Энвэ Мартин: другие произведения.

Цивилизаторы, однако!

"Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
  • Аннотация:
    Это игра... или иной мир? Вроде как каменный век, но какой-то странный. Инструменты каменные, но если приглядеться - они намного совершеннее, прочнее, острее любых металлических. Ткани только выглядят примитивными, но по качеству намного превосходят те, что знакомы людям XXII столетия. А лекарства, средства гигиены...
    Вокруг - безжалостные варвары. Одни пользуются луками и стрелами, а другие покоряют космическое пространство и осваивают Галактику. Но все они остаются дикарями, нуждающимися в Наставниках. В тех, кто принесёт им истинную культуру, подлинную цивилизацию. В цивилизаторах, однако!..
    ...Важно не проспать тот момент, когда чужие цивилизаторы захотят перестроить твой дом по собственному разумению, ага?
    Продолжение книги "Цивилизация, однако!"
    ЧЕРНОВИК! Критика и "тапки" (если по делу) приветствуются.
    ВЫКЛАДКА НАЧАТА 01.08.2021,
    ВЫКЛАДКА АНОНСА 24.06.2020,
    Версия текста 26.09.2021.

  
  Буду благодарен за отзывы, а также за помощь в вычитке и правке текста.
  
  Ах да, жанр книги - космическая фантастика, всякие там звездолёты, гиперпрыжки и киборги с приправой из фэнтези: ну никак не обойтись без магии, бесовщины и эльфов!
  
  
  
  
  

ЦИВИЛИЗАТОРЫ, ОДНАКО!

  
  
  
  
  

ПРЕДЫСТОРИЯ

  
  
  
  
  

1

  
  
  О себе? Хм... Родился в городе Кагыргын1, рос, учился. Окончил в столице Университет Госуправления. Первым номером, однако. Получил отличную работу, так похожую на мои любимые стратегические игры. Межпланетная логистика! На семью времени не оставалось.
  
  Роду помогал, однако, как мог. Потому что свои.
  
  А потом завертелось. Вечноправящей партии понадобился в Думе чукча. А то нехорошо было: татары есть, чечен есть, даже осетины - и те есть. Чукчи совсем нет, однако...
  
  И пошло-поехало. Было трудно, пока не понял главное: молчи - за дурака сойдёшь. А с дурака какой спрос, какая от него угроза? Правильно, никакой!
  
  Так мало-мало в Думе десяток лет сидел, а потом какому-то ну очень хитрому олигарху пришла в голову светлая мысль. Он начал её думать, однако. Не один, с 'партнёрами'. Подумали, придумали - в итоге меня избрали в президенты всея России. И правда, грузин - был, хохлы - были. Даже татарин был.
  
  Чукчи не было! Непорядок!
  
  Кто ждёт от чукчи резких движений?
  
  Правильно, тюлень. Не депутат, не олигарх.
  
  А чукча не дурак. Охотник, однако. Тюлень успокоился, расслабился - тут его копьём-острогой вжик, и амба! Моей острогой стали спецслужбы, копьём - армия и ВКС. Самые одиозные олигархи поделились неправедно нажитым, вороватые чиновники дружно отправились на мою малую родину, сады сажать, дороги прокладывать. Мой рейтинг взлетел - на второй срок переизбрали без проблем.
  
  И на третий. Чукча - удобный президент.
  
  Поначалу 'партнёры' с Запада и с Востока, как и бывшие олигархи, меня всерьёз не принимали. Тюлени, однако. Сыграл на их противоречиях. Пока все собачились, на Россию стало поздно давить. Даже санкций не наложишь - не толерантно. Я же чукча, представитель малого народа! Так прямо с трибуны Генеральной Ассамблеи и заявил.
  
  В России смеялись от души, в Европе и Америке - плакали. Пусть, мне их слёз не жалко.
  
  'Партнёры' совещались долго. В итоге те, что с Запада, решили меня убить. Табакерку подобрали, яду не пожалели. Не срослось. Подвели их 'коллеги' с Востока. Китайцы и японцы с древности крепко выучили: чукчу трогать нельзя, больно-больно будет, однако. Снег башка попадёт - как кушать будешь? Да и боязно им воевать, однако. Ядерной зимы опасаются. А чукчи зимы не боятся!
  
  Русские тоже. И татары, и башкиры. Все русские, если по-простому.
  
  Раз не боимся, как с нами воевать?! Только в спину бить, как тюленя.
  
  Так я, Григорий Александрович Марьин, не тюлень. Охотник! По мнению народа, лучший президент России за последние полтора века.
  
  Но 'партнёры' мешали мне, сколь могли, потому что злые очень. На их беду память у меня хорошая! Поэтому, когда российская марсианская экспедиция при строительстве планетарной базы обнаружила древний бункер чужой цивилизации с двумя установками неизвестного назначения, я приказал: 'партнёрам' России ничего не сообщать. Трофеи, достояние России, тайно доставили на Землю в Центр имени космонавта Леонова2. Там их предварительно изучили и сочли относительно безопасными.
  
  В первой установке распознали реактор ядерного синтеза. Хорошая вещь, однако. Знакомая: загрузил один грамм дейтерида лития-шесть3 - получил мало-мало гелия-четыре и триста гигаджоулей энергии. Но тут возможны варианты с 'топливом' подешевле. Скажем, взять гидрид лития-семь. Тогда и выход энергии будет на четверть меньше. Главное - никакой радиоактивности, и природа чистая. Лепота! Сюда загружай топливо, оттуда - снимай чистое электричество.
  
  Вторую установку, саркофаг размером три с половиной на полтора метра, к общему удивлению открыли без труда. Внутри обнаружили ложе для гуманоида размером с человека. Настраиваемое. Артефакт сочли медицинской капсулой.
  
  О первых итогах изысканий мне доложили сразу, и я захотел посмотреть. Здоровье беспокоило последнее время. Старость, однако.
  
  Чтобы лично ознакомиться с марсианскими артефактами, я прибыл в Центр имени космонавта Леонова. С реактором ничего интересного, бочка из металлокерамики высотой в рост человека и диаметром чуть меньше метра. Внутрь заглянуть нельзя, только 3D-схему посмотреть.
  
  Саркофаг - другое дело. Там есть куда заглянуть, что посмотреть да пощупать. Вот я и потрогал. Чукча, однако...
  
  ...Очнулся уже внутри капсулы. Хорошо лежу, удобно, а пошевелиться не могу. Руки-ноги отнялись, тело не слушается. Сил совсем нет. Однако, ничего не болит.
  
  Рядом незнакомка. Не удивляюсь: знаю тут разве что директора! Сотрудник Центра, наверное. Объясняет, что я тяжело ранен. Было покушение. В данный момент нетранспортабелен. Серьёзной помощи, скорее всего, не дождаться. Без неё - гибель неизбежна.
  
  Единственный для меня шанс выжить - марсианский артефакт! А что? Риска почти нет, саркофаг - совершенная медицинская система. Она, как считают учёные, полностью исцеляет любые болезни и травмы. Капсулу неоднократно тестировали, добровольцев клали - все выжили, однако. Даже здоровее стали. Наверное.
  
  Всерьёз пока не проверяли. Испытателя не нашли.
  
  А тут чукча так кстати подвернулся!
  
  - Всё время лечения вы, Григорий Александрович, будете погружены в виртуальную реальность, - с милой улыбкой пояснила сотрудник Центра, - к капсуле добавлен понятный интерфейс, подключены некоторые популярные виртуальные миры. Пока ваше тело выздоравливает, нервной системе нужно избежать стресса от гиподинамии. Мы обманем ваш мозг, займём его приключениями...
  
  Речь доктора журчит ручейком, веки тяжелеют. Как шутят хирурги, правильно зафиксированный пациент в наркозе не нуждается. Это мой случай. Шевелиться не могу, зато и боли нет. Внимание постоянно стремится уплыть куда-то. До происшедшего мне уже дела нет. Несуразное поведение окружающих? Ерунда, пустяк! Покушение? Я собрал неплохую команду, есть кому подстраховать. А мне давно пора отдохнуть. Закрываю глаза. Перед внутренним взором всплывает приветствие с окном выбора персонажа.
  
  Читаю, знакомлюсь с игрой.
  
  Из множества вариантов выбираю своей аватарой молодого гуманоида расы кошей4, мага по имени Гриш...
  
  
  

2

  
  
  ...Теперь о Грише. Он рано потерял мать. Отец от сына отказался, лишив его родового имени.
  
  Коши живут кланами, иначе у них портится характер. Тут Гриш не стал исключением. Какое-то время его невоспитанность терпели, но в итоге всё же выгнали вон. Как сказали, за строптивость и наглость. Однако ушёл Гриш не в одиночестве. К нему присоединились друзья и друзья его друзей. Шесть десятков юных кошей. Им тоже было душно в родных кланах. Надоел навязчивый диктат старейшин.
  
  Гриш не ждал, что его отпустят. Маги у кошей редки, вокруг них строится вся промышленность. Ценны даже слабосилки. По мнению старших, Гриш - ленивая бездарность. К девятнадцати стандартным годам только простенький фаербол освоил, и всё, амба.
  
  Никаких перспектив. Наверное, потому и выгнали.
  
