Эльтеррус Иар: другие произведения.

Отзвуки серебряного ветра. Мы - верим! Предопределение

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь|Техвопросы]
Ссылки:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Ссылки
Оценка: 10.00*5  Ваша оценка:
  • Аннотация:
       Тайный орден постепенно меняет лицо обитаемой галактики. Но это очень непросто дается ему, даже при помощи бывшего врага - Дарва ис Тормена. Происходит что-то странное, словно кто-то невидимый и всемогущий стремится разрушить все, к чему приложили руки Аарн. А тут еще в придачу война с сильным врагом, пришедшим из другой вселенной, чтобы подмять всех под себя. Достижима ли победа? Кто знает. Ведь даже если достижима, то после нее тоже придется отдавать все свои силы, чтобы выжить и достичь вершин.

       Выложен ознакомительный фрагмент.


  -- Иар Эльтеррус
  -- Отзвуки серебряного ветра
  

Книга IV

Мы -- верим!

Том 2

Предопределение

  
   "Отзвуки серебряного ветра" -- это моя попытка найти выход из тупика, в котором оказался наш мир. Тупика подлости, жестокости и корысти.
   Искушенному читателю мир ордена Аарн может показаться несколько схематичным. Вполне возможно. Но мне важно было донести основную идею, а второстепенные детали и научная достоверность не имеют для меня особого значения.
   Меры веса, длины и времени в романе даны в привычных для русскоязычного читателя единицах.
   Новые термины объяснены либо в самом тексте, либо в сносках. Новые идиоматические обороты приближены к русским и, надеюсь, не вызовут у читателя затруднений.
   Все совпадения с реально существующими людьми или событиями случайны, роман с начала и до конца является плодом авторской фантазии.
  
  
  
   Покой убьет беспредельность.
   Мятежность укажет дорогу.
   Зияющая отдельность
   Тебя от велений рока
   Создаст тебе боль и волю,
   И ты никогда не узнаешь,
   Где воля становится болью,
   Где боль твоя верой станет.
  
   Не станешь иным, чем должно,
   Но в этом живет надежда,
   Что все, что нужно -- возможно,
   На стыке "после" и "прежде".
  
   Кто станет свободным -- вечен.
   Ведь вечность -- дитя свободы,
   А путь, что покоем мечен,
   Всегда -- тупик без исхода.
   Всегда -- лишь сон без рассвета,
   Всегда -- лишь надежда без веры...
   Но -- да хранят тебя Двери,
   Что выше и Тьмы, и Света.
  
   Их вспомнит святое сердце.
   И верой в Предназначенье
   Ты сможешь в пути согреться,
   Устав убивать сомненья,
   Устав побеждать рассудок,
   Что шепчет "твой труд бесцелен".
   Мир непостижим, как чудо,
   И трепетно беспределен.
  

Полина Черкасова (Мисти, Мистардэн)

  
  
  
  
  
  
  -- Глава 1
  
   Струи разноцветного тумана медленно переплетались, свиваясь в странные, абстрактные фигуры. Над ними шевелился на потолке лес черных, тонких щупалец, по нему синхронно с появлением фигур пробегали волны. В отдалении виднелись бугристые стены, из которых то и дело выдвигались и прятались обратно какие-то непонятные устройства. Откуда-то звучал почти неслышный перезвон серебряных колокольчиков. То тут, то там неожиданно возникали небольшие смерчики, некоторое время обегали огромный круглый зал, а затем исчезали. В воздухе висел пульсирующий полупрозрачный шар, сквозь стены которого виднелись фигуры нескольких человек.
   Сегодня в центральном Туманном зале Аарн Ларк собрался совет Безопасности тайного ордена. В него входило не очень много разумных, всего лишь два десятка, и не все смогли прибыть, оставить дела многим оказалось не на кого. Обитаемая галактика, как всегда, бурлила, в ней происходило много разных событий, и чаще всего нельзя было сказать, какое из них к чему приведет.
   Никита, только что появившийся в шаре общего сознания, поспешно подключился к биоцентру и поприветствовал собравшихся. Ему ответили Семен Ревель, Джон Расмер, Тина Варинх, Хото Мурашива, Нио Геркат-Хартон, Ник Фомичев, Рас Тонго, Эваль Релир кер Тарни и Николо Маттео-младший. Больше никого пока не было. Представители Гнезд Гвард сегодня не присутствовали, встреча с ними должна состоится через пару дней. Должны были еще прилететь альфа-координаторы по Драголанду и Паутинникам, Г`Лар Морет, зеленый дракон, и Рхуу-Марга, небольшой полупрозрачный арахн. Причем, оба в человеческих телах ради удобства общения -- для аарн, после второй экспедиции к Земле обретших способность к метаморфизму без использования ти-анх, преобразовать тело в любую форму было совсем несложно. Минут через пять они заняли свои места, тоже подключившись к биоцентру, использовав канал общего сознания.
   -- Всем здравствовать! -- появился в шаре Кержак Черный, одетый в свой обычный черный балахон.
   Орка не ждали, и его появление оказалось для собравшихся полной неожиданностью. Безопасники с недоумением переглянулись, видимо, что-то случилось, иначе самый сильный и опытный ментат ордена не удостоил бы их своим присутствием, ведь он все еще продолжал поиски Касры, которая в последние годы где-то пряталась, из-за чего Кержак постоянно нервничал и ворчал, рассылая во все стороны поисковые партии, снаряженные созданными им амулетами. Однако найти эльфийку пока так и не смог.
   -- Что-то случилось? -- не выдержал Никита, его эмообраз светился оттенками тревоги.
   -- Да нет, ничего такого, -- поспешил успокоить его Кержак. -- Просто почувствовал, что сегодня мне желательно с вами встретиться. Причины не знаю, но предчувствиям привык доверять.
   Координаторы переглянулись. Предчувствия мага такой силы и опыта? Им действительно следовало доверять. Вывод отсюда следует только один -- вскоре должно что-то произойти. Но что?
   Орк, тем временем, тоже подключился к общему каналу и сел несколько в стороне от остальных. Никита покосился на него, окинул взглядом коллег и начал совещание:
   -- Пришло время подбить итоги сделанного за последние восемь лет после обнаружения проблемы дестабилизации эгрегоров обитаемой галактики. Саму проблему мы локализовали еще тогда при помощи ис Тормена и кое-что исправили, по крайней мере, некого равновесия достичь удалось. Однако, исходя из последних донесений, снова начинаются неприятные изменения. В первую очередь хочу спросить: кто в последний год курировал Аствэ Ин Раг?
   -- Я, -- поднял руку Рас Тонго.
   -- Почему война с приверженцами старого пути все еще не окончена? -- пристально посмотрел на него альфа-координатор.
   -- Есть проблемы, и немалые, -- вздохнул моованец. -- Ни одной планеты у фанатиков не осталось, однако они не были до конца уничтожены, ушли в подполье и растворились среди населения, начав затем неограниченную террористическую войну против принявших учение Тали. В мирах Святой Иерархии ежедневно звучат взрывы, происходят убийства и похищения, проводятся тайные казни освобожденных рабов, записи которых выкладываются в общедоступную инфосеть с комментариями, что так будет со всеми, отступившимися от заветов Святого Благословенного. Царские спецслужбы зашиваются, многие их сотрудники запуганы и опустили руки. Мы помогаем, чем можем, но тоже не справляемся. Боюсь, придется идти на крайние меры.
   -- Что ты подразумеваешь под крайними мерами? -- приподнял брови Никита.
   -- Полную зачистку! -- отрезал Рас. -- Я другого выхода не вижу. Если этого не сделать, то лет через десять-пятнадцать в Асвэ Ин Раг произойдет полный откат к старым порядкам.
   -- Ты уверен?
   -- В этом уверены оперативные статистики Перлока Сехера.
   -- Почему ты раньше не обратился ко мне? -- нахмурился альфа-координатор.
   -- А смысл? -- устало посмотрел на него моованец. -- Я очень надеялся, что мы сможем справиться без зачистки. Но...
   -- Что?
   -- Не так давно окончательно стало ясно, что пока живы в достаточном количестве ревнители прежнего, эгрегор Аствэ Ин Раг не изменится в должной мере. Мне очень жаль это признавать, но не признать я не имею права. Расчеты Перлока и Биреда говорят о том же.
   -- Вот же проклятье! -- помрачнел Никита. -- Как думаешь проводить зачистку?
   -- Понадобится помощь двархов и спецслужб княжества, -- ответил Рас. -- Для начала следует на некоторое время установить блокаду и прекратить межпланетные перелеты внутри страны. Затем двархи будут последовательно сканировать каждую планету, находить ревнителей старого, а кэ-эль-энахские спецслужбы изымать их через гиперпорталы. Затем вывозить на безлюдную планету за пределы галактики, хотя в Ноарское скопление, там хватает пригодных к жизни миров. Причем все это нужно проделать в полной секретности, фанатики должны просто исчезнуть, причем желательно так, чтобы их исчезновение выглядело наказанием свыше. А то ведь к ним начинает прислушиваться молодежь, что чревато большими неприятностями.
   -- Ясно, -- поморщился альфа-координатор. -- Хорошо, мы с Семеном обдумаем этот вопрос и проконсультируемся с Перлоком. И с Дарвом ис Торменом, он мыслит совсем иначе, чем мы, может что-то подскажет. Но зачистку готовь, боюсь, ее все же придется проводить. Но не так, как ты описал, блокада будет лишней и заставит фанатиков залечь на дно. Или, что еще хуже, немедленно начать восстание. Так что будем думать.
   -- Хорошо, -- кивнул Рас.
   -- А что с твоей родиной?
   -- Да ничего, живет себе. Правда, только к текущему времени удалось относительно купировать ненависть моованцев к ордену, да и то не полностью. Мастер тогда совершил страшную ошибку.
   -- К сожалению, ты прав, эта ошибка нам очень дорого встала, -- тяжело вздохнул Никита. -- Кто конкретно из твоей команды занимается Моованом?
   -- Карина и ее ребята, -- ответил Рас. -- Работают вполне успешно, общество страны понемногу становится все более солидарным. Спешить с этим никак нельзя, мы постепенно меняем то одно, то другое. В Мооване к текущему моменту почти исчезла организованная преступность, да и ранее очень распространенные молодежные банды, например, полностью распалось движение эйкеров. Насилие становится немодным, на хулиганов смотрят с брезгливостью, как на известное вещество. В общественное бессознательное очень осторожно, посредством специально написанных и снятых книг и фильмов, вводятся идеи доброго отношения друг к другу, крылатости души, взаимопомощи и кое-каких других постулатов. До людей почему-то очень плохо доходят основополагающие законы мироздания: "Не делай другому того, чего не хочешь получить сам" и "Другому тоже больно". Не могу понять почему, ведь это же совсем несложно.
   -- Так значительно проще... -- горько усмехнулся альфа-координатор. -- Не нужно думать ни о ком, кроме себя. Мне очень жаль, но большинство обычных разумных -- эгоисты. Это надо четко понимать и не обманывать хотя бы себя. Изменить их может очень немногое. Мессия Тали -- тому пример. Но хорошо, с Моованом относительно понятно. Идем дальше. Кроуха Лхан?
   -- У нас все в относительном порядке, -- отозвался Нио Геркат-Хартон. -- Организация продолжает расширяться и брать под контроль все больше сфер жизни империи. После того, как на престол взошла новая императрица, частично разделяющая наши ценности, работать стало намного проще. Больше всего проблем доставляет продолжающееся противостояние между аристократией и чиновничеством. Я и сам, если помните, в свое время от него пострадал. Главным нашим успехом я считаю создание сети школ и высших учебных заведений для талантливых детей и молодежи, в них преподают исключительно аарн. Немалую помощь в этом оказал Барлик Фаннасанх, он все-таки гениальный воспитатель и сумел создать основанные на играх очень результативные методики обучения. Молодые люди, прошедшие их, обретают высокий этический уровень и становятся отличными профессионалами в избранных областях. Мы начали принимать их пока на низовые должности во все государственные структуры страны, со временем они эти структуры возглавят и преобразуют по разрабатываемой сейчас программе. На данный момент хвастаться особо нечем, но работа идет, и весьма успешно.
   Никита кивнул, Нио действительно работал медленно, но довольно результативно. За прошедшие с момента завершения войны Падения двенадцать лет он многого достиг. Кроуха Лхан сильно изменилась, простым людям в этой стране стало значительно легче жить, из них уже не выдавливают без жалости все соки, а если кто пытается это делать, то вскоре начинает сильно жалеть о своих поступках, получая черную метку Организации -- ее в империи боятся так, как не боялись ничего и никогда.
   -- Теперь Телли Стелл, -- перевел взгляд на Ника альфа-координатор.
   -- Да, Телли Стелл... -- брезгливо поморщился бывший красный комиссар. -- На редкость гнусная страна, не желающая меняться почти ни в чем, несмотря на все наши усилия. Единственное, чего удалось добиться, да и то благодаря нашим Мастерам Жизни, -- это восстановления биосферы на самых пострадавших планетах. Так корпорации тут же принялись хищнически эту только что восстановленную биосферу уничтожать ради копеечных прибылей. Смотреть хотя бы на десять лет вперед они не желают, им важно урвать здесь и сейчас, а что там будет в будущем -- плевать. Функционеры корпораций во время переговоров смотрят на тебя оловянными глазами, кивают, обещают рассмотреть твои доводы и -- ничего не делают. Единственным настоящим успехом я считаю постепенное создание солидарных кооперативных компаний по примеру Сторна, -- он кивнул Николо Маттео-младшему, тот улыбнулся в ответ. -- Но давление на эти компании со стороны Директората идет страшное, далеко не все с ним справляются даже с нашей поддержкой. И что делать -- я просто не знаю. Прошу прощения, но я в откровенной растерянности. Даже Перлок с Биредом разводят руками -- их расчеты не оправдываются, возникает ощущение, что нам кто-то тайно мешает, причем кто-то прекрасно понимающий, что происходит и кто за всем стоит. Если бы граф не был сейчас на нашей стороне, я бы сказал, что это он -- очень уж почерк похож. А кроме него я не знаю политических манипуляторов такого уровня.
   -- Вот с ним и посоветуйся, -- улыбнулся Никита. -- Обязательно что-то подскажет, а если в Телли Стелл действительно кто-то воду мутит, он выяснит, кто именно и почему.
   -- Вот черт! -- хлопнул себя ладонью по лбу Ник. -- Что значит инерция мышления -- мне это и в голову не пришло, слишком привык, что ис Тормен -- враг. Сразу после заседания и свяжусь с ним, благодарю.
   -- Хорошо, -- кивнул альфа-координатор, переведя взгляд на Тину Варинх, которая взяла на себя один из самых сложных участков работы. -- Теперь Ринканг, его концерны и пиратские кланы.
   -- К сожалению, на территории этой страны открыто действовать невозможно, -- криво усмехнулась Кровавая Кошка. -- Ринкангские корпорации -- это нечто чудовищное, они живут по принципу, что прибыль оправдывает любое, даже самое гнусное преступление, если оно осталось скрытым от общественности.
   -- Ну, это принцип любого капиталиста, -- заметил Ник.
   -- Не настолько, -- возразила Тина. -- В Ринканге этот принцип возведен в абсолют. Как вам известно, с нашей помощью военный флот страны получил финансовую независимость от корпораций и начал громить пиратские кланы Акадо и Дорат. Адмирал Нирсайт -- очень хороший организатор, благодаря ему пираты оказались почти разгромлены. Его позиция о службе флота исключительно законно избранному правительству очень понравилась народу, встречающему каждую победу над Акадо и Доратом аплодисментами. Это при том, что все средства массовой информации Ринканга надрывно вопят о кровавых зверях, нападающих на мирных бизнесменов из кланов. Но люди прекрасно знают, кому эти СМИ принадлежат и не верят им ни на грош. Энтузиасты то и дело создают новые социальные сети, в которых можно писать правду, ведь в официальных достаточно однажды сказать что-либо нелицеприятное о корпорациях, чтобы на человека посыпались неприятности. Новые соцсети быстро прикрывают, точнее, прикрывали, пока мы не разместили сервера на наших подземных базах, до которых корпоранты добраться не могут. Теперь их пытаются блокировать программными средствами, но не убогим корпоративным спецам пытаться справиться с двархами. До последнего времени все шло относительно неплохо, мне даже казалось, что мы наши способ борьбы с корпоратами. Но, как выяснилось, только казалось...
   -- И что же случилось? -- пристально посмотрел на нее Никита.
   -- Иски, -- как-то странно усмехнулась Кровавая Кошка. -- С недавнего времени после каждого боя с пиратами лучшие адвокаты страны подают в суд на конкретных пилотов, ведь выяснить, кто именно сидел за штурвалами истребителей и штурмовиков нетрудно. Они утверждают, что флотские пилоты атаковали мирные торговые корабли. И доказывают это, подбирая или фабрикуя доказательства таким образом, что даже записи черных ящиков не принимаются присяжными во внимание. Уже больше двухсот пятидесяти лучших пилотов Ринканга отправились на каторгу. Вытащить живыми, нелегально, удалось всего двенадцать человек, остальных забили насмерть -- выяснилось, что уголовникам за это хорошо заплатили. К сожалению, мы опомнились слишком поздно, признаю свою вину в этом. Из-за потери лучших асов флот вынужден был приостановить свои рейды, и кланы принялись за старое. Массированные атаки на конвои, причем если конвой отбивается, то по возвращению все пилоты арестовываются и скопом идут под суд -- полиция страны полностью на откупе у корпораций. А мы прямо действовать не имеем права -- присутствие ордена в галактике должно остаться в тайне. Поэтому прошу совета, что мне делать. Я выхода из этой неприятной ситуации не вижу. Оперативные статистики тоже ничем помочь не смогли -- до смены общественной модели страны ничего не изменится, а ее изменить без большой крови не получится. Нам этого не нужно -- возможно сваливание в воронку инферно, что принесет в десятки раз больше вреда.
   -- Даже не знаю, что тут можно подсказать... -- хмуро произнес Семен. -- И никто из аарн не подскажет. Боюсь, тебе тоже придется идти на поклон к ис Тормену, он в грызне бульдогов под ковров как рыба в воде, в отличие от нас. Даже я, невзирая на весь свой земной опыт, не вижу выхода из это ситуации, у нас в России ничего подобного не было.
   Тина брезгливо скривилась -- она графа терпеть не могла, невзирая на его раскаяние, не могла простить того, что случилась с любимым человеком из-за его действий. Но если даже Семен не может помочь, то придется задвинуть свою неприязнь куда поглубже и действительно идти на поклон к бывшему врагу. Может хоть он поможет справиться с корпоративными сволочами.
   -- У создания таких пиратских кланов, как Акадо и Дорат, должна быть цель, -- неожиданно вмешался в разговор Кержак. -- Ее выяснили?
   -- Судя по известному мне, перехват торговых потоков, -- ответила Тина.
   -- Вряд ли только это, -- отрицательно покачал головой старый орк. -- Ведь от действий пиратов страдают и сами корпорации. Указанная тобой причина -- только часть целого. И пока мы не выясним все причины, меры противодействия будут малоэффективны. Возможно, даже придется считывать память владельцев корпораций при помощи двархов. Дай задание Перлоку изучить всю историю Ринканга после войны Падения в мельчайших подробностях. Пусть составит полную модель с точки зрения оперативной статистики. Думается, выяснится немало интересного.
   -- Сегодня же свяжусь с ним, -- наклонила голову девушка, раз уж великий маг сподобился на совет, то манкировать им точно не следует.
   -- А пока можно придать ринкангскому флоту несколько подразделений кэ-эль-энахских охотников, причем тайно, они будут действовать с дварх-крейсера, идущего под маскировочными полями, -- предложил Никита. -- Он будет сопровождать наиболее важные конвои, а при атаке уничтожать нападающих. Никто из местных не сможет сказать, кто это был и что ему нужно. Обвинить офицеров с кораблей конвоя будет не в чем.
   -- А это реально выход! -- оживилась Тина. -- Сразу после совещания свяжусь с Рави и попрошу помощи.
   -- А кроме этого в Ринканге получилось добиться чего-нибудь важного? -- поинтересовался альфа-координатор.
   -- Да, -- кивнула Кровавая Кошка. -- Нашим несомненным успехом я считаю создание Детского фонда вмести сети нищих приютов, в которых дети голодали и холодали, вырастая обозленными зверенышами. А почти все выделяемые средства разворовывались высокопоставленными социальными работниками. Теперь дети остаются в семьях или небольших, почти семейных приютах, которые контролируются нами от и до. Также организованы склады всего необходимого. Социальным работникам оставлена возможность воровать, но не более двадцати процентов средств. Не буду подробно описывать, как это реализовано, но теперь детей из неблагополучных семей регистрируют в районном отделении фонда и приписывали к ближайшему от их домов кафе, оплачивая питание из денег фонда, выдают со складов необходимую одежду, учебники и письменные принадлежности. За распределением средств и здоровьем находящихся на довольствии следят районные социальные службы и тайно мы. В случае, если ребенок не получает необходимого и об этом становится известно, то инспектора отдаются под суд. Система довольно сложная, но рабочая, первые тысячи детей фонда уже пользуются его услугами. Посмотрим, как она будет работать дальше, но уже сейчас детская смертность от недоедания упала в Ринканге почти до нуля.
   -- Очень хорошо! -- кивнул Никита. -- Жду от тебя и от всех выступивших отчеты, вы знаете, в какую папку в корневой директории их класть. Теперь по Паргу. Хото...
   Он не договорил -- стены туманного зала внезапно полыхнули алым светом, что говорило о поступлении срочной информации уровня "два ноля плюс", то есть речь шла либо о глобальной катастрофе, либо о начале большой войны. Как минимум.
  

