Емельянов Антон Дмитриевич: другие произведения.

Тайный паладин

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс 'Мир боевых искусств.Wuxia' Переводы на Amazon
Конкурсы романов на Author.Today

Зимние Конкурсы на ПродаМан
Peклaмa
Оценка: 6.84*36  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    В детстве у всех свои проблемы. Кому-то нечего есть, кому-то не разрешают гулять или отобрали телефон и приставку, а кому-то, как Никите, собираются поменять геном, чтобы потом он смог пойти путем силы в какой-то жутко могущественной секте Теней в другом мире. Вот только ритуал прошел не так, как задумывалось. Что именно случилось непонятно, но, чтобы замести следы, глава секты на Земле убивает всех свидетелей своего провала... Всех кроме одного. Самого Никиту спасает неожиданно появившаяся рядом с ним книга, которая меняет всю его жизнь. Странное детство, странные открытия... А уж что будет потом, когда нашего героя все же настигнет призыв в другой мир? Особенно в свете того, что его гены совсем не такие, какими должны были стать. Темный мир и парень, "испорченный" светлым артефактом...

  Тайный паладин
  Серия: Мир мертвой силы
  Аннотация:
  В детстве у всех свои проблемы. Кому-то нечего есть, кому-то не разрешают гулять или отобрали телефон и приставку, а кому-то, как Никите, собираются поменять геном, чтобы потом он смог пойти путем силы в какой-то жутко могущественной секте Теней в другом мире.
  Вот только ритуал прошел не так, как задумывалось. Что именно случилось непонятно, но, чтобы замести следы, глава секты на Земле убивает всех свидетелей своего провала... Всех кроме одного. Самого Никиту спасает неожиданно появившаяся рядом с ним книга, которая меняет всю его жизнь.
  Странное детство, странные открытия... А уж что будет потом, когда нашего героя все же настигнет призыв в другой мир? Особенно в свете того, что его гены совсем не такие, какими должны были стать. Темный мир и парень, 'испорченный' светлым артефактом... должно быть интересно.
  Пролог
  Тверь, 2004 год
  Сквозь единственное маленькое окошко, заросшее налетевшей с дороги грязью, с трудом пробивался лунный свет. Тем не менее, в подвале, где расположилась удивительно прилично одетая для подобного места молодая парочка, было довольно светло.
  - Ты уверена, что мы приехали туда, куда нужно? - парень, которому на вид было лет двадцать пять, приобнял стоящую рядом с ним девушку, укачивающую на руках спящего младенца.
  - Да, иначе все деньги были потрачены зря, - огромные глаза девушки на мгновение потемнели, превратившись в черные провалы. Хотя нет, это только показалось из-за на мгновение скрывшейся за облаками луны.
  Парочка явно кого-то ждала, но третий участник этой встречи задерживался.
  - Я ведь предлагал все еще раз обсудить. И надо было так спешить? - парень посмотрел на часы.
  - Уже поздно что-то менять. Ну, и какими бы мы были родителями, если не попробовали сделать все, что можно, ради Никиты, - девушка с любящей улыбкой посмотрела на сопящего у нее на руках карапуза, а потом резко повернулась в сторону лестницы.
  Похоже, то, ради чего эти двое пришли в этот подвал, скоро должно случиться.
  - Рад приветствовать вас в главном представительстве секты Теней на Земле, - спускающийся по лестнице благообразный старик в светлом костюме поздоровался с молодыми родителями.
  - Ну вот что может быть хорошего в месте, которое называют сектой? - парень прошептал это на ухо своей подруге, но старик словно услышал его слова, и на его лицо набежала тень.
  - Мы наслышаны о вас, - девушка взяла разговор в свои руки. - Мы прошли все отборы, заплатили все суммы, что вы просили. Последний транш в виде десяти килограммов золота лежит в банковской ячейке на предъявителя.
  С этими словами она протянула подошедшему старику бумагу с длинным цифровым кодом.
  - А вот это уже другое дело, - на лице старика тут же расцвела улыбка. - Кстати, хочу поздравить, ваш сын будет последним третьим претендентом, что мы допустим до ритуала в этом году.
  С этими словами он хлопнул по стене, и мрачный подвал начал преображаться. С потолка опустилась словно взявшаяся из ниоткуда лампа, и в ее свете грязь и запустение старого заброшенного помещения просто исчезли. Мгновение, и вот эта троица стоит в ухоженном подвале, выполненном из черного камня, а на полу проступают линии огромной кроваво-красной пентаграммы.
  - Значит, все правда... - парень тихо выдохнул, а девушка на секунду спряталась за его спиной, но потом они собрались, расправили плечи и даже с вызовом посмотрели на хозяина этого места.
  - Мы готовы!
  - Тогда давайте мне вашего сына.
  Старик принял из рук девушки младенца и аккуратно положил его на выросший в центре пентаграммы камень.
  - С ним точно все будет нормально? - молодая мать не выдержала и явно с трудом удержалась от того, чтобы не броситься к своему ребенку.
  - Вы сомневаетесь в ритуале, который проводят уже тысячелетия? Не несите чушь!
  Старик, словно в одно мгновение растратив былую вежливость, достал кисточку и принялся чертить на теле младенца знаки неизвестного на Земле языка.
  - Арм, - он словно начал напевать какой-то попсовый мотив. - Знак тела, что поможет развить скрытый в нем потенциал. Барн! Знак воли, что усилит желания и позволит понять суть Теней! Вийс! Знак души, что сотрет понимание порядка и справедливости, позволив сосредоточиться на благе секты!
  Старик замолчал и, отступив в сторону, принялся наблюдать, как воздух задрожал черным маревом над нарисованными им знаками, из которых словно бы пошел дым.
  - Ну вот, а вы боялись, - он повернулся к родителям. - Сейчас тени вытравят из вашего сына все лишнее, и он станет прекрасной заготовкой для будущего адепта секты.
  - Сколько времени это займет? - девушка, закусив губу, смотрела, как ее сын принялся размахивать руками и будто начал играть с окружившими его странными силами.
  - Меньше минуты. Как я и говорил, волноваться нет никаких...
  Старик замолчал и почему-то бросился к младенцу.
  - Том! Денис! Проверьте периметр! Кто-то вмешался в ритуал!
  Молодая пара только сейчас поняла, что все это время рядом был кто-то еще. Двое мужчин с пистолетами наизготовку выскочили из темных углов, где они до этого неподвижно стояли, словно скрытые тенями. Оттолкнув в сторону отца младенца, они побежали по лестнице на улицу, а старик тем временем принялся заново чертить почему-то пропавшие следы на теле ребенка.
  Вроде бы ему это удалось - рисунок был восстановлен, тени снова начали кружить вокруг ритуального камня. Вот только что-то было не так...
  - А они так и должны расти? - отец первым обратил внимание на отличие продолжения ритуала от того, что было в первый раз.
  И теперь уже все заметили, что черные фигуры стали больше и продолжали каждую секунду удлиняться на пару сантиметров.
  - Рядом никого нет, - подручные старика вернулись и тоже замерли в удивлении, глядя на происходящее.
  Кажется, единственный, кто остался спокойным в этой обстановке, был только сам хозяин странного помещения. Хотя нет, и он тоже выругался, а потом достал из внутреннего кармана деревянную коробочку, из которой медленно вытащил два жезла.
  - Умрите! - старик переломил первый жезл, и вырвавшаяся из него серая волна прошла на уровне его груди, коснувшись всех, кто стоял рядом с ним в этот момент.
  Родители и оба подручных старика после этого замерли на одно короткое мгновение, а потом просто рухнули на землю с закатившимися глазами, как безвольные куклы.
  - Никаких свидетелей, никто не должен узнать, что здесь было, - старик с удовлетворением посмотрел на четыре трупа и повернулся к еще больше выросшим теням. - А теперь ваша очередь.
  Очередной сломанный жезл на этот раз словно граната полетел в сторону яростно взвывших таинственных существ и так и не заплакавшего даже в таком окружении ребенка, а потом из обломков неизвестного артефакта вырвалась новая серая волна. Гораздо резче, гораздо концентрированнее - она сначала поглотила, а потом развеяла тени. Потом добралась до камня алтаря, и по тому побежала паутина трещин, словно от удара великана... А потом на пути силы остался только один младенец.
  - Последний свидетель, - старик вытер свои намокшие от пота белые волосы и принялся ждать еще одной смерти.
  Но, похоже, сегодня был день, когда все идет не так. Рядом с ребенком будто из воздуха появилась толстая черная книга, маленькая ручка коснулась ее, а потом они вместе исчезли, словно сбегая и от удивлённого представителя секты, и от выпущенной им силы.
  - И что это сейчас было? - старик оглядел устроенный им беспорядок и почесал кончик носа. - Похоже, малец умудрился в таком возрасте получить фолиант с какой-то базовой техникой. Необычно, но вряд ли он что-то поймет. Ритуал провален, пути Тени для него закрыты, а значит, даже если он доживет до шестнадцати и дождется вызова в Эдем, то просто умрет уже там. А что касается третьего адепта для секты - просто найду другого, благо желающих расстаться с деньгами ради таинственного нового мира на Земле более чем достаточно. А пока нужно постараться забыть все, что сегодня здесь произошло.
  Глава 1. Книга
  Тверь, 2019 год
  - Ну, ты и дурак, Ник! Отойди в сторону.
  Тройка хулиганов насмешливо смотрела на поднимающегося с земли щуплого паренька. Штаны и рубашка с чуть короткими рукавами были все в земле. Парень явно начал недавно быстро расти, а денег в семье на своевременную смену гардероба не хватало, вот и приходилось ему донашивать свои же старые вещи.
  - Нет, - парень отрицательно помотал головой и сжал покрепче свои кулаки. И что его все время тянет впутываться в чужие неприятности?
  - А ты, Серега? Вдарь ему разок, и мы тебя в этом месяце больше не тронем!
  Хулиганы повернулись ко второй своей жертве, парню с кудрявой башкой, решившему спрятаться за своего друга... Хотя нет, какие они друзья? Серега смотрел на ситуацию совсем по-другому. Их - двое, противников - трое. Еще те крупнее и сильнее, так что победить однозначно не получится. Более того, в случае драки они оба с Никитой получат явно гораздо больше, чем один удар, что его просят нанести. А раз так, то какой смысл тратить время и играть в благородство - лучше сразу сделать то, чего от него хотят. Да, это будет самым разумным решением в данной ситуации.
  Серега самую малость зажмурился - все же драться руками он не очень любил - а потом заехал прикрывавшему его до этого товарищу по спине.
  - Прости, Ник, - он посмотрел, как его защитник снова падает на грязную землю. - Еще?
  Серега сделал шаг вперед и замахнулся ногой в голову - по-настоящему. Если надо, он всегда привык идти до конца.
  - Хватит, - такая банальная развязка, похоже, разочаровала главаря мелковозрастных хулиганов, и тот развернулся, собираясь уходить.
  - Ты видел? Он же его и ногами был готов бить!
  - Психи. Что первый, что второй!
  - Точно, один вечно везде лезет, изображая героя...
  - А другой тогда самый настоящий черт!
  - Ну да, мне порой кажется, если ему это будет выгодно, он тебя прирежет и не поморщится.
  Троица удалилась, окончательно скрывшись из виду, так что даже их разговоров больше не было слышно, и Серега тут же протянул руку своему товарищу.
  - Ник, прости за удар, но ты же знаешь...
  - Ну да, ну да. Ты сейчас мутишь с Аней, тебе эти проблемы совсем ни к чему... Эх, костюм испачкали, надо будет успеть его постирать до возвращения бабушки. А то заметит, распереживается, опять деньги на таблетки придется тратить.
  - Хочешь, я одолжу? Навсегда. Если честно, я вообще не понимаю, почему мы с бешеными деньгами отца до сих пор сидим в этой Твери, которую по недоразумению называют городом? Давно бы уже могли переехать в столицу или любой другой город мира...
  Было немного странно, что парень вот так вслух хвастается своим положением - но ведь не зря хулиганы назвали психами сразу обоих из этой парочки. А еще была в голосе Сереги некая фальшь, словно он жалуется по привычке, уже зная настоящий ответ...
  - Ты же говорил, что он ждет твоего шестнадцатилетия, так что осталось недолго, - Никита, впрочем, принял слова своего знакомого за чистую монету. - А насчет денег - не надо, ты же знаешь, я не ради них тебе помогал.
  - Знаю, ты псих. Спасибо.
  Серега протянул Никите руку, словно начисто забыв о своем личном вкладе в недавний инцидент, но и его друг тоже не обращал на это внимание.
  - Ладно, мне пора, - Никита потер спину, немного ноющую после удара, а потом подхватил брошенный рядом на землю рюкзак с вещами и через парк побежал в сторону дома.
  Некоторые жители города считали, что устаревшие деревянные бараки, в которых его бабушке досталась квартира еще полвека назад, стоит снести, чтобы не портить вид из проезжающих мимо машин. А вот Никите их дом, сделанный из настоящего дерева, нравился - там было прохладно в летнюю жару и тепло зимой. Иногда, правда, завывал ветер на чердаке да полы скрипели, а из стен нужно было регулярно выводить всякую живность, но это же такие мелочи.
  Бабушка на работе - с тех пор, как родители пропали, а Никиту обнаружили на пороге перед домом пятнадцать лет назад в одних пеленках, она трудится каждый день. Сначала появлялись и другие родственники, но, узнав, что кто-то выгреб счета родителей подчистую, так же быстро и исчезали... И только бабушка всегда была рядом.
  Отдохнуть бы ей хоть немного. Вот только, несмотря на то, что парень уже давно начал подрабатывать и подбрасывать той деньги, изображая переводы от разных социальных служб, она все равно жила так же, как и пятнадцать лет назад, когда все началось. Каждый день ровно в шесть утра вставала, делала все домашние дела, а потом шла на свой завод и там тоже с самого восхода солнца и до заката ходила с тряпкой, наводя чистоту и порядок. Никита вспомнил, как она часто любила говорить:
  - Помнишь тот анекдот про уборщицу на космодроме, которая сказала, что тоже запускает ракеты в космос? Так вот наши говорят, что это история про меня.
  Никита потом всегда спрашивал, правда это или нет, но бабушка лишь хитро улыбалась и убегала дальше куда-то по делам. Кстати, Никите сейчас пора заняться своими - скоро поступление, университет, который поможет найти настоящую работу, а не полставки на стройке, чтобы по-настоящему помочь его семье. Вернее, тому, что от нее осталось.
  Взгляд Никиты пробежался по столу и остановился на тяжелой кожаной книге с почерневшим от времени переплетом... Тогда, пятнадцать лет назад, его нашли не одного, а именно с этой штукой. Она еще так лежала под ним, словно сама и принесла, если бы книжки, конечно, были способны на что-то подобное. В детстве он мечтал, что такая древняя вещь окажется связана с какой-нибудь страшной и опасной тайной, но он бы со всем разобрался, стал богатым и знаменитым, помог бы всем людям на Земле, как принц Назгул из сказки, что бабушка рассказывала в детстве... Но увы, книга каждый день оставалась все такой же пустой, как и раньше.
  Тем не менее, Никита превратил проверку книги в своеобразный ежедневный ритуал - вот и сейчас он протянул руку, откинул в сторону тяжелую обложку и уже собирался привычно отложить в сторону, когда неожиданно обнаружил прямо посреди листа запись. Сначала Никита подумал, что это бабушке срочно понадобилось сделать заметку, и она схватила первое, что попалось под руку. Но нет - почерк не ее! Длинные, вытянутые буквы, выведенные твердой тяжелой рукой: казалось, они были словно выдавлены в листе... А еще Никита был твердо уверен, что никогда не видел подобных знаков, но при этом понимал их!
  Личная собственность великого магистра ордена Западной розы Картуса Абравуса Оллиндора
  Как странно - Никита с ужасом осознавал, что смысл таинственных букв словно сам собой впечатывается ему в сознание. Неужели это та тайна, о которой он грезил с детства? Но как тогда ему разобраться в том, что со всем этим делать? Потому что - он только что быстро пролистал всю книгу - больше в ней ничего не было.
  Или было? Никита почувствовал, что книга словно немного нагрелась, и снова открыл ее на самом первом листе. Строчка про великого магистра уже пропала, а вместо нее... Комната словно наполнилась тенями, они попытались добраться до Никиты, до книги - но не смогли. Или что-то их не пустило? Тело парня начала сотрясать легкая дрожь, но несмотря на попробовавший сковать тело страх он не выпустил эту единственную связывающую его с родителями вещь из рук.
  А потом мир вокруг него словно исчез - осталась только пустота и парящий перед ним в воздухе кристалл с сотнями граней. Красиво! Никита подумал, что, скорее всего, упал в обморок и теперь видит какую-то галлюцинацию. Вот только она была такой реальной и такой притягивающей... Никите совершенно не хотелось вставать и возвращаться к реальности, вместо этого его притягивал кристалл с его игрой света и теней на каждой из граней. Очень красиво! Наверно, бесконечно можно смотреть не только на огонь и воду, но и на такие вот видения.
  Никита продолжал погружаться сознанием в кристалл, будто исследуя каждую из его граней. Но вот одна чем-то зацепила его, и дальше он сосредоточился уже на ней. Это же все не по-настоящему, думал он и поэтому совсем не удивился, когда часть кристалла перед ним начала меняться. Сначала она просто пошла волнами, а потом прогнулась, формируя углубление... Вот только под что?
  Узнать или придумать это Никита уже не успел, потому все неожиданно закончилось. Вот он еще парит в темном мире, а вот уже и снова на Земле. Стоит у полки и держит тот самый таинственный фолиант.
  - Два часа дня! Проклятье! - взгляд парня зацепился за старый, еще механический, будильник, и он осознал, что простоял в состоянии транса около часа.
  Вот это да - впрочем, учитывая, как мало ему обычно удается поспать, наверно, чего-то подобного давно следовало ожидать. Надо будет сходить к врачу... А то вот так впадет в ступор не дома, а где-нибудь посреди дороги, и все, конец. Никита опять задумался о своем странном обмороке с видениями - а может, дело не только в усталости? Взгляд скользнул на книгу в его руках. Все же от этого фолианта у него прямо мурашки по коже идут. Причем сильнее даже, чем когда он заглянул в женскую раздевалку и случайно увидел голую Алиску. Эх, жаль, что там в тот момент задержалась именно эта задавака, а не, например, Олечка...
  - Ай!
  Будто наказывая парня за то, что он отвлекся и подумал о чем-то постороннем, из обложки книжки выскочила скрытая иголка и уколола Никиту в палец. Кровь почему-то хлынула чуть ли не рекой, но книга все впитала, а потом на первом листе появилась новая запись.
  Дневник кандидата в ученики младшей ступени ордена Западной розы Никиты Огнева
  И это было только начало!
  Глава 2. Тайна
  Первые строчки продержались на листе бумаги буквально пару секунд, а потом пропали, уступая место новым.
  Сегодня полный распутных мыслей кандидат в ученики впервые смог активировать свой дневник...
  Стоп! Никита даже сбился, осознав, что книга почему-то посчитала его распутным. Или это из-за тех мыслей об Алиске? Но как она могла узнать?.. Так ни до чего и не додумавшись, он принялся читать дальше.
  Впервые с 14 марта 2003 года, когда вся сила была потрачена на перенос тела из зоны опасного ритуала, дневник накопил достаточно энергии, чтобы начать подготовку нового адепта. Проведено погружение в состояние медитации и сформировано энергетическое ядро класса 'А'. Кандидат с первого раза установил контакт с ядром и сформировал основу соты под первую...
  В этом месте текст обрывался, выводя такие неожиданные для обычной книги слова:
  Превышено максимальное количестве символов, 444
  - Что за чертов бумажный 'Твиттер'?! - Никита не выдержал, выругался вслух, а потом принялся ожесточенно листать книгу в надежде найти еще какие-то подсказки.