  Гриш от свободы ошалел и на радостях учудил. Создал 'Быструю Тропу'. Магия скорого перемещения неожиданно привела всю его команду в совсем дикое место. На родной планете таких давно не осталось. Незнакомая природа, другие запахи. Из школьного курса ОБЖ5 Гриш помнил, что в подобной ситуации первым делом надо искать убежище.
  
  Хорошо, что поблизости нашлась прекрасная просторная пещера. Плохо, что раньше кошей её нашла и приспособила под своё логово пещерная львица. Чудовище массой в полтонны и длиной метра в четыре искренне считало пещеру своей и не собиралось уступать жилище пришельцам-кошам.
  
  В итоге Гриш подрался с львицей и - дуракам везёт! - победил. Правда, при этом он упал с девятиметрового обрыва и здорово приложился головой о камень...
  
  ...Видимо, в тот момент настоящий Гриш погиб, его место занял я.
  
  Личную память мальчишки не унаследовал, за исключением языка и письменности, а вот все навыки и рефлексы сохранил в полной мере. Заодно приобрёл Голос-В-Голове: какая-то стерва едко комментировала каждый мой шаг. Прозвал её Ехидной.
  
  Первое, что ощутил - резкий запах свежей крови и густую вонь давно немытого животного. А затем надо мной склонился ангел. Более красивой девушки я за свою жизнь не видел. Ничего такого не было - всего-то пару комплиментов сказал... и неожиданно для самого себя создал прайд - семью.
  
  Для кошей вообще, а для их магов особенно, это очень серьёзный шаг. Физиология наделила некоторых кошей магией, а взамен возвела перед ними препятствие в части продления рода. Редкая коша способна родить сына, тем более - сына-мага. Только айю. Мать-природа ещё и подшутила над кошами: айю не сможет забеременеть, пока в тот же прайд не вступят её подруги, фэа. Те не могут рожать мальчиков, только девочек.
  
  Прайд кошей - всегда, как минимум, трио.
  
  Гришу повезло: его потенциальная айю, Айко, ушла за своим хати. А за ней последовала подруга, Мико. Бедные девочки! Гриш ещё не вырос из мальчишки, Айко с Мико его не интересовали.
  
  В отличие от меня. Удивляюсь, как умница Айко могла полюбить этого болвана?! Так неожиданно для себя я стал двоежёнцем. Вернее, хати - главой полного прайда, с айю и фэа.
  
  Общество кошей показалось мне предельно авторитарным. Далеко не сразу я понял, что коши произошли от хищников. Их социум с древности должен был научиться дисциплине и ответственности, чтобы избежать разрушительного соперничества. Вождь - безусловный авторитет и пример для всего клана. Неудивительно, что коши, последовавшие за Гришем, вскоре сформировали собственные прайды и создали клан Серебряное Ожерелье. Его возглавил единственный маг среди шести десятков беглецов - я.
  
  Конечно, историю Гриша я в тот момент не знал, и возможности клана казались мне ничтожными. Коши вооружены копьями, дротиками арбалетами, пращами да топорами с каменными наконечниками.
  
  Чуть позже я изменил своё мнение, ведь наконечники копий и клинки ножей выполнены из сверхпрочного композита, рюкзаки для облегчения веса оборудованы антигравами, а одежда и всякие бытовые мелочи изготовлены по столь высоким технологиям, что мы, земляне XXII века, подобное и вообразить не могли.
  
  Проявив наблюдательность, я выявил внутри клана подозрительно сплочённую группу из шести кошей и вынудил их признаться в том, что они - обученные воины. Их направили старейшины для присмотра за молодёжью.
  
  Ну конечно же! Мальчики вообще, и маги особенно, представляют для социума огромную ценность. Подростков не изгнали, им дали возможность перебеситься!
  
  Их подстраховали отделением космопехоты. Дополнительно воинам поставили цель - изучить новое место. Если оно окажется диким, развернуть форпост и организовать наблюдение за космическим пространством.
  
  Для выполнения задачи подразделению выделили всё нужное оборудование. Не просто так, а с 'загогулиной'. Его может активировать только маг, а те у кошей редки. Хотя Гриша считали ленивой бездарностью, старшие надеялись, что лишения, трудности и опасности заставят его перековаться, защитить свой прайд и всех тех, кто последовал за ним. Главную роль в этом процессе должна была сыграть космопехота, заинтересованная в становлении Гриша как мага. Без его участия оборудование активировать не удастся, домой вернуться не получится.
  
  Старейшины и подумать не могли, что слабый плохо обученный маг построит Быструю Тропу не в соседний лес, не на освоенную планету, а в другую галактику. Такое даже самым могучим и опытным магам не под силу.
  
  Повезло, наверное. Честно, не ожидал, что сам Гриш, как и его коши, - дети развитой космической цивилизации, Конфедерации кланов Айкати. Она занимает десятки звёздных систем где-то очень далеко в неведомой галактике Перья Феникса.
  
  Увы! Где находятся эти самые Перья, не знаю. Как связаться с Конфедерацией, понятия не имею. Когда пехотинцы сообразили, что восстановить контакт с Айкати не получится, они принесли присягу мне, владыке независимого клана Серебряное Ожерелье.
  
  А куда им - нам - деваться?! Друг без друга не прожить, однако.
  
  Оборудования в рюкзаках пехотинцев много. К счастью, чтобы активировать главный искин будущего форпоста, Львицу, никаких особых магических талантов не требовалось. Хватило и тех, что были у Гриша.
  
  
  

3

  
  
  Запустили Львицу. Под её руководством строили гражданских роботов. Постепенно преобразовали пещеру в уютный 'Замок-В-Скале'.
  
  ...Странная игра, однако. Каждая деталь всё более убеждает, что мир вокруг меня реален. Невозможно создать игру с подобной степенью детализации. Если такое сделать, пропадёт грань между фантазией и реальностью. Опасно!
  
  ...Люблю смотреть на созвездия. Тут они другие, не такие, как на Земле. Ночное небо и здесь пересекает знакомая полоса Млечного Пути. Этот мир находится недалеко от Солнца, но ближе к краю галактики.
  
  Планете даю имя 'Катико', так коши ласково зовут своих мам. Звезде дал имя 'Сурья', 'Золотая'.
  
  Новое жилище клана, Замок-В-Скале, находится на восточном краю большого материка в экваториальной зоне планеты почти в центре обширной кальдеры. Он стоит на высоком берегу полноводной реки Булу-Арибо вблизи её устья. Река впадает в залив Крокодилья Пасть. От русла к северу вплоть до отвесных хребтов с высокими пиками, посеребрённых снегом и льдом, раскинулась равнина, заросшая высокой травой и обильная дичью. Далее к северу саванну незаметно сменяет лесостепь. Предгорья заросли дремучим хвойным лесом. Южный берег реки низкий, заболоченный, его облюбовали джунгли, огромные крокодилы и всякая живность.
  
  Какая именно - не знаю, в гущу джунглей не лезем, ходим вдоль берега.
  
  Охотимся на диких животных, бьём монстров, исследуем окружающий мир. Изучали окрестности Замка-В-Скале - нашли разбитый глайдер6 с телами пилотов-бесов7 и потерпевший крушение крупный звездолёт. Килотонн на четыреста, однако. Мелкие детали подсказывают, что корабль принадлежал неизвестной Львице цивилизации кошей. Видимо, эта раса обитает не только в галактике Перья Феникса, но и процветает где-то в Млечном Пути.
  
  Из обломков мы извлекли оружие, всяческое оборудование, ценные материалы. Собранные ресурсы использовали, чтобы наладить производство абеэмок8, автономных боевых машин (роботов), новых систем вооружения и лёгких транспортных платформ - леталок9.
  
  Львица, изучив трофейные интеллектуальные устройства с корабля и глайдера, подняла тревогу: Катико заселена кошами, но сражаются за планету две расы разумных существ. Бесы и киборги10.
  
  Бесы - твари долгоживущие, почти бессмертные. Любят жаркий климат, поголовно владеют магией земли и более прочего ценят удобства и материальный достаток. Они коварные хищники, старые враги кошей. В галактике Перья Феникса те уничтожили всех бесов.
  
  Их соперники, древняя человеческая раса киборгов, одержима поиском пути к личному бессмертию. Они считают, что ключ к вечной жизни в замене всех органов и тканей синтетическими аналогами, а затем в переносе своего разума в интеллектуальные машины. Их итоговая цель - окончательная трансформация в подобие искина. Львица посмеялась бы, если б умела, ага. Прочих разумных киборги рассматривают либо как ресурс, либо как помеху.
  
  Или-или, и никаких компромиссов! Война между бесами и киборгами длится много столетий. Иногда затихает, но потом всё равно вспыхивает вновь с ещё большим ожесточением. Силы равны, и без сторонней помощи никому не победить.
  
  В отдалённой перспективе бесы сильнее, поскольку являются полноценной магической расой долгоживущих существ, но зато киборги способны быстро нарастить свою численность за счёт отсталых рас.
  
  Звезда Сурья расположена на границе их зон интересов, туземное население невелико, думаю, с сотню миллионов кошей. Обе стороны сражаются за Катико вяло, скорее по необходимости. Не до неё. Арена главных событий - плотно населённая людьми планета Земля. Отсюда до неё сотни полторы световых лет.
  
  Чужие цивилизаторы столетиями скрытно присутствуют в Солнечной системе. Бесы постепенно трансформируют Землю к удобному для себя климату, более сухому и жаркому, охотно используют дикарей в качестве пищевого ресурса. Киборги тоже активно похищают людей и пополняют ими армию и флот.
  