* * *

  
   Дарв отдыхал, развалившись в кресле и неспешно смакуя вкуснейший орденский коньяк "Далекое гнездо", несколько бутылок которого недавно презентовал ему Перлок Сехер. Его производили в соседней галактике, успев вырастить на какой-то из планет редкие ягоды, которые для этого требовались. Все-таки аарн графа одновременно восхищали и смешили. Способны добиться невозможного, выстроить летающие города, создать биосферу на безжизненной планете за несколько лет. Но при этом их безусловно хорошие моральные принципы застят им глаза и не позволяют видеть мир во всем его многообразии без шор на этих самых глазах.
   Иногда они срабатывают очень даже успешно, если попадут, что называется, в точку, и их желания совпадут с общественным бессознательным именно в тот момент, когда нужно. Но намного чаще они похожи на слона в посудной лавке. Как будто все правильно делают, но не обращают внимания на важные мелочи, не понимая, что из этих мелочей порой может вырасти такое, что потом костей не соберешь, ежели под него угодишь.
   Навязываться Дарв не хотел, однако ожидал, что к нему обратятся за помощью уже довольно давно, ведь не слепые же они. Должны наконец обратить внимание, что во многих странах происходит совсем не то, что они задумывали? Должны, не дураки, как будто. Но слишком часто видят желаемое вместо действительного. Потому и проигрывают.
   Похоже, надо будет серьезно поговорить с Кержаком, он единственный, кто сможет увидеть эту проблему, и не только увидеть, а вообще посмотреть на происходящее со стороны. Остальные аарн, к сожалению, слепы в отношении своих этических норм, особенно когда что-либо выходит за их пределы, ни один из них не способен заглянуть дальше. Пока с ними был Командор, имевший громадный жизненный опыт, в том числе и отрицательный, он исправлял самые вопиющие ошибки своих воспитанников, да и то не всегда -- сам не раз глупо ошибался. Взять хотя бы ситуацию на Мооване после гибели Ланы Дармиго. Да если бы он приказал прилюдно казнить виновных в случившемся, пусть даже самым жестоким способом, то те же моованцы рукоплескали бы ему, им самим грязные игры службы безопасности надоели хуже горькой редьки. Зато после устроенного орденом на трех планетах кошмара их обитатели возненавидели Аарн всеми фибрами души, и ненавидят до сих пор. Со стороны может показаться, что ненависть прошла, но только показаться. На деле все не так, она просто ушла вглубь, закрепившись в общественном бессознательном моованского народа. И, похоже, навсегда.
   Нет, Дарв, разобравшись, что они такое, ничего не имел против моральных и этических норм ордена. Совсем даже наоборот -- понимал уже, что выше и дальше способна пойти только солидарная цивилизация, а любая цивилизация становится таковой только под влиянием доброты. Но совсем не дело, чтобы эти нормы мешали видеть и понимать происходящее в реальности, подгоняя ее под собственные измышления. Очень плохо, что орден угодил эту ловушку! Раньше графу казалось, что после Великой Войны и гибели Командора Аарн сильно поумнели, и они действительно тогда действовали великолепно, особенно если вспомнить, как быстро и толково они справились с дестабилизацией эгрегоров галактики. С его помощью, конечно, но это неважно. Но как только ситуация относительно нормализовалась, Аарн самоуспокоились и начали действовать по-прежнему прямолинейно, не обращая никакого внимания на объективные социальные процессы, что с каждым днем приводило ко все более сильным перекосам в первоначальном плане. Это удивило Дарва, он хотел было сразу указать Пелоку и Биреду на ошибки, но по здравому размышлению понял, что урок лучше дойдет, если сама реальность огреет обучающегося дубиной по дурной голове. И с тех пор граф просто наблюдал за происходящим, вмешиваясь только в случае прямой просьбы.
   Неожиданный вызов, заставил Дарва отвлечься от своих размышлений. Номер его голара знало очень малое число людей и других разумных. Кто звонит, интересно? Лоех? Однозначно что-то случилось, бывший секретарь обычно никогда не звонил первым, дожидаясь, пока не понадобится патрону, и тот сам не позвонит. Граф задумчиво покачал головой и ответил.
   -- Здравствуйте, ваша светлость! -- наклонил голову появившийся на стенном экране Ренни.
   -- Что-то случилось? -- поинтересовался Дарв.
   -- Да уж случилось... -- тяжело вздохнул секретарь. -- Наше чудовище совсем с нарезки слетело!
   -- В смысле? -- приподнял брови граф.
   -- В прямом. Сегодня Мара получила данные об тайной торговле двух секторальных директоров с приграничными секторами Сторна, уж не знаю от кого, она обычно такими вещами не интересуется.
   -- И?..
   -- Казнила из прямо на заседании Совета, распяв магией на стене, -- вздохнув, сообщил Ренни. -- Директора и раньше старались иметь с ней как можно меньше дел, она где-то находила финансирование сама, даже я не знаю, где. А теперь они напуганы до мокрых штанов и готовы на все, лишь бы только от нее избавиться. В общем, наше чудовище приказало готовиться к новой войне. Пока со Сторном. Все мои аргументы против проигнорировала. Так что вскоре можно ждать массированного нападения флотов СПД. Предупредите императрицу, нельзя, чтобы это оказалось для нее сюрпризом.
   -- А тебя не заподозрят, если неожиданного нападения не получится? -- прищурился Дарв.
   -- Не знаю, -- скривился секретарь. -- Ваша светлость, мне еще долго тут сидеть? Уже никакого терпения нет с этой тварью общаться...
   -- Думаю, еще года три-четыре, может, пять. Не больше.
   -- Хорошо, потерплю еще.
   -- Ты сказал кое-что, что вызвало у меня настороженность, -- взгляд Дарва сделался пронзительным. -- О том, что Мара где-то нашла дополнительно финансирование. Я удивлен этим обстоятельством, она никогда не умела толком обращаться с деньгами. Расскажи, пожалуйста, подробнее.
   -- А война? -- несколько удивился его интересу Ренни.
   -- Война подождет! -- отмахнулся граф. -- Нападение быстро не подготовишь, тем более, с такими "флотоводцами", как у нее. Санси будет командовать нападением? Не смеши меня!
   -- А почему вас так заинтересовали новые источники финансирования СПД? -- поинтересовался секретарь. -- Скорее всего, Мара еще кого-то запугала, вот от нее и откупаются. Так многие делают.
   -- Потому, что в галактике резкий всплеск торговли новыми, неизвестными до сих пор наркотиками, причем страшными, они вызывают привыкание с первого приема, и излечиться от зависимости можно только в орденском ти-анх. Все остальные способы не дают результата. После десятого приема мозг человека необратимо разрушается, я видел результаты вскрытия нескольких трупов, поверь, тебе бы не понравилось то, что что превратился мозг каждого из этих несчастных. Словно изъеденная червями губка. А ты как-то говорил, что в первые годы после Великой Войны Мара занялась наркотиками и неплохо на этом заработала.
   -- Да, успела снять сливки, пока спецслужбы княжества и республики не спохватились и не обрубили все каналы поставки. Что удивительно, Мара вовремя отступилась, не стала цепляться, по своему обыкновению, за проигрышное дело.
   -- Вот-вот, непохоже на нее, -- покивал Дарв. -- Я подозреваю, что именно тогда она начала тайно выстраивать рассредоточенную сеть распространения, дожидаясь, пока химики выдадут на гора новый наркотик. Очень прошу тебя проверить, так ли это. Но осторожно! Не попадись, не хочу твоей гибели. Мне нравится работать с тобой, и когда СПД распадется окончательно, я хотел бы видеть тебя в своей команде. Если ты конечно сможешь принять тех, с кем я сейчас сотрудничаю.
   -- Вы думаете, ваша светлость, я не понял, кого вы подсунули мне в помощники? -- тонко усмехнулся Ренни. -- Ну я же не совсем идиот, все-таки. Вы бы им посоветовали быть немного поосторожнее, иногда они бывают на грани провала, пытаясь изменить то, что в данный момент изменить невозможно. Они на этом и в прошлом часто попадались и проигрывали. Я только не могу понять... почему?..
   -- Почему? -- переспросил граф. -- Да потому, что они, как мне ни жаль это признавать, оказались правы. Мне не стали ничего доказывать, а просто дали координаты архива древней цивилизации, давно ушедшей в Сферы Творения, чтобы я сам ознакомился с данными наблюдения за тысячами народов в течение миллиардов лет. Я ознакомился.
   -- И что? -- глаза секретаря горели живым любопытством.
   -- И выяснил, что ни одна не солидарная цивилизация за все эти миллиарды лет не пошла дальше и выше, -- горько усмехнулся Дарв. -- Все цивилизации, основанные на эгоизме и корысти всегда, в конце концов, гибли, причем по объективным причинам. Погибнет и наша, если мы ее не изменим. А именно к тому, чтобы она стала солидарной, и стремились наши прежние противники. Тогда я этого не знал, не понимал, и совершил страшную ошибку, помешав им. Впрочем, ран Дар тоже наделал немало ошибок и почти увел своих воспитанников в сторону. Понимаешь, мне позволили побывать в Сферах, и это притом, что магов оттуда обычно с брезгливостью вышвыривают пинком. Выяснилось, что наша с тобой организация была просто инструментом для того, чтобы преподать ордену тяжелый жизненный урок. Помнишь, как у нас порой получалось невозможное? Взять хотя бы обнаружение флота Предтеч. Да и в дальнейшем не раз подобное случалось.
   -- Помню, -- медленно наклонил голову ошалевший от таких откровений Ренни. -- Сам не раз этому удивлялся.
   -- На нас тогда висело благословение высших, -- пристально посмотрел на него граф. -- Не абсолютное, довольно слабое, но все же, только чтобы не проиграли. А как только война Падения закончилась, это благословение сняли, и мы -- точнее уже вы, я к тому времени кое-что понял и покинул организацию -- начали с треском проигрывать в самых простых ситуациях. Ничего удивительного, хищному монстру, которым в последние двенадцать лет является СПД, никто и никогда благословения не даст. Это аксиома.
   -- И что теперь?
   -- Пока не знаю. Но у меня ощущение, что вскоре случится что-то очень важное. Большего я тебе пока сказать не могу. Прошу только выяснить все по поводу нового наркотика. Нам нужно остановить распространение этой гадости любой ценой. И предупреди всех директоров, я перешлю тебе запись своего краткого выступления по этому поводу для них, что за торговлю наркотиками они очень сильно пострадают. Что я предупреждаю -- это запрещено! И если они мой запрет нарушат, то пусть пеняют на себя. Насколько я понимаю, я еще пользуюсь в их среде неким авторитетом?
   -- Это слабо сказано! -- рассмеялся Ренни. -- Извините за простонародное выражение, но они до сих пор боятся вас до усрачки. При упоминании вашего имени меняются в лице и начинают нервно трястись -- слишком хорошо помнят, что такое вызвать ваше недовольство.
   -- Вот и хорошо, -- кивнул Дарв. -- Пусть боятся, значит, не нарушат мое распоряжение. Пока все?
   -- Да, ваша светлость, -- наклонил голову секретарь. -- Я...
   В этот момент поступил еще один срочный вызов, причем на сей раз от Кержака. Это что же должно было случится, чтобы старый орк вызвал его таким образом?! Граф поспешил распрощаться с секретарем, по встревоженному лицу патрона понявшему, что произошло что-то важное, и включил связь.
  

