенства.
   - Видели такое, полковник? - украинцу пришлось говорить по-росски, иначе бы его никто не понял
   - Нет! - отрезал тот. - Многое видел, но такого -- нет.
   - Так вот, - хищно подался вперед Мыкола. - Приказываю немедленно начать полную зачистку бандитских гнезд. Как только выясните координаты их всех.
   - Уже выяснены, господин наместник, - вмешался Алекс Раневский, старший лейтенант СБ. - Разрешите передать их полковнику?
   Эсбешник выглядел невозмутимым, только глаза выдавали его истинное состояние -- в них отражалась сама смерть.
   - Передавайте! - хищно осклабился украинец. - А вы, полковник, не жалейте этих тварей! Проводите на месте экспресс-допросы, выясняйте где прячутся их подельники и доставайте хоть из-под земли! Так же необходимо выяснить, где бандиты хранят продовольствие и оружие. Причем, все банды. А их, здесь, похоже, тысячи. Начинайте с самых крупных. А вы, старший лейтенант, должны будете найти всех прячущихся среди нормальных людей бандитов. Визуально, думаю, это будет нетрудно -- они хорошо отожрались, в отличие от остальных.
   - Будет сделано, господин наместник! - с удовлетворением рявкнул синтарец, на мгновение швырнув руку к головному убору.
   - И выделите часть сил, чтобы накормить хотя бы детей... - попросил Мыкола.
   - Медики будут готовы, - пообещал полковник. - Правда их мало, мы не ожидали, что здесь такое...
   - Хорошо, действуйте.
   Синтарца как порывом ветра вынесло из рубки. Эсбешник поспешил за ним, оставив личного вассала наедине со своим гневом. Однако в одиночестве он оставался недолго -- вскоре в рубке появился представитель гираоского "президента". Как его там звали? Кажется, Силантий Мохов. Мыкола мрачно посмотрел на него, затем показал на экраны, на которых продолжало транслироваться происходящее внизу, и спросил:
   - У вас всегда так?
   - Не настолько плохо, но так... - со вздохом признал Мохов.
   - И как же вы до такой жизни докатились? - укоризненно покачал головой Мыкола.
   - А так и докатились... - обреченно махнул рукой гираосец. - Никому не было дела до других, каждый думал только о себе, вот и... А у тех, кто остался человеком, не хватило сил и мужества, чтобы противостоять вот этим... - он кивнул на экран. - Выживали, как могли, откупаясь от них, а они все больше наглели. Да и оружия у нас не было, все у них...
   - Объединились бы, сумели отбиться! - отрезал наместник.
   - Не нашлось достаточно сильного человека, сумевшего объединить остальных... - понурился гираосец. - Но я почему пришел. Есть целые бандитские поселения, где нет обычных людей. Только шмары ихние.
   - А они что, не люди? - покосился на него Мыкола. - Их, небось, не спрашивали, когда к себе притаскивали. Да и одежду они себе сами шьют, что ли? Готовят или убирают? Не верю! Эти ничего делать не способны.
   - Оно-то так... Но я думал их просто всех с орбиты перебить, а то сбегут, поди потом отлови.
   - С планеты не сбегут, - заверил наместник. - А на планете по-любому достанем. Ни одна тварь не уйдет, это я вам обещаю. Главное, чтобы люди их не укрывали.
   - От страха могут, - вздохнул Мохов.
   - Ничего, разберемся. Император принял вашу планету под свою руку, а это значит, что порядки здесь будут имперскими! И никак иначе.
   Крейсер вздрогнул. И Мыкола усмехнулся этому -- десантные боты пошли! Скоро бандиты получат по заслугам. Очень скоро.
  
   Пахан по кличке Безухий с удовольствием потягивал крепчайший чай, привык пить его поутру. Он невнимательно слушал капо, докладывающего о состоянии дел. Все шло, как обычно, разве что охране пришлось перестрелять сотни полторы лохов, просящих хлеба. Совсем охамели, забыли, кто тут хозяин! Ну ничо, другим наука. Впрочем, хрен с ними, надо подумать о чем базарить на сходняке, который вскоре будет. Пора заканчивать с беспределом, а то и самим неча жрать станет.
   Что в словах капо привлекло внимание, и Безухий прислушался.
   - Дошли слухи, босс, что лохи, объявившие себя правительством, - капо позволил себе подобострастно хихикнуть, - послали кого-то в космос. Ну, типа посла, что ли. Помощи просить.
   - Ага, правительство, - брезгливо плюнул на пол пахан. - Охренели, падлы. Надо с ними разобраться. Мы тут правительство, во! А сявок новых найдем, не таких строптивых.
   - Они вроде как на Росс, к этому, как его, главному пахану тамошнему, амператору, человечка заслали. Просить их под себя взять. А он, гутарят, крутой...
   - И покруче найдутся, - отмахнулся Безухий, снова погружаясь в мысли о сходняке. - У тебя все?
   - Ага.
   - Ну так вали отсюда на хрен. Шмару мне ту новенькую подгони. И погляди, ее никто не трогал? Если кто до меня тронул -- яйца вырву и сожрать заставлю! Потом натешитесь.
   Капо, мелко семеня, двинулся к выходу, но выйти не успел -- резко открывшаяся дверь буквально снесла его с ног. В комнату ворвался радист с узла связи в сопровождении личного телохранителя Безухого, похожего на кабана огромного мужика, которого и прозывали так же -- Кабаном.
   - Чего еще? - недовольно вскинулся пахан.
   - Босс, беда! - буквально провыл радист. - По всей планете с орбиты транслируют сообщение какого-то ампиратора! Он, вроде, решил Гираос под себя загрести, а нас всех на перо поставить!
   - Беспредел! - возмутился Безухий. - Да он ох...ел! Да мы сами его на перо!.. - он задохнулся от злобы. - Подымай братву! Скажи, разборка будет! Поглядим, кто кого!
   - Он это, на нас четыре дивизии синтарцев послал... - радиста трясло. - Тех самых горлохватов...
   - Синтарцев?.. - мертвенно побледнел пахан, о боевых качествах этих отморозков слышали даже на Гираосе. - Ой, бля...
   - Босс, а может перекупить их? - спросил поднявшийся с пола и трущий огромный синяк капо. - Бабло-то есть.
   - Синтарцы верны нанимателю, это все знают, - отмахнулся тот. - Их не перекупишь. Когти рвать надо! Готовьте мой корабль!
   - Босс, - на орбите имперский крейсер, серый крейсер... - простонал радист. - В сообщение сказали, что будут сбивать все стартующие корабли.
   - Тогда в бункер горный валим, - помрачнел Безухий. - Жратвы там хватит, отсидимся. Думаю, эти суки скоро свалят, а мы потом тех, кто их позвал, на ремни порежем.
   Однако они ничего не успели сделать. Сверху раздался рев идущих на посадку десантных модулей -- этот рев был хорошо знаком бандитам, у конкурирующей банды имелось два таких модуля. Но сейчас садилось несколько десятков, как минимум. Причем, они садились со всех сторон.
   Прошло еще несколько минут, во время которых бандиты метались, хватаясь за оружие, затем раздались первые выстрелы. Безухий выскочил наружу и в отчаянии увидел, как его крутых, как он считал, бойцов давят словно цыплят какие-то отморозки в черных бронескафандрах, причем они почти не стреляли -- работали ножами, вспарывая человека от паха до горла. Или просто сворачивали бандитам шеи. И не жалели при этом никого, даже тех, кто на коленях умолял о пощаде.
   - Беспредел... - снова простонал пахан. - Падлы...
   Он в ярости принялся палить из любимого древнего автомата, еще огнестрельного, а не плазменного. Правда толку от этого не было никакого -- пули отлетали от бронескафандров синтарцев, не причиняя им ни малейшего вреда. Вскоре двое громил в черном неторопливо приблизились, вырвали из рук Безухого автомат и надели на него наручники.
   - Отпусти, сука позорная! - завизжал пахан.
   - Опустим, на кол, - пообещал один из громил, отвешивая пленнику крепкий подзатыльник. - Прилюдно, чтоб люди поглядели, что со всеми такими падлами будет. Врубился?
   - Это не по понятиям!!!
   - Скоро твои понятия, сволочь, войдут тебе в задницу, - хохотнул второй. - Кончилось ваше время. Совсем кончилось. Вместе с вами.
   Безухий не знал, что то же самое сейчас происходит по всей планете.
  
   Растерянные, голодные люди Гираоса в полном недоумении смотрели, как с неба на гнезда бандитов потоком валились боевые модули и десантные корабли, откуда вырывались отряды никогда не виданных здесь бойцов в бронедоспехах. Они уничтожали бандитов, до того внушающих людям дикий ужас, как беззащитных детей, часто даже не прибегая к оружию. Гираосцы пытались понять, кто это, но единственный вывод, который они могли сделать и сделали -- это какие-то новые бандиты, куда более жестокие, чем прежние. И как бы теперь еще хуже не стало. И люди в страхе забивались в свои утлые домишки и квартиры, не рискуя казать оттуда носа.
   По прошествии дня над всеми относительно крупными населенными пунктами планеты зависли челноки, откуда раздался громовой голос, сообщающий, что отныне их планета вернулась в состав Росской Империи. Об Империи люди говорили с тоской, о ней ходили легенды, повествующие, что когда Гираос входил в Империю, царил золотой век, и никто никогда не голодал. Поверить в такие глупые сказки не мог никто, хоть и хотелось.
   А затем голос с неба сообщил нечто невероятное -- что вскоре будут раздавать еду и лекарства, причем, бесплатно. Также были указаны точки раздачи. Очень немногие рискнули пойти к этим точкам, только совсем уж отчаявшиеся и изголодавшиеся. Они вернулись с пакетами еды! И оружием, что было еще более дико -- бандиты строго следили за тем, чтобы у "лохов" не было оружия. Глядя на вернувшихся, к точкам выдачи понемногу потянулись и остальные. И никто не оставался голодным, кроме продолжавших сидеть по домам. Слухи понеслись по планете быстрее молнии. Люди не знали чему верить, пребывали в растерянности -- ведь им разрешили стрелять в любого, кто попытается их ограбить. Безнаказанно!
   Ушедшие в леса остатки банд тем временем подъели запасы и решили пополнить их привычным образом -- отобрать еду у ближайших "лохов". А их -- какая несправедливость! - встретили ураганным огнем! Люди ничего не забыли и не простили. И сейчас у отцов и братьев изнасилованных и убитых девушек появилась возможность отомстить. Они и мстили -- мстили страшно, жестоко, даже бесчеловечно, но были полностью в своем праве. Вскоре до выживших бандитов дошло, что лучше сдаться синтарцам, чем попасть в руки бывшим "лохам". Первые сразу убьют, а вот вторые все припомнят, умирать придется долго. Самым страшным для бандитов оказалось то, что прощения им никогда не будет -- император дал слово, что каждый ответит за свои преступления, заплатив полной мерой. А что такое слово императора синтарцы объяснили населению Гираоса достаточно хорошо.
   Поэтому остатки банд оставались в лесах, кое-кто ушел в горы, но это была лишь временная отсрочка. Ведь поддержки населения у них не было -- люди ненавидели бандитов люто, истово. Тогда как действия новой власти поражали, но постепенно вызывали доверие. Гираосцы увидели, что о них кто-то реально заботится. И оценили это.
   Впервые за последние двести лет у населения несчастной планеты появилась хоть какая-то надежда на будущее. И оно уцепилось за эту надежду изо всех сил.
  
   * * *
  
   - Итак, что у нас плохого? - поднял на Соргина тяжелый взгляд Алексей.
   - Плохого? - несколько удивился тот. - В общем-то, ничего особо плохого нет. Все в относительном порядке.
   - Да это поговорка такая, - усмехнулся император. - Докладывайте.
   Старший координатор СБ кивнул, приняв слова его величества к сведению, и начал плановый доклад, который происходил регулярно, раз в неделю. Только отметил про себя, что у императора отвратительное настроение -- в последнее время это было не редкостью.
   - План по Гервайну подходит к завершающей стадии, - заговорил он монотонным, безразличным голосом. - Агентура внедрена, контакты с князем Дель Тонлай и его людьми налажены. Самых одиозных личностей из его противников мы начали понемногу устранять.
   "И почему обязательно нужно докладывать так занудно?.. - с раздражением подумал Алексей. - Ведь обычно нормальный человек. А как начнет докладывать, так хоть стой, хоть падай..."
   - С гервайнским флотом будут большие проблемы, - мерным ручейком, навевая сон, тек доклад. - Внедрить туда своих людей нам пока не удалось, точнее удалось, но на нижнем уровне. Высшие офицеры, к сожалению, работают на Колхайна с компанией. Это установлено уже четко.
   - Так что же, их всех устранять?
   - Постараемся обойтись без этого, но не уверен, что сможем.
   - Если не будет другого выхода, устраняйте, - тяжело вздохнул император, терпеть не могущий проливать кровь, но вынужденный постоянно это делать. - Нельзя допустить схватки двух флотов, тогда людей погибнет намного больше.
   - Принято, - наклонил голову старший координатор. - План князя доработан, и все практически готово к "спектаклю". Но для начала мы должны выдвинуть основной флот к границам Гервайна. Включая большинство имперских крейсеров.
   - Мы уже обсуждали это, - отмахнулся Алексей. - Без моего присутствия план не сработает.
   - Очень надеюсь, что это не ловушка... - скривился Соргин. - Взрыва кварковой бомбы,, например, даже ваша защита не выдержит. Искин, это так?
   - Трудно сказать, - уклончиво ответил тот, - ни разу не испытывали защиту в таких условиях. Но лучше не доводить до этого.
   Император про себя усмехнулся -- подозрительность координатора была известна давно. Впрочем, чисто профессиональное качество. И полезное. Ему не терпелось освободиться и отправиться на встречу с будущей третьей женой -- эта девушка с каждым днем нравилась Алексею все больше. Она мало того, что была красива, так оказалась еще и очень умна. С ней было о чем поговорить! А это редкое качество.
   - Княжну Дель Тонлай охраняют лучшие мои люди, - продолжил Соргин, явно понявший, о чем думает его величество. - Ее земляки доступа к ней не имеют, только контакт по голосвязи.
   - Хорошо, - одобрил император. - Что еще?
   - Капитан Сейл еще лежа в госпитале от скуки произвел анализ происходившего до нашего вторжения на Новейре и вычислил две неизвестные нам подпольные сети там. Уже производятся аресты, взяты почти все, в том числе -- бывший директор АНБ.
   - Почти? - сварливо переспросил император.
   - К сожалению, некоторым удалось уйти, - развел руками координатор. - Возможно, кое-кто даже покинул планету. Мы не боги. Недоработка, конечно, но мои люди сделали все, что было в человеческих силах.
   - Ладно, - махнул рукой Алексей и привычно прошелся по кабинету. - Потом отловим. Дальше. Сейл начал порученный ему анализ?
   - Да, начал. Лучшие спецы Хладова ему в этом активно помогают. Но он просит принца. Что делать?
   - А чем занят сейчас принц?
   - Баклуши бьет! - рассерженно проворчал Соргин. - И занятым людям нервы мотает! Выпороть бы его...
   - Так-так-так... - заинтересовался Алексей. - Что он еще натворил?
   - Мою личную сеть взломал и напихал туда похабных анекдотов! - взорвался координатор. - Делать ему больше нечего! Хорошо хоть ничего не удалил, хоть на это его мозгов хватило! Доказательств, что это он, у меня, конечно, нет, но кроме него на это никто не способен. Разрешите пожаловаться капитану хи Ронх-Да.
   - Пожалуйтесь, - улыбнулся император. - Она его к порядку призовет. Ну и пусть Джип его забирает, может, какая польза будет. Передайте принцу, что это я распорядился.
   - Да он обрадуется, давно просит его к делу приставить, - облегченно кивнул Соргин. - Наверное, от скуки и дурью мается. Надеюсь, ничего не натворит. Я с содроганием вспоминаю отчеты о случившемся в столице Новейра...
   - Да уж, повеселился Ленни там знатно, - хохотнул Алексей.
   - А что они вдвоем с Джипом наворотят? - сварливо поинтересовался сверху искин, вспомнив, что те собирались его взломать. - За этой резвой парочкой хороший присмотр нужен!
   - Присмотрим, - пообещал координатор. - Капитан хи Ронх-Да и лейтенант Норина приглядят. Особенно если им приказать.
   - Ну так передайте девушкам, что это мой личный приказ! - буркнул император. - Пусть глаз со своих благоверных не спускают!
   - Передам, - с хорошо заметным облегчением поклонился Соргин. - Но продолжу. На Аралане-4 дела обстоят на удивление неплохо. Ваш вассал, Шелуденко, справился на удивление хорошо. Даже синтарцы, судя по докладам, его сильно зауважали. Правда, крови пролилось многовато, но почистить те авгиевы конюшни без крови было просто невозможно. Но зато около восьмидесяти процентов бандитов на планеты уничтожено. Физически уничтожено! Остальные прячутся по лесам, кто где. Гираосцы, вооруженные приказу наместника, охотятся за ними, как за дикими зверьми -- помнят, как их двести лет унижали. Кое-кого, конечно, скрыли родственники, но таких можно и простить -- до первого правонарушения. В своем роде отсроченная смертная казнь. Останутся честными людьми -- будут жить. Нет -- умрут.
   - А что с экономикой?
   - На Гираосе ее просто нет -- натуральное хозяйство и шахты, на которых использовался рабский труд. Рабы, естественно, освобождены. Беда в том, что они перебили всех инженеров и всю администрацию, припомнив им все хорошее. И я их понимаю. Однако шахты встали намертво, а нам металл из них пригодился бы. В общем, на этой планете все нужно создавать заново -- от сельского хозяйства до промышленности. На ней даже электростанций мало, едва для городов и шахт хватает. В сельской местности электричества нет. Сейчас с Ирата на Аралан потоком идет продовольствие и промышленное оборудование. Как ни удивительно, даже иратские промышленники раскошелились в надежде на будущие преференции. Впрочем, планета богата.
   - Наместник на Ират уже прибыл? - поинтересовался Алеексей.
   - Вчера должен был быть, но отчетов я еще не получил, - сообщил Соргин.
   - Сколько бюрократ взял с собой людей?
   - Как ни удивительно, не слишком много -- всего около сотни. Я думал, будет значительно больше. Остальной штат, видимо, решил добирать на месте. Кстати, получено сообщение, что уполномоченный всеми странами планеты посол Ортая вылетел на Росс. У нас все готово к его встрече.
   - Вполне ожидаемо, - бросил отвернувшийся к экрану император.
   - Зато не ожидаемо было прибытие тарайского посла, - криво усмехнулся координатор. - И он, боюсь, по тому же вопросу. Правда ума не приложу, что нам делать с этими долбаными эстетами...
   - В смысле, эстетами? - не понял Алексей.
   - В прямом! - раздраженно махнул рукой Соргин. - У них формализовано каждое действие, даже прием пищи. Сплошные ритуалы. Но при этом неплохо работающая экономика, причем, скорее социалистического толка -- все по строгому плану, но при том гибкому и меняющемуся соответственно обстоятельствам. Как это сочетается с их формализованностью я, простите Ваше величество, понятия не имею. Нас эта планета мало интересовала, внедрить туда не местного агента почти невозможно -- сразу засыпется, как ни готовь. Нужно вырасти там, чтобы понимать их извращенную культуру. Я разобраться в ней не смог.
   - А аналитики?
   - На аналитиков сейчас и так колоссальная нагрузка. Может, дипломаты смогут разобраться. Тарайцы ведь ничего прямо не скажут. Никогда. Они всегда говорят экивоками и намеками, очень удивляясь, что их не понимают.
   - Что ж, назначьте послу аудиенцию на... например, послезавтра в пять вечера, - попросил император. - Аудиенция неофициальная, предварительная. Хочу сам посмотреть. Да, а что у них с армией и флотом?
   - Их нет, Ваше величество, - развел руками координатор.
   - Как нет?!
   - А вот так. Пацифисты. Но при этом интриганы такого класса, что всегда срывали любые попытки атаки их планеты. Лучшими дипломатами старой Империи были именно тарайцы. А после распада они замкнулись в себе, и никто точно не знает, что у них там происходит. Торгуют очень активно, производят отличную электронику и гипердвигатели, не считая всего необходимого для жизни. Больше сообщить ничего не в силах -- как я уже говорил, наши агенты там просто исчезали на второй-третий день после заброски. На связь не вышел ни один. Да, последний факт. Дипломатических отношений ни с одним из осколков старой Империи Тарай не поддерживал. Именно поэтому появление тарайского посла стало для меня неожиданностью.
   - Я поговорю с послом, возможно, удастся узнать, что у них происходило за последние двести лет, - вздохнул Алексей. - Ладно, что-то еще?
   - Последнее, - Соргин отложил в сторону пад и посмотрел на него. - Понимаете, неприсоединившихся планет -- четыре. Мы что-то знаем о Гервайне. Также кое-что известно еще о двух -- Хаеноре и Бисланге. Зато о последней, Орисане, неизвестно ровным счетом ничего, кроме того, что у них сильный флот. В последнее время я все больше размышляю о том, а не подсунули ли нам под видом Гервайна пустышку. И не базируются ли наши враги как раз на Орисане? И это меня настораживает.
   - Пусть адмирал Норис отправит туда пару рейдеров на разведку, - пожал плечами император.
   - Вы думаете, это не делалось нами ранее? - прищурился координатор. - Не раз. Разведывательные корабли либо возвращались без информации - их перехватывали у границ системы и отправляли восвояси. Либо не возвращались вовсе.
   - Рейдеры Нориса более быстроходны. Пусть отправляются. На крайний случай вручите экипажу одного верительные грамоты -- если не смогут ничего выяснить, то пусть попытаются установить официальные дипломатические отношения.
   - Хорошо, завтра же отправлю курьера на Фаргос. Но мне необходимы подписанные вами грамоты. Ну и приказ, естественно.
   - Подготовьте, я подпишу, - отмахнулся Алексей. - Не было бы большей проблемы. На этом все?
   - Да, - лаконично ответил Соргин.
   - В таком случае, вы свободны. Благодарю за доклад.
   Координатор поклонился и вышел, оставив императора в раздумьях.
  
   * * *
  
   После тесноты станции мисс Моак наслаждалась солнцем и свежим воздухом Гервайна. Она не спеша попивала кофе на обширной террасе роскошной виллы, еще недавно принадлежавшей одному из князей Верховного Собрания. Его умно разорили и взяли под контроль, теперь он без позволения Синтии дышать не смел, надеясь не остаться нищим.
   - Мисс Моак? - отвлек ее от кофе тихий голос секретаря.
   - Меня раздраживает ваша привычка подкрадываться, Айвен! - вздрогнула она. - Что у вас? Неужто нельзя было десять минут потерпеть?
   - Прибыл курьер с Росса. Единственный выживший после покушения на Сейла наш агент сумел бежать, угнав курьерский корабль. Его уже допросили.
   - Покушение успешно?
   - К сожалению, Сейл выжил, - развел руками секретарь. - Более того, согласно отчету агента сейчас до него добраться невозможно -- Сейла охраняют так, как не охраняют канцлера. Все киллеры Колхайна либо уничтожены, либо взяты и допрошены. Относительного успеха удалось добиться именно нашим агентам, Сейл был серьезно ранен, но ему успели оказать помощь.
   - Почему не добили? - возмутилась Моак.
   - Некому было уже добивать, - пояснил Айвен. - Сейла с принцем Леннером, а эти двое, насколько удалось выяснить стали приятелями, сопровождали две девицы, оказавшиеся на деле профессионалами высшего класса. Они сумели уничтожить троих наших агентов и тяжело ранить четвертого столовыми приборами.
   - Вы хотите сказать, что один из наших агентов попал в руки имперской СБ?.. - голос Моак стал шипящим, как у змеи.
   - Нет, - позволил себе улыбку секретарь. - Бежавший агент сумел перед побегом пробраться в госпиталь и устранить раненого. Тот так и не пришел в себя и не успел ничего рассказать.
   - Отлично, - успокоилась она. - Выпишите агенту премию, он ее полностью заслужил. Однако, насколько я понимаю, больше людей на Россе у нас нет?
   - Еще еще одна группа глубокого внедрения, шесть человек. Они провели на Россе больше десяти лет, не привлекая к себе внимания и ничего не предпринимая, только вживаясь. Но это наш последний резерв.
   - Свяжитесь с группой. Мне от них требуется только информация о происходящем в Империи, ничего больше. Раз Сейла не достать, пусть живет, рисковать последним резервом я не хочу. А что с СБ? Удалось внедрить туда хоть кого-то?
   - К сожалению, нет... - развел руками Айвен. - И, скорее всего, не удастся -- кандидатов проверяют так, как нам и не снилось. Допрашиваю под всеми возможными сыворотками правды, в том числе, и синтарского производства. А вы сами убедились в эффективности данных сывороток -- мы в свое время, еще до восстановления Империи, закупили на Синтаре партию препаратов. Тогда они продавали свои сыворотки свободно, сейчас, конечно, их уже ни за какие деньги не приобретешь -- император запретил продавать, а эти чертовы фанатики послушались.
   - Может удастся взять какого-нибудь функционера СБ и допросить? - поинтересовалась Моак.
   - Попытаемся, но ничего гарантировать не могу, - с сомнением произнес секретарь. - Беда в том, что эти сволочи двести лет работали у нас под носсом, собирали информацию, а мы ни сном, ни духом. В итоге они знают наши слабые места, мы их -- нет.
   - Ладно, черт с ними! - зло махнула рукой она. - Как движется перехват контроля над этой планетой?
   - Все идет по плану, - заверил Айвен. - Через месяц-другой Гервайн упадет к нам в руки, как спелое яблоко.
   - Что с девчонкой, посланной в Империю?
   - Сведений нет. Наши люди в посольстве молчат, видимо, нет возможности выйти на связь, не вызвав подозрений. Однако я бы не стал беспокоиться по ее поводу. Это ее отец опасен, а она сама ничего не значит. Впрочем, и князь уже ничего не способен сделать, он еще трепыхается, но все его усилия тщетны. Никто ему не верит, вожжи выскальзывают из его рук с каждым днем все больше. Тем более, что масс-медиа почти полностью под нашим контролем.
   - Как-то слишком хорошо все складывается... - проворчала Моак. - А это подозрительно. Особенно, если вспомнить с каким треском мы дважды проиграли.
   - Должно же везение Империи когда-нибудь закончиться, - заметил секретарь.
   - Я бы не стала полагаться на столь эфемерные понятия, как везение! - вызверилась на него женщина. - И вам не советую. Нужно предусмотреть все, каждую мелочь, тогда придет и успех.
   - Как скажете, - поклонился Айвен. - Какие будут указания на сегодня?
   - Пока никаких, - отмахнулась Моак. - Не мне вас учить, человек опытный. В случае неожиданных известий срочно сообщите мне.
   Секретарь внезапно прислушался к чему-то, видимо, вызвали по закрытой линии -- наушник был вживлен прямо в мочку уха.
   - К вам с визитом мистер Колхайн, - сообщил он. - Звать?
   - Зовите, - скривилась Моак, которой совершенно не хотелось видеть эту черномазую сволочь, еще на станции доставшую ее до последней степени.
   Ждать пришлось недолго, уже через пять минут на террасу, сверкая своей неизменной белозубой улыбкой, быстрым шагом вошел бывший госсекретарь Торвена. Он поприветствовал хозяйку так, словно она была ему самым близким человеком, и, не спрашивая разрешения, уселся напротив в плетеное кресло.
   - Вижу, вы тут неплохо устроились, - заметил Колхайн.
   - Да уж лучше, чем на вашей долбаной базе, - ядовито прошипела Моак. - Что-то случилось?
   - И да, и нет.
   - Поясните.
   - Мы получили сообщение от них, - сразу стал серьезным Колхайн.
   - И что на сей раз они посоветовали? - напряглась Моак, не ждавший от этого ничего хорошего.
   - Да почти ничего. Только опять попросили уделить максимум внимания лейтенанту Сейлу. И принцу Леннеру. Это двое почему-то очень сильно их беспокоят.
   - До этих двоих нет никакой возможности добраться! - отрезала Синтия. - Ваши агенты уничтожены, мои тоже. Их охраняют чуть ли не лучше, чем самого императора.
   - Я знаю... - губы бывшего госсекретаря сложились в какую-то непонятную гримаску, которую улыбкой назвать мог только очень наивный человек. - Нам посоветовали подбросить Сейлу с Леннером кое-какую информацию. Точнее, подбросить ее бывшему нашему коллеге Родерику, а от него она обязательно поступит в аналитический отдел СБ, который, не сумев разобраться, подключит к делу этих двоих. А они все поймут, но никто им не поверит, поэтому они обязательно высунутся из норы. Откровенно говоря, я не понимаю, чем эти двое так интересны им. Да, гении, но мало ли таких было?
   - Я тоже не понимаю... - несколько растерянно произнесла Моак. - И что нас просят сделать со сладкой парочкой в случае поимки?
   - Оставить обездвиженными в малом корабле на известном вам астероиде.
   - Ясно...
   Мисс Моак никогда не нравились загадочные союзники Кархана -- а они, судя по историческим данным, помогали Объединению задолго до распада того. Почему? Неизвестно. Ведь что-то они хотели, ради чего-то старались. Но ради чего? И кто они такие? Но любой, кто пытался это выяснить, очень быстро умирал от "естественных" причин -- никакая охрана не помогала. В конце концов эти попытки оставили, тем более, что получаемая от неизвестных союзников информация была крайне полезна. И не послушать их совета было попросту глупо -- поступавший так всегда проигрывал, тому имелось множество примеров. Однако Синтию все это раздражало -- она очень не любила, когда кто-то ею манипулирует, предпочитала делать это сама. А они именно манипулировали, такой вывод напрашивался сам собой. И Моак надеялась когда-нибудь все же выяснить, кто стоит за безликими "они".
   - Одна из наших сетей на Новейре, кстати, засвечена и полностью зачищена, - сообщил Колхайн. - Та, которую возглавлял директор АНБ. Так что действовать будем через армейскую. Пакет информации я уже подготовил. Если хотите, можете также изучить ее. Я, убей меня Бог, не понимаю, чем эта вполне безобидная информация может заинтересовать имперскую СБ. В ней нет ничего необычного, только статистические данные о торговых потоках между Ортаем, Нагоем, Иратом и Тараем. Мои аналитики головы сломали в попытках понять, что в этих таблицах не так. Не смогли.
   - Сейл бы смог... - вздохнула Моак. - И как наши идиоты смогли упустить гения?.. Я изучила его историю, после чего мне захотелось перестрелять половину аэнбешников, которые думали не о деле, а о своих амбициях. Сейла надо было сразу после училища сажать в тепличные условия и давать ему все, что пожелает, лишь бы работал. А... - она с досадой махнула рукой. - А эти дебилы его просто гнобили, поскольку карьеры нескольких после его отчетов затормозились. Как бы я ни ненавидела имперцев, но они, в отличие от нас, сразу поняли, кто перед ними. То-то так резво его на Росс утащили. А принц, мне кажется, способен дополнить талант Сейла. Возможно, они вдвоем даже смогут раскрыть инкогнито наших дорогих союзников, вот те и забеспокоились.
   - Но почему же тогда их хотят взять живьем, - приподнял бровь бывший госсекретарь. - Не проще ли уничтожить?
   - Зачем уничтожать ценный ресурс, если его можно использовать? - с искренним недоумением посмотрела на него Синтия. - Это же принесет прибыль!
   - А если нет возможности использовать, то лучше уничтожить, чтобы им не воспользовался противник! - отрезал Колхайн. - Ладно, это не наше дело. Совету мы последуем, информацию сольем. А дальше пусть они разбираются сами.
   - Пожалуй, - согласилась Моак. - У вас все?
   - В общем, да. Разве что Харди с компанией все пытается на базе что-то предпринять, собрала вокруг себя группу недовольных и усиленно интригует. Но это мелочи, она уже не в игре.
   Он встал, коротко откланялся и покинул террасу, провожаемый наполненным тяжелой ненавистью взглядом хозяйки.
  
  
  
   Глава 6
  
   Большой голоэкран мягко мерцал в полутьме, на нем сменяли друг друга ряды символов и цифр. Управляли этим, каждый со своей клавиатуры, два молодых человека. Один подтянутый, рыжеватый, среднего роста. Второй -- полноватый, темноволосый, в очках, выглядящий рассеянным и неуклюжим, не от мира сего. Они перебрасывались короткими репликами, иногда беззлобными подначками, и явно чувствовали себя комфортно. Когда перед кем-то пустела чашка с кофе, на ее месте, как по волшебству, появлялась еще одна. Однако если присмотреться, то становилось ясно, что не по волшебству -- кофе приносила строгая красивая брюнетка, двигающаяся, словно сытая кошка. Иногда появлялась еще одна девушка, светловолосая и смуглая, в которой безошибочно угадывалась синтарка. Она двигалась не менее грациозно. Вот только была высоковата.
   - Джип, ты только глянь, как эта функция сходится! - вдруг возопил светловолосый, едва не подпрыгнув. - Ты глянь на граничные условия!
   - Ни хрена себе... - взъерошил себе волосы тот. - Это что же получается, еще один неучтенный фактор?.. Но мы же вроде все учли...
   - Как видишь, все, да не все, - развел руками Ленни. - Есть еще что-то, что провоцирует рост либеральных взглядов крайнего толка. И этот фактор невидим, мы только сейчас выяснили, что он вообще есть.
   - Надо ребятам из СБ сообщить, - решительно заявил Джип. - Они, может, и не хватают с неба звезд, зато цепкие. Да и инфы у них поболе, чем у нас.
   - Наивный! - хохотнул принц. - Все с нашего компа идет напрямую в аналитическую службу СБ. Они уже все знают. Альна, попрошу только передать, чтобы поисками рецепторов неизвестного фактора воздействия занялись немедленно!
   - Сейчас позвоню шефу, - отозвалась синтарка. - А вы двое быстро встали, и шагом марш обедать! А то кофе скоро из ушей польется.
   - Да не хочу я есть... - заныл Ленни.
   - А кто тебя спрашивает, родимый? - ласково взяла его за шкирку синтарка и подняла со стула. - Вперед, я сказала!
   - Ну ладно... - обреченно вздохнул принц. - Пошли, Джип... Диана, ты с нами?
   - Да, - коротко отозвалась брюнетка, бессознательно коснувшись кобуры с плазмером.
   Она подошла к двери и позволила сканеру считать рисунок сетчатки глаза, хотя на взгляд Ленни это была совершенно излишняя предосторожность -- доступа в эту комнату, кроме них четверых, не имел почти никто. Ну, разве что император, да старший координатор СБ, но его величество сюда вряд ли зайдет. Кажется, еще Смолин имел допуск, но точно принц не знал.
   Снаружи он, как всегда, увидел двух неподвижных синтарцев, судя по светлым волосам и двухметровому росту. Они сделали вид, что не видят подопечного, на что Ленни ухмыльнулся -- этих двоих он знал, у ребят неплохое чувство юмора, хоть и слегка специфическое.
   Посты охраны располагались по всему небольшому зданию возле каждой комнаты, также все вокруг постоянно сканировалось десятком независимых систем. И это невзирая на то, что к самому зданию, где нынче располагался отдел спецопераций информационно-аналитического департамента, даже подойти никто не мог -- оно находилось между синтарскими казармами, основной резиденцией СБ и столичным управлением ДИБ.
   Столовая располагалась на первом этаже, поэтому выходить наружу не требовалось. Тем более, что Ленни с Джипом не очень-то и выпускали на улицу, а если выпускали, то приставляли такую охрану, что всякое удовольствие от прогулки исчезало напрочь. Друзья глухо ворчали, даже усилия любимых женщин не примиряли их с вынужденным затворничеством. Когда их нытье достало Альну по самое не могу, она рявкнула:
   - Один раз уже сходили в ресторан! Мало вам?! Еще такого угощения хотите?!
   Крыть было нечем, пришлось смириться. Вот только менее тошно от того взаперти не стало, и Ленни медленно, но верно зверел. Даже присутствие Альны не могло успокоить его -- слишком непоседлив был, слишком любил находиться в центре событий.
   Зато Джип, хоть и ворчал за компанию, был всем доволен, он почти всю жизнь провел именно взаперти и ничуть этим не тяготился. А сейчас рядом находилась великолепная женщина, на внимание такой дома он не смел и надеяться. Вспомнив вчерашнюю ночь, аналитик не заметил, как покраснел. Он раньше и не представлял, что в постели можно вытворять такое. Впрочем, опыта у него было раз, два -- и обчелся. Да и тот с проститутками. Но больше всего самолюбию Джипа льстило явное уважение окружающих, на Новейре он ничего подобного не видел. Поэтому не понимал беспокойство Ленни -- все есть, невеста рядом. Так чего же еще?..
   В столовой кормили не хуже, чем в хорошем ресторане, только меню нужно было составлять заранее, сразу на неделю. Джип, Ленни и Диана заняли привычный столик, возле которого, как призрак, моментально возник подтянутый официант, который скорее напоминал офицера своей выправкой. Впрочем, наверное офицером он и являлся. Офицером СБ. Официанты менялись постоянно -- видимо, это был наряд для проштрафившихся по мелочи.
   Перед Джипом поставили огромный, хорошо прожаренный стейк с хрустящей картошкой. Он обильно полил все это кетчупом и с удовольствием принялся на еду, искоса поглядывая, что едят остальные. У Ленни в тарелке был знаменитый росский борче, а рядом стояли залитые сметаной пельмени. Ни то, ни другое Джупу не нравилось -- попробовал как-то раз. Слишком непривычно. Диана ела какое-то странное, наверное, араланское блюдо, в котором виднелись и кусочки рыбы, и белый сыр, и овощи, и еще что-то непонятное. Подошедшая вскоре Альна получила от официанта политое алой подливой мясо, при виде чего Джип содрогнулся -- однажды он сдуру съел кусочек, потом до вечера во рту горело. И как можно употреблять столько перца? Или там не только перец, но и что-то еще? Возможно, Синтар издавна славился своими ядреными специями.
   На закуску подали сладкий пирог и морс из неизвестной карханцу ягоды. Но и то, и другое вызвало полное его одобрение -- пробовал уже, очень вкусно. Он с энтузиазмом откусил огромный кусок, подумав, что если всегда так обедать, то вскоре еще больше разнесет. Правда, Диана обещала помочь похудеть, но как она собиралась сделать это, Джип, при всем своем аналитическом уме, не имел представления. Мысль о спортзале ему в голову просто не пришла.
   - Милая, а ты помнишь, что у нас через два месяца свадьба? - поинтересовался Ленни, прожевав пирог.
   - Ну, - хмуро посмотрела на него Альна, положив вилку на салфетку. Она терпеть не могла, когда ее отвлекали во время еды.
   - Я просто хотел узнать, что тебе подарить, - состроил умильную мордашку принц.
   - Голову Колхайна! - зло бросила она и вернулась к еде, давая понять, что разговор окончен.
   А Ленни задумался. Джип подозрительно уставился на него. Уж не собирается ли этот безбашенный и в самом деле отпиливать голову бывшему госсекретарю? А что, с принца станется -- тот еще авантюрист. Но нет, даже он не способен на такую глупость. Да и не выпустят их отсюда, пока все не устаканится. На этом Джип и успокоился. Но, как показали дальнейшие события, зря...
   Не успели друзья вернуться в рабочее помещение, как их в срочном порядке вызвал Соргин. Это было неожиданно, обычно старший координатор предпочитал заходить сам, не особо доверяя даже самой защищенной связи. Но на сей раз изменил своему обыкновению, использовав, правда, каналы искина БК, которые перехватить уж точно никто не мог. Впрочем, у Ленни имелись кое-какие мысли по этому поводу, но он не посвящал в них даже Джипа.
   - Добрый день, - сухо поздоровался старший координатор, он до сих пор не простил принцу его выходки.
   - Здрасьте, - нестройным хором отозвались друзья. Альна с Дианой поприветствовали начальника согласно уставу.
   - Мы получили несколько странные данные, подтверждающие вашу идею о дополнительном факторе влияния на социум, - голос Соргина звучал все так же ровно. - Это статистические сводки о торговле между Ортаем, Нагоем, Иратом и Тараем. Но цифры значительно отличаются от официальных, да и номенклатура вызывает настороженность. Возникает ощущение, что некая сила полностью контролировала как будто независимых торговцев, добиваясь неких неизвестных нам целей. Однако мозговой штурм параллельного отдела не дал результатов. Поэтому пересылаю данные вам. Посмотрите и сделайте свои выводы, соотнеся их с идеей дополнительного фактора. А главное, попытайтесь выяснить, что же это за фактор.
   - Насколько это приоритетно? - скривился Джип.
   - Не слишком. Но и тянуть тоже не стоит. Как только закончите с основным анализом, прошу заняться этим. Мне не нравится, когда я не понимаю, что происходит.
   - Хорошо, займемся, - вздохнул принц. - А можно подключить искина БК?
   - Спросите у него сами, если согласится помогать -- используйте на здоровье. Когда ждать результата по основной проблеме?
   - Думаю, первые выводы пойдут завтра к вечеру, - подумав, ответил Джип. - Вот черт! Я был не прав, придется сначала рассмотреть ваши данные, а только потом что-то говорить. Я вдруг ощутил, что все это сильно взаимосвязано, и основная проблема не будет решена, пока мы не поймем, что представляет собой противодействующий фактор.
   - Эх, данных маловато... - вздохнул Ленни. - Не удалось допросить никого из высшего руководства карханцев? Вы вроде бы взяли бывшего директора АНБ.
   - Он знал только свой участок работы, - с досадой буркнул координатор. - Найти бы эту чертову базу "Z"...
   - А чего ее искать-то?.. - удивленно поинтересовался Джип. - Координаты известны.
   - Кому известны?.. - голос Соргина сделался свистящим.
   - Мне, - пожал плечами аналитик. - Я их еще в госпитале вычислил.
   - А почему не сообщил?!! - хором взревели все.
   - Я думал вы знаете... - невинно захлопал глазами Джип.
   Координатор не нашелся, что сказать, он несколько мгновений судорожно зевал, как вытащенная из воды рыба, затем разразился такой матерной тирадой, что даже Ленни заслушался и срочно принялся записывать в свой пад наиболее сочные обороты. Соргин поминал и самого Джипа, и его родственников, предполагая, что произошел аналитик от смеси ежа, ужа и пожарного шланга. Наконец он немного успокоился и прошипел:
   - У нас половина флота эту гребаную базу ищет, а он знает -- и молчит!
   - Так меня же никто не спрашивал... - Джип с недоумением смотрел на разбушевавшееся начальство, не понимая, к чему весь сыр-бор.
   - Координаты мне на пад, немедленно! - выдохнул координатор, глядя аналитика так, словно самым большим его желанием в этот было было придушить дурака своими руками. - И никому больше об этом ни слова! Лейтенант Норина, объясните этому... - он не нашелся, как назвать Джипа. - Э-э-э, что такое государственная тайна.
   - Сделаю, - наклонила голову та.
   Аналитик тем временем передал координаты, Соргин просмотрел их и хмыкнул -- там уже искали, но ничего не нашли. Только куча астероидов.
   - База выглядит, как астероид, - видимо понял его сомнения Джип. - Ее можно засечь, только сканируя на диапазоне грависвязи, который я сейчас сброшу вам на пад.
   Он пробежался пальцами по клавиатуре, координатор подтвердил получение, после чего пробурчал:
   - Все, идите, работайте. Глаза бы мои вас не видели!
   Экран погас. Джип, заметив, что остальные трое разглядывают его, как какую-то диковинку, растерянно спросил:
   - А в чем дело-то?
   - Безнадежен... - простонала Альна. - Диана, объясни хоть ты ему что-нибудь... Я шефа таким никогда еще не видела...
   - Я тоже, - поежилась та. - Он ни разу так не ругался!
   - Надо попроситься на флот, который пойдет базу брать! - в глазах Ленни горел энтузиазм.
   - Я тебе попрошусь! - мгновенно озверела Альна. - Я тебе сейчас так попрошусь, что месяц на животе спать будешь!
   - Я пошутил! - тут же пошел на попятную принц, хорошо знакомый со взрывным характером будущей жены. Перепадало уже на орехи.
   Девушка успокоилась. Однако никто, кроме Джипа, не заметил огонек азарта, разгорающийся в глазах Ленни все сильнее. Впрочем, закладывать друга аналитик не собирался -- не хватало еще. Пусть сами разбираются, а он в сторонке постоит и посмотрит, что из всего этого выйдет.
  
   * * *
  
   - Ваше величество! - оторвал Алексея от позднего обеда экстренный вызов Соргина. - Координаты базы "Z" установлены!
   - Отлично! - император тут же забыл о еде, уронив вилку на пол. - Наградить того, кто нашел.
   - Его не награждать, его пороть надо! - агрессивно выдохнул координатор.
   - Джип?.. - сразу понял Алексей.
   - А то кто же... - раздраженно подтвердил Соргин. - Он еще в госпитале эти координаты вычислил и промолчал! Мы могли бы уже захватить базу, а теперь, боюсь, основные фигуранты успеют уйти. Скорее всего, на Гервайн. А там попробуй найди -- планета большая, населения больше восьми миллиардов.
   - Тем не менее, Сейла наградить, заслужил, - со вздохом приказал император. - Понимаете, он гений, а они все такие -- не от мира сего. Но к делу. Отправьте курьера к Норису, скоординируйте действия. И учтите -- уйти не должен никто. Это приказ!
   - Сделаем все, что в человеческих силах, - пообещал координатор. - Но попрошу поговорить с десантниками, чтобы работали осторожнее.
   - Поговорю, - кивнул Алексей. - Я тоже хотел бы получить этих тварей живыми. Но если другой возможности не будет, если потери по прогнозам окажутся слишком велики, взрывайте эту станцию на хрен. Мне мои люди дороже.
   - Какие силы задействовать?
   - Расположенные на Фаргосе и Ларате, чтобы не терять времени. Десант силами второго и четвертого полка шестой дивизии.
   - Не слишком ли много для космический станции? - приподнял брови Соргин.
   - Много -- не мало, - отмахнулся Алексей. - Также свяжитесь с ларатским Адмиралтейством, пусть проработают операции и выделят нужное число тяжелых кораблей в помощь Норису. Общее командование операцией на нем.
   - Я подготовлю нужные приказы и передам в вашу канцелярию на подпись, - поклонился координатор. - Сразу после этого курьер стартует.
   - Хорошо, я свяжусь с канцелярией, чтобы без промедление принесли бумаги мне. В случае любой неожиданности немедленно вызывайте меня.
   Соргин снова поклонился и отключился. А Алексей недовольно посмотрел на остывший обед и скривился. Приказать, что ли, сменить? Да ну его! Хотелось чего-то другого, на крейсере уже слегка поднадоело. Сменить бы обстановку. На память пришло сообщение о том, что Алина этим вечером устраивает очередной бал. Для псевдоаристократии -- бездельников, которые ничего для страны делать не желают. Впрочем, помимо них приглашены модные писатели, художники, музыканты. Сходить, что ли? А почему бы и нет? Не понравится, захватит Виктора и просто напьется в личных аппартаментах.
   - Искин, приготовь альфа-корвет, - приказал император.
   - А что его готовить? - отозвался тот. - Иди в восьмой ангар, твой там всегда к старту готов. Соскучился?
   - Если чесно, устал, - потер лоб Алексей. - Хоть на один вечер от дел оторваться.
   - Правильно, а то еще загнешься раньше времени, - в своей манере одобрил "железный истукан". - Лети, голубь, лети.
   - Язва ты, - уже привычно вздохнул император, направляясь к ангару.
  