  И те, и другие действуют втихую, незаметно. И те, и другие желают подчинить Землю своему влиянию.
  
  Если миллиарды разумных встанут на сторону одной из враждующих цивилизаций, рухнет равновесие в многовековом противостоянии.
  
  Бесы хитрее, им есть, что предложить наивным потомкам обезьян. Наверное, поэтому они потихоньку перетягивают 'одеяло' на себя.
  
  Киборги всерьёз озабочены возрастающим влиянием рогатых на Земле и готовы уничтожить планету, лишь бы она не досталась их врагам...
  
  Присутствие поблизости столь опасных существ вынудило меня заняться безопасностью Замка-В-Скале. По моей инициативе Львица построила башни ПКО11 и вооружила их сверхмощными лазерами. Энтузиасты, которых всегда много среди молодёжи, собрали и запустили на высокую орбиту зонд-спутник, наблюдающий за поверхностью планеты и космическим пространством вокруг неё. Зонд снабдил клан подробными данными о планете и предупредил, когда в системе Сурья появился патрульный рейдер12 киборгов и без колебаний направился к Катико.
  
  Целью атаки были не мы, а форпост бесов. Его неплохо замаскировали на востоке Великой Равнины посреди пустыни - в паре тысяч километров к западу от кальдеры Серебряное Ожерелье. Увы, неуклюжие и непрофессиональные действия бесов, их легкомысленное отношение к собственной безопасности позволили киборгам установить местоположение форпоста.
  
  Рейдер киборгов незаметно для бесов спустился в атмосферу планеты и уничтожил форпост термоядерным ударом. Затем корабль сбросил четыре бота13 и два десантных челнока14, чтобы добить уцелевших.
  
  В паре сотен километрах к северу от резиденции клана Серебряное Ожерелье киборги обнаружили и уничтожили мирное поселение туземных кошей. Десантники с челноков организовали охоту на аборигенов и последнего выжившего с форпоста. Пилот-бес посадил подбитый глайдер недалеко от Замка-В-Скале. На его ловлю выдвинулась группа киборгов.
  
  Я вмешался в схватку, альтернативы не было...
  
  
  

3

  
  
  Внезапная атака помогла леталке уничтожить все четыре боевых бота, челнок и часть десантников. Мы взяли в плен уцелевшего пилота - бесовку Шейшу. Меня удивило, что она слегка знает английский язык, но расспросить пленную я не успел. Командир рейдера решил поддержать своих десантников и ввёл корабль в плотные слои атмосферы. Его почти сразу сбили системы ПКО Замка-В-Скале. К несчастью, до потери управления рейдер шёл прямым курсом на мою леталку. Последнее, что я помню об этом сражении - сильный взрыв, удар...
  
  ...Кажется, капсулу заело. Пытался вернуться в Гриша, заново войти в игру - все мои усилия оканчивались ничем. Но чукча умный, догадался. Скомандовал: 'Выход!..'
  
  Очнулся, стою у того самого саркофага. Никакого покушения, ага. Я цел, руки-ноги на месте. Голова тоже, раз дышу и вижу. Сотрудник Центра всё ещё продолжает объяснять, как, по мнению учёных, устроена медицинская капсула чужой цивилизации. Знаю - врёт. Ненамеренно, ему так объяснили. Но от этого ложь не станет правдой.
  
  Плохо, однако. Мне - дурно. Сердце стучит, как перфоратор на стройке, перед глазами стелется муть. Даю знак охране, приветливо киваю директору Центра, ухожу. Хватит с меня.
  
  После приключений на Катико сил нет совсем. Что со мной было - морок, грёза? Врачи говорят - инсульт. Врут, как всегда. Сами не знают, что происходит.
  
  Я знаю, потому и дела все отложил. К ночи стало лучше, подошёл к окну, смотрю на звёзды. Над Катико они другие, однако. Никогда не курил - тут взял из коробки сигарету и закурил. Зажигалку никогда не носил, воспользовался шариком плазмы над ладошкой. Сразу стало не до курения.
  
  Потушил. Зажёг. Снова потушил.
  
  Значит, правда? Вспомнил коош, набросал пару строчек в стиле: 'Мама мыла раму'. Пишу и читаю без труда. Мир не рухнул, ага. Но и прежним более не будет.
  
  И тут меня всколыхнуло. Киборги, бесы, Земля в опасности!
  
  Да бесы с ней, с этой Землёй - Россию спасать надо!!
  
  О чём предупреждала Львица? Если рогатые станут слишком сильными, киборги уничтожат планету.
  
  Я знаю, где расположены несколько форпостов бесов на планете. Там, где безлюдно и тепло. В пустынях Каракум, Кызылкум, Такла-Макан, Гоби, Сахара. Их много, не все доступны, но первые три из них - пожалуйста.
  
  Вызвал на утро министра обороны и руководителя военпрома. Дал задание. Через две недели у меня на столе был рапорт. Нашли! Ещё две недели спустя подвели первые итоги операции 'На море штиль'. Два форпоста бесов уничтожены, захвачены пленные и множество артефактов. Достались три глайдера в относительно целом состоянии. Вроде тех, что видел на Катико. Поступил большой объём информации. Удачно вышло. От бесов избавились, киборгов подставили. Цивилизация, однако!
  
  Чувствую, время моё тает, как тюленья льдина.
  
  Пишу много. Всё, что помню об антигравах, всяких там бластерах, материальных принтерах, энергоядрах. Каждую ночь, если позволяет погода, выхожу любоваться звёздами. Если погода дурная, сплю. Снов не вижу - вокруг темнота, пустота. Месяца через полтора не выдержал, повторно съездил в Центр имени космонавта Леонова. Хотел ещё раз взглянуть на саркофаг. Директор и вся администрация Центра впали в панику, чуть на колени передо мной не грохнулись: ещё вчера марсианская капсула была, вот здесь стояла! Сегодня нет, однако. Ни следа не осталось. Куда делась - никто не знает. Натравил службу безопасности, пусть проверяют. Душой чуял: всё, амба, саркофага больше нет. Он свою задачу выполнил.
  
  Как рыболовный крючок с наживкой. Вот он вроде как есть, висит в толще воды, червяк извивается. Рыбка клюнула - он пропал. Вместе с рыбкой, однако.
  
  Непривычно чувствовать себя рыбкой. Хоть не тюлень, и на том спасибо. Выловили меня, хм... оттестировали, признали годным. Саркофаг забрали - чувствую, и мне недолго осталось.
  
  Заявил об отставке. Сказал, здоровье подводит. Директора Центра за то, что волшебную медкапсулу потерял, чуть не линчевали. Любят меня, однако. Насилу отстоял бедолагу, военные помогли. Министр обороны догадывается, в чём тут дело. Но... я молчу - и он тоже. Намекнул, что работать он будет с моим преемником. Вернее, преемницей. Шаниной Еленой Алексеевной.
  
  Не чукча, нет. Истинно русская... мокшанка, да. Работала у меня председателем кабинета министров. Мужиков - во держала, по струночке ходили! Тоже стратегические игры любит, в шахматы играет. Когда время есть. Партейку на Новый Год, ещё одну - на Восьмое Марта. Дети её выросли. Семьи, считай, нет. Кроме родной страны, ничего не интересно.
  
  Хороший президент будет, однако...
  
  ...Избрали! Главное, правильные слова сказать. Поддержку свою обозначить.
  
  Ввёл Ленку в курс дел, рассказал про бесов, киборгов.
  
  Восприняла серьёзно. После того, как министр обороны познакомил её с пленными и продемонстрировал многочисленные артефакты.
  
  Так что за будущее России я спокоен. Мокшанка - баба коварная, долго всех за нос водить может.
  
  Не чукча, да. Но и не хуже, я уверен.
  
  Передал дела преемнице, оставил записи, а после меня подкосило. Навалилась усталость, апатия.
  
  Отказало сердце. Пора на отдых, совсем пора.
  
  ...Зато снова снятся сны. Цветные. Скучные, однако. Лежу себе в медкапсуле в Замке-В-Скале, молчу. Говорить совсем не могу. Рядом на полу удобно пристроилась бесовка Шейша. Завернулась в тёплое пончо, сидит. Кажется, она тут поселилась, ага. Иногда появляется Мико, но чаще над капсулой горько плачет Айко.
  
  Рыдает: 'Гриш, дурак, вернись! Я жду тебя!!'
  
  Глаза открываю - вокруг та же ерунда. 'Кремлёвка'15. Персональная больничная палата, капельница, приборы всякие срамные. Медсестра сразу подбегает, беспокоится: 'Как себя чувствуете, Григорий Александрович?'
  
  Как-как, сама не видишь, что ли?
  
  Молчу, говорить не могу совсем. Выбираю.
  
  Хотя, что тут выбирать?
  
  Здесь - старый одинокий полудохлый чукча, там - молодой красавец-кош.
  
  А что дурак - не беда! С ним рядом две умных жены и хитрющая бесовка под боком, они подскажут.
  
  Две дороги, однако.
  
  Ну а вы какую бы выбрали?!..
  