* * *

  
   На зажегшемся прямо в воздухе большом голоэкране появился Кир-Ванег. Гвард окинул взглядом собравшихся в туманном зале, резко щелкнул зубами и приветственно распахнул пасть. Затем поздоровался и произнес, его эмообраз горел алыми цветами тревоги:
   -- Очень рад, что вы все здесь. Случилось нечто непонятное, никто пока не понимает, что именно, но уже ясно -- это что-то очень серьезное.
   -- И? -- встал Кержак.
   -- В нескольких тысячах точках Аарн Ларк резко, но к счастью ненадолго, изменились физические законы, возникло несколько тысяч пространственно-временных аномалий. Из-за этого пострадали шесть пространственных станций на границах галактики, несколько тысяч разумных погибло, бесследно пропал дварх-крейсер "Светлый Рассвет".
   -- Что еще известно? -- спросил старый орк.
   -- К сожалению, пока ничего... -- развел руками Кир-Ванег. -- Ведутся спасательные работы, очень много раненых и блокированных в разрушенных секторах станций, они сильно пострадали, из них словно кто-то огромный выгрыз по куску. Поиски "Светлого Рассвета" ведутся, но пока никаких его следов не обнаружено. Он случившемся сообщили Багу Бенсону, он уже вылетел на место происшествия на своей исследовательской станции.
   Внезапно его глаза подернулись дымкой, и гвард на мгновение замер. Судя по всему, пришли еще какие-то известия.
   -- Поступили новости, -- сообщил он через некоторое время. -- На месте исчезновения дварх-крейсера обнаружен потерпевший крушение чужой корабль неизвестного в обитаемой галактике типа. Крохотная яхта, но с гипердвигателем, превышаюшающим все известные нам по классности как бы не на два порядка. На ней сейчас ведутся спасательные работы -- обнаружено трое живых, но сильно израненных разумных. Женщина, человек, и двое огромных насекомых. Их всех уже передали Целителям. Корабль, к сожалению, взорвался, исследовать его двигатели не получится. Вот как он выглялел.
   На втором экране появилось изображение крохотного кораблика, представляющего собой несколько перекрещенных под разными углами плоскостей. Раньше, наверное, он выглядел очень красиво, хоть и странно для непривычного глаза, но сейчас был весь измят и изломан, в плоскостях зияли огромные дыры. На борту мягко светилась серым светом эмблема, при виде которой все земляне в туманном зале дружно отвесили челюсти и вытаращили глаза -- коронованный двуглавый орел, держащий в одной лапе скипетр, а во второй -- державу.
   Никита даже потряс головой, но ничего не изменилось -- перед его глазами все так же находился герб почившей в бозе Российской империи. Это что за наваждение такое? Возможно ли, что у какой-то страны из другой вселенной такой же герб? Наверное, возможно, но вероятность этого чрезвычайно низка. Так что это тогда значит? Русский корабль? Но Россия не вышла в космос!
   -- Еще новости! -- вскинулся Кир-Ванег. -- Память женщины прочесть не удалось, по мнению дварха, она очень сильный и хорошо обученный эмпат. На ее комбинезоне обнаружена нашивка на русском языке: "И. А. Тихонова, предосознающая, стадия Б+". Что это значит -- неизвестно.
   Немного помолчав, гвард снова заговорил:
   -- А вот у насекомых, которые, по мнению дварх-майора Ивана Оленева, похожи на земных богомолов, память оказалась не защищена, сейчас дварх ее считывает, обещает переслать весь информационный блок сюда.
   Координаторы тайного ордена переглянулись. Появление корабля неизвестного типа говорило, что гости очень издалека, как бы не из другой вселенной. Да и разумные незнакомой расы тоже были очень интересны. Интересно, откуда они? Никиту же продолжал терзать вопрос: почему у женщины на комбинезоне нашивка на русском языке?
   -- Считка памяти завершена! -- сообщил Кир-Ванег. -- Пересылаю ее вам, но быстро ознакомиться не получится, слишком большой объем информации. Сообщаю предварительные данные. Трое пострадавших родом из огромного государства под названием Российская империя, раскинувшегося на пять галактик. Это однозначно не империя с Земли нашей вселенной, а значит гости родом из другой. Ага, вот! У них там сейчас не двадцатый век от рождества Христова, а сто двадцать первый, то есть время опережает нашу вселенную на десять тысяч лет. Что самое странное, родной язык "богомолов" -- русский, и зовут их Иван Владимирович Сухощяев и Николай Александрович Боровицкий, капитаны службы внутренней охраны некого ордена Осознания.
   -- "Богомолы"? -- тупо переспросил ошалевший Ник. -- Иван Владимирович Сухощяев и Николай Александрович Боровицкий? Мне это снится или я сошел с ума?..
   -- Ни то, ни другое, -- иронично хмыкнул гвард. -- Это, дорогой мой, самая настоящая реальность, данная нам в ощущениях.
   -- Хоть бы ты не издевался... -- скривился бывший красный комиссар. -- Поставь себя на наше место и поймешь, насколько мы растеряны.
   -- Могу понять, -- со щелчком захлопнул пасть Кир-Ванег. -- Зато помочь ничем не могу -- это действительно реальность. Видимо, "богомолы" являются ассимилированной разумной расой, давно забывшей свои истоки. Такое тоже бывает. К сожалению, ничего больше того, что уже знаем, мы не выясним, пока женщина не придет в себя. "Богомолы" знают очень немного, обычные служаки, почти ничем, кроме службы и своего рода выпивки, не интересующиеся. Выросли в приюте этого самого ордена Осознания, после прохождения теста на интеллект были направлены в школу телохранителей, где обучение общеобразовательным предметам довольно слабое. Историю своей страны не знают от слова совсем. Охраняю функционеров этого ордена, которых считают могучими магами, способными на невероятные вещи.
   -- Любопытно, -- заметил Никита. -- Но ничего не объясняет. Что ж, будем считать за факт, что наши гости родом из другой вселенной. Но что это нам дает? На данный момент, ничего. Похоже, действительно придется ждать, пока эта самая И. А. Тихонова очнется. С ликвидацией последствий катастрофы мы можем чем-то помочь?
   -- Нет, -- отрицательно покачал головой гвард. -- Все нужные меры уже принимаются. Тогда прощаюсь. Дел немерено. Как только появится новая информация, я с вами свяжусь.
   Экран погас. Координаторы тайного ордена некоторое время смотрели на него, а затем принялись оживленно обсуждать случившееся. Гостей из других вселенных они еще не встречали. Был однажды провал дварх-крейсера в другую вселенную, но ему помогла вернуться структура Контроля под названием Сэфес. Знали о случившемся тогда далеко не все, и теперь с интересом выслушали рассказ Кержака об этом.
   -- Если честно, не могу себе представить государство такого размера, да еще и поливидовое... -- задумчиво сказал Семен. -- Пять галактик? Сотни тысяч населенных планет и миллионы пространственных станций? Как-то это слишком...
   -- Не стоит опираться в попытке понять необычное и непривычное исключительно на свои знания, -- посоветовал Кержак. -- Они крайне ограничены. Мне тоже интересно, как может функционировать такое государство, но поспешных выводов я делать не буду и вам не советую. Поэтому давайте-ка отложим обдумывание полученной только что информации и вернемся к обсуждению сделанного и не сделанного. Так вот, я вас внимательно выслушал и убедился, что все вы совершаете одну и ту же ошибку. Какую именно я говорить не буду, сами должны понять, но повторю совет Никиты посоветоваться с ис Торменом, он способен посмотреть на любую проблему с другой стороны. Вам будет полезно.
   Координаторы уныло переглянулись, они и сами осознавали, что где-то пошли не туда и не так, даже те, в чьих зонах ответственности на первый взгляд все было в порядке. Возникли и начали развиваться процессы, которых они просто не понимали, причем в каждой стране свои. Странно, но факт. Ведь стремились только улучшить ситуацию, а в результате очень часто получалось наоборот. И что с этим делать никто не знал. Так что Кержак, вполне возможно, прав, и они не видят выхода просто потому, что не способны заглянуть за привычные горизонты. Поэтому каждый поставил отметку в памяти своего биокомпа: обязательно при первой же возможности связаться и Дарвом ис Торменом, может, он действительно сможет помочь.
   А Кержак, высказав свое мнение, попрощался и покинул совещание, оставив в биоцентре запрос на получение всей информации по случившемуся. Надо будет обязательно потом пообщаться с этой самой И. А. Тихоновой, он подозревал, что она может сильно пошатнуть его и всего ордена воззрения на мироздание. Теперь же необходимо срочно поговорить с графом, ему случившееся тоже будет интересно.
   Связаться, послав вызов с приоритетом высшей срочности, удалось на удивление быстро, словно ис Тормен ожидал этого. Появившись перед внутренним взором старого орка, граф поздоровался и вопросительно приподнял брови. Кержак коротко поведал ему о случившемся в Аарн Ларк. Выслушав, граф надолго задумался, а потом сказал, что пока недостаточно информации для каких-либо выводов. Кроме одного: само существование государства размером в несколько галактик нивелирует многие считавшиеся аксиомой постулаты общественных наук.
   -- Кстати, -- оскалил клыки Кержак, -- приготовьтесь, что к вам вскоре потянутся наши секторальные и региональные координаторы за советами, они не понимают некоторых процессов, происходящих в подотчетных странах.
   -- Я жду этого уже третий год, -- тонко усмехнулся ис Тормен. -- Удивительно, что они все же спохватились. Или это вы их пнули?
   -- Я... -- тяжело вздохнул орк. -- Хотя и до Никиты кое-что дошло, двоим он буквально приказал с вами посоветоваться.
   -- И то хлеб, -- кивнул граф. -- Знаете, вы, Аарн, меня поражаете. Имея на руках невероятной полезности и возможностей инструменты, я социоматику и оперативную статистику имею в виду, вы упускаете из виду многое лежащее на поверхности. Причем потому, что оно не вписывается в ваши этические нормы, хотя имеет огромное влияние на обычных разумных. Похоже, вы просто забыли, что это такое -- быть обычными разумными со всеми присущими таковым пусть даже отвратительными желаниями. Но отвратительными для вас, а не для них. Вы стараетесь думать о разумных лучше, чем они того заслуживают, и из-за этого делаете ошибку за ошибкой. Да, чаще всего эти ошибки мелкие, но их общая масса с каждым днем становится все больше. В итоге их количество постепенно перерастает в качество. Надеюсь, вы спохватились вовремя, и еще можно что-то исправить. Мне удалось нивелировать кое-какие из этих ошибок, но только кое-какие. Но ладно, это я обсужу с координаторами. Теперь главное, по моему мнению, на текущий момент. Вал наркотиков, захлестнувший галактику. У меня есть подозрение, что за этим стоит мое домашнее чудовище. Ренни сейчас проверяет это подозрение, надеюсь, сумеет добыть доказательства. Так вот, мы с Перлоком кое-что посчитали, вчера буквально, и у нас волосы дыбом встали. Если не вырезать этот гнойник самыми радикальными методами и как и можно быстрее, то до трети молодого поколения Телли Стелл, Ринканга, Моована, Кроуха Лхан и даже Парга будет потеряно. Поэтому придется действовать так, как вы действовали во время уничтожения преступных кланов Кэ-Эль-Энах. Просто уничтожить всех, связанных с наркоторговлей, предупредив глав мафиозных организаций, что с наркотиками связываться нельзя ни при каких обстоятельствах.
   У графа пересохло в горле, он подошел к бару, налил себе сока и залпом выпил, затем пристально посмотрел на озадаченного орка, который явно не ожидал услышать то, что ему сказали. Наконец Кержак взял себя в руки и недовольно проворчал:
   -- Опять они сами себя губят, дурачье... Что ж, надо, значит сделаем. Я передам Никите и Семену. Отошлите им протокол ваших с Перлоком расчетов.
   -- Отошлю, -- кивнул ис Тормен. -- Но это не все. Вторая точка напряжения -- это Ринканг. То, что там сейчас происходит, способно обрушить все, что вы запланировали для этой страны. Если срочно не окоротить пиратские кланы, то страна распадется в ближайшие два года, причем это будет сопровождаться очень большой кровью, вплоть до раскручивания воронки инферно.
   -- Это точно?.. -- недоверчиво уставился на него Кержак.
   -- Перебрасываю вам социоматические расчеты, -- усмехнулся его недоверию граф. -- Их делал новый протеже Биреда, Альдо Корвес, кроуха-лханец. Оба наших оперативных статистика заявляют, что он гений, не им чета. И подтверждают правильность его расчетов. Смотрите сами.
   На биокомп орка пришел довольно большой пакет данных, для его освоения пришлось задействовать шесть из восьми потоков мышления, и то на это понадобилось почти десять минут. Ис Тормен молча ждал, пока Кержак разберется в полученной информации. Когда это случилось, орк принялся ругаться последними словами -- граф оказался полностью прав, да что там, он всего лишь очень слабо описал ситуацию. И меры нужно принимать прямо сейчас.
   -- Никита предложил для этого использовать охотников княжества, -- хмуро сказал Кержак.
   -- А что? -- приподнял бровь ис Тормен. -- Это может сработать. Особенно если охотники ни разу не засветятся. Исчезновение большого числа клановых кораблей сильно подрежут крылышки и самим кланам, и их покровителям.
   -- В таком случае прошу немного подождать.
   Маг вызвал по срочному приоритету одновременно Тину Варинх и Равана VII, после чего сложным, многомерным эмообразом поведал им о ситуации с Ринкангом, показав на стоящего на заднем плане грава. Великий князь с Кровавой Кошкой переглянулись, и его величество отдал приказ поднимать корпус охотников по тревоге.
   Отключив связь, Кержак переместился к ис Тормену на "Знамя", налил себе коньяка и удобно устроился в кресле напротив собеседника. Им предстояло очень многое обсудить.
  