  Ничего!
  - Что ты такое? - не придумав ничего лучше, парень бросил книгу на стол, а потом принялся искать что-нибудь острое. Если книга может с ним общаться, он должен разобрать ее и понять как. Магии не бывает, наверняка там внутри какой-то встроенный проектор...
  Вот только до дела он так и не дошел. Ветер, пахнув со стороны открытого окна, донес до парня волну теплого воздуха, и Никита, догадавшись, что это своеобразный привет от снова нагревшейся книги, тут же снова схватил ее в руки. Открыть...
  Дневник предупреждает кандидата! Нарушение целостности манускрипта или же попытки заставить тратить дополнительную энергию могут привести к повторной спячке. Новые записи будут появляться каждый день в 22:00, остальная энергия будет направлена на поддержание развития ядра кандидата.
  Что ж, кажется, книга готова пойти на своеобразное соглашение, и в итоге, пусть не сразу, но я узнаю, что происходит - решил Никита... А потом у него в голове мелькнула мысль, что, может быть, это все же только обман и нужно просто быть понастойчивее. И тут же дневник, словно почувствовав его намерения, выдал новое сообщение. Уже покороче, но гораздо понятнее...
  Сунешь свои грабли с темными мыслями, сожгу нахрен!
  А книжка-то оказалась с характером. У Никиты не осталось ни капли сомнений в реальности происходящего - хотя, казалось бы, как часто люди сталкиваются с чем-то мистическим? И ведь, если честно, в глубине души он поверил во все уже давно. Еще в тот момент, когда увидел выведенную книгой дату, цифры которой до сих пор горели у него в голове. Четырнадцатое марта две тысячи третьего - день, когда пропали родители, а его самого кто-то подбросил к бабушке. Ну, не может такое быть случайностью!
  - Ругайся, сколько хочешь, - Никита ласково погладил снова ставший холодным корешок книги. - Главное, мы договорились. А тому, кто вытащил меня из опасного ритуала, я просто не могу не доверять. Это ведь ты была, да?
  Книга, ясное дело, молчала, но парень и не ждал ответа.
  - Значит, в тот день на самом деле случилось что-то странное... И теперь ты поможешь мне во всем разобраться!
  Книга продолжала молчать.
  Никита еще какое-то время потратил на то, чтобы ее изучить, но потом ему пришлось отвлечься на домашние дела. Сначала замыть все пятна на одежде - никакой стиральной машины, все вручную - а то бабушка увидит лишние траты электричества и начнет волноваться. А это последнее, чем ей стоит заниматься в ее возрасте. Потом была учеба, и хоть знания сегодня упорно не хотели лезть в голову, он не вставал, пока не закончил все запланированное на этот день.
  Все-таки ему не так повезло в жизни, чтобы он мог позволить давать себе поблажки. Тому же Сереге гораздо проще: у его семьи всегда есть деньги, еда, да что угодно... Кудрявая голова этого столичного пижона, чьи родители почему-то решили переехать и воспитывать его именно у нас в городе, вызывала раздражение у многих. Уж слишком Серега кичился своими возможностями. Да и самому Никите такое поведение не нравилось... Но они были соседями, и так уж повелось, что он с детства всегда помогал тем, кто слабее - так что сегодня, когда шпана решила выбить из мажора немного денег, парень не мог не вмешаться.
  - Огнев! - из-за окна донесся немного свистящий голос еще одного их соседа.
  Тоже странный парень, если задуматься. Семья Данилы Кима была из Южной Кореи, но, как и родителям Сереги, им почему-то вздумалось переехать в ничем не примечательный город в российской глубинке, дать сыну местное имя и отправить в школу вместе с детьми, чьи родители в год зарабатывают меньше, чем они за час.
  - Иду! - Никита задвинул учебники в сторону. Подумав, отправил туда же и таинственную книгу, а потом, подхватив рюкзак со сменной одеждой, побежал к выходу.
  Книга обещала следующее сообщение в десять вечера - что ж, к этому времени он уже вернется.
  - Ты куда? - в дверях как раз показалась бабушка, только что вернувшаяся с работы.
  - Гулять!
  Никита весело помахал ей рукой. Гулять ему разрешали всегда. Это же не работать, а ребенок должен почаще находиться на свежем воздухе. Ну, а то, что на самом деле парень вместе со своим товарищем по несчастью отправится подрабатывать на стройку, уже было только их личное дело.
  - Ну что, отец все еще не дает тебе денег? - Никита окинул взглядом Кима.
  И как только тот ходит по району с этой цветастой прической и розовой кофтой. Кого другого уже давно бы побили, а к корейцу просто взяли и привыкли. Впрочем, возможно, тут свою роль сыграло и то, что его, как и Сергея с Никитой, тоже считали психом.
  - Нет, - Данила пожал плечами. - Все так же напирает на то, что мне надо было остановиться, когда я повалил Хряка. А теперь его родители накатали заявление в полицию, и я должен понести наказание во имя чести семьи Кимов.
  Вот всегда этот Данила немного не от мира сего с этой его честью семьи. Может быть, не стоило звать его сегодня с собой? Еще и в день, когда появилась книга. Впрочем, чего уж теперь... Не убьют же их там на стройке, в конце концов!..
  Глава 3. Убийство
  До стройки идти было всего ничего, и парни отправились туда пешком, заодно продолжая обсуждение наказания, постигшего Данилу.
  - Так, может, и правда не стоило так избивать Хряка-то? Он, конечно, не самый приятный тип, но ты же его в сплошной синяк превратил.
  - Но ведь даже не сломал ничего, - Данила поучительно поднял палец вверх. - А за то, что толкнул меня в грязь и испортил шелковую рубашку, между прочим, мою любимую, он ответил сполна.
  - Так уж и любимую? Ты же их каждый день меняешь.
  - Меняю, но в тот момент наши чувства были крепки как никогда.
  - А ты теперь без денег.
  - Ничего, неделю перекантуюсь с тобой на стройке, а потом папа снимет все запреты. Он у меня отходчивый... Кстати, спасибо, что помог устроиться, а то без кредитки совсем тухло. Даже машину заправить не на что.
  Данила вздохнул, явно вспоминая о своей 'Тесле' - и как, несмотря на отсутствие прав, его никто не останавливает? - но потом вернулся мыслями к их будущей работе.
  - А что от нас там потребуется, на этой стройке? - он оборвал Никиту, не дав тому даже ответить на свою благодарность.
  - Да просто помогаем всем, кто попросит. Обычно мастер ставит что-нибудь таскать...
  - Понятно. Таскать - это не сложно, - Данила оглядел мышцы на правой руке. Несмотря на щуплую и вытянутую фигуру силы ему было не занимать.
  - Только ты не обижайся там на народ, если что, - когда они подошли к забору, отгораживающему стройку от соседнего двора, Никита выдал своему напарнику последние наставления. - Они будут шутить, что мы дешевле, чем таджики. Но это просто шутка.
  - Хорошо.
  Данила согласился, и они прошли внутрь.
  Потом пятнадцать минут ушло на то, чтобы переодеться, получить пару замечаний о своем внешнем виде и, наконец, выслушать задание на сегодня. Как оказалось, вчера мешки с цементом выгрузили не на том этаже, а сегодня гонять кран из-за такой мелочи было уже поздно. И два не занятых на других работах бравых бойца были единодушно выбраны начальством как идеальное решение для этой чрезвычайно важной задачи.
  - Пятьдесят килограммов, жить можно, - Данила взвалил первый мешок себе на спину, благо в выданной спецовке о чистоте можно было не беспокоиться.
  - Ну да, - Никита последовал его примеру, только в отличие от напарника используя для подхвата мешка не столько силу, сколько выработанную за последние месяцы сноровку.
  Следующие полтора часа, вяло переговариваясь, они упрямо, один за другим, таскали мешки. Потом еще полчаса делали это молча. Чувствовалось, что и тому, и другому уже требуется отдых, но ни один не хотел показывать это первым.
  - И за все это нам только две тысячи заплатят? - Данила все-таки заговорил раньше, видимо, осознав, что у него-то точно нет повода так убиваться на работе.
  - Вообще, тут задание на пару дней, так что если управимся сегодня, то, скорее всего, получим двойную премию, - Никита довольно улыбнулся.
  - Четыре тысячи? И это за такой труд?
  Данила все равно не вдохновился и, сняв перчатки с каской, присел у стены отдохнуть. Никита тут же напомнил Киму о технике безопасности, но его напарник слишком привык считать, что правила не для него.
  - Знаешь, а мне ведь можно просто сказать, что я признаю вину, и все тут же кончится, - отмахнувшись от предупреждений, он предпочел вернуться к тому, что считал своей главной проблемой.
  - Но не хочется уступать? - Никита понял, что разговорами тут не поможешь, и был вынужден смириться с ситуацией.
  - Именно, - тут Ким задумчиво почесал щеку и выдал. - А я ведь никогда в жизни никому не уступал. Ни разу! Только сейчас осознал. Наверно, это немного странно.
  Никита кивнул, соглашаясь со своим напарником, а сам при этом задумался, что знает еще как минимум троих, которые в отличие от всех своих сверстников и даже взрослых всегда идут до конца. Это кудрявый Серега, красотка Алиса, ну и он сам. Правда, он пытается это свое упрямство больше на добрые дела направить, а вот остальные...
  - Черт!
  В этот момент Данила выругался и попробовал откатиться в сторону со своего места отдыха, но не успел. Упавшее откуда-то с верхних этажей залитое бетоном ведро чиркнуло его по затылку и отбросило на пол. И почему именно сейчас, когда Ким был без каски? Неудача? Или наверху мелькнула какая-то тень - может быть, это кто-то сделал специально? Да нет, вряд ли!
  - Ты как? - Никита тут же бросился к Даниле, но, похоже, было уже поздно.
  Ведро хоть и задело парня вскользь, все равно смогло пробить тому череп. И сейчас сквозь трещину шириной в пару пальцев было видно, как непривычно смотрится на солнечном свету человеческий мозг.
  Никита попробовал докричаться до Данилы, но тот не отвечал, потеряв сознание... Казалось бы, в такой момент надо было просто отойти в сторону и ждать врачей, самому же уже ничего нельзя было сделать. Но, как недавно заметил сам Данила, есть те, кто не сдается, как бы разумно это ни было.
  Никита продолжал смотреть на рану, на друга, в мыслях перебирая способы, вычитанные в книжках и высмотренные в интернете, которые могли бы помочь в такой ситуации. Ничего не приходило в голову... Но тут перед глазами, как тогда дома, снова появился тот кристалл, в котором он силой мысли сделал углубление. И теперь оно призывно сияло, словно предлагая помощь.
  - Я согласен, - не очень разумно говорить со своими галлюцинациями, но Никита решил, что почему бы и нет.
  И, как ни странно, это сработало, правда, совсем не так, как этого можно было ожидать.
  Развитие пути ордена Западной розы недостаточно для изучения силы лечения
  Понимание тайного знания недостаточно для изучения силы лечения
  Ядра уровня 'А' достаточно для изучения альтернативной способности 'Дикое исцеление'
  При использовании способности с вероятностью 50% будет дополнительно активироваться один из случайных эффектов
  Странные надписи - впрочем, после общения с дневником из своего прошлого Никита был готов к чему-то подобному. Тем более что тут, как и там, упоминался этот таинственный орден. В общем, решил парень, он просил силы и он ее получил.
  - Исцеление, - немного неуверенно, но вместе с тем словно зная, что и как нужно делать, Никита положил руку прямо на рану и произнес это слово.
  И тут же трещина на голове Данилы как будто стала меньше.
  - Исцеление, - уже увереннее повторил Никита.
  Рана практически пропала, но вместе с тем в воздухе вокруг них начало усиленно пахнуть тухлой селедкой, словно кто-то разбил флакончик со столь странным ароматом. Ну или выгрузил рядом пару тонн рыбы недели этак с четыре назад... Значит, вот он каким может быть, этот обещанный с вероятностью пятьдесят процентов случайный эффект, догадался Никита. Пожалуй, тогда с третьим исцелением ему не стоит спешить, тем более что Данила уже начал приходить в себя.
  - Уф, что за запах? - это было первое, что он сказал, открыв глаза. - Это что? На меня сверху кто-то свой туалет сбросил? Так же и убить можно!
  С этими словами он поднялся, потер ссадину - единственное, что осталось от его раны, - а потом резко ткнул пальцем в сторону Никиты.
  - К черту эту работу! Уверен, я найду другой способ решить проблему с деньгами. А ты, Никит, настоящий псих, если ходишь сюда каждый день и готов рисковать головой за копейки!
  Выдав этот глубокомысленный, как ему казалось, совет, Данила удалился, похоже, даже не подумав сдать выданную ему форму. Ан нет, вспомнил про свою одежду и все-таки завернул в фургончик переодеться. А Никита все стоял и думал о том, что тут только что случилось. Он ведь смог зарастить человеку рану? Смертельную рану, причем за какие-то секунды! Ему ведь это не привиделось?
  Но как тогда что-то подобное возможно? Впрочем, сегодня в десять книга обещала ему новое сообщение, а учитывая, что она назвала себя дневником, может быть, и про то, что только что случилось, она тоже напишет?
  Глава 4. Новости
  Ему очень хотелось уйти вслед за Данилой, но Никита сдержался и сначала доделал все порученные им обоим задачи: благо до этого они хорошо потрудились, и оставалось совсем немного. Все-таки, несмотря на все тайны и неожиданности, есть что-то надо, а сегодня по деньгам должно было получиться вполне неплохо.
  - Тебе и твоему другу, - бригадир осмотрел фронт выполненных работ, а потом отсчитал положенные купюры.
  С чем с чем, а с зарплатой он предпочитал никого и никогда не дурить: работать он собирался долго, и в итоге потенциальный обман встал бы ему дороже любой возможной прибыли. Да и на откатах при закупке он всегда мог заработать в разы больше.
  - Спасибо, - Никита засунул деньги в карман, прикидывая, полную ли сумму надо будет завтра отдавать Даниле или справедливее будет рассчитать, сколько тот не доделал, и соответственно уменьшить его долю.
  - Мне тут говорили, что на твоего знакомого что-то упало, - Никита уже собирался уходить, когда бригадир придержал его, крепко сжав за плечо. Впрочем, понятно, почему тот нервничает: травма или смерть несовершеннолетнего у него на объекте принесет слишком много проблем.
  Парень представил, как это было - сначала бригадиру докладывают об инциденте, он начинает задумываться о худшем, а потом живая и здоровая жертва спокойно выходит из здания и, матерясь себе под нос, отправляется домой. Тут бы кто угодно растерялся...
  - Ничего не было. Просто рядом ведро упало, - Никита немного нервно пожал плечами.
  - И крови не было?
  - Не было! Ну куда бы я его отпустил, если бы его ранило!
  - Ладно, - бригадир вроде бы успокоился. Впрочем, это не удивительно, учитывая, как он сам старательно убеждал себя в том, что все будет хорошо. - Кстати, завтра приходить не нужно. И послезавтра тоже. Вообще, в ближайшие пару недель работы не будет.
  Никита тяжело вздохнул и согласно кивнул. Такое уже бывало: иногда бригадиру приходила в голову мысль, что использовать детей слишком рискованно, несмотря на все подписанные договоры согласия. А тут еще такая неоднозначная ситуация... Но потом проходило время, очередная бригада просила уж слишком много за черновую работу, и тогда он снова звонил Никите... Парень только порадовался, что последняя зарплата получилась более-менее крупной, попрощался с бригадиром, помахал рукой остальным - а ведь кто-то из них его сдал - и побежал домой.
  Работая за Данилу, он немного задержался, и теперь до десяти оставалось совсем немного. Впрочем, дом был совсем рядом, а бежать налегке после таскания тяжелых мешков - это словно летать, так что он точно успеет... Или нет - неожиданно кольнуло в боку. Похоже, столь резкая активность после тяжелого труда не прошла даром, и организм начал протестовать. Черт! Такое уже бывало с парнем, и он знал, что скоро боль уйдет - вот только если стоять и дожидаться этого, то вовремя он дома точно не будет. А записи в дневнике, как он успел узнать, очень быстро исчезают.
  Неожиданно Никита понял, как можно все исправить - приложить руку к заколовшему боку, использовать ту странную способность, ну и помолиться про себя, чтобы на этот раз обошлось без странностей.
  Исцеление
  Боль моментально ушла. Судя по всему, в отличие от пробитого черепа, на его приступ хватило и одного сеанса. А еще вроде бы ничего не произошло: никаких странных запахов, никаких других противоестественных эффектов... Вообще ничего. Никита уже хотел бежать дальше, когда сверху на него упало что-то мокрое и холодное. По телу пробежала дрожь, он медленно протянул руку и снял это 'что-то' со своей головы.
  - Лягушка? - он с удивлением осмотрел неожиданно очутившееся на непривычном для себя месте земноводное. - И что это мы тут делаем?
  Он поднял голову, чтобы выяснить, откуда та упала, и именно в этот миг из небольшой тучки, что будто сама собой сформировалась над переулком, начали падать все новые и новые лягушки и жабы.
  - Это кто тут так шутит? - прилично одетый мужчина, только что вылезший из машины и тоже попавший под обстрел, огляделся по сторонам.
  - Наверно, какой-то розыгрыш, пранк, как сейчас говорят, - тут же высказал предположение его водитель. - Давайте лучше уедем, а то попадем на видео, а нам такая репутация и известность ни к чему.
  - Эй, парень, ты в курсе, что тут происходит? - мужчина, впрочем, слушать своего водителя не стал, а грозно окликнул Никиту.
  - Нет. И мне уже пора.
  Никита отрицательно покачал головой и от греха подальше решил убираться подальше отсюда. Тем более что он вспомнил, где видел этого мужчину раньше. Рядом с Элайджей Симмонсом, главным городским меценатом, который несмотря на благородную седину и свой неизменный белый костюм, говорят, не гнушается никаких методов для достижения своих целей.
  Никита ускорился и, пробежав мимо старушки, продолжающей непрестанно креститься от вида происходящего, свернул в переулок и был таков. Ну их, такие разговоры и знакомства - тем более что до назначенного времени осталось всего ничего. Добежав до квартиры, парень только и успел, что выкрикнуть просьбу его не беспокоить, а потом заперся у себя в комнате и схватил заветную книгу.
  Оставалась еще минута - он как раз успел успокоить дыхание, когда на белых листах, как до этого днем, снова начали появляться буквы.
  Проявив недюжинную твердолобость, кандидат в ученики показал свою способность совершать удивительное количество ошибок за короткое время. И это при том, что ему показали основы медитации, а призыв в Эдем не за горами.
  Он спустил уникальный шанс, изучение любой подходящей ордену базовой способности - между прочим, обеспеченный исключительно моей редкостью - на то, чтобы открыть себе дикий навык. При этом он еще и слот для него не подготовил...
  На этом запись прервалась, но Никита уже этому не удивился. Четыреста сорок четыре знака, да? А вот что его возмутило, так это то, что дневник, вместо того, чтобы сообщить что-то полезное, предпочел растратить свой лимит на оскорбления. Ну вот зачем было писать про твердолобость?.. Впрочем, несмотря на эмоции и некое раздражение от того, что тайна и понимание происходящего продолжают от него ускользать, Никита все равно кое-что узнал.
  Во-первых, слова про Эдем, куда его могут призвать. Во-вторых, медитация - видимо, это то состояние, когда он мысленно работал с кристаллом у себя в голове. И тогда получается, что недоделанный слот - эта выемка, куда он в итоге поместил так непонравившееся дневнику дикое лечение. И что в нем такого страшного? Да, странности вокруг происходят, но разве могут они испортить эффект от исцеления?