  
  
  
  

ЧАСТЬ ПЕРВАЯ. ЭКСПЕДИЦИЯ КОМАНДОРА ФОХТА

  
  
  

ПРОЛОГ

  
  
  
  
  

1

  
  
  Рабочий 'кабинет' барлога16, одного из одиннадцати министров Господства Пылающие Пески, людям или кошам показался бы бальным залом. Сводчатый потолок с высоты семи с половиной метров светится уютным багровым светом и надёжно укрывает от непогоды площадь в несколько тысяч квадратных метров.
  
  Стены из прочнейшего тёмно-красного композита сияют золотым орнаментом, полы покрывает чистейший кварцевый песок - вернее, ковёр из песка. Песчинки крепко держатся друг за друга, чтобы могучий и массивный барлог получал удовольствие от ходьбы.
  
  Люди сказали бы, что в кабинете невыносимо жарко, но для бесов триста пятнадцать17 - комфортная температура. Более прочего они ценят тепло и простор, обожают красные и золотые цвета. Они успокаивают душу, настраивают на размышления и серьёзную работу.
  
  Дежурный секретарь искренне надеялся, что барлог находится в добродушном состоянии. Вести, что он намеревался сообщить, хорошими не назвать, а тех, кто их приносят, не любят. Увы, выхода у секретаря не было. Некоторые новости нельзя доверить Сияющей Сети, их нужно докладывать лично, лучше всего шёпотом. Особенно те, что затрагивают личные интересы грозного начальника.
  
  - Мой властелин... - Инжих беш Хазол, дежурный секретарь, низко склонил рогатую голову перед владетелем звёздной системы Геенна и ещё четырнадцати менее значимых миров. В позе смирения он выглядел особенно жалким рядом с трёхметровым Повелителем Песка и Пламени и потому мог рассчитывать, что гнев барлога пройдёт стороной. - ...Дурные вести, баал.
  
  Бесы растут медленно, зато всю жизнь. К пятисотлетнему возрасту их рост уже превышает два метра, а через тысячелетие - три. К рубежу в пять тысячелетий всякий бес может дорасти до четырёх-пяти метров и потяжелеть до тонны, но для этого нужно с раннего детства обильно и, главное, правильно питаться. Иначе неизбежны авитаминозы, многочисленные нарушения обмена веществ, всяческие аллергии и преждевременная смерть обычно в возрасте шести-семи сотен лет.
  
  Только один из миллиона бесов перешагивает возрастной рубеж в семьсот лет. Таких в Господстве Пылающие Пески немного, сотни две на семнадцать миллиардов жителей. Они являются прочной основой всех схул, их гордостью и главной ударной силой. Значительный размер позволяет вкладывать в действия больше магии, но за массивность приходится платить. Крупной и неповоротливой туше требуются прочные каменные полы, высокие потолки и обширные свободные пространства, чтобы не цепляться за мебель.
  
  Мебель у бесов не в чести.
  
  Вот и рабочий кабинет барлога поразил бы людей не только размером, но и своей пустотой. Несколько сундуков и огромная рабочая рама. Перед ней башней возвышался хозяин.
  
  Громадный бес задумчиво листал виртуальные страницы, видимые только ему.
  
  - ...Дурные вести? - барлог медленно повернул голову к ворвавшемуся в кабинет бесу, и его глаза полыхнули огнём. - Ты дерзок... Инжих беш Хазол!
  
  Тяжёлая багровая мантия всколыхнулась от резкого движения Повелителя Песка и Пламени. Дорогущий золотой шёлк длинного халата ядовито зашуршал по полу.
  
  - ...Прошу прощения, - ещё больше съёжился дежурный, - я просто исполняю свой долг, баал.
  
  Инжих отчаянно боялся. Иррациональный страх заставил дрожать всё его тело. Разум понимал, что барлог ничего с ним не сделает - бунтовал инстинкт, требуя бежать без оглядки. Старшие много раз предупреждали, что барлоги не терпят трусов. Слова, как и стерео, не создавали и малой доли того эффекта, что производила личная встреча.
  
  До сих пор Инжих не видел истинных хозяев Господства вот так, лицом к лицу. Хотелось бы избегать этой чести и дальше, но... судьба! Надо же было случиться, чтобы именно в его дежурство пришли особые известия.
  
  Такие новости сообщают лично, срочно, без промедления.
  
  Было страшно до жути, все поджилки тряслись. Ему нет и ста, а со старейшими общаются без напряжения лишь те, чей возраст перевалил рубеж в триста лет.
  
  Но бес пошёл - куда ж деваться?! Тщательно проверил, красен ли подворотничок на кителе, вычищены ли сапожки, и решительно раздвинул страшные створы.
  
  - Встань, вестник! - Олор схул Бацегар, семнадцатый Повелитель Песка и Пламени, сполна оценил мужество юного беса. Не трус, бесспорно. Дрожит от ужаса, взгляд опустил, но не сбежал, в обморок не грохнулся. Словом, молодец. - Докладывай.
  
  - Потеряны четыре форпоста на Холодном Песке, баал! - срывающимся голосом сообщил Инжих и протянул инфор с расшифровкой. - Здесь подробности.
  
  Рука, протянувшая кристалл с информацией, почти не дрожала. Бес мог гордиться собой!
  
  Барлог едва сдержался, чтобы не зашипеть от досады. Не стоит ещё больше пугать младшего, он и так демонстрирует чудеса стойкости.
  
  Опять киборги шалят - а ему и ответить-то нечем! На Холодном Песке Господство присутствует тайно, как и чушки. Ни одна из сторон бесконечной войны не готова к открытым действиям: на планете слишком много туземцев, а их технологический уровень неоправданно высок. На миг мелькнула мысль, что там постарались именно аборигены, но Олор её сразу отбросил, как маловероятную. У мартышек нет сил, они разобщены и не способны действовать согласованно. О том, что где-то обнаружены чужие, сразу узнала бы вся планета.
  
  - Это всё? - барлог осторожно взял инфор из маленьких ручек дежурного.
  
  - Нет, баал. Форпост на Дальнем Камне атакован рейдером киборгов. Станция наблюдения сообщила, что наши успели сбить вражеский корабль, но попали под термоядерный удар... - Инжих замялся, готовясь к худшему. - ...В числе пропавших числятся ваш внук и правнучка.
  
  - Что?!! - рявкнул барлог. Инжих рухнул на колени. Счастье, что не описался, что успел упереться рукой в пол. Родная кровь - единственное, что все бесы ценили выше роскоши, богатства и удобства. - Повтори, что ты сказал?!
  
  - Мои соболезнования, баал... - увольте, Инжих не идиот, чтобы повторять такое разъярённому барлогу!!
  
  
  

2

  
  
  - ...В шестнадцатом секторе потеряна связь с рейдером двадцать два шестнадцать, Командующий. К установленному времени корабль на базу не вернулся. Срок автономности истёк. В последнем рапорте, поступившем на буй в пограничной звёздной системе сто сорок три, рейдер сообщил об успешной атаке передового форпоста рогатых.
  
  У киборгов нет имён, вместо них в ходу код. У каждого мыслящего гражданина Пути Истинного Освобождения есть уникальный личный номер. В особенных случаях, когда отступление от традиций не приводит к путанице, в дополнение к набору цифр для идентификации используют и символы, обозначающие властные полномочия собеседника.
  
  Объективности ради, - а все адепты Пути всегда абсолютно объективны, - всякий разум, достигая определённого уровня развития, соотносит себя с набором цифр и символов. Так удобнее, надёжнее, быстрее. Имена и прозвания оставлены только для личного общения.
  
  Правда, у дикарей их зачастую много, теоретически - сколько угодно. Так на то они и дикари! Цивилизованный разум не станет бессмысленно тратить ресурсы памяти, сетевого трафика, энергии! Едва разумный встаёт на Путь Истинного Освобождения, он сбрасывает с себя всю коросту дремучего прошлого и тем самым делает первый шаг к личному бессмертию.
  
  Долой примитивную органику! Сначала её заменят долговечные металлокерамические органы, затем оцифруют ментальную активность. Потом, в перспективе, в Светлом Будущем, истинные адепты Пути получат вечные энергетические тела. Путь к бессмертию очевиден.
  
  Жаль, не всем. Кто-то боится неизбежной трансформации, кого-то терзают сомнения, кто-то по-дикарски ленив. Ничего, главное начать! Разум обязан постоянно трудится, внося свой вклад в строительство общей дороги к Светлому Будущему. Органическим примитивам нужно постоянно указывать верное направление развития и строго их контролировать, чтобы те не заблудились и не уклонились в сторону.
  
  За этим внимательно следит Верховная Директория - правительство Пути - и её полномочные контролёры. Работай честно, не отлынивай, не ленись, и Директория обеспечит тебя всем, что необходимо для полноценной жизни. Те, кто едва вступил на Путь, получают жильё, одежду, питание, развлечения. Истинные адепты нуждаются в чистой энергии, иногда - в обновлении своей платформы. От всякого по способностям, каждому - по потребностям. Спасибо Директории, видимому воплощению упорного труда многих миллиардов строителей Пути!
  
  Увы, дикарям не нравится, когда их цивилизуют и направляют. Они настолько страшатся неизбежных изменений, что готовы умереть. Их примитивный разум сопротивляется. Он без колебаний применяет оружие, лишь бы уйти с Пути!
  
  Глупцы не понимают собственного счастья, сопротивляются, упираются. Для таких упрямцев у Директории есть десантники.
  
  Они обладают отличным даром убеждения.
  