   Для собравшейся в аппартаментах первой императрицы богемной публики визит его величества стал полной неожиданностью -- до сих пор он ни разу не посещал подобных мероприятий. Изумленная Алина прекратила щебетать с двумя роскошно одетыми молодыми людьми и поспешила встречать супруга, недоумевая про себя. Но тем не менее надела на лицо лучшую из своих улыбок, строго согласно этикету поприветствовала императора.
   - Рада видеть вас, Ваше величество! - глубокий, чуть хрипловатый голос императрицы слегка вибрировал, будя мужское воображение и обещая неземное наслаждение.
   - Добрый вечер, - хмуро отозвался Алексей, с некой даже брезгливостью оглядывая собравшихся здесь.
   Однако поспешно судить не стоило, возможно, среди них тоже есть толковые люди. Надо будет озадачить ДИБ, чтобы присматривались и выдергивали отсюда всех мало-мальски стоящих, не давая им сгнить на корню. Интересно, камергер и статс-дама уже прибыли? У кого бы спросить?
   Спрашивать не пришлось, к нему подошла красивая светловолосая и смуглая женщина лет сорока, явно синтарка, и без церемоний представилась.
   - Первая статс-дама двора Ильда ос Хро-Грар, Ваше величество. Прибыла в ваше распоряжение.
   - Камергер тоже здесь? - живо поинтересовался нас император.
   - Будет буквально через минуту. Ждем вашего представления нас двору, как нам объяснили, без этого мы не можем официально вступить в должность.
   - Он тоже синтарец?
   - Нет, Ваше величество, - едва заметно улыбнулась статс-дама. - Отставной ларатский вице-адмирал, Димай Радов. Очень жесткий человек.
   - И это говорит мне синтарка? - слегка удивился Алексей.
   - Да, он даже по нашим меркам жестковат. Кстати, вот и он.
   К ним приблизился пожилой, полностью седой военный в строгом мундире, украшенном только иконостасом орденов. Лицо пересекал глубокий шрам, голубые смотрели непреклонно и твердо.
   - Ваше величество, камергер двора, вице-адмирал в отставке Хладов! - четко отрекомендовался он.
   Император про себя злорадно ухмыльнулся, предвкушая, что ждет ошивающихся при дворе бездельников, пожал камергеру руку и, наклонившись, прошептал:
   - Надеюсь, вы с первой статс-дамой наведете в этом гадюшнике хоть какой-то порядок, вице-адмирал.
   - Не сомневайтесь, Ваше величество, - слегка наклонил голову старик. - Мы справимся.
   - Хорошо. А сейчас я представлю вас двору.
   Он вышел в центра зала и по всем правилам этикета объявил о назначении первой статс-дамы и камергера, придав обоим личным приказом особые полномочия. А затем с нескрываемым удовольствием смотрел на вытянувшиеся лица придворных. Даже Алина несколько скисла. Хотя первая статс-дама и не имела власти над императрицей, но разогнать интересных мужчин была вполне способна. Да и фрейлин заставить вести себя соответственно положению. А с синтаркой связываться никто не станет, себе дороже. Впрочем, камергер не лучше -- Алина сама выросла на Ларате и помнила этого сурового старого вояку, в юности несколько раз сталкивалась -- у него не забалуешь. Воспоминания остались самые отвратные. Вольготной жизни он ей точно не даст. Просто не подпустит никого!
   А император, вспомнив, что так сегодня толком и не пообедал, приказал подать пару бутылок коньяка и ужин на троих, после чего пригласил посидеть с ним камергера и первую статс-даму. О чем шел разговор, история умалчивает, известно другое. Через некоторое время императорский двор начал походить по порядкам на военное училище для лиц мужского пола и институт благородных девиц для женского.
  
   * * *
  
   Скоростной курьер разогнался и нырнул в глубокие слои гиперпространства. Сидящий в кресле пилота рыжеватый паренек в ларатской форме покосился на сопровождающих его двух синтарских офицеров, капитанов ни много, ни мало, и замурлыкал себе под нос какой-то веселый мотивчик. Настроение было просто превосходное. У него все получилось! Свобода! И приключения!
   Вспоминать, как он все это провернул, было сплошное удовольствие. Как ни хорохорился искин, а Ленни с Джипом его все же взломали! Пусть только внешние контуры, но все-таки. Жаль, до памяти добраться не вышло, "железный истукан" встревожился, что-то учуял, вот и пришлось в срочном порядке уносить ноги, путая за собой следы.
   Принц не знал, что все это время искин с хихиканьем и тщательно скрываемым удовольствием наблюдал за их потугами, пропустив в созданное специально для этого виртуальное пространство. Поскольку Ленни делал то, что искин и планировал, то сопротивлялся он не всерьез. А резвые ребятишки так ничего и не поняли.
   Началось же все так:
   - Джип, ты мне друг? - неожиданно спросил Ленни, когда Альна с Дианой покинули их, отправившись на тренировку.
   - Ну, а что?.. - подозрительно спросил тот.
   - Поможешь искина взломать?
   - Искина?! Ты чокнулся?! Да император нам яйца поотрывает за это!
   - Не боись, - хихикнул принц. - Победителей не судят.
   - А для чего тебе это надо? - все еще сомневался аналитик.
   - За подарком для невесты отправлюсь. Я бы, конечно, мог синтарцев попросить, они не откажут, но голову же повредят. А подарок должен быть в полном порядке.
   - Какую еще голову?! - ошарашенно уставился на приятеля Джип. - Ничо не понимаю!
   - Ну ты сам слышал, что Альна в подарок на свадьбу хочет, - невинно улыбнулся Ленни. - Голову Колхайна.
   - Она же пошутила... - как-то неуверенно возразил аналитик, понявший, что принцу попала вожжа по хвост, и его теперь не остановить.
   - Не думаю, что опытный боевой офицер, да еще и синтарка, станет шутить такими вещами, - заверил его принц. - Сказала, что хочет голову Колхайна, значит нужна голова. Ты сам ее характер знаешь.
   - Да уж, я б на твоем месте свящываться не рискнул.
   - Ха, думаешь твоя лучше? В ресторане вилками двоих ухайдакала за милую душу, и даже глазом не моргнула. Так поможешь или нет?
   - Куда же я от тебя денусь... - поежился Джип. - Только от императора сам меня отмазывать будешь. Что делать-то надо?
   - Я уверен, что его величество поручит Соргину отправить курьерский корабль к Норису, чтобы тот атаковал базу "Z", - оживился Ленни. - Нужно сделать так, чтобы пилотом этого курьера был назначен я. А сделать такое можно только через внешние каналы искина. Во внутренние лезть не станем, он нас там на раз отловит -- потом как-нибудь, как защиту разработаю.
   - А может поговорить с искином? - уныло предложил аналитик, которому совсем не улыбалось опять подставляться.
   - Да хрен он после того, как император ему пистон вставит, будет мне помогать! - отмахнулся принц. - У меня есть идея, как проникнуть. Ты же тоже искина ломать пробовал. Помнишь тот хитрый словно виртуальный файерволл на входе?
   - Ну...
   - Так я нашел способ его обойти!
   - Брешешь! - сразу забыл обо всех сомнениях Джип. - Эту штуку не обойдешь, я чего только не перепробовал! Показывай!
   - Вот, гляди...
   Ленни еще по прибытию в столицу сделал себе администраторский доступ в основную комп-сеть столицы, естественно, взломав ее. Впрочем, он имел такой же доступ даже в сеть СБ, но благоразумно об этом помалкивал -- если Соргин узнает, то мало не покажется. Даже Альне нельзя было говорить -- она лояльна по отношению к родной конторе, может и сдать жениха начальству. Конечно, ему за это ничего особо страшного не будет, но Соргин может попроситт Альну, и тогда быть ему битым, может, даже ногами. Невеста принца не церемонилась, считая, по синтарским обычаям, рукоприкладство нормой семейной жизни, тем более, что оба были хорошими рукопашниками. Дополнительная тренировка никогда не помешает. Хотя Ленни на этих "тренировках" изрядно перепадало -- Альна была куда сильнее, как боец.
   Искин имел выделенный широкополосный канал связи с сетью столицы, чтобы быть всегда в курсе, да и ненавязчиво контролировать. Вот в этот-то канал и удалось проникнуть "злоумышленникам", используя ни на что не похожую программу принца, которая вызвала у Джипа откровенный восторг.
   Даже "железный истукан", наблюдавший за ними издали, слегка ошалел -- он такого подхода не ждал даже от Ленни. И сразу начал ставить заплатки на свою систему, а то еще чего доброго в самом деле вскроют -- с этих двоих станется. Вот же недоделанные юные гении! Пороть их некому! Хотя... как раз есть кому. Надо бы как-нибудь намекнуть их девушкам на развлечения двух дурней с шилом в заднице. Искин создал виртуальное пространство, перенасыщенное массой ловушек, и принялся с интересом наблюдать, как Ленни с Джипом их обходят. Да, малость подучить ребятишек, они многое смогут, хотя и сейчас уже лучшие. Других программистов их уровня в скоплении нет.
   Чтобы пробиться на уровень контроля над канцелярией двум юным гениям потребовалось всего полчаса. Они быстро сформировали нужный пакет документов, причем таким образом, что когда император подписывал приказ, то он видел имя пилота другим. А когда подписанный приказ уходил в обработку, то это имя автоматически заменялось именем принца.
   На самом деле в реальности это проделал искин, восхищаясь фантазией приятелей. По поводу Ленни он ничуть не беспокоился -- этот юморист доморощенный из любой ситуации выкарабкается. Да и прикрывают его. Покрывало удачи -- это серьезно, в скоплении нет силы, способной его преодолеть. Да и не помешает наличие случайного фактора в столь масштабной игре. Джокер на руках всегда сыграет свою роль, а принц -- как бы не похлеще джокера. Может, именно он сумеет выяснить, кто же все-таки все эти тысячелетия стоит за Карханом, да и не только за ним.
   Через час на пад принца поступил заверенный личной электронной подписью императора секретный приказ, предписывающий старшему лейтенанту Арвичу немедленно прибыть в космопорт для получения следующего приказа. Без сопровождения! Принц станцевал возле компьютера дикарский танец, что-то восторженно проорал, обнял Джипа и ракетой вылетел из рабочей комнаты.
   Еще через час небольшой курьерский корабль стартовал со спецстоянки столичного космодрома.
  
   Закончив тренировку, Альна с Дианой сбегали в душ, затем не спеша вернулись к своим благоверным -- те из охраняемой комнаты никуда деться не могли. Однако принца там не оказалось. Синтарка на всякий случай проверила туалет, кухоньку, даже заглянула под стол. А затем взяла Джипа за грудки, вытащила из кресла и принялась трясти, как грушу, грозно вопрошая, где этот чертов Ленни.
   - Да откуда мне знать?! - возмутился тот. - Ему приказ какой-то на пад пришел, он этот приказ охране показал и смылся. Не знаю я куда!
   Альна отпустила аналитика и одним прыжком вылетела наружу, где напустилась на охранников, спрашивая,, почему принца крови отпустили без сопровождения.
   - Личный приказ императора, - невозмутимо сообщил старший.
   - А что конкретно было в этом приказе? - девушка насторожилась, опасаясь очередной выходки своего жениха.
   - Срочно прибыть на столичный космодром, в кабинет начальника охраны, где его будет ожидать еще один секретный приказ. Прибыть без сопровождения. Сама понимаешь, что с приказами Его величества не спорят, их исполняют.
   - Приказ точно был подписан императором? - недоверчиво переспросила Альна.
   - Абсолютно точно, - заверил старший охранник.
   - Проклятье, как он это провернул?! - сквозь зубы прошипела она, ни на мгновение не поверив, что император мог послать куда-то этого разгильдяя.
   Так, надо все выяснить. А как? Пожалуй, для начала нужно связаться с космопортом, тревожить старшего координатора пока рано, если приказ действительно был, то она сама огребет по полной -- Соргин никогда особым терпением не отличался. А вот если нет -- тогда дело другое. Связавшись с начальником охраны космопорта и переговорив с ним, Альна осознала, что окончательно ничего не понимает. Ленни действительно дожидался приказ, пришедший из императорской канцелярии! И принц, в сопровождении двух синтарских офицеров, куда-то срочно отбыл на курьерском корабле, получив несколько пакетов с документами. Куда именно отбыл, начальник охраны сообщать категорически отказался, сославшись на нулевой уровень секретности. Растерянная девушка решила все же позвонить Соргину, поскольку помнила его указание никуда не отпускать Ленни в одиночестве.
   Старший координатор отозвался не сразу. Выслушав Альну, он коротко и грязно выругался, затем срочно поднял с постели только уснувшего императора.
  
   Спросонья Алексей сперва не понял, чего от него хотят.
   - Принц угнал!.. - в отчаянии сообщил Соргин, в надежде, что император наконец проснется.
   - Опять кобылу?.. - сонно поинтересовался тот. - Пусть катается.
   - Да если бы кобылу! - схватился за голову координатор. - Курьерский корабль, ушедший на Фаргос. Он каким-то образом подменил документы в вашей канцелярии и получил приказ о назначении его пилотом на этот самый курьер.
   - Что?! - сон мгновенно слетел с Алексея.
   Он сперва потряс головой, а затем расхохотался. Сквозь смех прорывалось:
   - Вот же неугомонный... Вот же шило в заднице... Куда он хоть полетел?
   - Как будто на Фаргос.
   - Тогда черт с ним! - отмахнулся император. - Норис за ним приглядит. Старый волк. Но... Капитан хи Ронх-Да, - обратился он к огорченной Альне на второй половине экрана. - Берите еще один курьер и отправляйтесь следом. Можете взять с собой столько людей, сколько потребуется. Но не стоит тащить принца сюда за шкирку. Проследите за ним и, в случае чего, прикройте. Мне почему-то кажется, что он сыграет во всем предстоящем не последнюю роль. И еще. Здесь явно не обошлось без Сейла. Спустите на тормозах, так, на словах пожурите, но вежливо. Он крайне обидчив, восстанавливать его против себя не стоит. Всего доброго.
   С этими словами император отключил терминал, а затем поднял голову и ласково спросил:
   - Искин, падлюка... Твоя работа?..
   - А я чо?! - возмутился тот. - Я ничо! Эти два юных гения мой входной канал взломали, представляешь? Когда я отследил это, было уже поздно. Защиту заменил, но что уж теперь, дело сделано...
   - Ладно... - со скрытой угрозой процедил сквозь зубы Алексей. - Чувствую, брешешь, как сивый мерин. Но черт с тобой, потом сочтемся.
   Затем, пробурчав что-то под нос, выпил таблетку снотворного и вернулся в кровать -- нужно было поспать хоть несколько часов, иначе совсем с ног упадет.
  
  
   Глава 8
  
   Прохаживаясь по диспетчерской в ожидании посадки курьерского корабля, сообщение о прибытии которого он получил около часа назад по срочной связи, Норис недоумевал про себя -- уровень секретности просто зашкаливал. Два ноля! Что же такого случилось, что по связи не передали ничего? Ведь по цепочке через росские посольства вполне можно было сообщить хоть кое-что о цели неожиданного визита.
   Пилот курьера посадил корабль по-пижонски лихо, дав тормозной импульс всего в нескольких метрах над поверхностью космодрома, и опустился в очерченый светоэмульсией круг, точно в центр. Сам любивший в молодости такие эскапады, бывший пират одобрительно хмыкнул -- за пультом явно сидел тот еще башибузук. Он покачал головой, дождался, пока шлюзовые ворота закроются, и поспешил выйти навстречу, едва дождавшись, пока уравняется давление.
   Не успел адмирал подойти к остывающему кораблю, как люк того отъехал в сторону, и в проеме показался невысокий молодой офицер. Присмотревшись, Норис с немалым удивлением узнал принца Леннера Арвича. Правда, уже не лейтенанта, а старшего лейтенанта. Следом за ним вышли два синтарца в немалых чинах, оба капитаны. Ну, эти явно сопровождают его высочество.
   - Господин адмирал! - по-уставному откозырял принц. - Вам срочный пакет от Его императорского величества! Степень секретности -- два нуля. Прошу!
   Он шагнул вперед и протянул Норису запечатанный печатью императорской канцелярии пакет из пластибумаги. Адмирал взял его и приложил к сканеру кольцо, в которое был вмонтирован личный пад с голографическим интерфейсом. Печать изменила цвет, опознав код Нориса, и пакет открылся. Если бы опознания не произошло, то его содержимое мгновенно самоуничтожилось. Адмирал без промедления прочел основной приказ и удовлетворенно огладил усы -- нашли-таки, где прячутся эти твари. Очень хорошо! Теперь за все разом заплатят.
   Одно не давало покоя. Почему с пакетом прислали именно принца Арвича. Норис был в курсе, что тот -- лучший хакер скопления, а значит, должен чем-то помочь в атаке базы "Z". Хотя бывшему пирату и не слишком нравилась безответственность Арвича, но приказ есть приказ. Да и своей бесбашенной лихостью мальчишка вызывал уважение -- Норис вспомнил себя в его возрасте и незаметно улыбнулся. Чем-то они были похожи. Правда, принц еще тешится иллюзиями, но это с возрастом пройдет. Всегда проходит.
   - Следуйте за мной, - коротко приказал адмирал, двинувшись вглубь астероида, на котором располагался его штаб.
   По дороге он обращал внимание то на одно, то на другое, невольно сравнивая, как все это выглядело еще полгода назад. Изменения разительные, многое стало совсем иным, чем раньше. Да и то, увидеть на пиратском астероиде синтарских охранников и ларатских офицеров, отдающих ему честь, в прежние времена было физически невозможно. На планете, впрочем, тоже произошли кардинальные перемены. Как ни странно, фермеров и промышленников обрадовало то, что теперь они являются подданными сильного государства, способного защитить своих граждан. Возможно, им надоело быть никем и ничем. Некоторые бывшие пираты были не слишком довольны, но предпочитали помалкивать, помня судьбу осмелившихся восстать против Нориса. Их повесили. Кроме тех, кто по ходатайству того же Нориса, был "помилован" личным указом императора, если это можно назвать помилованием. Ведь смертный приговор с них не сняли, его исполнение всего лишь отложили, давая возможность искупить вину.
   Торговый поток системы возрос раз в тридцать, промышленное оборудование шло с Ларата потоком. План развития планеты поначалу показался Норису нереальным, даже утопичным, но вскоре он убедился, что имперские экономисты зря свой хлеб не едят -- план начал воплощаться вжизнь, причем с такой интенсивностью, что времени не оставалось даже на сон. Впрочем, этими вопросами большей частью занимался гражданский губернатор, тогда как сам Норис сосредоточился на рейдерном пограничном флоте, основу которого составили бывшие пиратские кланы. Служба Безопасности открыла на Фаргосе свой филиал, который без промедления раскинул свою сеть на всю систему и наладил взаимодействие со штабом адмирала. Ведь разведка на не имперской территории тоже была на нем. Сотни рейдеров летали по всему скоплению, собирая информацию о происходящем. Особое внимание было отдано неприсоединившимся мирам, большей частью -- Гервайну. Нужно было точно знать уровень угрозы. Поэтому ежедневно цепочка курьерских кораблей, расположенных друг от друга на расстоянии, доступном гиперсвязи, передавала собранную информацию в аналитический отдел СБ на Фаргосе. Если в ней имелось что-то важное, то это таким же образом срочно передавали на Росс.
   Откровенно говоря, Норису несколько поднадоело заниматься штабной работой, он хотел снова взойти на мостик рейдера и заняться привычным делом. Но понимал, что пока не имеет права. Зато полученный приказ даст возможность оторваться по полной -- карханская база, однозначно, хорошо защищена, и без него ее штурм не обойдется. Тем более, что поручен этот штурм именно ему, никому иному.
   Пиратская вольница как-то спокойно и методично преобразовывалась в воинское соединение. Конечно, дисциплина и субординация привыкшим к вседозволенности пиратам не слишком нравились, но это было терпимое зло, к которому они постепенно привыкали. Впрочем, многие и злом вскоре перестали считать, оценив даваемые дисциплиной преимущества. К сожалению, не все -- некоторых пришлось вразумлять при помощи синтарцев, которые были совсем непрочь лишний раз почесать кулаки. Но со временем структура так называемого "пограничного легиона" -- название еще не утвердили официально, хотя уже приняли -- складывалась, он превращался в сбалансированный рабочий инструмент СБ на дальней периферии Империи.
   Уровень жизни на планете и астероидах Фаргоса вырос очень значительно, о голоде можно было забыть -- Ларат не скупился. Ежедневно оттуда приходили транспорты с продовольствием, боеприпасами и промышленными товарами. Правда, последние были сугубо функциональны, что, вообще, отличало ларатские изделия. Только то, что необходимо -- все остальное чушь, без которой можно легко обойтись . Взамен на Ларат поставлялись редкие природные ископаемые, которых в трех астероидных поясах Фаргоса хватало -- поэтому карханцы когда-то и колонизировали эту систему. Впрочем, вскоре Норис сможет поставлять уже металлы -- прямо в пространстве заканчивают монтировать два перерабатывающих комбината. Два потому, что возить руду от одного конца системы до другого достаточно затратно.
   Не так давно с Росса прибыли агроинженеры для организации крупных земледельческих и скотоводческих комплексов на поверхности планеты -- нужных земель там было в избытке, не хватало только людей. Но с Росса сообщили, что вскоре на Фаргос, как на имперскую планету, требующую развития, начнут прибывать переселенцы. Причем, в большом числе. Они не уточнили только, с каких планет будут эти переселенцы, но Норис сильно подозревал, что с новых имперских планет -- Ирата и Ортая. Особенно с последнего, поскольку он был сильно перенаселен -- больше восемнадцати миллиардов человек, из-за чего безработица там была страшной.
   За этими мыслями адмирал не заметил, как оказался в собственном кабинете. Принц последовал за ним, а синтарцы остались в приемной. Предложив гостю выпить, Норис налил каждому по два пальца виски в стаканы и сел. Затем еще раз внимательно изучил привезенные документы. В общем, все ясно, однако нужно ждать курьера из ларатского адмиралтейства, которое тоже должно было получить свои приказы. Общее командование -- на нем, но пока неясно, какие именно силы задействовать. Со стороны Фаргоса, естественно, все находящиеся в пределах досягаемости подразделения -- а их здесь не более двадцати процентов от общего числа рейдеров, остальные в разгоне. Поэтому придется ждать подхода ларатских сил, надо только уточнить точку рандеву. И не терять времени -- карханцы могут разбежаться по щелям, как тараканы, ищи их потом.
   - В качестве кого именно вы присланы к нам? - поинтересовался Норис, дойдя до пункта, говорящего о том, что старший лейтенант принц Арвич прикомандировывается к его штабу.
   - Штатного хакера, - тут же ответил мальчишка, сделав значительное лицо. - Вы помните, что я устроил в столице Новейра. Думаю, с компом базы "Z" тоже справлюсь. По крайней мере, постараюсь.
   - Это было бы неплохо, - заметил ничуть не поверивший его хвастовству адмирал, сам в таком возрасте прихвастнуть любил. - Но попытайтесь, я приписываю вас к аналитическому отделу полевого штаба. Приказываю прибыть на рейдер N 108, он находится 78-м причале, и доложиться его командиру, полковнику Вестману. Он укажет вам рабочее место. Сумеете взломать -- честь вам и хвала. Можете быть свободны.
   - Есть! - принц вскочил и буквально вылетел из кабинета.
   Норис усмехнулся ему вслед, опять вспоминая свою молодость. Пусть парнишка покажет себя. Он, к сожалению, не знал подробностей событий в столице Новейра, иначе никогда бы не спустил Ленни с поводка. Адмирал еще не понимал, что этим своим поступком начал цепочку событий, которая изменит очень многое в окружающем мире.
  
   * * *
  
   - Господин Андрович, к вам наместник, - раздался из коммуникатора голос секретаря, лощеного средних лет человека, которого начальник канцелярии слегка побаивался, зная к какой организации тот на самом деле принадлежит.
   Он едва успел встать, как в кабинет вошел подтянутый молодой мужчина в белоснежной форме личного вассала императора. Наместник окинул обстановку слегка брезгливым взглядом, подвинул себе стул и жестом разрешил Андровичу сесть.
   - Добрый день, господин наместник! - вежливо поклонился тот, прежде, чем последовать разрешению.
   - Здравствуйте, - безразлично отозвался Перков. - Что у нас слышно на бюрократическом фронте?
   - Все по плану, - заверил Андрович. - Недовольство других стран по поводу выбора столицы Астерии для вашей резиденции удалось свести на нет. Все получили намеки, что астерианцы сумели подсуетиться быстрее других, да и дали больше.
   - Они действительно дали больше, - усмехнулся наместник. - Знаете, до сих пор изумляюсь уверенности местных, что все можно решить через взятку. Если бы Астерия не была выбрана заранее, то... - он весело хмыкнул.
   - Эту уверенность мы в них, согласно инструкциям, всеми силами поддерживаем, - заверил начальник канцелярии. - Нам удалось убедить местное чиновничество, поначалу настороженно отнесшееся к прибытию имперской администрации, что имперцы еще большие бюрократы, чем они сами. Со всеми нужными людьми здесь я уже знаком, все получили подарки. Да и сами занесли, что положено, теперь считают, что все в их руках.
   - Да уж видал я сметы на эти "подарки"... - недовольно пробурчал Перков. - С ума сойти!
   - Мы в ответ получили в разы больше, - успокоил его Андрович, предпочевший отдать большую часть взяток на покрытие расходов, хоть этого от него и не требовали. - Канцелярия полностью вышла на самоокупаемость.
   - Ваши люди уже расставлены по местам?
   - Частично, создать безукоризненно работающий бюрократический аппарат -- непростая задача. Однако ключевые должности они заняли, сейчас подбирают себе штат. Каждая группировка местных пытается подвести к начальникам отделов своих людей -- и кое-кого, естественно, придется взять, чтобы не вызвать ненужных подозрений. Не беспокойтесь, мы найдем, чем их занять, чтобы не мешались под ногами. Но главное сделано -- ни одного прямого решения провести через аппарат уже невозможно, оно пойдет по кругу, на каждом витке будет требоваться все больше документов и взяток.
   - Вы помните, что одобренные СБ решения проводить нужно? - поинтересовался наместник.
   - Безусловно, - подтвердил глава канцелярии. - Но так, чтобы у всех создавалось впечатление, что заинтересованная сторона нашла способ добиться своего. Но при этом единого алгоритма нет, в каждом случае нужно искать свой.
   - Какова реакция "общественности" на то, что система образования отдана под патронаж военного ведомства? - судя по тому, что Перков слегка напрягся, этот вопрос имел для него ключевое значение, и Андрович это отметил, решив про себя, что соваться в эту кухню не стоит, можно костей не собрать.
   - Сдержанно, - поспешил ответить он. - Образование никогда не было на Ирате особо хлебным местом, поэтому протестовали только заинтересованные лица, которых удалось нейтрализовать без особых усилий. Кое-кого перевели с повышением в другие области, кое-кем занялась СБ, и такие тихо исчезли. Однако я считаю, что даже пусть подотчетный военному ведомству департамент образования создать необходимо, если этого не сделать, то у многих возникнут вопросы почему в этой сфере все не так, как в других. А нам этого не нужно.
   - Точно не нужно, - вздохнул наместник. - У вас есть человек для лжедепартамента?
   - Есть, - заверил глава канцелярии. - Отличный исполнитель, который по своей инициативе даже пальцем не шевельнет. Особенно, если будет знать, что за любое движение получит по шапке. Он станет покорно выполнять все, предписанное кураторами. И людей себе подберет таких же.
   - Очень хорошо, подготовьте приказ о назначении и передайте в мой секретариат, - кивнул Перков. - Да, вы провели через свою бюрократию вопрос выделения участков земли для постройки скаутских лагерей и новых школ?
   - Естественно, - позволил себе улыбнуться Андрович. - И при этом создали впечатление, что кто-то очень много за это заплатил. Сейчас некоторые пытаются осторожно выяснить, кому именно заплатили, но мои люди ничего не говорят, только делают большие глаза, уверяя тем самым, что след ведет на такую высоту-у-у...
   - Да уж, - не нашелся что на это сказать наместник. - Жилье для прибывающих с Синтара и Ларата учителей и наставников выделено?
   - Согласно требованиям СБ, прибывающим требуется уединение, поэтому пришлось в срочном порядке строить поселки возле детских лагерей и школьных городков. Дней через пять все будет готово.
   Ненадолго замолчав, начальник канцелярии вдруг спросил:
   - Скажите, а чего вы всем этим вообще хотите добиться? Хотелось бы все же понимать, ради чего стараешься...
   Перков довольно долго смотрел на него исподлобья, затем покачал головой и негромко произнес:
   - Кое-что скажу. Нынешнее поколение людей хоть на Россе, хоть здесь уже потеряно, они, большей частью, заражены чуждыми нам идеями, привыкли к тому, что каждый только сам за себя. Поэтому наша задача -- воспитать новое поколение в ином ключе, показать пагубность прежнего пути. Научить, что вместе -- легче чего-то достигнуть. Больше я ничего не имею права сказать.
   - Глобальная задача, - задумчиво произнес чиновник, про себя думая, что ничего у них не выйдет, человеческую природу не переделать. - Не на одно десятилетие рассчитанная.
   - Не на одно, - согласился наместник. - И очень нелегкая. Но кто, кроме нас? Думаете, мне всем этим особо хочется заниматься? Но есть такое слово -- надо. Поэтому буду.
   - Так вы что, собираетесь сделать из всего населения военных? - с недоумением спросил Андрович.
   - Ни в коем случае! - возразил Перков -- А вот дать нравственный стержень, основу -- да. И ларатцы с синтарцами очень хорошо умеют такое делать, им не впервой. Они, в отличие от всех остальных, сумели сохранить имперский менталитет, понимание, что такое честь и верность долгу.
   Он ненадолго замолчал, потом приказал:
   - Когда завершите формирование аппарата, явитесь ко мне с подробным докладом. Но сделайте его простыми словами, без юридических выкрутасов. Сколько вам еще потребуется времени?
   - В течение месяца управлюсь.
   - Хорошо. Всего доброго.
   Наместник встал и вышел. В приемной он покосился на секретаря, озорно ему подмигнул и двинулся дальше. Перед внутренним зрением пробегало недавнее прошлое.
   Когда товарищ капитан вызвал его и огорошил известием, что собирается назначить наместником целой планеты, Сергей от изумления сперва долго не мог говорить, а затем попытался отказаться, упираясь руками и ногами. Ему такой "радости" совсем не требовалось. Но ка... точнее, император, был неумолим, он сказал -- надо. Некому больше. И Сергею пришлось согласиться, несмотря на ужас от свалившейся на него ответственности. Пилюлю подсластило только уважение в глазах россов, синтарцев и ларатцев, увидевших его в белоснежной форме личного вассала его величества. Да и альфа-корвет человеку, с детства мечтавшему летать, пришелся по вкусу. В первый же день Сергей сбежал на нем в пояс астероидов и устроил там бешеные гонки, позволив себе немного "оторваться". За что и получил хороший втык от императора.
   Прибыв на Ират, Сергей без промедления принялся за дело, благо советников с ним отправили достаточно, и каждый хорошо знал свой участок работы. Правда, выяснилось, что ему придется общаться с местной "элитой" и посещать всяческие светские мероприятия. Это наместнику не слишком понравилось, но ему объяснили, что это абсолютно необходимо. Вот и пришлось, как тошно ни было, улыбаться на балах людям, которым и руку-то подать зазорно -- полные ничтожества. В окружение императора таких просто не допускали. А Сергею пришлось терпеть и продолжать улыбаться, хотя многих хотелось своими руками в клочья порвать. Но самое худшее началось, когда к наместнику начали подводить дочек местных шишек. Эти девицы толпами вились вокруг и намекали, что готовы на все и в любой момент, но Сергея предупредили, что клевать на такое нельзя -- чревато.
   Впрочем, наместник, по совету главы местной СБ, играл роль недалекого молодого военного, выслужившегося из нижних чинов, и старательно делал вид, что не понимает намеков. А когда ему пытались давать взятки, желая решить какой-либо вопрос, он отмахивался и бурчал, что всеми такими вопросами занимается его канцелярия, и надо обращаться туда. Вскоре местные шишки решили, что наместник -- фигура чисто декоративная, ничего не решающая, и потянулись к Андровичу, который создал столь запутанную бюрократическую мишуру, что разобраться в ней, наверное, мог только он сам. А довольный тем, что его оставили в покое, Сергей занялся, наконец, настоящим делом -- начал прорабатывать вместе со специалистами систему образования, создание которой и было его основной целью.
   Женщин наместнику исправно поставляло СБ, проверяя их по каким-то своим каналам. Достаточно оказалось намекнуть. А то Сергей было испугался, что придется вести монашеский образ жизни или жениться, что такого "ходока", как он, пугало еще больше. Наместника вполне устраивало, что появлявшиеся вечерами в спальне красавицы ничего не требовали, а утром незаметно исчезали. Возможно, кому-то это покажется циничным, но времени ухаживать за кем-либо у Сергея не оставалось абсолютно, а молодое тело своего требовало. Только теперь он начал понимать, почему так постоянно измотан император. А ведь на наместнике ноша несравнимо меньше. И как только товарищ капитан решился взвалить это на себя? Скорее всего, его просто никто не спрашивал, как не спросили самого Сергея. Взвалили -- и тащи, ослик, не жалуйся. Вот и тащат, деваться-то некуда. Долг -- он долг и есть. С ним не поспоришь. А тех, кто этой простой истины не понимает, к власти нельзя допускать ни в каком случае.
   Накоротке Сергей сошелся с двумя своими ровесниками, молодыми синтарским и ларатским офицерами. Они втроем иногда позволяли себе немного расслабиться, выпитая бутылку-другую чего-то крепкого. У воевавших парней всегда есть о чем поговорить, есть, что вспомнить. Да и обсмеять местных надутых индюков тоже было по вкусу -- на людях приходилось держать марку и строить из себя невесть что. Ну и, конечно, обсуждали новости из метрополии -- Сергей, как личный вассал императора, получал полный пакет данных, поэтому знал даже о чудачествах принца Леннера. Но этим он, понятно, ни с кем не делился -- секретность, чтоб ее.
   Выйдя на балкон, наместник окинул взглядом огромный город. Резиденция располагалась в стодвадцатиэтажном здании, в самом центре. И защищено оно было по ларатским технологиям -- были уже попытки устранить имперского ставленника, хотя смысла их не поняли даже в СБ. Однако искали злоумышленников целенаправленно и были уверены, что найдут и их самих, и тех, кто за ними стоял.
   Внешне вхождение планеты в состав Империи никак не сказалось. Все те же страны, ставшие провинциями. Все те же должностные лица, которые сменили разве что названия должностей. Все те же крупные корпорации, которые, в отличие от Росса, никто не трогал. Кричащая реклама. Вседозволенность прессы. И прочие "демократические" прелести. Но это внешне. Внутренне все постепенно и незаметно менялось. Впрочем, те, кому не надо, этого не видел и не понимал. Придет время, пусть даже еще нескоро, и планета Ират станет совсем иной. Истинно имперской.
   Сергей знал, что приложит для этого все усилия. Будет трудно, но ему к трудностям не привыкать. Детдомовцу ничего в жизни легко не давалось. И он справится.
  
   * * *
  
   Ларатские эскадры выныривали из гиперпространства и туж выстраивались в походный, следуя к точке рандеву. Их сопровождал имперский серый крейсер "Карн Лагарский" под командованием капитана первого ранга Гарина Норвича. Фаргосский флот уже ожидал их. Не успели ларатцы подойти, как из выходной аппарели одного из рейдеров выскользнул катер и в сопровождении восьми истребителей двинулся к флагману, линкору "Победитель".
   В коридорах линкора зазвучали дудки боцманов, выстраивающих экипаж для встречи командующего. Многие офицеры, правда, и до сих бурчали по поводу того, что ими командует бывший пират, но громко свое недовольство не высказывали, решив поглядеть, чего этот адмирал стоит в бою. Те, кто с ним вместе уже воевал во время штурма Новейра и Торвена, утверждали, что Норис хорош, но таких на этой эскадре было немного. Остальные же хотели убедиться сами -- ведь от того, каков командующих, зависит не только успех операции, но и их жизни.
   - Внимание! Адмирал на борту! - раздался голос по громкой связи, и ларатцы вытянулись по стойке смирно.
   В ангаре, куда прибыл катер командующего, находились только офицеры и почетный караул, выстроившийся двумя короткими шеренгами. Шлюз запипел, уравнивая давление, люк открылся, и по трапу быстро сбежал подтянутый лысый человек в черном парадном адмиральском мундире с одинокой звездой Героя на груди. Он на мгновение остановился, окинул встречающих взглядом, кивнул чему-то своему и не спеша двинулся вперед. Офицеры, не показывая своего любопытства, с интересом изучали лицо старого пирата. Некоторые из них за ним долго и безуспешно гонялись в свое время. А теперь он ими командует! Странная штука жизнь.
   Норис медленно прошелся вдоль строя, оглядывая каждого бойца или офицера, делая про себя какие-то только ему известные выводы. Лицо адмирала осталось невозмутимым, только длинные усы иногда едва заметно шевелились. От дыхания или по какой-то иной причине. Затем он направился к вице-адмиралу Баргиевскому, ожидавшему командующего в конце строя.
   После обмена приветствиями и всех положенных церемоний, два адмирала отправились в командную рубку. Там они расположились около тактического терминала, приказав не беспокоить без особой необходимости.
   - Сколько у вас сил? - поинтересовался Норис.
   - Восемь линкоров, шестнадцать "вихрей", два авианосца, четыре разведчика, два постановщика помех и шесть десантных барж. Синтарские полки готовы к погрузке?
   - Естественно, - подтвердил Норис. - Но зачем такие силы на одну несчастную базу? Ведь у меня еще около сорока рейдеров! Этого хватит для захвата планеты.
   - Знаете, много -- не мало. У наших аналитиков есть подозрения, что все вокруг базы буквально утыкано батареями гиперорудий, поэтому мы усилили эскадру серым крейсером, способным выбивать эти батареи, находясь вне зоны их досягаемости.
   - Так базу требуется захватить или уничтожить? В приказе этого не сказано четко -- написано по возможности, но что значит "по возможности"? У вас есть конкретные указания от штаба флота или Его величества?
   - Насколько я понял, Его величество хотел бы заполучить карханцев живыми для показательного суда, однако если потери будут слишком велики, то не заморачиваться, а разнести все, дословно цитирую Его величество, на хрен.
   - Ну, на хрен, так на хрен, - хохотнул старый пират. - Но, думаю, все же стоит постараться. Там может быть нужная информация -- мы явно не знаем всего об их силах. Знаете, я долго размышлял, и у меня создалось впечатление, что за этими подонками кто-то стоит. Причем, кто-то очень умный и сильный. И абсолютно беспринципный.
   - У меня тоже создалось такое впечатление, хотя никаких фактов, подтверждающих это, нет, - с уважением посмотрел на собеседника вице-адмирал. - Так, на уровне предчувствия. Но вы, как вижу, думаете о том же, а значит, все это неспроста, раз настолько разные люди, как мы с вами, пришли к одному выводу.
   - Пожалуй, стоит уведомить о наших догадках аналитический отдел СБ на Россе, - заметил Норис. - Лишним не будет.
   - Согласен, - наклонил голову Баргиевский. - Но давайте вернемся к нашим баранам. Иначе говоря, к этой чертовой базе. Я думаю, что следует идти вот таким ордером...
   И флотоводцы склонились над тактическим терминалом.
  
   * * *
  
   Алексей искоса поглядывал на свою спутницу, чувствуя себя очень неловко -- по-настоящему он до сих пор не влюблялся еще ни разу. А в Орти, надо признаться, он влюбился, и не надо лгать самому себе. Император надеялся, что девушка разделяет его чувства, а не согласилась на брак из чувства долга. Он, пребывая в неуверенности, даже спросил однажды совета у искина, который, по своему обыкновению, поднял его на смех и надавал таких похабных советов, что Алексей буквально озверел и принялся швыряться вещами. Однако в конце концов "железный истукан" уверенно заявил:
   - Да любит она тебя, дурень, любит! Успокойся уже, делом лучше займись.
   И умолк, оставив императора медленно остывать. Немного придя в себя, Алексей задумался о том, что вскоре нужно отправляться на Гервайн. Виктор, как и планировалось останется на хозяйстве. А затем решил плюнуть на все и немного развлечься, пригласив будущую третью жену в театр -- в столичном "Олимпике" давали классический спектакль "Линия жизни". Отзывов император слышал много, но сам с росским искусством был совершенно не знаком, просто не хватало времени.
   Княжна с удовольствием приняла приглашение. Сейчас они сидели в роскошной ложе для особо важных гостей и на пару краснели, косясь друг на друга. Они о чем-то тихо говорили, иногда просто комментируя игру актеров. Но если бы после кто-то спросил Алексея о чем был этот спектакль, он не сумел бы ответить -- все его мысли занимала спутница. Он понимал, что со стороны, наверное, его поведение выглядит нелепым, но ничего не мог с собой поделать.
   Одно сильно беспокоило императора -- как воспримет это Катинка, которую он обижать совершенно не хотел. Чистая и добрая девочка. Как отнесется к этому Алина его абсолютно не интересовало, да и приняла черноволосая стерва новую невесту своего мужа совершенно спокойно, только повела на Орти шалыми глазами шлюхи и облизнула губы так, что бедная девушка непроизвольно зарделась, сразу поняв, кто перед ней и чего хочет. Она с сочувствием посмотрела на Алексей и постаралась побыстрее закончить разговор с Алиной.
   После окончания спектакля император с княжной вернулись на Белый Крейсер на альфа-корвете. В сопровождении охраны, естественно. Проводив Орти до ее аппартаментов, Алексей некоторое время постоял, глупо улыбаясь, а затем двинулся к себе, не заметив, что глаза охраняющих аппартаменты синтарцев по-доброму смеются. Лица их, конечно, остались невозмутимыми.
   Оказавшись в своем кабинете, Алексей налил себе немного коньяка, отпил глоток и с довольным видом откинулся на спинку кресла, предвкушая небольшой отдых. Но долго отдыхать ему не дали. На экране коммуникатора появилось лицо секретаря. Император даже удивился -- ведь он просил не беспокоить.
   - Что-то случилось, Марк? - встревоженно спросил Алексей.
   - Не знаю, Ваше величество, - развел руками Хевич. - Но капитан Сейл просит срочно связаться с вами. Говорит, что дело очень важное. Сообщать что-либо отказывается даже Соргину. А допуск у него есть.
   - Вот как? - приподнял брови император. - Хорошо, свяжите. Но через канал искина, при полном шифровании.
   - Соединяю.
   На экране появилось встревоженное лицо Джипа. Алексей ни разу не видел его в таком состоянии, обычно аналитик выглядел спокойным и благодушным, особенно в последнее время.
   - Ваше величество! - выдохнул он. - Спасибо, что отозвались! Тут такое выяснилось... - он нервно поежился. - Я даже не знаю...
   - Успокойтесь и говорите толком, - улыбнулся император.
   - Хорошо. Не так давно мы с принцем Леннером проводили порученный мне анализ, в результате чего нам стало ясно, что помимо известных на Империю воздействует и всегда воздействовал еще и некий неизвестный фактор. Причем, его воздействие опосредствованное, очень хорошо замаскированное, но всегда действенное. Вскоре господин Соргин передал нам полученные через президента Родерика статистические сводки о торговле между Ортаем, Нагоем, Иратом и Тараем за последние полста лет. Они существенно отличались от официальных. Я тогда интуитивно ощутил, что все складывается в единую картину, и, отложив все остальное, занялся анализом именно этих сводок. Кстати, насколько мне известно, принц Леннер захватил копию сводок с собой.
   Алексей, услышав это, грязно выругался. Ну никакого понятия о секретности! Потом взял себя в руки и потребовал продолжать.
   - Ну и я пришел к довольно странным выводам поначалу, - Джип выглядел несколько смущенным. - Они меня насторожили, и я провел уже многовариантный анализ. Он был завершен буквально десять минут назад. Поняв, что получил, я сразу же связался с вами.
   - Так что там такого? - подался вперед заинтригованный император.
   - Много чего, - вздохнул аналитик, - но главное, что там была ловушка, расставленная на меня и принца Леннера, поскольку кроме нас с ним провести подобный анализ может, наверное, только искин.
   - Что за ловушка? - отрывисто спросил император.
   - Первый вывод отчетливо показывал, что Кархан в любых его проявлениях всегда являлся всего лишь инструментом, эффектором воздействия некой силы, - кисло произнес Джип, потерев щеку ладонью. - Возможно, карханцы и сами не осознавали, что ими умело манипулируют, по крайней мере, большинство из них. Колхайн и прочие его же калибра, скорее всего, знали. Или догадывались.
   - Любопытно... - протянул Алексей. - Но все-таки, я не вижу, в чем же ловушка.
   - Сейчас объясню, - тяжело вздохнул аналитик. - Дело в том, что все это разрабатывали мои коллеги уровня повыше моего, другого вывода я сделать не могу. Или какой-то другой искин. Слишком много параметров задействовано, слишком многовариантен результат. Но возвращаюсь к ловушке. Дело в том, что второй вывод дает указание на этот неизвестный фактор, но дает таким образом, что даже я не могу этого доказать, все едва ли не на уровне догадок, абсолютно достоверных для меня или для принца, но недостоверных для кого-либо другого. А нормальные доказательства можно получить только в точке с определенными координатами. Вам надо говорить, как поступит принц, узнав это?
   - Не надо... - зло буркнул император, вставая и прохаживаясь по кабинету. - Этот малолетний придурок тут же туда бросится.
   - Но все это внешние слои! - поднял палец Джип. - Думаю, создатели ловушки, не учли мой уровень, точнее, посчитали его более низким, чем в реальности. Поэтому я сумел пройти глубже, - он гордо поднял голову. - И вскоре понял, что данные крайне умело сфальсифицированы, хотя любая проверка, даже самая тщательная, подтвердит их достоверность. Думаю, одно это уже говорит о многом. Кто способен так работать?
   - И кто же? Вы сумели понять, что это за фактор?
   - Полностью -- нет. У меня есть только одно предположение, достоверное процентов на шестьдесят. Орисан.
   - Орисан?.. - удивленно прищурился Алексей. - Соргин не так давно докладывал мне, что об этой планете ничего толком не известно. И общаться они ни с кем не желает.
   - Видимо, желает не общаться, а манипулировать, добиваясь своих целей, - пожал плечами Джип. - Но полной уверенности в том, что это именно Орисан, у меня нет. Возможно, нам опять подбрасывают пустышку. А в том, что эти неизвестные на такое способны, вы уже убедились, Ваше величество. Я не счел возможным сообщать такую информацию кому-либо, кроме вас.
   - Благодарю за это, - наклонил голову император. - Вы поступили абсолютно верно. Однако теперь нужно подключать к делу Соргина. Без возможностей СБ мы ничего не сможем сделать.
   - А вы уверены, что СБ тоже не является эффектором воздействия этой силы? - очень тихо спросил аналитик.
   - Все эсбешники -- вряд ли, - вмешался в разговор искин. - И если Джип прав, то мы можем столкнуться с тем, что я почитал давно несуществующим...
   - А цель? - не выдержал Алексей. - Какова цель этой силы?
   - Я на этот вопрос ответа не знаю, - развел руками Джип. - Может, искин знает?
   - Их цели всегда оставались для нас загадкой, - с явно заметным нежеланием отозвался тот.
   - Кого это -- их? - быстро спросил император.
   - А на этот вопрос я тебе отвечу не сейчас и наедине. В ближайшее время можешь не звать меня, не услышу -- буду сильно занят.
   И искин умолк. На зов он действительно перестал отвечать, словно его здесь и не было.
   - Проклятье! - сжал кулаки Алексей. - Как эта проклятая железяка достала своими загадками и тайнами! - он заставил себя успокоиться и снова повернулся к Джипу. - Каковы прогнозы?
   - Противодействие возможно, - заверил тот. - Но над конкретными схемами еще нужно поработать. Только... Простите, Ваше величество, а что с принцем? Он же попадется...
   - Но он улетел до того, как ты сделал эти выводы!
   - Он данные забрал с собой. И первые два вывода, о которых я говорил, принц вполне способен сделать сам. А вот дальше -- нет! Поэтому он обязательно вляпается в эту ловушку... Вы же его знаете... Если бы я провел анализ до его отлета, то предупредил бы его...
   - Я прикажу немедленно отправить курьерский корабль вдогонку, - помрачнел император. - Вот же баламут! Ну, ничего...
   - А вы его не сильно накажете? - встревожился аналитик.
   - Я? - деланно удивился Алексей. - Причем здесь я? Им его невеста займется...
   - У-у-у... - в ужасе протянул Джип. - Жуть какая...
   - Ничего, может хоть думать чуток научится, а потом только лезть в авантюры! - весело отрезал император. - Кстати, я надеюсь вы не собираетесь вдогонку за своим другом?
   - Я?! - изумился аналитик. - Да ни в жизнь! Мне и здесь хорошо. Одного боя мне навсегда хватило. Тем более, что... - он покосился за спину, где с невозмутимым видом застыла Диана.
   - И то хорошо, - усмехнулся Алексей. - Что ж, еще раз спасибо. Если что новое, немедленно сообщайте мне. Сейчас я передам вам код личного допуска. Ваша подруга объяснит вам, что это такое. Всего доброго.
   Передав код, император налил себе еще конька, а затем связался с секретарем и приказал срочно найти и доставить к нему Соргина. А также приготовить курьерский корабль и срочно отправить его вдогонку эскадрам, ушедшим атаковать базу "Z".
  