  Впрочем, чего думать над тем, что уже не исправить, решил Никита. А вот той же медитацией, которая, похоже, позволит лучше понять его новые силы, можно будет и заняться. Вдруг что полезное получится освоить, недаром же дневник, несмотря на свой скверный характер, так выделил этот момент. Решено, завтра никакой учебы и работы, и все время будет потрачено на освоение этих новых таинственных сил.
  Вдруг что интересное получится...
  Глава 5. Сюрпризы
  На следующий день Никита все сделал так, как планировал. Проснулся пораньше, приготовил завтрак, проводил бабушку на работу, заодно подбросив ей свою часть вчерашнего заработка, а потом уселся медитировать.
  Как оказалось, снова представить тот плавающий в воздухе кристалл - это не очень-то и просто. Никита в итоге два часа промучился, так ничего и не добившись, пока не догадался взять в руки книжку. Кажется, ну какая от нее может быть польза - но нет, стоило древнему дневнику оказаться в руках парня, и кристалл тут же появился у него в голове. Потом Никита какое-то время пробовал найти в этой штуке еще что-нибудь новенькое, но, так ничего и не добившись, сосредоточил свои усилия на том, что принялся углублять созданный вчера слот под способность.
  Книга же сказала, что он его не доделал, так, может быть, сейчас получится исправить? Впрочем, дело это было нелегким. Прошло около трех часов, когда неожиданно мысленное давление на одну из граней кристалла все-таки принесло пользу.
  Вы улучшили слот начального уровня, качество 24%
  Эффективность вложенной способности увеличивается с 23 до 24%
  Предупреждение: вы используете дикий навык, сила диких эффектов также будет повышена
  Никита вытер лоб и поднялся на ноги, решив прерваться на перекус. Что ж, теперь он был готов частично согласиться со словами дневника: если до появления способности работа по созданию выемки под нее шла семимильными шагами, то теперь процесс замедлился в десятки, а может, и в сотни раз... Вот только почему эта чертова книга не объяснила ему ничего с самого начала?
  Несмотря на эту небольшую вспышку гнева, Никита быстро успокоился и принял решение, что злиться нет смысла. Дневник таков, каков он есть, и меняться вряд ли собирается. Так что, если он собирается использовать его возможности, нужно смириться с теми недостатками, что идут в комплекте. А пока ему остается только трудиться и исправлять ту ошибку, что он совершил вчера. Впрочем, ошибку ли? Если бы он снова оказался перед выбором, дать Даниле умереть или же выучить неправильное исцеление, он бы все равно поступил точно так же.
  Следующий перерыв Никита позволил себе сделать уже на двадцати шести процентах - оказалось, что если сосредоточиться на задаче и не отвлекаться вообще ни на что, то процесс ускоряется. А заодно, когда разум очищен, проще думается. Например, можно покрутить в голове вопрос, почему он вообще вот так вот легко во все это поверил... Желание чуда? Надежда узнать, что же случилось с родителями? Страх перед тем непонятным переносом в Эдем, упомянутый дневником? Наверно, все вместе. А еще Никита с детства мечтал о силе. Той, что позволит ему защищать тех, кто ему дорог, и помогать им.
  С этой мыслью он продолжил медитацию, и неожиданно к десяти вечера вместо положенных двух процентов смог набрать аж четыре. Итого тридцать, очень неплохо - он оценил свой результат, стараясь не думать, сколько займет путь до вершины, а потом открыл книгу на первой странице, дожидаясь нового сообщения.
  - Ну же, надеюсь, мой сегодняшний день ты оценишь более высоко! - Никита с азартом сжал книжку и принялся читать проступающие на белом листе слова.
  Идиот. Мой кандидат в ученики просто идиот, но хотя бы обучаемый...
  Никита на мгновение оторвался от чтения. Немного не то, чего он ожидал, но все же лучше, чем вчера.
  Он начал учиться, он даже понял основу учения ордена Западной розы, а в будущем, может быть, до него еще дойдет и то, что может повернуть вспять весь его прогресс, и он научится этого избегать.
  А вот это уже похоже на полезный совет - отметил про себя Никита - вот только бы понять, что за ним стоит.
  Но зачем, приснись ему мастер сотни ордена Палого трупа, он начал исправлять своё исцеление, когда гораздо важнее сейчас открыть тайное знание нашего ордена и начать формировать свою осо...
  Никита недовольно закусил губу, опять подумав о том, как же неразумно дневник тратит свои ежедневные четыреста сорок четыре символа. Но увы, с этим ничего не поделать - теперь ему придется ждать очередного сообщения завтра. А пока нужно проверить в деле новую подсказку: книга намекнула, что он может освоить какое-то тайное знание. Что ж, теперь ему надо будет этим и заняться, хотя и исправить ситуацию с исцелением тоже хочется. Все же, Никита напомнил себе об этом, он всегда гордился тем, что никогда не сдается.
  В этот момент его мысли свернули в другую сторону. Так или иначе, его лечение помогло Даниле, он вылечил занывший после стройки бок - а если повезет, так и бабушку можно будет подлатать? Она, конечно, ни на что не жалуется, но он же не врач, а в ее возрасте человек ну никак не может быть абсолютно здоровым.
  - А еще мне интересно, что ты завтра об этом напишешь, - Никита поставил книжку обратно на полку, а потом выглянул из комнаты.
  Телевизор громко вещал о ситуации в мире, но это ничего не значило. У его бабушки была привычка, закончив все дела, садиться перед ним, устраивая себе своеобразный отдых, и засыпать под бубнеж дикторов. В общем, идеальное время для небольшой целительной диверсии.
  Никита на цыпочках подошел к бабушкиному креслу, убедился, что она спит, а потом аккуратно приблизил руку к ее плечу. В идеале бы, конечно, начать с сердца, оно для пожилых людей самое проблемное, но Никита решил, что торопиться некуда, и можно для начала остановиться на чем-то более безопасном.
  - Исцеление, - парень произнес это слово шепотом и даже смог заметить, как от его руки пошел еле заметный тусклый свет.
  Красиво, а еще вроде бы дыхание у бабушки выровнялось и цвет кожи стал не таким бледным как раньше. Получилось - на лице Никиты появилась улыбка и тут же пропала вместе с грохотом от ударной волны, что прокатилась по всей комнате. Еще повезло, что Никита и бабушка находились прямо в ее центре и их самих не задело. Но вот мебель, телевизор - все это разнесло вдребезги, а куски от разбитых окон нашинковали прикрытый старым покрывалом диван.
  - Что случилось? - бабушка вскочила на ноги, словно забыв о своей хромоте.
  - Может быть, землетрясение? - Никита не придумал ничего лучше и растерянно огляделся по сторонам.
  Глава 6. Темные
  Как ни странно, версия Никиты о землетрясении была принята за основную. И саму бабушку, и набежавших соседок гораздо больше заинтересовали чудесные изменения, произошедшие в организме Варвары Ивановны. В итоге общее собрание, суммарно набравшее, наверно, за тысячу годков, вынесло вердикт, что дело в стрессе и в том, что покойный Николай Петрович, дед Никиты, плохо закрепил мебель в квартире. Иначе почему у остальных все осталось на месте, а пострадали только Огневы?
  Несмотря на стресс от столь разрушительных последствий своего исцеления, Никита все равно был доволен результатом и спал спокойно. Правда, теперь ему не терпелось узнать версию книги о произошедшем, а еще, конечно, научиться управлять процессом. Увы, со вторым пока были проблемы.
  Несмотря на то, что все следующее утро и день парень посвятил изучению кристалла у себя внутри, никаких способов контроля исцеления или нахождения тайного знания, о котором писал дневник, он так и не нашел. А потом зазвонил дверной звонок.
  - Кто там? - спрашивая, Никита заодно посмотрел в глазок.
  Мутный и старый, он практически ничего не показывал, но, несмотря на это, парень все равно сразу узнал ту, что к нему пришла.
  - Это Алиса, - недовольный голос донесся с той стороны, и Никита поспешил распахнуть дверь. - Ну, чего ты так долго? Думаешь, мне хочется торчать в вашем грязном подъезде?
  Алиса, еще одна богачка, непонятно как оказавшаяся в их городе, стояла на пороге квартиры Никиты, и тот в ступоре смотрел на нее, не понимая до конца, чего от него ждут.
  - А, проходи, - наконец, он догадался и освободил девушке дорогу, позволяя войти.
  - Директор просил кого-нибудь дойти до тебя, убедиться, что все в порядке. А то у вас почему-то ни один из телефонов не отвечает.
  Алиса продолжала осматривать квартиру, а Никита невольно покраснел. Во-первых, ему было крайне неудобно за царящий после вчерашнего взрыва бардак - пусть они и прибрались, но все же. А во-вторых, все происходящее - это же его ошибка. Телефон бабушки он никому принципиально не оставлял, чтобы ее не беспокоили его делами, ну а свой из-за всей этой кутерьмы с древней книгой он просто-напросто забыл зарядить.
  - Прошу прощения, все нормально. Свой телефон я обязательно включу и буду готов ответить на любые вопросы после окончания больничного.
  Никита решил, что тема болезни его прикроет, и девушка, которой явно не очень приятно находиться в столь простоватой квартире, наконец уйдет. Вот только Алиса продолжала стоять, словно чего-то ожидая.
  - Может быть, чаю? - в итоге парень первый не выдержал паузы, и, как ни странно, эта гордячка согласилась.
  - Чем болеешь? - разговор не клеился, и они прыгали с одной темы на другую.
  - Простуда.
  - Данила говорил, ты должен ему денег.
  - Да, работали вместе, как пойду в школу, отдам.
  - Он говорил, что сам зайдет.
  - Понятно.
  Неловкая пауза тянулась около минуты, а потом Алиса огорошила парня новым вопросом.
  - А ты ничего странного в последнее время не замечал? Какие-то голоса в тенях? Странные фигуры, следующие по пятам?
  Внутри Никиты все сжалось.
  - Нет.
  - Врешь! Не умеешь же, так чего пытаться. Так что ты заметил?
  - Ну... - парень не знал, как выпутаться из этой ситуации.
  С одной стороны, ему очень хотелось с кем-нибудь поделиться своей тайной, обсудить ее. А с другой, ну не доверяет он Алисе. Слишком уж много странного творилось с ее ближайшим окружением. Вспомнить, например, всех ее ухажеров и их несчастные случаи...
  - Впрочем, не надо, - Алиса резко подняла руку. - Подумай обо всем, а завтра в шесть утра встречаемся на пустыре за старой школой, я тебе кое-что покажу.
  После этого девушка встала из-за стола, отодвинула кружку с чаем, к которому она даже и не притронулась, и вышла из квартиры, оставив Никиту пытаться осмыслить, что же это сейчас было.
  ***
  Алиса стояла на улице и немного щурилась от дующего в лицо ветра. Дурацкий город, тут никогда не бывает нормальной погоды: то слишком жарко, то слишком холодно. А еще этот запах, что приносит с городских окраин, где кто-то постоянно поджигает то ли свалки, то ли трупы свиней на свинофермах.
  Впрочем, она, Алиса, все равно добьется своего, несмотря ни на что. Ей повезло в детстве, когда родители догадались посвятить ее в секту Теней, открыв возможность в итоге перебраться в другой, настоящий мир... И если остальные кандидаты были удовлетворены уже достигнутым, то она нет. Она нашла представителя секты в этом мире, человека, из-за которого она вынуждена жить в этом ужасном городишке, и постаралась получить от него немного больше, чем ей полагалось по статусу.
  Элайджа Симмонс, несмотря на весь свой благообразный вид, по мнению Алисы, был обычным неудачником, которого сплавили на периферию... Вот только все равно здесь вся полнота власти была в его руках, и именно он мог бы чему-то обучить ничего не знающих будущих адептов... Алиса поморщилась, вспомнив, как именно она убеждала этого типа, но результат того стоил. Теперь она единственный кандидат в ученики секты, который уже начал формировать свое ядро. Притом Симмонс, явно впечатленный ее талантами, выдал девушке не обычный манускрипт без уровня, что обычно достается таким чужакам как она. Нет, ей досталась книга аж Д-ранга и личная способность, выданная учителем из его запасников.
  Проклятье - какое простое слово, но сколько за ним стоит. Алиса пошевелила пальцами, и над ее ладонью на мгновение сформировалось облако серого тумана. Простенькая вещь, но сколько людей она уже отправила в больницу с его помощью!.. Павел посмел распускать руки, и небольшое пятно над головой прикрыло от его взора машину, отправив в больницу с дюжиной переломов. Игорь слишком неумело целовался, и снова проклятье исправило ситуацию, заставив неудачника перепутать окно с дверью, и последующие несколько месяцев с шиной на шее он уже никому не посмеет испортить настроение.
  Обычные люди ничего не могли поделать против ее силы. Да даже другие кандидаты - Алиса давно поняла, что семьи Кимов и Меньшиковых находятся здесь по той же причине, что и ее собственная - проклятья ложились на всех, правда, обычно она их снимала, не доводя до крайних проявлений... Но был человек, на которого ее сила не подействовала.
  Раньше-то все было нормально, но позавчера, когда она попрощалась с помощником Симмонса и шла домой, она заметила Огнева. Обычный местный увалень с заморочками про добро и справедливость, он никогда не был ей интересен. До этого момента - когда Алиса наложила на него проклятье, просто так, ради интереса и тренировки, а оно взяло и тут же сгорело, словно паутина на костре. Еще одна попытка, и тот же результат.
  Весь следующий день она ждала Огнева, чтобы попытаться вызнать у того, что же с ним произошло, но тот просто взял и не появился. На мгновение у Алисы мелькнула мысль, что не стоит лезть в столь странные дела, и, возможно, будет лучше продать эту информацию Симмонсу. Но потом в ней включилось привычное для всех кандидатов упрямство, и она решила во всем разобраться лично.
  Сначала сходила к Огневу, подстроив свой визит под проявление общественного долга, еще раз убедилась, что проклятье и не думает на того ложиться. А потом назначила встречу на следующее утро - к этому моменту ее духовная энергия полностью восстановится, она покажет этому увальню пару трюков, выведет на откровенность. И вот уже после этого можно будет решать, что же с этим всем делать: продавать парня Симмонсу, отложить этот секрет до знакомства с кем-то влиятельным в секте Теней или же попробовать просто убить Огнева и выпить его силу. По идее, должны же быть для этого правильные ритуалы...
  Глава 7. Щупальца
  Никита выпроводил Алису за дверь, а потом с трудом смог сосредоточиться на тренировках, все продолжая думать, зачем девушка к нему заходила. Ведь точно не просто так, не такая она - а еще эти разговоры про тайну. Определенно, нужно дождаться вечера и посмотреть, что скажет книга.
  Наконец, на часах пробило десять, и Никита с интересом открыл первую страницу древнего дневника, который впервые за все время их общения начал не с оскорблений.
  Тьма - это зло, темные, особенно слабые темные, которые только и думают о том, как бы стать сильнее - это опасность. Не думай об их слабости, думай, что лишь раз ступив на их путь ты можешь навсегда лишить себя возможности открыть для себя тайное знание ордена Западной розы... Это знают все, кроме моего вислоухого кандидата в ученики...
  На этом месте Никита выдохнул, осознав, что книга все-таки нашла время в очередной раз по нему пройтись, и продолжил чтение.
  ...который за неполную неделю успел пообщаться аж с тремя темными кандидатами и одним подмастерьем, который, ко...
  И опять все оборвалось на полуслове. Никита так и не смог разобраться, каких темных учеников книга имеет в виду. Что за подмастерье? И что тот задумал? Нет, он понял, что Алиса точно из этих, потому что именно после ее появления дневник так всполошился. Но кто остальные? Неужели Данила с Серегой? А может быть, это та шпана, что избила его пару дней назад?
  Впрочем, пусть книга и предупредила его об опасности, Никита, тем не менее, решил завтра обязательно встретиться с девушкой. Она точно что-то знает и готова с ним поделиться, а учитывая, какими порциями выдает информацию дневник, этот шанс упускать нельзя. И теперь ему надо было решить, что делать дальше. Продолжать тренировки? Тайные знания, о которых писал дневник, он так и не открыл, но вот улучшение слота под исцеление довел уже до тридцати трех процентов - сегодня процесс почему-то шел медленнее, чем вчера... Или лучше отдохнуть?
  - Никита! - мысли парня прервал голос бабушки, и он только сейчас понял, что та сегодня задержалась на работе.
  И тут его осенило - он так сильно сосредоточился на своих делах, что забыл о ней... А вчера, наоборот, думал о том, как сила может помочь защищать тех, кто ему близок. Разве это не похоже на ту основу пути ордена Западной розы, о которой так долго твердила ему книга? Получается, вчера это понимание помогало ему, а сегодня отсутствие правильных мыслей, наоборот, мешало?
  - Да, я здесь, - Никита отозвался, продолжая размышлять над своим открытием. Может быть, именно его ему как раз и не хватало, чтобы добраться до этих непонятных тайных знаний?
  - Так, деньги я оставила на холодильнике, еда внутри. Я уехала на неделю...
  - Куда? - стоящая с чемоданом бабушка стала самым настоящим сюрпризом для Никиты.
  - К Иришке, ты же помнишь мою сестру? Ей давно нехорошо, надо с домом помочь. А меня тут как раз мои болячки отпустили после вчерашнего. Вот я и поняла, что надо ехать, пока есть возможность.
  Никита слушал свою бойко тараторящую бабушку, и на лице его расплывалась улыбка. Всегда она о других беспокоится. Он ведь совсем немного ее подлечил, а та уже собралась в соседний город путешествовать. Впрочем, так, наверно, даже лучше будет - он как раз успеет разобраться со своими способностями, а потом уже капитально поправит здоровье. И ей, и всем остальным...
  В общем, вместо тренировки Никита взялся помогать своей бабушке - сначала еще раз проверить все собранные вещи, потом дотащить их до вокзала и засунуть в поезд. Домой он в итоге вернулся уже около часа ночи настолько вымотанным, что было очевидно: никакие медитации у него сегодня уже точно не получатся.
  - Завтра, - Никита постарался успокоить сам себя, вот только если бы он обладал зрением Алисы и мог увидеть тучку проклятья над своей уже сидящей в поезде бабушкой, сделать это было бы гораздо сложнее.
  Но он ничего не знал, поэтому спал как убитый, а утром, проснувшись пораньше, собрался на встречу с темной кандидаткой на путешествие в другой мир. Мелькнула мысль прихватить с собой книгу, но, вспомнив о предостережениях дневника, парень решил, что не стоит рисковать столь ценным имуществом, и двинулся к старой школе с голыми руками.
  - Ты опоздал! - Алиса встретила его не очень ласково.
  - Еще пять минут, - Никита, впрочем, держался ровно и даже показал время на часах.
  - И тем не менее...
  Непонятно, что именно собралась сказать девушка, потому что именно в этот момент прямо над ее головой в воздухе появилась черная дыра. Словно бы прореха в пространстве, за которой бурлило что-то фиолетовое... Парень сначала подумал, что это то самое нападение темных, о котором его предупреждали, но потом увидел удивление в глазах девушки, и стало понятно, что происходящее стало сюрпризом и для нее тоже.
  - Осторожно! - крикнул Никита и огляделся по сторонам в поисках какого угодно оружия.
  - А ну свалил отсюда! - так же громко ответила ему Алиса.
  Причем в отличие от парня она не стала терять время и, пробормотав вроде бы совершенно неуместное в такой обстановке 'рановато', подбежала поближе к дыре в пространстве. И в тот же миг, словно заметив движение людей внизу, из черного провала вырвались огромные щупальца. Одно из них ухватило девушку, обмотало покрепче, а потом одним резким движением втянуло ее к себе в портал.