  - Сожалею... - искренне расстроился Командующий. Увы! Когда строишь Путь, жертвы неизбежны. Жаль, когда примитивы умирают, не познав сладость Истинного Освобождения. Ещё горше, когда гибнут сами строители Будущего, особенно адепты. Бесы, рогатые исчадья Бездны! Злая натура не пускает их на Путь. В своей зависти они без колебаний истребляют любые разумные начинания. Вот и ещё один корабль адептов Пути, видимо, погиб. Пал жертвой бессмысленной злобы рогатых.
  
  Или, всё-таки, уцелел. Быть может, утеряна связь?
  
  Правда, это произошло в бою...
  
  - Есть подробности?.. - командующий бегло просмотрел отчёты и рапорта.
  
  Пусто! Буй, идентификатор указан, принял информацию... передал... получил дежурный оператор, - да-да, этот самый! - а тот счёл сообщение важным и доложил. Известны все действия рейдера до момента потери связи, сектор, звёздная система, планета. Приведена сводка погоды, активности противника... всё не то. Причина утери связи не установлена. Итог сражения в звёздной системе сто сорок три должен быть чётко и однозначно определён!
  
  - ...Возможно, есть что-то ещё, какие-нибудь дополнительные данные?
  
  - Нет, Командующий!
  
  Что ж, этот массив изучать бесполезно, его следует передать в архив с пометкой 'Провести расследование'. Пусть трудится разведка, тут явно её недоработка.
  
  - Любые сведения о ситуации в системе сто сорок три докладывать мне незамедлительно.
  
  - Будет исполнено, Командующий, - отреагировал дежурный, - присваиваю потоку данных высший приоритет.
  
  На заре Освобождения киборги думали было отказаться от примитивной речи полностью. Радиосвязь давала колоссальный выигрыш в скорости, в дальности передачи информации. Тогда она виделась идеальным средством обмена данными. Спустя столетие речевое общение вернули в обиход.
  
  Код небезопасен и чересчур грубо отражает эмоции. С ними идёт важная информация. Опять же, чем больше разнообразных видов коммуникации, тем больше возможностей для общения, тем выше устойчивость системы, и тем быстрее её реакция на внешние угрозы.
  
  - Что-то ещё? - бесцветно поинтересовался киборг, пристально рассматривая мнущегося строителя.
  
  - Да, Командующий! - опытный адепт Пути сразу насторожился. Его декодер эмоций почти кричал о том, что разум дежурного нестабилен. Он в смятении, в сомнениях. - В звёздной системе Сто Шесть, туземное название Соль, вблизи заселённой аборигенами третьей планеты неустановленный противник уничтожил все наши орбитальные зонды слежения. Контроль над космическим пространством временно утрачен. Одновременно в системе на тридцать семь процентов возросла активность бесов. Иных важных новостей нет. Рапорт закончил.
  
  - Рапорт принял.
  
  - Сожалею, Командующий... - пустая уставная фраза, обрамление любых дурных вестей.
  
  Дежурный успокоился, дождался небрежного маха металлической руки, спешно вышел, плотно прикрыл дверь и лишь тогда позволил себе облегчённо вздохнуть. Кажется, обошлось.
  
  Командующий помнил Сто Шестую 'Ди'.
  
  Туземцы - люди. Они неплохо развиты, начали освоение системы. Но их техника неспособна обнаружить, - тем более, повредить - зонды адептов Пути.
  
  Здесь тоже постарались бесы?!
  
  
  

3

  
  
  Невысокие волны лениво бросали брызги на берег, соревнуясь с мелким дождём. Холодная погода не остановила тех, кто пришёл попрощаться с моряками. Коши заполнили набережную с седьмого по девятый пирс, обнимались, плакали.
  
  Восьмой пирс цепочка охраны изолировала от толпы. Юфа Мирамиро, Верховный Владыка Западной Коалиции, вождь Уделов Заката, провожал сына Фохта, командора эскадры из трёх новейших пароходов.
  
  Экспедиция уходила как минимум на год.
  
  Сегодня утром на Землю, Благословенную Первокотом, снизошла осень. Её приход предсказали по летописям, что вожди Уделов вели уже тысячу лет. Вот и ныне Юфа вложил в древнюю книгу ещё один лист с собственноручным описанием процесса смены сезона.
  
  Всего несколько строк - дата, время, краткий комментарий: 'Резко похолодало, усилился холодный ветер с океана, пошёл мелкий дождь', - куда ж без него?!..
  
  Осень всегда начинается одинаково.
  
  Погодную летопись аккуратно вели старшие в клане Мирамиро на протяжении пяти поколений. Отец Уфы прожил двести восемьдесят лет, а дед, если бы его не убили в возрасте двухсот сорока, наверняка дожил бы и до трёхсот.
  
  До них летописи вели прадеды.
  
  Тысячи лет никому из кошей не приходило на ум, что подобные сведенья могут пригодиться в будущем. Жили одним днём. Кочевники - их много на Востоке, в Широкой Степи, - и сейчас без надёжного прогноза погоды живут. Вернее, выживают. Дикари могут рассредоточится по степи и переждать климатические неурядицы. Места много, народу мало. Худо, однако прокормиться можно.
  
  Оседлым народам, если весна задержится, а лето окажется аномально коротким и жарким, угрожает голод. Не вернули вовремя стада в укрытия - злой ветер с океана выморозит элитных коров, погубит нежных телят. Козы да бараны зиму переживут, но вот потом... летний зной такая же беда, как лютый холод! Трава выгорит, начнётся бескормица, падёж уже коз и овец. Скот придётся забивать, а его поголовье быстро не восстановить. Что тогда, по примеру диких кочевников жрать зерно, траву, и червей?!..
  
  Не вернулись хрупкие рыбацкие суда в порт до начала осенних штормов да холодов,- считай, затонули, оставили семьи в прибрежных деревнях без еды.
  
  Политику цивилизованных стран, что Подгорья, что Союза Предполья - всей Благословенной Земли - определяет погода. Есть у вождя-эфе точный прогноз, его народ процветает. Нет прогноза, или предсказатели с ним ошиблись - будет разорение, разруха, голод.
  
  Жить хочется всем, а еду можно забрать только у благополучных соседей. Значит, война. За ней - мор.
  
  Так жили из века в век, пока пра-пра-прадед Юфы, Юфа Великий, не осознал, насколько важно знать, каким будет следующий год. Он и начал вести регулярную летопись погоды, заложив основу устойчивому процветанию Уделов.
  
  Знание будущего - мощнейшее оружие.
  
  Тысячелетняя летопись подсказывала, что лето длится восемьдесят, максимум восемьдесят восемь дней, зима от девяноста пяти до ста двух ночей, в году от поворота Пламенного Лика к лету до разворота к зиме ровно триста пятьдесят семь суток. Долгие зимы повторяются регулярно раз в сорок шесть лет, и уже дед Юфы, Юши Мудрый, специально готовился к этой неприятности, заготавливая впрок рыбу, мясо, корма для животных и топливо для обогрева домов. В трудные годы он охотно делился с соседями-неудачниками, помогая им пережить капризы климата.
  
  Благодаря его усилиям эфе Уделов Заката возглавили Совет Владык.
  
  Когда Юфа перелистывал страницы Книги Перемен, он испытывал гордость и твёрдо знал, что будущее принадлежит его роду, его клану. Его Уделам. Так повелось со времён Юфы Великого.
  
  Он думал, что так будет всегда!
  
  Девять лет назад Первокот посмеялся над ним, над его самоуверенностью. Небывалое происшествие открыло страницу новой истории. На смену летописи пришли знания.
  
  Юфа засекретил это Событие. Даже граждане Уделов - тем более соседи - о чуде так ничего и не узнали.
  
  По воле Первокота на Благословенную Им Землю сошли небесные коши. Небесники. Инопланетяне. Там, высоко над куполом Мира, на них напали чудовища, обитающие среди звёзд. Монстры повредили летающее судно небесников, и оно рухнуло где-то на Крайнем Востоке Благословенной Земли.
  
  Большая часть пассажиров ушла на шлюпках.
  
  По счастливому стечению обстоятельств, скольжение по небу хрупких скорлупок заметили с патрульных кораблей Уделов. Ветер благоприятствовал, и моряки поспешили к месту посадки. Шлюпки сели на воду и, увы, затонули.
  
  Небесных кошей спасли моряки. Сто шестьдесят пять детей и женщин, тридцать два мужчины возрастом далеко за сотню.
  
  Юфа без колебаний принял потерпевших крушение в клан Мирамиро. Им выделили жильё, поставили на пищевое и вещевое довольствие. Впоследствии вождь ни разу не пожалел о своём решении.
  
  Любой небесник, даже семилетний ребёнок, знал о Вселенной неизмеримо больше любых мудрецов Запада. О том, что Огненный Лик - невообразимо огромный шар незатухающего пламени, коши Уделов ведали и без всяких гостей с неба. Их мудрецы давным-давно определили, что Первокот поселил кошей на поверхности сферы. Мир крутится вокруг собственной оси, чередуя день и ночь, и в это же время вращается вокруг Огненного Лика.
  
  Оборот - год. Зимой Огненный Лик далеко, поэтому всюду холодно. Летом Мир приближается к небесному пламени, Лик быстро прогревает материки, воды морей и океанов от Южного Безбрежья до полярных морей Северной Земли. Вот только мудрые старцы так и не смогли понять, отчего год от года продолжительность сезонов меняется.
  