* * *

  
   Пилоты корпуса охотников носились по ангару дварх-крейсера "Раван II", на котором корпус обычно базировался, как оглашенные, в спешном порядке готовя свои живые машины к боевому вылету. Неожиданная тревога удивила их, однако командир корпуса, полковник Хоменко, объявил, что получен личный приказ великого князя выдвинуться в Ринканг и навести там по возможности порядок -- местные пираты окончательно обнаглели. Когда пилоты услышали, что творят с их ринкангскими коллегами власти, они возмущенно загудели. Отдавать под суд и отправлять на каторгу честно выполнявших свой долг людей?! Да где такое видано?!
   -- Господа офицеры! -- каждый на корабле слышал голос полковника через телепатический имплант. -- В итоге всего этого военный флот Ринканга оказался почти полностью парализован, лишившись лучших своих пилотов -- больше двухсот их них забили насмерть на каторге! За это уголовникам заплатили ринкангские корпорации, поддерживающие кланы Окадо и Дорат. Нас попросили о помощи, но это помощь должна быть оказана тайно. Никто не должен обнаружить ни корабль-носитель, ни истребители! Пиратские рейдеры должны просто исчезать. Вам все ясно?
   -- Так точно! -- отозвались пилоты.
   -- Исходя из этого, группы охотников выходят в свободный поиск под маскировочными полями. "Раван II" будет на границе Ринканга в районе звездной системы Наладар через двадцать минут, ему, к сожалению, пересекать границу нельзя. По очень простой причине: по дурацким ринкангским законам это будет означать объявление войны, а мы этого допустить не можем. Поэтому границу пересекут в глубоких слоях гипера только группы истребителей, причем, как я уже говорил, под полями невидимости. Предлагаю отслеживать маршруты конвоев, за которыми охотятся кланы. Впрочем, как искать добычу -- решать вам, господа офицеры. Наша задача на ближайшие десять суток -- как минимум, ополовинить число пиратов. Причем так, чтобы обвинить местных пилотов было не в чем.
   Лерк, Т'Ред, Ирек и Хесир переглянулись. Такое они любили! Свободный поиск. Ничего лучше не придумаешь. Не совсем свободный, конечно, но давить пиратскую сволочь -- занятие благородное. К этим тварям все четверо испытывали непримиримую, жгучую ненависть -- не раз видели результаты их развлечений. До друзей не доходило, как можно быть такими зверьми. Самым страшным кошмаром для всех них стало воспоминание о разоренной паргианской колонии, в которой перебили всех, кого не забрали в рабство. Да ладно бы просто перебили, так еще и страшно поиздевались перед смертью. Особенно над маленькими детьми. Т'Реда, как дракона, это поразило больше всего, он чуть не выл от отчаяния из-за того, что не успел спасти детей. А потом выслеживал убийц с маниакальным упорством. И выследил.
   Недавно четверо друзей получили капитанские погоны и еще не свыклись с ними. Впрочем, это не имело особого значения -- охотники никем не командовали, хотя официальным командиром их группы считался Лерк, на самом деле все решения принимались коллегиально. Не в бою, конечно, в бою командир должен быть один.
   За подготовкой время прошло незаметно, и через двадцать минут прозвучала команда:
   -- По машинам!
   Друзья опять переглянулись и поспешили к своим лам-истребителям, сейчас похожим на кожаные бурдюки на толстых суставчатых лапах. Биокомбинезоны сползли с их тел, устроившись на спине в виде коконов, чтобы сразу подключиться к системе жизнеобеспечения живой машины. Гравитационный луч втянул пилотов внутрь ламов, там они привычно вдохнули специальную жидкость и вскоре ощутили истребители своими телами.
   -- Старт! -- последовала общая команда.
   В то же мгновение пилоты получили инфопакет с данными предстоящего маршрута до границы. А от границы каждая группа пойдет своим курсом. Друзья застолбили за собой главный торговый маршрут от столичной планеты, Ранкена, до Дарата, места дислокации военного флота Ринканга. Они решили курсировать в глубоких слоях гипера до момента, пока не поступит первый сигнал бедствия от атакованного конвоя. С возможностями их ламов последней модификации добраться до места нападения можно будет минут за двадцать, максимум. А там уж пиратская сволочь пожалеет, что на свет родилась!
   То, что в Ринканге происходит что-то очень неладное, стало ясно уже через полчаса после пересечения границы -- сигналы бедствия шли один за другим и со всех сторон. К сожалению, не из их зоны ответственности. Особенно ребят потряс захлебывающийся женский голос, умоляющий не трогать детей -- и кто только додумался везти целую школу на экскурсию в столицу в такое-то время? Твари их кланов на эту просьбу ответили гоготом и обещаниями как следует поразвлечься с юными цыпочками. Но вскоре их гогот сменился испуганными воплями -- кто-то из охотников княжества успел добраться до места нападения и показал гогочущим, почем фунт лиха. Живым не ушел никто, а потом кто-то неизвестный посоветовал перепуганной учительнице, сопровождавшей детей, побыстрее уносить ноги домой и не высовываться в космос, пока в нем не наведут должный порядок. Она дрожащим голоском поблагодарила за помощь и спросила за кого молиться Благим, но никто ей не ответил.
   Отслеживая события на других маршрутах, друзья не заметили, как добрались до своего. Они оставили в реальности крохотные маяки, чтобы уловить любые переговоры по любому виду связи, и погрузились на двенадцатый уровень гиперпространства. Там они разлетелись в разные стороны, начав патрулирование. Как ни удивительно, долго ждать не пришлось -- через каких-то полчаса торговый конвой, причем флотский, запросил помощи, сообщив, что кланы напали большими силами и им не отбиться самостоятельно. Даже удивительно, что кто-то, зная ситуацию, все еще рискует покидать родные планеты. Хотя, да, торговля -- без нее экономика страны просто схлопнется, вот и приходится рисковать.
   Лерк набрал максимальную скорость, с другой стороны к месту событий устремился Хесир. Т'Ред и Ирек остались прикрывать на случай еще одного нападения. Чтобы справиться с тремя десятками пиратских рейдеров двух ламов, управляемых прирожденными пилотами, было вполне достаточно. Тем более, что друзья не собирались воевать с убийцами женщин и детей, они собирались их просто уничтожать, отстреливать из глубин гипера, как отстреливают бешеных собак.
   Добравшись до конвоя, Лерк и Хесир просканировали пространство вокруг. Транспортные и пассажирские корабли сбились в кучу около небольшого астероидного поля, что не давало возможности подобраться к ним сзади. Спереди и с боков их защищали старый крейсер, переделанный в подобие авианосца танкер, выпустивший около двадцати моованских истребителей "Унгарт", которые перестали выпускать более тридцати лет назад, и шестнадцать корветов нескольких классов, произведенных в разных странах. Видно, собрали с миру по нитке все, что смогли. Пока что пираты выбивали истребители конвоя, а тридцать рейдеров держались немного в стороне, ожидая, пока можно будет безопасно подойти и взять транспортники на абордаж, предварительно уничтожив корабли охраны.
   -- Вот же суки!.. -- яростно прошипел эльф, наводя гиперторпеды так, чтобы они вышли в реальность в двигательном отсеке рейдеров.
   -- Сейчас повеселятся! -- предвкушающе оскалился Лерк, с ненавистью глядя на корабли кланов.
   Из торпедных аппарелей ламов вырвалось восемь торпед, по четыре на брата -- к сожалению, больше за раз выпустить было невозможно. И восемь пиратских рейдеров вспухли вспышками беззвучного взрыва, оставив после себя только немного разлетающихся по сторонам обломков. В эфире, до того заполненном скабрезными обещаниями джентльменов удачи сотворить с пленными что-то страшное, воцарилось потрясенное молчание. До всех участников боя сразу дошло, что на помощь конвою кто-то пришел, причем кто-то, желающий остаться неизвестным.
   -- Эй, вы там, козлы поганые! -- заверещал какой-то пират. -- Вы это чего творите, падлы! Вас же посодют!
   -- А мы тут не причем! -- ответил с конвоя чей-то резкий голос. -- И записи об этом имеются.
   -- Оставите их, не то!.. -- пират захлебнулся словами, поскольку его рейдер перестал существовать, уничтоженный ударом мезонного орудия.
   Это сработал эльф, он вообще любил работать мезонниками, в отличие от Лерка, который предпочитал гравидеструкторы. Вот и сейчас он осторожно подобрался ближе к начавшим отступление рейдерам клана Акадо и "погладил" три из них гравидеструктором, превращая новые, современные корабли в непонятные абстрактные конструкции, из разломов в которых вырывались струйки воздуха и человеческие тела.
   -- Ты меня опередил! -- огорчился Хесир.
   -- Ничего, догонишь! -- хохотнул Лерк. -- Не хочу больше тратить на эту гнусь гиперторпеды, вдруг еще пригодятся.
   И продолжил "гладить" прыснувшую во всю стороны пиратскую сволочь. Уйти от прирожденного пилота рейдеры не могли и гибли один за другим. Через какие-то десять минут последний, вовсю улепетывавший и грозивший всеми карами Благих пират приказал долго жить, и друзья собрались было вернуться к патрулированию, когда командир конвоя попытался связаться с ними на общей волне:
   -- Спасибо вам, мужики, кто бы вы ни были! Спасли! Я...
   Его прервало поступление еще одного сигнала бедствия, на сей раз с небольшой фермерской колонии.
   -- Всем, кто меня слышит! -- раздался хриплый, прерывающийся, дрожащий старческий голос. -- Планета Нарус! Нападение пиратов! Просим помощи! У нас даже оружия, кроме парализаторов, нет! Я чудом добрался до узла связи, я не боец, учитель словесности в школе... Помогите! Они детей убиваю-ю-ю-т-т...
   И голос захлебнулся отчаянным, горьким плачем.
   -- Внимание всему конвою! -- резко произнес командир. -- Идем к планете! Транспортникам набрать максимальную скорость и следовать к станции "Торгам", там охраны хватит, чтобы отбиться в любом случае! Второе нападение маловероятно, снаряд дважды в одну воронку не падает. Простите, но мы не можем иначе!..
   -- Не надо, мы сами справимся! -- не выдержал и ответил ему Лерк.
   -- В космосе -- да. Но пираты высадились. У вас есть десантники?
   -- Нет, -- вынужден был признать уроженец княжества.
   -- Тогда идите вперед, а мы за вами. Сбейте все летающее, а мы высадим космодесант и разберемся с паскудами.
   -- Хорошо, -- вынужден был признать правоту неизвестного ему офицера Лерк. -- Кто вы?
   -- Полковник Орес Корио Дарриган, второй флот Ринканга, командир конвоя. А вы?
   -- Извините, не имею права говорить. Сами знаете, что такое приказ.
   -- Понимаю, -- после недолгого молчания ответил полковник. -- И еще раз благодарю.
   -- Мы пойдем к планете на форсаже, благо она недалеко, будем там через четверть часа.
   -- Мы только через час доберемся... Проклятье, они за это время все неподходящее для забора в рабы население перебьют!
   -- Не смогут, -- хмуро пообещал Лерк. -- Им не до того станет. Все, мы стартуем.
   -- Удачи! -- от всей души пожелал полковник.
   Лам-истребители мгновенно набрали скорость, одновременно погружаясь на четырнадцатый, максимально доступный им уровень гиперпространства. Лерк с Хесиром сжимали кулаки, вслушиваясь в эфир, но атакованная планета молчала -- наверное, пираты услышали передачу и вытащили несчастного старика-учителя из узла связи. Умирать ему, похоже, предстоит долго и тяжело, кланы давно уже распространили по Ринкангу информацию, что любой, кто осмелится позвать на помощь в случае нападения, очень сильно об этом пожалеет. И несколько раз жестоко казнили осмеливщихся, поместив видеозаписи этих казней в общедоступную сеть страны. Но люди все равно шли на риск. Беда в том, что после того, как лучших пилотов Ринканга сгноили на каторге, приходить на помощь стало некому. Но ничего, теперь сюда пришли охотники! И твари из кланов вскоре шкурой заплатят за свои деяния.
   На орбите планеты плыли четыре толстобоких транспортника, которые деятели из клана Дорат собирались под завязку набить молодыми и здоровыми рабами -- тиумские вариевые шахты пожирали таковых с огромной скоростью. И платили их владельцы за рабов щедро -- варий требовался всем и стоил очень дорого, а месторождений было довольно мало. Транспортники сопровождал всего лишь десяток рейдеров. Ну да, нормальной планетарной обороны в молодой колонии и быть не могло, а несколько древних ракетных спутников пираты расстреляли издалека. После этого ничего не мешало им садиться на планету и наводить там свои порядки.
   К счастью, транспортники оказались пусты, колонистов еще не успели поднять на орбиту, и Лерк с Хесиром выпустили по две гиперторпеды, превратив пузатые корабли в ничто. Конечно, имелась возможность ударом электромагнитного излучения вывести из строя их электронику с тем, чтобы передать колонистам, но это не имело ни малейшего смысла. Кланы Акадо и Дорат были зарегистрированы в торговой палате Ринканга, как независимые частные предприятия, поэтому легко бы отсудили свое имущество, да еще и содрали с несчастных колонистов огромный штраф за "воровство". Так что лучше и проще уничтожить.
   Растерянные рейдеры порскнули во все стороны, но никто им уйти не дал. Гнев волной рвался из душ друзей, жалеть тварей, способных ради выгоды убивать детей, они не собирались. Поэтому буквально через пять минут на орбите Наруса остались только обломки.
   -- Что делать станем? -- хмуро спросил Хесир. -- Они там внизу детей и стариков убивают, а нам светиться нельзя...
   -- Нельзя, -- подтвердил Лерк. -- Хотя...
   -- Что?
   -- Да вот, появилась одна идея. Ты забыл, что мы на ламах, а не на обычных истребителях.
   -- И что? -- удивился эльф.
   -- А то, -- хохотнул человек, -- что их можно преобразовать в любую форму. Кто нам мешает придумать такую, которую никто и никогда не видел? Что тогда выжившие пираты смогут сказать? Что их атаковал неизвестно кто! А записи покажут машины, которых нет ни в одной стране обитаемой галактики.
   -- И ты думаешь, никто не догадается, что это на самом деле были ламы? Да любой из наших сразу поймет! Или любой аарн.
   -- А нам от наших скрываться не надо. Да, полковник поругает немного, но прекрасно нас поймет, сам бы на нашем месте так же поступил.
   -- Пожалуй, -- согласился Хесир. -- А, была не была!
   Придуманный Лерком образ мог довести любого обычного человека до инфаркта одним своим видом -- нечто несоразмерное, несуразное, пугающее, ощетинившееся иглами, несколькими пастями, щупальцами и кривыми, украшенными когтями крыльями. Эльф, получив спецификации, заржал, а затем отдал своей машине команду на изменение. И вскорости два "чудовища" погрузились в атмосферу планеты.
   На поверхности перепуганные гибелью своей группировки на орбите пираты носились между посадочными модулями, не зная, что дальше делать. Они прекрасно понимали, что после уничтожения кораблей кто-то вскоре займется ими. Единственным выходом было выбраться под прикрытием заложников, военные очень ценят щенков, если угрожать перебить их, то они могут и отпустить. Однако клановые бойцы ничего не успели сделать -- с неба на посадочные модули обрушилось что-то жуткое -- два кошмарных чудовища, не похожие ни на что знакомое, за несколько минут превратили посадочные модули в листы металла, причем только те, в которых не было пленных. А затем пиратов накрыла волна ужаса, они побросали оружие с воплями начали разбегаться, прячась в любую доступную щель.
   Очень пригодились друзьям гравидеструкторы и генераторы инфразвука. При помощи первых пиратов лишили посадочных модулей, а при помощи генератора напугали до смены штанов. К сожалению, пришлось барражировать над городком почти час, продолжая поливать его волнами инфразвука, прежде чем прибыли ринкангские военные под командованием полковника Дарригана. Они тоже оказались ошеломлены видом спасителей, но свое удивление не показали, разве что лица вытянулись.
   Не прошло и получаса, как обозленные десантники перебили выживших пиратов -- живыми их опять же брать не стоило, через несколько дней вышли бы на свободу, да еще и подали в суд на флот. А так все доказательства на руках -- нападение на колонию с оружием, жестокие убийства колонистов. Нападение отбито неизвестными, а затем на планету прибыл услышавший призыв о помощи космодесант. Кто эти самые неизвестные -- неясно, они сразу же после появления ринкангцев улетели, задерживать их никто не рискнул. Нападавшие сдаваться отказались, поэтому их уничтожили -- все по уставу. Подавать в суд некому, выживших нет, зато записи, показывающие художества бизнесменов из клана, -- налицо. Можно поднимать шум в прессе.
   Попрощавшись с полковником, друзья вернулись на дварх-крейсер -- следовало пополнить почти закончившиеся боеприпасы. В ангаре их поджидал получивший отчет полковник Хоменко. Он не стал ничего говорить, только укоризненно посмотрел на Лерка с Хесиром и тяжело вздохнул. Некоторое время молчал, а затем тихо спросил:
   -- Ну и что мне с вами, хулиганами, делать?
   -- Простите, господин полковник, но мы не могли поступить иначе! -- вытянулись по стойке смирно друзья.
   -- Да понимаю я! -- обреченно махнул рукой Хоменко. -- Понимаю. Сам всю эту пиратскую мерзость люто ненавижу. Меня беспокоит то, что вы показались ринкангским военным.
   -- А что в этом страшного? -- удивился подошедший Т'Ред. -- Что они видели-то? Машины непонятной конструкции, похожие скорее на каких-то чудовищ. Почему бы нам всем не использовать эту форму машин? Тогда местные будут уверены, что в игру вступила какая-то неизвестная сила, и примутся лихорадочно искать, откуда она. На княжество никто не подумает!
   -- А знаешь, может быть, ты и прав, -- пристально посмотрел на молодого дракона полковник. -- Может быть, ты и прав...
  