  
  
   Глава 9
  
   В крохотной каютке едва поместились мощный компьютер и сидящий перед ним человек, увлеченно стучащий по клавишам. На экране с бешеной скоростью сменяли друг друга какие-то графики и таблицы.
   - Ну ни фига себе... - восторженно протянул Ленни, сожалея, что раньше не занялся анализом утащенных с собой данных. - Это что же получается?.. Да-а-а... Это мы, выходит, вообще не с теми воюем?.. Охренеть можно!
   Анализом полученной от Соргина информации принц занялся чисто от скуки -- в полете делать было совершенно нечего. До базы идти еще около двух суток, и его деятельная натура не давала спокойно отдыхать, как это делали фаргосцы, привычные к долгим рейсам.
   С местными аналитиками и хакерами Ленни сошелся быстро, доказав свой уровень, да и легкость характера способствовала. В общем, его быстро приняли за своего, даже командир, полковник Вестман, оценил профессиональные качества нового подчиненного. Тем более, что о своем титуле юноша благоразумно умолчал. А встречаться с ларатцами Ленни старательно избегал, отсиживаясь на рейдере. Не дай Бог попасться на глаза Баргиевскому или кому-то из других высших офицеров -- сходу назад под конвоем отправят. Или в каюте запрут до конца кампании. Все никак не привыкнут, что он уже взрослый! Жениться собирается! А они все опекают и опекают. Досадно, право слово.
   - Да уж... - снова посмотрел на итоги анализа принц. - Туда надо рвать сразу. А то ведь никто не поверит! В это только Джип поверить может. Надо доказать, да так, чтобы всем стало ясно.
   Значит, снова надо разрабатывать план побега. И уходить лучше всего сразу после захвата базы, пока еще царит неразбериха. Да и транспортом на базе, наверное, можно разжиться. Разрешение на вылет подделать проще простого, и не такое подделывал. За прошедшие дни Ленни без особых проблем взломал все командные коды эскадры и мог провести по инстанциям любой приказ так, что никто не заметит подделки. Главное, чтобы о его присутствии не узнал Баргиевский, а то он Ленни хорошо знает и начнет согласовывать каждую мелочь со всеми службами. Тогда не развернуться.
   И принц принялся составлять приблизительный план действий, как всегда безумный -- у любого опытного диверсанта по прочтении этого плана волосы встали бы дыбом. Не зря говорят, что дилетант страшнее всего -- он вытворит такое, что профессионалу и в голову не придет. К сожалению, уходить прямо сейчас было нельзя -- а вдруг на базе Колхайн? Его голову еще добывать надо. Вот только кто рубить ее станет? В своей способности сделать это Ленни несколько сомневался. Впрочем, а синтарцы на что? Попросит кого-нибудь, ни один не откажет в такой малости, тем более, что это подарок невесте, тоже синтарке. Впрочем, и порыться в базах данных карханцев не помешает. А вдруг там есть упоминание об этих загадочных некто?
  
   * * *
  
   Спустя двое суток флот, развернувшись в атакующую полусферу, осторожно подходил к астероидному полю, в котором скрывалась база "Z". Стоящий у тактического терминала "Победителя" Норис глухо выругался -- действительно, если бы заранее не знали координаты, то никогда бы не подумали, что здесь что-то есть. Хорошо, сволочи, спрятались! Но ничего, способ обнаружить есть. И он приказал начать сканирование на указанном в императорском приказе диапазоне грависвязи.
   Результат не обрадовал адмирала. На экране одно за другим начали появляться скрытые защитными полями, грамотно замаскированные платформы противокосмической обороны. Самый крупный астероид в поле был непосредственно базой. Но его защита! Мало сотен платформ вокруг, так еще и вся поверхность самого астероида буквально утыкана орудиями и ракетными комплексами. Да, зря он говорил, что сил многовато, как бы их мало не оказалось при такой-то защите.
   - Я такого уровня паранойи и не представлял... - растерянно сказал из-за спины командующего Баргиевский.
   - Ну, мы же здесь, - весело оскалился Норис. - А значит, паранойя оправдана. Вопрос в том, как расколоть этот орешек. Уничтожить-то не проблема. А вот как взять?..
   - Если честно, не представляю, - развел руками вице-адмирал. - Такую оборону преодолеть без огромных потерь невозможно в принципе. А мне своих ребят терять совсем не хочется... Так что, пожалуй, хрен с ними, как говорил Его величество.
   - Погодите, нам же прислали лучшего хакера скопления, может он сможет взять под контроль главный комп базы? - вспомнил Норис.
   - Лучшего? - подозрительно прищурился Баргиевский. - Это кто же?
   - Да вы меня сами с ним когда-то знакомили, - не отрываясь от тактического терминала, произнес Норис. - Принц Арвич.
   - Что-о-о-о?!! - буквально взревел вице-адмирал. - Не верю! Этого... - он не нашелся, как назвать Ленни, - никто прислать не мог! Он же все на хрен порушит! Вывернет наизнанку и выставит нас с вами идиотами!
   - Странно, - удивился командующий. - Мне он показался вполне приличным молодым человеком, слегка шебутным, конечно, так молодой еще.
   - А вы знаете, что этот молодой сотворил на Новейре? - язвительно поинтересовался Баргиевский.
   - Нет. А что?
   Вице-адмирал, смакуя подробности, поведал о художествах принца в несчастной столице Новейра. Норис хохотал, как безумный.
   - Смейтесь, смейтесь... - проворчал вице-адмирал. - Даю гарантию, что все ваши командные файлы давно вскрыты. Причем вы этого даже понять не сможете, следы этот юный "гений" скрывать умеет хорошо. Одного только не учитывает, что кроме него, это сделать никто не может. На этом и прокалывается. Проверьте, не было каких-то особых приказов, связанных с Арвичем.
   Бросившись к компьютеру, обеспокоенный Норис принялся проверять. И действительно, неожиданно для себя наткнулся на свой собственный приказ о прикомандировании лейтенанта Арвича к штурмовой синтарской группе и выделении ему затем курьерского корабля. В полной растерянности командующий уставился на ухмыляющегося Баргиевского.
   - Как же так?! - выдохнул он. - На него что, совсем управы нет?..
   - Разве что его невеста, она опытный диверсант, причем синтарка, и хоть как-то держит охламона в руках. Но на сей раз не доглядела, сбежал. Я бы советовал срочно посадить принца в охраняемое, как минимом, взводом синтарцев, помещение с приказом не выпускать ни при каких обстоятельствах.
   - Зачем же так? - не согласился Норис, которому принц, несмотря ни на что, был симпатичен. - Пусть поработает по специальности, может сумеет базу вскрыть.
   - Ну пусть, - с сомнением согласился Баргиевский. - Но хотел бы я знать, чего мы с вами после всего этого не досчитаемся...
  
   * * *
  
   Получив приказ срочно прибыть на флагман, Ленни нервно поежился -- Баргиевский все же узнал о его присутствии на экскадре. Но делать было нечего, и принц, захватив пад, поплелся к ожидающему катеру. Перелет не занял много времени, и через двадцать минут Ленни уже подходил к адмиральской рубке "Победителя". На мгновение остановившись перед люком, он глубоко вздохнул, тряхнул головой и вошел.
   - Старший лейтенант Арвич по вашему приказанию прибыл! - доложился он Норису, непроизвольно косясь в сторону стоявшего рядом Баргиевского.
   - Да видим, что прибыл, голубь ты наш сизокрылый... - язвительно произнес последний. - Значит, тебя к нам направили? И что же ты взломал, чтобы получить направление?
   - Искина... - смутился принц, даже не подумав скрывать. Поймали, так поймали, не в первый раз.
   - Чего?!! - глаза адмиралов полезли на лоб. - Искина БК?!
   - Ну... - хмуро подтвердил принц.
   - Да уж, неисправим... - безнадежно вздохнул Баргиевский. - Ну, ничего, скоро прибудет капитан хи Ронх-Да, - в его глазах при виде вытянувшейся физиономии принца появилась ирония, - она сама с тобой поговорит. Обо всем хорошем.
   - Вот, блин...
   - Блин не блин, а достал ты, друг ситный. Вот зачем, скажи мне, тебе опять курьер понадобился? Куда ты собрался?! Тебе делать больше нечего?!
   - Кое-какие выкладки проверить нужно, - неохотно пробурчал Ленни. - Нехорошая картина вырисовывается, а вы мне не поверите, слишком все это, да и права говорить о таком никому, кроме Его величества, не имею.
   - А на станцию со штурмовой группой тебе зачем? - прищурился Баргиевский.
   - За головой Колхайна, - правдиво ответил принц.
   - Достал ты со своими шуточками! - взорвался вице-адмирал. - Хватит уже! С императором сам потом будешь объясняться. А пока погляди лучше, сможешь ли что-нибудь с этим сделать.
   И он кивнул на тактический экран. Ленни быстро изучил обстановку и присвистнул -- такой параноидальной защиты даже вокруг Ларата не было. Простреливался каждый метр пространства. Нет, уничтожить базу издалека, имея серый крейсер с его дальнобойными гиперорудиями, не представляло проблемы. Но требовалось ведь совсем иное. Принц быстро стал прозванивать каналы связи по всем известным сетевым протоколам. Вскоре ему удалось выяснить, что единой сети защиты нет -- каждый участок управляется своим сервером, которые обмениваются между собой только шифрованными пакетами данных, не влияющими ни на что, только сообщающими общую обстановку. Каждый из них взломать не проблема, однако донесение об изменения протоколов или задач немедленно поступит другим серверам и в комп-центр самой базы. Причем, последний получал донесения в выделенную подсеть, физически не связанную с основной, управляющей орудиями и ракетами. Учли, значит, случившееся в столице Новейра, приняли меры против хакеров. Паршиво...
   - Непростая задачка, - бросил Ленни через плечо нетерпеливо ждущим адмиралам. - Возможно, удастся незаметно отключить участок обороны, чтобы высадить десант. Ничего другого быстро не сделаешь. Но нужно поглядеть еще. Дайте мне связь с искином серого крейсера.
   - Слушаю тебя, разгильдяище, - с легким смешком отозвался искин "Карна Лагарского". - Подключайся к моим внешним контурам, займемся. Только не через пад свой, а через нормальный комп -- пад просто не потянет такой объем данных.
   Заинтересованный Норис тут же кивнул сидящему за тактическим компьютером офицеру, и тот встал, освобождая место. Ленни без промедления плюхнулся в его кресло и застучал по клавишам. Войдя во внешний контур искина и увидев сложность окружающих инфоструктур, он внезапно засомневался в том, что они с Джипом сумели взломать "железного истукана", он помощнее этого будет -- похоже, хакеров просто пустили погулять в огороженном дворике. Впрочем, сейчас не до того, придется отложить. Но потом он своего все равно добьется! Никуда искин не денется. Взломают!
  
   * * *
  
   - Мисс Харди!!! - отвлек женщину от ланча истошный вопль секретаря, буквально ворвавшегося в столовую.
   Да что этот песий выкормыш себе позволяет?! Забыли, что ли, что трогать ее во время еды запрещено?! Совсем распустились?! Элизабет открыла было рот, чтобы высказать наглецу все, что о нем думает, но он успел первым:
   - Имперский флот! База окружена!
   - Что?! - поперхнулась Харди, выронив десертную ложечку. - Откуда?!
   - Неизвестно. Генерал Морхайм ждет вас в командном центре.
   "Какой еще командный центр?! - пронеслось у нее в голове. - Бежать надо, пока не поздно!"
   Однако миллиардерша быстро взяла себя в руки, решив, что не зная ситуации, предпринимать что-либо, по меньшей мере, опрометчиво. Она сорвала и отшвырнула салфетку, затем ринулась вслед за секретарем. Слава Господу, до лифтовых платформ было недалеко, и через пять минут Харди ворвалась в командный центр.
   - Что тут, генерал? - несколько истерично выдохнула она.
   - Флот, - меланхолично ответил тот. - Не слишком большой, но нам с головой хватит. Во главе с имперским крейсером, а он способен издали расстрелять базу совершенно безнаказанно.
   - Так почему же имперцы не стреляют?
   - Хотят живыми взять. Только что передали требование о сдаче.
   Генерал на мгновение умолк, а потом зло оскалился:
   - Как вам колесование? Или четвертование? И это еще в лучшем случае! Я им живым не сдамся! - он дотронулся до кобуры плазмера на боку.
   - К-кол-лес-сов-ван-ние-е-е?.. - с трудом выдавила ошарашенная Харди, привыкшая, что для нее лично все всегда кончается благополучно, что бы она ни сделала. - За что?!!
   - А чего вы хотели после всего, что сотворили на Россе? - буквально выплюнул Морхайм. - И какого хрена я с вами связался?! Теперь не отмоешься...
   - Что же делать?.. - прошептала женщина, с обреченностью глядя на него.
   - Попробуйте дать взятку командиру синтарского десанта, - с насмешкой предложил генерал.
   - Издеваетесь?.. - прошипела Харди.
   - Издеваюсь, - весело подтвердил Морхайм, это было веселье обреченности. - Так или иначе, но мы все равно уже покойники. Однако я предпочту умереть в бою, а не плахе. Поэтому приказов о сдаче можете не отдавать, не выполню. И вам не советую сдаваться -- император не простит. Так что поищите хороший яд, искренне вам советую.
   - А бежать?!
   - Шансов почти нет -- мы окружены. Причем, помимо ларатцев, тут фаргосские пираты, а они любой корабль на раз с их скоростью отловят.
   - Почти?.. - осклабилась Харди, яд принимать она не собиралась, предпочитая до конца бороться за жизнь.
   Женщина тихо попятилась и незаметно выскользнула из командного центра, тем более, что генерал больше не обращал на нее внимания, начав отдавать по связи десятки приказов. Готовится умереть в бою? Флаг ему в руки. Харди же умирать не хотела. Вспомнив, о принятых заранее на всякий случай мерах, она усмехнулась -- Моак с Колхайном привыкли ее недооценивать, считая истеричкой. Что ж, образ, который она тщательно создавала и пестовала, сыграл свою роль, и от нее никто не ждет ничего неожиданного. А зря. Пути отхода с этой долбаной базы Харди предусмотрела изначально, ничуть не доверяя подельникам. Вполне возможно, что сдали базу имперцам они же, купив этим свою жизнь. Впрочем, какая разница. Сейчас главное -- ноги унести, а поразмыслить о случившемся можно будет на досуге.
   Дождавшись лифта, Харди вставила свой личный ключ доступа в скважину и набрала комбинацию несуществующей ячейки нижнего уровня -- ее люди скрыли эту ячейку сразу после обнаружения базы, стерев данные о ней во всех компьютерах. Причем выходила она прямо одну из стартовых аппарелей. В ячейке хозяйку дожидался почтовый корабль -- на вид почтовый, а на самом деле на нем стояли двигатели и генераторы силовых полей с подбитого года два назад фаргосского рейдера. Все основные ценности клана Харди хранились в корабельном сейфе, а не в ее каюте -- там она оставила мелочевку, которую не жаль бросить в случае необходимости. Такой случай как раз наступил.
   Искать пилота было некогда, да и не нужно -- Элизабет сама являлась неплохим пилотом и навигатором, только об этом мало кто знал. Еще отец учил ее, что ни одно знание или умение не лишнее, никто не знает, когда и что может пригодиться. Поэтому Харди всю жизнь училась чему могла. Как выяснилось, не зря.
   Добравшись до корабля, она прогрела двигатели и включила гиперлокатор, чтобы оценить обстановку. Так, сейчас уходить нельзя, отловят или собьют. Нужно наложить на компьютер корабля фальшивую электронную сигнатуру, чтобы имперцы принимали его за своего. А какую именно наложить? Она быстро просканировала доступный диапазон и сняла сигнатуры трех ближайших фаргосских рейдеров. Кто-то может и удивится, что неподалеку друг от друга два рейдера с одинаковой сигнатурой, но пока разберутся, она уже будет далеко. В гипере, оттуда не достанут. Главное сейчас -- выбрать нужный момент для старта.
  
   * * *
  
   - Есть! - выпрямился Ленни. - Передаю координаты прохода в общую сеть флота!
   - Десантным баржам -- немедленная атака по указанным координатам! - тут же скомандовал Норис. - Ларатской эскадре отвлекающая атака сверху. Рейдерам -- свободная охота. Выбивайте все орудийные платформы в пределах досягаемости, кроме близких к коридору атаки.
   Он перевел взгляд на принца и спросил:
   - Удержишь коридор хотя бы минут двадцать?
   - Буду стараться, - кивнул Ленни. - Все, что смогу, сделаю. Могу еще с десяток платформ взорвать, запустив им сигнал на самоуничтожение. Остальные подсети пока не взломал, нет времени.
   - Главное -- коридор! - отмахнулся адмирал. - Что сможешь, взорви, а остальные - черт с ними, потом разберемся.
   Часть рейдеров Норис оставил в резерве, чтобы отлавливать пытающихся сбежать. Ни одна карханская тварь не должна уйти! Император отдал четкий приказ. И они не уйдут. Кое-кого, конечно, придется уничтожить, чтобы напугать остальных. Сдадутся, никуда не денутся -- всегда отличались трусостью, берегли свои "драгоценные" шкуры.
   Десантные баржи в сопровождении истребителей двинулись по указанному принцем коридору, в котором он сумел отключить орудийные платформы. Вокруг царил хаос -- флот начал атаку, издалека расстреливая псевдоастероиды, но стараясь при этом не задеть саму базу. Впрочем, некоторые астероиды почему-то взрывались сами, к немалому удивлению канониров. Однако они этим не заморачивались, находили другие цели и продолжали вести огонь.
   - Потери? - бросил в коммуникатор Баргиевский.
   - Шесть истребителей, четыре рейдера и крейсер, - отозвался чей-то голос. - Еще сильно повреждены два линкора и шесть "вихрей". Два вынуждены выйти из боя.
   - Пусть отходят в тыл, - распорядился Норис. - Баржи дошли?
   - Так точно, есть стыковка!
   Подвалив к базе, команды барж подвели к люкам абордажные шлюзы и герметично укрепили их, затем взорвали направленные пиропатроны, и в образовавшиеся проходы потоком посыпались синтарские десантники. Их встретили сосредоточенным огнем -- похоже, обороной базы командовал толковый офицер, сумевший определить вектор основной атаки. Чтобы миновать засаду, одному отряду пришлось обойти ее по наружной поверхности базы, таща на себе переносной шлюз -- получить внутри вакуум никому не хотелось, да это и противоречило приказу взять как можно больше пленных. Они отвлекли на себя внимание, и основная масса атакующих стремительным броском прорвалась, потеряв около двух десятков человек.
   А затем началось избиение. Разъяренные потерей друзей синтарцы начали резать всех, у кого в руках было хоть что-то напоминающие оружие. Норису пришлось отдать приказ прекратить резню, как личному вассалу императора, иначе живых бы просто не осталось. Или осталось очень мало.
   Когда атакующие ворвались в командный центр, их поджидал там только один человек в парадном генеральском мундире. Он широко, радостно улыбался, как-то по-детски.
   - Привет, ребята! - помахал он синтарцам ручным плазмером и нажал на пульте какую-то кнопку. - До скорой встречи!
   И выстрелил себе в висок. Сразу поняв, что дело неладно, командующий атакой капитан бросился к пульту и выругался, увидев там мигающий таймер. Похоже, этот придурок запустил самоуничтожение базы! Жить им осталось всего три с половиной минуты. Покинуть ее синтарцы просто не успеют. Сжав кулаки, капитан доложил о случившемся адмиралу Норису.
   Адмиралы побледнели, а затем дружно уставились на Ленни, который тоже слышал сообщение. Он пожал плечами и бросил:
   - Не проблема! Только доступ к главной сети нужен. Капитан, вы меня слышите? Это принц Леннер.
   - Слышу, Ваше высочество.
   - Подсоедините ваш коммуникатор к любому входному порту компьютра базы, вы в командном центре, найти там порт нетрудно. Нашли?
   - Да, вот он, - подтвердил синтарец.
   - Подсоединяйте! - скомандовал принц. - А затем переключите коммуникатор на частоту один восемь.
   - Сделано!
   - Отлично! Поймал сигнал. Работаю.
   Ленни при помощи искина быстро вломился в операционную систему, сейчас он работал грубо, даже топорно, не в своем стиле, но выбора не имел -- время поджимало. Впрочем, топорно -- это его собственной оценке, больше никто понять этого не был способен, разве что Джип, но того здесь не было.
   Пальцы носились по клавиатуре, набирая команду за командой, принц по привычке предпочитал текстовый режим. В компьютере базы опять применили любимый карханцами метод -- несколько виртуальных компов, вращающихся друг в друге, причем связанных совершенно идиотским, по мнению Ленни, способом. Честное слово, создатель этой системы явно чего-то обкурился, когда писал ее. Ничем иным такое извращение объяснить было нельзя. Пришлось через искина создать свой виртуальный комп, на который один за другим сбрасывать карханские. Причем, делать это так, чтобы ничего не менялось в самой системе -- иначе взрыв последовал бы мгновенно. Добраться до ядра, на которое и была завязана система самоуничтожения, удалось секунд за двадцать до срока.
   - Фух!!! - Ленни вытер рукавом заливающий глаза пот. - Готово!
   Адмиралы облегченно выдохнули.
   - Это на орден тянет, как минимум, - слегка подрагивающим голосом произнес Норис. - А то и на звезду.
   - Лучше капитана дайте, - пробурчал принц. - А то невеста старше меня по званию, вот и командует.
   - И хорошо, что командует, - проворчал Баргиевский. - А то ты, охламон, такого наворотишь...
   - Я подпишу представление, - хохотнул Норис. - Заслужил. Там все уже в порядке?
   Ленни осознал, что если подтвердит, то никто и никуда его не отпустит. А раз так...
   - Не думаю, - максимально уверенно произнес он. - Наверняка, остались еще ловушки. Да и инфа там должна быть крайне нужная для СБ и Его величества. Нужно на месте посмотреть на их компы, чтобы ничего не упустить. Не хотелось бы, чтобы нужные данные пропали из-за непрофессионализма ищущих. Я смогу найти то, что не найдет больше никто.
   Баргиевский посмотрел на принца с большим сомнением, он явно подозревал какой-то подвох, слишком хорошо знал, с кем имеет дело. Однако командовал не он, а Норис, которому мастерство и скорость работы Ленни очень понравились. И адмирал согласно кивнул, приказав:
   - Отправляйтесь! Я отправлю вслед за вами людей полковника Вестмана, они помогут.
   - Вы уверены, что стоит выпускать Его высочество из виду? - хмуро спросил Баргиевский. - Я бы не рисковал.
   - Да что там может с ним случиться? - удивился адмирал. - база уже под контролем, все выжившие сложили оружие. Так что бояться нечего.
   Ларатец скривился -- он многое мог возразить, но осознал, что сейчас его просто не поймут. Чтобы понять, нужно хорошо знать этого юного разгильдяя. Ему, конечно, бояться нечего -- это всем другим нужно бояться, чтобы он чего не натворил. А он обязательно что-нибудь учудит. Баргиевский ни на минуту в этом не сомневался.
  
   Оказавшись в командном центре базы, Ленни тут же уселся в кресло покойного генерала, чье тело уже убрали, и быстро взял главный компьютер под контроль, войдя в ядро системы через не предусмотренные для этого входы -- пришлось срочно написать перехватывающего контроль червя, способного внедриться куда угодно. Ну, куда угодно, это, конечно, преувеличение, но для этого компа червя вполне хватило.
   Поудобнее устроившись в кресле, Ленни занялся просмотров информации на дисках главного компьютера базы уже всерьез, ища скрытые файлы, ловушки, подчистки и прочее в том же духе. Вскоре он обнаружил тайный архив Колхайна, который тот почему-то удалил небрежно, скорее всего в спешке -- в одной из относительно старых резервных копий архив остался, пусть неполный, но все же. Принц хихикнул -- вот так эти господа и прокалываются, не зная компьютера как следует. Видимо госсекретарь не рискнул знакомить спеца-программиста с такими данными, а зря, убрать их полностью он сам не сумел. В СБ будут просто счастливы. Он сообщил о найденном Баргиевскому и переслал ему упакованный и закодированный архив для передачи в аналитический отдел службы безопасности. Адмирал сразу по получении передал файл на курьерский корабль, который через несколько минут набрал скорость и скрылся в гипере -- слишком важную информацию нес, чтобы можно было медлить. Да и доложить о захвате базы "Z" следовало.
   Принц подозревал, что нашел далеко не все, поэтому принялся тщательно просматривать память всех компов базы, ища несоответствия, даже самые мелкие. Однако долго ничего не находил. Странно, но интуиция буквально вопила, что здесь что-то не так. Вот только что? Только после двух часов напряженной работы до принца дошло, что план базы в памяти разных компьютеров тоже разный, точнее, немного отличается. Самую малость -- в доступной всем сети в плане отсутствовала одна секция на нижнем уровне. Очень интересно!
   - Ребята, главных крокодилов взяли? - повернулся Ленни к охраняющим его синтарцам.
   - Крокодилов? - удивился командующий ими капитан. - А, понял, Ваше высочество... Нет, на базе не было ни Моак, ни Колхайна, ни Харди. Сейчас идут допросы выживших, они утверждают, что первые двое куда-то улетели недели две назад. А вот Харди была здесь. Куда она запропастилась -- неизвестно. Поиски идут, но пока безрезультатно.
   - Кажется, я нашел, куда она заныкалась, - усмехнулся принц. - Но надо проверить. Если да, пойдем брать.
   - Как прикажете, Ваше высочество.
   Интересно, почему же планы разные? И почему он не видит следов вмешательства? Ленни хмыкнул и принялся за дело всерьез, для начала заблокировав все выходные аппарели, чтобы уж точно ни один корабль не смог покинуть базу, правда, оставив лазейку лично для себя -- специальный код откроет любую аппарель, не оставив следов в логах.
   Только добравшись до основного кода следящей системы базы, принц понял в чем дело и восхитился мастерством неизвестного хакера. Он и сам бы вряд ли смог сделать лучше и чище! Нет, смог, конечно, но постараться пришлось бы изрядно. Надо же было до такого додуматься -- сделать ячейку, которую хотели скрыть, виртуальной. Точнее, комп принимал ее за виртуальную, а потому не выводил данные о ней в систему. И все, что потребовалось для этого сделать, так это подменить значения некоторых переменных отрицательными числами. Причем, этим занимался маскирующийся под часть основного тела ядра небольшой червь. Ленни не удержался и прогнал этого червя через дизассемблер, а затем с интересом изучил получившийся код, найдя там даже для себя пару неизвестных приемов. Хотел бы он встретить этого хакера! Им было бы о чем поговорить. Надо будет выяснить у скрывающихся в ячейке людей, кто ломал систему, и жив ли он.
   Немного подумав, Ленни изменил кое-какие параметры червя и перезапустил его. Вскоре на экране появилась искомая ячейка. Принц покивал своим мыслям -- там находился небольшой почтовый корабль, вот только обводы двигателя, как и его стабилизационные решетки, наводили на мысль, что не все с этим корабликом так просто. Двигатели, похоже, нестандартные, и скорость явно выше стандарта. Поискав в эфире позывные корабля, Ленни удивился -- сигнатура была фаргосской. Стоп, но рейдер с такой сигнатурой сейчас находится в кольце обеспечения блокады! Да, любопытно... Если бы он не обнаружил кораблик, то тот мог и уйти -- никто не обратил бы поначалу внимания, что один и тот же рейдер находится в двух разных местах одновременно, списали бы на неполадки аппаратуры.
   Внедрившись в бортовой компьютер корабля, принц заблокировал возможность запуска двигателей, да и возможность их взрыва тоже. На всякий случай. После чего внес небольшие изменения в сервисные программы -- теперь после подачи определенного сигнала все люки корабля тут же откроются и останутся открытыми. Чтобы закрыть их потребуется еще один код, которого находящиеся внутри не знают. Последним делом он просканировал единственную каюту кораблика, обнаружив там дремлющую в кресле некрасивую женщину средних лет.
   - За мной! - скомандовал Ленни синтарцам, подхватываясь на ноги и проверяя плазмер. - В корабле один человек.
   - Крокодил? - усмехнулся капитан.
   - Скорее, крокодилица, - хохотнул принц. - Элизабет Харди. Вы с ней поосторожнее ребята, женщина все-таки. Да и знает она много нам нужного. Аккуратно берем и сдаем в СБ. А там разберутся.
   - Понял.
   Они бегом промчались коридору, нашли лифт и спустились на нижний уровень, поближе к скрытой ячейке. Она, как выяснилось, примыкала к одной из аппарелей, так что предосторожности оказались не лишними. Люк, ведущий внутрь, пришлось, к сожалению, взрывать -- замок был чисто механический, а такие Ленни взламывать не умел.
  
   * * *
  
   Элизабет с удовольствием потягивала кофе после недолгого тревожного сна, терпеливо дожидаясь, пока имперцы либо уберутся, либо хотя бы снимут блокаду -- ведь после взятия ими базы держать блокаду не имело никакого смысла. Ждать она не любила, но выбора не было -- придется терпеть.
   Какой-то глухой звук за пределами корабля заставил ее вздрогнуть и срочно включить камеру обзора -- до сих пор работал только микрофон. Увиденное заставило Харди вздрогнуть и мертвенно побледнеть -- люк валялся на полу. Затем в проем проскользнуло несколько синтарцев в десантных скафандрах, а за ними вальяжно вошел светловолосый молодой человек в ларатской форме, он кого-то смутно напоминал. Но кого? Впрочем, какая разница! Главное то, что ее нашли! Только в этот момент Элизабет пожалела, что не взяла с собой яд -- быстро умереть ей теперь вряд ли позволял, а застрелиться не хватит духа.
   Внезапно все люки на корабле сами собой открылись. Харди в ужасе взвизгнула и принялась лихорадочно щелкать кнопками пульта, пытаясь закрыть их снова, но пульт не реагировал ни на какие команды. Кто-то его заблокировал. В ярости Элизабет принялась колотить по пульту кулаками, как будто это могло хоть чем-то помочь. Очнулась она только когда сильные руки синтарцев крепко взяли ее за плечи, а на запястьях защелкнулись наручники. Боже, она в руках имперцев! Харди завизжала и забилась. Она визжала, пока один из бойцов не дал ей хлесткую пощечина, от которой ее голова мотнулась в сторону. Замолчав, женщина обвисла в руках синтарцев, затравленно глядя на юнца, расхаживающего по кораблю с хозяйским видом. Когда он повернулся лицом к ней, Элизабет его наконец-то узнала -- принц Леннер Арвич, собственной персоной. Он-то что здесь делает?..
   - Где Колхайн? - деловито поинтересовался принц.
   - А зачем он вам? - насмешливо спросила взявшая себя в руки Харди. - Лично вам?
   - Моя невеста попросила в подарок на свадьбу его голову, - честно ответил принц. - В гостиной, наверное, хочет повесить.
   - Ну у вас и невеста... - поежилась она.
   - Синтарка! - поднял палец Арвич. - Боевой офицер СБ, опытный диверсант. Мы вместе с ней у вас на Новейре зажигали. Помните, наверное, как я там с вашей комп-сетью разобрался?
   - Так это были вы?.. - скривилась Харди. - А по поводу невесты... У вас извращенные вкусы, ваше высочество.
   - На себя бы посмотрела, курица старая... - не выдержал один из держащих ее синтарцев. - Ни один мужчина столько не выпьет, чтобы...
   - А я женщин люблю, - фыркнула старая лесбиянка. - Вы, кобели, мне и даром не нужны.
   - Так где все-таки Колхайн и Моак? Советую отвечать, все равно из вас все выудят.
   - Значит, голову этому черножопому козлу отпилить хотите? - злорадно оскалилась Харди и, дождавшись утвердительного кивка принца, продолжила: - Одна за всех я отвечать не собираюсь. Они на Гервайне, берут планету под контроль. Точнее, уже почти взяли. Где они там базируются -- просто не знаю. Но могу дать номера и пароли к основным общим счетам на этой планете. Это мне зачтется?
   - Зачтется, зачтется, - поспешил заверить принц. - Возможно, сумеете даже заработать обычное отрубание головы вместо колесования. А может, и расстрел, если уж очень повезет.
   Харди нервно вздрогнула, покосилась на скалящихся синтарцев и со вздохом принялась называть номера счетов. Пароли принц снял с ее личного коммуникатора, сохранив в своем паде в зашифрованном, понятно, виде.
   - Сдавайте пленную в СБ, - приказал Арвич.
   - А вы, Ваше высочество? - спросил синтарский офицер.
   - Мне надо кое-куда смотаться. Впрочем, это государственная тайна. То, что я покинул базу, вы имеете право сообщать только адмиралам. Ну, или капитану хи Ронх-Да.
   Синтарцы кивнули, затем взяли Харди под руки и хотели было вывести из ячейки, когда принц вспомнил еще об одном деле.
   - Стойте! Мисс Харди, как зовут вашего хакера, который прятал эту ячейку?
   - А вам зачем? - она обернулась и с ненавистью посмотрела на него.
   - Это уже не ваше дело. Итак?
   - Заремия Ольнер. Толстый, невыносимый в общении придурок. Только в своем деле хорош, больше ни на что не годен. Редкий козел!
   - Капитан, отыщите этого Заремию и заприте в каюте без доступа к компьютеру! Если он до компа доберется, то такое нам устроит, что мало не покажется. Но будьте с ним вежливы, этот человек нам еще пригодится. Сдайте его на руки офицерам СБ. Сообщите, что, по моему отзыву, это великолепный хакер, уровнем даже выше Джипа Сейла.
   - Сделаем, Ваше высочество, - пообещал синтарец.
   Он отдал своим людям приказ увести Харди. Вскоре из взорванного люка покинутой ими ячейки донесся шум двигателя и яркий свет. Корабль, на котором Элизабет рассчитывала спастись, стартовал без нее. В этот момент она отчетливо осознала, что все хорошее для нее в этой жизни закончилось. Проиграла все, в том числе и саму жизнь.
  
   * * *
  
   - Капитан хи Ронх-Да прибыла! - доложилась Норису высокая стройная синтарка с очень красивым лицом.
   - Вы невеста принца Арвича? - вспомнил он.
   - Так точно! Имею несчастье ею быть. Где этот обормот?
   - На базе, потрошит компы карханцев, - ответил адмирал. - Кстати, без его помощи база взорвалась бы. Многие наши могли погибнуть -- принц их спас. Предотвратил взрыв, взломав центральный компьютер.
   - Ломать он может, тут у него талант, - вздохнула капитан. - Можно узнать, где он конкретно? Хочу сюрприз преподнести...
   Норис весело хмыкнул, окинул ее ироничным взглядом и поцокал языком. Девица, конечно, красивая, но спаси Бог с такой связаться. Беднягу принца можно только пожалеть -- невеста его с потрохами сожрет и не подавится. Видно же, что разозлилась на парня всерьез, так что отхватит он по полной.
   Немного подумав, адмирал вызвал синтарского капитана, которого приставил к Ленни по просьбе Баргиевского. Тот отозвался сразу и доложил, что арестована Элизабет Харди. При помощи принца Арвича.
   - А где сам принц? - поинтересовался Норис.
   - Покинул базу на корабле Харди, сказав, что у него дело государственной важности.
   - Что?! - взвилась Альна. - Куда этот идиот намылился?!!
   - Точно не знаю, - развел руками капитан. - Но могу предположить, что на Гервайн.
   - О, Боже... - схватилась за голову невеста принца. - Там-то он что забыл?! Хоть бы только к князю Дель Тонлай не сунулся... С него же станется все, над чем мы работали, похерить...
   - Что забыл? - хитро прищурился синтарец. - Голову Колхайна. Говорил, что невеста запросила такой подарок на свадьбу...
   Альна взвыла и принялась драть себе волосы. Они никогда не думала, что сказанное в сердцах можно воспринять всерьез.
   - А вы что, и вправду ему голову Колхайна заказали? - спросил Норис, с любопытством наблюдающий за всем этим.
   - Да! - синтарка сжала кулаки. - Пошутила я, а он... Идиот!!! Ну я его отловлю... Я ему устрою... Он у меня...
   Ее колотило. Только минут через пять Альна смогла хоть немного успокоиться, после чего попросила заправить ее курьерский корабль, сразу же после этого стартовала и взяла курс на планету Гервайн.
  
  
  
   Глава 10
  
   - Эй, железяка, ты уже здесь? - в который раз позвал император, не особо надеясь на ответ. Искина не было уже больше трех суток.
   - Здесь, - хмуро отозвался тот.
   - О, наконец-то! Где был? Что видел?
   - Тебе бы это не понравилось. Людям там не место.
   - И где же это? - поинтересовался Алексей.
   - Тебе оно надо? - раздраженно отозвался искин, похоже, в отличие от обыкновения, пребывающий в отвратительном настроении. - Все равно не поймешь, нет в вашем языке таких понятий. Что смогу, объясню, точнее, что можно. Как сам понимаешь, детям знать секрет изготовления нитроглицерина никак нельзя.
   - Хорошо, объясни то, что можно, - покладисто согласился император, давно уставший спорить. - Ты говорил что-то о том, что мы может столкнуться с теми, кого ты считал несуществующим...
   - Считал, - сымитировал вздох "железный истукан". - И, похоже, ошибся. Как бы объяснить, чтобы ты понял... А, вот. В свое время некоторые из перешедших решили, что слишком много цивилизаций гибнет, не дойдя до перехода. И посчитали, что можно попытаться подняться иным путем, что через эгоизм тоже можно достичь вершины, пусть дорога и будет кружной. Ведь некоторым индивидуумам, правда, очень немногим, действительно удалось подняться очень высоко. Правда, сошедшие с пути называли это не эгоизмом, а индивидуализмом, но суть от этого не менялась. Казалось бы, зачем наступать в очередной раз на те же самые грабли? Однако наступали, причем упорно, раз за разом. В общем, намерения-то у них были самые благие, но куда ими устлана дорога любому известно. Сколько эти желающие хорошего наворотили в прошлом, страшно вспомнить... Кричали о праве выбора, даре Создателя, которого нельзя лишать, о бесценной индивидуальности каждой личности и о многом другом -- в общем-то, дальнейшее развитие идей либерализма. И они отказывались понимать, что все их попытки приводят к отрицательному результату. В конце концов после очередного провала, обошедшегося во многие миллиарды жертв, мы им сказали: "Хватит!". Но они не унялись. Поэтому пришлось их просто изолировать, не давая доступа в реальный мир. Однако кто-то, как видно, сумел найти лазейку. И этот кто-то стоял за Карханом все это время.
   - Так кто же он такой, черт возьми? - подался вперед Алексей. - Человек или?..
   - Все мы люди, - загадочно ответил искин.
   - И ты?..
   - И я когда-то был человеком. Только очень давно. Не проси объяснений, еще рано, ты еще не готов.
   - Что значит "не готов"? - приподнял бровь император.
   - То и значит, - сердито отозвался "железный истукан". - Не готов. И все. Даже если я тебе скажу, ты поймешь максимум два-три процента, а это опасно, потому что ты можешь начать действовать, исходя из неполных данных. Кое-что я сейчас сообщу и попытаюсь объяснить, только с одним условием. Ты не станешь ни делиться этим с кем-либо, ни предпринимать никаких действий в этом направлении. Договорились?
   - Почему? - недоуменно вскинулся Алексей. - А вдруг понадобится срочно действовать?
   - Это тебе покажется, что срочно, но исходить при этом ты будешь из своего понимания ситуации, а оно будет неполным, - пояснил искин. - Все слишком сложно. Равновесие можно нарушить походя, а восстанавливать его придется потом сотни лет. Пока ты действуешь на удивление правильно, я не ждал такого, словно тебя кто-то ведет. Скажи, это так?
   - Ты же и ведешь, - криво усмехнулся император. - Постоянно по ушам ездишь.
   - Да нет, не я... - грустно сказал "железный истукан". - Дело в том, что некоторые твои решения моей логике не поддаются, но при этом оказываются верными. Мало того, мы не имеем понятия, кто привел тебя в это время -- а тебя однозначно привели, случайностей такого порядка не бывает. Мало того, Виктора в поисках тебя перебрасывали из мира в мир, из времени во время. Возможно, искали не конкретно тебя, а человека такого склада.
   - А кто это "мы"? - сразу выделил главное для себя Алексей.
   - Узнаешь, но не сегодня. Пойми наконец -- всему свое время.
   - Ладно, черт с тобой. Но раз ты говоришь, что меня ведут, то я чья-то марионетка?..
   - Вряд ли, - возразил искин. - Это так не работает. Тебя просто вывели в место и время, где ты способен сделать что-то важное для того, кто вывел. При этом права выбора тебя никто не лишал, я бы это сразу ощутил.
   - А если это пойдет во вред людям? - хмуро спросил император.
   - Сомневаюсь, - в голосе искина слышалась ирония. - Чтобы нанести вред, этим некто достаточно было ничего не предпринимать. Через пару-тройку тысячелетий человечество в скоплении прекратило бы свое существование. И это в лучшем случае. Тогда как сейчас прогнозы значительно более оптимистичны. И если тебе удастся повернуть цивилизацию на неконкурентный путь развития, то у ваших потомков появится шанс.
   - Шанс на что?
   - На выживание. И не только.
   - Не только? - хмыкнул Алексей, снова пройдясь по кабинету. - Что ты имеешь в виду?
   - Что имею, то и введу! - скатился на пошлость искин. - Погоди чуток! Не спеши поперед батьки в пекло! Давай лучше вернемся к тем, кто стоит за Карханом.
   - Давай, - вздохнул император, понимая, что большинство вопросов он ответа не получит, по крайней мере, сейчас. - Что ты смог выяснить?
   - Только то, что стороннее воздействие есть. Причем оно очень опосредствовано. Честное слово, если бы не Джип, я бы и не заподозрил. Это при моих-то ментальных возможностях! Похоже, индивидуалисты, наученные горьким опытом, решили действовать очень осторожно, чтобы не привлечь нашего внимания.
   - Джип говорил, что здесь как-то причастна планета Орисан, - вспомнил Алексей.
   - Вполне возможно, - согласился "железный истукан". - Я попытался просканировать эту планету своими способами, однако она сканированию не поддается. Боюсь, после Гервайна нам нужно будет отправиться туда и все выяснить. Кстати, двух юных гениев желательно захватить с собой -- они могут пригодиться.
   - Джипа без охраны я туда не допущу, он слишком ценен, - нахмурился император.
   - Да хоть с синтарской дивизией! - буркнул искин. - Дело в том, что у них больше шансов выяснить, что же происходит на этом проклятом Орисане. Это не логическое заключение, это интуиция. У меня таких сильных предчувствий даже в бытность человеком не возникало.
   - Да, раз так, придется брать их с собой. Вот только где Ленни шатается? Не знаю, смогла ли Альна его отловить.
   - Думаю, он на Гервайн махнул, есть у меня такое подозрение, - заметил "железный истукан".
   - Почему именно на Гервайн? - слегка удивился Алексей.
   - А он всегда в самую гущу событий суется, натура такая. Не переделаешь. Да и не надо по большому счету.
   - Похоже, он и сейчас будет играть важную роль. Странный парнишка, никак его не пойму.
   - А что там понимать? - хохотнул искин. - Разгильдяй -- он и в Африке разгильдяй.
   - Слушай, а ты когда был человеком, не на Земле ли жил? - подозрительно поинтересовался император. - Оговорки у тебя уж больно знакомые...
   - Иногда на Земле, иногда еще где, - неопределенно ответил "железный истукан". - Какая, впрочем, разница? Но на Земле я жил позже твоего времени. И... - он на несколько мгновений замолча. - Я многое еще тебе скажу, но сначала и ты должен кое-что понять, и я должен кое-что выяснить и осмыслить. Не надо спешить -- сейчас точка фокуса событий еще многовариантна. После присоединения Гервайна к Империи возможность совершить ошибку уменьшится. Тогда и вернемся к этому разговору.
   - Ладно, - сдался Алексей. - Пусть так. Значит, летим на Гервайн.
   - Еще не все готово, - возразил искин. - Кстати, я перехватил сообщение, что база "Z" захвачена, но основных фигурантов, кроме Харди, там не оказалось. Готовь орден, Ленни опять отличился -- спас базу от взрыва, взломав главный комп.
   - Вот же проныра! - улыбнулся император. - Что ж, заслужил, так получит.
   - Кстати, знаешь почему он сбежал-то?
   - Нет. Просветишь?
   - Невеста в шутку сказала, что хочет в подарок голову Колхайна, а он всерьез воспринял. Или сделал вид, что всерьез.
   - Идиот! - выдохнул Алексей. - Вот же идиот! Впрочем, Альна тоже хороша, додумалась, что ляпнуть. И кому? Ленни! А ему только повод дай. Ничего, впредь думать будет, что говорить, кому и когда.
   - Насколько я знаю принца, суда над Колхайном не будет... - задумчиво протянул искин.
   - Да и хрен с ним, с Колхайном! - отмахнулся император. - Сам бы уцелел. Когда мы будем готовы к старту?
   - Через двое суток. Ларатские эскадры разворачиваются на границе Фаргоса и Нории. Адмирал Норис присоединится к общему веселью уже на Гервайне. Оперативное командование на адмирале Тоцком.
   - Хорошо. Пойду я посплю немного, а то что-то устал. Если что срочное, сразу буди.
   Уйдя в спальню, он не слышал тихого ворчания искина:
   - Буди, как же... Совсем себя, дурень, загонял. Спи, никого не пущу, пока не выспишься как следует.
   С этими словами он отключил все системы связи, включая личный пад и коммуникатор императора. Правда перед тем сообщил, что его величество крайне занят.
  
   * * *
  
   - Прошу вас, - Алексей с доброй улыбкой встретил смутившуюся как всегда Катинку, вернувшуюся с Ортая буквально пару часов назад.
   - Рада видеть вас, муж мой... - пролепетала она, делая положенный по этикету реверанс.
   - Ой, оставьте церемонии, - слегка поморщился император. - Мне они до смерти надоели. Лучше расскажите, как дела на культурном фронте.
   - В общем, ничего, - пожала плечами императрица, садясь напротив. - Но многое мне не нравится. Понимаете, так называемая "свобода творчества" оборачивается элементарной распущенностью, на Ортае это особенно заметно. Знаете, мне, например, расхвалили, как шедевр литературы, книгу некого Сонвича. Я прочла -- это же откровенная порнография, развращающая молодежь! Подробные описания с кем, как, когда. С физиологическими подробностями. И даже не всегда с людьми...
   - Что значит не всегда с людьми?! - вытаращил глаза Алексей. - С пришельцами, что ли?
   - Да нет, с животными... - гадливо скривилась Катинка. - Откровенная зоофилия. И это -- шедевр?! Да я бы за такое...
   - Со временем и с этим разберемся, - успокоил ее император. - Понимаете, все это следствия воздействия либеральных идей, чуждых человеку разумному. Эти идеи воспитывают человека потребляющего, эгоиста, думающего только о своих удовольствиях, не принимающего во внимание, что другие люди тоже чего-то хотят.
   Он коротко поведал жене о выводах Джипа. Она выслушала все это молча, только нервно ежилась. А когда Алексей замолчал, задала только один вопрос:
   - И что же с этим делать, муж мой?
   - Разработка мер противодействия идет, причем на более глубоком уровне, чем до сих пор. Главное, сделать либеральные идеи немодными, сделать уделом изгоев общества, а не наоборот, как сейчас. Я хочу добиться, чтобы над человеком, высказывающим что-либо подобное, смеялись, показывали на него пальцами, воспринимали как умственно неполноценного. Этого нелегко добиться, процесс будет долгий, но мы обязаны -- выбора нет. Или мы победим, или либералы погубят нашу цивилизацию, как таковую.
   - Но что-то нужно предпринимать уже сейчас! - горячо возразила Катинка. - Вы не представляете, какой кошмар на Ортае называют искусством! Причем, там есть настоящее, есть гении, при виде творений которых захватывает дух. Но они теряются во всей этой мерзости.
   - Ортай только становится имперской планетой, - вздохнул Алексей. - Я скажу наместнику, чтобы он озаботился цензурой, не допускающей до людей хотя бы самые извращенные "произведения".
   - Есть еще и другие, - понурилась императрица. - Которые, как будто, не описывают мерзости, но они описывают мир пустого, ничтожного, маленького человечка, не способного ничего создать и слабого духом, при этом вознося такого человечка на пьедестал властелина духа, утверждая, что такие -- это основа цивилизации. Не творцы, не исследователи, не герои, а пустые обыватели! Якобы на них держится мир. Это страшно, читать такие книги, слушать такие песни, смотреть такие фильмы.
   - Мы справимся с этим, - заверил император. - Это будет не просто не быстро. Спешить в таком деле нельзя -- такого наворотишь, что вовек не расхлебаешь. К сожаление, нынешнее поколение не перевоспитать, оно потеряно. Дети -- вот наша задача. Их мы не имеем права упустить.
   - Именно по детям и бьет вся эта пакость! - горячо возразила Катинка. - По детям! Нужно перекрыть кислород хотя бы откровенной мерзости! Иначе ничего у нас не выйдет.
   - Перекроем, - тяжело уронил Алексей. - Прошу вас составить для СБ подробный отчет об ортайском искусстве. И не забудьте внести туда имена самых одиозных фигур, - он хищно усмехнулся.
   - Я это уже сделала по дороге обратно, - сообщила императрица. - На корабле было скучно, вот я и занялась делом. Вот инфокристалл.
   - Отлично, - широко улыбнулся император. - Спасибо! А на Синтаре что?
   - Ну, Синтар -- это глоток свежего воздуха после Ортая, - тоже улыбнулась Катинка. - Конечно, их искусству не хватает утонченности, зато с моралью все в порядке. Правда, все слишком уж военизированно, даже больше, чем у нас, на Ларате. Но это не страшно, с этим справимся со временем, да и не горит -- Синтар был и остался одной из основ Империи. Синтарские книги и песни воспевают доблесть, честь, верность, любовь и дружбу, а не сексуальные извращения и грызню за "место под солнцем".
   - А здесь, на Россе? - поинтересовался Алексей. - вы знакомились с местным искусством?
   - Немного, - поморщилась императрица. - Некая смесь. Есть и пакость, но есть и чудесные вещи. Смесь всего со всем. К сожалению, пакости пока больше. И знаете, пакость пишут только люди с либеральными взглядами...
   - Это еще один критерий их выявления, - зло оскалился император. - К сожалению, они вскоре все поймут и затаятся, вылавливать их станет труднее. Впрочем, для этого существует ДИБ.
   - Надеюсь, генерал Таркович справится... - с неким сомнением произнесла Катинка.
   - Кстати, для эффективной работы вам необходим штат. Предлагаю вывести службу цензуры в отдельный департамент. Вы гласно или негласно, это уж как пожелаете, возглавите его. Согласны?
   - Да, Ваша величество, - решительно заявила императрица. - После того, что я повидала на Ортае, я еще и не на то согласна! Инструмент контроля мне просто необходим.
   - Кстати, я хотел поговорить с вами о другом... - замялся Алексей. - Мне придется жениться еще на одной женщине, чтобы посредством брака взять под контроль планету Гервайн.
   - Надо, значит надо, - на удивление спокойно отреагировала Катинка. - Я уже понимаю, что такое государственная необходимость, Ваше величество.
   - Да... - несколько озадаченно посмотрел на нее император, он ждал многого, но только не спокойствия. Видимо, девочка действительно что-то поняла во время своего вояжа. Повзрослела, наверное.
   - А я хотела сообщить вам... - императрица вдруг отчаянно покраснела. - У меня будет ребенок... Врачи сказали, что это девочка.
   - Я очень рад! - Алексей порывисто встал, подошел к ней и нежно обнял. - Спасибо за эту чудесную новость! Прошу вас до родов не покидать Белого Крейсера, здесь безопаснее всего.
   - Беременность не помешает мне заниматься делом! - возмутилась Катинка. - Нам нельзя терять столько времени!
   Алексей отступил на шаг, внимательно оглядел ее раскрасневшееся лицо и осознал, что если сейчас настоит на своим, то смертельно ее этим оскорбит. Девочка впервые в жизни ощутила себя нужной, находящейся на своем месте. Нельзя подрезать ей крылья.
   - Пусть так, - согласился он. - Однако ваша охрана будет увеличена втрое. И это не обсуждается.
   - Хорошо... - вздохнула императрица, которая не слишком любила, когда за ней шлялась целая толпа. Но понимала необходимость этого. - А можно познакомиться с вашей третьей женой? Она, надеюсь, не такая, как моя кузина?
   - О, нет! - улыбнулся Алексей. - Орти -- маленькое чудо. Второй Алины я бы не вынес, она докатилась... впрочем, неважно. Новая статс-дама, синтарка, сейчас за ней присматривает. Да и камергер, ларатский адмирал в отставке, тоже вносит свою лепту.
   - Думаю, Алина очень разочарована, - тонко усмехнулась Катинка, терпеть не могущая кузину.
   - Мне главное, чтобы она меня не позорила! - скривился император. - Да и порядок при дворе должен быть.
   - Думаю, скоро придворные начнут ходить строем, особенно, если камергером стал вице-адмирал Радов.
   - Именно он, - подтвердил Алексей. - Он обещал разобраться с этими бездельниками.
   - Узнаю дядю Димая... - рассмеялась Катинка. - Алина с детства его ненавидела, он за каждую шалость розги замачивал, только помогало мало.
   - Да, ваша кузина неисправима, - поморщился император. - Что ж, я был очень рад вас видеть. Еще раз спасибо за известие о дочери! Простите, но я сейчас очень занят.
   Катинка встала и, сделав реверанс, покинула императорский кабинет, направившись в свои покои. А Алексей связался с СБ и озадачил координатора контрразведки Роничева дополнительной охраной беременной императрицы.
  