  - Эй! А ну верни ее! - Никита не знал, что это было и как он может помочь, но просто так стоять в стороне ему не позволяло ни воспитание, ни неожиданное понимание того, что это суть того пути, которому его учит древняя книга.
  Портал тем временем уже начал закрываться, щупальца начали сматываться, когда приблизившийся к ним парень неожиданно привлек их своим запахом. Или как эти штуки воспринимают действительность? Рывок, и вот теперь уже Никита оказался сжат ими и закинут внутрь темной дыры, тут же сомкнувшейся, стоило ему пересечь ее границу.
  ***
  Марика Крал недовольно поморщилась. Она, лучший инквизитор-ассассин секты мертвого Полудня, похоже, допустила ошибку. Мастер попросил ее проверить странные слухи о секте Теней, расположившейся в одном из заштатных городков старого Эдема. Секта низшего уровня, но, похоже, кто-то из ее мастеров смог достать опасный артефакт и привлечь внимание действительно серьезных сил.
  Марика, получив приказ, отправила своих учеников проведать обстановку в Никсе, а сама привычно перехватила тройку новобранцев, которых должны будут призвать в ближайшее время. Теперь на зов секты не придет никто - такое бывает и не вызовет сильного удивления - а вот небольшой отряд местных кандидатов на вступление неожиданно получит новые души. Души, которые прошли ритуал и смогут гарантированно пройти испытание секты в отличие от местных обалдуев и которым придется послужить ей, если они, конечно, не хотят лишиться своего шанса на долгую жизнь.
  - Поднимайтесь, - Марика недовольно посмотрела на трех парней и одну девушку, лежащих у ее ног.
  Итого четверо, а должно быть трое. Похоже, щупальца призыва ошиблись... Марика довольно кивнула этой мысли. Да, именно так - это ошибка именно артефакта, который почему-то неправильно сработал, не ее... Да и какая ей разница, сколько в итоге людей будет работать над ее заданием.
  Глава 8. Слуга
  Никита провисел в темноте, куда его затянули щупальца, всего ничего, буквально пару мгновений. А потом он пришёл в себя, лежа на полу в окружении трех незнакомых людей. А рядом еще сидела какая-то мрачная девушка в плаще и со скрытым в тени широкополой шляпы лицом.
  - Поднимайтесь, - девушка повелительно махнула рукой в их сторону, и Никита неожиданно почувствовал, как его тело чуть ли не само собой встает на ноги.
  Вдобавок он осознал еще кое-что - странными тут были не только все остальные, не только деревянные стены и столы, словно он попал в таверну из какой-нибудь игры, а странным также был и он сам. Его тело точно принадлежало не ему... Чуть более толстые ладони, кривоватые пальцы, этот огромный нос, что моментально попался под руку, стоило ему попробовать ощупать свое лицо.
  - Кто ты? Что ты с нами сделала? - пока Никита занимался инвентаризацией своего нового тела, один из его товарищей по несчастью, чем-то напоминающий своими вихрами Серегу, вскочил на ноги и потребовал ответа.
  - Я кандидат в ученики секты Теней, - еще один парень поднялся на ноги и попробовал грозно посмотреть на даму в шляпе.
  - И я, - его примеру последовала девушка, которую Никита из-за короткой стрижки и такой же как у остальных одежды сначала принял за парня. - Мы находимся под защитой самого подмастерья Симмонса...
  Девушка поймала взгляд их похитительницы и тут же замолчала.
  - Значит, самого подмастерья Симмонса? - она еще раз оглядела свой улов и с трудом удержала ехидство. - А так он может?
  В тот же миг ее тело словно пропало из мира, а вместе него на четверку жертв посмотрело что-то призрачное и страшное, от одного ощущения присутствия которого хотелось согласиться на что угодно. Ну, или упасть замертво.
  - Итак, меня зовут Марика. И я рада, что вы начинаете понимать, что к чему, - девушка снова приняла вид самого обычного человека. - Да, в Эдеме гораздо больше сект, чем вам рассказывали адепты Теней, и они, уж поверьте, далеко не на вершине пищевой цепочки. Тем не менее, мне нужно, чтобы вы пришли в Никс, вступили в их секту, а потом доложили мне обо всех странностях, что сможете там заметить.
  - Шпионить? - уточнил похожий на Сергея парень.
  Тут Никита заметил, что черты его старого знакомого стали проступать даже еще более явно, чем раньше. А двое других стали походить на Данила и Алису - так странно.
  - Шпионить и выжить, - продолжала тем временем Марика. - Или отказаться и умереть. Ну, или выдать меня и опять же умереть. Как видите, у вас есть выбор. И еще, я подселила ваши души в эти тела, чтобы вы смогли поступить в секту как представители этого мира, не вызывая лишних подозрений. Видите, как я забочусь о вас. Так вот ваши души меняют тела, подстраивая их под себя, и чем больше вы думаете о себе старых, тем быстрее это происходит. Так что в целях собственной же безопасности рекомендую ближайшую неделю держать этот процесс под контролем, выкинув из памяти жизнь на Земле. Потом же, когда вы уже поступите, сможете хоть полностью вернуть себе старый облик, всем будет плевать.
  Девица в шляпе? Никита скосил взгляд, проверяя свое отражение в валяющемся у его ног подносе - действительно, совершенно незнакомое лицо с простоватыми глазами, светлой копной волос и носом картошкой. Раньше это словно проходило мимо его сознания, но сейчас расхождения с привычной внешностью уже просто нельзя было игнорировать.
  И еще одна странность: все остальные менялись (ну, пока Марика не предупредила о последствиях), а он нет... Парень задумался: может быть, дело в том, что он так увлекся происходящим, что почти не думал о старом себе? Или это влияние того кристалла, что благодаря дневнику появился у него внутри?..
  Черт! Никита чуть не выругался, когда осознал, что его утащили в другой мир, а книга осталась там, на Земле. И в тот же миг, даря упоительное ощущение спокойствия, между поясом и телом появилось что-то квадратное и тяжелое. Его книга! Похоже, как и тогда, в детстве, она сама перенеслась, куда нужно - вот только бы сейчас из-за этого она не впала в спячку на десяток с хвостиком лет... Впрочем, сейчас же она не тащила с собой никого тяжелого вроде младенца - может быть, это сможет помочь?
  - Итак, я ухожу, - Марика тем временем снова заговорила. - Задание вам ясно. Если хотите жить, то через неделю, когда я вызову вас на первую встречу, вы уже добудете мне что-нибудь интересное.
  После этого она развернулась и, не оглядываясь на троицу, вышла из таверны, в которой, судя по всему, и провела призыв своих помощников из другого мира.
  - Страшная тетка, - когда Марика отошла подальше и уже точно не должна была ничего услышать, заговорила Алиса. - Посмотрите, сколько тут трупов она оставила!
  Никита только сейчас огляделся по сторонам более внимательно и увидел, что за дальними столами, барной стойкой и на лестнице - всюду лежат мертвые тела. И тут же в нос ударил еще и трупный смрад, который его тело до этого старательно игнорировало. Во что же он ввязался, попав под те странные щупальца? И, главное, что делать дальше?.. Если все остальные, судя по всему, собираются выполнять приказы этой Марики, то как быть ему, Никите? Во-первых, ему просто неприятно идти на поводу у убийцы, а во-вторых, его сила... Если его последние выводы насчет природы тайного знания ордена Западной розы были верны, то, начав шпионить, он просто-напросто перекроет себе этот путь развития. И тогда можно будет забыть обо всем, о чем он начал мечтать последние дни. Вылечить бабушку, помочь другим людям, стать героем...
  - Мрачновато, - разговор рядом с Никитой тем временем продолжался. - Кстати, я Сергей, как вы уже поняли.
  - Алиса.
  - Данила.
  Остальные тоже представились, а потом дружно повернулись к Никите. Так как все молчали, было очевидно, что парня они не узнали, и он тоже это понял.
  - Не убивайте! Я Кит, я местный, был слугой у этой троицы до того, как ведьма подселила вас в их тела!
  - Почему не сказал ничего сразу? - Алиса ткнула в Никиту пальцем.
  - Страшно, она бы убила меня...
  - Так и мы убьем, - голос Данилы Кима звучал ровно и спокойно. - Кстати, весь этот дом надо будет обыскать, собрав все ценное, а потом сжечь. Если кто-то в этом мире следит за порядком, не стоит оставлять след, что мог бы на нас вывести.
  - Подождите, - Никиту немного передернуло от того, как быстро его приговорили к смерти и как легко все с этим согласились. - Не надо меня убивать! Я же местный, а вы все, как я понял, чужаки. Так разве вам не пригодится слуга, который будет знать местные обычаи и поможет не допустить досадных ошибок?
  Никита сжал кулаки - получится или нет? - если сейчас эти трое согласятся, то он, во-первых, сможет сохранить тайну своей личности, во-вторых, проберется в эту секту, что по плану должна была выдернуть их с Земли, и найдет дорогу домой. Ну, и в-третьих, в роли слуги можно будет присматривать за этой троицей и, защищая их - все же знакомые, причем с самого детства - помогать себе развивать силу своего собственного ордена.
  Неплохой же план? Главное, чтобы теперь как у местного у него не спросили чего-нибудь совсем уж неожиданного.
  Глава 9. Гид
  - Действительно, местный нам может пригодиться. Будет глупо подставиться из-за какой-нибудь мелочи, - молчание нарушил Сергей, и Никита был готов аплодировать его благоразумию.
  Ну вот, вслед за ним и остальные кивнули, снимая тем самым предложение по убийству парня, и началась зачистка помещения. Никите выдали сумку, а его старые знакомые принялись ходить по бару, выворачивая карманы трупов и проверяя ящики за стойкой на наличие чего-нибудь ценного.
  Скоро рядом с Никитой выросла целая куча разного добра: по два запасных комплекта одежды на каждого, несколько мешочков с золотыми и серебряными монетами, медный слиток, снятые с мертвецов ножи и мечи.
  - Не забываем про личную гигиену, - Алиса притащила со второго этажа пакет с мылом, щетками и какими-то непонятными тюбиками.
  - Странное место, - рядом с девушкой остановился Серега, высыпав в общую кучу сережки, кольца и другую бижутерию, снятую с трупов. - Одежда средневековая, а электричество и водопровод есть.
  - Эй, Кит, как такое возможно? - вопрос подошедшего Данилы застал Никиту врасплох. И вот что ему теперь отвечать? Он же назвался местным, по идее, должен знать... Попробовать угадать? Так ведь потом правда всплывет, и как объясняться? Впрочем... Тут парня осенило: да, он сказал, что отсюда, но он всего лишь слуга, так что пусть не переоценивают уровень его компетенций.
  - Я не понимаю, о чем вы, - Никита пожал плечами и максимально доброжелательно улыбнулся. Совсем как Саид у них на стройке: тот, когда не хотел браться за какую-то задачу, всегда именно вот так изображал непонимание.
  - Да уж, туповат ты, Кит, - к счастью для Никиты, Ким, похоже, и не ждал ответа. - Очевидно же, Эдем - это очень сильный мир, вот он и вобрал в себя лучшее из того, что есть у соседей. Например, бытовые удобства или...
  - Или осел, - Серега прервал своего товарища. Похоже, ему не очень понравилось, что тот перехватывает инициативу и словно набивается в лидеры их маленького отряда. - Я, когда проверял в подсобке, увидел там дверь, ведущую в сарай с самым настоящим ослом.
  - Осел - это хорошо, - Никита тут же подхватил эту мысль. - Будет носить наши вещи!
  Парень как раз закончил складывать все в рюкзак, и тот раздулся до прямо-таки неприличных размеров.
  - Ладно, бери осла, - Серега повелительно махнул рукой. - А мы пока тут все подготовим к пожару.
  - Не надо ничего готовить, - теперь и Алиса попробовала перехватить лидерство. - Сейчас я вам покажу небольшой сюрприз.
  Она махнула рукой, незаметно для остальных выложившись на полную и повесив метку проклятья на газовый котел у камина. Теперь, если она все правильно рассчитала, в ближайшее время с ним должна будет приключиться какая-нибудь неприятность, которая приведет как раз к тому результату, что им и нужен.
  Троица вышла на улицу, следом из сарая показался Никита с ослом и рюкзаком, а потом раздался взрыв. Сначала хлопок, потом вспышка, и, наконец, на месте забегаловки, через которую они попали в Эдем, с диким ревом вспыхнул самый настоящий пожар.
  - И что это было? - Серега потер моментально вспотевший лоб.
  - По идее, должен быть взрыв газа, - Алиса тоже выглядела удивленной. - Но, судя по всему, в доме было еще что-то...
  - Да уж, было опасно, - согласился Данила. - Но как ты все это провернула? Это же использование силы теней, я прав? Но кто тебя научил?
  Он и Серега пристально посмотрели на девушку, но та молчала, то ли не собираясь отвечать, то ли набивая себе цену.
  - Симмонс, - наконец, Алиса заговорила. - Он помог сформировать мне ядро, между прочим целых три сантиметра в диаметре, и научил накладывать 'проклятье'.
  Серега после такого откровения даже присвистнул. А вот Никита скорее был удивлен: Алиса с такой гордостью говорила про ядро диаметром в три сантиметра - но разве это много? Если он правильно понял, то его ядро - это тот многогранный кристалл, однако его диаметр будет раз в десять больше. Это что же, он настолько круче? Впрочем, пока парень решил не спешить с выводами, тем более что в его ситуации на данный момент это особо ничего не меняло. В отличие от кое-чего другого, что он нашел в сарае с ослом - почти целый рекламный буклет с описанием достопримечательностей ближайшего города.
  Увы, вряд ли Никите удастся прочитать даже пару страниц, не привлекая внимания. Он пожалел, что не подумал просмотреть все еще в сарае, а потом вспомнил про взрыв и понял, что поспешить с выходом было все же правильным решением.
  - Надо? - воспользовавшись паузой, Никита решил показать свою находку всем остальным. Сейчас, когда они так увлечены способностями Алисы, может быть, не обратят на буклет серьезное внимание...
  - Да убери это, тем более что мы все равно в этих закорючках ничего не понимаем! - Ким отмахнулся от Никиты, и парень неожиданно осознал, что в найденной им книжке действительно используется какой-то неизвестный язык. Вот только в отличие от остальной троицы он, даже не зная его, тем не менее может понимать написанное. Все как и при чтении неизвестных закорючек в его собственном фолианте.
  А это уже интересно.
  - А чему-нибудь еще Саммерс тебя учил? - парни тем временем продолжали пытать Алису, засыпая ее вопросами.
  - Пока я не стану учеником и не открою для себя тайное знание Теней, можно освоить только одну способность, - гордо ответила девушка.
  - А что-нибудь про секту или этот мир он рассказывал?
  - Только в общих чертах. Например, что бывают секты нижнего уровня, как наша. Потом, получив в ней звание мастера, можно перейти в секту среднего уровня, где тебя будут обучать уже не только простейшим, но и средним способностям и, главное, помогут познать проявление пути.
  - Это как то, что нам показала эта Марика? - Серега задал вопрос, а Никиту невольно передернуло от воспоминания этого воплощенного ужаса. И, похоже, и не его одного.
  - Да, - Алиса кивнула.
  - А что насчет высших сект?
  - Ну, Симмонс же всего лишь подмастерье низшей секты. Да, для Земли это круто, но для Эдема - сущие мелочи. В общем, про высшие он знает только то, что и все остальные. Высшие секты есть, их представители сильны как боги, и они правят этим миром.
  - Понятно. Кстати, Кит, а в какую сторону нам ехать?
  Еще недавно этот вопрос мог бы поставить Никиту в тупик, но сейчас, краем глаза изучив буклет из сарая, он был уже готов.
  - Туда, - парень махнул рукой, и они с ослом первые пошли вперед, задавая направление.
  Глава 10. Никс
  Остальные двинулись за Никитой с ослом, продолжая обсуждать секты, Эдем и свое будущее в этом мире. Никита же, поблагодарив судьбу за то, что о нем пока позабыли, размышлял о Земле. О бабушке, которая через неделю вернется и хватится его, о своих планах на поступление, о том, как все это словно начинает покрываться туманом... С другой стороны - он прислушался к очередной истории Алисы - если есть возможность получше изучить свои силы, то почему бы ей не воспользоваться? Освоив настоящее лечение без спецэффектов или изучив еще какие-то способности, сколько пользы он сможет принести людям, когда вернется?
  - Кит, слушай, а как нас зовут? - обсуждение будущей карьеры в секте Теней временно себя исчерпало, так как знания всех, включая Алису, были довольно ограничены, и Серега повернулся к Никите.
  Проклятье! Парень чуть не выругался вслух, но потом вспомнил, что в куче собранных вещей он видел и приглашение на испытание в секту.
  - Виконт Дейло, Раззет и Килс, - Никита вежливо кивнул и с трудом выговорил прочитанные до этого непонятные имена. В принципе, он мог немного и ошибиться, но вряд ли кто-то обратит большое внимание на неграмотность слуги.
  - А имена?
  - А имена я не знаю, - Никита начал с абсолютной правды, потом ее, правда, немного приукрасив. - Вы раньше просили называть себя господин и госпожа, так что я не запомнил.
  - А это может быть проблемой, - тут же нахмурился Данила, но Никита решил его успокоить.
  - В документах на поступление указаны только фамилии, так что, наверно, не будет ничего страшного, если вы просто придумаете все остальное.
  Помня о статусе слуги, он не стал сразу предлагать напрашивающееся решение, но до него остальные кандидаты дошли и сами.
  - Или можно не придумывать, а использовать настоящие имена, - Серега поднял палец вверх. - Мы все равно привыкли на них отзываться, и теперь таким образом себя не выдадим... Кстати, а наш Кит-то не так глуп, как казалось изначально.
  Вся троица довольно хохотнула, а Никита тяжело вздохнул, подумав, что в последнее время что-то уж слишком многие считают хорошим тоном его оскорбить. Сначала книга, теперь вот товарищи по переселению...
  - А что означает твое имя? - ну вот, и Алиса включилась.
  И так не вовремя, обида внутри парня еще кипела, в итоге в ответ на простейший вопрос он взял и зачем-то попытался пошутить над собой.
  - Кит - значит вонючка, - он еще не договорил, когда пожалел о сказанном, но ничего уже было не поделать. Впрочем, вроде бы его легенду это только укрепило.
  - Очень меткое название, тебе идет, - Алиса хихикнула, и следующие полчаса все только и делали, что потешались над Никитой.
  Впрочем, это для него было своеобразной победой - пока над ним смеялись, больше неудобных вопросов никто не задавал. А потом они дошли до границы Никса и с вершины холма увидели внизу тысячи и тысячи домов, раскинувшихся до самого горизонта, а вдалеке на вершине высокой скалы высился белый замок.
  - Выглядит внушительно! Интересно, сколько людей тут живет? - Серега задал этот вопрос в воздух, но Никита благодаря буклету смог ответить, радуясь, что может подтвердить свой статус старожила чем-то кроме обидных прозвищ.
  - Сто миллионов. Никс - это город-государство, поэтому большинство жителей сосредоточены именно в его границах. В соседней империи все, например, немного по-другому...
  - Подожди, - Ким перебил Никиту, явно поражённый размахом. - Сколько ты сказал? Сто миллионов?
  - Ну да.
  - А ты знаешь, сколько в Никсе есть сект и какие? - Алиса тоже решила задать вопрос, и опять Никита был в курсе. Спасибо буклету.
  - Три официальные секты, - он не понимал до конца, что скрывается за словом 'официальные', но решил использовать ровно те же термины, что увидел на туристической карте. - Одна государственная, среднего уровня, секта 'Падшей ночи'. И две низшие, 'Теней' и 'Мыши'.