* * *

  
   -- Ну что, друг маршал, грустишь? -- иногда генерал Гласс называл Дармита Рассмера по-прежнему, а не господином, эту моду занесли на Фарсен русские офицеры, и прошедшим горнило той страшной войны такое именование казалось далеко не всегда уместным.
   -- Есть немного, -- почти незаметно улыбнулся тот. -- Захандрил я что-то.
   -- Ничего, -- хохотнул Гласс, -- сейчас новости услышишь, и хадра сразу пройдет. Ставинский здесь?
   -- Только что от меня ушел, -- ответил Дармит, -- думаю, еще не успел к себе в Адмиралтейство вернуться.
   -- Зови, новости и его касаются.
   Пожав плечами, маршал через биокомп передал адмиралу просьбу срочно зайти в его кабинет. Тот действительно еще не покинул резиденцию и буквально через три минуты появился на пороге и вопросительно посмотрел сперва на Дормита, затем на Гласса.
   -- Приветствую! -- поднял руку генерал. -- Садись, а то тут такие новости, что ты и с ног упасть можешь
   -- С ног? -- удивился Ставинский. -- С чего бы это? Ладно, говори.
   Он подошел к ближайшему стулу, сел и требовательно уставился на Гласса. Тот усмехнулся, тоже сел и приступил к рассказу:
   -- Так вот, други мои. В малой галактике вчера возникло несколько пространственно-временных аномалий, из-за чего несколько тысяч разумных на пограничных пространственных станциях погибло, а один дварх-крейсер вообще исчез, провалившись в одну из этих аномалий. На месте его исчезновения обнаружили неизвестного типа крохотный корабль. На нем находились трое умирающих разумных, человеческая женщина и двое гигантских насекомых. Их поместили в ти-анх и сейчас лечат. Но интересно даже не это, а государственная принадлежность корабля.
   -- И какова же она? -- подался вперед арт-адмирал, всем нутром ощутив что-то необычное.
   -- Российская империя, -- уронил Гласс, как-то странно улыбаясь.
   -- Ты издеваешься? -- хмуро посмотрел на него Ставинский.
   -- В том-то и дело, что нет, -- спокойно сказал генерал. -- Мало того, насекомые считают себя русскими и имеют русские имена. Они из другой вселенной, где время опережает наше на десять тысячелетий. То есть, там сейчас сто двадцать первый век от рождества Христова. Российская империя занимает огромную территорию -- почти пять галактик. Сотни тысяч населенных планет. Больше на данный момент ничего не известно, ожидают, пока женщина придет в себя -- считать ее память не смогли даже двархи.
   -- Де-е-е-л-а-а-а... -- растерянно протянул арт-адмирал. -- Слушай, передай ордену просьбу поделиться информацией после того, как выяснят больше.
   -- Они и сами поделятся, знают, что на Фарсене много русских, которых это все крайне заинтересует. Сейчас аарн тоже так сделали. Мне пришло срочное сообщение, я прочитал его и понял, что надо срочно сообщить вам двоим о случившемся.
   -- Мне интересно, что все это может значить... -- проворчал Дармит. -- Подозреваю, что это непроста, вот хоть кол мне на лбу теши, такие события случайными не бывают. Думаю, нас ждут неприятности, и немалые. Как бы не очередная война...
   -- Россия никогда первой не нападает! -- возразил Ставинский.
   -- Это ваша Россия, -- усмехнулся маршал. -- А что собой представляет Россия, раскинувшаяся на пять галактик, ты знаешь?
   -- Нет, -- вынужден был признать арт-адмирал.
   -- Вот то-то же. Не стоит ее идеализировать, это не ваша родина. На всякий случай объяви-ка предбоевую тревогу по флоту. Мало ли. Моя интуиция буквально вопит о том, что воевать придется. С кем, когда и как? Понятия не имею. Но нужно быть готовыми в любом случае.
   Некоторое время три человека молчали, думая каждый о своем. Дармит беспокоился, как бы опять на родную планету какая-то неприятность не свалилась. Гласс наоборот думал о том, что, скорее всего, придется снова идти на помощь союзникам. А Ставинский все еще был потрясен неожиданным появлением Российской империи огромных размеров, прожившей десять тысяч лет и не погибшей при этом. Невероятно! Но факт, генерал не стал бы так над ним шутить, понимая, что это означает насмерть поссориться.
   -- Внимание! -- раздался голос искина резиденции. -- Срочный вызов от Никиты Ненашева, альфа-координатора, орден Аарн.
   -- Подключай! -- оживился Дармит, он довольно долго не видел зятя и внучки, сам собирался с ними связываться.
   -- Приветствую! -- появилось на стенном голоэкране лицо Никиты.
   -- И тебе добрый день! -- прогудел генерал, маршал вторил ему. Арт-адмирал поприветствовал аарн кивком. -- Как Лави? Как дети?
   Никита улыбнулся. Детей у них с женой было уже шестеро, четверо первых выросли и разлетелись из гнезда, кто куда. Двое последних, мальчик и девочка, были еще маленькими, всего по десять лет. Лави сама занималась их воспитанием, не отдавая Воспитателям, она сейчас жила в столице Кэ-Эль-Энах, в общине аарн, обосновавшейся на большом острове в океане -- гостей люди ордена, как и раньше, не особо любили. Молодая женщина передала для любимого деда голозапись и обещание вскоре связаться, чтобы показать успехи подросших правнуков. Дармит с удовольствием просмотрел запись под ехидные комментарии Гласса, не обращая на них внимания -- давно привык к манере общения старого друга. Правнуки радовали веселыми мордашками и жизнерадостностью, они днями не вылезали из моря.
   -- Я вот чего позвонил, -- произнес Никита, когда ажиотаж несколько унялся. -- О Российской империи из другой вселенной вы уже знаете?
   -- Знаем, -- подтвердил Гласс. -- Как раз перед твоим звонком ее обсуждали.
   -- Нечто удивительное! -- вмешался в разговор Ставинский. -- Больше ничего не выяснилось?
   -- Выяснилось, -- резко помрачнел альфа-координатор, и фарсенцы это сразу отметили, переглянувшись. -- Наша гостья, Ирина Александровна Тихонова, пришла в себя и сообщила очень много всего. Российская империя -- это интересно, но куда важнее другое. Очень может быть, что нам вскоре предстоит новая война. Причем война страшная. Россия сейчас держит все свои флоты в боевой готовности, ожидая нападения из другой вселенной. Цивилизация не слабее ее самой, тоже не одну галактику подмявшая. Некие Юои Жерг. Странный народ с очень жесткими моральными нормами, полагающий, что все, кто эти нормы не соблюдает, является животным, и относится к нему надо соответствующе.
   -- Что-то мне это кого-то напоминает... -- усмехнулся Гласс.
   -- Мы не настолько зашорены, -- возразил Никита. -- Беда Юои Жерг в том, что они не соблюдают принцип "Другому тоже больно", им плевать на чужие боль и горе, вот это нас с ними и отличает. Для них главное принудить всех вокруг к соблюдению своих норм, а метод принуждения неважен. Самое страшное, что Юои имеют возможность преобразовать хоть вас, хоть нас, поскольку обладают корпусом очень сильных эмпатов, способных преобразовывать эгрегоры народов. То есть, если этим ди-эмпатам, как назвала их Ирина Александровна, представится возможность несколько часов поработать над эгрегором Фарсена или любой другой планеты, то все ее население, за редким исключением, само радостно побежит в их руки.
   -- Ты не шутишь?.. -- побледнел от такого известия Дармит.
   -- К сожалению, не шучу, -- вздохнул Никита. -- Та же Ирина Александровна принадлежит к ордену Осознания, иначе говоря -- ди-эмпатам Российской империи. Она заявила, что существование многопланетных государств без ди-эмпатического корпуса принципиально невозможно, в их вселенной это является аксиомой, и для нее стало шоком, что у нас таковых нет. Над всем этим стоят некие структуры Контроля, мы однажды сталкивались с некими Сэфес из них. По словам нашей гостьи, также существует очень древняя структура Адай Аарн, которая, вполне возможно, стоит за созданием нашего ордена, слово "Аарн" говорит об этом четко. Но все это пока только предположения.
   -- Предположения не предположения, а к войне на всякий случай готовиться надо, -- возразил Дармит. -- Чтобы нас не захватили врасплох. Нас уже однажды захватили, больше не хочется.
   -- Вы правы, -- согласился альфа-координатор. -- Мы тоже будем готовиться. Как же это все не вовремя! У нас и так проблем выше крыши, а тут еще и это.
   -- Так проблемы, приходя, нас никогда не спрашивают! -- хохотнул генерал Гласс. -- Что ж, мы будем наготове.
   -- Сколько у вас сил в малой галактике? -- поинтересовался Никита.
   -- Немного, -- признал генерал. -- Около сотни призраков, две тысячи обычных кораблей разных классов, плюс восемьсот "Нерп". И быстро перебросить дополнительные не получится.
   -- Как и у нас. Сейчас Кир-Ванег ведет переговоры с Керсиалем, им возможное вторжение опасно не менее, чем нам.
   -- Так вы допросили эту самую Тихомирову? -- хмуро поинтересовался Ставицкий. -- Кто у них на престоле?
   -- Михаил XXVII из рода Романовых, -- ответил Никита. -- Насколько мне известно, у них история пошла другим путем в конце XIX столетия. Великий князь Георгий выжил и взошел на престол вместо Николая, по какой-то причине отрекшегося. Также у них Мальтийский орден окончательно перебрался в Россию, на его основе и был создан к середине следующего века орден Осознания, благодаря чему примерно за двести лет все страны Земли вошли в состав империи, которая вскоре вышла в космос и начала постепенно расширяться.
   -- Всего лишь Георгий вместо Николая... -- закусил губу арт-адмирал, которому откровенно больно было это слышать, особенно при воспоминании, как все сложилось на его покинутой родине.
   -- Вы упустили орден Осознания, сыгравший ключевую роль в дальнейших событиях, -- напомнил альфа-координатор. -- Но это пока только воспоминания Ирины Александровны, не слишком-то интересовавшейся историей. Выйдем на контакт с империей, узнаем точнее, что там было. А пока нам надо готовить свои флоты к возможной войне.
   -- Вы правы, -- взял себя в руки Ставицкий. -- Нашими силами в малой галактике командует Норен Торигаен, довольно талантливый адмирал, хоть опыта у него и маловато. Я сегодня же свяжусь с ним и отдам все нужные приказы. Прошу только, если что-то еще произойдет, немедленно поставить нас об этом в известность.
   -- Естественно, -- наклонил голову Никита. -- А теперь извините, мне пора, очень занят. Да, чуть не забыл сообщить, уважаемый маршал, что примерно через десять дней вас посетит Лави с младшими детьми, которые еще не бывали на Фарсене, она хочет показать им свою родину.
   -- Буду очень рад повидать внучку, -- широко улыбнулся Дармит.
   Альфа-координатор наклонил голову, прощаясь, и отключил связь.
  