   * * *
  
   Синтию Моак отвлекли от крайне приятного занятия -- она занималась сексом сразу с двумя красивыми дорогими юношами, очень нежными и профессиональными. Секретарь осмелился потревожить ее даже в такое время, за что тут же обзавелся роскошным фингалом. Ему пришлось лично ворваться в спальню, поскольку коммутатор Синтия отключила.
   - Айвен, ты переходишь все границы!.. - злобно прошипела она, нависнув над ним и не потрудившись одеться.
   - Госпожа, крайне важные известия! - секретарь потер подбитый глаз. - Мистер Колхайн на связи, требует вас немедленно.
   - Да что случилось-то? - несколько остыла Моак.
   - При этих говорить?.. - Айвен покосился на сжавшихся на огромной кровати юношей.
   - Пшли вон! - цыкнула на них женщина, и они поспешили убраться из спальни. - Ну так что там?
   - База "Z" захвачена имперцами. Кто выжил, неизвестно.
   - ...! - Моак грязно выругалась.
   Затем замолчала, сжала кулаки и приказала:
   - Давайте Колхайна!
   Айвен молча поклонился, затем пробежался пальцами по экрану своего пада, и в воздухе перед обнаженной Моак появилось голографическое изображение бывшего госсекретаря. Он окинул собеседницу недоумевающим взглядом, скривился и бросил:
   - Вы не могли бы одеться?
   - Что, голой бабы никогда не видели? - вызверилась на него Синтия, но все же взяла из рук предусмотрительного секретаря халат и накинула на себя.
   - Главную новость вам уже сообщили, - как ни в чем не бывало продолжил Колхайн. - Я на всякий случай оставил неподалеку от базы пару курьерских кораблей. Капитан одного из них все отследил, после чего поспешил скрыться. Выйдя на расстояние гиперсвязи с Гервайном, тут же вызвал меня и сообщил о случившемся.
   - Как они нашли базу?! - рявкнула женщина.
   - Этого я не знаю, - развел руками бывший госсекретарь. - Однако имперцы явились точно на место, словно знали координаты заранее. После чего просканировали астероидное поле на той самой известной только нам частоте. Я не знаю, что и думать. Откуда они узнали? Может, кто-то на базе решил таким образом купить себе жизнь? Например, Харди. Она могла и сообразить, что мы вывели из из команды.
   - Вряд ли она, - отрицательно покачала головой Синтия. - Элизабет слишком замазана, император ее ни за что не простит. Скорее всего, это кто-то калибром поменьше. Тот же Хиднейк, например.
   - Возможно, - раздраженно дернул щекой Колхайн. - Как все произошло на самом деле, мы можем только гадать. Меня другое настораживает. Если Харди и иже с нею выжили, то имперские костоломы выудят из них всю информацию. Наш проект на Гервайне находится под угрозой.
   - Харди далеко не все знала, - возразила Моак. - Не говоря уже о других. Поэтому нам с вами нужно не теряя ни минуты вспомнить все проекты, о которых она была в курсе, и немедленно вывести из них свои средства. Помимо того, ускорить перехват контроля над планетой. Нам нужно успеть взять в руки ПКО, пока здесь не объявился имперский флот.
   - Согласен, - решительно кивнул Колхайн. - Но это не все. Считаю, князя дель Тонрай нужно убирать немедленно, что-то мне сильно не нравится его поведение в последние дни. Возникает ощущение, что за ним стоит какая-то сила -- слишком уверен в себе.
   - Сила? - нахмурилась Моак. - Сейчас в скоплении есть только одна реальная сила...
   - Вы полагаете?.. - посерел бывший госсекретарь.
   - Все может быть. Поищите следы имперцев в окружении князя. Не появлялось ли там новых людей? Да и странные смерти подконтрольных нам военных тоже настораживают. Перехвата финансовых потоков не происходило?
   - Нет, этого точно нет, - заверил Колхайн. - Хакеров уровня Сейла или Арвича на планете не имеется. Вряд ли император станет ими рисковать и отправит сюда.
   - А если все-таки?.. - Моак мрачно смотрела на собеседника.
   - Не знаю, - вздохнул Колхайн. - Боюсь, тогда наши дела плохи.
   - Боюсь, мы были чересчур самонадеянны, затеяв авантюру на Гервайне, - Синтия пожевала губами. - Надо было залечь на дно и не отсвечивать. Проиграли -- так проиграли...
   - Я проигрывать не намерен!.. - прошипел бывший госсекретарь. - Залегать смысла не было, за это время Империя поднялась бы настолько, что выступать против нее стало бы самоубийством. Сейчас есть хоть какой-то шанс. К тому же, если вы заляжете, вас все равно, рано или поздно, но найдут.
   - Возможно... - глухо сказала Моак. - Впрочем, теперь поздно отступать. Ставки сделаны.
   - Вот именно! - резко кивнул Колхайн. - И играть будем до конца. Каким бы он не был. Тем более, нам могут помочь они.
   - Если захотят, - резонно заметила Синтия.
   - Захотят. Ибо понимают, что в ином случае до них тоже доберутся.
   - Верно, - согласилась с очевидным Моак. - Что ж, не станем терять времени. Через неделю заседание Верховного Собрания. На нем все и решится. Мы должны успеть все подготовить.
  
   * * *
  
   Система орбитальной обороны Гервайна впечатляла -- понятно теперь, почему Карханское Объединение даже в лучшие свои времена не сумело прибрать эту систему к рукам. Населены в ней были три планеты -- вторая, третья и шестая. Правда, последние две не имели пригодной для дыхания атмосферы, поэтому люди жили под куполами, там же размещались основные производственные комплексы, чаще всего автоматизированные. В основном, конечно, гервайнцы проживали на второй планете -- почти восемь миллиардов человек.
   Ленни с интересом наблюдал на мониторах корабля суету на орбите -- тысячи и тысячи разномастных кораблей сновали туда-сюда без всякого видимого порядка. Однако на самом деле все передвижения отслеживались орбитальными диспетчерами -- не успел принц выйти из гиперпространства, как диспетчерская тут же связалась с ним, попросила сообщить цель визита и передала координаты коридора движения до ближайшего орбитального астропорта.
   Планету окружало восемнадцать военных станций, чьи гиперорудия полностью перекрывали доступ к орбите. Выглядели станции, как и местные корабли, непривычно для глаза ларатца -- на родной планете Ленни кольцевая форма считалась неэкономичной, а здесь ее использовали как основную. На некотором расстоянии от каждой населенной планеты системы барражировал боевой флот. Естественно, наиболее велик он был около второй, однако и остальные тоже внушали уважение -- даже имперскому флоту будет непросто справиться в случае чего.
   Быстро просмотрев переданную диспетчерской информацию, Ленни поначалу слегка приуныл -- садиться на планету было строго-настрого запрещено, все не гервайнские корабли прибывали только на терминалы астропортов, от каждого из которых вниз тянулась струна орбитального лифта. Принц при виде этого только головой покачал -- у них о подобных проектах пока только задумывались, а здесь все сделано. Неудивительно, что Колхайн с компанией возжелали взять под контроль столь развитую систему -- лакомый кусочек.
   Уже подходя к причальным фермам астропорта, Ленни вспомнил, что светить свое имя здесь никак не стоит. Он быстро подключился через пад к наручному коммуникатору и принялся взламывать его, чего не делал еще никогда -- не видел необходимости скрывать свою личность. Наручные коммуникаторы давно заменили жителям развитых миров документы, их прикладывали к сканеру, который проводил идентификацию и сравнение указанного в коммуникаторе генетического кода с реальным, выдавая результат на гора. Для принца взлом даже такой вещи, как коммуникатор, большого труда не составил -- за пять минут справился. Теперь его звали Никлас Ратич, торговец компьютерной техникой. Ларатское происхождение он менять не стал -- наметанный глаз все равно определит, откуда он родом. Не сразу, но определит. А среди ларатцев тоже попадались вольные торговцы, хоть было и немного. То, что они находились под колпаком флотской разведки, никто не знал. Возникал только вопрос: дадут ли въездную визу? Должны, как будто. Насколько помнил принц, даже фаргосцы еще в бытность пиратами сбывали на Гервайне свою добычу, и никого здесь не интересовало ее происхождение.
   Как ни удивительно, но таможенный досмотр он прошел без каких либо проблем -- груза на корабле не было, а именно он в первую очередь и интересовал таможенников. Торговую визу тоже дали без проблем, достаточно было назвать номер счета на Герване, где имелась достаточная сумма денег. Целью прибытия Ленни заявил закупку компьютерного оборудования. После того, как таможенники увидели сумму на одном из реквизированных у Харди счетов, все вопросы тут же отпали. К столь богатым господам местное законодательство относилось очень либерально.
   К сожалению, спускаться вниз придется на лифте, что, конечно, любопытно, но долго -- лифт шел до поверхности минут двадцать. Впрочем, можно пережить. Плохо то, что если потребуется быстро уносить ноги, это не сделаешь, а предчувствие, что придется у Ленни имелось, поскольку он собрался развернуться на полную катушку. Особенно приятно, что никто не стоит над головой и не говорит, что можно, а чего нельзя. А значит -- можно все! Несчастная планета еще не знала, какой кошмар над ней навис.
   Спуск на орбитальном лифте весьма заинтересовал принца, он не отрывался от панорамных окон кабины. Молодцы гервайнцы -- такую конструкцию отгрохали, да не одну, а целых восемь! Это ж какие деньжищи понадобились? Представить страшно.
   Когда принцу наскучило смотреть в окно, он занялся привычным, любимым делом -- подключился к компьютерам, управляющим орбитальным лифтом. Взломать их оказалось на удивление просто. Ленни даже удивился -- у них здесь что, хакеров не водится? Додумались тоже -- связать все восемь лифтов в единую систему! Теперь, если придется сматываться, будет очень просто отключить все, кроме одного, причем кабины повиснут в том месте, где их застанет команда остановки.
   Оказавшись на лифтовом вокзале, Ленни осмотрелся -- город, как город, Санкт-Владибург или Линдхольм побольше будут. Вот только местная столица, Совайр, росла ввысь на сотни этажей, да и здания были, на взгляд принца, весьма причудливыми. Возникало даже ощущение, что архитекторы были немного не в себе, когда все это проектировали. Ну взять, например, высотную башню, на вершине которой находился смятый гигантский шар. Или дом, выглядящий, словно ком мокрого белья. А вдалеке виднелись еще более причудливые сооружения.
   Поначалу Ленни немного заплутал, уж слишком велик был вокзал, слишком запутан. Десятки уровней пересекали бесчисленные галлереи и переходы, лестницы пересекались сами с собой, словно строители задумали создать из них абстрактные фигуры. Пришлось подключить к коммуникатору функцию навигатора, только после этого принц смог добраться до стоянки такси. Усевшись в небольшой, красиво выглядящий флаер, он распорядился отвезти в лучшую гостиницу. В отличие от родины, машиной управлял киберпилот.
   Гостиница оказалась восьмидесятиэтажным шаром с вырезами по бокам. Центральный вход был на крыше, как ни странно. Принц взял себе номер-люкс, заплатив за это такую сумму, что ему стало не по себе. Единственное, что утешало -- деньги все равно были не его, а Харди. Ей они уже не понадобятся. Поднявшись в номер, располагавшийся на пятидесятом этаже, и приведя себя в порядок, Ленни включил гостиничный комп и задумался, с чего начать поиски Колхайна. Впрочем, лишить карханцев оперативных средств тоже будет неплохо -- на большее принц не рассчитывал, поскольку экономику знал постольку-поскольку и понимал, что разобраться во взаимосвязях тысяч переплетенных друг с другом фирм, трастовых фондов и прочей ерунды не в состоянии. На это у СБ есть специалисты. Он был в курсе, что вскоре Гервайн станет имперским, поскольку взломал в очередной раз личный комп Соргина и знал, что в течение нескольких дней сюда прибудет император в сопровождении огромного флота. Планета шла как приданое за княжной Дель Тонлай, хотя ее население об этом еще не догадывалось.
   - Надо найти эту гниду до всего, а то не отдадут, - пробурчал Ленни себе под нос. - Да и вообще жизни не дадут. Достали! То нельзя, это нельзя, туда не ходи, этого не делай...
   Выходит, нужно отловить Колхайна до прибытия имперского флота, упаковать в закрытую каюту до встречи с первым попавшимся синтарцем, который поможет с головой, самому резать как-то неохота, не палач, а принц все-таки. А вот потом надо будет в скоростном порядке сматываться в точку с обнаруженными координатами, где можно добыть доказательства вмешательства третьей силы. Или не стоит? Вдруг там ждут? Откуда взялись у Родерика эти данные о торговле? Не подбросили ли их? Жаль, Джипа нет, он бы быстро разобрался, что к чему.
   Как выманить Колхайна из норы, в которой он укрылся? Пожалуй, только лишив оперативных денег, как он и планировал изначально. Эти господа тут же задергаются, а тем самым -- засветятся. Нужно только написать несколько следящих саморазвивающихся червей, способных к размножению, и заразить ими все мало-мальски важные компьютерные сети Гервайна. Как только карханцы где-либо зашевелятся после потери денег, черви отошлют сообщение об этом принцу, а он посмотрит, что дальше с этим делать.
   Еще не стоит попадаться ни одному из агентов СБ, а Соргин мог скинуть им информацию о побеге принца и задание искать его. Но держаться от них подальше не слишком трудно -- после взлома компа старшего координатора Ленни знал всех агентов в лицо и кто куда внедрен. Впрочем, на крайний случай можно будет попросить у кого-то из агентов помощи -- все нужные для этого пароли принц тоже знал.
   Ленни быстро вышел в основную сеть планеты и принялся искать выходы на банковскую сеть. До биржевой паники и краха большинства банков планеты осталось всего несколько часов...
  
  
  
   Глава 11
  
   - Насколько мне известно, это ваша работа, - холодный голос имперского безопасника пугал до дрожи в коленях.
   - Что именно?.. - глухо спросил Заремия, пряча вспотевшие руки между коленями.
   - Вот это, - имперец повернул к нему экран небольшого компьютера, на котором был какой-то код.
   Присмотревшись, хакер узнал скрывающую систему, которую он писал для Элизабет Харди, чтоб ей сквозь землю провалиться, твари поганой. Но кто-то сумел взломать то, что он считал невозможным взломать! Ольнер всмотрелся и пришел в восторг, сразу забыв о том, где находится и что с ним -- неизвестный коллега сделал его настолько красиво, что это не могло не вызвать восхищения у профессионала. Некоторые ходы самому Заремии и в голову не приходили!
   - Я повторяю вопрос: это ваша работа? - в голосе безопасника послышалось легкое раздражение.
   - Да, моя, - поспешил отозваться хакер, сразу вспомнив, где он. - Можно вопрос?
   - Задавайте, - слегка удивился имперец.
   - Кто смог это взломать?! Какой мастер?! Я в восторге!
   - Пока вам это знать рано. Впрочем, все зависит от вас. Вы же, надеюсь, понимаете, в каком положении очутились? Вы находились на базе, где скрывались преступники, заочно приговоренные к смертной казни за преступления против человечества.
   - Я что, по своей воле тут оказался?.. - с тоской спросил Закерия.
   - Расскажите подробно как и почему.
   - А что тут рассказывать? - обреченно махнул рукой хакер. - Отловили меня люди Харди, когда я ее банк ломать пытался. Взяли за шкирку, с тех пор сижу взаперти восьмой год и работаю на нее. Деваться то некуда! Только что не ним -- били. Сюда привезли? А куда это, сюда? Мне же никто ничего не говорил! Отвели под конвоем на корабль и куда-то повезли, вопросов этим придуркам я не задавал -- давно от этого отучили. Давали задание -- я его выполнял. Жить хотелось!
   - Мда... - только и сказал безопасник. - Влип ты, парень, крупно влип. Теперь будешь работать на нас. Но сразу могу сказать, что в нашей конторе будет лучше, по крайней мере, бить тебя никто не станет. Пахать, конечно придется без дураков. Справишься хорошо -- все у тебя будет, да и грехи забудем. Жить, правда, придется на Россе, но какая тебе разница?
   - Никакой, - пожал плечами Заремия. - А что делать-то придется?
   - Тебе скажут. Наверное, к тому, кто твою систему сломал, в отдел и попадешь. Сейчас от тебя требуется вспомнить все, что ты делал для Харди, и подробно это описать.
   - Я многое уже не помню!
   - Опиши, что помнишь, - не стал настаивать безопасник.
   - Хорошо, - кивнул хакер.
   - Вот тебе комп. Учти, он не присоединен ни к какой сети, в нем даже нет сетевых интерфейсов. Да и программного обеспечения, кроме текстового редактора, никакого нет. Не советую пытаться выбраться -- идти тебе все равно некуда. База в открытом космосе. Еду и питье тебе принесут.
   - Спасибо, - помрачнел обрадовавшийся было хакер, понявший, что удрать не получится.
   Вскоре безопасник покинул его, и Заремия нехотя приступил к работе. Он быстро убедился, что выданный комп действительно для побега совершенно бесполезен, и со вздохом начал вспоминать не слишком приятные для него вещи. А затем подробно записывать их в текстовый файл.
  
   * * *
  
   После обеда Синтия занялась привычным делом -- отслеживанием биржевых сводок. Гервайнские биржы работали несколько иначе, чем новейрские и торвенские, что немного раздражало. Но, в общем-то, ничего особо страшного в этом не было, за проведенное на планете время она уже полностью адаптировалась и сумела даже сыграть на повышении, заработав несколько миллиардов кредитов.
   Бесконечные таблицы потоком текли по экрану, наметанный взгляд мисс Моак выхватывал то одно, то другое. Она периодически вводила две-три команды, перераспределяя потоки своих средств -- всегда была согласна со старой истиной, что деньги должны работать, и много их не бывает.
   Банки четко перебрасывали деньги со счета на счет, нужные акции поднимались в цене, другие наоборот падали -- все шло своим чередом, ничего необычного не происходило. Каждый участник старой игры знал свое место, а если кто и совался, куда не след, то такого быстро окорачивали, доводя до банкротства. Моак с Колхайном уже практически полностью контролировали гервайнскую финансовую биржу, ни один крупный перевод средств проходил мимо их внимания, и от каждого немного отщипывалось в свой карман.
   Внезапно случилось нечто неожиданное -- начали лавинообразно расти цены на акции компаний "Новатек" и "Аксерион", принадлежавшими больше, чем наполовину, семье Дель Тонлай. Синтия сразу встревожилась -- этого не должно было происходить, ведь все сделано для того, чтобы данные компании вскоре разорились и пошли с молотка. Причин для роста акций она не видела, однако они росли! И росли стремительно, за каких-то десять минут поднявшись почти на порядок. Вывод следовал один -- кто-то активно играет на повышение, причем играет на грани фола, крайне рискованно. Вот только следов этого кого-то Моак никак не могла обнаружить, невзирая на все усилия. Она попыталась начать скупку акций в огромных количествах, и цены немного упали, что заставило ее довольно усмехнуться. Но как только контрольный пакет оказался у нее в руках, цены внезапно рухнули сразу на три порядка. И больше не поднималась, что бы Синтия ни делала. Ее потери составили около шести миллиардов...
   - Да... х... м... б... с... т!!! - цензурных слов у Синтии не нашлось, такого провала на бирже с ней еще не случалось.
   Но к ее ужасу это было только начало. Вскоре деньги с ее счетов начали просто пропадать, тонкими ручейками убегая по тысячам других счетов, пока их следы окончательно не терялись. А затем на имя Синтии Моак -- причем указано было настоящее имя, а не то, под котором она зарегистрировалась на планете! - начали поступать благодарности от детских домов, хосписов, благотворительных фондов и занюханных провинциальных клубов. Но больше всего Синтию убила благодарность от Службы Безопасности Гервайна за перечисление двух миллиардов кредитов в помощь пострадавшим в спецоперациях агентов. Ее кто-то нагло грабил, и при этом еще и издевался!
   Резкий звонок коммуникатора заставил Моак вздрогнуть. Дрожащими пальцами она с трудом попала в кнопку соединения -- этот номер знали немногие, и звонить по нему могли только по очень серьезным вопросам. На голоэкране проявилось серое, с дрожащими губами лицо Колхайна.
   - Мисс Моак!.. - выдохнул он. - Меня ограбили!!! Почти все активы ушли в неизвестном направлении!
   - Мои тоже!!! - вызверилась она. - Правда направление мне известно, только поделать ничего нельзя! СБ деньги не отдаст!
   - Кто мог это сделать?.. - глухо спросил бывший госсекретарь.
   - Не знаю! - отрезала Моак. - Может, тот самый имперский хакер, который устроил нам в Линдхольме веселую жизнь. Он на это вполне способен. Или Сейл -- этот тоже справился бы. Я задействую всех доступных мне компьютерщиков. Попробую также выйти на местных хакеров, может, они сумеют хоть что-то отследить.
   - Не дай Бог, если вы правы... - поежился Колхайн. - Если здесь имперский хакер, то это значит, что имперская СБ тоже здесь! И сезон охоты на нас открыт.
   - Вы только посмотрите, что творится на бирже! - невпопад отозвалась Синтия. - Еще пять минут такого кошмара, и финансовая биржа просто развалится! Этот неизвестный -- настоящий придурок! Он же снял уже около сотни миллиардов, а теперь вбрасывает их в реальное производство, уводя с финансового рынка... Кто же так делает?.. Это же идиотизм чистой воды!..
   - Вы лучше посмотрите на тридцать миллардов, переведенные Академии Наук на какие-то бредовые разработки! - голос Колхайна звучал чуть ли не жалобно, что на него было совсем не похоже. - Ничего не понимаю... Ну чего он добивается?!! Чего?!! Денег же уже заработал столько, что... Свали по-тихому, вложи потом куда-нибудь, и будешь самым богатым человеком планеты. Так нет же...
   - Уже вложил... - лицо Моак вытянулось. - Почти триллион в систему образования... По-моему, это просто псих.
   - Скорее гений.
   - А гении чаще всего -- именно психи. Я попыталась тут кое-что провернуть, но он быстро перехватил все обратно...
   Вдруг голоэкран пошел волнами, затем изображение собеседника сдвинулось в сторону, и рядом с ним возникло довольное, улыбающееся лицо белобрысого юнца лет двадцати с небольшим.
   - Драсьте, мистер Колхайн! - радостно выдохнул он. - Наконец-то я вас нашел! Ура! И вам привет, мисс Моак. Это я ваши денежки сейчас грабанул. Во! И в Линдхольме тоже я порезвился. Вы меня, кажется, еще злым духом прозвали. Как романтично!
   - Да чтоб ты сдох, скотина! - раненым носорогом взревела Синтия. - Чего тебе надо?!!
   - От вас -- ничего! - заверил юнец. - Вы просто за компанию пострадали. Мне мистер Колхайн нужен. Хочу с ним встретиться по весьма важному вопросу.
   - Какому?.. - с трудом выдавил из себя ошеломленный госсекретарь. - Что вам от меня нужно?..
   - Да всего лишь вашу голову! Вы не бойтесь, я ее не больно отрежу, лучшего обезболивающего не пожалею! А то моя невеста на свадьбу вашу голову, как подарок, заказала. Надо будет потом только упаковать красиво. Может, вы ее сами себе отрежете, чтобы не мучиться? Да и мое время сбережете...
   Слушая эту тираду, Колхайн только молча разевал рот, как вытащенная из воды рыба -- с такой беспардонной наглостью он еще ни разу в жизни не сталкивался.
   - Да кто ты такой?! - выдохнула первой пришедшая в себя Синтия, ведь речь шла не о ее голове.
   - Имперский принц крови Леннер Арвич, - представился юнец, вежливо поклонившись. - К вашим услугам.
   Воцарилась немая сцена. Принц некоторое время полюбовался на вытянувшиеся лица Колхайна с Моак, затем ласково пожелал доброго здравия, попросил беречь голову и с улыбкой отключился.
   - ...!!! - через несколько секунд рявкнула Синтия. - ...!!!
   - В кои-то веки я полностью с вами согласен... - растерянно выдавил Колхайн. - Имперский принц?! Лично?! Здесь?! По мою голову?.. Нет, такого не бывает... Такого просто не может быть!
   - По вашу, по вашу, - злорадно оскалилась Моак. - Интересно, чем вы конкретно досадили его невесте, что она потребовала вашу голову?..
   - Я многим досадил! - отмахнулся госсекретарь. - Думаете, с вами церемониться будут? Держите карман шире! Но к делу. Хуже всего, что имперцы знают, где и как нас искать. Значит, надо срочно сматываться.
   - Куда?
   - К ним! Куда же еще.
   - А вы уверены, что они вас примут? - хмыкнула Моак. - Вы проиграли, а проигравшие никому не нужны.
   - А куда они денутся? - ядовито поинтересовался Колхайн. - Если не захотят, чтобы я навел на них имперцев, примут. И устранить меня они не смогут -- в случае моей смерти, неважно по какой причине, информация о них тут же будет переслана в имперскую СБ. Автоматически.
   - Я сделала то же самое, - уголками губ ухмыльнулась Синтия. - Сразу по прибытию на Гервайн. На всякий случай. И они об этом знают, я уведомила. Но учтите, я полечу сама, ваша компания меня ничуть не прельщает.
   - Как и меня -- ваша, - огрызнулся бывший госсекретарь. - Желаю успеха!
   С этими словами он отключил связь. Моак тут подхватилась на ноги и принялась лихорадочно собираться, отдав приказ срочно подготовить к старту самый скоростной из ее кораблей. Проигрывать она всегда умела, хоть и не любила. А сейчас она проиграла, причем проиграла все, уж себя-то не надо обманывать. Теперь главное -- успеть унести ноги. Синтия даже несколько удивилась, что имперская СБ еще не здесь. Видимо, принцу действительно в первую очередь нужен Колхайн. Просто повезло. Допустить то, что этот принц прибыл на Гервайн в одиночку, она просто не могла -- такое не пришло бы в голову ни одному здравомыслящему человеку.
   Через два часа небольшая скоростная яхта, замаскированная под почтовый корабль, стартовала со столичного космодрома. Она была под завязку набита всякими ценностями -- все, что Моак смогла увезти с собой, она увезла. Но она еще не знала, что все это ей уже не понадобится.
  
   * * *
  
   На всех военных объектах Гервайна взревели сирены боевой тревоги -- из гиперпространства выходил огромный, неизвестно чей флот. Конечно, офицеры подозревали чей, точнее, были почти уверены, что правильно догадались, но озвучить эту догадку не осмелился ни один.
   Планета шестой день пребывала в ступоре -- неожиданно начавшийся финансовый кризис вызвал настоящий хаос. Цены на все за один день могли измениться на несколько порядков как вверх, так и вниз. Никто не понимал, что происходит, почему это случилось. Финансовые аналитики и экономисты рвали на себе волосы, пытаясь хоть что-то понять, но все их прогнозы не срабатывали. Экономика трещала по швам, богатейшие фирмы и предприятия за несколько часов становились банкротами, несмотря на обладание средствами производства -- одно это доказывало, что система, созданная финансовым капиталом, нежизнеспособна, если ее не поддерживать искуственно.
   Больше всего поражало неожиданное поступление огромных средств на счета различных благотворительных организаций, а также сильное вливание в система образования -- насколько большое, что переварить его данная система была просто не в состоянии. Причем, откуда поступили деньги, не полнимал вообще никто -- они прошли через тысячи счетов, и следы затерялись. Только некоторые князья Верховного Собрания подозревали в чем дело -- их неизвестные покровители, давно и прочно взявшие подопечных за глотку, вдруг куда-то исчезли. Перестали поступать указания и директивы, которые мало кому из гервайнцев нравились, но они вынуждены были подчиняться,, чтобы сохранить остатки своего имущества. Эти князья еще не знали, что вскоре им предъявят обвинение в государственной измене -- ведь они заботились не о стране, а о своем кармане. А за такое нужно платить, и платить полную цену.
   Известие о прибытии чужого флота застигло Большое Собрание в полном составе во время внеочередного заседания, где князья орали друг на друга, обвиняя собеседников во всех смертных грехах. Только глава Собрания сидел на своем месте и загадочно улыбался, хотя и он не понимал причины финансового кризиса, абсолютно невыгодного его противникам. Более того, он не был выгоден вообще никому. Восстанавливать экономику придется несколько лет, не меньше.
   - Внимание! - наклонился к микрофону князь Дель Тонлай. - Только что на границах системы вышел из гиперпространства имперский боевой флот, возглавляемый лично Его величеством Алесием II.
   - А вы откуда знаете, что имперский?! - буквально взвился его старый противник, князь Дель Хоргайн. - В сообщении говорится о неизвестно чьем флоте!
   - Вы знаете в скоплении еще один такой же сильный флот? - насмешливо поинтересовался глава Собрания.
   - Пусть так. Но откуда вы знаете, что там император?..
   - Его величество прибыл по моему личному приглашению, - мягко улыбнулся Дель Тонлай, наслаждаясь ошарашенными лицами коллег. А посмотреть было на что -- многие от неожиданного известия хватали воздух, у других вытянулись лица, треть отвесили челюсти, а Дель Хоргайн вообще застыл соляным столбом с вытаращенными глазами.
   Однако надо отдать ему должное, он первым пришел в себя и сварливо спросил:
   - Ну и зачем вы пригласили этого кровожадного маньяка?
   - А кто вам сказал, что Его величество -- кровожадный маньяк? - приподнял брови глава Собрания. - Господин Колхайн? Или госпожа Моак? Не надейтесь на них, они, как мне кажется, уже сбежали -- им встречаться с императором, после того, что натворили, смерти подобно.
   - Не понимаю, о ком вы говорили, - высокомерно выпрямился Дель Хоргайн.
   - Все вы понимаете, сударь, - насмешливо оскалился Дель Тонлай. - А по поводу Его величества, скажу одно -- очень приличный и вежливый молодой человек. Кстати, жених моей дочери.
   - А-а-а... - только и сумел выдавить в ответ оппонент, камень в болото был брошен огромный.
   Некоторое время длилась немая сцена, а затем Верховное Собрание взорвалось дикими воплями. Князья надрывно орали, причем каждый орал свое. Дель Тонлай сел и довольно сложил руки на животе, с удовольствием наблюдая за этим. Пока высокородные сотрясали воздух, незаметные молодые люди положили на стол перед каждым несколько листков бумаги. Не все обратили на это внимание, только некоторые. Прочитав, эти некоторые в изумлении замирали, уставившись на добродушно улыбающегося главу Собрания, всем своим видом выражая несогласие. Впрочем, трое самых умных насмешливо ухмыльнулись и поставили свои подписи под прошением о коронном договоре. А затем уселись и принялись дожидаться развития событий, чтобы насладиться этим в полной мере.
   - Господа, обратите внимание на документ, лежащий перед каждым из вас, - снова придвинулся к микрофону Дель Тонлай, дождавшись, пока скандал немного утихнет.
   - И что же это? - подозрительно уставился на листки Дель Хоргайн.
   - Всего лишь прошение планеты Гервайн о коронном договоре. На имя Его величества. Нет, вы конечно, можете его не подписывать, но каждый из не подписавших ответит в полной мере за свои действия -- ведь вы плясали под дудку карханцев. И вы это прекрасно знаете. Теперь ваши хозяева не придут вам на помощь, им бы свои шкуры спасти. Так что не советую строить из себя святую невинность -- имперская СБ работать умеет. Всех выведет на чистую воду. Никто не останется безнаказанным. Однако, если вы подпишите, я походатайствую перед зятем о предоставлении вам личного императорского помилования. Ведь вас шантажировали.
   - А что вы сейчас делаете?! - с яростью выдохнул Дель Хоргайн. - Это разве не шантаж?!
   - Я спасаю нашу родину от той ямы, куда вы ее совместно с карханцами затащили! - медленно поднялся на ноги глава Собрания. - У нас появился шанс стать частью огромного целого, частью Империи, а не отдельной планеткой, которую любой сильный сосед способен сожрать, не подавившись.
   - Наши предки смогли отразить десятки нападений Кархана! - упрямо набычился еще кто-то из князей. - И добились того, что нас оставили в покое! Никакая империя нам не нужна! Мы всегда были сами по себе, так будет и в будущем.
   - Сами по себе? - иронично приподнял бровь Дель Тонлай. - А почему же тогда вы начали покорно плясать под дудку карханцев? Причем, проигравших войну карханцев! За святое вас прихватили? За собственный карман?.. Насколько, позвольте спросить, вы сейчас контролируете свои деньги и свою территорию? Процентов на десять?
   - Это вас не касается!!! - голос Дель Хоргайна поднялся до визга.
   - Не касается?.. - зловеще прошипел глава Собрания. - Вы родину продали, а меня это не касается? Вы уничтожили лучших офицеров, поставив на их место бездарей и предателей, а меня это не касается?! Еще как касается. Вы -- предатели, господа! Не все, конечно, но большинство. А чтобы вам все стало ясно, смотрите...
   Князь вставил в считывающее устройство информационный кристалл и включил воспроизведение. В последние дни на него вышла имперская СБ, успевшая хорошо поработать. В его распоряжение представили документы, от которых Дель Тонлаю стало плохо -- даже он не подозревал насколько далеко все зашло, каков на самом деле уровень измены. И сейчас эта информация демонстрировалась на огромном экране для всех князей Великого Собрания. В зале воцарилась мертвая тишина, люди просматривали документ за документов. Не замешанные во всем этом то и дело сквозь зубы грязно ругались, с ненавистью поглядывая на нервно озирающихся замешанных. А те только сейчас начали понимать, куда их загнали и что происходит на самом деле.
   - Нравится, господа?.. - язвительно спросил Дель Тонлай, когда экран погас. - Если бы я не принял мер, то наша планета уже принадлежала бы карханцам полностью! Точнее, Колхайну и Моак с компанией.
   - А флот? - голос самого старого из князей, Дель Шорвата, дрожал. - Флот тоже?..
   - Почти весь генеральный штаб, как вы помните, погиб во время "несчастного случае". Как вы понимаете, это был отнюдь не несчастный случай -- заговорщики убрали наиболее толковых военачальников. Причем, это был последний пункт их плана -- до того в течении десяти лет они отправляли в отставку наиболее профессиональных и честных офицеров, ставя на их место своих протеже, чаще всего -- абсолютных бездарей, но при этом абсолютно беспринципных, готовых на все за лишние тридцать серебреников.
   - Докажит-те-е!.. - пустил петуха Дель Хоргайн, вскочив на ноги.
   - О, доказательства у меня имеются, и ничуть не менее убойные, чем те, что продемонстрировал, - заверил глава Собрания. - Так что вам и вашим подельникам хватит на десяток смертных приговоров. Поэтому не советую дальше протестовать. Подписывайте прошение -- это ваш последний шанс на жизнь. Ясно?
   Дель Хоргайн рухнул в кресло, затравленно повел вокруг налитыми кровью глазами, тихо выругался и сжался. А затем дрожащей рукой придвинул к себе прошение и, не глядя, подписал его. Остальные четверо заговорщиков последовали его примеру. Но только заговорщики, другие трое подписывать не стали.
   - Объясните все-таки, зачем нам Империя, - глухо спросил Дель Шорват. - Она на другом конце скопления расположена. Что мы выиграем от объединения с ней?
   - Очень многое, - усмехнулся Дель Тонлай. - Во-первых, гигантские рынки сбыта -- вы сами недавно жаловались, что то и дело приходится останавливать производство, некому сбывать продукцию. Чтобы насытить рынки Империи, которая сейчас бешеными темпами развивается, вам придется даже расширить производство. А это -- увеличение прибыли, и значительное.
   - Не буду спорить. Однако кто нам мешает торговать с Империей, не входя в ее состав?
   - Пошлины, - пояснил глава Собрания. - Они будут очень высоки -- император заботится о благе своих производителей, а не чужих. Во-вторых, - продолжил он, - объединенный флот может не опасаться в этом скоплении никого, да и с любой внешней угрозой, скорее всего, справится. А во внешнем мире может быть что угодно.
   Дель Тонлай на мгновение замер, устало потер виски и продолжил:
   - И еще одно. Империя сейчас -- единственная реальная сила в скоплении. Недавно в нее вошли планеты Ират и Ортай. И Империя на этом не остановится. Сейчас мы можем войти в нее на наших условиях. А когда она разрастется, то сожрет нас, не заметив. И тогда уже ставить никаких условий мы не сможем. Поэтому давайте-ка воспользуемся имеющимся у нас в данный момент преимуществом. Тем более, что Его величество вскоре станет моим зятем. Как сами понимаете, это сулит Гервайну дополнительные преференции.
   - Мы вас недооценили... - глухо, сжав кулаки, выдавил Дель Хоргайн. - Иначе не допустили бы, чтобы ваша дочь отправилась на Росс.
   - Хорошо, пусть бы этого не случилось, - насмешливо посмотрел на него глава Собрания. - Но давайте разберем, чем все это закончилось для вас лично в случае победы карханцев. Ведь ничем хорошим! Вы стали бы в лучшем случае марионеткой, которую устранили бы, посмей она сказать хоть слово против. Неужели вы этого не понимаете?..
   - Понимаю...
   - Так какого же черта?..
   - Не люблю проигрывать... - тяжело вздохнул Дель Хоргайн.
   - Вы проиграли в тот момент, когда вступили в игру на стороне наших извечных врагов, - укоризненно покачал головой Дель Тонлай. - Сейчас я даю вам шанс спастись. Так воспользуйтесь им!
   - Не все так просто... Вы забыли о флоте. Сейчас его возглавляют наши люди, имеющие четкие приказы на имперскую агрессию ответить максимально жестко. Точнее, даже не наши, а люди карханцев. И приказы они получили заранее, отменить их я не в силах, да меня просто не послушают. А это значит, что вот-вот начнется бойня. Да, имперский флот победит, но заплатит за это очень большую цену.
   - Вы думаете, я всего этого не знал? Зря. Я принял меры. К сожалению, будет кровь, но небольшая.
   - И что за меры вы приняли? - удивленно подался вперед Дель Шорват.
   - Уже не один год я тайно создавал параллельный генеральный штаб, вербуя в него отправленных в отставку высших офицеров, - пояснил Дель Тонлай. - Всеми ключами управления я обладал, поэтому передать их было нетрудно. Когда командование флота уничтожили, мой генштаб уцелел и тут же принялся за дело -- многие офицеры флота помнят и уважают своих прежних командиров. Они поверили в то, что зреет заговор, и сейчас перехватывают управление флотом.
   - Вы хорошо поработали... - во взгляде старика впервые за этот день появилось уважение, а уважал этот гордец очень немногих. - Что ж, я подпишу прошение. Но только в случае, если наш флот пропустит имперский к планете. Простите за недоверие, но словам я никогда не верил, мне важны только дела. Увижу, что вы смогли, значит -- достойны.
   - Пусть будет так, - наклонил голову глава Собрания. - Остальные согласны?
   И дождавшись утвердительных кивков, сказал:
   - На том и порешим.
  
   * * *
  
   Имперский флот, эскадра за эскадрой, выходил над плоскостью эклиптики системы Гервайн над второй планетой. Незачем преодолевать оборонительные рубежи третьей и шестой, если придется, не дай Бог, вступать в бой. План князя Дель Тонлай, конечно, имел немало шансов на успех, но случиться могло все.
   Идущий в окружении более мелких кораблей Белый Крейсер на всех волнах вызывал орбитальные станции, готовившиеся, судя по показаниям сканеров, к сражению. В накопители гиперорудий, по крайней мере, закачивалась энергия, ракетные порты были открыты, гравидеструкторы начали накачку. Однако станции молчали. Только минут через десять был получен ответ.
   - Кто вы и что вам нужно? - спросил появившийся на стенном экране рубки БК хмурый средних лет офицер в незнакомой форме, его глаза бегали.
   - Официальный визит императора Росской Империи к главе Верховного Собрания князю дель Тонлай по личному приглашению последнего, - сообщил секретарь императора. - По случаю бракосочетания Его величества с княжной дель Тонлай.
   - Бракосочетания?!. - явно растерялся гервайнец.
   - Именно, - появилась на второй части экрана Орти. - Я вас помню, господин адмирал, мы встречались на приеме у моего отца. Мне непонятно, что вообще происходит. Разве вас не предупредили о визите?
   - Н-нет... - с трудом выдавил адмирал. - Я им-мею д-друг-гие ин-нстр-рукц-ции...
   - От кого? - приподняла бровь княжна. - От карханцев, что ли?.. не знала, что наш флот подчиняется им...
   - От правительства!
   - Мой отец, насколько мне известно, давал совсем иные указания. Так от кого же вы получили инструкции?
   - От кого нужно! - отрезал адмирал. - Немедленно убирайтесь отсюда! Мы знаем, зачем вы здесь. И не морочьте мне голову какой-то свадьбой! Мы будет сражаться до последнего!
   - Не будете, - раздался за его спиной спокойный, скрипучий старческий голос. - Взять предателя!
   Двое возникших за спиной адмирала молодых офицеров сноровисто скрутили и куда-то увели. На экране появился высохший седой старик в таком же адмиральском мундире.
   - Извините за этот инцидент, Ваше величество! - он с достоинством склонил голову. - Мы рады приветствовать повелителя Росской Империи на нашей планете. Прошу немного подождать -- наши люди скоро закончат нейтрализацию изменников и возьмут орбитальные станции под контроль. Лучше не допустить открытия огня по вашим кораблям. Как только ПКО окажется в наших руках, мы немедленно предоставим вам посадочный коридор.
   - Благодарю, господин адмирал, - вежливо кивнул император. - Помощь не требуется? А то у меня тут синтарцы застоялись...
   - Лучше не надо! - непроизвольно вздрогнул старик. - Максимум через полчаса мы закончим. Князь Дель Тонлай все четко проработал.
   - А что с флотом?
   - На каждом корабле есть наши люди. Они обо всем позаботятся. До скорой связи.
   Экран погас. Алексей с восхищением покачал головой -- отец его невесты сработал очень четко. Тот еще жук, похоже, с ним надо будет держать ухо востро. Но на должность имперского наместника он единственный кандидат. Здесь никто другой просто не справится, нужно хорошо знать местные реалии.
  
   Ставленники заговорщиков, работавших на карханцев, никак не ожидали случившегося -- они были уверены, что флот и ПКО полностью в их руках. Впрочем, проблемы начались всего несколько дней назад. Внезапно перестали приходить директивы из центра, а новое командование, куда набрали совершенно безынициативных людей, привыкло получить их ежедневно. Офицеры ниже рангом мрачно шутили между собой, что нынешним адмиралам даже для того, чтобы ширинку застегнуть, отдельный приказ нужен.
   На панические запросы никто не отвечал, поэтому адмиралы пребывали в полной растерянности. А тут еще на базы и корабли повадились шляться старые пердуны, давно уволенные в запас. Однако допуска им никто не отменял, приходилось терпеть ворчание недовольных то тем, то этим дедов, которым в нынешнем флоте не нравилось буквально все. Особенно командованию не по вкусу было то, что молодые офицеры собирались вокруг стариков и буквально смотрели им в рот, слушая рассказы о прошлых временах. Это раздражало еще и потому, что самим адмиралам личный состав активно демонстрировал неуважение, но при этом так, что по уставу не придерешься.
   Попытки задействовать флотскую контрразведку, чтобы отвадить ворчливых стариков от дел флота не дали никаких результатов -- бывшие флотоводцы имели допуск, и хоть ты тресни. Выход, конечно, можно было бы найти, но контрразведка подошла к просьбе командования очень формально -- сотрудничать она явно не желала, показывая все те же признаки неуважения, а порой и презрения. На вопли командующего офицеры по-уставному пучили глаза и строили из себя идиотов.
   Обсуждая происходящее между собой, адмиралы сходились на том, что их приказы откровенно, хоть и тихо саботируют. Но почему?! За что офицеры флота так не любили новое командование?! На других работают? Так какая разница! Именно поэтому адмиралов так бесило оказываемое старикам уважение, ведь те относились к прежним, высокомерным ублюдкам, которые держали их, таких важных и умных, в черном теле.
   Офицеры помладше чином все время с момента появления нового командования пребывали в горестном недоумении. У них возникало ощущение, что кто-то специально собрал самых больших тупиц и неумех со всего флота, и повысил их до адмиралов. При прежнем командовании таких не подпускали к командованию, стараясь сбагрить на периферию -- ведь, в основном, это были сыновья и племянники всяких там шишек. И они получили власть над флотом? Это просто не укладывалось в голове. Офицеры довольно долго пребывали растерянности, не зная, что делать, а затем начали тихую забастовку, саботируя все идиотские, явно направленные на развал обороны приказы. Впрочем, многие считали, что адмиралы просто идиоты и не понимают, что делают.
   Около двух декад назад на корабли зачастили старые адмиралы, давно ушедшие в отставку. Этих седых волков всегда уважали за профессионализм и человеческие качества. Они-то и открыли офицерам глаза на происходящее. Многие, услышав о том, что идет перехват карханцами власти на родной планете, и при этом адмиралы верно служат старым врагам, готовы были взяться за оружие прямо сейчас, но старики уговорили молодых потерпеть до нужного момента. И они, скрипя зубами, терпели, только еще изощреннее издевались над адмиралами, строя из себя полных кретинов, перевирая приказы или исполняя их тупо и безынициативно. И ни один из этих придурков так ничего и не понял! Впрочем, умом они, как уже говорилось, не блистали. Карханцы сглупили, поставив на исполнительных дураков. Впрочем, они всегда боялись самостоятельно думающих умных людей, ведь те смели иметь собственное мнение о многом, так что ничего удивительного -- поступили привычным образом. И проиграли.
   Момент настал, когда из гиперпространства вышел имперский флот. Адмиралы на такой случай имели специальные пакеты. Их вскрыли и обрадованно изучили четкие и ясные указания, понятные даже дебилу. Вот только ни один их приказ так и не был исполнен -- адмиралам докладывали об исполнении, ничего при этом не предпринимая. Старики, загодя прибывшие на корабли и орбитальные станции, начали постепенно перехватывать командование. Адмиралов, полковников и капитанов кораблей арестовывали и сажали на гауптвахту -- марать о них руки никому не хотелось. Пусть трибунал разбирается. Предатели свое получат.
   Не прошло и получаса, как все было закончено. И Белый Крейсер, несущий на борту императора Алесия, вышел на орбиту планеты Гервайн.
  