  - Видите, - Алиса тут же обрадовалась услышанному. - Все как я говорила - у сект среднего уровня добавляется специализация. То есть не просто 'ночь', а с прилагательным!
  - Кстати, а интернет тут есть? - а вот и Серега решил попытать своего слугу, но здесь Никита уже ничего не знал и быстро вернулся к бессмысленным улыбкам.
  - Я не понимаю, о чем вы говорите, - главное, не забывать еще глаза пучить от усердия, решил он, и тогда точно никто не поймет, что над ними просто издеваются.
  Как ни странно, этот подход сработал и во второй раз: на Никиту плюнули, и до самых ворот они шли молча. Там их встретил стражник в одежде, чем-то похожей на полицейскую форму, но при этом с мечом на боку и печатью города в виде одноногого аиста на груди.
  - Документы, - стражник был немногословен.
  - Держи, - Серега, протянувший бумагу с приглашением на прохождение испытания, тоже.
  - Проходите.
  Стражник бахнул сверху красную печать с рисунком в виде волн и сегодняшней датой, и на этом проверка была закончена. Вся четверка, в глубине души опасавшаяся, что переселение душ, устроенное Марикой, смогут обнаружить, облегченно выдохнула. Они добрались до города, но что будет дальше пока было совершенно непонятно.
  - Нам туда, - Никита подошел к висящей на стене карте города и сориентировался, куда им идти, чтобы попасть в нужную секту.
  Кстати, рядом обнаружилась интересная бумажка, гласящая, что кандидаты на поступление в любую официальную секту получают право на бесплатное обслуживание в любом заведении Никса. А стражник ничего об этом не сказал - видимо, он приезжих не очень любит...
  - Вперед, - Серега тоже изучил карту и позвал всех за собой. - Нас, наверно, уже ждут. Да и по дороге было бы неплохо куда-нибудь зайти и перекусить. Кстати, Кит, знаешь тут забегаловки поприличнее?
  Никита на мгновение задумался.
  - Конечно, я покажу, как будем проходить мимо, - недолго думая, он решил, что ничего страшного не случится, если ткнуть в первое попавшееся заведение.
   - Смотри, лошадь! - Данила ткнул пальцем в едущего им навстречу всадника. До этого-то все попадавшиеся на глаза местные жители ходили только пешком. - Вот никак не пойму, как в этом мире сочетаются технологии вроде электричества и тяга ездить на обычных животных. За ними следить же надо...
  Он не успел договорить, так как всадник как раз поравнялся с ними, и его конь неожиданно зыркнул в сторону Данилы своими красными глазами, а потом клацнул острыми зубищами, на мгновение показывая полностью пустую пасть. Внутри были только кости и натянутая поверх них кожа.
  - Это же нежить! - в голосе Алисы можно было легко различить нотки восторга.
  - На обычных животных такие люди не ездят, - Никита опять решил сыграть местного жителя и указал на бляху ученика со знаком секты 'Падшей ночи'.
  И каждый из пришельцев с Земли тут же задумался, сможет ли и он когда-нибудь добиться подобного. И не слишком ли они самоуверенно себя ведут для тех, кто собирается обмануть организацию, пусть и попроще этой, но все равно полную тайн и загадок.
  Глава 11. Ужин
  Тройка кандидатов в ученики со своим слугой уверенно шли по краю улицы. После того, как еще один адепт 'Падшей ночи' на своей коняшке чуть не сбил их с ног, они быстро поняли, что центр улицы им не полагается по статусу.
  - А я уж начала бояться, что нас не к тому готовили, - Алиса хмыкнула и указала куда-то в сторону.
  Никита повернул голову вслед за ее рукой и увидел стоящий в подворотне справа от них закрытый паланкин и четверку мужиков в полных стальных доспехах, что пятились от щуплого парня с голыми руками. Хотя у него на поясе печать со вставшим на дыбы волком - значит, он из секты - тогда не удивительно, что его боятся...
  Никита постарался убедить себя, что ничего не сможет сделать в этой ситуации, но понимал, что все зря. Внутри уже проснулось то самое чувство, что всегда с самого детства заставляло его бросаться вперед, защищая других. Это, наверно, все бабушкино воспитание, решил он, не бережет она внука совсем.
  - Эй! - Никита позвал Серегу, идущего первым, и указал на первую попавшуюся вывеску. - Смотрите, это 'Пьяный барон', по словам моего деда, лучшее заведение в городе. Вы идите внутрь, заказывайте все, что хотите, сегодня для вас как для поступающих в секту все бесплатно.
  Парень надеялся, что слова о халяве отвлекут внимание от того, что он сам начал медленно пятиться в сторону, но нет...
  - А ты куда? - резкий голос Алисы заставил Никиту замереть, вот только лишь на считанные мгновения. Инстинкты продолжали толкать его вперед.
  - В туалет! Очень надо! - не придумав ничего лучше, парень состроил страшную рожу и бросился вниз по улице.
  - Не зря его назвали вонючкой, - глубокомысленно отметил Данила, и троица землян зашла в названную их слугой забегаловку.
  Сам же Никита, убедившись, что за ним больше никто не смотрит, резко свернул в сторону и оказался в том самом переулке, где до этого заметил нападение на паланкин. И пришел он сюда, похоже, в самый ответственный момент. Ученик волчьей секты в это самое время на мгновение превратился в туманный призрак, совсем как Марика при знакомстве с ними, сразу после чего он на первый взгляд самым обычным ударом руки пробил насквозь доспех одного из рыцарей и вырвал тому сердце. Еще удар, и еще один защитник отлетел в сторону с кучей переломанных костей. Впрочем, этот, хоть и потерял сознание, судя по прерывистому дыханию. еще был жив.
  - И куда я лезу! - проклиная самого себя, Никита подполз к раненому и приготовился вытаскивать его с того света.
  Исцеление
  Его руки легонько засветились, внутри организма пациента хрустнули вставшие на место кости, да и цвет лица точно стал поздоровее. Еще и с дополнительным эффектом повезло - не было ничего серьезного, кроме запаха серы... Вот только Никита понимал, что это все ненадолго. Сейчас этот волчий ниндзя покончит сначала с остальными рыцарями, потом с тем, кто засел в паланкине, а потом придет черед и этого раненого, да и его самого.
  Бах! Неожиданно сквозь занавески паланкина высунулся ствол огромного дробовика, сжатый в тонкой девичьей руке, и разрядился целым облаком картечи в сторону как раз повернувшегося боком убийцы. Вот только он все равно успел среагировать: выстрел оказался отражен очередным превращением в туманного монстра, а вырвавшееся у того из пасти темное пламя сожгло половину оказавшегося бесполезным дробовика.
  И это еще не самое плохое - еще этот ученик волчьей секты повернулся и увидел Никиту:
  - А это кто к нам заглянул?
  Парень в ужасе смотрел на желтые глаза, словно вынимающие саму его душу.
  - Наверно, надо бы тебя прикончить, чтобы местная голытьба снова вспомнила, куда ей не стоит лезть, - убийца словно рычал, произнося каждое из этих слов, и от этого они звучали еще более жутко.
  Он медленно шел к уже выведенному им из боя охраннику, приближаясь к чужаку и готовясь отразить возможную атаку, если тот окажется не тем, за кого себя выдает. Никита же судорожно думал и пытался найти выход из сложившейся ситуации. Бежать? Нет, он просто не сможет оставить тех, кому нужна помощь, да и смысл - он видел скорость, с которой двигался убийца, так что сбежать точно не получится. Что, вообще, он, обычный человек, может противопоставить адепту секты, причем явно совсем не простому?
  Впрочем, и у него же тоже есть секрет. Неожиданно внутри Никиты родилась надежда.
  Исцеление
  Исцеление
  Исцеление
  Парень раз за разом использовал свою единственную способность в надежде, что она выдаст очередной случайный эффект, который не испортит все, а, наоборот, даст шанс все исправить. Опять запах серы - да что же на него так везет? Или это вариация тухлой рыбы, только усиленная? Потом пустышка. Потом вообще ничего... Никита неожиданно осознал, что его лечение просто-напросто не срабатывает, потому что он исцелил у своего потерявшего сознание стражника все, что только можно.
  Что ж, раз с ним все - займусь собой, решил парень и, хорошенько врезав по камню у своих ног, разбил кулак в кровь.
  Исцеление
  Ничего! Снова разбить кулак!
  Исцеление
  Рядом с рукой появилась медная монета - похоже, еще один новый эффект. Никита чуть не выругался! Снова разбить кулак!
  Исцеление
  И парня словно с ног до головы окатило какой-то липкой черной жижей.
  - Земляное масло! Жидкий огонь!
  Никита сначала не понял, что именно начали кричать выжившие стражники и зачем начали хватать факелы, но потом до него дошло. Похоже, его способность призвала что-то вроде нефти, причем окатило ею не только его самого, но и убийцу, тем самым сделав того уязвимым и перед обычными людьми.
  - Я тебя запомнил! - ученик секты 'Волка' отбил первый брошенный в него факел, угрожающе ткнул пальцем в сторону Никиту, а потом запрыгнул на ближайшую крышу и был таков.
  Неужели все закончилось? Тело Никиты начало расслабляться, отходя от недавнего стресса, но тут неожиданно выяснилось, что все только начинается. Вылеченный парнем стражник пришел в себя, ощупал свои кости и неожиданно заорал.
  - На меня использовали светлую магию! Этот человек проклят! Убейте его!
  Никита в ужасе смотрел, как тот, кому он только что спас жизнь, выхватывает меч и начинает ему угрожать. Вот к нему присоединяются и остальные, и уже три меча тянутся к его телу. В общем, как и недавнему убийце ему пришлось со всех ног бежать, радуясь про себя, что стражники не стали его преследовать, видимо, не желая оставлять паланкин.
  Никита несся по улице и не мог остановиться, неожиданно осознав, что пусть неблагодарные стражники и отстали от него, но все остальные, привлеченные криками о проклятье, оборачиваются и смотрят. Вот пара человек сделали шаги в его сторону, явно намереваясь задержать... И как ему теперь спасаться?
  Глава 12. Бегство
  В голове Никиты мелькнула мысль, что можно будет броситься в толпу и попробовать там затеряться, но именно в этот момент он увидел свое отражение в ближайшей витрине - весь черный, залитый то ли смолой, то ли гудроном - нет, смешаться с обычными людьми в таком виде точно не выйдет. Только если сначала отмыться! Увы, речки поблизости не было, но Никита увидел ливневую канаву, где после недавнего дождя еще было немного воды. Метнувшись в ее сторону, он с удивлением обнаружил, что помимо воды там еще полно мусора и отходов - видимо, жители ближайших домов решили воспользоваться случаем и сэкономить пару минут, вывалив туда очистки, грязь и, судя по запаху, еще и навоз.
  Впрочем, Никите было сейчас плевать на такие мелочи, он судорожно пытался себя оттереть, но ничего не получалась. Черная вязкая жижа словно въелась в кожу... Впрочем, кое-что полезное этот маневр ему все-таки дал.
  - В обход!
  В толпе, что до этого его окружала, желающих лезть за ним в мусорную воду не нашлось, большая часть людей побежала в сторону ближайшего мостика, и беглец, спрятавшись в камыши с противоположной стороны канавы, на мгновение пропал из виду.
  - Эй, парень, ты его видел? - тут на его плечо опустилась чья-то рука, и Никита с ужасом осознал, что рядом стоит около десятка человек. Все крепкие, плотные, пусть и не очень высокие, кулаки размером с его голову. Через таких крепышей ему точно не пробиться...
  Впрочем, он был готов все равно попытаться, когда неожиданно осознал, что его не ловят, а спрашивают. Взгляд тут же скользнул вниз, и Никита, оглядев свои ноги, убедился, что покрывающая его до этого черная жижа куда-то исчезла. Впрочем, если это был магический эффект, добавившийся вместе с лечением, разве удивительно, что он проявил себя не навсегда, а лишь на определенный промежуток времени?
  - Нет, сам ищу, - парень независимо пожал плечами, и маленький крепыш, поправив молот у себя на поясе, тут же его отпустил.
  - Все же думается мне, что это чей-то розыгрыш, - глава отряда преследователей повернулся к своим товарищам. - Ну какова вероятность, что после тысячи лет тишины кто-то из светлых опять решит заявиться к нам?
  Толпа поддержала своего предводителя одобрительным рычанием и криками, а Никита неожиданно осознал, что его фолиант и его путь силы, оказывается, гораздо опаснее, чем он думал изначально. По крайней мере, тут, в Никсе.
  ***
  Капитан западного округа Никса, Тель Шаумер, ходил перед своими заместителями и недовольно хмурился.
  - Семью Гейбсов, конечно, нельзя отнести к влиятельным, но тем не менее они наняли у нас защиту, и теперь к нам - ко мне! - будет обращено множество вопросов после инцидента. Итак, предлагаю начать с самого начала. Сибенс, давай.
  Он повернулся к своему подчинённому, одному из тех, кто пару часов назад отдал приказ о поиске Никиты как последователя света.
  - Начало было банальным. Мы сопровождали клиента, когда появился убийца и толчком силы отбросил нас с главной дороги. Что могу сказать по нему? Адепт неопознанной секты, его знак был скрыт маревом неизвестности, так что чей это заказ было не понять. Лицо мне незнакомо, впрочем, думаю, оно тоже могло быть изменено.
  - Дальше...
  - Вместо того, чтобы, как это принято, предложить нам сохранить жизни в безвыходной ситуации, убийца сразу атаковал. Первыми идти на переговоры мы не могли, так что пришлось драться.
  - Не очень успешно у вас это вышло, но продолжай, - Шаумер нахмурился еще больше.
  - Убийца использовал форму своего пути, причем несколько раз за бой, так что можно смело отнести его секту к среднему уровню. Детали рассмотреть не получилось, но, думаю, он специально их и не проявлял, чтобы его не опознали случайные свидетели... Мы уже распрощались с жизнью, когда появился неизвестный. Сначала, прошу прощения, из-за паники я принял его за адепта света, но потом понял свою ошибку. В первую же секунду после его появления появился резкий серный запах, так что можно почти наверняка говорить о провернувшем призыв демонологе, который почему-то хотел замаскировать свое появление.
  - Драй, что насчет экспертиз? - Шаумер повернулся к еще одному своему подчиненному.
  - Мы сразу же вызвали ученика-некроманта из секты 'Падшей ночи', но тот не смог ничего засечь, видимо, прошло слишком много времени. А вот алхимик свое слово сказал. Правда, он не потомственный, а самоучка...
  - К делу! - Шаумеру пришлось рявкнуть.
  - В общем, он провел анализ переулка, и там не было химических следов серы. Получается, тот запах, что почувствовал Сибенс, мог быть только магического происхождения.
  - Значит, все-таки демонолог, - Шаумер впервые за несколько часов позволил себе расслабиться. Конечно, эти повелители демонов тоже не подарок, но это точно лучше, чем прорыв света. Что ж, теперь ему будет что доложить наверх.
  - Сэр, - начальник округа уже собрался уходить, когда его позвал последний из собранных им людей, Том Маули, старший детектив по делам, связанным с сектами. - Хочу заметить, что если демонолог с помощью призыва смог имитировать исцеление, то на подобное способны разве что исполнители желаний.
  Шаумер про себя выругался, но постарался сохранить спокойное выражение лица. Если честно, он до сих пор не понимал, зачем в его управлении нужен человек, подобный Тому, но, учитывая, кто его к ним поставил, приходилось терпеть.
  - Я знаю, это уровень мастер сотни, а то и тысячи... Все это будет доложено наверх, и, уверен, там примут соответствующие меры.
  - И тем не менее, я бы хотел поговорить с пострадавшей.
  - Это твое право, не буду тебе мешать...
  После этого Шаумер, печатая шаг, вышел из комнаты, и собрание само собой подошло к концу.
  ***
  Квинлан Зорк, подмастерье-исследователь секты 'Серебряного волка', недовольно осмотрел свою одежду. Еще недавно она вся была покрыта потеками земляного масла, и вот теперь снова чиста, будто ничего и не было. Значит, это действительно была чья-то техника, и значит, он так и не смог разобраться, что же произошло.
  Неприятно, а он ведь как раз шел к тому незнакомцу, от которого донесся такой подозрительный запах серы. И самое обидное, Квинлан так и не разглядел его лица - сначала ему было наплевать на лица будущих трупов, а потом чужак, как и он сам, оказался скрыт под черным жирным слоем неизвестно откуда взявшегося горючего масла.
  А ведь так хорошо все начиналось! Получив задание разобраться со странностями в секте 'Теней' в Никсе, он как обычно собрался взять в заложники дочку одного из местных аристократов. Причем выбор-то какой удачный был: низкий титул, практически никакой защиты и покровителей, а отец при этом руководит работой писарей в налоговой, работающей в том числе и по нужному ему кварталу. А теперь все пошло прахом, и придется действовать гораздо прямолинейнее.
  А еще... Квинлан был почти уверен, что видел Айру Блэк. А если эта любительница трупов гуляет по городу, то и ее учительница Марика тоже будет где-то здесь. Похоже, дело становится все запутаннее и запутаннее.
  Глава 13. Другие
  Выбравшись из толпы охотников за беглецами и обычных зевак, Никита двинулся к 'Пьяному барону', где оставил своих товарищей. Стоп, и чего это все на него оглядываются? Что-то заподозрили? Фух - увидев, как люди зажимают нос, он понял, что дело всего лишь в запахе после купания в сточных водах. Да, нефть с него пропала, но вот все остальное-то нет.
  - Ну, ты и на самом деле вонючка! - Никита как раз подошел к бару, когда на пороге показалась Алиса.
  - Тут просто преступника ловили, меня и столкнули в канализацию, - парень попытался оправдаться.
  - Ну да... И ты тоже ловил? - Серега скептически окинул Никиту взглядом.
  - Нет, конечно. Я же не воин.
  - Ну да. Ты сейчас и на человека-то особо не похож, - Алиса продолжала издеваться над парнем, но тут ее слова вызвали совсем не ту реакцию, на которую она рассчитывала.
  С десяток прохожих, до этого с интересом наблюдавших за представлением, сделали пару шагов назад, словно услышав что-то совершенно непотребное. А к девушке тут же направилась та самая группа крепышей, которую Никита недавно встретил в камышах. Видимо, перед возвращением к работе они решили заглянуть в таверну и немного расслабиться.
  - Эй, чужачка, что ты там сказала? Ты что тут, пытаешься моему другу запретить с нами общаться?
  Никита от такого захода даже растерялся, не понимая, когда это он успел стать другом этих коротышек, и, главное, что они вообще имеют в виду.
  - О чем ты? - Алиса тоже растерялась.
  - Разве ты не сказала, что мой друг не похож на человека? Разве не насмехалась над ним?
  - Но...
  - Говорила или нет?
  - Говорила, но в чем тут оскорбление? - на Земле Алиса бы не растерялась, но вот в новом незнакомом для нее мире девушка поплыла.
  - А ты не понимаешь? - коротышка ехидно потер руки и начал вытаскивать небольшой молоток на короткой ручке из-за пояса. - Орешь на весь город, что хорошо должны выглядеть только люди, и делаешь вид, что все нормально?
  И тут до Никиты дошло. До этого он читал в рекламном буклете, что в Никсе официально проживают самые разные расы. Сначала он не воспринял этот пункт всерьез, потом, увидев на улицах только самых обычных на первый взгляд людей, и вовсе забыл. Но теперь... Глядя на эту группу так одинаково низких крепышей, в его памяти начали всплывать строчки.
  Городская община дварфов - одна из крупнейших на континенте. После разрушения Черных гор они перебрались в Никс и крепко обосновались в нем, выкупив себе целый квартал. При общении с дварфами важно учитывать их болезненное самолюбие. И ни в коем случае не путать их род с гномами...