  А небесники объяснили, что когда-то в далёком прошлом Мир неудачно столкнулся с огромным камнем, и теперь его качает вокруг первоначальной оси вращения.
  
  Раз в сорок шесть лет Благословенная Земля зимой отшатывается от Лика, и наступает холодное время. Летом в такой год земли Уделов повёрнуты к небесному огню более обычного, поэтому степи и леса страдают от зноя, а побережье - от мощных ураганов. Небесники наглядно показали ежегодное путешествие Мира вокруг Лика. Их объёмные картинки двигались, и даже самые дремучие старейшины рассмотрели, отчего меняется длительность сезонов.
  
  Знания и труд небесников перевели Уделы в век пара и электричества...
  
  
  

4

  
  
  Промышленная эра пришла в Уделы так внезапно, как начинается весна. За пять лет небесники наладили добычу угля и нефти, запустили тепловые электростанции, построили заводы и фабрики.
  
  Первую серию паровых машин ставили на рыбацкие суда. Мощности в двадцать лошадиных сил18 хватало для манёвров в гавани и подъёма рыбацких сетей. Вторая серия, с мощностью в сотню 'лошадок', пошла на купеческие суда, а третья, самая новая - на пароходы экспедиции командора Фохта.
  
  Уже четыре года Юфа - лидер всех западных кланов Благословенной Земли, Верховный Владыка Коалиции. Помогли деяния предков, да и действия самого Юфы. Окрестные вожди и владыки привыкли полагаться на поддержку и помощь богатых и миролюбивых Уделов Заката. Они созрели, чтобы принять единого правителя, как судью в спорах, как надёжного защитника цивилизованных кошей от варваров степных кочевий.
  
  Последний набег восточных варваров случился три года назад. Нашествие обещало стать самым страшным за тысячу лет, но армия клана Мирамиро разогнала и частично уничтожила конное войско кочевников. В ожесточённом сражении воины Юфы потеряли семерых и истребили десятки тысяч дикарей. Луки, копья и сабли оказались беспомощны против пушек, пулемётов и многозарядных винтовок. Никогда ранее кланы Запада не побеждали столь малыми силами и жертвами кочевников Широкой Степи!
  
  Победа объединила цивилизованный Запад под рукой Юфы.
  
  Небесники не только создали новое оружие, они обучили воинов Мирамиро тактике его применения. С высоты их знаний огневая мощь армии нового строя выглядела смешной, но она безмерно превосходила всё, что было у соседей и, тем более, у кочевников. На этом можно было бы успокоиться и далее без спешки распространять цивилизацию в восточном направлении и подчинять Широкую Степь воле Уделов Заката, но... увы!
  
  Варвары совсем не основная угроза цивилизации.
  
  В отличие от чудовищ, обитающих среди звёзд.
  
  Монстры обязательно придут, чтобы добить ускользнувших от них врагов и вернуть кошей Запада во мрак дикости. Пленные кочевники сообщили дурные вести: над Серединной Пустыней время от времени сновали по небу аппараты чудовищ, а этим летом внезапно воссиял второй Пламенный Лик. Он расплавил песок в пустыне, спалил пожухлые травы на день пути вокруг. Выпустив свою ярость наружу, иной Лик затух. По этим описаниям небесники опознали оружие своих врагов, чудовищ со звёзд.
  
  Пушки, пулемёты, винтовки не защитят от такого. Монстры двигаются слишком высоко и чересчур быстро. Чудовищным пламенем их снаряды легко испепелят любой, даже самый крупный, город Запада. Никакие укрепления не помогут. Увы - у спасённых небесников нет ни материалов, ни инструментов, чтобы построить более мощные орудия.
  
  Зато они были на судне, рухнувшем на Крайнем Востоке. Хорошо было бы снять с него вооружение. Даже личные бластеры небесных пришельцев впечатляли и заставляли задуматься. Что ж тогда говорить о подобном оружии корабельного калибра?!
  
  В любой миг чудовища со звёзд могут напасть с небес, разрушить города, заводы, фермы, забрать стада, обратить всех кошей цивилизованного Запада в рабство - или, того хуже, съесть. Для монстров все прочие разумные - только дичь. Они охотятся на них так же, как сами коши - на степных туров и антилоп. Когда кошмар постучится в ворота городов Коалиции, славные предки не простят Юфе слабость и нерешительность...
  
  - Тебе пора! - Юфа неохотно разорвал прощальные объятия. Если всё получится, сына он увидит теперь только через год. Если же нет... думать о таком не хотелось. - Надеюсь на тебя. Помни, что нынче стоит на кону!
  
  Проводы заканчивались, моряки уже разошлись по кораблям. Сейчас по сходням поднимались последние воины десанта. Развивались флаги, трубы густо дымили.
  
  - Не забуду, отец! - Фохт отступил на два шага, коротко поклонился в ответ и уверенно встал на трап.
  
  Никто не справится с задачей лучше него!
  
  Коши по своей природе нуждаются в вожде, а Фохт - единственный, за кем все они пойдут без сомнений. В его пользу говорят успешные путешествия в противолежащие земли, победные сражения с иноземцами без потерь в кораблях, богатые трофеи. Уверенности добавляют и новейшие военные пароходы19. Их построили специально для экспедиции Фохта, отлично вооружили и снарядили.
  
  Для начала похода первые дни осени - самое удачное время. Несмотря на шторма и холод, сейчас ветра устойчиво дуют вдоль северного побережья материка с востока на запад. Они добавляют свои усилия к течению Полуночной Реки и сократят продолжительность перехода до места крушения судна небесников суток на десять.
  
  Обратно экспедиция пойдёт в конце весны и в начале лета вдоль южного побережья Благословенной Земли. Тяжело загруженные пароходы опять-таки подхватят сезонные ветра, на этот раз восточные. Они и Полуденная Река значительно ускорят путь домой.
  
  В поход уходят и пятнадцать небесных кошей, по пять на каждом пароходе. Помимо прочего, они великолепные навигаторы и отведут суда в тот район, где случилось крушение. Точное место подскажут природа и аборигены. Они наверняка заметили падение летучего корабля.
  
  Чтобы туземцы не отказали в помощи, на пароходах приготовлены серьёзные аргументы - яркие ткани, бытовые пустяки, стальные ножи, топоры и наконечники копий. Есть и другой вариант - корабельная артиллерия, пулемёты и многозарядные карабины.
  
  Так или иначе, по-доброму или по-плохому, дикари под руководством цивилизаторов будут работать ради собственного блага. Экспедиции нужны проводники, подсобные рабочие и носильщики. Фохт уверен в себе, в экипажах, в новеньких пароходах. Поход будет трудным. Северо-восточная оконечность Благословенной Земли кишит пиратами, её регулярно навещают корабли чужаков с противолежащих земель. Сражений не избежать, но на стороне командора Фохта всегда будет преимущество - самое совершенное оружие, лучшие моряки и воины. Мирамиро нуждаются в знаниях и артефактах небесников, чтобы подготовиться к грядущему нашествию чудовищ.
  
  Фохт не отступит. Он обязательно победит!
  
  
  

5

  
  
  После смерти Григория Александровича в его рабочий кабинет въехала новый президент России. Лена не стала ничего менять, только добавила портрет Учителя. Тот одет в штормовку, держит в руке острогу и мечтательно вглядывается в свой любимый пейзаж, занимающий всю стену напротив. Сверкающие льдом горные пики рождены фантазией художника. На Земле все ледники стаяли.
  
  Даже в Антарктиде и в Гренландии.
  
  В Москве осень. Ноябрь. Моросит нудный дождь. В ожидании новостей всё валится из рук. Жужжалка внутренней связи бьёт по нервам, как баззер тревоги.
  
  - Елена Алексеевна! Пришли Маслов и Бардин.
  
  Президент бросила беглый взгляд в зеркало, поправила слегка растрепавшуюся причёску... готово!
  
  - Пусть заходят, Зоя. В ближайший час меня нет.
  
  Условная фраза. Секретарь проконтролирует, чтобы Служба охраны заблокировала всю следящую аппаратуру в рабочем кабинете президента, отключила трансляцию звуко- и видеоряда, прекратила наблюдение за состоянием здоровья президента и наложила специальные маски на стены и окна, чтобы никакой хитрец не смог считать с них информацию.
  
  Параноидальный режим безопасности. Без него никак - слишком многое ныне стоит на кону.
  
  Секретарская группа у Лены своя, проверенная. Те, кто работали с Григорием Александровичем, ушли на покой. Она бы тоже с удовольствием отдохнула - нельзя. Тут как бы война намечается, и совсем не с 'партнёрами'...
  
  Поздоровались кивками. Все давно знакомы, много лет тянули лямку в команде президента Марьина, а сейчас и не до расшаркиваний. Время дорого.
  
  - Вы первый, Никанор Николаевич!.. - Маслов послушно протянул президенту красную картонную папку с крупным гербом. Внутри листы бумаги, заполненные от руки, сверху гриф 'Особо важно!'. - ...Что здесь?
  
  - Рапорт по событиям вечера и минувшей ночи, Елена Алексеевна! - отозвался Маслов. - Краткая памятка для вас. Писал лично в единственном экземпляре.
  
  - Спасибо, посмотрю. Памятка хорошо, мне она пригодится, но Леониду Сергеевичу важно всё услышать.
  