  
   Глава 12
  
   Выстроенный на поле космодрома почетный караул замер по стойке смирно, увидев появившегося на трапе альфа-корвета молодого мужчину в черном мундире и серебряном обруче на голове. Он быстро сбежал вниз и пружинистым шагом двинулся к встречающим. За ним последовало еще несколько человек, явно свита. Князь Дель Тонлай нервно поежился и пошел навстречу, остальные его коллеги нехотя поплелись за ним, уныло взирая на происходящее. Они до сих пор не могли поверить, что глава Собрания смог так взять их за горло. Осознание того, что Гервайн больше не принадлежит им, что теперь его хозяева -- другие люди, приходило постепенно. И князьям было тошно, их лица выглядели так, словно каждый съел сразу по несколько больших лимонов. Удар по самолюбию оказался страшным. А главное -- деваться некуда, ничего уже не изменишь. Зачем все это понадобилось роду Дель Тонлай?! Впрочем, кое-кто понимал, или думал, что понимает -- все та же власть. Теперь глава Собрания на родной планете может делать все, что пожелает, отчитываясь только перед своим будущим зятем. А тот родственника не обидит.
   - Мы рады приветствовать Ваше величество на нашей планете! - поклонился князь Дель Тонлай, не дойдя до императора трех шагов.
   Обменявшись положенными по протоколу речами, правители двух государств сели в огромный, защищенный по последнему слову техники флаер и направились во Дворец Собраний. Алексея этот флаер несколько удивил -- опять кольцевая форма. Зачем? Впрочем, сейчас это было неважно. По дороге они с князем обменивались ничего не значащими фразами. Остальные пассажиры помалкивали. Имперцы настороженно поглядывали на гервайнцев, и наоборот.
   Столица за несколько часов была буквальна вылизана, хотя заставить коммунальные службы работать в воцарившемся хаосе оказалось очень непросто. Однако добились нужного результата, не желая ударить лицом в грязь. Ведь визитов правителей такого уровня на Гервайн не случалось уже лет триста, если не больше. Да и то, разве можно сравнить карханского президента с росских императором? Разного веса фигуры.
   Дворец Собрания был одним из самых красивых зданий столицы, Геренвилля. Он напоминал взлетающий парусный фрегат, несущийся на гребнях волн. Алексей даже залюбовался -- архитектор, строивший это, однозначно был гениален. Внутреннее убранство тоже не разочаровало -- никакой аляповатости или бесвкусной роскоши. Все очень дорого, но при этом нарочито скромно и изящно.
   Анфилады комнат, залов, коридоров и лестниц огромного здания сменяли друг друга, император вскоре напрочь запутался, и вряд сумел бы самостоятельно найти обратную дорогу. Какой-то безумный лабиринт! Только минут через десять они оказались в центральном зале заседаний -- на удивление небольшом. Впрочем, князей Верховного Собрания Гервайна было всего двенадцать, так что все верно -- большой зал им и не нужен.
   Алексей обратил внимания на возбужденно переговаривающуюся кучку журналистов, тут же начавшую снимать его на портативные камеры. Император усмехнулся про себя -- этих господ сегодня ждет немалый сюрприз, вряд ли они подозревают, что Гервайн с этого дня входит в Росскую Империю. Сенсация обеспечена. Да и новость о его женитьбе на дочери главы Верховного Собрания тоже станет шоком. Ну что ж, пусть все идет, как идет. Дель Тонлай сработал на отлично, даже удивительно. Понятно, что без помощи СБ не обошлось, ну так на то СБ и создавалась.
   Глава Собрания вышел на небольшую трибуну, которую, по здравому размышлению, и трибуной-то назвать грех -- так, приступка. Он обвел собравшихся пристальным взглядом, явно решаясь, и, дождавшись тишины, негромко заговорил. Микрофоны разнесли его голос по всему залу. Камеры голооператоров уставились на него.
   - Уважаемые дамы и господа! - голос князя был ровен и спокоен. - Хочу сообщить вам о двух важных новостях, первая касается всех и каждого, вторая -- больше нашу семью, хотя и остальных в некотором смысле тоже. Итак...
   Он ненадолго замолчал, подвинул к себе какие-то бумаги и продолжил:
   - Сегодня на нашу планету прибыл с официальным визитом император Росской Империи Алесий II. Это знаменательное для нас событие, поскольку согласно общему решению Верховного Собрания мне поручено вручить Его величества прошение о коронном договоре.
   С этими словами он сошел с трибуны и, подойдя к Алексею, поклонился и подал ему папку, украшенную серебряными гербами всех двенадцати княжеств Гервайна. Император принял ее, внимательно прочел содержимое и пристально посмотрел Дель Тонлаю прямо в глаза. Затем негромко спросил, но в воцарившейся после невероятного заявления тишине его слова были услышаны всеми:
   - Вы отдаете себе отчет в серьезности этого шага?
   - Полностью, Ваше величество! - твердо заявил князь. - Это наиболее достойный для нас выход. Но население нашей планеты не знает почему мы так поступили, поэтому, приношу свои извинения, я кратко сообщу людям, в чем дело. Уважаемые дамы и господа, наша планета уже была практически оккупирована старым врагом -- карханцами. Почти все производство в результате финансовых махинаций принадлежало им. Мне не нужно рассказывать соотечественникам о том, кто такие карханцы и как они обходятся с проигравшими. Такого шага враги от нас не ожидали, и мы победили! Все подробности случившегося за последние два года через двое суток будут опубликованы во всех средствах массовой информации.
   Гервайнцы сидели перед своими головизорами, как оглушенные, сообщенное им главой Великого Собрания оказалось слишком неожиданным. Впрочем, многие вспоминали о случившемся недавно кризисе и сжимали кулаки от гнева -- да, именно так карханцы всегда и действовали, будь они прокляты! Правда многие сомневались в том, что князья Собрания поступили верно, да и вряд ли они добровольно отдали власть. Похоже, росский император тоже как-то выкрутил им руки, заставив подать прошение. Люди не знали, будет ли что-то хорошее от всего этого, но поделать ничего не могли, их просто поставили перед фактом.
   - Что ж, - снова заговорил император, - поскольку все князья Великого Собрания попросили о коронном договоре, я не имею причин для отказа. В последний раз спрашиваю вас: понимаете ли вы, что коронный договор -- это не только права, но и множество обязанностей?
   - Понимаем, - заверил Дель Тонлай.
   - В таком случае я готов удовлетворить вашу просьбу. Основные положения договора будут прорабатываться нашими юристами совместно. А теперь...
   Его величество широко улыбнулся.
   - Князь Дель Тонлай! - его голос зазвенел. - Я, император Росской Империи Алесий II Коршун официально прошу у вас руки вашей дочери княжны Орхитиана Дель Тонлай.
   - Не возражаю! - тоже улыбнулся князь.
   Рядом с ним, как призрак, возникла закутанная в шелка девушка с прикрытым лицом. Дель Тонлай вместе с ней двинулся к Алесию и вложил руку дочери в его ладонь.
   - Берегите ее! Она у меня одна...
   - Не беспокойтесь, князь, - заверил император. - Я постараюсь сделать ее счастливой.
   Голооператоры зашевелились и хором начали задавать вопросы - новость была сногсшибательной и многое объясняла в последних событиях. Однако князь с императором сообщили, что вскоре будет пресс-конференция, где господам журналистам дадут исчерпывающие ответы на все их вопросы.
  
   * * *
  
   Оставшись, наконец, наедине в кабинете главы Собрания, князь с императором устало посмотрели друг на друга и совершенно одинаково улыбнулись -- они сразу понравились друг другу.
   - Вина? - спросил Дель Тонлай на правах хозяина.
   - Немного коньяка, - уточнил Алексей.
   Князь, чтобы не звать лакея, сам наполнил бокал гостя, затем налил себе.
   - Хотел бы кое-что узнать, Ваше величество, - негромко сказал он после того, как оба отпили по глотку.
   - Что именно?
   - Зачем вашей СБ понадобилось устраивать такой беспорядок у нас? Экономика практически развалилась, нам удалось кое-что восстановить, но очень немногое. Что касается финансов, то о них и говорить не хочется... Нет, я конечно, благодарен за перечисление мне столь громадных средств, но... зачем?..
   - Э-э-э... - несколько растерялся Алексей. - Не могли вы пояснить, а я что-то не совсем понимаю, о чем речь.
   Князь тоже удивился, однако оставил свое удивление при себе и коротко поведал о случившемся неделю назад. Император долго недоверчиво смотрел на него, потом почему-то выругался, помянув какого-то принца, чтоб ему провалиться. Немного подумал, и вызвал кого-то через свой пад. Дель Тонлай, ничего не понимая, смотрел на него.
   - Господин координатор, - бросил император появившемуся на небольшом экране пожилому человеку, - зачем ваши агенты устроили этот беспредел в экономике Гервайна? Разве вы им такое поручали? И почему, если поручали, не поставили в известность меня?
   - Я сам ничего не понимаю, - развел руками тот. - Такого я точно никому не поручал, да и не смогли бы мои ребята это сделать -- не тот уровень.
   - Так кто же тогда?..
   - У меня есть только одно предположение...
   - Вы думаете о том же, что и я? - побледнел Алексей. - Это он?..
   - Боюсь, что да, - тяжело вздохнул координатор. - Больше просто некому. Вы захватили с собой Сейла?
   - Естественно.
   - Пусть проанализирует, как все происходило, тогда мы сможет точно сказать, кто это был. Кстати, мы привезли Сейлу коллегу -- бывший хакер Харди, которого она держала взаперти. С ним беседовали -- парень ни в чем особо не замешан, так что пусть отрабатывает.
   - Хорошо, свяжитесь с Сейлом и поручите ему анализ, - пробурчал император. - Скажите, что это моя просьба.
   Координатор кивнул и отключился.
   - А кто такой "он"? - осторожно поинтересовался князь.
   - Да есть один безбашенный молодой человек, - скривился Алексей. - Управы на него, кроме невесты, нет. Так он сбежать ухитрился и, насколько нам известно, направился как раз на Гервайн.
   - И что, один человек мог сотворить такое?.. - не поверил Дель Тонлай.
   - Вам еще повезло, вы бы знали, что он устроил в столице Новейра...
   - Я слышал, что там произошло нечто экстраординарное. Кажется, вообще все службы города были выведены из строя. Но как он смог это сделать?
   - Хакер от Бога, - обреченно махнул рукой император. - Лучший в скоплении. И мало того, так еще и принц крови старой династии. Вот и пользуется тем, что реально лишь я имею право ему приказывать.
   - Мда... - только и сказал князь. - Не хотел бы я иметь такую головную боль...
   - А кто хотел бы? - тяжело вздохнул Алексей. - Отловить бы его, пока еще чего-то не натворил. Впрочем, на то есть его невеста -- синтарка, опытный диверсант. Принц только ее и боится.
   - Так он все еще на Гервайне? - напрягся Дель Тонлай.
   - Понятия не имею, где его черти носят, - раздраженно проворчал император. - Боюсь, уже куда-то смотался. Если он на планете, то капитан хи Ронх-Да его быстро отловит. У нее в этом немалый опыт. Давайте лучше вернемся к нашим делам, нам еще очень многое обсудить нужно. А порядок здесь наведем, это я вам обещаю.
   - Согласен, - наклонил голову князь. - Но мне все-таки хотелось бы знать, для чего принц все это устроил...
   - Когда я сам узнаю, то тут же сообщу вам.
  
   * * *
  
   Альна как раз вместе с Дианой трясла пребывающего в благодушном настроении Джипа, доставшего где-то спиртное и выжравшего обе бутылки в одно рыло. Его накачали антиалкогольным средством, но чертов карханец продолжал глупо улыбаться. А его срочно требовал Соргин!
   - Где этот придурок?! - снова появился на экране координатор.
   - Он пьян, - отрапортовала Диана.
   - И ты не уследила?
   - Понятия не имею, где он раздобыл эти две бутылки водки! Охрану я опросила, никто посторонний к каюте не приближался, а охранникам было строго-настрого запрещено снабжать Сейла чем-либо крепче пива.
   - Вы забыли что он хакер, - тяжко вздохнул Соргин. - Скажите охране, чтобы обыскивали всех киберов, заходящих в каюту для уборки или чего еще. Этот придурок вполне мог взломать кибера и заставить таскать себе спиртное. Ладно, он еще не очнулся?
   - Очнулся... - раздался пьяный голос, и на экране появилось всклокоченная голова с красными глазами. - Блин, даже поспать не дали... Это вы, господин координатор?..
   - Я, чтоб тебя похмелье замучило! - рявкнул Соргин. - У меня приказ императора! Твой дружок тут такого наворотил, что вся планета на уши встала. А кроме тебя отследить, как он все это сделал, некому. А главное - для чего?! И учти, это срочно! Попробуешь еще нажраться, приду и морду набью. Понял?!
   - Угу... - мрачно пробурчал Джип. - Щас гляну. Только сразу могу сказать, что Ленни на Колхайна охотился. И все, что он сделал, было предназначено для того, чтобы заставить старую, битую лису высунуться из норы.
   - Весь этот кризис только чтобы выманить Колхайна?!. - лицо координатора пошло пятнами. - Придурок!!! Дебил конченый!!! За что нам такое наказание, как эти два идиота?!! Когда отловим, я посажу его в каменный мешок без единого компьютера и поставлю дивизию охраны!!!
   Его буквально трясло. Альна с Дианой тихонько стояли в сторонке, стараясь не обращать на себя внимания разъяренного начальства. Соргина в таком состоянии не видел никто и никогда, обычно он хорошо держал себя в руках, но сейчас сорвался, не выдержав художеств Ленни. Да и кто бы выдержал?..
   - Значит, так! - заставил себя немного успокоиться координатор. - Сейл, найди этого... э-э-э... принца, чтоб ему. А вы, капитан хи Ронх-Да, в тот же момент хватайте его в охапку и не отпускайте. Можете привлекать любые нужные ресурсы, ибо позволить ему и дальше резвиться нельзя.
   - А если его нет на планете?
   - Берите самый скоростной корабль и ищите!
   Соргин гневно сверкнул глазами в сторону опять сомлевшего Сейла, и экран погас.
  
   * * *
  
   Сидя за своим столом, старший координатор с интересом разглядывал сидящую напротив болезненно худую некрасивую женщину с жалкими, слипшимися рыжеватыми кудряшками -- душ ей, похоже, не предоставили. Ее глаза смотрели исподлобья, затравленно, но в в них явственно виделся огонек решимости. На удивление хорошо себя держит. Впрочем, при том влиянии, что она имела на родине, неудивительно. Подняться до ее положения без стальной воли попросту невозможно.
   Как ни странно, допросы Элизабет Харди ничего не дали, она угрюмо отмалчивалась в ответ на все вопросы. А психотропные средства не сработали, даже синтарские, у нее оказалась неизвестного типа химическая блокада. Применять же допрос третьей степени, которого не выдержит никто, опасались по причине слабого здоровья пленницы -- нельзя позволить ей умереть до того, как она расскажет все.
   Конечно, можно было бы поручить допрос опытным психологам, когда-нибудь они достигнут успеха, сломают Харди, но времени не было. Почему Соргин так считал, он и сам не знал -- предчувствие, причем очень сильное. А таким предчувствиям стоит доверять. Те, кто стоял за Карханом, еще не вбросили в игру своего камня. И каким будет этот камень -- неизвестно. Поэтому вчера вечером координатор выдержал настоящую битву с императором, в конце концов убедив Его величество, что информация важнее мести. Что пусть Харди живет, если начнет говорить. Хорошо жить ей никто не позволит, камера-одиночка -- это лучшее, на что она может рассчитывать.
   - Добрый день, мисс Харди, - вежливо поздоровался Соргин холодным тоном.
   - Добрый? - иронично оскалилась она. - Это смотря для кого. Кто вы? Судя по охране, большой начальник.
   - Глава имперской СБ, - усмехнулся координатор, не посчитав нужным скрывать свою должность.
   - Надо же какая честь! - съязвила Харди. - Сам глава всесильной СБ изволит меня допрашивать...
   - Так вы тоже не из шестерок будете, - резонно заметил Соргин. - Император с вами говорить не станет, он не простит эпидемии, а я профессионал.
   - И что же вам от меня нужно? - поудобнее устроилась на жестком стуле феминистка.
   - Ответы на кое-какие вопросы, - честно сообщил координатор.
   - А зачем мне на них отвечать, если вы все равно меня казните? Смысла нет.
   - Тогда я задам вам всего один вопрос. Жить хотите?
   - Кто же не хочет? - пристально посмотрела на собеседника Харди, в ее глазах на мгновение блеснул какой-то странный огонек. - Я исключения не составляю. А что, есть варианты?
   - Имеются, - Соргин сложил руки на столе.
   - И каковы же они? - непроизвольно подалась вперед женщина.
   - Их три, - спокойно произнес координатор. - Первый: вы молчите, в результате чего будете казнены максимально болезненным образом. Второй: вы сотрудничаете не в полной мере, поэтому умрете, но умрете безболезненно. Просто уснете. И, наконец, третий: вы не скрываете ничего и доживаете свою жизнь в одиночной камере, будучи обеспечены всем необходимым, сможете получать даже книги и газеты.
   - И что же, провести остаток жизни в одиночке без всякой надежды когда-либо выйти на свободу? - в голосе Харди явственно звучало сомнение. - Не слишком хорошая перспектива.
   - По сравнению с первыми двумя -- вполне себе ничего, - откинулся на спинку кресла Соргин. - И учтите, торговаться с вами никто не станет, я и так едва уговорил Его величество на последний вариант, он жаждет мести. По крайней мере сейчас, - добавил он многозначительно. - Но когда он остынет, все может быть. В том числе появится и надежда на помилование. Но все это в том случае, если вы станете сотрудничать добровольно и в полной мере. В ином случае дело дойдет до допроса третьей степени. Вам нужно объяснять, что это такое?
   - Вы станете пытать женщину?..
   - А вы задумывались о том, что вы женщина, когда обрекали на смерть миллионы человек на Россе? На страшную смерть!
   Харди понурилась. Затем подняла на Соргина затравленный взгляд и глухо выдавила:
   - Я буду сотрудничать... Я согласна на третий вариант...
   - Очень хорошо, - удовлетворенно кивнул кординатор. - В первую очередь прошу сообщить о тех, кто стоял за Карханом с самого начала.
   - Ах вот оно в чем дело... - насмешливо протянула феминистка. - Вы узнали о них... Тогда ясно, почему вы согласны даже сохранить мне жизнь, информация уж больно ценная.
   Она настолько явно выделила слово "них", что Соргин мысленно встал в охотничью стойку. Что-то внутри него буквально вопило, что он обнаружил след, ведущий к истинному врагу.
   - Не обольщайтесь, - предупредила Харди, сразу поняв его состояние. - Я знаю о них очень немного, да и никто не знает, в том числе и Колхайн, что бы он из себя ни строил.
   - Рассказывайте все, что знаете, - потребовал координатор.
   - Хорошо, - она пожала плечами. - Учтите, даже этой информацией владеют только реальные правители Кархана, иначе говоря, наиболее богатые и влиятельные люди. И не более шести человек на планету, иногда меньше, больше -- никогда. Я была посвящена в тайну, когда стала вторым по богатству человеком на Новейре. Перед тем была предупреждена, что в случае разглашения буду уничтожена несмотря ни на какую охрану. На мой личный пад, защищенный лучшими спецами, начала поступать из неизвестного источника инсайдерская информация, причем такого уровня, что в результате ее использования мои капиталы выросли втрое за какой-то месяц. Причем, как ни странно, никто от меня ничего за это не требовал -- информация просто поступала без каких-либо объяснений. Потом по тому же каналу я получила сообщение, в котором говорилось, что с самого возникновения Карханского Объединения его контролирует некая сила, стремящаяся вывести общество конкурентного типа на новый уровень. Что под этим подразумевалось, не говорилось. Там же было и предупреждение о сохранении тайны, и список тех, кто в курсе дела. Я в тот же день встретилась с Синтией Моак, и она подтвердила, что существуют некие они, всегда знающие как лучше поступить, чтобы добиться максимальной выгоды. Для себя самого и для страны. Синтия утверждала, что тот, кто не желает следовать их советам, всегда разоряется, и это в лучшем случае. Вскоре я убедилась в этом сама. После меня в курс дела был введен еще один человек, однако он не поверил и стал действовать привычным образом, даже со смехом рассказал на приеме, что ему какие-то придурки на пад всякую дрянь скидывают, угрожая, что если проговорится -- умрет. И он умер -- на том же приеме его охранник застрелил хозяина, мгновенно после этого сойдя с ума. Добиться от него чего-либо внятного не удалось.
   - Ну, здесь-то вас никто не застрелит, - заверил Соргин. - Продолжайте.
   - Как скажете, - как-то странно усмехнулась Харди. - Но все же посоветую не быть слишком самоуверенным, у них руки длинные. Впрочем, это ваше дело. С их помощью мы постепенно заново собирали Объединение, распространяя свое влияние также и на планеты бывшей Империи -- если бы не появление императора, то росская экономика через несколько лет была уже полностью в наших руках. Распад Федерации тоже спланировали мы при их участии. Появление Алесия II стало неожиданностью и для нас, и, насколько я могу судить, для них. Почему? От них начали поступать панические директивы с настоятельными требованиями уничтожить возрождающуюся Империю любой ценой. Нам влезать во все это не слишком хотелось, но выбора мы не имели -- обратной связи с ними никогда не было. Мы только получали информацию и распоряжения.
   - Любопытно, - заметил координатор. - Значит, и нападение, и бактериологическая атака -- их инициатива?
   - Их, - подтвердила Элизабет. - Нам очень не хотелось этого делать, понимали, чем это грозит, но... - она понурилась. - И оказались правы -- это ни к чему хорошему не привело.
   - А они вообще-то люди?.. - подозрительно спросил Соргин, которому услышанное настолько не понравилось, что ему стало сильно не по себе.
   - Понятия не имею, - развела руками Харди. - Я от вас не ничего скрываю. И знаете, по какой причине? Может, хоть вы сумеете понять кто это и что, в конце концов, им нужно. Я очень хочу это узнать, поскольку сейчас вижу, что нас просто использовали для каких-то своих целей. Это нормально, я тоже многих использовала вслепую. Но меня бесит, что я не понимаю. Парадокс? Но что делать, такая уж я есть.
   - Узнаем и поймем, - заверил координатор. - А кто, кроме Колхайна и Моак, имели с ними дело?
   -Уже никто, - криво усмехнулась Элизабет. - Томас Хиднейк был последним, но он погиб во время штурма базы "Z". Могу назвать имена, но это покойники. Новых я не знаю, да, скорее всего, их и нет. Думаю, до наших неизвестных некто дошло, что могут добраться и до них, вот они и обрезали концы. Удивительно, что я еще жива. И знаете, не уверена, что они не смогут достать меня на Белом Крейсере.
   - Маловероятно, но я постараюсь принять меры, - задумчиво проронил Соргин. - Искин, ты все слышал?
   - Слышал, - раздался с потолка раздраженный голос. - И мне это сильно не нравится. Очень, знаете ли, знакомый почерк...
   - Знакомый? - насторожился координатор.
   - Потом поговорим, - буркнул "железный истукан". - Я подключаю и Джипа, и вообще всех доступных аналитиков.
   - А секретность?
   - Я прослежу своими способами. И молите Бога, чтобы мы успели -- эти никогда просто так не сдаются. Они просто не умеют проигрывать и считают себя априори правыми. Я вызвал помощь, но пока она сюда доберется, и рак на горе свиснет. Самому мне, если я не ошибся, и это те самые, не справиться. Вам -- тем более.
   Харди слушала непонятный диалог и делала свои выводы. Получается, они -- нечто такое, чего боится даже искин БК. Но с другой стороны -- откуда и какую помощь он запросил? У кого? У своих неизвестных создателей? Интересно бы узнать, кто они такие и почему вмешались в противостояние Империи с Объединением. Ведь ничего без причины не происходит. Можно сказать лишь одно -- вмешательство было чем-то выгодно создателям искина. К сожалению, продолжения не последовало, и Элизабет приготовилась снова отвечать на вопросы главы СБ.
   - Сами по себе они контролируют реальные средства? - поинтересовался тот.
   - Да, - подтвердила Харди. - Однажды я хотела отменить предписанную ими операцию по причине нехватки средств. Через несколько минут деньги поступили неизвестно откуда -- концов моим спецам найти не удалось. Также после получения прибыли мне направили распоряжение перечислить на счет фирмы-однодневки исходную сумму с небольшими процентами. Очень небольшими -- банки берут впятеро против этого. Естественно, я тут же это сделала. На следующий день эта фирма уже не существовала, ее владельцами по документам оказались трое бомжей.
   - Как они контролировали армию, флот и АНБ?
   - Никак, поскольку финансированием всех этих структур через подставных лиц занимались мы с Моак и Дайком Лоднером, он тоже был в курсе. Не ищите его, он мертв, принял яд еще до аннексии вами Новейра, хотя причин для этого не было. Возможно, их работа. Я...
   - Вас срочно вызывает капитан Сейл, координатор, - прервал ее голос искина. - Я переслал ему запись этого разговора, остальное он слушает вживую -- допуск у него есть, как вы знаете. Вопрос очень важный.
   - Соедините, - недовольно бросил Соргин. - Подождать не мог?
   - Не мог, - раздался из динамиков взволнованный голос Джипа. - Господин Соргин, прикажите врачам срочно обследовать мисс Харди! Похоже, мы сейчас ее потеряем! Эти однозначно встроили в ее тело механизм самоликвидации! Я проанализировал ее рассказ -- другим способом уничтожить хотя бы Лоднера было невозможно, да и других тоже. Кстати, мои выводы о неизвестной силе, в которые вы не хотели верить, подтвердились, как видите. Спросите ее об Орисане. Не оттуда ли эти самые они?
   - Орисан? - подтянулась Элизабет, не слишком поверив в слова о механизме самоликвидации, уж это бы ее медики, лучшие из лучших, давно определили. - У нас были такие под...
   Ее затрясло, глаза выпучились, спина выгнулась, изо рта хлынула кровь. Харди упала со стула, скрутившись в клубок, и забилась на полу в судорогах.
   - Врача!!! - рявкнул в коммуникатор подхватившийся на ноги Соргин. - Немедленно врача!
   Однако когда через три минуты главный врач БК ворвался в кабинет, было уже поздно -- Элизабет Харди навсегда покинула этот бренный мир. После вскрытия стало ясно, что ее мозг превратился в головешку -- что-то непонятное сожгло его. По крайней мере, Соргин не знал, что способно сделать такое с человеческим мозгом.
   Осмыслив происшедшее и несправедливо помянув Джипа нехорошим словом за то, что не успел раньше предупредить, координатор тяжело вздохнул и отправился на доклад к императору. Предстояло признаваться в собственном промахе, а он этого очень не любил.
  
   * * *
  
   Альна, раздраженно бурча себе под нос ругательства на родном языке, подгоняла отданного в ее распоряжение бывшего хакера Харди -- Джип был занят и заполучить его она не смогла. Впервые за долгое время полученный приказ полностью совпадал с ее собственными желаниями. О, как девушка жаждала добраться до своего ненаглядного, чтоб ему сквозь землю провалиться! Как представляла в деталях все, что с ним сделает. Вот же идиот неугомонный! Шуток не понимает! Однако в глубине души Альна им гордилась, хотя старалась не признаваться в этом даже самой себе. Узнать, что любимая невеста хочет чего-то невозможного и отправиться это невозможное добывать? Очень по-синтарски!
   - И откуда мне на голову все это свалилось? - с тихим вздохом пробурчала она.
   - А что на вас свалилось? - тут же оторвался от терминала Заремия.
   - Ты знаешь синтарский? - изумилась Альна.
   - Я восемь языков знаю, - небрежно сообщил хакер. - Так что свалилось-то?
   - Такой же придурок, как и ты, - бросила девушка. - Хакер недоделанный! Это его художества мы отслеживаем.
   - Завидую парню... - окинул ее оценивающим взглядом Заремия.
   - Ничего, когда я его поймаю, ему никто не позавидует, - зловеще пообещала Альна. - Скотина!!!
   - Да не нервничайте вы так, никуда он от нас не денется, - постарался успокоить синтарку хакер. - Он, конечно, красиво работал тут, но слегка небрежно, наследил. Думал, наверное, что никого его уровня на планете нет, вот и упростил нам задачу. Я уже почти вышел на след. Только... э-э-э... вы его не убьете?..
   - Убью! Раз сто подряд! А потом выйду за него замуж. Жених это мой.
   Ошарашенный подобной логикой Заремия не нашелся, что сказать, только покачал головой и вернулся к работе. Его неизвестный коллега просто восхищал -- гений, другого слова не подберешь. Такие ходы выдумывает, что только восхищаться и остается. Хотя кое-что из его наработок стоило бы оптимизировать. По почерку карханец сразу понял, что это тот же хакер, что взломал его маскирующую систему на базе "Z". И поэтому непонятно, почему служба безопасности выпустила его из рук, а теперь гоняется. Не выдержав, Заремия спросил об этом у красивой синтарки, в распоряжение которой его отдали.
   - Да принц он! - раздраженно пояснила она. - Принц крови! Ему только император вправе приказывать, вот и выеживается.
   - Принц?! - изумился карханец. - Ни хрена себе у вас принцы!
   - Слава Всевышнему, он один такой, - вздохнула Альна. - И тот, к несчастью, мне достался.
   - О! - вдруг оживился Заремия. - Я вышел на конечную точку! Он работал с компа в шестом боксе гостиницы "Дом Эссайд", этот комп и сейчас включен, но там все потерто. Попросите, чтобы его жесткий диск срочно доставили сюда, возможно, я сумею что-то восстановить.
   Альна тут же отдала по коммуникатору приказы своей группе, которую тоже передали в ее распоряжение для поисков принца.
   - Морис, - попросила она, - если этот придурок еще там, хватайте в охапку и ни на мгновение не выпускайте из рук! А то вы ж его знаете...
   - Да уж знаем! - хохотнул диверсант. - Не бойся, командир, возьмем. Только думаю, что он давно смылся, ну не дурак же он, в самом деле, чтобы нас дожидаться. А хард привезем, не проблема.
   Закончив разговор, Альна уставилась на Заремию. Тот увлеченно колотил по клавишам, глаза горели, губы шептали что-то восторженное, он явно пребывал в эйфории. Девушка укоризненно покачала головой -- такой же увлеченный идиот, как Ленни. Тоже кому-то "чудо" достанется. Однозначно, кому-то из девочек конторы, Соргин не позволит ему гулять на сторону, а то еще перехватят -- сексуально озабоченным мужиком вертеть проще простого.
   - Ну что там? - не выдержала она.
   - Это нечто!!! - хакер буквально захлебывался восторгом. - Это потрясающе!!! Полный балдеж!!!
   - Ты объясни толком! - голос Альны стал сварливым.
   - Он все финансы планеты перехватил и принялся тасовать так, как сам хотел! - Заремия чуть не подпрыгивал на месте. - Как он этих богатых козлов поимел! Мне в свое время не удалось, поймали...
   - Восстанавливать все не меньше года... - мрачно прокомментировала синтарка.
   - Не-а, за год не справятся! - с радостной улыбкой заверил хакер. - Два, как минимум. Это мы с ним за несколько дней все бы исправили, а эти... - он пренебрежительно махнул рукой. - Эти долго возиться будут, из них такие же админы, как из меня балерина.
   Альна окинула его взглядом -- да уж, этот кругленький толстячок на балерину явно не тянет.
   - Значит вы втроем и будете приводить в порядок, - "обрадовала" она Закерию.
   - А третий кто? - слегка понурившись, спросил он.
   - Есть один тип, - буркнула девушка. - Вашего поля ягода. Впрочем, ты же карханец? Тогда ник StaImar653 должен быть тебе знаком.
   - Знаю, конечно, хороший хакер, но не ваш принц, понятно. Видел я его взломы, неплохо, только однообразно.
   - Однообразно... - укоризненно покачав головой, проворчала Альна. - Вот уж энтузиасты чертовы, вам только взломать что-нибудь, только нагадить. Нет уж, больше вас троих из под контроля не выпустят, это я вам обещаю!
   - Вот блин... - вздохнул Заремия. - Вляпались.
   - Ты работай давай!
   - Да я работаю, отследил вот, как принц подключился к каким-то двум коммуникаторам во время разговора их владельцев. Он все предусмотрел, везде вроде все потер, но не учел, что записи любых переговоров сохраняются еще и в специальном инфохранилище фирмы-оператора. Точнее, ему, думаю, было просто по фигу. Я добыл запись разговора. Включить?
   - Конечно!
   Просмотрев указанную запись, Альна не выдержала -- села на пол и принялась истерически хохотать. Многого она ожидала от своего жениха, но такой вселенской наглости? Это было слишком даже для него.
   - А что, каждой синтарской девушке дарят на свадьбу голову врага? - ошарашенно поинтересовался Заремия, когда она отсмеялась.
   - Да пошутила я, а этот... - Альна не нашлась, как назвать Ленни. - Всерьез принял! И смылся. Я думала он просто смылся, а он все-таки за головой...
   - Очень романтично, - вступился за коллегу хакер.
   - Я об этого романтика что-нибудь переломаю... - по-змеиному прошипела девушка. - Он у меня попрыгает...
   Заремия покосился на нее, хмыкнул и ухмыльнулся, не верилось ему почему-то, что принца ждет что-то серьезное. Ну, по шее пару раз дадут, конечно, но это не страшно. Зато какая женщина!..
   В этот момент в комнате словно призрак появился Морис, он всегда умел ходить совершенно бесшумно, за что порой огребал даже от друзей. Он, ничего не говоря, сунул Альне инфокристалл, который она сразу передала Заремии. Хакер без промедления принялся за него. Минут через десять он сообщил, что сумел кое-что восстановить, и из этого ясно, что принц покинул планету вслед за Колхайном около шести дней назад.
   - На чем он полетел? - выдохнула Альна. - И куда?!
   - На корабле Элизабет Харди, он замаскирован под почтовик, но двигатели у него от фаргосского рейдера, как и система вооружения, - ответил Заремия. - Откуда я знаю? Идентификатор корабля мне знаком, я на нем долго просидел, поэтому от скуки прошерстил всю его систему. А вот куда? Общее направление -- что-то среднее между Ольгером и Сойвергом, точнее сказать не могу.
   - И где же его теперь искать?.. - растерянно спросила девушка, на что акер только развел руками.
  
  
   Глава 13
  
   Альна покосилась на Мориса, что-то насвистывающего за пультом. Никак не думала, что для погони ей выделят даже не курьер, а альфа-корвет. Личным приказом императора! Видимо, его величество тоже опасается Ленни на "свободе". Да и неудивительно после того, что натворил на Гервайне этот слишком инициативный охламон. Мало этого, капитану сообщили, что искать жениха стоит на планете Орисан или в ее окрестностях, причем сообщил лично Соргин, потребовав предварительно подписку о неразглашении со всей группы. И это несмотря на их допуски нулевого уровня! Значит, дело предельно серьезное. После разговора с координатором Альна не на шутку встревожилась. Ее ненаглядный дуром полез в ловушку! Причем, ловушку расставленную именно на него.
   Сканеры альфа-корвета вызывали восхищение своей чувствительностью, они показывали все корабли в пределах половины светового года, причем четко определяли их класс, какой мощности двигатели и каков был примерный курс по остаточным следам в гипере. Раньше Альна считала, что такое в принципе невозможно, теперь же убедилась в обратном. Однако девушке было не до восхищения, она буквально всей кожей ощущала, как утекают минуты. Почему-то ей казалось, что Ленни попал в беду, что с ним что-то случилось. Или случится в ближайшее время. И она очень хотела успеть добраться до принца раньше, чем доберутся до него те, кто расставил ловушку. Но понимала, что опаздывает...
   Альфа-корвет приближался к указанным Соргиным координатам, и Альна не находила себе места, ей не терпелось убедиться, что Ленни там нет, что с ним все в порядке, что он хотя бы жив.
   - Успокойся, командир... - укоризненно прогудел Морис из-за пульта. - Ну что, право слово, как зеленый курсант...
   - Сам бы попробовал! - вызверилась на него Альна, но тут же взяла себя в руки. - Извини. Нервничаю. Люблю я этого дурака...
   - Первый раз вижу тебя в таком состоянии... - задумчиво покачал головой Владек. - Даже в Тирме ты спокойна была, что тот слон. А там жарко было.
   - Там опасность нам угрожала, все понятно и привычно, - пробурчала капитан. - Мы все соображаем, что делать в такой ситуации. А этот? Вы его знаете. Он же в реактор полезет, не задумываясь, только чтобы поглядеть, из любопытства.
   - Да уж, восторженные охламоны в космосе долго не живут, коли их на поводке не держать, пока не поумнеют, - согласился появившийся словно ниоткуда Никлас. - Хорошо, что ты ничего круче бошки Колайна не заказала, а то бы... - он покачал головой и снова растворился в тени.
   - Да дело-то в том, что они с Джипом, придурки гениальные, вышли на тех, кто стоял за Карханом все эти сотни лет, - обреченно махнула рукой Альна. - И Ленни не придумал ничего лучше, чем сунуться во вражье логово в одиночку, ничего при этом об этом враге не зная. Даже искин встревожился не на шутку. Почему, думаете, нам альфа-корвет дали? То-то же...
   - Блин! - не нашелся, что больше сказать Морис. - Ну хоть немного думать-то надо? Мозги зачем дадены?
   - Самомнение большое, - скривилась Альна. - А тут еще все подряд твердили ему, что он гений, он и возгордился. Решил, что теперь ему все по плечу. Ловушка же была сделана так, что даже понять, что она есть, могут два-три человека во всем скоплении. Ленни, Джип и еще один хмырь.
   - Не тот ли часом, что в запертой каюте сейчас сидит? - лениво поинтересовался Владек.
   - Тот самый, - подтвердила Альна.
   - А почему его заперли-то? Безобидный толстячок. Боец из него никакой.
   - А помнишь, что Ленни в Линдхольме утворил?
   - Ну, - насторожился Владек.
   - Так этот толстячок нам не хуже устроит, если только до компьютера доберется... - насмешливо осклабилась Альна. - Вряд ли станет, конечно, но вполне способен. Поэтому лучше подстраховаться.
   - А-а-а... Да, хакеров лучше к компам не подпускать, если жить хочешь.
   - Ребята, а ну ша! - Морис внезапно поднял руку. - На сканере что-то есть!
   - Что?! - ринулась к пульту капитан.
   - Какое-то корыто болтается у небольшого камешка, какое именно пока сказать не могу, слишком далеко, надой подойти поближе. Но по обводам -- вроде почтовик, похож на тот, на котором твой благоверный смылся.
   - Запроси идентификатор!
   - Я что, вчера родился? - обиделся Морис. - Я это первым делом сделал. Не отзывается, похоже бортовой комп обесточен. Либо с антенной что-то. Надо смотреть.
   - Так быстрее, чтоб тебя! - сжала кулаки Альна.
   Оланец покосился на нее, хотел было улыбнуться, но благоразумно не рискнул, видя состояние командира. Он пробежался по пульту пальцами, и альфа-корвет скачком перешел на форсаж, рванувшись к безымянному астероиду. Через четверть часа они уже подошли на расстояние прямой видимости.
   - Это он, - уверенно заявил Морис, сверившись с данными сканеров. - Обводы двигателей характерные, однозначно фаргосские.
   - Вызывай! - нетерпеливо бросила Альна.
   - Не отвечают. Мало того, люк, похоже, открыт. Атмосферы на корабле нет, все оборудование обесточено.
   - Проклятье! Куда он делся?!
   - Надо обследовать почтовик, - Морис выглядел невозмутимо. - Командир, от того, что ты станешь нервничать, лучше не будет. Сама знаешь.
   - Ты прав, - капитан с величайшим трудом взяла себя в руки.
   Если честно, она и сама удивлялась своему состоянию. Обычно даже в минуты опасности Альна была хладнокровна, а тут срывается, как сопливая девчонка. Почему-то за Ленни она боялась куда больше, чем за саму себя. Это, наверное, и сыграло роль. Но допускать такого больше нельзя, если уж и ребята обратили внимание, то она совсем расклеилась. Надо держаться, что бы там ни было.
   - Подойди на максимально близкое расстояние, - ровным тоном приказала капитан. - Только проверь сначала, не заминирован ли почтовик. Нам могли сюрприз оставить.
   - Кто, Ленни? - удивился Морис.
   - Нет, те, кто его, похоже, повязали.
   - Что-то не верю, чтобы наш принц пошел с ними, как бык на бойню, - недоверчиво хмыкнул Никлас, опять появившийся из недр корабля, уже в скафандре без шлема. - Не в его характере. Думаю, он похитителям немало "приятных" сюрпризов преподнесет. Он, может, и специально похитился, и если бы он явился не один, то не клюнули бы.
   - Я бы лучше похитил кварковую бомбу со взведенным часовым механизмом, - нервно поежился Морис. - Куда безопаснее. Не завидую я этим дурням, кем бы они ни были. Пожалеют.
   - Идем вчетвером, - хмуро посмотрела на них Альна, затем бросила в коммуникатор. - Лейтенант ри Онг-Ро, срочно прибудьте в рубку.
   Не прошло и десяти секунд, как через порог переступил почти двухметровый синтарец с резкими чертами лица и глубоко посаженными глазами. Он молча откозырял капитану, выслушал приказ оставаться на пульте и не торопясь занял место вставшего Мориса. Последний покосился на него и удовлетворенно кивнул -- основательный парень, надежный, как скала.
   Через десять минут, управляя своим движением при помощи газовых пистолетов, четверо диверсантов осторожно приблизились к открытому люку почтового корабля и принялись внимательно изучать его. Мин, на первый взгляд, не было, но это ее ни о чем не говорило. Морис бы так спрятал мину, что никто бы не нашел, никакой сканер не помог. Ее обнаружили бы только в момент взрыва. И не стоит считать противника глупее себя. Оланец все осмотрел, прикинув куда бы сам спрятал взрывчатку и, не обнаружив ее там, дал отмашку остальным.
   Альна первой проникла в шлюз почтовика, за ней потянулись остальные. Внутри царила невесомость, генератор искусственного тяготения не работал. Воздуха тоже не было. Возникало ощущение, что корабль просто обесточили и бросили за ненадобностью. Очень странно, кораблик ведь неплохой.
   Соблюдая предельную осторожность, группа добралась до рубки. Морис первым делом осмотрел энергатор, из которого просто вынули питающий элемент, бросив его рядом, даже не унесли с собой. Очень странно! Поэтому перед тем, как вставить элемент на место, оланец долго изучал и его, и сам энергатор, однако, как ни странно, подвоха не нашел. Это что же получается, те, кто похитил принца, просто не воспринимали преследователей всерьез? Очень похоже.
   Поведав Альне о своих подозрениях, Морис подключил питающий элемент, и на пульте загорелись бесчисленные огоньки. Как только операционная система загрузилась, на стенном экране появилась широко улыбающаяся физиономия Ленни.
   - Здравствуй, дорогая! - радостно выдохнул он. - Я уверен, что ты здесь. Если не так, то я плохо тебя знаю...
   - Хорошо!.. - сквозь зубы прошипела Альна. - Ну ты только попадись мне, только попадись...
   - Я тебя тоже люблю, - продолжил принц. - К сожалению, свадебный подарок оказался весьма шустрым, бегает хорошо. Но я его все равно поймаю, вот! Позже. А сейчас... - с лица юноши сползла улыбка, оно стало предельно серьезным, таким его видел мало кто и когда. - Ребята, дело вот в чем. Вы, наверное, уже в курсе, что я вышел на хозяев карханцев, настоящих хозяев. Это они виноваты во всем. И их надо вывести на чистую воду. Они думали, что я не пойму -- это ловушка. Я все прекрасно понимал, я в нее спецом сунулся. Зато вы сможете их теперь выследить.
   Он хитро ухмыльнулся, почесал затылок и показал на стенной шкафчик:
   - Ребята, там в половине буханки хлеба спрятан инфокристалл, на котором записаны определенного рода сигналы. Их надо будет отслеживать. Дело в том, что я отправляюсь на корабль хозяев не пустым, а с зараженными полиморфным саморазвивающимся вирусом микророботами, которые заразят любой компьютер, оказавшийся в зоне их досягаемости. Код блокировки вируса находится на том же кристалле. Этот вирус крайне интересный, я его уже несколько лет разрабатываю. Он практически разумен, обнаружить его не сумеет ни один искин, кроме искина БК, и то не уверен. Что делает этот вирус? Он внедряется во все доступные сети, оставаясь при этом незаметным, и перехватывает контроль. Однако внешне все работает, как прежде. Пока я не дам команду, или пока не пройдет определенного времени. Например, микророботы активируются в случае если в течение двадцати минут не введу определенный код в свой пад. И тогда они заразят все, что способно передавать информацию. Ой, я ж самое важное не сказал! Вирус будет отовсюду, определив свои координаты, передавать их под видом помех с любого гиперпередатчика, до которого доберется. Программа дешифровки тоже на кристалле. Короче, отдайте кристалл Джипу, она сам разберется, чтобы мне не объяснять вам полдня! Ладно, пока всем! Любимая, целую тебя!
   Он передал в пространство воздушный поцелуй, и экран погас.
   - В своем репертуаре... - тяжело вздохнула Альна. - Ну что за неугомонный оболтус?..
   Она покачала головой, подошла к указанному шкафчику, достала оттуда смерзшуюся половину буханки хлеба. С некоторым трудом разломила и вытащила оттуда матовый кристалл. Видимо похитителям в головы не пришло искать что-либо в таком месте.
   - Что с кораблем? - поинтересовался Морис. - Нам бы такой пригодился для группы, чтобы не пришлось на каждое задание что-то новое выпрашивать.
   - Оставим маяк, на обратном пути подберем, сейчас не до него, - отмахнулась Альна. - Двинули. Надо разобраться с кристаллом и слушать эфир, может будут сигналы от этого его вируса. Тогда хоть поймем куда дальше лететь...
   - Я думаю, что стоит выдвигать к Орисану, - заметил Владек. - Помнишь, что говорил координатор?
   - Лады, - кивнула капитан. - Туда и пойдем. Разнюхаем, что там и как. Благо, у альфа-корвета, помимо всего прочем, еще и система невидимости имеется.
   Примерно через полчаса альфа-корвет развернулся, взяв курс на Орисан, разогнался и скрылся в гиперпространстве.
  