  И почему он посчитал все это глупыми легендами?
  - Простите, уважаемый, - Никита аккуратно влез между дварфом и Алисой. - Моя подруга не хотела вас обидеть.
  - Ха, а ты красавчик, - неожиданно главарь дварфов хлопнул Никиту по плечу. - Назвал хозяйку подругой. После такого даже ее слова на оскорбление не тянут. Чувствую, выпорют тебя за это, но ты держись. Меня, кстати, Климб зовут. Как твоих задохликов в секте прирежут, ты к нам приходи, позови меня. Возьму на службу, такие находчивые слуги всегда пригодятся.
  Никита стоял и невольно краснел: он такой реакции на свою попытку заступиться точно не ожидал. Впрочем, драку он предотвратил, а Алиса с Земли - чего ей обижаться на неправильное обращение. Парень бросил взгляд на девушку, продолжавшую смиренно молчать, пока дварфы в полном составе не скрылись в трактире, и только после этого она подняла пылающие от гнева глаза и уставилась на Никиту.
  - Ты не предупредил меня о местных традициях! Ты выставил меня на смех перед всем городом! Ты унизил меня и заплатишь за это...
  С этими словами Алиса вытянула вперед указательный палец и потянулась им к глазу Никиты, причем темный дымок над рукой девушки прямо намекал, что ничем хорошим это не кончится.
  - Хватит!
  Вот только довести до конца расправу ей никто не дал: Серега перехватил руку девушки и медленно опустил ее.
  - Ты уже один раз чуть не втравила нас в неприятности. Хочешь узнать, что будет за убийство в центре города? - Данила тоже недовольно поморщился. - Без покровителей, без денег, даже еще не став частью секты, не думаю, что нам стоит высовываться.
  - Но он всего лишь слуга! - Алиса разок дернулась, но потом быстро успокоилась.
  - И тем не менее, тот дварф с ним общался практически на равных. В отличие от тебя!
  - Да, а еще у меня с вами официального контракта нет, - Никита попробовал закрепить успех. - Я вообще, если что, могу в любой момент уйти.
  - Иди, - Алиса тут же махнула рукой. - Уверена, Марика с радостью выслушает тебя, когда придет время отчитываться. А оно придет! И тогда, конечно же, тебя никто не станет наказывать.
  Никиту невольно передернуло от одного только воспоминания о той женщине, что привела их в этот мир. Впрочем, как ни странно, именно эта дрожь, пробежавшая по его телу, окончательно успокоила Алису. Пусть и только словами, но она отыгралась на этом наглом местном. А придет время, и девушка еще обязательно приведет в исполнение свои угрозы. Неделей раньше, неделей позже - но все, кто ее оскорблял, обязательно за это заплатят.
   - Раз со всем разобрались, тогда давайте побыстрее дойдем до секты, пока еще во что-нибудь не вляпались, - Серега поставил точку в споре, и четверка с ослом, который все это время терпеливо стоял на месте и жевал солому чьего-то крайне недовольного этим жеребца, медленно двинулась дальше по улице.
  Никита даже подумал, что повезло им с животинкой - не сбежала, ведет себя прилично. Что еще нужно?
  - Кстати, Кит, а расскажи- ка нам побольше про дварфов, - Данила повернулся к изображающему слугу парню, как раз в этот момент поправлявшему свой рюкзак на спине осла. - Только держись от нас подальше, а то твой запах просто невыносим.
  - Да чего этого вонючку слушать! - Алиса, похоже, принципиально не хотела ни в чем зависеть от, как она считала, подставившего ее слуги. - Я и сама про них знаю, Симменс рассказывал про расы Эдема. Вот только соотнести эти истории и реальность оказалось не так просто. Да я вообще до этого момента думала, что он в тот раз перепил, вот и скатился до настоящих сказок...
  Последнюю фразу девушка добавила немного смущенно, словно недовольная нахлынувшими воспоминаниями, но тут же разозлилась сама на себя и продолжала уже с полностью лишенным эмоций лицом.
  - Джошуа говорил, что разные пути познания силы и самих себя привели к формальному появлению новых рас. Они, правда, этого не признают, но по словам Симмонса наука позволяет четко проследить, как все было на самом деле.
  Алиса говорила не очень громко, и Никите приходилось прислушиваться, чтобы не пропустить ни слова. Парню было очень интересно, что рассказал девушке ее наставник - а то в рекламных плакатах все было написано слишком образно... А тут словно прикоснулся к настоящей тайне и древней истории.
  Глава 14. Регистрация
  Алиса огляделась по сторонам, убедившись, что рядом нет тех, кого ненароком можно оскорбить, и продолжила свой рассказ.
  - В общем, все изначально строится на том, как развивались сильнейшие секты в разных регионах. Где-то главенствовали те, кто следовал пути тела, добившись в этом огромных высот. Со стихийными и духовными техниками у них не очень, и в итоге это сказалось на геноме сначала членов секты, а потом и всех народов, что проживали на этой территории.
  - То есть дварфы изначально были людьми, но изменили себя чрезмерным физическим развитием? - уточнил Серега.
  - Вслух только так говорить не стоит, пока на нас опять не наехали, - Данила огляделся по сторонам. - Вот только как они вообще смогли выжить? Усиление тела - это, конечно, круто. Относительно обычных людей. Но почему другие секты, использующие всякие способности вроде той, что показывала Марика, их не уничтожили?
  - Думаешь, это так просто? - Алиса усмехнулась. - Я, конечно, в этом не специалист, но думаю, что на настоящего мастера пути тела не каждая техника подействует...
  Девушка принялась фантазировать, как с помощью развитого сопротивления и физической силы можно противостоять любому врагу. Никита же ее уже не слушал, а почему-то представлял, как пара тысяч коротышек вроде Климба бегут навстречу троице огромных драконов. Им навстречу устремляются волны пламени, но дварфы их словно не замечают и с дикими криками размахивают своими топорами до тех пор, пока недовольные ящеры не улетают, тяжело взмахивая изрядно отбитыми крыльями.
  И привидится же такое...
  - В общем, с дварфами понятно, - Алиса тем временем продолжала свой рассказ. - Еще есть эльфы.
  - Ого, с ушами? - Ким не удержался, но его вопрос просто проигнорировали.
  - Так вот, если секты дварфов развивали прежде всего тело, то эльфы делали акцент на духовной мощи. Я так поняла, что физически они могут даже не сильно отличаться от самого обычного человека, но при этом их духовная сила настолько велика, что даже адепты низших сект способны освоить техники средних уровней.
  - А люди? - уточнил Серега.
  - А людские секты изучают все вместе, считая, что только в гармонии можно добиться по-настоящему стоящего результата.
  На этом разговор заглох, и дальше четверка шла молча, только копыта осла цокали по булыжникам мостовой. Никита, до этого внимательно прислушивающийся к беседе своих бывших друзей, начал больше смотреть по сторонам, отмечая определенные закономерности. Если на границе города дома были пониже, а людей на улицах побольше, то сейчас ситуация начала меняться.
  Обычные прохожие почти полностью пропали, теперь мимо нашей четверки проносились либо члены сект на своих немертвых лошадках, либо паланкины и кареты, словно специально старающиеся окатить их водой из огромных холодных луж. Похоже, случайным гостям тут были не очень рады, но и как-то всерьез задевать их тоже никто не спешил. Все жители Никса знали, куда в этом месте могут направляться чужаки, а связываться с будущими учениками секты дураков нет. Конечно, скорее всего, новички умрут в процессе, но ведь могут и выжить. А кому нужны такие могущественные враги?
  Никита начал прикидывать, что они шагают по городу уже часа четыре, когда впереди показалась огромная черная изгородь. Длинные колья-пики, соединенные выполненными из чугуна руками, невольно притягивали взоры каждого, кто проходил мимо. И только через пару секунд взгляд скользил сквозь это зловещее украшение и добирался до такого неожиданного зеленого газона и стоящего вдали десятка вытянутых в длину двухэтажных зданий, в мыслях парня почему-то похожих на сосиски.
  Никита невольно отметил, что все кроме забора смотрелось довольно простовато и буднично, но остальные о таких мелочах, похоже, совсем не задумывались. Со всех ног они бросились к практически незаметным на общем фоне воротам, рядом с которыми располагался небольшой домик-проходная.
  - Жди нас здесь, - Серега решил не брать вонючего слугу с собой.
  Им здесь еще учиться, а запах Кита вряд ли добавит им очков в глазах членов секты.
  - Хорошо.
  Никита, с одной стороны, был немного расстроен тем, что не сможет посмотреть, как будет проходить регистрация и прием его товарищей. Но, с другой, он был даже рад тому, что не придется еще ближе подходить к этому страшному забору. Он на самом деле его пугал... А еще висящий у него за поясом дневник! Все это время он незаметно занимал свое место, но стоило парню приблизиться к столь странному произведению искусства, как эта ограда, и книга начала греться и словно бы невольно шелестеть. Впрочем, разве это удивительно для артефакта, что так не любит темных и все, что с ними связано?
  - Кит, - парень настолько увлекся попытками понять, что именно творится с книгой, что не сразу заметил, как троица его товарищей уже вышла с проходной.
  - Да? Ну как все прошло?
  - Идем домой, нам выделили до завтра комнату на Козьей улице. Кстати, где это?
  - Не знаю, но сейчас спрошу, - Никита принялся оглядываться по сторонам в поисках хоть каких-то прохожих. - А что будет завтра?
  - Завтра будет испытание, - вместо Сереги ответил до этого задумчиво жевавший губу Ким. - Нас будут проверять, достойны ли мы. Так что давай поторапливаться, было бы неплохо хорошенько отдохнуть и привести себя в порядок.
  - Вот кому бы точно не помешало привести себя в порядок, так это Киту, - Алиса не удержалась от подколки, но Никита именно в этот момент заметил идущего им навстречу человека и поспешил сделать пару шагов ему в его сторону.
  Черный плащ, черные очки и седые короткие волосы - парень оценил внешность того, к кому собирался обратиться.
  - Добрый день. Сможете подсказать, как нам найти Козью улицу? - в этот момент Никита заметил на поясе у седого мужчины печать с серым облаком и запоздало подумал, что лучше бы выбрать для вопросов кого попроще.
  Вот только было уже поздно. За черными очками словно блеснуло что-то красное, а потом тело парня пронзила волна боли. Она словно растягивала мышцы и выгибала кости, заставляя стонать и кричать... К счастью для Никиты, продолжалось это совсем недолго: буквально через пару секунд он потерял сознание, и последнее, что долетело до его слуха, были слова мужчины.
  - Если собираетесь выжить в секте Теней, научитесь для начала правильно обращаться к мастерам...
  Глава 15. Вечерние новости
  Никита пришел в себя, лежа на старом матрасе в темном сарае.
  - Где я? - он попытался подняться и тут же рухнул обратно.
  - Ты в казенном доме, - парень не ожидал ответа, но темнота неожиданно отозвалась. Причем приятным женским голосом. - Твой друг с узкими глазами притащил тебя сюда и попросил отмыть.
  После этих слов внутри Никиты поднялась волна благодарности к Даниле. Несмотря на то, что тот успел поугрожать ему смертью, в итоге все же его не бросил.
  - А ты знаешь, кто такая Марика? - из темноты вышла просто одетая девушка со спутанными волосами и присела рядом. - Когда они тебя сдавали мне на руки, то обсуждали, что та наверняка спросит с них за твою пропажу. Это ваша наставница?
  Новая фраза девушки заставила Никиту взглянуть на последние события немного под другим углом. Итак, троица его знакомых не пожалела его после жестокой расправы седовласого мастера, а испугалась вопросов со стороны их не менее жестокой нанимательницы. Поэтому они и притащили его сюда, в 'казенный дом', где им выделили место для ночевки, и сдали на руки местной служанке. Ну, а кем еще могла быть эта девушка?
  - Да, в какой-то мере она наша наставница, - парень вспомнил, что уже несколько секунд молчит, и поспешил ответить, чтобы не показаться невежливым перед ухаживающей за ним дамой.
  Кстати... Он быстро ощупал свое тело снизу - там все тоже было сухим и чистым - похоже, девушка подошла к поставленной задаче весьма ответственно, и такое понятие как стыд ее точно не останавливало.
  - Подожди! - Никиту пробрал холодный пот. - У меня была книга, где она? И сколько сейчас времени?
  Парень выпалил оба этих вопроса, и только потом его руки поднялись немного повыше, и он с удивлением нащупал свой дневник, лежащий все так же за поясом, как он его и оставлял.
  - Не было у тебя никакой книги, - девушка с сомнением посмотрела на Никиту.
  - Значит, показалось, - парень тут же пошел на попятную.
  Похоже, его дневник умеет не только писать обзывательства, но в случае чего может и о собственной сохранности позаботиться. По крайней мере, если дело касается обычной служанки... Впрочем, это все равно очень удобно.
  - А времени уже чуть больше полуночи, - девушка тем временем продолжила говорить, двигаясь к двери. - Ну, мне пора. Может быть, еще увидимся.
  И, оставив Никиту одного, она выскочила за дверь, так и не назвав своего имени. Впрочем, парень сейчас больше думал о том, что пропустил время чтения дневника, и теперь, похоже, придется ждать еще почти сутки, чтобы узнать мнение древней книги о сложившейся ситуации.
  Без особой надежды он вытащил дневник из-за пояса и открыл первую страницу.
  Не благодари, но я решил тебя все-таки дождаться, чтобы поделиться сегодняшней заметкой...
  Эти строки появились и тут же пропали, как бы намекая, что они не будут входить в те четыреста сорок четыре знака, что дневник обычно позволял себе написать. Никита невольно проникся теплыми чувствами к этой древней книге. Она спасла его в детстве, начала обучать использованию этих странных способностей, теперь вот вообще пошла навстречу, хотя не должна была...
  Ну же, не терпится прочитать, что же она сегодня напишет. Никита склонился над томиком и принялся всматриваться в медленно проступающие буквы.
  Однажды гордый, но тупой совенок решил, что сможет помешать волку съесть его добычу. Так вот ты даже не этот совенок, ты - кирпичи, что он наложил, когда звериная лапа придавила его тощую шею к земле! Не лезь против тех, кто сильнее! Ты освоил основы тайного знания ордена Розы - теперь постарайся понять, что не оно должно тобой управлять, а ты им. Мир опасен - быстрее развивайся, быстрее открывай особую форму и еще... Никогда не слушай духов...
  Никита хмурился с каждым новым прочитанным словом. Вот только он подумал, что его дневник исправился, как тот большую часть своего лимита опять потратил на то, чтобы вставить в свой рассказ совершенно ненужную притчу. Еще и обидную такую... Но все же есть и кое-что хорошее: парень постарался сосредоточиться на словах о том, что он добрался до тайного знания ордена. Получается, он не ошибся, решив, что оно связано с его желанием защищать других... Теперь можно будет опираться на это в новых тренировках.
  Тут Никита вздохнул - теперь бы еще так же просто разобраться с последней строчкой. Каких таких духов имел в виду его дневник? Когда он мог их встретить? Или в этом мире духи - это не полупрозрачные образы мертвецов, как их описывали на Земле? Размышляя об этом, парень уже почти закрыл книгу, когда там опять начали появляться какие-то записи.
  Текущий уровень 'Тайных знаний' Ордена Западной розы - 0 из 100%
  Увеличение скорости набора энергии - 10%
  Для прорыва необходима инициация
  И в отличие от всего остального, что писал дневник ранее, эти строчки после прочтения и не подумали пропадать. Никита подумал, что это похоже на что-то вроде официального достижения - открыл тайные знания, пусть их понимание официально еще и не сдвинулось с нулевой отметки - и теперь оно с ним навсегда. Парень выдохнул немного грустно: конечно, признание - это приятно, но он бы всему этому предпочел более детальную инструкцию.
  Подождав еще немного, чтобы наверняка убедиться в том, что книга больше ничего писать не собирается, Никита поднялся на ноги и, немного покряхтывая от стреляющих в мышцах молний боли, медленно подбрел к основному зданию. Ночь ведь только началась, и в доме, как он подумал, спать будет удобнее.
  - Слуга? - прямо за дверью его встретил огромный хмурый консьерж. - Ваш блок на втором этаже, дверь с цифрой пять на стене. И не перепутай ничего, когда зайдешь: у твоих господ, кандидатов в секту Тени, личные комнаты, а у тебя каморка без двери.
  - Спасибо, сэр, - Никита не сразу нашелся, что ответить. А потом ему пришло в голову, что надо бы поблагодарить ту девушку, которая ухаживала за ним, когда он лежал без сознания. - Извините, а не подскажете, как зовут вашу служанку? Такая с темными спутанными волосами? Она еще меня переодевала...
  Последнюю фразу парень добавил, потому что после первых вопросов в глазах консьержа было только удивление. Похоже, он или не понимал, о ком Никита говорит, или не знал о таком явлении как благодарность... Но вот смеялся он хорошо и громко.
  - Ну, ты даешь, парень! - консьерж оказался настоящим великаном, и его рука, которой он дружески хлопнул парня по плечу, была размером с голову обычного человека. - Девушка его, видите ли, раздевала... Ха! Неудивительно, что тебя с такими фантазиями в итоге так приложили!
  - Подождите... - Никита поднял руки вверх, уже начиная понимать, что происходит.
  - Все верно! Это я приводил тебя в порядок, и других слуг здесь нет. В общем, ты, парень, меньше пей и фантазируй в следующий раз.
  Великан, продолжая усмехаться, отошел в сторону, и Никита, ничего не говоря, прошел мимо него внутрь дома. Да, внешне ему удалось сохранить спокойствие, но вот внутри бушевала самая настоящая буря.
  И кто та девчонка со спутанными волосами, с которой он до этого болтал?
  Глава 16. Сюрприз
  Утро следующего дня началось с того, что в каморку к Никите бесшумно зашла Алиса, огляделась по сторонам, кинула на пол под парнем проклятье и после этого уже во весь голос заявила:
  - Ну, наконец-то ты хоть стал более-менее прилично пахнуть!
  - Действительно, - вслед за Алисой к Никите зашел и Данила. - Намного лучше.
  - Время! - из коридора донесся голос Сергея. - Пора идти на испытание, все разговоры уже потом, как нас примут. А слуга тем временем обеспечит нам обед.
  - Ага, где это видано - сеньоры и сеньориты уже проснулись, а он дрыхнет, - ехидно пропела Алиса, помахав Никите ручкой.
  На этом утренние разговоры подошли к концу. Тройка кандидатов пошла проходить испытание, а Никита двинулся к хозяину договариваться насчет еды. А то, решил парень, что-то репутация у него среди своих не особо высокая, надо бы соответствовать роли, раз уж взялся ее играть. Да и разве сложно попросить заранее сделать им обед? А уж потом он обязательно займется своим развитием, как вчера и наказывал ему дневник.
  - Главное, не отвлекаться на всякие непонятности вроде призраков! - Никита сам себя настроил на правильный лад.
  - О, а ты-то мне и нужен! - давешний консьерж встретил парня за барной стойкой. - Я вчера обещал твоим хозяевам подарить конспекты, что у нас забывали постояльцы, останавливающиеся тут до них. Кстати, они молодцы, догадались попросить о помощи! А то обычно приезжают такие снобы, смотрят на всех свысока, а на самом деле... В общем, думаю, твои далеко пойдут.
  - Может быть, в честь этого подготовим для них обед поприличнее? Когда они вернутся праздновать поступление? - Никита не забыл о просьбе троицы, хотя почти все его внимание и было посвящено переданным ему бумагам.
  Это же настоящее сокровище, думал он! Не куцые записи дневника, а пусть и неполные, но все равно довольно объемные конспекты какого-то начинающего члена секты. Парень про себя скрестил пальцы на то, чтобы его знакомые как можно дольше задержались на вступительном экзамене. А он тем временем тогда сможет изучить все переданные консьержем записи. Кстати, как его зовут?