  Министр иностранных дел настороженно посмотрел на Маслова. О тайном присутствии чужих и их разрушительной деятельности на Земле он знал от Марьина, но о развитии ситуации был не в курсе.
  
  - По приказу президента Марьина ещё месяц назад подразделения ССО РФ20 уничтожили две планетарных базы бесов. Операция прошла успешно. Что инопланетяне, что наши заклятые 'партнёры' ничего не пронюхали. Для них мы ни при чём. В ходе операции были захвачены пленные и множество ценных артефактов. Благодаря допросам мы узнали те места, где находятся ещё девять баз Господства - так бесы именуют своё государство, ведущее дела на Земле.
  
  - Как я понимаю, технологически они намного опережают землян? - забеспокоился Бардин.
  
  - Да. Но не всё так плохо, - продолжил Маслов. - Есть ещё одна раса чужих. Она настроена крайне враждебно не только к нам, но и к бесам, что даёт людям шанс на выживание. Специалисты ССО узнали, где расположены все четыре земных форпоста строителей - это их самоназвание. За выявленными базами бесов и их врагов было организовано скрытое наблюдение...
  
  - Его не обнаружили? - удивился Бардин.
  
  - Нет, Леонид Сергеевич. Наши люди были предельно аккуратны. Помогло и то, что ни рогатые, ни их оппоненты не воспринимают человечество всерьёз. Они уверены в своём техническом превосходстве. Вдобавок агенты бесов вхожи во властные круги наших заокеанских 'партнёров'. Они уверены, что обладают полной информацией и успешно отслеживают ситуацию на Земле.
  
  - Оптимисты! - криво усмехнулась Елена.
  
  - До этого года так и было, - возразил Маслов, - всё изменил президент Марьин. Чужаки второй расы прибыли на Землю сравнительно недавно, их активность существенно ниже. Она ограничена Землёй Элсуорта в Антарктиде, Гренландией и севером Таймыра. Строители проникли в виртуальное пространство, но пока таятся.
  
  - И чего лезут?! - вопрос риторический, ответ Бардину не нужен, поскольку тот очевиден для всех присутствующих. Нюансы в данном случае не существенны.
  
  Чужим нужен мир.
  
  Весь мир целиком, желательно без туземного населения.
  
  Хотя нет, не так! Тщательное изучение пленников и трофейной информации подтвердило, что бесы рассматривают людей либо как 'пушечное мясо', либо как вкусную и питательную пищу. Для них нет особой разницы между скотом четвероногим и двуногим. И тот, и другой весьма хорош в жареном виде с приправой из трав. Так пишут в кулинарных книгах бесов.
  
  Опять-таки, именно рогатые виновны в разогреве атмосферы Земли. Им привычен климат жаркий и сухой. Преобразование планеты допускает выживание людей только вблизи полюсов.
  
  Строители, по крайней мере, не людоеды.
  
  В далёком прошлом большинство из них были обычными людьми, но сначала сменили свои природные органы на искусственные, более долговечные и совершенные, а затем некоторые из них вообще 'оцифровались' и превратились в нечто вроде искинов. Человечество они воспринимают как дополнительный ресурс для дальнейшей экспансии в Галактику, только так.
  
  Те, кто желают выжить, обязаны принять единственно верный образ жизни и послушно следовать догматам Истинного Пути.
  
  В своём виденье будущего ни рогатые, ни строители не рассматривают существование человеческих особей вне животноводческих ферм Господства или резерваций Освобождения. На мнение людей им, в общем-то, плевать, и столь лакомая планета всегда будет объектом их интереса. Силовые ведомства России с подачи президента Марьина незадолго до его смерти разработали сложную многоступенчатую операцию 'Одиссей' по поэтапному уничтожению незваных гостей планеты.
  
  Первый ход сделал ещё Григорий Александрович.
  
  Ответка на действия Марьина прилетела далеко не сразу и не человечеству. Его, слава Богу, всерьёз не принимали. Виновными назначили строителей. Глайдеры рогатых согласованным ударом полностью уничтожили вражеские аппараты наблюдения за космосом и планетой...
  
  
  

6

  
  
  Людям подобная задача была не под силу. Спутники контроля вились в сорока семи тысячах километров от поверхности планеты, имели превосходную маскировку и могли активно маневрировать. Даже если бы земляне их обнаружили, всё равно не смогли бы достать. Межпланетные корабли Альянса, России, Китая только числились боевыми. Для войны в космосе у них не было ничего, кроме примитивных ракет и слабых лазеров.
  
  Слаженную атаку провели глайдеры бесов, а на поверхности планеты они предпочли действовать руками прикормленных мартышек. Едва рогатым стало известно об успехе на орбите, СБР21 Объединённого командования Альянса атаковали базу строителей в Гренландии.
  
  Связь надёжно заглушили, сил у врага немного, за исход сражения бесы особо не переживали. Однако бой вышел затяжным и кровопролитным. Альянс с трудом победил. Сколь-нибудь ценных трофеев 'партнёры' не получили. Им пришлось довольствоваться частями тел пришельцев и фрагментами их плазменного оружия. Потери в личном составе зашкалили за четверть, получил серьёзные повреждения десантный корабль, задействованный в операции, были сбиты пять вертолётов морской пехоты США. Когда строители поняли, что сражение проиграно, они запустили самоуничтожение и спалили в ядерном пламени себя, свою базу и осмелевших человечков.
  
  Что сказать? 'Партнёры' хотели как лучше...
  
  Впрочем, бесы остались довольны. Задача выполнена, коварный враг наказан. Мартышек не жалко, их много. Заодно рогатые ещё более уверились в примитивности и беспомощности людей, что тоже неплохо. Генералы Альянса приняли за своих бойцов выплату золотом и строго засекретили всю операцию, что не помешало российской Службе внешней разведки22 получить полную информацию о сражении и видеоряд с поля боя. Всё это богатство вместе с материалами о базе бесов в пустыне Гоби СВР аккуратно слила китайцам.
  
  Те не подвели, полезли проверять. Как так? Со спутников не видно, стратосферное сканирование ничего не выявило, но ведь что-то там есть!
  
  Высадили взвод десантников - те все в тех песках и полегли. Сгинули в нежданной песчаной буре вместе с вертолётами. В другой раз в разведку уже по земле отправили разведроту на гусеничных боевых машинах десанта. Они то и обнаружили базу чужих там, где было указано.
  
  Вчера в ночь НОАК23 провела полноценную войсковую операцию - якобы против окопавшейся банды террористов. В ход пошли и тактические ракеты, и системы залпового огня. Победили тяжело и кроваво, почти без трофеев. Дохлая нелюдь да обломки инопланетных устройств - вся радость. Однако для китайцев, ранее не сталкивавшихся с бесами, даже подобные огрызки имели значительную ценность.
  
  ССО РФ под этот шум расправилось с таймырской базой строителей, расположенной на востоке моря Лаптевых вблизи устья реки Кунар. Местность ровная, без серьёзных возвышенностей, видимость, как говорится, 'сто на сто'. Чужие сторожились, ждали атаки с земли или с воздуха. Морскую гладь они тоже просматривали, но не столь внимательно, и только до прибрежных островков.
  
  Успеху операции помогла полярная ночь. Специалисты ССО скрытно подошли под водой к берегу и сходу захватили шлюзы с лифтовыми шахтами. Бойцы применили ЭМИ гранаты24, микроволновые пушки25 и новейшие скорчеры26. К такой манере боя противник не подготовился, поэтому вражескую базу взяли без потерь. Раненые не в счёт, они быстро вернутся в строй.
  
  Захватили технику чужих, личное оружие, образцы сервисных и боевых роботов, всякую аппаратуру, в том числе ремонтную, малые производственные линии.
  
  Улов хороший. Артефакты вывозили тяжёлыми вертолётами, перегружали в открытом море на загодя подошедший сухогруз, всячески сторожась спутниковой группировки 'партнёров'. Опасна только она. Бесы собственных спутников не имеют, они нагло пользуются человеческими аппаратами, а все орбитальные зонды оппонентов рогатые сами посбивали.
  
  'Тюлени, однако!' - сказал бы Григорий Александрович.
  
  Пленных, увы, не было. Кибернетические органы строителей оказались уязвимы для электромагнитных ударов скорчеров. Они вышли из строя, а живые части киборгов самостоятельно функционировать не могли. Новое оружие позволило сохранить жизни спецназовцев, но затёрло практически всю информацию.
  
  Кое-что сохранили только защищённые банки данных самой базы и двух трофейных аэрокосмических машин - десантного бота и челнока. Их перетащили на палубу 'проходящего мимо' сухогруза, надёжно принайтовили и задрапировали специальным покрывалом, препятствующем всем известным видам сканирования.
  
  Судно неспешно идёт в сторону Мурманска под охраной корвета Северного флота РФ, подлодка ССО следит, чтобы к транспорту никто не подобрался из глубины. Какая-то уж слишком сладкая картинка!
  
  - А не кажется ли вам, Никанор Николаевич, - засомневалась президент, - что операция против киборгов прошла как-то чересчур гладко?
  
  Маслов изогнул уголки губ в лёгкой усмешке. Конечно, тонны пролитого пота остались 'за кадром', каждый шаг многократно перепроверялся, пересчитывался.
  