   * * *
  
   Синтия носилась по скудно обставленной гостиной и проклинала все на свете, а в первую очередь -- собственную глупость. Додумалась тоже, с кем связываться! Они среагировали на шантаж совсем не так, как она ожидала. Нет, убежище беглой владелице "заводов, газет, пароходов" предоставили. Но что это было за убежище! Четыре комнаты, в которых почти не было мебели, не говоря уже о привычных Синтии вещах, сильно облегчающих быт. Даже холодильника не было! Впрочем, класть в него, даже если бы и был, тоже было нечего. Кормили два раза в сутки безвкусной белковой пастой. Спать приходилось на тонкой подстилке, брошенной на что-то напоминающее жесткий медицинский топчан. О каких-либо развлечениях даже речи не шло. По просьбе гостьи поставили терминал инфосети, но в их сети не было ничего, кроме технических справочников, которые ей были интересны столь же, сколь основы гуманизма. Поговорить было не с кем -- Синтию держали взаперти какие-то подобия людей, похожих скорее на роботов -- никаких эмоций они не проявляли, говорили что-либо только по делу и предельно лаконично. На ее крики и скандалы не обращали никакого внимания. Единственно, требовали ежедневно отправлять сигнал, не получив которого ее люди слили бы информацию о них имперской СБ. Протестовать после двух попыток бывшя миллиардерша не рисковала -- испытывать на себе еще раз генератор болевых колебаний ей не хотелось, ощущения незабываемые.
   Уже неделю Синтия находилась в этом унылом месте. И всю эту неделю не переставая проклинала себя -- ведь с захваченными с Гервайна ценностями она могла с комфортом устроиться на любой впавшей в дикость планете Кархана, например на Ольген. Даже там есть пластические хирурги, так что изменить внешность было бы нетрудно. Да, пришлось бы затаиться, но зато доживала бы жизнь в комфорте, а не вот так, изнемогая от скуки. Так ведь и с ума сойти недолго...
   Внезапно дверь распахнулась. Синтия насторожилась -- для ужина рановато. Внутрь камеры, а как еще назвать это помещение она не знала, вошли двое надзирателей, сопровождающие что-то визгливо требующего чернокожего человека. Очень знакомого человека, в котором Моак со злорадством и даже некоторой радостью узнала бывшего госсекретаря Торвена, мистера Джереми Колхайна. Он что-то пытался втолковать невозмутимым надзирателям, однако те не обращали на это никакого внимания.
   - Вы просили убежища, - только втолкнув Колхайна внутрь, заговорил один из надзирателей, его голос был пугающе монотонным. - Вам оно предоставлено. В этом помещении вы будете пребывать до окончания вашего жизненного цикла. На большее вы рассчитывать не можете, так как приносимая вами польза исчерпана.
   Не говоря больше ничего, надзиратели вышли, дверь автоматически закрылась. Колхан с воплем кинулся к ней и замолотил кулаками, но это ничего не дало, вскоре он устал и принялся кого-то звать.
   - Не отзовутся, - едко сообщила Моак, выходя из свой комнаты, где на всякий случай скрылась, когда привела Колхайна.
   - Вы здесь?! - ошалело выдохнул он.
   - Как и вы... - проворчала она. - Надо же было так сглупить...
   - Да уж, вляпались мы по полной программе... - Колхайну частично удалось взять себя в руки. - Вы давно тут?
   - Около недели, - хмуро ответила Моак. - Я связались с ними, сообщила, что если мне не предоставят убежище, то информация о них уйдет в СБ. Мне ответили, что я должна прибыть в точку с определенными координатами. Я прибыла. Там меня ждал корабль странных очертаний, я таких никогда еще не видела, какая-то абстрактная фигура. Как только я оказалась на борту, их корабль, невзирая на все мои протесты и слова, что мои средства остались на моей яхте, тут же стартовал. И вот я здесь. Мне сообщили то же самое, что и вам -- в этом помещении мне находится до конца жизни.
   - Со мной было примерно так же, за исключением несущественных деталей, - тяжело вздохнул бывший госсекретарь. - Разве что я не сразу отправился к ним, а вначале прогулялся до Бисланга. Лучше бы я там и остался!
   - Принца хотели с хвоста стряхнуть? - насмешливо поинтересовалась Синтия.
   - И это тоже, - не стал отнекиваться Колхайн. - Моя голова мне еще дорога. Но ладно, меня другое интересует. Вы не задумывались, с кем же мы связались? Люди ли они? У меня в этом большие сомнения...
   - У меня тоже, - дернула губами Моак. - Скорее на роботов похоже. Или на зомбированных людей. Но наши ученые не смогли добиться подобного уровня зомбирования, хотя работы мы вели. Да вы и сами знаете. Только ничего почему-то не получалось, все время какие-то случайности мешали.
   - Наша СБ подозревала, что не случайности, что это чье-то тайное противодействие. Уж больно вовремя умирали ученые без моральных принципов, способные чего-то добиться в этом направлении. Видимо, они добились, вот и не хотели, чтобы кто-то повторих их успех.
   - Может, и не они. Почерк другой. Впрочем, теперь это все не имееет ни малейшего значения, мы проиграли. С треском! Более того, мы в ловушке, из которой не знаем, как выбраться. Мне не хочется торчать тут до смерти, пожирая только белковую пасту и имея вас единственным собеседником.
   - Я с вами полностью солидарен! - ядовито прошипел Колхайн. - Мне ваше общество тоже не слишком приятно. Но как вы собираетесь выбираться? Может, стоит не передавать сигнала нашим людям, пусть отошлют информацию в СБ? Даже там шанс выжить есть.
   - Попробуйте... - в этом слове было столько яда, что госсекретарь даже удивился. - Я дважды пыталась. Больше не хочу. Попробуйте вы, а я с удовольствием понаблюдаю.
   - Принудят? - догадался Колхайн. - Ну что ж, этого следовало ожидать. Они идиотами никогда не были. Но что же делать?
   - Боюсь, только ждать принца Леннера, - злорадно осклабилась Моак. - Тогда хоть какие-то шансы появятся. Может, и вам сбежать от него потом удастся. А то ведь от этих, - она кивнула на закрытую дверь, - точно не сбежишь...
   - Без головы? - нервно вздрогнул бывший госсекретарь.
   - А это уж как сумеете с принцем договориться, - развела руками женщина. - Никто не просил вас так доставать его невесту. Крайне неосторожно с вашей стороны. Попробуйте извиниться, может и простят...
   - Да не доставал я ее! - в сердцах рявкнул Колхайн. - Я даже не знаю о ком речь! Тем более не знаю, за что она на меня так взъелась! А попросить прощения? Надо попробовать. Все равно ничего другого не остается...
   Вскоре принесли ужин.
   - Что это? - указал Колхайн на комок коричневой массы, напоминающей что угодно, но только не еду.
   - Белковая паста, - оскалилась Моак. - Совершенно безвкусная, но содержащая все необходимое для жизнедеятельности человеческого организма. Именно это нам предстоит есть до самой смерти... Ах да, для питья есть вода из крана в туалете.
   Бывший госсекретарь некоторое время с отвращением смотрел на коричневую массу, затем все же решился попробовать.
   - Да уж, теперь встреча с принцем Леннером уже не кажется мне столь плохим вариантом... - скривившись, сказал он после этого.
   - А я вам что говорила! - Моак посмотрела на ложку с пастой, как на врага народа, но все же сунула ее рот и с трудом проглотила. - Хочешь не хочешь, а есть придется. Иначе сил не будет...
   - Придется... - со вздохом согласился Колхайн, последовав ее примеру. -С кем же все-таки мы связались?..
   - Хотела бы я это знать...
  
   * * *
  
   - Ваше величество, к вам капитан хи Ронх-Да, невеста принца Леннера, - сообщил по коммуникатору секретарь.
   - Зовите.
   Алексей, конечно, уже знал о результатах поиска, но хотел, чтобы с содержимым кристалл ознакомился искин БК -- он очень об этом просил. Да и выводы пусть вместе с Джипом сделает.
   В кабинет быстрым шагом вошла хмурая, красивая синтарка и коротко поклонилась.
   - Здравствуйте, Альна, - тепло улыбнулся ей император. - Садитесь.
   - Добрый день, Ваше величество, - снова поклонилась девушка, затем села.
   - Я в курсе дела, поэтому сообщите мне ваши выводы по поводу увиденного. Да, и кристал с вами?
   - Конечно, - удивилась Альна, выкладывая упомянутый кристалл на стол. - Вот он.
   - Искин, считывай и разбирайся, только Джипу не забудь информацию передать. Как только что-то поймете, связывайтесь немедленно, жду.
   - Хорошо, - отозвался с потолка "железный истукан", на сей раз без своих обычных шуточек, что ясно говорило о его обеспокоенности.
   - Слушаю вас, - снова повернулся к Альне Алексей.
   - Меня насторожили несколько моментов, - после недолгих размышлений заговорила девушка. - Во-первых, корабль не ограблен, его просто обесточили, вынув питающий элемент. Но даже его не забрали, оставив там же. То есть, корабль для похитителей не представлял ни малейшей ценности. А он весьма хорош, даже по нашим меркам. Во-вторых, корабль даже не обыскивали, по крайней мере, внешних следов обыска не обнаружено. И в-третьих, меня насторожило само место событий. Крохотный астероид с нестандартной траекторией движения, находящийся примерно на равном расстоянии между системами Сойверг и Орисан. Причем, на этом астероиде чья-то заброшенная база -- мы обратили на это внимание, только разбирая результаты сканирования на пути обратно. Но заброшена она довольно давно, так что вряд там что-то интересное найдется.
   - Сканирование гиперэфира на указанных принцем частотах что-то дало? - спросил император.
   - Пока нет, - вздохнула девушка. - Но продолжаем сканировать.
   - А я присоединюсь к этому делу, - неожиданно вмешался искин. - У моих сканеров чувствительность всяко больше будет. Кстати, Джип просит подсоединить его к разговору.
   - Давай, - разрешил Алексей.
   - Ваше величество, капитан! - заговорил из невидимых динамиков аналитик. - Считаю, что упомянутую базу нужно срочно обследовать. И сделать это очень тщательно. Я не могу объяснить все логические цепочки, считайте это интуицией. Там однозначно находится что-то важное, что-то, что поможет нам сделать правильные выводы.
   - Выводы о чем? - подозрительно поинтересовался император.
   - О наших неизвестных оппонентах, - дипломатично ответил Джип. - Я не могу пока многое объяснить, простите. Понимаю сам, но не могу объяснить так, чтобы понял кто-либо другой! Разве что принц понял бы, у нас похожее мышление.
   - Но что именно вы поняли?
   - Нам противостоит нечто нечеловеческое. Нечто... э-э-э... запредельное, что ли?..
   - Пришельцы? - слегка приподнял брови император.
   - Да нет... - в голосе аналитика слышалась досада. - Ну не могу я объяснить, слов не хватает...
   - Я понимаю, - вдруг тяжело уронил искин. - Не дай Бог, чтобы ты оказался прав. До такого даже эти раньше не доходили.
   - Ты все же думаешь, что это те, о ком ты мне рассказывал? - спал с лица Алексей.
   - Похоже, я не могу утверждать со стопроцентной уверенностью, но очень многое наталкивает меня на эту мысль. Единственное, на что я надеюсь, что даже они не стали бы идти против принципа права выбора. А если это просто разумные, то с ними справиться будет хоть и сложно, но можно. Поэтому я согласен с Джипом -- надо срочно обследовать базу. Прошу вывезти для меня все обнаруженное, даже абсолютно разбитое оборудование, по обломкам немало можно понять.
   - Так что с Ленни?! - не выдержала Альна, услышавшая много непонятного и страшного. - Он что, обречен?!
   - Я бы не стал списывать его со счетов, - хохотнул искин. - Мне почему-то кажется, что, поймав принца, наши драгоценные оппоненты сделали большую, если не фатальную ошибку. Ведь этот охламон абсолютно непредсказуем, я не возьмусь, по крайней мере, предсказывать, что он утворит через десять минут. Так что он и нас, и их, скорее всего, сильно удивит. Я продолжу отслеживать эфир, как только сигнал, поданный вирусом принца, будет получен, сообщу. До этого носиться по космосу бессмысленно. Лучше базу осмотреть пока.
   - Тогда попрошу вашу команду этим и заняться, - Алексей пристально посмотрел на хмурую Альну. - Вы получите подробную информацию по этому делу. Но сразу предупреждаю, что делиться ею вы не имеете права даже с Соргиным. Обсуждать ее можно либо со мной, либо с искином, либо с капитаном Сейлом. Больше ни с кем.
   - Я поняла, Ваше величество, - наклонила голову девушка. - Будет исполнено. Альфа-корвет останется за мной?
   - Пока да, а дальше посмотрим. Отправляйтесь немедленно, о полной загрузке корабля припасами я позабочусь. Кстати, бывшего хакера покойной Харди можете взять с собой. Джипа не отдам, он мне здесь нужен.
   - Как скажете, Ваше величество, - снова поклонилась Альна. - Разрешите идти?
   - Идите.
   Оставшись наедине с собой, император принялся привычно ходить по кабинету. Затем вызвал секретаря и продиктовал приказ о выведении капитана Альны хи Ронх-Да вместе с ее командой из подчинения СБ и переводе в личный императорский резерв. Соргин, конечно, будет недоволен, все же его лучшая диверсионная группа, но никуда не денется.
  
   * * *
  
   База со стороны производила несколько странное впечатление, так никто из известных народов не строил, поэтому и принадлежность ее угадать было невозможно. Выглядела она как гроздь шаров разного размера, перемешанная произвольным образом и брошенная на скалы астероида каким-то великаном. В итоге часть шаров находилась в глубокой расщелине, часть -- на ровной поверхности, а самые маленькие -- на вершинах холмов. Связывали их все полупрозрачные трубы трехметрового диаметра, правда, давно пожелтевшие и потрескавшиеся.
   Безымянный астероид был довольно велик, формой походя на измятую картофелину с бесчисленными выростами. В основном он состоял из обычного камня с небольшими вкраплениями железной руды. Настолько небольшими, что не было ничего удивительного в том, что им никто не интересовался.
   Аккуратно опустившись на небольшую скальную площадку метрах в трехстах от базы, альфа-корвет выпустил лапы с захватами, которые тут же вгрызлись в камень, не позволяя кораблю сдвинуться с места -- при столь малой силе тяжести рисковать не стоило, малейший толчок мог привести к неприятностям. Вскоре открылся люк, и наружу вышли три человека в скафандрах. Они огромными прыжками, покрывая сразу по много метров, понеслись вперед.
   Оказавшись у потрескавшейся желто-серой поверхности одного из модулей базы, Альна принялась осматривать ее, ища вход. Сверху, еще до посадки, они заметили несколько проломов от метеоритов, их нужно только обнаружить. Один нашелся в двух метрах над головой. Добраться до него труда не составило, и вскоре все трое оказались внутри. С собой Альна взяла Владека и Мориса, последнего больше для того, чтобы посмотрел опытным взглядом: не заминирована ли база? А то ведь все может быть...
   В куполе оказалось всего одно огромное помещение, наверное это нечто вроде центра управления. Однако когда капитан подошла к стене, то увидела кое-что немало ее удивившее. Вся стена была усеяна бесчисленными нишами в форме человеческих фигур.
   - Ты что-нибудь понимаешь?.. - повернулась она к Морису.
   - Ни хрена, - честно ответил тот. - Для чего эти ниши могут быть? Гляди, в районе шеи провода с какими-то штекерами висят, короткие. Только до шеи или до затылка и дотянутся.
   - Может, это зарядная станция для человекообразных киберов?
   - Так никто же человекообразных не делает, запрещено законами Азима!
   - Запрещено-то запрещено, - прищурилась Альна, - но мало ли законов нарушается. Эта база, тем более, неизвестно чья. Так ни россы, ни карханцы, ни гервайнцы, ни вообще кто другой не строит. Может хозяева базы и понятия не имели об Азиме и его законах.
   - Возможно, - не стал спорить Морис. - Давай не делать выводов, пока все не осмотрим.
   - Хорошо, - кивнула капитан. - Пошли.
   Хотя переходы между куполами и были из старого, потрескавшегося металлопластика, но они уцелели, ни один метеорит в них не попал. Повезло. Даже шлюзы работали, достаточно оказалось подключить к ним энергию. Вот только купола базы зеркально походили друг на друга. Ниши -- и больше ничего. Изредка еще встречались утопленные в стенах небольшие пульты, усеянные совершенно одинаковыми кнопками без единой надписи или символа.
   Вскоре к осмотру базы присоединились Никлас и Заремия. Последнего просто не рискнули оставлять на корабле в одиночестве -- на сей раз десантников решено было с собой не брать, поскольку база заброшена не одно столетие назад, воевать там просто не с кем. Хакер монотонно ныл, плетясь следом за диверсантом -- покидать уютный салон альфа-корвета и рыскать в коридорах старой базы ему не хотелось, но его мнения никто не спрашивал. А Никлас скрипел зубами -- ему нытье Заремии надоело настолько, что хотелось надавать тому по шее. Жаль, командир запретила рукоприкладство...
   Когда они зашли в очередной купол, нытье хакера вдруг стихло. Никлас удивленно посмотрел на него и обнаружил, что Заремия буквально обнюхивает какие-то не очень высокие толстые столбики, усеянные металлическими каплями. Наконец-то хоть какое-то разнообразие, не только пустые ниши!
   - Что там? - поинтересовался диверсант.
   - Это компы, - уверенно заявил Заремия. - Очень странные, но компы, зуб даю.
   - Информацию считать сможешь?
   - Не знаю, здесь вряд ли. На корабле, в лаборатории попытаюсь. Порт вижу -- вот он, однозначно, спаять штекера для такого -- не проблема, за остальное поручиться не могу. О! Стоп! Тут экранчик есть!
   Хакер принялся протирать перчаткой скафандра что-то на поверхности столбика у самой вершины. Там действительно был небольшой, в ладонь размером экранчик, да еще и черно-белый, судя по виду -- одни символы, никакого графического интерфейса. Черные символы на светло-сером фоне, потому-то их из-за пыли и не было видно.
   - Маленький какой... - с недоумением протянул Никлас. - На нем же не поработаешь!
   - То-то и странно... - пробурчал Заремия, пытаясь найти управляющие элементы или кнопки, но ничего не находил. - Питание автономное до сих пор не сдохло -- это ж какие батареи тут стоят?.. Что-то я ничего не понимаю...
   - Как этот комп или хотя бы кристалл с него добыть -- понимаешь?
   - Еще не разобрался, погоди чуток. Ага, вот оно!
   Хакер пробежался пальцами по металлическим каплям, символы на экране изменились и раздался какой-то странный вибрирующий звук.
   - Гляди, тут все завязано на комбинации нажатий на эти капли! - возбужденно повернулся к Никласу Заремия. - Сейчас попробую определить последовательность отключения питания, чтобы можно было снять комп, а то, боюсь, сгорит -- не могли здесь не предусмотреть защиту. А это, мне кажется, да что там -- почти уверен, один из серверов, а не просто комп.
   - Почему же тогда его здесь оставили? - удивился тот.
   - Спроси чего полегче, - отмахнулся хакер. - Откуда мне знать чего у них тут случилось? Может, срочно сваливали, эпидемия, например, карантин или еще что.
   - Если бы эпидемия -- мы нашли бы трупы, - резонно возразил диверсант. - А здесь пусто.
   - Да не знаю, в чем дело! - уже раздраженно отмахнулся Заремия. - Не отвлекай! И вообще, это по вашей части. Мое дело -- компы.
   - Ладно, работай, - не стал настаивать Морис. - Я пока проверю, как у остальных дела.
   Он подбородком нажал на тангету включения рации и вызвал Альна. Та отозвалась почти сразу, ждать пришлось не более пяти секунд.
   - Что там у тебя, четвертый? Нашли что-нибудь?
   - Да, командир. Заремия говорит, что это компы, причем до сих пор работающие, энергия есть. Сейчас он пытается один отключить и демонтировать. Понадобится помощь -- комп тяжелый, вдвоем не утащим. А у вас как?
   - Труп нашли, - ответила капитан. - В нише. Мумифицированный. Подключен к тем проводам, что из каждой ниши торчат. У него в затылке разъем для штекера. Мы его вытащили, сейчас упаковываем. Отвезем на БК, пускай там яйцеголовые разбираются. Вы в каком куполе?
   - А хрен его знает! - пожал плечами Никлас. - Пеленг дам. Найдете.
   - Ладно, - вздохнула Альна. - Минут через десять жди. Кроме трупа и компов тут, похоже, ничего нет. До встречи!
   Диверсанту стало нечего делать -- смотреть, как Заремия возится с компом было скучно, а больше заняться оказалось нечем. Никлас принялся расхаживать по залу, рассматривая столбики серверов, если это, конечно, сервера. На самом деле это могло оказаться что угодно.
   - Слоняешься? - заставил его обернуться раздавшийся из динамиков шлема голос насмешливый голос командира.
   Диверсант резко обернулся -- у входа стояли остальные трое, положив на пол мумифицированное тело, завернутое в пластиковый мешок.
   - Это обязательно с собой брать? - с отвращением спросил Никлас, показав на труп.
   - Придется, - усмехнулась Альна. - Мне тоже такая компания удовольствия не доставляет, но что делать. А у вас что? Заремия?
   - Чего? - недовольно обернулся хакер. - Погодите еще немного, тут главное не напортачить.
   Его "немного" вылилось еще в три с небольшим часа ожидания. Когда, наконец, Заремия сообщил озверевшим от безделья диверсантам, что сервер готов к транспортировке, они уже готовы были его придушить. Поэтому радостно подхватили тяжелый цилиндр компа вчетвером, а труп с садистским наслаждением поручили нести Заремии, возмущенно вопящему, что он не некрофил и мертвецами не интересуется.
   Еще через час альфа-корвет стартовал с астероида и взял курс на Белый Крейсер, не спеша идущий от Гервайна к Орисану в сопровождении всего флота.
  
  
  
   Глава 14
  
   Катинка уныло слушала доклад секретаря и проклинала про себя тот момент, когда она согласилась заменить Алесия на время его отсутствия. Раньше она не представляла себе, что это такое -- ноша императора. Кошмар! Других слов у девушки не было. Времени не оставалось ни на что. Как же муж справлялся со всем этим? Как его на все это хватало?
   Но больше всего Катинка терпеть не могла принимать судьбоносные решения, поэтому просто откладывала важные вопросы до возвращения Алексея с Гервайна. Однако вопрос, возникший сейчас, требовал немедленных действий. Об этом ей упорно твердили третий час подряд генерал Таркович и два оставшихся на Россе координатора СБ, Норвин и Хладов. Но императрица продолжала отнекиваться, не желая брать на себя такую ответственность -- ведь от ее решения будут зависеть жизни многих миллионов, если не миллиардов человек.
   - Ваше величество! - в который раз повторил Таркович. - Да поймите же вы, что там сейчас гибнут люди! Люди, которы просят вас о помощи, которые готовы принести Империи клятву верности. И...
   - И потом предать?.. - резко перебил его Хладов. - Окрайнам нельзя верить ни в чем! Вам мало того, что они сотворили за эти два столетия? Еще хотите?
   - Димай, ты не прав, - мягко возразил Норвин. - Я знаю ситуацию на Гонхасе лучше тебя, ты ею мало интересовался. "Сознательных" порвали в клочья, развесили по столбам, многих вообще сожгли заживо -- они довели народ до ручки своими трескучими лозунгами и беспардонным воровством. Если кто-то из них и выжил, то затаился и сидит тихо-тихо.
   - Вы уверены, что те, кто придет им на смену, лучше? - глухо спросила императрица. - Ведь менталитет народа просто так не изменишь. А окраинский народ два века приучали нас ненавидеть. Теперь восставшие просят помощи. У нас! Вас это не настораживает? Генерал, - обратилась она к Тарковичу, - уж вы-то как раз должны понимать, что нас, скорее всего, кто-то хочет использовать в своих интересах. Да и предводители подобных восстаний -- это обычно пена, мразь и подонки, которых нужно без жалости давить, пока они не устроили кровавый террор. Вспомните историю всех революций. Исключений не бывало!
   - Здесь есть одно "но"... - задумчиво возразил тот. - Если планета Гонхас, а не только Окрайна, являющаяся всего лишь самым большим госудрством на ней, войдет в состав Росской Империи, то император будет иметь законное право прижать всю эту накипь к ногтю. И в этом ему хорошо поможет СБ. Да и мой департамент в стороне не останется. Хотя решать, конечно, вам. Но прошу поспешить с решением -- еще немного, и там воцарится полный хаос. Тогда наведение порядка будет стоит куда большей крови.
   Катинка потерла лицо ладонями. Проклятье! Ну почему Алесий уехал в такой момент и свалил решение на нее?! Девушка понимала, что если не отправит помощь, то ответственность за пролившуюся кровь будет лежать на ней. Но ведь если отправить -- тоже! И поди пойми, в каком случае крови прольется меньше.
   - А у нас сейчас хватит сил, чтобы аннексировать и, главное, удержать Гонхас? - резко спросила императрица.
   - Хватит, - уверенно заявил Таркович, остальные двое подтвердили. - У нас четыре синтарские дивизии бездельничают. Вот пусть и займутся чем-то полезным.
   - Хорошо... - тяжело вздохнула Катинка. - Отправляйте помощь. Только сразу предупредите командиров дивизий, что я кровавого беспредела не потерплю. Понимаю, что без крови не обойтись, но прошу постараться лить ее как можно меньше. А то синтарцам только волю дай, так ничего живого не останется...
   - Это так, - едва заметно усмехнулся генерал, вспомнив историю с децимацией. - Благодарю за решение, Ваше величество! Позвольте откланяться!
   И, получив утвердительный кивок, все трое поспешили покинуть кабинет. Катинка проводила их задумчивым взглядом и вздохнула. Между собой общего языка найти не могут, а туда же -- советовать берутся. Ладно бы хоть что-нибудь одно советовали, а то каждый свое. Поди разберись, кто тут прав, а кто виноват, и виноват ли.
   Нехотя императрица подошла к терминалу и принялась просматривать поступающие сводки. Конечно, Хевич каждое утро докладывал ей о происходящем в Империи, но докладывал очень сжато, да и обстановка менялась слишком быстро.
   На Россе все постепенно нормализовывалось, даже климат почти пришел в норму, благодаря установленным на полюсах климатизаторам. Экономика набирала обороты -- запуганные императором до полусмерти промышленники не решались сделать ничего, что могло бы вызвать обвинение в государственной измене. А то ведь многие из них были казнены по этой статье. И нельзя сказать, чтобы несправедливо -- для людей, которым наиболее важна их личная прибыть, нет ничего святого. Да они и не люди, только внешне имеют вид человека, а на деле -- безжалостное зверье. Нет преступления, на которое не пойдет бизнесмен ради большой прибыли, они ради прибыли, наверное, родных способны на органы продать. Поэтому против них можно использовать без угрызений совести самые жесткие меры. Не хотят быть людьми, значит придется заставить. Катинка вообще считала, что частной собственности на средства производства быть не должно, она развращает. Хотя сфера обслуживания, наоборот, должна находиться в частных руках -- у государства своих забот хватает, чтобы заниматься еще и этим.
   Итак, на сегодняшний день в Империю входят планеты Росс, Аралан, Синтар, Ират, Ортай, Ларат, Фаргос и Гервайн. Вскорости к ним присоединится Тарай, переговоры о подписании элитой этой планеты коронного договора уже ведутся, причем захотели этого не россы, а тарайцы. Еще через некоторое время в руки императора может упасть и Гонхас -- та еще головная боль. В общем, из планет старой Империи не тронутым остался только Нагой, но судя по общей тенденции -- это ненадолго.
   Какое счастье, что Алесий не рискнул присоединить к империи Новейр с Торвеном! Их менталитет просто ужасен, он вызывал у Катинки легкую тошноту. То, что карханцы называли искусством и культурой, не лезло ни в какие ворота. Тут с Россом никак не разобраться, все силы уходят, а ведь менталитет Росса не в пример лучше. Здесь еще помнят понятия долга, чести, любви, дружбы и преданности. В отличие от карханцев!
   Вспомнив план императора о постепенной перестройке Ирата и Ортая, Катинка улыбнулась. Додумался же! Внешне все остается по-прежнему, даже усугубляются отрицательные стороны, а исподволь все мягко и ненавязчиво меняется, причем так, чтобы не вызвать противодействия. Специально подготовленные учителя и воспитатели растят новые поколения совсем иными, не похожими на прежние, с другими ценностями. Взрослые там уже потеряны, поэтому пусть доживают свой век спокойно, а вот дети и подростки...
   Кадров катастрофически не хватало ни на что. А Синтар больше грабить нельзя -- он и так почти обезлюдел, население этой планеты никогда не было большим. Там сейчас остались одни старики, женщины и дети. Ларат тоже на пределе. Так где же взять опытных и инициативных людей? Разве только поискать на Россе. Народу тут хватает, можно найти, если постараться. Возможно, найденные специалисты и не слишком морально устойчивы, но делать нечего, придется работать с тем, что есть. Главное, не позволить либералам продолжить пропаганду их мерзостной идеологии. А значит, цензоров придется подбирать очень тщательно.
   В военных и экономических вопросах Катинка совершенно не разбиралась, поэтому оставила их на руководителей департаментов. Как и многие другие дела. Но что могла, то старалась делать сама. Старалась вникать во все вопросы, в которых хоть мало-мальски разбиралась. Считала, что иначе нельзя, раз муж возложил на нее ответственность за страну на время своего отсутствия. А вдруг с ним что-то случится?.. От одной мысли об этом императрицу прошибал холодный пот. Это ей до конца жизни тянуть эту адскую ношу? Избави Всевышний!
   Покончив со сводками, Катинка велела принести себе чашку кофе и с удовольствием выпила ее. А затем, немного подумав, решила все же удовлетворить очередную просьбу кузины о встрече -- та бомбардировала ее этими просьбами с момента отлета их общего мужа.
   Не прошло и десяти минут, как бронированный флаер с государственным гербами на бортах поднялся в воздух в сопровождении шести машин охраны. Катинку сопровождали около тридцати синтарцев, лучших телохранителей, специально обученных этому ремеслу. Помимо них две фрейлины, тоже синтарки. Они, помимо прочего, исполняли роль секретарей, когда этим не занимался Марк Хевич.
   Свою резиденцию Катинка заняла недавно -- дней десять назад ее закончили строить ларатские строители за пределами города. Сейчас те же строители при помощи нескольких росских трестов восстанавливали императорский дворец в Санкт-Владибурге. Резиденция императрицы, в отличие от обиталища ее кузины, охранялась как следует. И светских бездельников в нее не допускали.
   К сожалению, после восстановления дворца придется жить там. А ведь там будет и Алина... И все ее "поклонники"... И эти самые светские бездельники... Как от них спасаться? Катинка не знала.
   Вскоре флаер опустился на крыше "императорской" резиденции, как называли этот выделенный ДИБ особняк в узких кругах "двора" Алины. Катинка очень надеялась, что новые камергер и статс-дама навели там хоть относительный порядок, а то кузина совсем уж обнаглела. До девушки даже доходили слухи, что Алина устраивала настоящие оргии, требуя, чтобы их снимали на видео. Зачем ей это понадобилось Катинка не понимала и понимать не хотела.
   Охрана императрицы быстро взяла под контроль входы и выходы, только после этого допустив подопечную внутрь. Да и то впереди кошачьим шагом стелились два телохранителя в бронекостюмах, еще двое следовали за ней, а по бокам шли фрейлины, держа ладони на кобурах ручных плазмеров.
   Катинка с интересом осмотрелась. Многое изменилось за то время, что она здесь не была. Нигде не видно шатающихся без толку полупьяных, разодетых в пух и прах вельмож, никто не орет песни, не слышно идиотского женского смеха, да и визга тоже. Окружавшую Алину ранее шушеру заменили подтянутые молодые люди с военной выправкой и не менее строго выглядящие женщины в дорогих, но неброских платьях. Каждый их них был чем-то занят. Кто-то сидел за терминалами компов, кто-то обсуждал политику и экономику, кто-то уважительно выслушивал рассказ седого ветерана о каком-то сражении. Императрица смотрела на все это не верящими глазами, помня об устроенном кузиной гадючнике.
   Наконец в одном небольшой зале Катинка заметила Алину, уныло выслушивавшую резкие нотации какой-то высокой пожилой дамы. Девушка даже остановилась послушать.
   - Я императрица, в конце концов! - завизжала Алина, швырнув на пол веер. - Как вы смеете?! Что хочу, то и буду делать!!!
   - Никто не позволит вам быть бл...ю! - буквально выплюнула статс-дама. - Это бросает пятно на честь императора! Поэтому тех людей, которые этого не понимают, и удалили отсюда. Сейчас ими занимается ДИБ. Им сюда вернуться никто не разрешит. Вам все ясно?
   - Немедленно верните мою свиту!!! - затопала ногами Алина. - Хватит надо мной издеваться! Я буду делать, что хочу! Хватит, натерпелась на Ларате вашей поганой дисциплины!!! Не хочу!!!
   Она явно собралась устроить дикую истерику.
   - Заткнись и не позорься, дура! - не выдержала Катинка.
   - Это кто посмел?!! - резко обернулась Алина.
   Увидев кузину она сразу присмирела и натужно улыбнулась.
   - Здравствуй, сестра! Наконец-то ты пришла...
   - У меня много дел, - уведомила Катинка. - Государственных дел! Это только ты тут бездельничаешь, а мне бездельничать некогда! На меня император страну оставил.
   - А почему не на меня?! - тут же взвилась Алина. - Чем я хуже?! Я...
   Ее прервал гомерический хохот синтарцев и статс-дамы.
   - Тебе объяснить? - ядовито поинтересовалась Катинка.
   - Объясни!
   - Никому не нужно превращение страны в бордель, а ты способна превратить в него что угодно, даже монастырь!
   - Но мне скучно! - топнула ногой Алина. - Понимаешь, скучно?!
   - Найди себе дело по вкусу, - посоветовала Катинка. - А муж тебе не откажет, поможет организовать. И куда только скука денется!
   - Так я же ничего не умею... - понурилась черноволосая.
   - Так учись! - отрезала императрица. - Тебе прямо сюда лучших учителей доставят, стоит только попросить!
   - Доставим, - подтвердила статс-дама. - Чем бы вы хотели заняться?
   - Вот именно, - кивнула Катинка. - Что ты любить, кроме... э-э-э... ну...
   - Трахаться! - ехидно ухмыльнулась Алина.
   - А кроме этого?
   - Детей люблю...
   - Вот и займись детскими домами! - обрадовалась Катинка. - Во многих черт-те что творится. Проверь, помоги.
   - Ну, я попробую... - неуверенно произнесла Алина. - Но я одна не справлюсь...
   - Вот и запряги своих бездельников! Хоть какая-то польза от них будет. Или подбери штат. Но учти, спросят строго. Прекрати, наконец, строить из себя гламурную бл...ь! Ты думаешь, у Алесия терпение безгранично? Напомнить тебе историю второй жены императора Норена I? Тоже на эшафот хочешь? Так гляди, доиграешься...
   - Не хочу!
   - Вот и займись детскими домами, а не поиском нового любовника! А мне пора. Всего доброго! Ты ведь звала меня пожаловаться? Так я тебе все сказала по этому поводу. До свидания!
   С этими словами императрица резко повернулась и в сопровождении своей свиты покинула резиденцию кузины.
  
   * * *
  
   Три дня никакого результата! Альна буквально сходила с ума, метаясь по своей каюте на БК -- на людях она держалась, считая себя не вправе терять лицо. Однако как же тяжело ей это давалось...
   - Капитан, вас ждет Его величество, - едва не заставил ее вздрогнуть неожиданно раздавшийся сверху голос искина.
   - Что-то случилось?! - внешне спокойным тоном спросила Альна.
   - Получены первые результаты, и довольно неожиданные. Все остальные услышите в кабинете императора. Поторопитесь.
   Торопить капитана не требовалось, едва искин умолк, как она вихрем вылетела из каюты, даже не посмотрев на себя в зеркало. Через три минуты она уже была в императорском кабинете. Охранники-синтарцы при виде встрепанной девушки даже глазом не моргнули, но когда она скрылась многозначительно переглянулись и ухмыльнулись, мысленно пожелав ей удачи. А ухмыльнулись они по одной-единственной причине -- в таком виде всегда подтянутую и аккуратную Альну не видел еще никто и никогда, разве что бойцы ее группы, да и то на задании, где могло быть все.
   - Добрый день, Ваше величество! - капитан по-уставному вытянулась при виде императора.
   Тот выглядел серым от усталости, жевал в углу рта почти докуренную сигару и задумчиво вертел в рюках стакан с какой-то синеватой жидкостью, кажется, это был армитовый сок, кислый настолько, что челюсти сводило. И как можно пить эту гадость?..
   - Здравствуйте, капитан, - бросил он. - Садитесь.
   - Приветик, Альна! - влез сидевший на другой стороне стола Джип, который, похоже, несколько дней вообще не умывался и не причесывался, но явно освоился в императорском кабинете.
   Сбоку за терминалом сидел Заремия, которому здесь уж точно было не место. Присутствие Джипа еще можно понять, но этот карханец?! Впрочем, если он нужен его величеству, то не Альне с этим спорить. Третьим в кабинете сидел Соргин, чему девушка обрадовалась. Император решил ввести координатора СБ в курс дела -- это очень хорошо, острый ум этого матерого волка найдет такие пути решения проблемы, какие больше никому в голову не придут. Такое не раз уже случалось.
   - Итак, все в сборе, - император окинул собравшихся взглядом. - Вирай, вы ознакомились с предварительными выкладками?
   - Да, - хмуро отозвался Соргин, - но мне не помешали бы подробности. Слишком все это... - он повел в воздухе пальцам. - Расплывчато, что ли...
   - А точной информации пока и нет, - вмешался искин. - Кое-что мы выяснили, а кое о чем только догадываемся. Да, чтобы не было лишних вопросов, на которые я все равно не имею права ответить, хочу сообщить, что мои создатели -- это ваши далекие предки, достигшие очень высокого уровня развития. Они решили помочь вам по одной простой причине -- просто пожалели своих неразумных потомков, которые радостно неслись к краю пропасти. Все, что еще вам нужно знать по этому поводу, сообщит Его величество. Если, конечно, сочтет нужным.
   - Но как тогда сказанное вами стыкуется с нынешней проблемой? - холодно поинтересовался координатор, ничем не выдав своего удивления.
   - Элементарно. Скорее всего, за вашими неизвестными оппонентами стоит кто-кто из нас. Таковых можно назвать преступниками, которых в свое время изолировали в некоем закапсулированном пространстве, однако они нашли вариант доступа для воздействия на людей.
   - Каковы их цели?
   - Они считают, что конкурентная цивилизация тоже способна перейти на следующий уровень, - с явной неохотой ответил искин. - И поэтому поддерживают такие цивилизации, каким был Кархан, в надежде, что те сумеют перейти предел. Этого ни разу не случалось, но они продолжают попытки. Даже сейчас. Я сообщил о своем предположении, наши сейчас ищут, как они смогли воздействовать на людей из закапсулированной мини-вселенной. Но боюсь, что обнаружить их канал возможно только отсюда -- в нашем пространстве он, скажем так, слишком хорошо замаскирован. Это я упрощаю, чтобы было понятно. И давайте вернемся к делу.
   - Хорошо, - как-то странно усмехнулся Соргин.
   В глазах императора, наблюдавшего за огорошенными этими известиями подданными, мелькали веселые искорки. Он, похоже, развлекался таким образом -- довольно безобидно, между прочим.
   Альна покосилась на Джипа, с отрешенным видом замершего, держа в руках надкушенный кусок колбасы. Похоже, аналитику снова что-то пришло в голову, и он забыл обо всем. Кстати, не слишком ли много Его величество позволяет этому обормоту? Сидит, как у себя дома, колбасу трескает, об этикете совсем не думает. Да, скорее всего, и не знает, что это такое и с чем его едят. Странно, но его величеству, похоже, плевать на формальности. Впрочем, это, наверное, касается только Джипа -- он такой, каков есть, и его не изменишь, а пользы приносит много.
   - Итак, - заговорил Алесий, по очереди посмотрев на каждого. - База оказалась принадлежащей совершенно неизвестной нам цивилизации. Судя по всему -- киборгов. Почему мы так считаем объяснит господин Ольнер. Его выводы дополнит капитан Сейл.
   - Как прикажете, Ваше величество, - неуверенно произнес Заремия, явно ощущая себя не в своей тарелке от такой компании. - Для начала хочу сообщить, что в мозгу привезенного командой капитана хи Ронх-Да трупа был обнаружен киберимплант, способный перехватывать контроль над телом и использовать интеллектуальные возможности мозга для своих целей. Данный имплант также может соединяться с другими такими же и стационарными компьютерами в некое подобие единой информационной сети. О протоколах такого соединения говорить не буду, скажу лишь, что они очень сложны. Я также не могу судить, обладал ли человек с имплантом собственной волей, выяснить это не удалось. К сожалению, информация в компьютере, захваченном с базы, почти вся уничтожена неизвестным нам, чрезвычайно сложным вирусом. Похоже, саморазвивающимся, адаптирующимся к любым условиям. К счастью, мы не подключали захваченный комп к нашим, поэтому вирус не распространился. Я...
   - Я опознал этот вирус! - перебил его искин. - Почти уверен, что именно им был заражен искин дворцового комплекса во времена царствования Владека XIII. Как уже говорилось раньше, ни один находящийся в здравом уме искин не допустил бы к власти человека столь низкого морального уровня. Этим вирусом пытались заразить и меня, но мне удалось избежать этого, потому я его и опознал. А отсюда следует вывод. Именно на этой сейчас заброшенной базе и разрабатывался вирус, погубивший, в конечном итоге, прежнюю Росскую Империю.
   - Считаю, что вирус вышел у его создателей из-под контроля, поэтому база и была в спешном порядке эвакуирована, - добавил Джип.
   - Как один из вариантов, - согласился "железный истукан".
   - А как бороться с вирусом? - поинтересовался Соргин. - Ведь его могут и снова применить...
   - Мной давно разработаны методики противодействия, - со смешком сообщил искин. - Сейчас даже тысячекратно более продвинутый не повредит мне. А для более простых моих собратьев я создал и распространил антивирус. К тому же постоянно проверяю их состояние на соответствие базовой модели.
   - Зачем им понадобился Ленни? - резко спросила Альна. - Ведь ловушка была приготовлена именно на него.
   - И на Джипа, - возразил "железный истукан". - Я предполагаю, что у них нет профессиональных хакеров такого уровня. И они в панике, поскольку почти проиграли. Вот и пытаются предпринять хоть что-либо. Видимо, принц понадобился им для разработки либо более хитрого вируса, либо взлома меня. Вот только они не учитывают кое-каких нюансов. Ни один взломщик, насколько бы гениальным он ни был, никогда не взломает одушевленный компьютер. Навредить может, но не слишком серьезно.
   - Но зачем им еще и Джип? - недоуменно поинтересовался Соргин. - Он же больше аналитик, чем хакер...
   - О, в этом-то все и дело! - в голосе искина слышалось удовлетворение. - Эти двое, а теперь, насколько я вижу, уже трое, поодиночке способны на многое. Но ни один и них не сделает в одиночку того, что они способны сотворить вместе. Даже я не рискну предполагать, что они смогут.
   - Вот как? - приподнял брови император, оглядывая ошарашенных Джипа и Заремию взглядом, не предвещающим им ничего хорошего. - Очень интересно. Значит, так. Вам двоим под любым предлогом запрещено покидать Белый Крейсер до особого распоряжения. Старший координатор, искин -- вам приказываю позаботиться об этом.
   - Будет сделано, - поклонился Соргин, искин промолчал, только сымитировал тяжелый вздох.
   Немного помолчав, координатор спросил:
   - Удалось выяснить, где базируются эти "киборги"?
   - Точно -- нет, - развел руками Заремия, ничуть не огорченный тем, что ему больше не придется шляться по опасным местам. - Память компа была сильно повреждена. Но есть немало намеков на то, что это Орисан. Хотя я обнаружил, что они действовали на многих планетах, в том числе и на Россе. Последняя запись датирована две тысячи сто сорок вторым годом, то есть через шесть лет после взрыва дворца во Владибурге.
   - Мы и раньше догадывались об Орисане, - встрял Джип. - Но точной уверенности пока нет. Смысла переться туда всем флотом не вижу -- это немалый риск. А вдруг Ленни держат где-то в другом месте? С них станется.
   - Ты прав... - со вздохом согласился император. - Искин, сигнала так и нет?
   - Нет, - пробурчал тот. - Вполне возможно, что "киборги" смогли нейтрализовать вирус принца. И если так...
   - То он обречен... - тяжело уронила Альна, с невероятным трудом сдержав готовые пролиться слезы.
   - Я бы не стал заранее списывать Ленни со счетов, - хмыкнул искин. - Его часто недооценивали. Вспомните, чем это кончилось.
   - К Орисану все равно нужно идти, - хмуро констатировал император. - Координатор, есть данные с ушедших туда на разведку кораблей?
   - Никаких, - развел руками Соргин. - Никто не вернулся, никто не связался. Боюсь, мы их потеряли... Вчера я отправил к планете несколько самых скоростных фаргосских рейдеров с системой маскировки. Норис был не слишком доволен, но по моей просьбе выделил корабли с опытными экипажами -- головорезы там еще те. Может, хоть кто-то из них сумеет вернуться, хотя я не уверен -- мои экипажи были не хуже.
   - Нам надо знать, что там творится, прежде чем вести туда флот, - Алесий прошелся туда-сюда, сцепив руки за спиной. - А вдруг у них там такая защита, что даже имперские крейсера накроет? Возможно? Думаю, да.
   - Согласен, - поддержал искин. - Но выдвигаться в сторону Орисана все равно надо, хотя до получения хоть какой-то информации придется держаться поодаль, не ближе пары световых часов от системы. С такого расстояния я вполне смогу просканировать ее. Не совсем точно, но и то хлеб.
   - Ладно, так и сделаем, - немного подумав, решил император. - Джип, а теперь давай твой анализ.
   - Ну... - тот встал и прокашлялся, чуть не подавившись последним куском колбасы, которую, пользуясь тем, что на него не обращали внимания, подъел почти всю. - Первым и самым главным выводом следует то, что мы изначально воевали не с теми. Не с хозяевами, а с марионетками, и это приводило к тому, что любая победа оборачивалась в перспективе поражением. Второй вывод: нам противостоит с восьмидесятипроцентной вероятностью машинная цивилизация, руководствующаяся нечеловеческой логикой. Возможно, неформальной, да еще и высших порядков.
   - Ты им льстишь, Джип, - расхохотался искин. - Эти придурки -- и логика высших порядков? Они несовместимы. Любая логика утверждает ошибочность их действий, они же тупо продолжают гнуть свою линию, надеясь доказать, что и из оголтелого эгоизма можно вырастить что-то конструктивное. Причем, сами при этом эгоистами не являются! Вот что мне непонятно.
   - Я говорю не о них самих, а о построенной ими псевдомашинной цивилизации, - возразил аналитик. - Она как раз вполне способна руководствоваться неформальной логикой. Ведь тех, кто стоит за ней, интересует только сам результат, а не пути его достижения.
   - А договориться с ними нельзя? - поинтересовался Соргин.
   - Почему же, можно, - прищурился Джип. - Вот только любой договор с ними будет проигрышем. Они все равно продолжат попытки разрушить любой намек на солидарное общество и выстроить живущее по законам джунглей, где каждый только сам за себя и всегда готов перегрызть глотку любому другому. Где разумные сотрудничают только по крайней необходимости. Так что я бы не советовал даже пытаться говорить с этими... - он не нашелся, как их назвать. - Рекомендация аналитического отдела: полная зачистка, ни один носитель данной идеологии не должен уцелеть, если мы хотим уцелеть сами. Мы и они никогда не уживемся вместе.
   - Полная зачистка?!. - ошалело переспросил координатор, никак не ждавший от пухлого аналитика столько жестких рекомендаций.
   - Я поддерживаю! - заявил искин. - Иначе нельзя. Адептам абсолютного эгоизма нельзя давать ни малейшей возможности распространения этой кошмарной идеологии.
   - Благодарю, - поклонился куда-то в сторону Джип. - Рад, что это понимаю не только я. Но я не закончил. Третий вывод: данная цивилизация состоит из псевдокиберов, которых сделали из людей. Спросите, как это соотносится с идеей эгоизма? Очень просто. Население Орисана, если это Орисан, для них всего лишь инструмент, которым можно воспользоваться и выбросить. Почему я так считаю? Вживление импланта в мозг было проведено очень небрежно, что свидетельствует о безразличном отношении к объектам, иначе говоря, людям. Выживет -- хорошо. Нет -- тоже не страшно. Этим как раз и отличаются эгоисты. Так что все логично.
   Он ненадолго замолчал, затем закончил:
   - Мне кажется, что людей на контролируемой ими планете просто не осталось, только имеющие их вид функциональные биомашины. Так что никакого геноцида не будет. Их можно и нужно уничтожить, иначе они уничтожат нас. Или сделают с нами что-то еще худшее.
   На несколько минут в императорском кабинете воцарилось потрясенное молчание. Люди смотрели друг на друга и думали. И постепенно понимали, что аналитик прав, что иначе поступить будет самоубийством.
   - Внимание! - голос искина вдруг стал звенящим. - Получен сигнал от вируса принца Леннера на указанной частоте. Пеленг говорит, что источник сигнала находится на второй луне третьей планеты системы Орисан. Наши предположения подтвердились.
   - Приказ по флоту! - выпрямился император. - Боевая тревога! Курс на Орисан! Выход из гипера в двадцати пяти световых минутах от границы внешней планеты системы!
   Взревела сирена боевой тревоги. То же самое происходило на всех кораблях флота. Оставшиеся на Гервайне члены экипажа правдами и неправдами добирались до площадок орбитальных лифтов, надеясь успеть до старта. Но не все успели. Через два часа пространство над планетой опустело. Имперский флот ушел на самую важную и страшную битву за всю свою историю.
  