* * *

  
   Тишина действовала Маре на нервы. Она всеми фибрами души ощущала, что происходит что-то крайне важное, но никак не могла выяснить, что именно. Господин Кранер вежливо улыбался и разводил руками, на вопросы отвечая, что все по-прежнему, но девушка не раз замечала в его глазах отблески злорадства. Как же ее это бесило!
   Мара прекрасно осознавала, что с каждым годом все больше идет вразнос, ее психика постепенно расшатывается, но ничего поделать с этим не могла. С момента добровольной капсуляции Умницы ситуация все ухудшалась и ухудшалась, ни на какие призывы эта сволочь не отзывалась, обиделась она, видишь ли. Неужели эта высокомудрая дура не понимает простой истины? Тело на всех одно, так что сдохнут, в случае чего, все вместе! Ведьму с Хитрюгой также дико раздражали Убийца со Злюкой. Сами они от постоянных убийств и пыток давно удовольствия не получали, но вынуждены были вести себя по-прежнему -- Убийца желала иметь свое постоянно и регулярно. А Злюка просто вопила, верещала, материлась и капала всем на нервы. Причем чего она добивалось было совершенно непонятно. Но решение любой проблемы всегда предлагала самое прямолинейное и топорное, которое обязательно приведет к проигрышу. Хитрюга даже как-то сформулировала правило: "Послушай Злюку и поступи наоборот". А Ведьме все больше хотелось заниматься новыми вероятностными плетениями, но никакой возможности не было -- проклятая политика пожирала все силы, вечерами она падала на кушетку и отключалась, вся дрожа от усталости.
   Вспомнив угодливые морды секторальных директоров, Мара брезгливо поморщилась. Ну вот как учитель ухитрялся держать эту жадную сволочь под контролем? Почему они и до сих пор белеют при упоминании имени Дарва ис Тормена, а к ней относятся, как к какой-то сумасшедшей? Да что там сумасшедшей, как к взбесившейся собаке! С опаской, но не более того. Даже недавняя казнь двоих директоров, осмелившихся нарушить ее запрет торговать со Сторном, не помогла. Кланяются, заверяют в верности, но исподтишка продолжают гнуть свою линию. И как с этим бороться? Нет, пожалуй решение начать новую войну -- правильное.
   "Что думаешь? -- хмуро спросила Ведьма. -- Что-то происходит, а мы не знаем, что..."
   "Почему ты так считаешь?" -- поинтересовалась Хитрюга.
   "Сама смотри. Несколько флотов Сторна неожиданно снимаются с места и куда-то уходят, причем в глубочайшем секрете. То же самое, согласно донесениям наших агентов, происходит в Парге, Кэ-Эль-Энах, Трирроуне и даже Гнездах Гвард".
   "У нас появились агенты в Гнездах?!"
   "Нет! -- зло рявкнула Ведьма. -- Но посадить на границах наблюдателей мы вполне в состоянии! Эти наблюдатели и сообщили, что часть флота ящеров куда-то умотала. Причем их сопровождали дварх-крейсера и боевые станции. Непонятно чьи, но однозначно не княжества".
   "Извини, -- судя по тону, никакого раскаяния Хитрюга не испытывала. -- А по поводу того, чьи? Так все же ясно. Аарн, чтоб они скопом передохли, снова активизировались. И меня беспокоит причина".
   "Как и меня. Что-то случилось. Но что и где? И как нам это аукнется? А я не сомневаюсь, что аукнется".
   "Я тоже".
   "Да вы что, девки, совсем того?! -- взвизгнула Злюка. -- Хотите узнать, куда имперцы и другие летят, так отловите пару кораблей, да допросите экипажи хорошенько! Все под пытками расскажут!"
   "Точно! -- добавила Убийца. -- А потом пойдем и всех убьем!"
   "Вы что, не понимаете, что если действовать по-вашему, мы обязательно проиграем? -- растерялась Хитрюга. -- С треском! Нас и так еле терпят! А потом нас будут гнать, как бешеную собаку, и загонят, обязательно загонят! Сдохнуть хотите?"
   "Нет, -- спокойно ответила Убийца. -- Нам просто надоела ваша нерешительность".
   "Если действовать решительно по-вашему, то я уже сказала, что будет. Не доходит, что у нас нет абсолютной власти? Очень жаль, что нет, но поделать тут мы ничего не можем. Не сумели занять место графа в полной мере, и это надо честно признать, иначе нам кранты".
   "Да перебей ты этих всех директоров и возьми власть над секторами в свои руки! -- отрезала Злюка, она говорила на удивление разумно, без истерики, что на нее было совсем непохоже. -- Вы, две идиотки, слишком много думаете! Нет, чтобы принять решение и действовать без сомнений, вы то одного боитесь, то другого. Вспомните, чему нас учил граф! Совсем его уроки забыли, да? А зря!"
   Изумленная Хитрюга ничего не понимала. Это Злюка? Да что с ней такое случилось?! Ведьма была не менее ошарашена, не ожидала ничего подобного. А ведь совет вполне здравый, его светлость в свое время действительно пытался научить ее манипулировать разумными. Да видать, не в коня корм. Мара прекрасно осознавала, что политик из нее получился отвратительный, если не сказать больше. Девушка все больше напоминала себе самой древнего императора, которого из-за его поведения предали ближайшие соратники. Но при этом ничего не могла поделать, все ее потуги не приводили ни к чему хорошему для организации. Пора было признаться хотя бы самой себе, что СПД на грани распада, и вскоре действительно распадется, если срочно что-то не придпринять. Но что?
   Внезапно Ведьма вспомнила слова учителя о том, что у Убийцы есть особый дар, она через медитацию в ментале умеет выявлять ключевые личности, при устранении которых меняется вся картина происходящего. Почему она об этом забыла?! А вдруг таким образом можно узнать, кто в СПД мешает ей? Впрочем, не это главное. Куда важнее определить тех, кого необходимо побыстрее устранить во внешнем мире. Проблема в том, что далеко не все из них доступны. Но может хоть кого-то удастся прибить, особенно из тех, кто составляет потенциальную угрозу.
   "Убийца, -- позвала Ведьма. -- Дело есть".
   "Слушаю тебя", -- холодно отозвалась та.
   "Учитель еще года за два до нашего отправления в орден говорил, что ты способна в особого рода медитации выявлять тех, кто может угрожать нашим планам. Иначе говоря, тех, кого следует убить".
   "Это не всегда получается, все зависит от четко сформулированных граничных условий поиска в ментале. В ином случае мы получим список тех, кто нам и так известен, но добраться до кого мы не имеем возможности".
   "Тогда давай определим граничные условия, -- предложила сразу понявшая замысел подруги Хитрюга. -- Думаю, следует прежде всего определить, кто способен принести СПД больше всего вреда во внешнем мире, исключая аарн и правителей враждебных стран".
   "Ответ получен, -- буквально пропела Убийца. -- Всего одно имя".
   "Какое?"
   "Только не падайте в обморок. Дарв ис Тормен".
   "Э-э-э..." -- растерянно протянула Ведьма, услышанное не укладывалось у нее в голове.
   "А вы и до сих пор не поняли, что наш бывший учитель стал нашим врагом? -- язвительно поинтересовалась Злюка. -- Тогда вы просто дуры. Я вот не слишком умная, и честно это признаю, истеричка долбаная, и это верно, срываюсь часто, но даже я поняла, что Дарв ис Тормен нас раздавит, как только ему этого захочется. Подозреваю, что за кучей наших неприятностей стоит именно он. Понимаю, Ведьма, учитель, гений и все такое. Но, повторяю, он нас раздавит, точно вам говорю".
   "Не уверена, -- проворчала Хитрюга. -- Хотя все может быть. Убийца, а кто, кроме графа, нам будет опасен в ближайшие годы?"
   "Сейчас гляну".
   Примерно десять минут длилось молчание, субличности Мары думали каждая о своем. Хитрюга и Ведьма тихо удивлялись про себя поведению Злюки и Убийцы. Получалось, что они тех совершенно не знали, и когда хотят, эти двое вполне способны неплохо соображать и вести себя нормально, без своих любимых истерических ноток.
   "Готово, -- произнесла Убийца. -- Любопытно, здесь всех и я не знаю... Кто такой, например, Дарит Рассмер?.. Ну, Никита Ненашев, Семен Ревель и Тина Варинх ясно, жаль не добраться до них. Лар даль Далливан? Так он мертв уже много лет! Онес Макхед? Идо Горан? Нести Совер? Альдо Корвес? Лаес Донгар? Умра Стинг? Это еще кто? Тут целый список незнакомых мне разумных. И где их искать?"
   "Передам список в разведку, пусть отрабатывают свой кусок хлеба, -- пожала плечами Хитрюга. -- Известных нам сколько?"
   "Восемнадцать. Причем все поголовно высокопоставленные аарн, которых не достать. Включая монархов".
   "Да, их действительно не достать, -- грустно вздохнула Ведьма. -- Но кто все эти неизвестные?"
   "Есть у меня одно предположение, -- осторожно произнесла Хитрюга. -- Возможно, глупое, но другого нет. Это разумные, которые через несколько лет или десятков лет будут иметь такое же значение, как сейчас Дарли Эстель Фарлизи или Тина Варинх. И если их вовремя устранить, то..."
   "Неплохая идея!" -- оживилась Убийца.
   "Может, и неплохая, -- проворчала Ведьма, -- только сначала надо выяснить, кто это вообще такие и где их искать. Меня еще смущает наличие в списке имени мертвеца. Если он не мертв, то ладно. А вот если действует оттуда... То это чревато очень большими неприятностями".
   "Разве такое бывает?! -- изумилась Злюка. -- Брешешь!"
   "Бывает, к сожалению, учитель рассказывал о явлении мертвых магов и прочих сущностей. Редко такое случается, очень редко, но все же случается. Но ладно, оставим пока этот вопрос до получения отчета разведки по списку. Теперь о войне. Соваться всем флотом в Сторн -- глупо, следует произвести разведку боем. Надо вызвать адмирала и озадачить его этим. А то хвастаться он горазд, надо поглядеть, стоит хоть чего-то или нет".
   "Не стоит, так удавим, -- хмыкнула Хитрюга. -- Это, слава Благим, не Мерхалак, которого нельзя было трогать. Этого убогого хоть на кусочки порежь, никто и слова не скажет".
   "Вот именно, что это не Мерхалак, -- проворчала Убийца, в ее голосе, как ни удивительно, слышалось искреннее уважение. -- Боюсь, все просрет. Только хвост заносить и умеет, придурок долбаный".
   Она, к удивлению остальных субличностей, адмирала Санси очень не любила, невзирая на то, что он был приторно-сладким, хоть к ране прикладывай, и всегда готов к любым услугам, в отличие от прямого и грубого Мерхалака. Вот только тот умел побеждать, а что умеет этот? Мара утешилась тем, что как раз и проверит.
   Затем она вызвала неприятно удивленного этим адмирала и приказала атаковать несколько пограничных станций империи Сторн. Однако, если потери превысят тридцать процентов, отступить.
  