  - Никита, - парень представился и протянул руку своему более крупному коллеге по цеху.
  - Нульф, - консьерж величественно сделал ответный жест, а потом довольно хохотнул. - Ну вот, будем знакомы. А то молчал до этого, словно не слуга, а какой-то принц в изгнании.
  - Ну, скажешь тоже, - Никита постарался побыстрее завершить не самую приятную для него тему.
  - Кстати, - тут Нульф словно о чем-то вспомнил. - Раз мы теперь знакомы, может быть, поможешь мне немного? Времени совсем нет, а ты прав, для твоих надо будет что-то из еды приготовить.
  - А что нужно?
  - Вон картошка, там всего один мешок, нужно почистить. А я пока мясом займусь... И да, если что, я не просто так прошу, буду должен! Встретишь девку какую, всегда можешь сюда приходить, открою вам сарай, - Нульф с надеждой посмотрел на Никиту.
  Парню очень хотелось отказаться. Записи в руках так и манили, а еще он обещал сам себе, что будет сегодня тренироваться, вот только бросать великана тоже не хотелось. Все же это он вчера присматривал за Никитой, пока тот валялся без сознания.
  - Хорошо.
  Стоило парню согласиться, как Нульф тут же сунул ему в руки короткий кухонный нож, а сам убежал во двор разделывать какое-то похожее на поросенка существо. Если, конечно, у поросей бывает длинный, метра в два, змеиный язык... Никита постарался выкинуть из памяти только что увиденное и сосредоточиться на картошке, тем более что ее чистка оказалась довольно непростым делом. Нож был тупым, кожура на удивление твердой, а пальцы Никиты привыкли к более современным картофелечисткам. Впрочем, он справился, хоть и потратил на это больше часа, но все равно был доволен. Он помог своему новому другу, и, главное, его товарищи до сих пор не вернулись, так что время на изучение записей у него еще есть.
  Попрощавшись с Нульфом, уже поставившим мясо запекаться и принявшимся за овощи, Никита вернулся наверх, в их блок, и начал листать переданные ему конспекты.
  Сила секты определяется ее сильнейшим воином. Количество остальных - лишь пыль в глаза и инструменты для заработка денег...
  Первые же строчки показали, что это больше не запись лекций, а что-то вроде личных заметок. Впрочем, Никита тут же решил, что так даже интереснее.
  Обычный кандидат в секту ничем не отличается от простого человека. Кандидат же с разблокированным ядром уже способен изучить одну технику, обеспечивая себе тем самым критическое преимущество перед любым врагом, не состоящим в секте. Неважно, какое у того будет оружие, хоть паровой доспех или меч из огненной стали - все равно защититься от стихийной или духовной атаки он не сможет...
  Никита в целом уже представлял силу сект, но все же с примером стало гораздо нагляднее. Да и слова о паровом доспехе почему-то запали ему в душу.
  Став мастером в низшей секте, ты сможешь открыть себе путь в секту среднего уровня. Конечно, тебя будут убеждать остаться, но на подобные приглашения согласятся лишь неудачники, желающие кичиться своей силой перед новичками, а не развивать себя во славу наблюдающих за нами предков.
  Если до этого у Никиты были сомнения в том, не решил ли тот же Нульф его разыграть, подбросив шуточные записи, то теперь, после таких крамольных фраз о родной секте, они полностью пропали.
  Не стоит бояться переходить из секты в секту ради большей силы. Путь развития везде одинаков. Сначала кто-то из подмастерьев секты либо сам формирует внутри тебя духовную энергию, либо передает малую пилюлю духа, чтобы это произошло естественным образом. Когда количество энергии достигнет предела для твоего организма, тогда внутри вокруг точки основы начинает формироваться ядро твоей силы. Если ты слаб, оно будет безранговым, и первые способности ты сможешь изучить, только став подмастерьем. Впрочем, с таким уровнем силы, скорее всего, тебя убьют в первый же месяц, так что можешь даже не думать об этом. Если же у тебя ранг 'Д', то тебе будет доступна одна способность, у более высоких рангов их уже две. Также адепты с более сильным ядром отличаются большей физической силой, запасом энергии и духовным сопротивлением...
  Никита выдохнул и на секунду прекратил чтение. Так интересно и так странно. С одной стороны, парню очень хотелось продолжить погружение в мир познания местных боевых искусств, но, с другой, он никак не мог выбросить из головы тот факт, что его личный путь развития никак не совпадал с тем, что он только что прочитал.
  И что это значит?
  Глава 17. Утка
  Никита еще раз перечитал последний абзац доставшихся ему записей и задумался.
  Две способности у сильнейших типов ядра - а у него слотов под новые навыки сотня, не меньше! Никите, конечно, очень хотелось считать себя особенным, но жизнь успела приучить его к тому, что бесплатного сыра не бывает. За все нужно платить! И, значит, прежде чем спешить с развитием своего духовного ядра, стоит сначала разобраться, почему же в его случае все выглядит не так, как у остальных.
  - Ну же, танцуй! - парень так увлекся своими мыслями, что пропустил момент, когда в комнату зашли его товарищи, и только крик Алисы заставил его обратить на них внимание.
  - Что?
  - Танцуй, говорю! Мы поступили! А значит, ты как наш слуга должен радоваться!
  - Да отстань ты от него, - Серега устало плюхнулся в кресло. - Все не можешь забыть о вчерашнем? Так подумай, что важнее - твои заморочки или наша учеба?
  - Тем более что у каждого из нас теперь ядро Д-ранга, - Данила попытался разрядить неожиданно накалившуюся обстановку. - Я слышал, как комиссия за дверью обсуждала наши перспективы. За последние десять лет мы первые, кто сформировал свои ядра меньше чем за час. Говорят, при переходе в подмастерья у нас даже будет шанс улучшить их до Ц-ранга, представляете?
  - Это вы сформировали меньше чем за час, - сварливо ответила Алиса, и стало понятно, почему она так недовольна. - А у меня уже было ядро, так что мой потенциал никто не оценивал.
  - Не прибедняйся, - тут же возразил девушке Данила. - Три сантиметра в диаметре - да они на тебя сразу глаз положили!
  - И что дальше? - Никита осторожно поинтересовался о планах троицы, параллельно пытаясь незаметно отодвинуть переданные ему записи немного в сторону.
  - Дальше нам сказали ночевать тут. И утром за нами придут, - Серега раскинул руки в стороны и потянулся. - Кстати, что там насчет нашего обеда? Ты все сделал? А то было бы неплохо отпраздновать...
  - Да, все готово, - Никита кивнул, при этом чуть не выругавшись про себя, потому что от него не ускользнул вспыхнувший взгляд Алисы.
  - Наши записи! - девушка подбежала к парню и вырвала у него бумаги. - Ничего не понятно, но я, пока вас ждала, посмотрела в лавке - там есть специальные языковые амулеты, стоят всего десять золотых. Если добавить к нашей добыче из таверны первую стипендию - хоть там и мало, всего по одному золотому на каждого, то нам как раз хватит. Бросим жребий, кто-нибудь все изучит и переведет для остальных.
  - Согласен, - Серега кивнул. - Траты, конечно, большие, но это опасный мир, и на обучении не стоит экономить.
  - А пока будем смотреть картинки, - Данила выхватил у Алисы часть бумаг и тоже принялся их изучать, окончательно убедив Никиту, что в ближайшее время до скрытой в этих записках мудрости ему не добраться.
  И что делать? Ему очень не нравилась сложившаяся ситуация, когда его собственное развитие оказалось уж слишком выходящим за привычные рамки. И даже посоветоваться не с кем... Или есть? Неожиданно Никита вспомнил вчерашних крепышей, чей лидер вроде бы нормально к нему отнесся. А дварфы ведь тоже, как рассказывала Алиса, практикуют боевые искусства, пусть и не совсем так, как в сектах. Может быть, дойти до них и посоветоваться? По идее, того же Климба там все знают, найти его дом будет не сложно. Главное, сделал для себя Никита мысленную пометку, не говорить всю правду. А то, учитывая отношение к светлым в этом городе, такой поступок был бы очень опрометчивым.
  - В общем, мы отмечать, - парень опять увлекся своими мыслями и в итоге не заметил, как троица его хозяев уже вышла из блока, и только Алиса напоследок повернулась к нему. - Ты же наведи тут порядок, и, может быть, мы тебе чего-нибудь оставим.
  Хохотнув над своими словами, как над самой смешной в мире шуткой, девушка оставила Никиту одного. И парень решил, что, наверно, ему даже повезло, раз к нему так относятся. Если бы позвали с собой, пришлось тогда что-нибудь придумывать, искать повод уйти. А так он уже поел заранее, не рассчитывая на своих бывших друзей. Что же насчет уборки - Никита решил, что в блоке вроде не особо и грязно, так что потом вполне можно будет сказать, будто он выполнил приказ. Просто не очень хорошо! А с его репутацией не самого чистоплотного человека вряд ли этому хоть кто-то удивится.
  А поэтому можно идти.
  Решившись, Никита не стал терять времени и, проскользнув через задний двор, выбрался на улицу. Сориентироваться среди незнакомых зданий было не так просто - все же он попал сюда в бессознательном состоянии - но узнаваемый забор секты Теней был совсем рядом, так что он довольно быстро нашел улицу, по которой они вчера сюда пришли. А теперь бегом! Решив все же постараться вернуться до того, как его хватятся, парень побежал, стараясь экономить силы и не сбивать дыхание. И тут ему в голову пришла еще одна мысль.
  Вряд ли тут принято помогать чужакам, даже если ты недавно за них заступался. Но вот если прийти в гости не с пустыми руками, относиться к тебе точно будут получше. А у него как раз остались их приглашения в секту, сутки с момента входа в город еще не прошли, так что бесплатный перекус в какой-нибудь забегаловке вполне можно будет получить на халяву и попросить завернуть с собой. Что, собственно, он тут же и сделал.
  Не став искать ничего особенного, Никита зашел в первый попавшийся ресторан, почему-то шокировав своим видом стоящего у входа лакея. Впрочем, подошедший к нему вместе с парочкой охранников администратор оказался уже более разговорчивым.
  - То есть вы хотите заказать у нас еду для каждого из ваших хозяев? - почему-то вопрос, заданный этим лысым немолодым мужчиной в костюме официанта с золотыми манжетами, прозвучал очень сурово.
  - Все верно, - у Никиты чуть не дрогнул голос. Уж больно строгим было лицо его собеседника, но идти на попятную уже было поздно.
  - Разрешите... - один из охранников попытался что-то сказать, но администратор его перебил.
  - Не надо, - а потом он повернулся к Никите, блеснув синими полосками на бритых висках. - Хорошо, сядь тут и подожди. Через полчаса тебе принесут три мраморные утки, а я, пожалуй, даже поставлю на твоих хозяев. Если выживете, разрешаю тебе лично к нам еще раз зайти и бесплатно перекусить. Можешь даже взять с собой кого-нибудь за компанию.
  - Спасибо...
  Никите очень хотелось спросить о ставках и об особенностях местных уток, если к ним относятся как к какой-то неведомой ценности, но он решил не гневить судьбу и промолчать.
  - Да, и запомни мое имя - Дарен Мак, - больше не обращая внимания на случайного гостя, администратор отвернулся и ушел дальше заниматься своими делами.
  А Никита, сиротливо присев на диванчик в углу, принялся ждать обещанной ему еды. Если честно, он рассчитывал, что это не займет так много времени, но после всего сказанного разворачиваться и уходить было бы уж слишком.
  А еще интересно, что же за утку ему в итоге должны будут вручить.
  Глава 18. Попутчик
  Никита сначала ничего не делал, но потом подумал: а чего зря терять время? Да, он решил не спешить со своим развитием, пока не разберется со странностями, но то же улучшение дикого лечения почему бы не довести до конца! С ним-то вроде никаких проблем нет.
  Парень положил руку на книгу, лежащую за поясом, и та через пару секунд, словно нехотя, отозвалась, давая ему возможность снова увидеть свой кристалл силы.
  - А теперь попробуем углубить соту под лечение, - Никита попробовал сам себя настроить на нужный лад, пробормотав эту фразу под нос, а потом мысленно обрушился на кристалл.
  И тот поддался - причем не так медленно, как это было в прошлые разы, а так, как в самом начале, когда он создал слот под способность еще до добавления туда лечения. Раз - и готово.
  Дикие лечение - эффективность повышена до 100%
  Способность может исцелять раны, нанесенные духовными способностями или оружием
  Предупреждение: вы используете дикий навык, сила диких эффектов также будет повышена
  Никита даже вздрогнул от неожиданности. Неужели такая разница в скорости обучения всего лишь из-за того, что он освоил тайные знания? Такая мелочь, и такой результат! Но почему его сила настолько велика? Нет, определенно нужно с этим разобраться!
  Впрочем, несмотря на свою решимость не спешить, парень не выдержал и попробовал выдавить на гранях своего кристалла еще одну соту под способности. Просто чтобы проверить. Это оказалось уже не так легко, но все равно на создание идеального нового слота под способность ушло не больше десяти минут. Учить, правда, было пока нечего, но, как бы там ни было, меньше чем за час Никита стал гораздо сильнее, чем раньше. Причем в самом прямом смысле этого слова: его пальцы от волнения сжали деревянную скамейку и смогли оставить на ней следы.
  Наверно, будь Никита один, он бы уже сорвался, но в чужом месте, к тому же явно непростом, приходилось следить за собой.
  - Ваши утки, - незнакомый молодой парень, кстати, тоже с бритой как у Дарена Мака головой и такими же синими полосками на ней, вынес три пакета.
  - Спасибо! - Никита вежливо кивнул, вызвав удивленный взгляд у официанта, но быстро забыл об этом.
  Гораздо больше его заинтересовали сами пакеты: они были сделаны из какого-то похожего на хлопок материала - легкие, мягкие и такие воздушные. Казалось, это жуткое расточительство - тратить столь явно дорогую ткань ради обычной еды на вынос, но, похоже, в этом заведении такие правила.
  - Ресторан 'Яйцо дракона' благодарит вас за посещение и будет рад видеть вас снова, - стоящий у дверей охранник открыл проход на улицу, а Никита после этих слов смог понять, что означает ранее замеченный им круг на выданных пакетах.
  Значит, яйцо дракона - минималистично и одновременно стильно. Никита взвалил на себя добычу, постарался временно выкинуть из головы последние странности и побежал дальше. Сначала ему казалось, что все осталось по-прежнему, но потом парень начал обращать внимание на странные взгляды, что все чаще и чаще бросали на него прохожие. А когда один из паланкинов, проплывающих мимо, остановился, и высунувшийся оттуда дородный старик предложил его подбросить, удивлению парня не было конца. Неужели это все из-за пакетов с курицей?
  - Ну что, ты едешь? - старик снова его позвал. - И потом передай Дарену, что я помню про долг.
  Старик явно принял парня за одного из подручных хозяина 'Яйца дракона', которым, как оказалось, был тот лысый мужик, принятый Никитой за простого управляющего. Похоже, парня узнали по пакетам и вот решили оказать любезность.
  - Хорошо, - Никита в итоге не смог придумать, как можно вежливо отказаться (а учитывая все, что он слышал про Никс, он очень хотел это сделать) и залез в паланкин, вжавшись в дальний угол и мечтая о том, чтобы поездка поскорее закончилась.
  Вот только неожиданно он осознал, что не знает, как зовут его попутчика. И как после такого он сможет выполнить его просьбу? А если не выполнит? Если просто после приветствия его чуть не убили, то что будет в этом случае?
  - Извините, уважаемый, - после такого начала, выданного Никитой, старик только бровь поднял и хмыкнул. - А от кого передавать привет Дарену? Еще раз прошу прощения, если обидел, но я в городе недавно, и не знаю, как вас зовут.
  - Скажешь, что привет от Ильяса, - старик блеснул глазами, а потом, явно наслаждаясь ситуацией, потянулся, открывая вид на висящую у него на поясе печать секты 'Падшей ночи'.
  Причем с серебряной окантовкой, что означало, что этот Ильяс добился как минимум ранга подмастерья.
  - Обязательно так и скажу.
  - Кстати, а везти-то тебя куда? - в отличие от Никиты старик явно наслаждался общением.
  - Я не знаю точный адрес, мне нужен дварф Климб. Но можно просто... - парень хотел рассказать о своем плане высадиться у таверны 'Пьяный барон', но неожиданно выяснилось, что его вчерашний знакомый известен не кому-нибудь, а подмастерью сильнейшей секты города.
  - Значит, к Мастерсу? - Ильяс хмыкнул каким-то своим мыслям. - Не думал, что он настолько разбогател, что может заказывать еду у Дарена. Думаю, старейшина Воллос будет в бешенстве, когда об этом узнает. После такого, уверен, следующий городской прием будет поинтереснее, чем обычно.
  Никита ничего не понял из того, что сказал его попутчик, но постарался запомнить все имена, чтобы в будущем уже в спокойной обстановке постараться со всем разобраться.
  - Кстати, мы приехали, - как-то неожиданно быстро паланкин оказался на месте, и его хозяин откинул в сторону закрывающую проход ткань. - И не забудь передать Дарену привет от Ильяса.
  Старик еще раз напомнил о своей просьбе, а потом отбыл куда-то по своим делам, оставив Никиту перед огромными деревянными воротами, из-за которых доносился гулкий металлический стук.
  Как оказалось, у дварфа Климба был довольно большой земельный участок - конечно, не такой крупный, как у секты Теней, но все равно приличный. Никита сглотнул, надеясь, что он не ввязывается в какие-то неприятности, и постучался в дверку маленькой сторожки, расположенной рядом. Никто не отозвался.
  Инстинкт самосохранения прямо-таки вопил, что раз к тебе никто не выходит, то и самому не стоит никуда лезть. Даже дневник за поясом что-то почувствовал и начал греться. Но Никита только упрямо сжал губы и потянул дверь на себя. Мгновение та сопротивлялась, а потом с легким скрипом поддалась и приоткрылась где-то на полметра, пропуская парня внутрь.
  Глава 19. Сто процентов
  Амулеты связи стоят очень дорого, но Климб Мастерс еще ни разу не пожалел о своей покупке. Вот и сегодня ему только что позвонил Ильяс Насери и рассказал о странном парне, которого высадил возле его дома.
  - Говорит, что знает тебя. Потом поделишься, чего он от тебя хотел, и с меня должок, - Климб как будто снова услышал голос старого интригана и еще раз прокрутил в памяти только что закончившийся разговор.
  - Чем он тебя заинтересовал?
  - Чем? Да вытянутой мордой Дарена Мака, когда парень прошел сквозь защитные амулеты его ресторана и попросил три бесплатных обеда.
  - В 'Драконьем яйце'? Он что, не знает, какие там цены? Впрочем, да, он же новичок, не знает... А что думаешь насчет его способностей?
  - Я проверил по дороге - самое обычное духовное ядро... Нет, конечно, он мог бы его замаскировать, но те, кому такое по плечу, обычно не работают слугами. Так что, скорее всего, это обычная природная сопротивляемость, а систему защиты Маку ставили гномы. А ты знаешь, как они обычно работают...
  Климб кивнул, хотя знал, что его не услышат. Гномы обычно ставили амулеты, работающие по тому принципу, что множество мелких атакующих техник лучше одной сильной, но исключительно защитной. С одной стороны, это, конечно, то, что могут игнорировать такие вот самородки. Но, с другой, подобный подход доставит проблемы даже мастеру, если у того не будет природного иммунитета. Климб хоть и не любил дальних родичей дварфов, но эффективность их подхода не мог не признавать. В отличие от старейшины Воллоса... Официальный глава общины дварфов в Никсе отличался недюжинным упрямством и нетерпимостью.