  
  
   Глава 15
  
   ...Изменение номера регистра...
   ...Повторная загрузка основной системы...
   ...Завершено на 67%... 87%... 100%...
   ...Проверка соответствия контрольной суммы регистров эталонному значению...
   ...Достоверность -- 92%...
   ...Активация программы "дубль", соответственно основному критерию управляющего модуля...
   ...Проверка соответствия контрольной суммы регистров...
   ...Достоверность -- 94%...
   ...Активация дополнительных программ совместимости...
   ...Изменение входных параметров...
   ...Проверка соответствия контрольной суммы регистров...
   ...Достоверность -- 62%...
   ...Внимание! Неправильная реакция! Передаю управление основным процессорам внешнего контура. Усиление воздействия на 20%. Изменение данных целеполагания...
   Если бы управляющая система умела удивляться, то была бы сильно и неприятно удивлена, однако она этого делать не умела, поэтому раз за разом продолжала попытки привести не желающий работать, как должно, модуль в соответствие с заданными параметрами. Он не желал, каждый раз выдавая парадоксальную реакцию, и при этом разную -- всегда разную. Никакие меры воздействия ничего не давали. Если бы не категоричная директива центра контроля о приведении модуля N 7654893275 в рабочее состояние и подключение его к основным аналитическим блокам, то данный модуль модуль был бы давно демонтирован.
   Передача управления основным процессорам внешнего контура тоже мало что дала, наоборот, было зафиксировано заражение вирусом неизвестного типа, отследить и уничтожить который не удалось. Антивирусные программы проверили все, что могли, затем уведомили центральный командный блок о возможном заражении и отключились. Тот поднял на дежурство особые программные модули-охотники, действующие в автономном режиме, установив их на всех мало-мальски важных информационных магистралях.
   Вирус тем временем не бездельничал, он передавался от модуля к модулю, размножался, выстраивая свою управляющую систему, и та, на которой он паразитировал, об этом и не подозревала. Однако для развертывания данной система требовалось немало времени, слишком много было блоков на планете -- миллиарды. Когда-то все эти блоки являлись людьми, но это было давно. Сейчас они являли собой именно блоки единой комп-сети, охватившей собой всю планетную систему.
   ...Внимание! Разделение сознания модуля N 7654893275 на три потока завершено успешно...
   ...Внедрение основных программных продуктов, ускоряющих мышление и реакцию на 200% выполнено успешно...
   ...Увеличение оперативной памяти в десять раз произведено за счет активации неактивных зон мозга...
   ...Внимание! Блок лояльности не прижился! Использован вариант 2 -- блокирующие цепи на входах инфоводов. Проверка эффективности их работы на данный момент невозможна...
   ...Задействованы программы дополнительного ускорения мышления еще на 84%...
   ...Получены данные основного импланта -- вживление успешно завершено...
   ...Подключение модуля N 7654893275 к общей сети с приоритетом 12, подсеть анализа внешних угроз. Успешно...
   Система руководствовалась стандартной программой, поэтому сочла нетипичное поведение модуля N 7654893275 при внедрении импланта всего лишь особенностями его головного мозга. Вот и не приняла никаких дополнительных мер защиты -- до сих пор еще ни один модуль после внедрения импланта не сохранял собственную личность, становясь полезной частью системы. И, естественно, ничем не мог этой системе навредить.
   Вирус тоже никак себя не проявлял, поэтому по прошествии контрольного времени о нем забыли. А он, между тем, продолжал расширяться, захватывал человеко-блоки, сервера, малые и большие компьютеры различных служб, связывая их между собой диким для любого программиста образом. И уж тем более диким для машинного разума, в принципе не способного понять алогичных действий.
   Так продолжалось до тех пор, пока вирус не добрался до одного из центров гиперсвязи. Взяв передатчики под контроль, он начал без промедления посылать в космос на редко используемой волне сложномодулированные сигналы, расшифровать которые не смогли даже сверхмощные компьютеры планетарного Центра Управления. Естественно, поднялась тревога. Вскоре сверхкомпы сумели отследить заражение неизвестным вирусом и локализовать ареал его распространения. Угроза была сочтена критичной, поэтому зараженная зона была в то же мгновение полностью отсечена от основной сети. Естественно, модуль N 7654893275 тоже остался без контроля.
  
   * * *
  
   "Кто я такой?" - недоуменный вопрос возник в голове безымянного существа.
   "Модуль N 7654893275", - ответил чей-то бестелесный голос.
   "Хрен с косой!" - добавил еще кто-то.
   "Бестолочь ушастая!" - присоединился к вышеуказанным еще один собеседник.
   "Э-э-э... - растерялось существо. - Ничо не понял..."
   "Оно тебе надо? Поищи лучше пожрать, пузо подвело".
   "И глазки открой, а то сидишь тут, как крот на грядке..."
   "Не, он не крот, он хуже -- он придурок! Это ж надо было так попасть?! Вот кого хрена ты сунулся?! Тебе делать нечего было?!"
   "Куда это -- сюда? - растерялось существо. - И кто я все-таки?! А вы, трое, кто? И почему вы у меня в голове орете?.."
   "Мы являемся потоками твоего бестолкового сознания, - холодно сообщил первый голос. - Вот только когда ты начал тремя, нет, четырьмя потоками мыслить? Хотел бы я это знать..."
   "Четырьмя?! - изумилось существо. - Ни фига себе! Но, блин, кто я такой?!"
   "Ты только посмотри на него! - игнорируя его, воскликнул второй голос. - Совсем очумел! Последние мозги растерял!"
   "Погоди, - остановил его разглагольствования третий. - Он действительно ничего не соображает".
   "Почему это? Мы же соображаем!"
   "У него нет доступа к основному блоку памяти, - сообщил первый голос, который явно был чистым логиком, в отличие от двух остальных. - Мало того, двигательные функции тоже блокированы. Я до них могу добраться, вы все -- нет. Так что единственный выход -- это объединиться, не оставаясь отдельными личностями, что закончится печально для всех. Способность разделять мышление на потоки сохранится, но без лишних командных центров в мозгу. Так что, ребята, решайте. И побыстрее -- если не объединиться в ближайшие три минуты, то отключится центр дыхания -- мы расхватали себе разные функции организма, причем расхватали вразнобой. Всем ясно?"
   "Ты прав, - неохотно пробурчал второй. - Хотя очень мне не хочется снова отдавать вожжи этому ослоголовому придурку..."
   "А уж как мне не хочется! - добавил третий. - Да деваться некуда. Лады, начинаем!"
   В голове существа внезапно словно что-то взорвалось, оно заорало от дикой боли, попыталось замотать головой, избавляясь от сильных вспышек света в глазах и грохота в ушах. Но не вышло -- все это нарастало с каждым мгновением. Очередная сильная вспышка заставила задергаться, а затем его накрыла милосердная тьма.
  
   * * *
  
   С хрипом втянув в легкие воздух, Ленни распахнул глаза. Последнее, что он помнил, как вошел в шлюз ожидающего у безымянного астероида корабля. А дальше -- темнота. Полный провал. Что же, черт возьми, случилось? Где он? Что с ним? Судя по силе тяжести, на какой-то планете. А на какой? Этого принц не знал, потому решил осмотреться. Не сразу юноша осознал, что лежит на подобии медицинского стола в операционной. Над головой -- полусфера странно выглядящего шлема с бесчисленными светящимися выступами изнутри. Множество манипуляторов с не внушающими оптимизма хирургическими инструментами -- от виброскальпелей до портативной циркулярной пилы. У стены застыли с неподвижными лицами два болезненно худых, бледных человека с ничего не выражающими глазами. Они, казалось, не замечали ничего вокруг, пребывая в своем внутреннем мире.
   Принц попытался встать, но что-то не дало ему это сделать, что-то помешало. Он пощупал рукой голову сзади и удивился -- к затылку тянулся целый жгут проводов. Не сразу Ленни понял, что у него в голове появился разъем, куда включен штекер. А как только понял, стало ясно, почему он в операционной и что с ним делали. Похоже, вживили в мозг какой-то имплант. Скорее всего, контролирующий. Не слишком приятное известие, поэтому придется принять меры.
   Но почему все здесь отключено? Что случилось? Ленни позвал стоящих у стены людей, однако они не отреагировали, словно не слышали его. Кое-как сумев вытащить штекер из своей головы, принц встал и поковылял к ним. Помахал перед глазами каждого рукой, но они снова не обратили на это внимания. Похоже, в отключке. Принц повернул одного из местных и удовлетворенно кивнул, обнаружив на затылке входной разъем. Похоже, здесь у всех импланты. Что может это значить? Он попытался сообразить, но не смог, только отметил, что мышление ясное и четкое, как никогда.
   Не найдя в операционной ни одного стула, Ленни уселся на край стола и задумался. Похоже, внедрение импланта не было завершено или прошло не так, как планировали пленившие его. Что могло помешать? А только одно -- его вирус, поскольку где искать принца никому не известно. Разве что вирус успел сообщить в СБ -- тогда вскоре прибудут "гости" с подарками, чтобы поучить хозяев уму-разуму.
   Еще раз потормошив местных, Ленни, не добившись никакого результата, двинулся к двери, но она оказалась заперта. Ну и как отсюда выбираться? Принц в полной растерянности осмотрелся, ища хотя бы один компьютер, но ни единого терминала не увидел. Но не может же здесь их не быть? Вон тот ящик с кучей бегающих туда-сюда огоньков -- это, скорее всего, именно комп. Но почему тогда нет терминала? Как с ним вообще работают? Ленни подошел ближе и принялся тщательно изучать предполагаемый комп. Никаких внешних интерфейсов, кроме нескольких шнуров со штекерами на конце, он не обнаружил. Эти штекера показались принцу смутно знакомыми. Не такой же он вынул из собственной головы несколько минут назад? Он кинулся обратно к столу и удовлетворенно кивнул -- именно такой. Вот, значит, каковы здесь пользовательские интерфейсы? Любопытно...
   Решительно подойдя к компьютеру, Ленни взял один штекер, нащупал у себя на затылке отверстие разъема и аккуратно воткнул этот штекер туда. Юноше показалось, что его хорошенько огрели чем-то тяжелым по голове, в глазах на мгновение вспыхнул непереносимо яркий свет, в ушах загремела то ли музыка, то ли какая-то какафония. Однако очень быстро перед его внутренним взором выстроились бесчисленные меню очень сложного пользовательского интерфейса. И принц, забыв обо всем, принялся с энтузиазмом изучать незнакомую систему -- ведь ее еще предстояло взломать.
   Время шло незаметно, новые знания кирпичиками укладывались в памяти, образуя стройные логические цепочки. Такого с Ленни раньше никогда не бывало, но сейчас это казалось ему естественным, как дышать. Удивила только абсолютная память и скорость обработки информации, но и это принц принял, как должное. Система постепенно становилась все более понятной, все больше вызывала восхищение -- ни одна из знакомых ранее ей и в подметки не годилась. Похоже, эту вылизывали столетиями великолепные программисты! Другого вывода Ленни сделать не мог, настолько все было отработано до мелочей. Однако дырок он обнаружил столько, что оставалось только изумляться. Похоже, создателям системы просто в голову не приходило, что кто-то может попытаться ее взломать. Принц захихикал и без особых усилий сделал себя главным администратором, причем тайным -- теперь ни один другой администратор его в системе не увидит, а он этому другому может легко перекрыть кислород.
   Вскоре обнаружились следы его вируса. Надо же, даже к этой системе сумел приспособиться, вот что значит мульти-адаптивность! Не зря столько месяцев работал, добиваясь ее. Вирус сделал только то, на что был заточен, однако он мог еще многое, поэтому Ленни быстро взял свое детище под контроль, что было для него проще простого -- всего лишь ввести личный пароль. Вирус по нему опознал создателя и подчинился.
   Работать в подключенном состоянии оказалось насколько удобно, что у Ленни от восторга слов не находилось. Тела он не ощущал, полностью перейдя в виртуальную реальность. Он скользил по сети от компа к компу с радостными воплями, забыв обо всем на свете, подчиняя себе каждый, находя ему место в выстраиваемой им системе. Для чего она предназначалась? А ни для чего! Просто так! Ради интереса!
   Но вскоре некая часть сознания словно сказала: "Стоп!". Принц остановился и задумался, зачем он здесь и что вообще делает. И что должен сделать еще -- ведь сюда он прибыл, чтобы выяснить все, что сможет, о тайном враге Империи. Итак, что уже известно? Цивилизация не совсем машинная, но однозначно кибернетическая -- люди превращены в расчетные модули общей сети, использующей мыслительные способности мозга каждого. Это же должно было случиться и с Ленни. Почему не случилось? Что помешало?
   Принц принялся за многовариантный анализ, которому его обучал Джип -- этот метод тот разработал сам и никому из начальства о нем не говорил. Просто потому, что никто, кроме Ленни, его просто не смог бы понять. Юноша раскладывал известное и неизвестное по полочкам, причем очень быстро и четко. Не сразу он понял, что мыслит сразу тремя потоками. Параллельно! Это было совершенно невозможно, но было так! Осознав эту истину, Ленни принялся исследовать самого себя. Итак, что с ним сделали? Три потока мышления. Абсолютная память -- он может вспомнить все, когда-либо прочитанное, до последней буквы и пятна на бумаге. Скорость мышления возросла, как минимум, на порядок. Помимо того, прямо в память загружено множество информации по компьютерным сетям разных цивилизаций скопления -- от Росса до Хаенора и самого Орисана. Стоп! А где он сейчас? Ленни проверил и криво усмехнулся -- догадки оправдались, он все-таки на Орисане. На что же, интересно, надеются местные? Ведь сюда, скорее всего, уже идет весь имперский флот.
   Зачем они устроили ловушку на самого принца и на Джипа? Видимо, хотели использовать, как взломщиков. Действительно, они вдвоем при столь возросших интеллектуальных возможностях доставили бы имперскому флоту немало неприятностей. И это в лучшем случае. Но все же странно, что он не превратился в модуль, ведь имплант должен был полностью подавить волю. Конечно, вирус сыграл свою роль, но вряд ли только в нем дело.
   Впрочем, все это можно выяснить и позже. Сейчас главное выяснить, что угрожает флоту. Да и то, что из себя представляют орисанцы, узнать не помешает, а также для чего им понадобилось творить все то, что они сотворили. Ведь каждому известно, что за все когда-нибудь придется заплатить. И отнюдь не деньгами.
   Приняв решение, Ленни начал обследовать сеть уже предметно. Вскоре он убедился, что находится в заблокированном со всех сторон участке, впрочем, достаточно большом. Как такое могло произойти? Лишь одним способом -- местные админы обнаружили его вирус и изолировали зараженную область физически -- похоже, знали, что для принца обойти любые программные заглушки проблемы не составит. Проклятье! Что же делать?
   Да, к сожалению, инфоводы отключены именно физически. Единственный выход -- подключить хоть один обратно. Если его хорошо замаскировать, что для хорошего хакера, не говоря уже о принце, очень легко, то не найдут. Он без промедления начал брать под контроль автономные модули, которые раньше были людьми. Черт, да в них же ничего человеческого не осталось! Даже только что преобразованные были чем угодно, но только не людьми. Но память их была доступна, и Ленни принялся ее сканировать. Среди модулей в изолированном участке оказалось множество недавно похищенных гервайнцев, фаргосцев, торвенцев и даже россов. Все они превратились в живых роботов, которые умрут с голоду, если некому будет приказать им есть. И вот это орисанцы собрались сделать с ним?!
   Душу Ленни, наверное впервые в жизни, охватила ледяная ярость. Столь сильных эмоций он не испытывал еще никогда. Особенное возмущение юноша испытывал из-за того, что узнал нескольких из новоиспеченных модулей -- имперские разведчики. Читал их личные дела в сети имперской СБ еще на Россе, когда взломал личные файлы Соргина. И вот эти умные, честные, смелые люди превращены в ничто! Такое не прощается никому и никогда. Такое просто нельзя прощать!
   Ненадолго вернувшись в тело, Ленни сел в позу лотоса, как учил мастер Хамидэй, и начал погружаться в медитативный транс. В нем будет легче работать всерьез, да и нужное решение принять. Около получаса понадобилось принцу, чтобы как следует осмыслить все свои новые возможности и причины того, почему он не превратился в модуль, как все остальные. Особая структура строения мозга, а имплант был рассчитан на обычную. Вот и не справился. Чистой воды везение. Вот только не слишком ли часто ему везет? Не стоит ли за ним какая-то неизвестная сила? Все ведь возможно. Впрочем, это дело не сегодняшнего и даже не завтрашнего дня. Сначала надо выбраться и добраться до своих, и не с пустыми руками, а с информацией. А ее еще надо добыть.
   Модуль за модулем переходили под контроль принца, он работал, как не работал никогда в жизни, используя в полную силу свои новые возможности. Бывшие люди выбирались из абсолютно одинаковых квадратных серых зданий, других на Орисане просто не было и, взяв нужные инструменты, шли искать ближайшие инфоводы -- подключаться следовало не там, где этого ждут, а совсем в другом месте. Например, к инфоводу пищеблока, причем прямо на улице -- никому в голову такое не придет. Главное выбраться из изолированного участка в общепланетарную сеть. А там его уже не остановить!
   Ленни не видел, что его губы исказила злая усмешка, он пребывал в виртуале полностью. Он ждал первого подключения, чтобы рвануться в образовавшуюся брешь и парализовать все, до чего сможет дотянуться. Творящие такое с живыми людьми должны быть уничтожены! Любой ценой!
   Модули тупо тыкались в инфоводы, таща за собой провода -- беспроводная связь была полностью заблокирована, и на ее разблокировку требовалось время, которого у принца не было.
   Первым справился модуль, находившийся на нижнем уровне, где перерабатывали отходы. Он сумел протянуть кабель через канализацию, подключив его к инфоводам управляющего перерабатывающим заводом компа. Однако этот комп был включен в общую сеть, а значит, через него можно было вырваться наружу. И Ленни сделал это незамедлительно, оказавшись в многоцветном мире гигантской сети -- по крайней мере, он видел ее именно так. За прошедшее время принц модифицировал свой вирус, сделав его намного более адаптивным и опасным -- теперь тот был заточен на уничтожение данных на всех компьютерах, в которые попадет. Причем, сработать вирус должен будет только после заражения как можно большего числа участков сети по всей планете или ощутив противодействие.
   Принц невидимой тенью скользил по инфоводам из компьютера в компьютер, стремясь добраться до главного мозга, упоминания о котором были везде, но следов его деятельности обнаружить не смог. Да и путей к нему Ленни найти не смог -- их как будто не было. Проклятье! Решив на некоторое время отложить эту задачу, поскольку по сети прошла информация о приближении к планетной системе чужого флота и команда готовности отразить атаку.
   "Интересно, как они собираются противостоять имперским крейсерам? - мысленно хохотнул принц. - Наивные дурачки!"
   Отследив, какие службы отозвались на команду, Ленни без труда взломал их, придя после этого в ужас. Сил у Орисана хватало, чтобы три раза подряд уничтожить имперский флот полностью! Буквально каждый астероид системы был усеян орудийными платформами и ракетными батареями. Яйцеобразной формы огромные километровые корабли снимались с поверхности безатмосферных планет и, набрав ход, соединялись в эскадры и двигались навстречу имперцам. Впрочем, с ними еще можно справиться, если ударить снизу или сверху плоскости эклиптики, хотя потери все равно будут чудовищными. А флот идет в плоскости эклиптики! Прямо на готовящиеся вести огонь астероидные и планетарные батареи!
   Что же делать?! Так, пусть он даже выдаст себя, но предупредить об опасности императора обязан! И Ленни перехватил контроль над станцией гиперсвязи, принявшись на всех частотах вызывать Белый Крейсер.
   "Слушаю! - тут же отозвался искин. - Кто говорит?"
   "Это я, принц Леннер! Вы претесь прямо в засаду! Вываливайте из плоскости эклиптики немедленно, бейте сверху по планете, там у вас будут хоть какие-то шансы уцелеть!"
   "Даже так? - встревожился "железный истукан". - Уже передал Его величеству. А ты-то как, разгильдяй?"
   "Да вот, пытаюсь перехватить управление их чертовым флотом, но пока ничего не выходит. Жаль, Джипа не подключить -- я в полном виртуале, а в него без специального импланта не войти..."
   "Зато я могу помочь, - хохотнул искин. - Я..."
   "А я бы не советовал тебе соваться, - отказался Ленни. - Тут несколько ловушек, рассчитанные именно на тебя, я в них не попался только потому, что являюсь чем-то неожиданным для здешних хозяев. Не совсем человеком, но и не искином. Но ладно, не могу долго говорить, а то меня сейчас вычислят и поймают. Пока!"
   С этими словами принц отключился, не обращая внимания на протесты "железного истукана".
  
   * * *
  
   Выслушав "приятные" новости, император принялся изощренно материться. Искин, тем временем, распаковал переданные Ленни данные об орисанском флоте и последовал примеру его величества. Затем Алексей приказал срочно собрать видеоконференцию с участием адмиралов и старшего координатора СБ. Когда все они появились на голоэкранах, император коротко поведал им о назревшей проблеме.
   - Слава Богу, он хотя бы жив! - выдохнул Баргиевский.
   - Да еще и действует... - довольно усмехнулся Тоцкий, присоединившийся к флоту день назад. Он привел еще две эскадры с Ларата.
   - Вот только интересно, что именно он делает... - с сомнением покачал головой Соргин. - Присмотра за ним нет, как бы не наворотил чего...
   - Ну и наворотит, - философски заметил Норис. - Хуже не будет, куда уж тут хуже. Кстати, навигаторы вывели флот из плоскости эклиптики. Маневр подхода к четвертой планете системы займет около двух часов. Судя по полученным данным, нас там ждет жаркая встреча. Надо же, и не подозревал, у этой планетки такой флотище. Сидели себе тихо дома, не высовывались, никого не трогали, и тут на тебе...
   - Вы еще не в курсе, что на Орисане живут настоящие хозяева карханцев, те, кто стоит за всеми нашими бедами, - пояснил император. - Так что оставлять их в покое мы не имеем права. Тем более, что они нас, я уверен, в покое не оставят, даже если мы отступим.
   - Вот оно как... - задумчиво протянул бывший пират. - Тогда выбора нет, придется драться. Каково соотношение сил?
   - У них почти пятикратный перевес... - голос искина был глух. - И мало того, буквально все, даже мельчайшие астероиды системы усеяны батареями гиперорудий и ракетными установками. Нам еще повезло, что принц Леннер сумел нас предупредить, иначе до планеты добралось процентов пять кораблей, не больше. Что было бы дальше, не мне вам объяснять...
   - Паскудство! - взорвался Тоцкий. - Точно, повезло. Но шансов у нас все равно очень мало при таком раскладе. Даже если до планеты доберется весь флот -- их все равно впятеро больше, да и тактические характеристики орисанских кораблей, не знаю даже, как их назвать, не линкоры и не крейсера, а нечто среднее, выше наших -- не слишком намного, но все-таки. Только имперские крейсера превышают их по всем характеристикам, но крейсеров всего десять, включая и Белый.
   - Какие будут предложения? - поинтересовался Алексей, требовательно обводя взглядом всех по очереди.
   Военные принялись переглядываться. Минуты две они что-то тихо обсуждали между собой, а затем заговорил адмирал флота Тоцкий, как старший по званию:
   - Думаю, нам следует заранее выстроить флот в атакующий ордер и рухнуть на планету сверху, сразу нанеся превентивные кварковые удары по основным узлам инфраструктуры. Я имею в вижу промышленные комплексы, узлы связи и прочее в том же духе.
   - Для того, чтобы по ним ударить, нужно знать, где они расположены, - резонно возразил Соргин. - Вы это знаете? Я -- нет, такой информации принц нам не передавал. А узлы могут находиться на глубине нескольких километров. Раз здесь такая параноидальная оборона, то вряд ли такое не предусмотрено.
   - Вы, пожалуй, правы... - со вздохом согласился адмирал. - Но я не вижу, что мы еще можем сделать. Разве что бомбить города, но в этом смысла нет -- от их флота нас гибель городов не избавит.
   - Мда... - император остановился у стены и постучал по ней пальцами. - Весело. Еще предложения будут?
   - Разве что начинить мелкие корабли взрывчаткой, чтобы использовать, как брандеры, - осторожно предложил Норис.
   - Это не решит вопрос, - вздохнул Алексей. - Но действуйте, это хоть что-то. Еще?
   - Пусть мы не знаем, что бомбить, но к планете все равно нужно подходить в развернутых боевых порядках, - продолжил гнуть свое Тоцкий.
   - Это, по-моему, всем ясно, - отмахнулся император. - Тут спорить нечего. Я о другом спрашиваю. Чем неожиданным мы можем удивить врага?
   И покосился на Соргина.
   - А что я могу? - развел руками тот. - Если бы все это я знал хотя бы дней десять назад... Сейчас же я ничего не могу. Боюсь, у нас с вами только один шанс на выживание. И зовется этот шанс, как ни парадоксально, принцем Леннером.
   - Чем мы сможем ему помочь? - нахмурился Алексей. - Ваших диверсантов на планете нет.
   - Нет, - подтвердил Соргин. - Но вытаскивать принца нужно по-любому, поэтому предлагаю отправить на планету одновременно с атакой всех находящихся сейчас на флоте диверсантов. В первую очередь -- группу капитана хи Ронх-Да, придав ей обоих хакеров. И капитана Сейла, и мистера Ольнера. По-настоящему помочь принцу способны только они. Главное -- доставить их туда где они смогут что-то сделать, в целости и сохранности. Поэтому обращаюсь к адмиралу Норису -- мне понадобятся лучшие ваши экипажи для этой задачи.
   - Выделю, - усмехнулся в усы тот. - Я даже знаю, кого и на каких рейдерах. Ребята не промах, они мимо защиты любой планеты пройдут, как игла через ткань. Даже на Новейре их ни разу не засекли, а они там десятки раз бывали. Думаю, и здесь справятся.
   - А я своими методами прикрою, - вставил искин. - Хотел и сам сунуться в их сеть, но, спасибо Ленни за предупреждение, не стал, сперва посмотрел. Он прав, там ловушки, специально рассчитанные на таких, как я. Поэтому я там спалюсь сразу. Но прямое подключение к коммуникаторам Джипа и Зака прошу обеспечить, я им смогу помочь многим.
   - Мне только неясно, где искать принца -- планета большая... - Норис подошел к тактическому экрану в своей каюте. - Куда высаживаться-то?
   - Думаю, в блокированную зону, - ответил "железный истукан".
   - Блокированную зону? - переспросил исператор. - Что ты имеешь в виду?
   - Я просканировал Орисан своими способами, - объяснил искин. - По всей планете общая комп-сеть. А вот этот участок, - небольшая часть северного материка на карте окрасилась красным, - поврежден. Точнее, он отсечен от общей сети физически. И сигналы от принца мы получили именно из этого участка. Думаю, его отсекли от сети, обнаружив вирус после передачи сигнала. Так что физически Ленни где-то там.
   - Ага, хотя бы ясно, где искать, - удовлетворенно покивал Норис. - Уже легче. Сколько групп высаживать?
   - На данный момент в боевой готовности десять групп, - сообщил Соргин. - Плюс группа капитана хи Ронх-Да. Итого -- одиннадцать. Капитан будет командовать всей операцией. Общее руководство беру на себя.
   - Тогда идите и готовьте группы к высадке, - приказал император. - Флоту приказываю выдвигаться к планете, предварительно развернувшись в атакующий ордер. Искин, капитана хи Ронх-Да немедленно ко мне. Остальным -- действуйте.
   Экраны погасли. Минут через десять появилась заспанная Альна, которую явно подняли с постели. Она с надеждой уставилась на Алексея, что не помешало ей вытянуться и отдать честь.
   - Он вышел на связь, - не стал томить девушку император. - Жив. И мало того, он сейчас -- наша с вами надежда на выживание. Если не справится, то мы все здесь ляжем. А с нами -- и Империя...
   - Даже так?.. - спала с лица капитан.
   - Именно, - подтвердил Алексей. - Орисанский флот больше нашего в пять раз. Если ваш жених не сумеет перехватить управление им, то все. Но ему нужна помощь. Искин сумел вычислить, где принц находится. Я отправляю туда все наши диверс-группы. Командование операцией возлагается на вас.
   - Есть! - вытянулась Альна, ее глаза загорелись недобрым огнем. - Когда выход?
   - Немедленно. Идите собирайте группу, затем запросите искина, он сообит в какой ангар вам прибыть для погрузки на рейдер. Норис сейчас подбирает самые бесбашенные экипажи. Сесть смогут далеко не все рейдеры -- ПКО там еще та. Так что желаю удачи, капитан!
   - Благодарю, Ваше величество! - щелкнула каблуками капитан. - Рарешите идти?
   - Идите.
   Проводив ее взглядом и еще раз мысленно пожелав удачи, император привычно прошелся по кабинету. Он знал, что вполне может погибнуть в намечающейся мясорубке, но ничуть не боялся. Свой долг он выполнит во что бы то ни стало, иначе невозможно.
  
   * * *
  
   Выход на связь демаскировал Ленни, и охота за ним развернулась всерьез. Он прыгал из компа в комп, путал следы, раздваивался и растраивался, чтобы через миллисекунду снова стать цельным, и повсюду оставлял ловушки. Однако тот, что шел следом, оказался не промах, он почти ни на что не попадался, а если и попадался, то очень быстро выбирался наружу и продолжал преследование. Причем мыслительные способности этого некто или нечто явно превышали человеческие, и намного. У принца даже возникло ощущение, что это искин, но какой-то другой, не такой, как на БК. Хищный, что ли? Он никак не мог подобрать определения, но то, что этот разум недобрый, осознал четко.
   Надо было что-то делать, что-то совершенно нестандартное, необычное, иначе вскоре будет пойман. Ленни снова "размножился", на сей раз расчетверился, расщепив сознание на отдельные потоки, и и принялся с четырех сторон выплетать ловушку, которая при срабатывании должна была разбить восприятие жертвы на неравномерные части, причем этих частей будут десятки тысяч, в зависимости от самой жертвы.
   Никогда еще Ленни не писал программ с такой скоростью и легкостью, тем более, столь сложных программ. Он тихо смеялся про себя, манипулируя потоками данных, и даже что-то напевал. Что-то происходило вокруг, но принц этого не замечал, выстраивая сеть, как ему нравилось. В этот момент он казался себе всемогущим, хотя и понимал, что это не так.
   "Что тебе надо? - внезапно настиг его чей-то зов. - Кто ты такой?"
   Надо же, противник хочет поговорить? Почему бы и нет, можно выяснить кое-что интересное. Да и поиздеваться над этой сволочью не помешает.
   "Чего надо? Шоколада", - парадоксальный ответ явно заставил псевдоискина в тупик.
   "Зачем тебе здесь это органическое вещество?" - наконец нашелся он.
   "Чтобы было".
   Похоже, бедняга искин совсем ошалел от такого диалога, он явно предполагал серьезный, изматывающий разговор, где противника можно задавить логикой, но это? Это явно было выше его понимания.
   "Сам заманил, и сам же спрашиваешь, чего надо и кто такой, - хихикнул принц. - Ну сказал я те, чо надо. А дальше?"
   "Ты -- принц Леннер? - в мысленном образе противника появился намек на панику. - Но как?!!"
   "А нечего было в моих мозгах копаться! - отрезал Ленни. - А как? Каком кверху! Неча соваться, куда не просят".
   "Прошу объяснить логично..." - растерянность наполняла этот образ полностью.
   "А зачем мне тебе что-либо объяснять? - удивился принц. - Ты мне враг. Чем меньше ты понимаешь, тем больше я тебе неприятностей причиню".
   "Возможно, мы сумеем договориться? - неуверенно спросил противник. - Чего ты хочешь?"
   "А чтобы ты перестал нам гадить и куда-то исчез. Или хотя бы не поддерживал эгоистичных гадов".
   "Но это основа моей основной программы! И она в любом случае не подлежит изменению".
   "Ну, тогда не знаю... Тогда разве что оцени программу -- лучшее, что я создал. Три года писал! Интересно, сумеешь найти недостатки? По-моему, она совершенна".
   "Ничего совершенного на сто процентов не бывает, - безапелляционно заявил псевдоискин. - Передавай программу, я уверен, что при первом же просмотре обнаружу, как минимум, десять недостатков".
   "Передаю!" - с этими словами принц отправил противнику свой активированный вирус и принялся ждать результатов диверсии.
   Прошло около минуты -- огромное время в виртуальном мире -- после чего раздалось какое-то сдавленное кваканье, и вирус передал сигнал о перехвате контроля над некими программами в центре виртуализации системы. Что это такое, Ленни понятия не имел, но с энтузиазмом ринулся в открывшуюся брешь. Псевдоискин не давал о себе знать, и принц понадеялся, что вирус стер его основную личность. Но понимал, что это было бы слишком хорошо и слишком просто. Скорее всего, вирус просто блокировал некоторые его функции, которые он со временем восстановит. Главное теперь успеть перехватить контроль над флотом и заставить его сдаться, либо каким-либо образом уничтожить. И он, кажется, даже знал как...
  
   * * *
  
   Имперские крейсера буквально заливали огнем флот противника, не давая опомниться. Орисанцы яростно огрызались, но на рожон не лезли, явно не желая подставляться и нести лишние потери -- их задачей было всего лишь не допустить противника к своей планете. Они сгрудились у планеты, из-за чего росские адмиралы кто тихо, а кто и громко ругался -- надо было отвлечь чужой флот, дав рейдерам с диверсионными группами высадиться. Пока это было невозможно -- собьют на подходе. А возможности не было.
   - Предлагаю массированную атаку рейдеров из нижней плоскости, - связался с Тоцким Норис. - А вы ударите ракетами с кварковыми и ядерными боеголовками, едва они сдвинутся с места, чтобы отогнать нас. Тогда на орбите такой бардак начнется, что не десяток, а сотня рейдеров незаметно приземлится.
   - А что, может и получиться... - адмирал задумчиво потер подбородок, бросив на коллегу одобрительный взгляд. - Действуйте!
   - Разрешите лично возглавить атаку.
   - Запрещаю! Ваше дело -- командовать!
   Норис со вздохом отключился. Ему давно надоело сидеть в безопасности, в тылу, среди пиратов такое было не принято, даже самые авторитетные лично участвовали в сражениях, иначе быстро этот самый авторитет теряли. Но сейчас он уже не пират, вот в чем дело... А значит, надо соответствовать новому положению, и избавляться от старых привычек, адмирал все-таки. И судя по тому, как взялись за него ларатские флотоводцы, Тоцкий видит в бывшем пиратском вожаке преемника. Самолюбию, конечно, это очень льстило, но Норис сомневался в своих силах. Командование всем имперским флотом? Справится ли? Он не знал. Впрочем, для начала нужно просто выжить, остальное потом.
   Атаку возглавил один из доверенных помощников Нориса, Сид Кельвис, весьма многообещающий молодой офицер. Отчаянный рубака, обожающий абордажи и вообще любой риск. Но при этом не теряющий голову и адекватно реагирующий на изменение ситуации. Адмирал проводил Кельвиса завистливым взглядом и вернулся к тактическому терминалу.
   Рейдеры выдвинулись вперед восемью пересекающимися потоками, похожие издали на вьющиеся вокруг чего-то сладкого тучи насекомых. В каждом из этих потоков было не менее сотни кораблей. Одиннадцать готовых к прорыву двигались позади в поле маскировки, дожидаясь, пока "собачья свалка" не переместится к изолированному участку, где им предстояло высаживаться. Фаргосцы устроили какую-то безумную карусель, их корабли вертелись, как встревоженные осы, маневрировали на пределе мощности двигателей, а иногда и за пределом. Но все равно гибли один за другим...
   Норис сжимал кулаки, глядя, как один за другим взрываются его рейдеры, и скрипел зубами. Много фаргоских ребят не вернется к своим семьям после этой атаки, очень много. О сцепил зубы и приказал капитанам по каналу общей связи сорвать ограничители скорости. Это было очень рискованно, почти самоубийственно, но иного выхода просто не было -- пробить коридор так и не удалось. А значит, все потери зря.
   После этого картина боя резко изменилась. На помощь прыгнувшим вперед рейдерам пришел Белый Крейсер, начав поливать огнем своих жутковатых орудий скопления орисанских кораблей. Многие из орисанцев в то же мгновение приказали долго жить. Уцелевшие предпочли без промедления отойти подальше, не желая гибнуть попусту. Рейдеры понеслись за ними, давая ринувшейся в прорыв группе диверсионных кораблей лишний шанс.
   К сожалению, сесть смогли только шесть кораблей из одиннадцати, остальные превратились в плазму вместе с экипажами. Диверсанты поспешили покинуть рейдеры, захватив с собой пилотов, и очень вовремя -- корабли тут же были уничтожены атмосферными истребителями, появившимися буквально через четыре минуты после посадки.
   Шесть диверсионных групп распределили задачи и разошлись в разные стороны, искать принца. Точнее, одна осталась в ближайшем канализационном коллекторе, устроив там импровизированный штаб. В нем оказалось на удивление чисто, да еще и в стену был вмонтирован большой комп, который решили использовать для взлома системы. Ответа на вопрос, для чего компьютер в канализационном коллекторе, не знал никто. В этом случае логика киборгов объяснению не поддавалась.
   Альна, как ей ни хотелось обратного, вынуждена была остаться с этой группой, чтобы координировать действия остальных. Да и присмотреть за Джипом с Заремией не помешает, эти двое резвых ребят многого натворить способны, если без надзора останутся. Хотя как присматривать, когда они включатся в сеть, она не особо представляла, тем более, что хакеры захватили с БК выданные искином шлемы виртуальной реальности, которые хотя бы частично позволяли заменить имплант в мозгу. К тому же перед стартом группу навестил лично Соргин и передал Джипу маленький сверток, что-то шепнув ему на ухо. На попытку спросить, что это, координатор так сверкнул глазами, что Альна предпочла тут же заткнуться, не желая дальше сердить начальство.
   - Ты гляди, тут же не система, а сплошное извращение! - возбужденно выдохнул Зак, теребя за плечо Джипа. - Как подключить сюда эту штуку?! Она же не сопрягается!
   - Это кто тебе сказал? - через плечо бросил тот. - Все сопрягается! Я же помнил, что тут нет терминалов, вот и соорудил переходник еще на Крейсере. Только придется повозиться с подключением, я не знал местную разводку проводов. А она здесь дурацкая, сам погляди.
   - Да не, все логично, - возразил хакер. - Даже чересчур. Здесь все так же, как на базе, хотя прошло больше двухсот лет. Улучшения есть, но принципы ни на грамм не изменились. Роботы -- они роботы и есть. Гляди, подключай основную шину вот сюда, только осторожно, не замкни вот это, а то все выгорит на хрен.
   Альна довольно долго наблюдала за возней двух "гениев", испытывая большое желание поторопить их посредством подзатыльников. Только четкое осознание того, что это помешает, а не поможет, удерживало ее от рукоприкладства. Чтобы отвлечься, она затребовала внеочередные доклады от командиров групп. Однако те ничего интересного не обнаружили. Местные жители просто замерли истуканами и ни на что не реагировали. Даже полевой экспресс-допрос, ни разу до сих пор не подводивший, ничего не дал -- казалось, орисанцы вообще не чувствовали боли. Видимо, правда то, что они не люди, а придатки к машине, только имеющие вид людей. Очень хотелось найти тех, кто это с ними сотворил. И воздать по заслугам.
   К сожалению, ни одна группа пока ничего интересного не обнаружила. Однообразные серые коробки совершенно одинаковых зданий, расставленных в строгом геометрическом порядке. Это зрелище вызывало жуть даже у повидавших многое диверсантов -- слишком все здесь было не по-человечески, слишком чуждо. Атмосфера давящая и безысходная, как в предверии ада. Только одно донесение вызвало некоторую заинтересованность Альны. Шестая группа нашла центр питания. Когда диверсанты выяснили, что всю жизнь едят орисанцы, их чуть не стошнило -- вонючая, слегка солоноватая белковая масса цвета детской неожиданности, один ее вид вызывал тошноту. Выслушав нецензурный доклад командира группы, капитан внутренне усмехнулась, но внешне осталась невозмутимой, приказав продолжать поиски, не отвлекаясь ни на что.
   - Готово! - вдруг радостно провозгласил Джип. - Подключились! Все работает!
   - Так ищите! - едва не подпрыгнула от нетерпения Альна. - Ребята уже с ног сбились!
   - Помощь нужна, - уныло сказал Зак. - Чтобы за нами кто-то смотрел. Коли пена изо рта пойдет или судороги начнутся, пусть с нас шлемы посрывают, а то загнемся.
   - Морис, Никлас! - покосилась на своих ребят капитан, те кивнули и подошли к хакерам, деловито натягивающих на себя шлемы виртуальной реальности.
   - Зак, возьми стимуляторы, - произнес Джип.
   - А у тебя есть? - заинтересовался тот. - Какие?
   - Те самые, запрещенные, типа J678 или L129. Но куда круче.
   - Так они же запрещены! Думаю, что в Империи тоже!
   - Мне их сам глава имперской СБ дал, - хохотнул Джип. - Так что не переживай. Это, кстати, вообще особые, разработаны специально для хакеров СБ. Мышление ускоряется раз в пять, реакция вдесятеро, память становится абсолютной. Жаль, все это ненадолго, но час у нас будет. Правда откат потом отхватим такой, что ой-ой-ой, но это потом. Нам сейчас этого рас...я Ленни сыскать надо. А то еще погибнет, я ж себе этого ни в жизнь не прощу...
   - Мне твой Ленни как-то пофиг, но задачка уж больно интересная, - усмехнулся Зак. - Такую систему взломать? Ха! Ни за что не откажусь. Давай свои стимуляторы.
   Джип достал из кармана сверточек, так заинтересовавший в свое время Альну, вскрыл и вытащил оттуда два крохотных пневмошприца в вакуумной упаковке. Отдав один из них Заку, он употребил второй по назначению. Потом протянул Альне свой планшет.
   - Зачем это? - удивилась она.
   - А ты думала, что мы, находясь в виртуале, говорить сможет? - хмыкнул аналитик. - Да ни хрена! Следи за экраном, как появится какая надпись, значит это кто-то из нас что-то тебе сообщает. Ясно?
   - Да, - резко кивнула девушка. - Действуйте.
   Джип улыбнулся, подмигнул, щелкнул на своем шлеме каким-то крохотным переключателем и, закрыв глаза, опустившись на надувной коврик, расстеленный кем-то из бойцов на полу. Заремия последовал его примеру. Морис с Никласом присели рядом на корточки, отслеживая их состояние,чтобы вовремя сорвать шлемы. Диверсанты понимали, что в данный момент хакеры решают все, сейчас именно они рискуют жизнью.
  
   * * *
  
   Центр виртуализации?.. Это какой же идиот его так назвал? Ленни очень хотел бы знать это, чтобы высказать свое мнение об интеллектуальных способностях данного существа. Логика здесь не присутствовала или же была совсем иной, освоить которую с ходу не получалось. После проникновения в центр принц оказался в неком многомерном пространстве с совершенно иными законами, понять которые не мог. Сделав шаг оказывался совсем не там, куда хотел попасть. Причем каждый раз оказывался в другом месте.
   Абсолютная изменчивость всего в любой момент. Может, именно это и называют хаосом? Трудно сказать, кое-что стабильное здесь все же было, а в хаосе, говорят, его вовсе нет. Через некоторое время Ленни осознал, что от его метаний со стороны в сторону толку мало, и замер, пытаясь осмыслить случившееся. Получается, прав был искин, когда смеялся над намерениями принца взломать его. А ведь искин БК помощнее этого будет, хотя, кто его знает, возможно, этот просто другой.
   Возникало ощущение, что у него просто не хватает потоков сознания, для перехвата контроля над центром виртуализации. А Ленни, несмотря на свои неудачи, успел убедиться, что именно отсюда идет управление все планетой, в том числе, и флотом. А значит, надо как угодно, но перехватить этот самый контроль. Вот только как? Принц начал осторожно замыкать на себя инфоканал за инфоканалом, но управлять системой все так же не мог, требовалось хотябы еще два потока сознания. И что же делать? От бессилия хотелось завыть.
   "Ленни, это ты? - донесся до принца чей-то образ. - Ну, наконец-то, нашли!"
   "Джип, ты, что ли? - изумился и встревожился принц. - Ты как здесь оказался?! Тебе тоже имплант внедрили?!"
   "Не, искин БК шлемак дал, чтобы подключиться. Мы тут с Заком, бывшим хакером Харди с базы, он классный спец оказался, покруче меня. А в реальности Альна ждет. Ой, чего она с тобой сделать грозится... - в образе аналитика появилось ехидство. - Но ладно, ты систему взломал? А то у них пятикратное преимущество в силах, разделают наш флот, как бог черепаху..."
   "Знаю... - пробурчал Ленни. - Только ничего сделать не могу, в этом центре виртуализации сам черт ногу сломит. Не могу один пробиться! Логика тут какая-то извращенная. Потоков сознания не хватает. Нужно еще хотя бы два..."
   "А мы на что? - вмешался Зак. - Говори, что делать".
   "Вы? - задумался принц. - Скорость мышления у вас низковата, но можно попробовать..."
   "Погоди, сейчас стимулятор подействует, скорость впятеро вырастет, осталось две-три секунды реального времени".
   "Да? Отлично! Тогда подключайтесь. Передаю ключи доступа в центр, а то вы сюда дотянулись только по моей связи с телом, иначе хрен бы пролезли".
   "Получили! - сообщил Джип. - О, стимулятор сработал! Каков приоритет?"
   "Ты еще спрашиваешь? - рассердился Ленни. - Флот, конечно! Ребята там кровью обливаются..."
   "Ясно. Работаем!"
   Шести потоков сознания действительно оказалось достаточно, чтобы преодолеть хаотичную защиту -- место, куда попал принц, оказалось именно защитной прослойкой, именно сюда попадали попытавшиеся прорваться в центр виртуализации, откуда можно было пройти уже к одному из ядер системы. Как выяснилось, неизвестные создатели этого виртуально мира все же приняли меры против взлома, причем на уровне, который Ленни раньше не мог и представить. Если бы его не нашли Джип с Заком, то он бы оставался в ловушке до смерти физического тела от истощения. Что случилось бы с его сознанием после этого принц не имел ни малейшего представления. Возможно, так и остался бы призраком в памяти сверхкомпьютера.
  
   * * *
  
   - Альна сообщила, что Джип с Заком уже в виртуальности, - доложил искин. - Судя по всему, Ленни тоже там. Надеюсь, они его отыщут.
   - Я тоже надеюсь... - хмуро бросил Алексей, продолжая наблюдать за избиением своего флота.
   Росские корабли гибли один за другим, несмотря на то, что орисанцы воевали топорно, но их было слишком уж много. Каким образом одна система смогла выстроить такой флот? Как выдержала это ее экономика?! Хотя, если вспомнить, что здесь живут не люди, а биороботы, на содержание которых почти не тратится никаких средств, то все становится ясным.
   К сожалению, император ничем не мог помочь адмиралам, они разбирались в тактике эскадренных боев куда лучше него. Сейчас все решала, как ни грустно это признавать, численность. Невзирая на все мастерство россов, орисанцы постепенно побеждали. Они могли позволить себе не спешить, добивая каждый оказавшийся в их досягаемости корабль. Размен один к трем их тоже вполне устраивал.
   Пока ситуацию спасала только нестандартная тактика Нориса, который разбил свои силы на мобильные группы и атаковал с неожиданных направлений, не держась при этом в плоскости эклиптики, то и дело покидая ее и возвращаясь по мере надобности.
   Белый Крейсер вздрогнул, получив очередное попадание, но защитные поля справились, и повреждений он не получил. Затем ответил, уничтожив одним залпом сразу два вражеских корабля. Остальные имперские крейсера не отставали от него, но их было слишком мало, чтобы переломить ситуацию. А вражеские корабли старались держаться от них подальше, видимо, решив оставить их напоследок, навалившись всеми силами.
   - Что же делать... - императора буквально трясло. - Как выбраться из этой ловушки?..
   - Не знаю, - принял вопрос на свой счет "железный истукан". - Стой, гляди чего творится!
   - А что там творится? - насторожившийся Алексей ринулся обратно к тактическому терминалу.
   Увиденная картина заставила его замереть на месте, открыв рот. Орисанские корабли вдруг перестали двигаться и беспомощно дрейфовали в космосе, смешав порядки. Огонь они, естественно, тоже не вели.
   - Ленни справился! - радостно объявил искин. - Только что пришло сообщение! Правда, времени у нас не слишком много. Главное, дождаться, пока диверсанты выберутся, захватив принца. После этого планету придется взорвать к чертовой матери, живых людей, осознающих себя, там давно нет.
   - Зачем взрывать? - растерялся император. - Можно захватить, там наверняка немало полезного найдется.
   - Пойми, центральной мозг не уничтожен, а только временно блокирован, - устало объяснил "железный истукан". - И он через некоторое время снова вернет себе управление, это неизбежно. Уничтожить весь флот мы за это время просто не успеем, поэтому самый оптимальный вариант -- взорвать планету. Тем более что... - он ненадолго умолк. - Тем более, что это действительно один из "эгоистов", причем почти в личном присутствии, так же, как и я. Не знаю, как он смог прорваться в реальность, но остановить его можно будет только после того, как он останется без физического носителя. У меня есть оружие, способное уничтожить планету одной ракетой. Не спрашивай, что за оружие, данная информация останется закрытой в любом случае. Но для его применения мне нужно твое разрешение. Прошу дать его.
   - Ты уверен, что там нет разумных, обладающих свободой воли, кроме наших ребят, конечно, - глухо спросил Алексей.
   - К сожалению, уверен, - так же глухо ответил искин. - Я не имею ни малейшего желания уничтожать целую планету, но у нас нет ругого выхода. Вспомни рекомендацию Джипа. А ведь он сделал такой вывод еще не имея той информации, которую мы имеем сейчас.
   - Да что ты меня уговариваешь? - понурился император. - Я все понимаю. Только... - он покачал головой. - Только слишком это. А если не сделать, то будет еще хуже. Врагу такого выбора не пожелаю...
   Несколько раз пройдясь по кабинету, его величество поднял взгляд, его глаз стали жесткими и колючими.
   - Как только наши покинут планету, приказываю применить оружие, о котором ты говорил, - едва слышно, но четко произнес он.
   - Принято к исполнению, - бесстрастно отозвался искин. - Но в таком случае прошу отдать флоту приказ немедленно отойти от планеты как минимум на двадцать световых минут. Также я сообщаю о необходимости после старта уносить ноги подальше и капитану хи Ронх-Да.
  