* * *

  
   Пограничные станции империи Сторн строились по предоставленном инженерами княжества стандартному проекту, одобренному императором и императрицей. Для них использовались стягиваемые из разных астероидных полей огромные астроиды не менее ста километров диаметром, иначе циклопические бета-генераторы для обеспечения энергией гиперорудий планетарного базирования и генераторов защитных полей не помещались внутри. Затраты на постройку и эксплуатацию станций были попросту огромны, но Дина Сторн, скрепя сердце, шла на них, не имея другого выбора. Лучше уж деньги потерять, чем остаться со спущенными штанами перед врагом, который отберет все.
   К сожалению, все участки границы защитить было невозможно, особенно небольшие колонии и поселения, возле которых дежурили скоростные курьеры, чтобы позвать на помощь флот в случае необходимости. Вот только пока флот доберется до атакованной планеты, ее успеют хорошенько ограбить, а то и население вывезти. Поэтому помимо станций на каждой населенной планете возводили наземные батареи противокосмической обороны. Тоже очень дорогое удовольствие. А средств империи катастрофически не хватало.
   В стране появлялось все больше солидарных кооперативных компаний, они не спеша, методично захватывали рынок, поражая людей качеством, долговечностью и дешевизной товаров. Принадлежавшие объединениям тесаи корпорации к нынешнему времени почти все разорились, и ее величество им в этом всесторонне помогала. Ничего не забыла и ничего не простила.
   Через два года после гибели императорских детей во время заговора тесаи у ее величества родилась еще одна двойня, только на сей раз мальчик и девочка, которых назвали Джавад Терис и Ализия Дина. Императрица буквально тряслась над ними, окружив верными людьми. Вся охрана дворца состояла исключительно из аарн, которым после всего случившегося Дина доверяла безоговорочно. Также столицу контролировали шесть двархов, отслеживая буквально все переговоры и переписку между людьми. При обнаружении малейшей подозрительной активности к делу подключалась служба безопасности, благодаря чему за последние годы не было ни единого теракта, более трехсот групп боевиков СПД обезвредили почти без потерь.
   Страна уверенно вставала на ноги, богатела, копила силы, население жило с каждым годом все лучше. И люди прекрасно знали, кого должны за это благодарить. Не все, конечно, были благодарны, есть те, кому всегда и всего мало, но их, к счастью, в среде любого народа меньшинство. За каких-то десять лет с момента начала создания солидарных компаний безработица в империи Сторн полностью сошла на нет, наоборот по всей инфосети висели объявления "Требуются!", найти работу по любой специальности стало совсем несложно, причем с очень хорошей оплатой. Кто-то вложил во все это огромные, непредставимые средства, и многие подозревали, кто, но предпочитали держать свои подозрения при себе, не желая неприятностей.
   Нирен Стах заключил контракт с частной военной компанией "Орбис", имеющей контракт с государством охрану границ, поскольку был отличным канониром, в свое время он даже повоевал за нынешнего врага, СПД, но ушел из организации в середине Великой Войны, поняв, что ему с этими людьми не по пути. О своей службе там он помалкивал, но те, кому положено, о ней прекрасно знали, о чем Нирену и намекнули во время обязательного при найме допроса в СБ. Он было встревожился, но никто ему в вину ничего не поставил, контракт заключить позволили, причем по очень высокой ставке. Еще два-три года послужит на пространственных станциях, и можно уходить на покой. Купит на курортной планете возле моря домик с садиком, наймет домоправительницей симпатичную даму без комплексов, которая потом, может, и женой станет, и будет наслаждаться спокойной, сытой старостью.
   -- Слышь, тут что-то на сканерах не то, -- повернулся к замечтавшемуся Нирену второй канонир их поста, Дорес Канг, худой до изнемождения, лысый мужчина лет шестидесяти. -- Какие-то отметки непонятные. Объявляю тревогу!
   -- Давай, -- нахмурился он.
   Что-то в таких отметках было знакомо до боли. Далеко не сразу Нирен сообразил, что именно, а сообразив, покрылся холодным потом. Именно так выглядели выглядели на экране высокочувствительного сканера скрывающиеся под полем маскировки мета-корабли, на одном из которых ему когда-то довелось служить. С трудом сдержав дрожь, канонир вызвал командира станции, полковника Гошена, и доложил ему о своих догадках. Тот, по счастью, был человеком опытным и не стал отмахиваться, наоборот, выслушал и сразу помрачнел -- отбиться от мета-кораблей будет очень непросто.
   Полковник сразу же приказал объявить красную тревогу, активировать циклопические гиперорудия станции и без команды, по готовности вести огонь по координатам чудом обнаруженного противника -- если это мета-корабли, то границу они уже пересекли, а значит, он в своем праве.
   Гиперорудия натужно загудели, их основные накопители передали сложные импульсы энергии на прицельные антенны, мигнувшие багровым светом, после чего в точках прицеливания возникли пространственно-временные аномалии. Что там происходило было неясно из-за расстояния, но вскоре сканеры показали, что место попадания усеяно огромным количеством обломков, причем хорошо узнаваемых обломков мета-кораблей. Полковник поблагодарил про себя Благих за то, что на станции нашелся канонир, понявший, что эспедешники атакуют под маскировочными полями, а то бы застали врасплох и, скорее всего, прорвались.
   Гошен вытер пот со лба и доложил об инциденте в штаб. Его поблагодарили и сообщили, что нападению подверглась не только шестьдесят седьмая пограничная станция, но и десятка два других. Ему повезло, смог отбиться самостоятельно, а вот несколько секторов затребовали срочную подмогу, и к ним выдвинулся флот. К его станции тоже отправят боевую станцию в сопровождении эскадры, но полчаса нужно продержаться любой ценой.
   Еще в начале сражения полковник приказал канонирам вести огонь по мере обнаружения противника, и это дало свой результат -- еще четыре мета-корабля приказали долго жить, а оставшиеся восемнадцать сняли маскировочное поле и отошли за пределы дальности гиперорудий пограничной станции. Исходя из этого, Гошен понял, что, к его величайшему облегчению, это не массированная атака, а всего лишь разведка боем. Но если бы противнику удалось подобраться незамеченным, то он мог бы и уничтожить станцию. Пронесло! Надо будет обязательно выписать глазастому канониру, как бишь его там, Нирену Стаху, премию. Да и выпивку поставить не помешает. Всех спас!
   Судя по поведению мета-кораблей, их экипажи вовсе не горели желанием воевать, да и неудивительно -- победить СПД все равно не сможет, это было ясно любому мало-мальски грамотному военному. То есть приказ выполнили, понесли потери и решили отойти, не подставляясь под огонь пограничной станции. А после того, как через сорок минут из гиперпространства вышла эскадра, пришедшая на подмогу, эспедешники развернулись и поспешили покинуть территорию империи. Преследовать их, понятное дело, никто не стал, ни малейшего смысла это не имело.
   Отбиться от нападения имперскому флоту удалось на удивление легко и почти без потерь, только одна пограничная станция оказалась частично разрушенной. Смысла этого демарша никто не понял, с точки зрения и тактики, и стратегии он выглядел откровенной глупостью. Ведь если бы эспедешники хотели прорваться на территорию Сторна, то следовало продавить оборону в одном месте массированной атакой,а не пробовать ее на зуб малыми эскадрами.
   Чего хотел противник так и осталось неизвестным, единственным результатом нападения стало пятидневное пребывание имперского флота в режиме повышенной боевой готовности.
   Полковник Гошен получил орден, а Нирен Стах -- довольно большую премию, сильно приблизившую исполнение его мечты о домике на берегу теплого моря.
  

* * *

  
   В глубоком, защищенном настолько, насколько это вообще возможно, бункере собрались самые богатые люди Ринканга. Их планам, тщательно взлелеянным и проработанным, в реализацию которых за прошедшие годы вложили огромные средства, грозил полный крах. А ведь они уже готовы были праздновать успех и выходить на международный уровень! Уже дали свое согласие на транзит особых товаров из Лавиэна и Телли Стелл в Сторн, Т`Он и Трирроун. Как и наоборот. Но замаячившие было на горизонте огромные прибыли вдруг снова стали иллюзорными. Происходящее следовало срочно обсудить, а ни одной системе связи доверять нельзя -- могут перехватить, особенно если вспомнить возможности бестелесных орденских тварей -- двархов.
   Шестеро одетых в классические, очень дорогие костюмы пожилых мужчин, сидящих за круглым столом, хмуро смотрели друг на друга, подозревая коллег во всех смертных грехах. Ведь за крахом общих планов вполне мог стоять один из них, решивший ухватить кусок побольше за счет остальных. Самое обычное в их среде дело.
   -- Кто-нибудь, наконец, объяснит мне, что происходит? -- скрипучим голосом спросил самый старший из собравшихся, семидесятилетний Дорит Шалио Хольнер, владеющий через третьи руки контрольными пакетами акций практически всех верфей страны.
   -- А вы не знаете? -- с деланным удивлением поинтересовался Норет Ирсано Штайнер, почти полностью контролирующий, помимо прочего, легкую промышленность Ринканга.
   -- В общих чертах. А конкретика?
   -- Конкретика? Кто-то неизвестный, но очень сильный, начал безжалостно давить подконтрольные нам кланы Акадо и Дорат. Причем тайно. За последние несколько дней потеряно около сорока процентов клановых кораблей, сорвано три десятка запланированных акций. Военный флот Ринканга не имеет к этому никакого отношения, записи боев это четко доказывают. Атакуют некие невидимки, порой из глубоких слоев гипера, нам недоступных. По предположениям аналитиков, это либо княжество, либо орден, либо СПД. Ни у кого другого таких технологий попросту нет.
   -- Орден? -- приподнял брови Ирхен Отио Самис, один из двух финансистов в их компании, его личный капитал не так давно превысил десять триллионов галактических кредитов. -- Его не существует.
   -- Откуда вы взяли? -- хохотнул Идваг Умео Торгид, жизнерадостный краснолицый здоровяк, запустивший свои щупальца буквально во все машиностроительные корпорации страны, кроме, разве что, кораблестроения, откуда его "вежливо" попросили. -- Аарн не были уничтожены, они просто ушли. Сами ушли! И никто не знает, куда и где они сейчас. Так что вполне могли и вернуться. А их страстную "любовь" к пиратам вы знаете.
   -- Не похоже на Аарн, -- возразил Райнер Стидо Ирхат, второй из представителей банковского бизнеса в совете магнатов, выходец из старой семьи первопоселенцев, о размерах его состояния ничего не было известно, кроме того, что оно очень велико и превышает состояние всех остальных, вместе взятых. -- Почерк скорее напоминает действия СПД, только не современного, а того, когда его еще возглавлял...
   Назвать имя человека, которого он подразумевал, почтенный магнат не рискнул, слишком того и до сих пор боялись в обитаемой галактике. До дрожи боялись, до мокрых штанов и сердечных приступов. Но его все поняли и нервно поежились. Вызвать гнев графа не хотел никто.
   -- Да, нынешнее на такое не способно, -- позволил себе насмешливую ухмылку Дирен Хабио Остен, владеющий практически всеми химическими, фармакологическими и биотехнологическими предприятиями Ринканга, и не только Ринканга. В Телли Стелл и Кроуха Лхан ему тоже много чего принадлежало. -- А ведь любят некоторые идиоты доказывать, что от личности руководителя ничего не зависит...
   -- На то они и идиоты, -- философски заметил Штайнер, ему что-то во всей этой ситуации не давало покоя, что-то в ней было неправильное, причем по определению. -- Значит, военным нам предъявить нечего?
   -- Нечего, -- со вздохом подтвердил Торгид. -- Можно, конечно, посадить еще нескольких пилотов по сфабрикованным доказательствам, но какой в этом смысл?
   -- Попытки перехватить контроль над флотом все так же ничего не дают?
   -- Не дают. Их кто-то тайно финансирует, и мы, невзирая на все старания, так и не смогли выяснить, кто.
   -- Именно так, -- подтвердил Ирхат. -- Даже я не смог, невзирая на все свои связи. Деньги идут какими-то хитрыми, закрученными путями из-за пределов страны. До десятка ручейков удавалось перехватить, но не более, а таких ручейков сотни, если не тысячи. После подробного изучения происходящего у меня возникло ощущение, что этим финансовым оркестром дирижирует как бы не сам Рху-Жургуу. Я не знаю других финансистов, способных на такое. Мне, как и подавляющему большинству коллег, до такой ледяной элегантности очень далеко. О чем речь, на такое не был способен даже упомянутый вами бывший глава СПД, и он честно это признавал. Возможно, работает не сам бывший директор АСБ, но, как минимум, кто-то из его учеников. Самое гнусное, что по закону придраться не к чему -- пожертвования от частных лиц законны. А оружие и техника поставляется военным через очень скользкую организацию, называемую "Союз предпринимателей".
   -- Это еще что за?.. -- вкинул кустистые седые брови Хольнер.
   -- Не сталкивались? -- слегка растянул губи в подобии улыбки Штайнер. -- Вам сильно повезло. Ну да, в кораблестроение они не суются, их большей частью товары народного потребления интересуют. Это объединение более двухсот тысяч малых фирм и частных предпринимателей. Их совокупный капитал не превышает наш, конечно, но тоже весьма велик -- это чтобы вы не питали иллюзий, будто перед вами слабаки, которых легко одолеть. Организация на первый взгляд аморфная, единого руководства как будто и нет.
   -- Как будто? -- уточнил Ирхат.
   -- Именно, как будто. Иначе многое из того, что они проворачивают, провернуть бы не удалось. Заявляю это со всей ответственностью. Так что руководство Союза просто предпочитает оставаться в тени. Я потратил огромные деньги в попытках выяснить, кто стоит за организацией, предлагал договориться, поделить сферы интересов, но ничего не вышло. В итоге я ежегодно теряю до полутора процентов контролируемых предприятий. Их перехватывают члены Союза, это единственное, что удалось установить достоверно. Мало того, эта организация играет роль огромного профсоюза, финансирует через десятые руки забастовщиков, оплачивает услуги юристов в случае конфликтов работников и администрации, содержит целую сеть школ и клиник, где учит и лечит простонародье, отказывая в этом богатым и знатным, невзирая на то, сколько им готовы заплатить -- а работают в клиниках Союза лучшие врачи Ринканга, а то и бывшие Целители ордена, есть у меня такое подозрение, -- я знаю случаи, когда потерявшие конечности рабочие через месяц-другой снова бегали, как ни в чем не бывало. Кто может быть во всем этом заинтересован? Я уже всю голову сломал, но так ничего понять и не смог.
   -- Значит, не только мне досаждают эти сволочи? -- скривился Остен. -- Ежегодно возникают сотни небольших фирмочек, производящих то одно, то другое, то третье, и каждая отгрызает у меня пусть небольшой, но кусочек рынка. А когда их становится очень много...
   -- Почему же вы не принимаете мер, в таком случае? -- с недоумением посмотрел на коллег Торгид.
   -- Ха-ха-ха! -- залился смехом Штайнер. -- Интересно, как? Мы перепробовали все методы борьбы! Одолеть Союз разом невозможно именно по вышеуказанной причине -- неизвестно его реальное руководство, где оно находится, чем владеет и так далее. Мало того, неизвестен его состав -- согласно уставу "Союза предпринимателей" членство в нем может быть тайным. Где хранятся данные вступивших в него -- опять же выяснить не удалось. Отдельные входящие в Союз предприятия разорить невелика проблема, но через два-три месяца на месте разоренного появляется три других, с азартом принимаясь за прежнее.
   -- А взять руководство нескольких таких предприятий, да допросить хорошенько?
   -- А то мы идиоты! Пробовали. Результат один. Все наши люди мертвы, пленники исчезли. Как, почему, что случилось? Ответ все тот же. Неизвестно! Единственный вывод, который я сделал после очень долгого обдумывания всего случившегося, таков: перед нами так называемая распределенная структура, созданная мастерами социального манипулирования. Мастерами, достигшими уровня, до которого нашим социологам ползти на четвереньках долгие годы.
   -- Я пришел к такому же выводу, -- хмыкнул Остен. -- Только что это нам дает? Ровным счетом ничего!
   -- Не скажите, -- хитро ухмыльнулся Штайнер. -- Вы же заметили, что после того, как мы начали обвинять флотских пилотов согласно закону и отправлять их на каторгу, маятник резко качнулся в нашу сторону?
   -- Кто бы не заметил? -- довольно осклабился Ирхат. -- Мои прибыли увеличились в несколько раз. Но сейчас все опять начало меняться. Проклятые невидимки сильно нам подгадили.
   -- Именно! -- кивнул текстильный магнат. -- А это значит, что и за Союзом, и за финансированием флота, и за последними событиями стоит одна и та же сила, которой наши действия почему-то стоят поперек горла. Вполне возможно, что наши с ней интересы пересеклись, и нам не отдадут на откуп все транспортные коридоры Ринканга. Я бы предложил попытаться договориться.
   -- С кем договариваться? -- скривился Остен, сжав кулаки. -- Да было бы с кем договариваться! Я, все хвосты Проклятого мне в глотку по самое основание, согласен многим поступиться, только чтобы меня оставили в покое, не рвали ежедневно и ежечасно на куски!
   -- Мне пришла в голову одна идея, -- пристально посмотрел на него Штайнер. -- Встретиться с адмиралом Нирсайтом и оставить ему пакет, попросив передать его покровителям. По крайней мере мы подадим сигнал, что готовы договариваться.
   -- Это если эти некто вообще захотят иметь с вами дело, -- заговорил почти не открывавший рта с начала совещания Самис. -- А я в этом очень сильно сомневаюсь. Почему, спросите вы? Отвечу. Мне не нравится происходящее сегодня в ринкангском сегменте галанета. Как вы знаете, до недавнего времени мы полностью контролировали СМИ и блогосферу страны, осмеливавшиеся опубликовать что-либо неугодное нам социальные сети быстро прекращали свое существование, мы перекрывали им кислород. Однако в последнее время возникло несколько мгновенно ставших популярными социальных сетей, чьи основные сервера неизвестно где расположены, и в них на нас начала потоками литься грязь.
   -- Какое отношение это имеет ко всему предыдущему? -- вскинулся Ирхат, возмущенно глядя на коллегу-финансиста, которого очень не любил.
   -- Погодите немного, сейчас объясню, -- мягко улыбнулся тот. -- Связь есть, и очень явственная. Во-первых, народу на примерах доказывается, что корпораты -- поголовно нелюди и чудовища. В чем-то они, конечно, правы, вести бизнес, оставаясь чистеньким, практически невозможно. Порой подчиненные проявляют неуместный энтузиазм, порой еще что-то случается, но неприятные инциденты все же бывают. Так вот, кто-то берет эти инциденты и подробно освещает их в социальных сетях, аккуратно подводя читателей и зрителей к мысли, что ни в одном из нас нет ничего человеческого, что любой из нас, если ему будет выгодно, способен без зазрения совести медленно убивать младенцев. Что если человек -- корпорат, то он и не человек вовсе, а некая жуткая тварь, только имеющая вид человека. Иначе говоря, нас расчеловечивают. А ттак поступают только в одном случае: если готовятся полностью уничтожить того, кого расчеловечивают.
   -- Я все так же не понимаю, какое отношение имеют моральные нормы быдла к происходящему? -- брезгливо бросил через губу Ирхат. -- Для нас действительно важна только и исключительно прибыль. Это естественно, и дураки те, кто этого не понимают. Мораль -- это только для быдла, она придумана для того, чтобы было удобнее его стричь.
   -- Вы не понимаете, что такое сохранять лицо? -- криво усмехнулся Самис. -- Неважно, каковы мы на самом деле, важно то, что о нас думают. И если люди, кторых вы именуете быдлом, окончательно убедятся, что мы -- чудовища, то неприятностей мы не оберемся. Вы действительно этого не понимаете?
   -- Понимаю... -- скривился финансист. -- Как же хочется взять всю эту мерзоту за глотку окончательно! Нет, надо обязательно придумать, как надеть на быдло рабские ошейники, чтобы оно не смело и пошевелиться без приказа!
   -- Возможно, если бы помимо Ринканга не было иных стран, у нас бы это и получилось, -- понимающе усмехнулся Штайнер, которого тоже дико раздражали претензии не заслуживающих, по его мнению, того людей на что-либо. -- Но вспомните, что сделали совместными усилиями с Аствэ Ин Раг. Если мы узаконим рабство, то же сделают и с нами.
   -- К сожалению, вы правы! -- с досадой выдохнул Ирхат. -- Ладно, до меня так и не дошла связь социальных сетей и атак на корабли кланов.
   Самис возвел глаза к потолку, как бы вопрошая за что ему все это, но продолжил объяснения:
   -- А вы сами подумайте. Если ранее любую социальную сеть мы могли без особых проблем прикрыть, то теперь у нас такой возможности нет. Понимаете, в реальности серверов не существует, а в сети они есть! Причем скорость обработки информации и их вычислительные мощности превышают возможности лучших вычислительных центров Ринканга. Мало того, заблокировать их программными средствами совершенно невозможно, нет точных адресов, которые можно заблокировать. Но проблем с доступом при этом нет никаких. Наши программисты и инженеры с ума сходят в попытках понять, как такое в принципе возможно. Это вам ни о не говорит?
   -- Теперь говорит, -- резко помрачнел Ирхат. -- Похоже, социальные сети, финансирование флота, а теперь и неизвестные охотники -- это звенья одной цепи. За нас кто-то взялся, и кто-то очень сильный. Да, этот вывод уже делался выше, но теперь его можно считать доказанным. Нам действительно надо попробовать договориться с этими неизвестными.
   -- Обязательно попробуем, -- кивнул Штайнер. -- Я завтра же навещу адмирала и попрошу передать послание. Не уверен в успехе, но что-то делать надо. Я...
   Его прервал неожиданный стук в дверь. Магнаты ошарашенно переглянулись. Это что же должно было произойти, чтобы секретари осмелились их потревожить? Явно что-то очень серьезное. Ирхат нахмурился и нажал кнопку открытия дверей. На пороге тут же появился худощавый мужчина в отглаженном костюме, вежливо поклонился и ровным тоном произнес:
   -- Приношу свои извинения за вторжения, господа, однако новости не терпят отлагательства.
   -- Докладывайте! -- хрипло приказал Штайнер.
   -- По всем доступным каналам среди преступного мира обитаемой налактики распространено послание Дарва ис Тормена, графа Наргайского.
   Магнаты судорожно сглотнули. Послание от этого человека не сулило им ничего хорошего. Да и не только им.
   -- Что там? -- с трудом выдавил из себя Ирхат.
   -- Предупреждение и просьба.
   -- Да говори уже! -- в сердцах рявкнул магнат.
   -- Предупреждение о появлении в галактике новых, очень опасных наркотиков, и просьба не заниматься их распространением ни в коем случае. Если кто-то это сделает, то его светлость будет очень недоволен.
   Магнаты опять дружно сглотнули слюну и с досадой посмотрели друг на друга. Именно ради налаживания каналов сбыта этих наркотиков и была затеяна вся эта история с поддержкой пиратских кланов. Прибыли обещали быть астрономическими. Но теперь каждый четко понимал, что ни при каких обстоятельствах не решится игнорировать просьбу графа. Жить-то еще хочется, и хорошо жить. Придется сообщить контрагентам, что ринкангские магнаты выходят из дела. Как ни жаль.
  