  - Хорошо, меня тоже заинтересовал этот парень, так что я к нему присмотрюсь. Да и утку из 'Драконьего яйца', которую он мне, как я понимаю, принесет, не каждый день удается отведать.
  Ильяс засмеялся, а Климб закончил сеанс связи и неспешно двинулся к главным воротам, через которые к нему должен был в любой момент заглянуть интересный новичок.
  ***
  Дверь приоткрылась совсем немного, потом словно наткнувшись на какое-то препятствие, и Никита не сразу смог протиснуться во двор к Климбу. Впрочем, в итоге у него получилось, и уже скоро он стоял за воротами, а у его ног весь в крови лежал один из вчерашних дварфов, видимо, совсем недавно получивший от кого-то ножом в грудь.
  - Держись, - Никита, не теряя ни секунды, рухнул на колени и попробовал зажать рану.
  Вот только, судя по кровавой пене на губах и болезненно бледной коже, у дварфа были и внутренние повреждения, а про уровень местной медицины парень ничего сказать не мог. И вот сейчас, как пару дней назад на стройке, он оказался перед выбором. Скрыть свои способности и ничем не рисковать или же спасти жизнь тому, кому нужна помощь, но с очень большой долей вероятности подставиться перед местным хозяином.
  - Эй, чужак! - стоило вспомнить про Климба, как тот сразу же показался на горизонте.
  При этом парень неожиданно осознал, что за убийцу могут принять и его самого. Неприятное открытие! Или наоборот? Кого могут заподозрить в применении запретной магии - неизвестного никому слугу или же опасного киллера? Особенно, если посмотреть на рану в груди дварфа, в которой даже невооруженным взглядом видно булькающие зеленые пузырьки. В общем, если будут какие-то побочные эффекты исцеления, Никита решил делать вид, что он тут совсем ни при чем.
  Дикое лечение
  Парень прижал руку к дыре, пробитой в стальном панцире на груди стражника, стараясь не думать, как его ладони сейчас касается пузырящаяся зеленая жижа.
  - Чужак! - Климб оказался уже почти рядом, глядя на Никиту вращающимися от ярости глазами.
  - Там рана, я сдерживаю кровь, - парень, не заметив никаких неожиданных эффектов, которые ему пришлось бы объяснять, выдохнул и попробовал оправдаться.
  - Убери руки! - Климб ногой отодвинул Никиту в сторону и, склонившись над своим охранником, громко выругался. - Хаффовы садисты! Оглушили и наложили гниение, чтобы бедняга помучился! Но хотя бы убить не пытались...
  Дварф, видимо, задумался о том, кто мог попытаться ему так насолить, а Никита с ужасом смотрел на то, что натворил. Да, его лечение смогло убрать зеленое свечение из раны дварфа, даже зарастило частично сам порез. Но вместе с этим оно запустило по телу бедолаги черную корку какой-то другой заразы...
  - Черт! - Никита не выдержал и от ужаса вскочил на ноги, когда увидел, как черная плесень на груди дварфа немного пошевелилась.
  - Да не бойся ты, - Климб придержал парня за плечо. - Там самые обычные червяки, не обращай на них внимание. Сейчас принесут корень Тата, смажем их, и через неделю Анипс будет как новенький.
  - Точно? - Никита не мог отвести взгляд от дела своих рук. Его доведенное до ста процентов эффективности лечение оказалось гораздо опаснее, чем он мог даже представить.
  - Да, - Климб уже раздавал приказы десятку набежавших слуг, но все равно ответил на вопрос парня.
  После этого Никита окончательно успокоился и, дождавшись, пока раненого унесут в дом и заменят караул на воротах, опять обратился к местному хозяину. Ситуация, конечно, приключилась не самая приятная, но вдруг еще не все кончено, и дварф все же согласится с ним поговорить. Вон, в нападении на своего человека даже обвинять не стал, а это должно хоть что-нибудь да значить.
  - Уважаемый Климб, прошу прощения, что пришел в такой неудачный момент. Просто хотел передать вам подарок в благодарность за то, как вы вчера прикрыли меня перед хозяйкой... - Никита невольно смутился, все же для него было крайне непривычно называть свою старую знакомую словом на букву 'х', и вся фраза, на его взгляд, прозвучала донельзя фальшиво. Но Климб не обратил внимание на такие мелочи.
  - Действительно, утка из 'Драконьего яйца', - дварф заглянул в переданные парнем пакеты. - Я так понимаю, принеся сюда блюдо, стоящее больше сотни золотых и отсутствующее в открытой продаже, ты рассчитывал что-то получить взамен?
  От такого ответа Никита просто остолбенел. Принесенная им утка столько стоит? В памяти тут же всплыли рассуждения Алисы о том, как их троица будет копить на языковой амулет всего за десять золотых. А еще стипендия в не самой слабой секте в месяц составляла всего один золотой на человека - кажется, он действительно натворил что-то не то, причем вовсе не в ситуации со стражником.
  Впрочем, по крайней мере пока, надо попробовать идти до конца.
  Глава 20. Ловушка
  - Да, у моих хозяев есть небольшая проблема. Им нужен совет кого-то знающего город и опытного в боевых искусствах, а сами они после вчерашнего инцидента постеснялись к вам идти, - Никита исподлобья скосил взгляд на Климба, но вроде бы тот пока не планировал обвинять его во лжи.
  - И что случилось?
  - У одного из хозяев был старый амулет, - парень изо всех сил старался подстроить выдуманную им историю под местные реалии. - Однажды он его разобрал, и внутри само собой появилось духовное ядро, причем довольно большое.
  - Значит, само собой? Не было накопления энергии, не было подстройки под организм, просто взяло и появилось, созданное кем-то чужим и наполненное чужой силой? - голос Климба звучал немного иронично.
  - Все так, - Никита даже без дальнейших объяснений уже по одному тону и вопросам понял, что дело не очень хорошо.
  - Что ж, тогда все понятно. Кто-то внедрил в твоего хозяина управляющий контур. Старая техника, разработанная еще во времена Великих войн. Тогда таким образом секты быстро получали много сильных последователей за очень короткое время. Единственный минус - такой человек будет полностью подчинен тому, кто создал ему его первое ядро. Ну, и еще ограничен силой своего создателя.
  - А если человека не было? Просто артефакт... - на мгновение внутри Никиты проснулась надежда.
  - А какая разница? Думаешь, артефакты не умеют крутить живыми? О, поверь, эти бездушные штуки порой похуже некромантов или демонологов будут.
  - И что делать? Есть какое-то решение? - Никита с надеждой посмотрел на Климба.
  - Конечно, - дварф хитро ухмыльнулся. - Если твой хозяин еще не открыл особую форму, то процесс обратим. Надо всего лишь разрушить созданное чужаком ядро, потом пропустить через себя всю хранящуюся в нем энергию и создать его заново. Все относительно просто...
  - Относительно?
  - Да, ведь, чтобы разрушить готовое ядро, нужен адепт, находящийся минимум на стадии мастера среднего уровня. А лучше мастера десятка или сотни. А такие не будут тратить свое время меньше чем за тысячу, скорее, даже пару тысяч золотых. Впрочем, учитывая, что твои хозяева смогли позволить себе еду из 'Драконьего яйца', возможно, и эти траты окажутся им по карману.
  Никита обратил внимание, что Климб как будто чему-то усмехнулся, но непридал этому значения. Все его мысли были направлены на то, как подло поступил с ним дневник. Попытался подчинить, направлял все мысли на развитие особой формы, чтобы он потом не смог ничего исправить... Да и получится ли это даже сейчас, когда он, Никита, знает, что делать? Пара тысяч золотых - вряд ли это та сумма, которую может заработать слуга с его способностями. А рассчитывать на удачу, как с утками, тут вряд ли стоит.
  Проклятье, если бы в Эдеме не так негативно относились к светлым, он хотя бы мог зарабатывать на лечении ран! Да, было бы непросто объяснить побочные эффекты, но он бы справился. А так - словно попал в самый настоящий тупик. Не удержавшись, Никита прямо во время разговора с Климбом на мгновение вошел в состояние медитации, а потом со всей силы врезал по появившемуся перед ним кристаллу духовного ядра.
  Просто так, чтобы выместить накопившуюся внутри злость... А тот взял и распался, словно все это время состоял из воды, удерживаемой тонкой пленочкой, которую Никита только что порвал. И только сота с заклинанием лечения продолжала плавать в этом небольшом внутреннем озере духовной энергии будто что-то чужеродное.
  - Есть, конечно, варианты и подешевле, - Климб тем временем продолжал вещать. - Найти какого-нибудь несертифицированного чужака еще до того, как тот освоится в городе. Такие ребята смогут взяться и за пятьсот золотых, но тут, как ты понимаешь, никаких гарантий.
  Никита согласно кивнул, как от него этого и ждали, а сам продолжал думать, что же он сейчас натворил. С одной стороны, он абсолютно бесплатно провел на себе какую-то крайне дорогую операцию. А с другой, не будет ли от этого последствий? Вот бы почитать, что обо всем этом вечером напишет дневник... Но, опять же, парень понимал, что доверять этой книжке он сможет только с очень большой оглядкой.
  - А сам человек может разрушить такое вот чужое ядро? - Никита на всякий случай решил уточнить этот момент у Климба, тем более что тот пока был не прочь поговорить.
  - Нет, конечно, - дварф развел руками. - Хотя, чисто теоретически... Если бы какой-то безумец поставил твоему хозяину ядро, равное по силе тому, что развивают адепты в сектах высшего уровня, тогда да, его мощи бы хватило на саморазрушение. Но тут появилась бы другая проблема.
  - Какая?
  - Внутри человека разлилось бы целое море чужой для него духовной силы. И пока он бы ее не освоил, до внешней ему было никак не добраться - понимаешь, к чему я клоню?
  - Нет.
  - Ну да, все забываю, что ты просто слуга. В общем, без ядра силы такое количество энергии не переработать, а пока не переработаешь, ничего снаружи ввести не получится. Теперь понятно?
  - Да, такой человек окажется в ловушке и не сможет пользоваться своими силами, - Никита старался держать себя в руках, но внутри него все онемело. Неужели он своей поспешностью в итоге лишил себя возможности использовать новые способности? Как несправедливо!
  Дикое лечение
  Он потянулся к своему единственному умению, даже не думая о том, к чему это может привести, но оно и не подумало отзываться.
  - В общем, копите деньги и, как наберется тысяча, приходите в гости, попробую устроить вам встречу с одним полезным человеком, - Климб неожиданно предложил свою помощь. - Кстати, познакомься, это моя племянница Ария.
  Никита так увлекся своими мыслями, что не заметил, как к ним подошла молодая дварфка. Причем весьма симпатичная. Может быть, с точки зрения землян она была не очень высокого роста, но зато какие у нее были формы! Никита даже на мгновение забыл о своих проблемах, переводя взгляд с одной выпирающей части тела Арии на другую.
  - Рада познакомиться, мы, дварфы, не обращаем внимания на всю эту социальную мишуру, так что можете вести себя со мной как с обычным вашим другом, - Ария заговорила, и ее голос звучал совсем не грубо, как можно было ожидать при ее комплекции. Наоборот, его можно было назвать чувственным и даже нежным. - Кстати, у меня завтра небольшая вечеринка для своих, заходите в гости после шести. Надо же будет вас чем-то накормить в награду за тех уток, что вы принесли.
  - Спасибо, - Никита кивнул и неожиданно осознал, что мысли о потере ядра стали уже не такими яркими, как еще пару секунд назад. - С удовольствием приду.
  - И учтите, угощение - это всего лишь вечеринка, - Ария мило улыбнулась. - Собраться ведь можно по любому поводу, и мы всегда будем рады видеть вас в гостях.
  Девушка еще не договорила, как Никиту вдруг осенило. Все-таки хорошо, что он пришел в себя и сумел начать не страдать, а думать. А тут еще фраза девушки 'собраться можно по любому поводу' - именно она и натолкнула его на мысль о том, как он сможет восстановить утраченную силу. Ему никто не поможет создать ядро, но ведь можно сделать это самому, тем более что точка старта у него уже есть. Его умение 'дикого исцеления' - сота с ним все еще плавает в озере разлившейся в нем духовной энергии. Так почему бы не собрать новое ядро вокруг нее?
  Главное, чтобы это сработало!
  - Обязательно приду! - Никита еще разок кивнул, и на этот раз в его интонации уже не было ни капли обреченности.
  Глава 21. Последняя ночь
  - Ну вот, я вижу, вам уже стало лучше, - Ария полностью взяла в свои руки все нити разговора. - Но, наверно, вам уже надо идти? Все же скоро последняя ночь, и вам с вашими хозяевами надо будет к ней подготовиться?
  - Я смотрю, ты не знал? - Климб заметил искреннее удивление в глазах Никиты и неожиданно для самого себя решил немного ему помочь. - Всех кандидатов в секту проверяют, этакий последний этап. Им дают прожить еще ночь в доме за пределами секты, а гильдия убийц в свою очередь выделяет своих новичков, чтобы их убить. Но обычно кандидаты побеждают, так что ничего страшного.
  - Понятно, ну, мне тогда пора... - Никита осознал, что точно не зря сюда пришел. Вон сколько полезного узнал: о ловушке, устроенной его дневником, о том, как начать создавать собственное духовное ядро, и вот теперь о последней ночи. Надо будет срочно предупредить своих, а то ведь они точно ничего не знают!
  Парень двинулся к воротам, но напоследок вспомнил радушного хозяина 'Драконьего яйца' и его слова. Тот ведь тоже говорил 'если выживешь' - и даже собирался на это поставить...
  - Простите, господин Климб, - он еще раз окликнул уже почти отвернувшегося от него дварфа. - А на последнюю ночь можно делать ставки?
  - Да, только обычно новички никому не интересны, и этим никто не занимается. А так, чем выше ставка, тем более крутые убийцы придут, чтобы сорвать куш. Но и в случае победы гильдия выплатит компенсацию за каждого неудачника, живого или мертвого.
  - Еще раз спасибо!
  Никита, наконец, окончательно распрощался с дружелюбными дварфами, выбрался за ворота и только здесь позволил себе тихо выругаться. Чертов трактирщик Мак поставил на них деньги, и теперь вечером их придут убивать не любители, которых, наверно, можно было бы просто скрутить, а настоящие профессионалы. По крайней мере, учитывая, по какой цене этот тип продает своих куриц, денег у него много. А значит, и ставка, а вместе с ней и опасность будут точно нешуточными.
  Никита быстрым шагом шел в сторону их временного дома и думал, что бы такого можно было провернуть, чтобы помочь своим товарищам с Земли пережить эту ночь. Что ж, как минимум ему нужно будет постараться закончить восстановление духовного ядра - вместе с лечением их шансы хоть немного, но точно станут повыше.
  ***
  Человеческий слуга, наконец, ушел и Климб повернулся к своей племяннице. Дочь его погибшего брата хоть и выглядит милашкой, но все дварфы знают, что именно она нашла тех, кто лишил ее семьи. А потом не постеснялась отдать приказ о трехнедельных пытках во имя чести рода, каждый день спускаясь в подвал и лично наблюдая за результатом.
  - Стоило приглашать на завтрашнее мероприятие чужака? Тем более слугу? Это может ударить по нашему имиджу.
  - В чьих глазах? Как я и сказала, завтра здесь будут только свои. А если кто из них решит посплетничать, что ж, это будет хорошей проверкой их верности семье.
  - И все же? То, что ты назвала, это лишь слова, не причина.
  - В нем есть что-то странное. Я ведь почувствовала бурление силы в нем еще из дома, а потом вышла и обнаружила, что у человека даже духовного ядра нет.
  - Он слуга, это просто естественное сопротивление. Можно будет рекомендовать его в 'школу', если захочет. А чтобы ты не выдумывала себе лишнего, учти: его проверял сам Ильяс и не заметил ничего странного.
  - А ты не подумал, что странным был уже сам факт того, что старик Насери обратил на него внимание? И, вообще, почему ты общаешься с этим ископаемым? Я же говорила, что ему нельзя доверять.
  - Ну да, а общаться со слугами интереснее и безопаснее, чем с уважаемыми подмастерьями, - Климб не удержался от легкой иронии, хотя в глубине души понимал, что на Ильяса и в самом деле не стоит полагаться. Вот только в этом городе не так много адептов сект среднего уровня, что готовы вести дело не с главой общины дварфов, а с его конкурентом.
  - Будешь огрызаться, я поговорю с Мишин, и ты узнаешь, что такое женская солидарность, - Ария напомнила Климбу о дружеских отношениях с его женой, своей теткой, а потом как бы примиряюще закончила разговор. - В любом случае этот слуга может не пережить сегодняшнюю ночь, и тогда все эти разговоры не будут иметь смысла.
  - Согласен, посмотрим, чем все закончится, - Климб тоже не хотел развивать скандал. И так кто-то напал на стража, и теперь надо будет со всем этим разбираться. Единственное, что радовало: гниение - редкая техника, найти ее адептов будет не сложно. А то, что напавший на поместье не стал убивать, а только попугал, дает надежду, что получится договориться, не доводя дело до крайностей.
  - Если хочешь, я поговорю с Томом Маули, он сможет придержать гильдию, и твой друг точно выживет, - Климб, похоже, и сам не ожидал от себя, что в итоге выдаст такое предложение.
  - Не надо вмешивать стражу, тем более детективов и тем более Маули, - Ария поморщилась. - В конце концов, последняя ночь покажет, чего стоит этот слуга и его хозяева на самом деле. Не только же сектам заниматься испытаниями... Если мы решим использовать этого человека, то такая проверка точно не станет лишней.
  - Пусть будет так, - Климб кивнул. - Тогда увидимся вечером, а я пока побеседую с Анипсом, попробую выяснить, успел ли тот заметить какие-то детали нападения.
  ***
  Не подозревая о том, как его обсуждали после ухода, Никита тем временем продолжал двигаться в сторону дома. Причем, несмотря на то, что ему приходилось отвлекаться на прохожих и неровности дороги, ему уже удалось добиться определенного успеха.
  Для начала он решил не экономить и снял повозку, чтобы доехать на ней до места. Денег у него с собой не было, но точка назначения и репутация последователей сект, не бросающих слова на ветер, даже если они еще только кандидаты, заставила возницу взяться за заказ. Никита понимал, что вряд ли его друзья оценят такие траты, но для подготовки к последней ночи будет важна каждая минута, и чем раньше он приедет, тем больше у них будет шансов что-нибудь придумать. А еще - в повозке, в отличие от передвижения на своих двоих, он мог погружаться в медитацию, работая над восстановлением своей силы.
  Вот только хватит ли всего этого, чтобы дожить до утра?
  
   Дальше на ЛН - https://litnet.com/ru/book/tainyi-paladin-b189024
Оценка: 6.84*36  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com З.Иван "Славия: Офицер"(Постапокалипсис) А.Емельянов "Тайный паладин"(Уся (Wuxia)) С.Суббота "Драконий подарок. Королевская академия Драко ??"(Любовное фэнтези) Д.Максим "Рисс – эльф крови"(ЛитРПГ) К.Федоров "Имперское наследство. Вольный стрелок"(Боевая фантастика) Н.Любимка "Алая печать"(Боевое фэнтези) А.Кристалл "Покорение небесного пламени"(Боевое фэнтези) Д.Сугралинов "Дисгардиум 2. Инициал Спящих"(ЛитРПГ) А.Кочеровский "Утопия 808"(Научная фантастика) А.Кочеровский "Баланс Темного"(ЛитРПГ)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
О.Батлер "Бегемоты здесь не водятся" М.Николаев "Профессионалы" С.Лыжина "Принцесса Иляна"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"