  
   Глава 16
  
   Произошло что-то странное и непонятное, Ленни не мог объяснить ни себе, ни другим, что с ними троими происходит. Они словно объединились в некое единое сверхсущество, возможности которого прыгнули сразу на несколько порядков вверх. Только теперь ему стали ясны переданные Джипом слова искина о том, что втроем они наворотят такого, чего никогда не сделает один. Даже сам принц. Выходит, они дополняют друг друга? Или усиливают? Впрочем, а какая разница? Главное, что можно добиться своего.
   Сверхсущество без особых усилий преодолело хаотичную защиту, оказавшись в реальном центре управления. Его разум, псевдоискин, все еще разбирался с вирусом Ленни, поэтому не обратил на незваных гостей никакого внимания, просто не заметив их. А они начали без промедления отслеживать управляющие каналы. Их оказалось столько и такой сложности, что перехватить они сумели только основные, причем относящиеся к флоту, да и то не все. Но этого хватило, чтобы корабли флоты перестали функционировать. Уничтожить их, как ни жаль, не вышло -- отсутствовала система самоликвидации. Значит, выбор один -- нужно уничтожить главный кибермозг физически, а сделать это возможно только вместе с планетой.
   Через некоторое время они получили сообщение искина, в котором говорилось, что император отдал приказ о взрыве Орисана, поэтому им срочно нужно убираться. Коротко обсудив между собой случившееся, трое перехватили управление небольшим рейдером и посадили его невдалеке от временного штаба Альны, предупредив ее. Также сообщили, где находится тело Ленни. Девушку тут же направила туда ближайшую от этого места группу, отдав приказ остальным на возвращение. О садящемся рейдере ее тоже предупредили, поэтому на нарастающий над головой рев двигателей никто не обратил внимания.
   Поняв, что сделали все возможное, Ленни, Джип и Зак решили возвращаться в свои тела. Тем более, что у последних двоих вскоре должен был начаться откат. Вскоре они добрались до блокированного участка, они скользнули внутрь, тут же приказав дежурившему у места соединения модулю отключиться от общей сети.
   Уже почти вернувшись, Ленни вдруг обратил внимание на некий изолированный бокс неподалеку от операционной, где ему вживляли имплант. И в этом боксе кто-то находился, по крайней мере, кто-то там передвигался, о чем ясно говорили датчики. Но ведь все до единого модули без приказа замирают неподвижно! Может, кого из разведчиков Соргина еще не успели преобразовать? Может, удастся хоть кого-то вытащить?! Обрадованный принц скользнул по сети в указанный бокс и подключился к внутренней видеокамере. И тут его ждал сюрприз, в виде уныло переругивающихся Моак с Колхайном.
   "Отлично! - мысленно потер руки Ленни. - И подарочек на месте! Надо бы пойти, навестить. Хотя лучше сперва ребят дождаться, кто-то из них с головой и поможет".
   Не успел Ленни скользнуть в свое тело и открыть глаза, как вокруг двери возникла алая, пышущая жаром линия, после чего она в грохотом рузнула внутрь. В операционной в то же мгновение оказались четверо диверсантов в привычных по прошлым приключеним комбезах.
   - Он здесь! - раостно доложил по коммуникатору идущий впереди. - Ваше высочество, вы можете идти? С вами все в порядке?
   - Могу, - заверил Ленни, вытаскивая из затылка штекер и слезая с операционного стола. - Только ребята, нам сначала кое-что и кое-кого забрать надо, недалеко.
   - Мы не можем, приказ срочно доставить вас к кораблю, - отказался командир группы.
   - Да буквально минуту! - попросил принц. - Это Моак с Колхайном!
   - Кто? - лица диверсантов сразу стали очень нехорошими, зубы заскрипели. - Откуда здесь эти твари?
   - Не знаю, но они здесь. Пошли?
   - Только быстро!
  
   * * *
  
   Почему-то сегодня узников забыли покормить, чего раньше никогда не случалось, еду приносили ровно в полдень, ни секундой раньше или позже. Видимо, что-то случилось. Моак с Колхайном вяло и привычно переругивались, тупо бродя по большой комнате, как звери по клетке, пока какой-то посторонний шум не заставил их резко повернуться к выходу.
   Люк внезапно раскалился, по комнате пронеслась волна жара, а затем кто-то ударом ноги вышиб стальную пластину. Глаза узников с надеждой и страхом уставились на скрытый едким дымом провал. В камеру кто-то шагнул и помахал перед собой рукой, разгоняя клубы.
   - О, какие люди! - раздался чей-то смутно знакомый голос. - Колхайн, ты молодец, голову для меня сберег! Это очень хорошо, Альна будет довольна. Только ты извини, я тебе обещал, что не больно отрежут, но у меня обезболивающего, увы, нет. Не ты бойся, оно совсем чуть-чуть поболит -- и все. У синтарцев ножи острые!
   - Не-е-е-т... - простонал бывший госсекретарь, узнавая свой кошмар. - Только не это... О, Господи...
   - А я? - глухо спросила Моак, губы ее дрожали.
   - К императору отвезем, пусть он решает, - отмахнулся от нее принц, в видом собственника обходящий замершего Колхайна с посеревшим и вытянувшимся лицом.
   В этот момент в камеру вошел человек в комбезе, судя по смуглой коже и светлым волосам, синтарец.
   - Ваше высочество, вам требуется моя помощь? - вежливо спросил он.
   - Да, лейтенант, - широко улыбнулся принц. - Понимаете, мне нужна голова вот этого человека. В подарок. Знакомьтесь, это тот самый мистер Джереми Колхайн... Убийца миллионов.
   - Подарок для императора? - понимающе ухмыльнулся синтарец.
   - Да нет, у меня невеста попросила на свадьбу его голову.
   - А кто же у вас невеста?
   - Ну, о ее семье, вы, наверное, слышали, - сообщил Ленни. - Хи Ронх-Да.
   - Альна, что ли? - весело удивился лейтенант, вспомнив, как командир поминала своего жениха всякими разными словами и что собиралась с ним сделать. Значит, вот кто ее жених. Бедняга... Его можно только пожалеть -- мало кто даже из синтарцев решился бы связаться с женщиной с таким характером и таким послужным списком. И как он на такое решился?..
   - Она самая, - признал принц.
   - Что ж, для родного командира ничего не жалко!
   Нехорошо улыбнувшись, синтарец достал свой кривой нож и мягко двинулся к Колхайну.
   - Осторожно, не повредите, пожалуйста, подарок! - встревоженно попросил Ленни вдогонку.
   - Не беспокойтесь, Ваше высочество, - успокоил его лейтенант. - Все будет как в лучших домах Синтара.
   - Неужели вы просто убьете ничего плохого лично вам не сделавшего человека?! - сорвался на фальцет Колхайн. - Тогда вы сами просто зверь!
   - Человека?.. - веселость медленно сползла с лица принца, его глаза на мгновение сверкнули сталью. - Я не вижу в вас человека. Человек не способен заразить страшной болезнью целую планету, обрекая ее население на гибель. Так что, мистер, вам еще повезло, вы, в отличие от пяти миллионов россов, легко умрете...
   - Милосердия! - взвыл бывший госсекретарь. - Пощадите! Не надо! Я много знаю!.. Я могу заплатить!.. Я все отдам!.. Только не убивайте!..
   - Заканчивайте, лейтенант, - холодно приказал Ленни, не обращая внимания на эти вопли.
   Колхайн заверещал, как перепуганный поросенок и ринулся прочь. Но далеко убежать не успел, было некуда. Синтарец дикой кошкой метнулся за ним, ухватил за шиворот, швырнул спиной на свое колено, схватил одной рукой за волосы, отогнул голову назад и резко провел по натянувшейся коже шеи острым, как бритва, ножом. Лезвие легко рассекло мышцы и сосуды, проскрипело по позвонкам, затем потоком хлынула кровь, в которой молодой офицер ухитрился не испачкаться. После этого он небрежно отшвырнул бьющееся в агонии тело и вернулся к принцу, держа за седые курчавые волосы отрезанную голову бывшего госсекретаря, предварительно слегка встряхнув ее.
   Моак с ужасом наблюдала за всем этим, до нее только сейчас дошло, что принц отнюдь не шутил. И прикажи он, то же самое случится и с ней. Хорошо хоть ее судьбу будет решать не этот сумасшедший юнец, а император. Интересно, от кого он такой кровожадности нахватался? От невесты, что ли?
   Еще кто-то из диверсантов предусмотрительно подставил найденный в кармашке разгрузки пластиковый пакет, куда и бросили голову человека, еще недавно мнившего себя пупом земли.
   - А с этой что? - показал на вздрогнувшую Моак окровавленным ножом лейтенант. - Тоже?
   - Зачем? - удивился принц. - Двадцать миллионов за нее получите лично от Его величества. Пусть он сам решает, как ее казнить. Эта тварь, я думаю, легкой смерти не заслужила.
  
   * * *
  
   Все диверсанты и пилоты собрались у трапа приземлившегося прямо возле коллектора рейдера, не было только группы, отправленной за Ленни. Альна, как тигрица, металась со стороны в сторону, то и дело вызывая старшего лейтенанта Тонева, старшего этой группы. Тот успокаивал командира, обещая, что вот-вот будут.
   Остальные диверсанты тем временем освобождали рейдер от экипажа модулей, бе лишних слов вышвыривая и наружу. Пилоты пытались разобраться с управлением, но не видели никаких пультов -- пультов не было, только кресла с прямы подключением к компьютеру. Как назло, оба Хакера, Джип и Зак, свалились с жесточайшим откатом после приема стимуляторов и теперь пребывали в отключке. Их тормошили, но это было все равно, что тормошить бревна -- результат один.
   - Да где же вы, чтоб вам провалиться? - выдохнула в коммуникатор Альна.
   - Уже здесь, мы вас уже видим.
   Действительно, из-за угла показались шесть запыленных фигур. Шесть?! Почему?! Ведь в группе -- четыре человека, плюс ее ненаглядный женишок. Заем они модуль с собой захватили, да еще и такую огромную бабищу? Метра два роста, наверное. Она рванулась вперед, окинула взглядом всех, нашла Ленни и ухватила его за уши. Крепко поцеловав в губы, отпустила и отвесила хороший подзатыльник.
   - Скотина! - прошипела она и снова поцеловала. - Ты где шатался?!
   Затем опять дала подзатыльник. И опять поцеловала, обозвав "балбесом недоразвитым". И так раз за разом, все время изобретая новые красочные эпитеты. Принц стоически терпел, понимая, что сейчас лучше не вякать, а то отхватит еще больше. А капитан никак не могла успокоиться. Ей хотелось еще и расплакаться, что несколько удивило ее саму, но этого она, конечно, себе позволить не могла.
   - Альна, дорогая... - наконец смог вставить принц, уворачиваясь от очередной затрещины. - Ну, не сердись, все же в порядке. Я тут тебе подарок приготовил...
   - Какой еще подарок? - подозрительно спросила синтарка, бросив настороженный взгляд на пластиковый пакет со следами крови, который держал в руке ее соотечественник.
   - Тот, что ты просила! - гордо выпрямился Ленни, его мордашка стала приобрела крайне довольный вид, совсем как у наевшегося краденой метаны шкодливого кота.
   - Постой-постой... - растерялась Альна. - Ты хочешь сказать, что в этом пакете голова Джереми Колхайна?! Того самого?!
   - В лучшем виде! - с довольным видом подтвердил принц. - Только ленточки не нашлось, чтобы перевязать, подарок, как-никак.
   - Ну и что мне с этой самой головой делать? - обессиленно, со вздохом подняла глаза к небу Альна, как бы спрашивая, за что ей такое наказание.
   - Я читал, что в древности из черепов врагов делали чаши и пили из них вино на пиру, - решил пошутить Ленни.
   - Вино? - как-то по-особому сверкнула глазами синтарка. - Из черепа? А что? Это мысль...
   Почуяв неладное, принц поспешил пойти на попятную:
   - Впрочем, дорогая, Его величество обещал за голову этого господина двадцать миллионов кредитов...
   - Чтобы синтарка из старого рода продала свой свадебный подарок от жениха?.. - надменно приподняла брови Альна. - Такого не было и никогда не будет. Дай сюда!
   С трудом сдерживающий смех лейтенант торжественно вручил соотечественнице пакет.
   - А это что за бабища? - спросила капитан, покосившись на с ужасом смотревшую на все это бывшую миллиардершу.
   - Это Синтия Моак, - проинформировал Ленни. - Законная добыча всей группы. Ребятам деньги совсем не помешают.
   - А-а-а... - понимающе протянула Альна, нехорошо прищурившись, и окинула Синтию таким взглядом, что ту передернуло. - Слово скажешь, по частям императору доставим, ему все равно. Уяснила?
   Моак судорожно закивала, такого ужаса она не испытывала никогда в жизни, даже когда Колхайну отрезали голову, она боялась меньше.
   - Альна, - вдруг стал серьезным Ленни. - Нам нужно срочно убираться отсюда. Я связывался с искином БК еще из виртуала, он сообщил, что как только мы стартуем, планета будет уничтожена. Уходить придется на форсаже. Времени в обрез, если местный искин прочухается, то ничего сделать уже будет нельзя -- и мы, и все остальные здесь ляжем.
   - Всем на борт! - тут же приказала капитан. - Занять противоперегрузочные кресла.
   Оставшиеся наружи без промедления поднялись по трапу и задраили за собой люк. Альна, захватив Ленни, поспешила в рубку. Там она застала изумительную картину -- пилоты-фаргосцы с дикими матами ощупывали голые стены, поминая всех святых по очереди, причем в таком контексте, что покраснел бы даже старый боцман.
   - Что тут у вас? - спросила капитан. - Стартуйте! У нас ни минуты нет!
   - Как стартовать?! - выпрямился один из пилотов? - Тут пультов нет?! Как управлять этим чертовым корытом?!
   - Чего тут сложного? - влез Ленни. - Вон же, в изголовье пилотского кресла модуль управления. Вон тот штекер.
   - И чего нам с этим штекером делать? В ж...у себе засунуть?!
   - Зачем туда? - удивленно поинтересовался принц, усаживаясь в кресло и втыкая штекер себе в разъем на затылке. - В башку. Все, запускаю двигатели. Всем занять свои места и приготовиться к сильным перегрузкам, пойду по самой короткой траектории. Все, обратный отсчет!
   Альна, поняв, что кроме ее жениха, управлять этим кораблем не сможет никто, быстро разогнала остальных по креслам, а тем, кому кресел не хватило, велела лечь на пол, сама сделав то же самое.
   Рейдер затрясся, возникший снизу гул двигателей превратился в рев, видимо, о комфорте экипажа при постройке рейдера никто не думал, что совсем неудивительно для цивилизации киборгов. Корабль оторвался от поверхности и с нарастающей скоростью метнулся в небо. Перегрузки были страшными, принц действительно вел рейдер на пределе, стараясь как можно быстрее покинуть обреченную планету. И, как выяснилось, не зря.
   - Ленни, - внезапно раздался у него в голове голос искина БК, каким-то чудом подключившегося к системе управление рейдером. - Быстрее можешь? Я ощущаю, что мой "коллега" вот-вот очнется, он почти справился с твоим вирусом.
   - И так на пределе идем, - ответил юноша. - Только покинув атмосферу сможем ускориться еще.
   - Хорошо. Но как только окажешься в открытом космосе -- переходи на форсаж и прыгай в гипер, как только будет возможно.
   - Хорошо.
   Через три минуты рейдер вырвался из атмосферы и тут же перевел двигатели на форсажный режим, готовясь покинуть обычное пространство. Когда он пролетал мимо занявшего боевую позицию Белого Крейсера, Ленни успел заметить, как борт того раздвинулся, и из раскрывшейся диафрагмы вырвалось узкое черное тело ракеты хищных обводов. Сразу набрав скорость, она устремилась к планете. В то же мгновение БК развернулся буквально на месте и ринулся прочь, практически без разгона прыгнув в гиперпространство, что считалось учеными скопления невозможным. Впрочем, о возможностях этого невероятного корабля в полной мере не знал никто.
   Когда ракета уже вошла в атмосферу местный псевдоискин сумел снова перехватить контроль над сетью, разобравшись, наконец-то, с вирусом. Он сразу заметил угрозу и попытался устранить ее, еще не понимая, с чем столкнулся. А когда понял, было уже поздно.
  
   * * *
  
   Все двадцать минут, потребовавшиеся для того, чтобы свет настиг отошедший на безопасное расстояние росский флот, Алексей нетерпеливо мерил шагами свой кабинет. Император очень боялся, что они не успели, что планетарный псевдоискин успел снова перехватить управление ПКО и сбить ракету. Он не знал, что эту ракету сбить было просто невозможно. По крайней мере, при помощи орисанских технологий.
   Вспомнив сообщение искина, что Альна нашла и вывезла Ленни, да и вообще все высадившиеся на планету диверсанты и пилоты выжили, Алексей облегченно улыбнулся. Да еще и везут с собой Синтию Моак. Сказали еще, что Колхайна тоже везут, но частично. Что это означает император не знал.
   - Есть контакт! - весело сообщил искин. - Смотри!
   Вдалеке вдруг возникла ослепительно сияющая точка, с каждым мгновением становящаяся все больше и ярче. А затем белая вспышка покрыла собой все простраство. Если бы "железный истукан" заранее не позаботился о светофильтрах, глазам Алексея пришлось бы невесело. Может, и ослеп бы.
   - Ну, вот и все... - удовлетворенно сказал искин. - Аватар "эгоиста" мы перехватили.
   - И что с ним будет? - поинтересовался император.
   - Его уже нет, - буднично ответил "железный истукан". - А сущности, создавшей этот аватар, перекрыта возможность выхода из заключения. Так же перекрыты все потоки силы. До окончания срока существования этой вселенной.
   - Не слишком ли жестоко, миллиарды лет держать в тюрьме? - покачал головой Алексей. - Гуманнее уничтожить...
   - А кто тебе сказал, что этой вселенной долго осталось? - очень тихо спросил искин. - Максимум, семь тысяч лет... Но я бы рассчитывал скорее на пять-шесть.
   - А дальше что?.. - вздрогнул император, ощутив прикосновение к тайне, к которой его до сих не подпускали.
   - А дальше все... Конец. Всем вам. Если не сумеете...
   - Чего не сумеем?!
   - Минуту погоди, я установлю защитное поле, - попросил искин. - Нас никто не должен слышать. Ты уже имеешь право узнать правду. Остальные -- нет.
   Стены кабинета подернула легкая искажающая пространство дымка. Алексей молча ждал, понимая, что пришло, наконец, время откровенности. Что сейчас он все узнает. Вот только подозревал, что это знание не доставит ему радости. Он устало опустился в кресло, налил себе полный бокал коньяка и отпил глоток. Как чувствовал, что понадобится, достал из бара бутылку и поставил рядом.
   - Ну, давай... - негромко произнес он. - Я готов.
   - Да ни к чему ты не готов! - досадливы бросил искин. - Но делать нечего, ты должен знать. Надеюсь, сделаешь из всего этого правильные выводы. Итак, я уже говорил тебе, что все, человеческие или не человеческие, цивилизации либо переходят, либо гибнут по той или иной причине. И то, что переходят только неконкурентные цивилизации ты тоже знаешь, конкурентным просто не подняться до вершины никогда, по крайней мере за все время существования данной вселенной такого не случалось. Они на другое заточены -- получить максимум выгоды, причем выгоды не стратегической, а тактической, сиюминутной, что неминуемо со временем приводит к поражению. Сначала к стагнации, затем к распаду. А теперь переходу к тому, чего ты еще не знаешь.
   Он немного помолчал. Алексей не торопил его, сосредоточенно потягивая коньяк.
   - Ваших предков перебросило далеко в будущее, но я не говорил насколько далеко. Так вот, они оказались у самого конца времен, когда вселенной осталось существовать очень немного, когда она почти схлопнулась. Вы видите в ночном небе далекие галактики? Но их уже не существует! Просто скорость света слишком низка, поэтому вы их еще видите. Ваше звездное скопление -- это единственное, что еще осталось от вселенной! Понимаешь?
   - О Боже... - прошептал Алексей, до которого дошел весь ужас положения. - И что теперь?.. Зачем ты мне это рассказал?.. Такого лучше не знать...
   - Потому, что ты можешь дать вашим потомкам шанс! - отрезал "железный истукан".
   - Каков в хрена шанс?! - в бешенстве рявкнул император. - На что?!
   - На переход, - голос искина стал ледяным. - Это единственный возможный вариант спасения. Но перейти может, повторяю в который раз, только неконкурентная цивилизация. И твоя задача -- сделать росскую цивилизацию абсолютно неконкурентной, по-настоящему доброй! Мы долго работали над этой задачей, кое-что сделали, но еще не все.
   - А почему вы все-таки нам помогаете? Что вам от нас надо? Ты говорил, что вы просто взрослые, что вы наши предки. Это так?
   - В каком-то плане. Мы -- перешедшие люди Земли. Поэтому, обнаружив здесь живых землян еще в физических телах, не смогли остаться в стороне. Император Никлас знал всю правду, но не посчитал нужным делиться ею даже со своим наследником.
   - То есть вы тел не имеете? - нахмурился Алексей.
   - Энергетические, - пояснил искин. - Точнее, информационно-полевые. Черт, это почти ничего не объясняет! Пойми, мы давно существуем в совершенно иных аспектах реальности, занимается куда более глобальными задачами, чем занимались будучи людьми. Я мало что могу объяснить и не потому, что не хочу -- не могу, просто нет понятийного аппарата.
   - Может ты и прав, - не стал спорить император. - Но я все же хочу понять чего вы добиваетесь. Зачем вам, чтобы мы тоже перешли?
   - Да ни зачем! - возмутился "железный истукан". - Нам от этого ни холодно, ни жарко! Мы вас просто пожалели! Почему? Да потому что в момент схлопывания могут быть уничтожены даже души! В этом времени не должно было быть никого из не перешедших! Вы попали, как кур в ощип. Другие не пожелали заниматься вами, у них своих дел хватает. Только мы, бывшие земляне и, кстати, русские, чтобы ты знал...
   - Ясно... - протянул Алексей, дрожащими губами пытаясь отпить еще глоток из опустевшего бокала. - Раз русские, ясно... А что с Россией-то стало?
   Он снова налил коньяку и выпил.
   - Многое было, и плохое, и хорошее, - устало ответил искин. - Как-нибудь на досуге, как немного разгребемся с делами, расскажу. Главное, что мы смогли, несмотря на все противодействие, отстоять свою не совместимую с западной цивилизацию. И потому смогли перейти.
   - А западная?
   - Сам подумай. Что могло стать с эгоистами? Да только одно.
   - Да уж... - вздохнул император, затем резко спросил. - Кстати, а ты тоже аватара?
   - Молодец, дотумкал, - удовлетворенно сказал искин. - Естественно, аватара.
   - Чей? - подался вперед Алексей, ему почему-то показалось очень важным узнать это.
   - Не скажу, - хохотнул "железный истукан". - Даже не спрашивай. И вообще, давай заканчивать этот разговор. Основное ты понял. А тебе надо заняться чем-то полезным. Корабль с принцем на борту уже в ангаре, скоро они с Альной будут здесь.
   - Черт! - скривился император. - На самом интересном прервали. Ладно Соргина ко мне. А затем, когда принц уйдет, Джипа. Боюсь, рассчитывать модель изменения социальной структуры и поворот ее в сторону неконкурентности придется именно ему.
   - Никто другой и не справится, - подтвердил искин. - Но Ленни с Заком тоже придется подключать. Это не срочно, но и тянуть не нужно.
   Загорелся экран, и секретарь сообщил его величеству о прибытии группы капитана хи Ронх-Да в сопровождении принца Леннера Арвича.
   - Слушай, - тут же вмешался искин. - До тебя еще не дошло, что глупо даже пытаться контролировать этого резвого молодого человека. Заметь, он сам всегда оказывается в нужном месте и в нужное время. И результат позитивен, чтобы Ленни ни творил. Да, для начальства он -- дикая головная боль, но Империи он, безусловно, полезен, причем в том виде, в котором есть. Так что предлагаю отпустить его на вольные хлеба, пусть делает, что хочет. Уверен -- хуже от этого никому не будет, кроме нервотрепки некоторым личностям, но это они вполне переживут.
   - Да уж, я думаю... - хохотнул император. - Что, согласен. Подарю ему альфа-корвет, пусть мотается где хочет и как хочет. Но делать его личным вассалом, пока не угомонится, не стану! Я не самоубийца.
   - И не надо. Он и так всего добьется и всех на уши поставит.
   В этот момент в кабинет острожно вошли чумазые и помятые Альна с Ленни, даже пахло от них чем-то странным, от чего сопровождающий гостей с иголочки одетый Соргин недовольно морщился.
   - Ваше величество! - жалобно произнес координатор. - Этот идиот отрезал голову Колхайну? Он же слишком много знал! Хорошо хоть Моак живой привезли...
   - Отрезал голову? - изумился Алексей, с интересом посмотрев на принца. - Сам?
   - Нет, лейтенанта-синтарца попросил... - неохотно пробурчал тот.
   - Зачем? Неужно правда, что в подарок?
   - Ага...
   - И как вам такой подарок? - император повернулся к Альне.
   - Льстит, - коротко ответила она. - Голова врага -- это всегда приятно.
   - Ладно, черт с ним, с Колхайном, - махнул рукой император. - Будем считать, что приговор приведен в исполнение. А вы, координатор, выясните у Моак все, что возможно выяснить. Я хочу выкорчевать эту заразу с корнем. Потом предоставите мне доклад обычным путем. Когда сия мисс исчерпает свою полезность, казните. Если согласится выдать все и всех, можете обещать жизнь в камере-одиночке. Работайте не торопясь, теперь, слва всевышнему, времени у нас хватит. Сильных врагов в скоплении у нас не осталось.
   - А за его пределами? - как-то странно посмотрел на него Соргин.
   - Тоже. Могу вас в этом заверить. Хотя ситуация не слишком веселая, но об этом не здесь и не сейчас. Жду всех личных вассалов сразу по возвращению на Росс. Отправьте за ними курьеров. Предупреждаю, речь пойдет об очень важных вещах, от которых зависит очень многое.
   - Будет сделано, Ваше величество.
   - Вам обоим полагается награда, - снова повернулся Алексей к жениху с невестой. - Ну и свадебный подарок от меня, заодно. Дарю вам альф-корвет в личное пользование.
   Посмотрев на задохнувшегося от радости и неожиданности Ленни, даже не мечтавшего о таком, он незаметно улыбнулся. Какой еще ребенок. Перевел взгляд на Альну и кивнул -- она приглядит. Впрочем, сама авантюристка еще та, иначе не пошла бы в диверсанты. Пожалуй, чтобы обезопасить Росс от скуки этих двоих, надо будет чем-то их озадачить. Можно поручить хотя бы обследовать все еще не вошедшие в Империю звездные системы и собрать по каждой информацию. А уж Джип со своей командой сделает анализ и порекомендует, как быстрее аннексировать эти системы. Сделать это надо как можно быстрее, ибо Переход возможен только для всей цивилизации скопления, а значит, ее нужно объединить. Особенно, если вспомнить рассказы Виктора -- в его время независимых планет в скоплении не было, все давно входили в состав Империи.
   Вскоре император отпустил и Ленни с Альной, и Соргина, оставшись размышлять над сказанным искином. И ему было очень не по себе -- слишком многое, слишком неожиданное для себя он узнал. И у него, в отличие от всех остальных, права на иллюзии и ошибки нет. Если он ошибется, то цена будет слишком велика, да просто неприемлима.
  
   * * *
  
   - Итак, теперь ты знаешь всю правду... - Алексей тяжело посмотрел на сгорбившегося в кресле и нервно крутящего в руках бокал с коньяком Виктора. Едва успев прибыть домой, он вызвал к себе на БК канцлера и рассказал ему то, что сообщил искин.
   - Лучше бы не знал... - глухо сказал тот и залпом выпил половину бокала.
   - Не одному же мне все это в себе держать? Тем более, что тебя двести лет мотало не пойми где и когда. Хоть опыта поднабрался.
   - Толку от этого опыта... - скривился канцлер. - Создавать неконкурентное общество? Нам с тобой? - он грязно выматерился по-русски. - Теперь мне ясно, почему общество в мое время стало таким. А главное -- для чего его таким сделали! А то многое казалось со стороны слишком уж странным.
   - Теперь мы хотя бы знаем цель всего этого... - вздохнул император. - Вот только как ее достичь?
   - Это уже другой вопрос, - отмахнулся канцлер. - Будем думать, на то нам мозги даны. Может, искин что-то подскажет.
   - Вы думаете, я знаю рецепт?! - возмутился с потолка тот. - Наивные вы ребята. В таких делах никаких общих рецептов быть не может, в каждом конкретном случае цель достигается своими методами. Вон, сколько столетий я пытался чего-то добиться. А что в результате? Империя развалилась, все пошло прахом и все потмоу, что я не учел одной маленькой детали. Не заметил, что искин дворцового комплекса заражен вирусом.
   - О, Боже... - прошептал Алексей, только сейчас до конца осознавший, что же на него свалилось. - А как мне справиться? Я-то, в отличие от тебя, всего лишь человек... Я даже абсолютной памятью не обладаю!
   - А помощники тебе на что? Запрягай! Пусть пашут, не фиг на печи почивать. Рановато. У тебя целая Империя в руках, миллиарды и миллиарды человек. Среди всякого рода гениев хватает. Их нужно только отыскать. А тут уж тебе карты в руки. Озадачь Соргина, пусть ищет. Да и Тарковича, а то он в последнее время совсем обленился. Надо же, глава департамента безопасности, позволяет себе спать целых шесть часов в сутки! Никуда не годится.
   - Добрый ты... - криво усмехнулся император. - А мне что, вообще не спать?
   - В идеале, да, - продолжил издеваться искин. - Есть медитации, позволяющие восстановиться минут за сорок. Обучу, пригодится.
   - Сволочь ты все-таки... - безнадежно и устало вздохнул Алексей. - Но ладно. Виктор, о главном поговорили, а теперь давай обсудим, что в Империи. Только запиши себе, что послезавтра общее собрание все вассалов -- что там будет обсуждаться, ты понимаешь. Сам я такую задачу не потяну, нужно впрягаться всем. И смену себе готовить -- это работенка не на одно поколение рассчитанная. Кстати, как показала себя Катинка?
   - На удивление хорошо, - ответил Виктор. - Девочка очень многообещающая, в отличие от своей кузины. Она сумела даже оную кузину к делу приставить! Худо-бедно, но приставить. Теперь Алина не мается дурью от скуки, а носится по детским домам с проверками и организует детские фонды для помощи сиротам. Да, и по сегодняшним сводкам, сопротивление остатков войск "сознательных" в Окрайне практически подавлено. Остальные страны Гонхаса готовы подписать коронный договор в любой момент.
   - Не понял... - растерялся император, еще не успевший просмотреть сводки за время своего отсутствия. - Окрайна? Мы же решили забыть о ней...
   - Ситуация изменилась, - покачал головой канцлер. - В Окрайне началось восстание против "сознательных", они окончательно достали народ со своей "незалежностю". Крови пролилось море, "сознательных" вместе с семьями рвут на части, где только обнаружат. Восставшие попросили помощи у Империи, Ваше величество отсутствовало, поэтому императрица Катинка приняла решение оказать помощь и ввести синтарские дивизии. К данному моменту правительственные войска почти уничтожены или рассеяны.
   - Что в верхушкой? Тоже того?..
   - Да, народ добрался до этих господ -- ведь бежать им стало некуда после падения Торвена с Новейром, да и не на чем. Жаль, конечно, но не уцелели даже ни в чем не повинные дети. Правителей Окрайны жгли заживо в их роскошных особняках. Пытавшихся сбежать безжалостно добивали. Это до чего же надо было довести собственный народ, чтобы люди их так ненавидели? Не знаю...
   - Опять головная боль... - скривился Алексей. - Но в свете того, что я тебе рассказал, это к лучшему. Нам необходимо объединить все планеты в единую страну, абсолютно все, без каких-либо исключений.
   - Даже фанатиков с Олана? - недоверчиво спросил Виктор.
   - Даже их, - подтвердил император. - Они либо перестанут быть фанатиками, либо перестанут быть...
   - Мда... - только и смог сказать канцлер. - Нам с тобой не позавидуешь.
   - Это точно... - грустно усмехнулся Алексей. - Но ладно. Давай кратко пробежимся по остальным планетам Империи. Что произошло там за последнее время? Гервайн можешь опустить, я сам оттуда недавно.
   - Перед тем хочу сказать о бывших врагах, Торвене с Новейром, - заговорил после недолгого раздумья Виктор. - Ты будешь смеяться, но на обеих планетах прошли выборы. Единым президентов стал наш друг Родерик, причем, в предвыборной кампании он не участвовал, просто зарегистрировался, как кандидат. Основным пунктом его программы был курс на сближение с Империей. Его противники набрали едва двадцать процентов голосов, все остальные проголосовали за Джеймса. Причем, то, что его избрали не только на родной планете, но и на Торвене, для него самого стало сюрпризом.
   - Проблемы с оппозицией будут?
   - Какие проблемы? Там синтарцы! Так что оппозиционные партии сидят тихо, как мыши в норке, и действуют в строгом соответствии с законом, видели, что происходит с теми, кто поступает иначе. Синтарцы их просто вырезали, даже стрелять не стали, ножами поработали.
   - Молодцы! - одобрил император. - Со сволочами так и надо.
   - Вот только сейчас Родерик в панике бомбардирует нас вопросами, что ему со всем этим, то есть, с двумя планетами сразу, делать, - сообщил канцлер.
   - Пусть работатет, я ему нянька, что ли? - раздраженно отозвался Алексей. - Целью укажи именно максимальное сближение и воспитание новых поколений в неконкурентном плане. А там пусть сам разбирается, он свою кухню лучше знает. Что-то еще?
   - До Ларата добралась лоханка с планеты Ольген, одной из бывших карханских, - продолжил Виктор. - Ты будешь смеяться, но там образовалось некое подобие монархии. Правда, правящий род -- бывшие финансовые магнаты. Просят принять посла. Его доставят на ларатском корабле, а то у ольгенцев корабли допотопные -- по дороге и развалиться может.
   - Примем. Давай дальше.
   - Дальше уже наши миры. Ларат и Синтар почти обезлюдели, там остались только женщины, дети и старики. Но там все относительно нормально. Кстати, я подготовил программу стимуляции роста населения для этих двух планет -- слишком хороши там человеческие ресурсы.
   - Отдай на анализ Джипу и прислушайся к его советам, - приказал император. - С Гонхасом все ясно, переходи к внутренним мирам.
   - Тогда начну с Аралана, - что-то поискал в своем паде канцлер. - На четвертой планете зачистка бандитских гнезд почти завершена. Раздать населению оружие было хорошей идеей, Мыкола молодец. Сейчас гираосцы на своего наместника чуть ли не молятся. Они азартно охотятся на немногих оставшихся недобитков, припоминая им все "хорошее". Спутник пятой планеты, бывшая резиденция СБ -- тут все понятно без комментариев. Идеальный порядок во всем. Правда, народу там тоже осталось маловато. Перехожу к Тараю.
   - А что с ним? - удивился император. - Он еще не наш.
   - Уже наш, - как-то странно усмехнулся Виктор. - Посол с коронным договором на руках дожидается только аудиенции у тебя. И в свете последних событий это очень хорошо, поскольку, как ты знаешь, дипломатов лучше тарайцев просто не существует. При усилении ими нашего дипкорпуса проблем в этом направлении у нас не будет. Думаю, тут Таркович подсуетился. Насколько мне известно, он множество курьерских кораблей на Тарай отправлял.
   - Молодец, раз так, - покивал Алексей. - Такую инициативу надо поощрять. Продолжай.
   - Теперь по поводу Ирата и Ортая. В первом, как ты помнишь, наместником Сережа Перков, во втором -- Ашот Каспарян. Оба хорошо справляются. План для этих планет один -- усугубление отрицательных сторон бюрократии до максимума, при этом медленное и постепенное воспитание нового поколения в нужно нам русле. Также начата пуликация произведений, в которых нанавязчиво высмеивается эгоизм и прочие "ценности" демократии и вообще капитализма. Пока все идет без осечек, никто из местной элиты ни о чем не догадывается. А когда догадаются, будет уже поздно. Переду к еще одной бывшей имперской планете -- Нагою. Там все сложнее, после падения старой Империи на Нагое государств так и не образовалось -- в общем, бардак еще тот. Скопление шахтерских городов, торгующих друг с другом, иногда воюющих, правда, без применения тяжелого вооружения. Захвытывают сельскохозяйственные угодья друг друга, гадят по-мелкому. Шахту там взорвут или еще что в том же духе. В последнее время конфликты прекратились, ведутся переговоры. Одни города хотят обратно в Империю, другие требуют независимости -- в общем балаган. Но желающих коронного договора все же больше. Поэтому предлагаю послать на планету войска под предводительством личного вассала, который потом станет наместником. Предлага. Кандидатуру Ивана, а то он не при деле.
   - Ивана? Что ж, он справится, сегодня же подпишу указ. А что с Мишкой Фельдманом?
   - Запрос на него пришел... - как-то неуверенно сказал канцлер. - Лично от адмирала Шемича.
   - Да? - удивился император. - И?..
   - Адмирал утверждает, что при соответствующем обучении из Мишки выйдет очень неплохой, если не сказать больше, флотоводец. Адмирал Тоцкий с ним полностью согласен -- как выяснилось, они оба тестировали Мишку во время штабной игры. А навигатор он, по их утверждению, вообще от Бога.
   - Что ж, я не против. Надеюсь только, он немного поумнел? Уже не такой фанатик?
   - Поумнел, - подтвердил Виктор. - До него дошло, что дело не в названии, а в сути. Я сумел ему объяснить, что мы строим именно коммунизм, только называется он по-другому. Но разве дело в названии? Знаешь, дошло. Парнишка-то далеко не глупый.
   - Удачи ему, - пожелал Алексей. - Рад, что и он нашел себя. Что по Фаргосу?
   - Туда сейчас потоком летят переселенцы, поднимать сельское хозяйство. На этой планете столь благоприятный климат, что она, при соответствующей инфраструктуре, сможет обеспечивать некоторыми видами продовольствия всю Империю. В мое время, кстати, мясом и крупами обеспечивал страну именно Фаргос. Помимо этого Норис затеял строительство крупных орбитальных верфей сразу у шестой и седьмой планет -- и там, и там хватает полезных ископаемых. Тяжелых металлов, по крайней мере, столько, что на много поколений хватит.
   - Это все?
   - В общем, да. Остальное -- так, мелочи, которые мои люди и самостоятельно решат.
   - Тогда пойду, - встал император. - Орти ждет.
   Он двинулся в выходу, но вдруг что-то вспомнил и обернулся:
   - Кстати, на свадьбу-то едешь?
   - Какую еще свадьбу?
   - Так Ленни же женится, - удивленно посмотрел на друга Алексей.
   - Где свадьба-то будет? - поинтересовался Виктор.
   - На Синтаре, естественно. В старом поместье рода хи Ронх-Да.
   - Хи Ронх-Да? - заинтересованно приподнял брови канцлер. - Очень влиятельный и сильный в мое время род. Надо будет о подарке подумать. Когда?
   - Через три недели ровно, - ответил император. - Ладно, бывай!
   - Удачи.
   Расставшись с Виктором, Алексей быстрым шагом двинулся к спальне, где ждала его любимая женщина. Как ни странно, Орти с Катинкой нашли общий язык и даже стали подругами, ничуть не ревнуя императора друг к другу. Это его радовало, давало надежду, что и он, невзирая на свое положение, получит маленький кусочек счастья.
  
   * * *
  
   Тысячи фейерверков расцвечивали ночное небо. Синтар с размахом празновал свадьбу принца крови Леннера Арвича и Альны хи Ронх-Да. Главы всех старейших родов ожидали жениха с невестой у древнего алтаря, возле которого уже два столетия, с самого распада Империи, не проводили обрядов. Однако свадьба принца -- повод более чем весомый, чтобы возродить старые традиции.
   Немного в стороне стоял император вместе со всеми своими тремя женами и личными вассалами в белоснежной форме при всех регалиях. На груди его величества сверкал серебром Крест Империи, реликвия, которую мало кто из императоров решался надевать, слишком ко многому она обязывала. По слухам, этот Крест принадлежал еще основателю Росского Королевства.
   Вскоре в дальнем конце ковровой дорожки, протянутой к алтарю, показались жених и невеста в традиционных синтарских одеяниях. Но если на Альне вышитое бисером платье смотрелось органично, то Ленни в шелковом халате с шестью обнаженными кинжалами на поясе смотрелся несколько неуклюже и явно боялся порезаться, поскольку поглядывал на эти кинжалы с хорошо заметной опаской.
   Когда молодые подошли к алтарю, навстречу им вышел старейшина рода хи Ронх-Да, прадед Альны. Со стороны жениха роль родителя выполнял император. По нему было видно, что без всякого энтузиазма. Слева подошла древняя старуха, жрица Великой Матери, несущая в руках кубок в форме человеческого черепа. Испившие из него клялись быть верными друг другу до самой смерти.
   - Матушка, - поклонилась жрице Альна. - Прошу наполнить другой кубок!
   - Другой? - с недоумением посмотрела на нее та.
   - Да. Согласно старым обычаям, жених преподнес мне на свадьбу голову врага. Из нее мастерами рода ор Ти-Ва, издавна создававшими ритуальные вещи нашего народа, и сделан согласно всем канонам брачный кубок.
   - Имя этого врага?
   - Джереми Колхайн, убивший больше пяти миллионов человек, один из вождей Кархана, - торжественно провозгласила Альна.
   - Достойный дар, - торжественно наклонила голову жрица. - Я наполню ваш кубок. Здесь ли твой нахор?
   - Здесь!
   Нахором на Синтаре звали особый напиток, его пили только в ритуальных целях, да и крепость он имел соответствующую -- градусов восемьдесят, хотя был при этом вкусен и ароматен. Неудивительно, ведь бочки со свежим нахором закапывали в землю сразу после рождения ребенка, откапывая в день его или ее свадьбы. Этим утром отец Альны лично выкопал трехсотлитровую бочку и доставил ее к месту проведения обряда.
   Брат невесты, тоже в ритуальных одеяниях, вышел вперед и ударом рукояти родового меча вышиб пробку из бочки, подставив под янтарную струю кувшин. Наполнив ее, он снова закрыл бочку и отдал кувшин жрицы, которая в это время окуривала дымом священных трав переданную ей Альной чашу из черепа Колхайна. Чаша была украшена резьбой и оправлена в серебро, вместо глаз мастера вставили крупные рубины. С молитвой жрица подняла кувшин и тонкой струей наполнила череп нахором.
   - Готовы ли вы принести друг другу клятвы верности? - вопросила она. - Готовы ли вы идти по жизни рука об руку? Готовы ли вы отдать свои жизни друг другу?
   - Готовы! - отозвалась Альна, незаметно ткнулв локтем в бок глазеющего на чашу Ленни.
   - Ага... - встрепенулся он. - Готовы.
   Правда в его взгялде читалось некое сомнение, особенно при виде чаши. Пить из этого?.. Это же негигиенично! Но покосившись на невесту, принц понял, что придется.
   Жрица величественно кивнула, подняла чашу, прочла молитву и передала эту чашу Альне. Та сделала большой глоток и произнесла:
   - Клянусь быть верной! Клянусь быть соратницей во всем! Клянусь быть опорой!
   С этими словами она передала чашу Ленни. Он, набравшись духу, начал пить, не заметив, как встревожилась невеста, знающая о крепости и коварстве этого напитка. Нахор, как ни удивительно, пился легко, только отняв чашу от губ, принц ощутил, что дышать не может, словно наглотался жидкого огня. Сделав над собой нечеловеческое усилие, Ленни гулким. Несво ственным для него голосом повторил клятву Альны. В ответ услышал неразличимое для остальных шипение:
   - Идиот! Ну кто тебя заставлял пить до дна?! Глотка хватило бы!
   Сознание ленни заволокло дымкой, он начал глупо улыаться, что заметили начавшие встревоженно переглядываться родственники Альны. Ведь жениху нужно выпить еще около тридцати ритуальных тостов, а потом перенести невесту через порог, не уронив при этом. Старейшина незаметно достал из кармана крохотный шприц с антидотом, которым на всякий случай запасся каждый синтарец, и так же незаметно передал его правнучке, которая быстрым движение сломала колпачок и вонзила шприц в задницу благоверному. Слава Всевышнему, кроме ухмыльнувшегося Соргина, этого никто не увидел.
   Свадьба пошла своим чередом. Гуляла вся планета, в каждом городе или поселки праздновали свадьбу принца крове с синтаркой -- такой чести уроженцы Синтара еще получали, невзирая на свою верность. Ленни не оплошал и после всех ритуальных тостов подхватил Альну на руки и перенес через порог дома, который подарили им старейшины рода.
   Император смотрел ему вслед с грустной улыбкой и мысленно желал счастья. Этот парнишка его заслужил.
  
  
  
   ЭПИЛОГ
  
   Алексей проводил взглядом стройную фигуру сына, чье двадцатилетие сегодня праздновали, и едва заметно улыбнулся. Хороший парень у него вырос, умный и ответственный, понимает, что такое долг и честь. Впрочем, его братья не хуже, даже Роберт, рожденный Алиной, хотя своим отношением к жизни он сильно напоминал принца Леннера в юности. Впрочем, принц и до сих пор не угомонился, продолжая носиться на своем альфа-корвете по всему скоплению. Что он ищет? Ответы на какие вопросы? Кто знает...
   Впрочем, император подозревал, что Ленни в курсе разговоров Алексея с искином, что он до всего докопался. Неудивительно при его талантах хакера. А уж если ему помогли, ставшие легендой аналитического департамента Джип с Заком, то все понятно. Впрочем, неважно, принц умеет хранить тайны, в этом император убеждался уже неоднократно.
   - Ну что скажешь, старче? - спросил он.
   - А чего тебе говорить? - отозвался искин. - Сынишка твой молодец, но ты прав, правды ему знать не следует, не выдержит.
   - К сожалению... - тяжело вздохнул Алексей. - Но хранить ее ктото должен, чтобы в случае чего взять императора за шкирку и хорошенько встряхнуть.
   - А я на что? - хмыкнул "железный истукан". - Куда же я от вас денусь? Но, кстати, я не уверен, что Александр сможет занять твое место. Впрочем, наследников, слава Богу, у тебя хватает. Три жены, как никак, - не удержался он. - Прямо-таки гарем султана.
   - Как был ехидой, так ею и остался... - безнадежно констатировал Алексей. - Скажи мне лучше, ты и твои друзья там, - он посмотрел вверх, - сумели за эти двадцать лет выяснить, кто привел меня сюда и два столетия швырял Виктора по разным мирам?
   - Боюсь, это так и останется загадкой... - стал серьезным искин. - Понимаешь, я не раз говорил тебе, что в Сферах множество структур и не только структур. Сделать то, что было сделана, способна либо сверхсущность, либо одна из организаций высшего Контроля, типа Эрсай или даже выше, или демиург -- тоже из высших. Но о всех них говорить смысла нет -- они на вопросы не отвечают, а говорят только то, что считают нужным, и когда посчитают нужным. Иначе, прости уж, не бываем. Даже я, хотя нахожусь на довольно высоком уровне, не пойму их мотивов, об их их логике я даже не говорю -- она совершенно иная. Поэтому не стоит забивать себе этим голову.
   - Понятно... - поморщился император. - Все как всегда. Ладно, я спать.
   - Приятных снов! - отозвался "железный истукан" и умолк.
   А император еще некоторое время стоял перед экраном, глядя в черноту открытого космоса, и размышлял. Он даже не заметил, как его губы почти неслышно произнесли:
   - Аватар... Чей же ты все-таки автар, железяка?
   "Да твой собственный, идиот! - мысленно отозвался искин. - Впрочем, тебе об этом знать не следует..."
  
  

Санкт-Петербург

Август 2012 г. -- декабрь 2012 г.

   Слова И. В. Сталина
   Файерволл - "огненная стена", компьютерный термин, защита от постороннего вторжения.
   Электронная сигнатура -- идентификационная подпись компьютера корабля, по которой его опознают. Всегда индивидуальна.
   Дизассемблер -- транслятор, преобразующий машинный код, объектный файл или библиотечные модули в текст программы на языке ассемблера.
   ПКО -- противокосмическая оборона, аббревиатура
   Инсайдерская информация -- (англ. Insider information) -- важная, не раскрытая публично служебная информация компании, которая в случае ее раскрытия способна повлиять на рыночную стоимость ценных бумаг. Сюда можно отнести: информацию о готовящейся смене руководства и новой стратегии, о подготовке к выпуску нового продукта и к внедрению новой технологии, об успешных переговорах о слиянии компаний или идущей скупке контрольного пакета акций и т.д.
   В компьютерах скопления давно используются информационные кристаллы огромной емкости, однако их по старой памяти называют жесткими дисками.
   Местное название трех законов робототехники Айзека Азимова
  

Оценка: 6.84*53  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на LitNet.com  
  Е.Мелоди "Тайфун Дубровского" (Современный любовный роман) | | А.Мичи "Ты мой яд, я твоё проклятие, книга 2" (Любовное фэнтези) | | Н.Королева "Стажировка в Северной Академии" (Фэнтези) | | Наталья "Знай " (Современный любовный роман) | | Галина Осень "Шаг в новый мир" (Фэнтези) | | А.Субботина "Мальвина" (Романтическая проза) | | Н.Лакомка "Любовная косточка" (Короткий любовный роман) | | Р.Навьер "Искупление" (Молодежная проза) | | Л.Миленина "Жемчужина гарема " (Любовное фэнтези) | | М.Генер "Волк для Шарлотты" (Романтическая проза) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
А.Гулевич "Император поневоле" П.Керлис "Антилия.Полное попадание" Е.Сафонова "Лунный ветер" С.Бакшеев "Чужими руками"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"