* * *

  
   Вид у великого князя был ошалевший, он расширенными глазами смотрел на загоравшиеся экраны, где один за другим возникали функционеры тайного ордена и княжества. Известие о появлении на корабле ордена давным-давно погибшего великого певца, Лара даль Далливана, потрясло всех аарн до глубины души. А особенно новость о существовании некой структуры под названием Адай Аарн, то ли структуры Контроля, то ли еще чего.
   -- Приветствую всех! -- на последнем экране появилось уставшее лицо Кержака Черного, которого нашли буквально чудом, он продолжал искать Касру Ла Онег и сейчас находился за пределами галактики, в малом шаровом скоплении Z-9087D. -- Это правда?
   -- Правда, -- распахнул пасть Кир-Ванег, -- я смотрел запись с борта "Знающего Ночь", Иван Оленев передал. Лара я знал неплохо, это действительно он. Ловите!
   Он передал всем сжатый эмообраз, повествующий о случившемся, только деду Рави, бывшему Равану VI, и глава Л`арарда пришлось просматривать его через биокомпы, благо дварх дворца переводил им эмообразы в обычную речь, остальные, будучи аарн, усвоили информацию одним блоком.
   -- Весело было нам... -- констатировал Никита. -- Значит, нас просят о помощи?
   -- Да, -- резко щелкнул зубами дварх-адмирал. -- Сразу после разговора с вами я собираю Военный совет. Сами понимаете, что помочь нужно. Не доверять Лару я оснований не вижу, так что его слова о том, что следующими будем мы, меня крайне насторожила.
   -- А меня больше насторожило то, что человек из Российской империи оказался у нас перед визитом даль Далливана, -- недовольно пожевал губами Джон. -- Вы верите в такого рода случайности? Я -- нет.
   -- Я тоже, -- кивнул Никита.
   Ник, Кержак, Дарли и многие другие поддержали их -- они тоже в подобное не верили. Случайность? Как бы не так! Чьи-то грязные игры, однозначно. Вопрос в том: чьи? Эрсай? Трудно сказать, но такого рода действия никому из аарн не нравились. Они всегда предпочитали прямоту. Надо тебе что-то? Скажи! А эти нет, эти действовали намеками, ничего и никому не говоря, ставя разумных перед фактами, причем порой крайне жестоко. Да, чаще всего они достигали своих целей, но цена этого обычно была очень велика, причем не для самих Эрсай, а для тех, чьими жизнями они играли.
   -- Воевать все равно придется, -- тяжело вздохнул Рави. -- Очень не хочется, но придется. Исходя из известного, Юои Жерг не отступятся.
   -- Согласен, -- скривился Кержак. -- Другого выбора нет. Вопрос в другом: сумеем ли мы отбиться даже при помощи нового союзника? Куда будет направлен первый удар у-юэев в нашей вселенной?
   -- Пока ответов на все эти вопросы нет, -- вмешалась Дарли. -- Поэтому давайте решать, что делать. Как и Кир, я Лару доверяю, моя интуиция говорит, что он полностью прав. Поэтому предлагаю прийти на помощь Российской империи. Надеюсь, там действительно помнят хорошее.
   -- Поддерживаю, -- снова распахнул пасть гвард. -- Мы ведь предполагали, что война неизбежна, и сразу после появления Ирины Тихоновой начали переброску эскадр к нам, в малую галактику. Проблема, что они своевременно дойти не успеют, Лар сообщил, что времени нет совсем, так что атаковать придется с наличными силами. Командование, как единственный в Аарн Ларк опытный флотоводец, беру на себя.
   -- Ясно, -- кивнул Никита. -- Но ты забыл про союзников, Фарсен и Керсиаль. С маршалом я говорил, они готовы к войне, хоть сил в колониях у них и немного, но это призраки и "нерпы", а они на многое способны. А с керсианскими теркавами связывайся сам, но я практически уверен, что они не упустят возможности набраться военного опыта.
   Кир-Ванег к чему-то прислушался, видимо, поступила новая информация, затем сообщил:
   -- Ты был полностью прав, стоило в Прайде узнать, что мы собрались воевать с некими Юои Жерг, и посмотреть переданные Ларом записи об этой жутковатой цивилизации, как великие когти единогласно постановили поддержать орден Аарн и тоже объявили эрганату войну. Их флоты уже выдвигаются к точке сбора.
   -- А где она? -- поинтересовался Кержак.
   -- На границе галактики, возле места исчезновения "Светлого Рассвета". Лар сообщил, что откроет проход. Очень хорошо, что у нас оказалась Ирина Тихонова, будет намного проще договориться с имперцами.
   Немного помолчав, дварх-адмирал добавил:
   -- Кстати, странное дело, наши двигатели намного примитивнее имперских, зато с оружием все наоборот -- в империи понятия не имеют о гиперорудиях и гиперторпедах, обходятся мезонниками. Удивительно, но факт. У Юои та же история, но точно не известно. Поэтому предлагаю немного понаблюдать за разворачивающимся прямо сейчас сражением между силами противников, чтобы решить, какую именно тактику использовать.
   -- Согласна, -- кивнула Дарли. -- Я бы тоже без разведки в бой не сунулась. Что ж, решение принято. Голосуем. Я за вступление в войну. Выбора у нас нет.
   -- И я, -- щелкнул зубами Кир-Ванег.
   Некоторое время царило молчание, а затем все присутствующие тоже проголосовали "за". Еще предстояло заседание Военного совета ордена, но оно будет чистой формальностью -- решение принято.
   -- Действуй, Кир, -- пристально посмотрела на гварда флаг-адмирал. -- А мы пока займемся сбором всех доступных флотов. Остается нерешенной задача ненападения СПД во время отсутствия наших сил в галактике.
   -- Я попробую ее решить, -- скривился Кержак. -- Ис Тормен поможет.
   -- И я помогу, -- возник в сознании каждого образ очень красивого длинноволосого мужчины. -- Рад вас всех видеть.
   -- Здравствуй, Лар, -- ничуть не удивились его появлению аарн. -- Чем ты можешь помочь?
   -- Обрисую графу происходящее с точки зрения Сфер, -- пояснил музыкант. -- И обеспечу появление в нужных местах в нужное время. Такое мне позволено. Скажем так, вы несколько недооцениваете своего нового союзника, он способен на много большее. Еще одна просьба...
   Лар по очереди посмотрел на каждого.
   -- Тиум, -- уронил он. -- Там разгорается окончательный кризис, ситуация на грани срыва в кровавый бунт. Не допустите разворачивания воронки инферно, очень вас прошу. Вы не представляете, каким кошмаром обернется ее разворачивание во время войны...
   -- Не представляем, -- подтвердил Никита. -- Но предполагаем. Хорошо, я сегодня же займусь этим недогосударством. Несколько рабочих структур там у меня имеются, кое-какое влияние они имеют. Кстати, как с вашей точки зрения, мы правильную модель для него разработали?
   -- Возможно, -- подал плечами Лар. -- Хотя не уверен, что либеральная демократия способна привести хоть к чему-то хорошему. Но, и тут вы правы, ничего другого там пока не приживется. Тиумцы слишком истосковались по свободе, пусть даже она фальшивая. Пусть наедятся этой "свободы" вдоволь, до рвоты, тогда легче примут что-либо другое. А теперь извините, мне пора.
   И исчез. Аарн переглянулись, затем быстро объяснили ситуацию бывшему великому князю и первому лорду Л`арарда -- их помощь потребуется.
   Обсудив самые насущные проблемы, они тоже отключились -- дел хватало у каждого. Особенно в свете предстоящей войны.
  
  
  
  

Конец ознакомительного фрагмента.

Продолжение можно прочесть на коммерческих ресурсах:

https://author.today/work/143031

https://litmarket.ru/books/otzvuki-serebryanogo-vetra-my-verim-prednachertanie

https://zelluloza.ru/books/11575/

https://prodaman.ru/iarelterrus/books/Mi_verim_Predopredelenie

  
   С другой стороны и точки зрения об этих событиях рассказывается в книге "Безумие Бардов". Однако там подоплека многого остается неясной. (Прим. автора).
  
   Упомянутые события описаны в романе Е. Белецкой и А. Чениной "Нарушители". (Прим. автора).
  
   Рху-Жургуу -- арахн, директор Аарн Сарт Банка (АСБ). Лучший из финансистов ордена Аарн. Впоследствии возглавил Галактический Банк под именем Роуна Кервие Нарена, бывшего заместителя управляющего Государственным банком республики Трирроун. (Прим. автора).
  
   Эрсай -- структура, призванная направлять деятельность Систем Контроля. Эрсай малочисленны. В физические тела воплощаются очень редко, чаще всего -- под конкретную задачу. Основной вид деятельности -- выявление потенциальных Контролирующих и ведение подобных личностей либо до начальной стадии обучения, либо до уничтожения объекта. Изредка Эрсай выполняют вспомогательную функцию при решении спорных задач в системах Контроля, исполняя роль третейского судьи, но это скорее исключение, чем правило. (Прим. автора).
  
   Теркав -- военное звание во флоте расы керси. Равно адмиралу высшего ранга, как минимум, командующему флотом. Дар-теркав -- контр-адмирал. (Прим. автора).
  

Оценка: 10.00*5  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Л.Джейн "Чертоги разума. Книга 1. Изгнанник "(Антиутопия) Д.Маш "Золушка и демон"(Любовное фэнтези) Д.Дэвлин, "Особенности содержания небожителей"(Уся (Wuxia)) Д.Сугралинов "Дисгардиум 2. Инициал Спящих"(ЛитРПГ) А.Чарская "В плену его демонов"(Боевое фэнтези) М.Атаманов "Искажающие Реальность-7"(ЛитРПГ) А.Завадская "Архи-Vr"(Киберпанк) Н.Любимка "Черный феникс. Академия Хилт"(Любовное фэнтези) К.Федоров "Имперское наследство. Забытый осколок"(Боевая фантастика) В.Свободина "Эра андроидов"(Научная фантастика)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Пленница чужого мира" О.Копылова "Невеста звездного принца" А.Позин "Меч Тамерлана.Крестьянский сын,дворянская дочь"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"