  - Никак нет, Елена Алексеевна, - уверенно заявил Маслов, - мы долго готовились, всё рассчитали, застали врага врасплох. Иначе нас раскатали бы без шансов. Получилось бы хуже, чем у 'партнёров'. Вражеские машины неуязвимы для скорчеров, а киборги перед боем надевают защитные доспехи.
  
  - Полагаю, участников операции нужно наградить. Подготовьте приказ, товарищ министр обороны!
  
  Маслов в ответ просто протянул ещё одну папочку с гербом на обложке. Тоже с грифом 'Особо важно'.
  
  - Спасибо, Никанор Николаевич. Теперь вы, Леонид Сергеевич. Огорчите или порадуете? Министр иностранных дел неуверенно протянул свою папку. По сравнению с тем, что он услышал, его новости казались обычными. Как бы ни о чём. Правда, доклад Маслова прояснил некоторые моменты.
  
  - Ни то, ни другое, Елена Алексеевна. Рутина!
  
  Кивнув, президент бросила взгляд на любимый пейзаж Григория Александровича. Как он там?.. Достиг ли Катико - или заблудился в предвечной Бездне?!..
  
  
  
  
  

ГЛАВА ПЕРВАЯ

  
  
  
  
  

1

  
  
  Открываю глаза. Нет, не 'Кремлёвка'...
  
  Кабина медкапсулы отгорожена от внешнего мира прозрачным композитом. Анатомическое ложе нежно облегает тело, голова мягко закреплена в высокотехничном изголовье. Неужели дом?
  
  Слава Первокоту, я вернулся!
  
  Здравствуй, Замок-В-Скале!! Привет, Катико!!!
  
  Пробую шевелиться - не могу. Руки-ноги ощущаю, осязаю уютную гладкость материала подо мной. Повернуть или приподнять голову не выходит, что-то не пускает.
  
  А вот глазами двигать - пожалуйста. Скашиваю взгляд - ничего не видно, увы. Снаружи темно, капсула изнутри едва-едва светится тёплым приглушённым светом. Перевожу взгляд на пальцы ног. Конструкция, очень похожая на изголовье, прочно удерживает таз и полностью закрывает паховую область. Руки и ноги зафиксированы широкими толстыми лентами в суставах, посередине предплечий и бёдер. Каждый палец упакован в футляр из композита, ладони и стопы остаются открытыми.
  
  Поднимаю взгляд ко лбу - точно, изголовье закрывает всю голову под урез волос. Лихорадочно вспоминаю технические характеристики медкапсулы. Первую из них я сам устанавливал... с помощью 'крабов' и 'крабиков', конечно. Искин контролирует практически всё - артериальное давление, кислород в крови, волосяной покров на теле, наблюдает активность мозга. Он следит за чистотой кожи и выведением отходов жизнедеятельности. Пока организм кормят диффузно, напрямую в кровь через кожу, фекалий не бывает много.
  
  И дурного запаха вроде нет.
  
  Может, обоняние подводит? Принюхиваюсь - нет, действует. На грани восприятия 'слышу' что-то очень знакомое... да, так пахнет саванна в летний полдень. Спасибо Первокоту, зрение, осязание, обоняние - в норме.
  
  Лежу, жду. За куполом кабины темно. Наверное, ночь. Искин капсулы молчит, и это понятно: пациента нужно беречь и лишний раз не тревожить. И уж точно не стоит исполнять желания больного - мало ли, чего он в бреду напридумывает?! Изоляция от внешнего мира полная!
  
  Нет, где-то на заднем плане, может быть, в подсознании, звучит музыка. Вернее, те сочетания звуков, что коши называют песнями.
  
  Ужас-ужас! Выключите это!!
  
  Надо же, музыка стихла. Сразу стало спокойно и пусто, что ли. Видимо, воздействие на мозг через слух обязательно для выздоровления.
  
  Ладно, раз звуки нужны, пусть будут шум ветра, журчание воды, пение птиц...
  
  Оп-па, работает! Вот, теперь другое дело. Под природную симфонию можно и полежать, почему ж нет? Спать не хочу - выспался, однако. Но веки неимоверно тяжелеют, закрываются сами. Борюсь с дремотой без надежды на успех, и спустя минуты - или часы? - замечаю перед глазами странное мельтешение цветных пятен. Кажется, какие-то картинки. Они столь быстро появляются и исчезают, что не успеваю их опознать. Делать всё равно нечего, поэтому изо всех сил стараюсь их 'ухватить' и рассмотреть. Мне почти удаётся это сделать, и чуть ли не прямо в мозгу вспыхивает надпись на коош.
  
  Завитушки, колечки... ага, понятно!
  
  'Сверка с образцом... ждите... - справа в углу моего поля внимания неспешно сменяют друг друга завитушки цифр, - три... два... один... тонкая настройка на личные параметры мозговой активности пользователя завершена. Идентификация успешно пройдена. Поздравляем с возвращением, владыка Гриш!..'
  
  Ехидна, неужели это ты? Сколько лет, сколько зим... хм, только лето прошло, а мы уже снова вместе! Ну, привет!
  
  Молчишь? А картинка-то перед глазами изменилась. Появилось какое-то меню, пошёл отсчёт.
  
  'Удерживайте внимание на нужной строчке.
  
  - Вернуться в мир Катико.
  
  - Узнать характеристики персонажа 'Гриш'...
  
  - Получить сведения о прайде Таи Фулани...
  
  - Узнать о клане Серебряное Ожерелье...
  
  - Справка и помощь...'
  
  Однако, попробую получить справку и помощь. В прошлый раз опция не работала - теперь, может быть, получится? Пробегаю взглядом по строчкам и упрямо удерживаю внимание на последней.
  
  'Получить справку и помощь (да/нет)?'
  
  О, да. Конечно же, да.
  
  'Чтобы выбрать нужную опцию, остановите и удерживайте внимание на нужной строчке три такта.
  
  - Общая справка...
  
  - Узнать всё об окружающем мире...
  
  - Получить сведения о разумных расах...
  
  - Узнать об основах искусства магии...
  
  - Помощь пользователю...'
  
  Ха, да мне тут всё интересно. Беда только, что времени в обрез - вон, в углу какие-то циферки тикают. Тик-так! Утекают секундочки одна за другой. Нет, в этот раз меня не проведёшь. Тыкаться во второстепенные строчки не стану. Займусь тем, что меня реально волнует.
  
  Не то будет, как в старой дразнилке.
  
  - Чукча, апельсин хочешь?..
  
  - ...Хочу, однако.
  
  - А нету!
  
  Нутром чую, что в 'Помощь пользователю' и в 'Общую справку' лезть не стоит - выкинет сразу. Да и строчка 'Узнать всё об окружающем мире' внушает серьёзные опасения. Тут явно скрыт подвох. Предложение 'Получить сведения о разумных расах' выглядит сомнительным. Постоянно сталкивался с тем, что халявные данные чаще всего ложны. Не знаю, намеренно или нет.
  
  Что знакомые коши, что встреченные мною бесы или киборги сильно отличались от своих описаний в окне выбора персонажа26.
  
  Во всей подобной ерунде лучше бы разбираться лично, а не доверять слепо неизвестно кому, знаете ли.
  
  Очень любопытно узнать об основах искусства магии. Все эти фаерболы, Быстрые Тропы постигаю методами 'тыка' и 'трезвого взгляда'. Опасно, однако. Рискую не только собой, но ещё и теми, кто мне доверился, и это уже совсем плохо. А здравый смысл в освоении магии, увы, не помощник. Помеха!
  
  
  

2

  
  
  Кто ж откажется от такого? Без сомнений, 'да'!
  
  Картинка, что видит внутренний взор, быстро темнеет, растворяется. Вместо строк меню проступает обширное помещение, по ощущению - подвал или грот. Освещение призрачное, как от гнилушек. Стены далеко, я скорее догадываюсь о них, чем вижу. Тут царит сумрак. Мне зябко, я безнадёжно кутаюсь в грубое покрывало.
  
  Откуда-то сверху падает сноп света, и в нём возникает огромная фигура старого - очень старого! - коша. Длинные седые волосы, окладистая борода оставляют впечатление львиной гривы. Серая бесформенная накидка туманом укутывает тело старика... или защищает меня от прущей из-под неё невообразимой мощи. Выцветшие до серого цвета глаза грозно смотрят на меня.
  
  Голограмма? Нет, всё реально. Первокот, лично!
  
  Непроизвольно опускаюсь на колено, покорно склоняю голову, упираю маленькую ладошку в пол. Маленькую?! Я снова ребёнок, и потому взрослый кош кажется мне громадным...
  
  - Прародитель... - я потрясённо вздыхаю.
  
  Надо же, сподобился увидеть самого Первокота!
  
  - Встань, мой котёнок, - уголки губ старика изгибаются в лёгкой улыбке, - лентяй и неслух. Да ещё с дыркой в голове, хе-хе!
  
  Почему-то последнее утверждение меня совсем не задевает. А вот 'лентяй' звучит обидно. Я сдерживаюсь, чтобы не вспылить. Первокот - это тебе не воспитатель, не наставник. Вложит так, что небо покажется с овчинку.
  
  Или, что самое плохое, просто уйдёт.
  
  - Я исправлюсь, Праотец! - что тут ещё скажешь?
  
  Улыбка ещё шире растягивает губы Первокота.
  
  - Гордый, но себя сдерживаешь? Молодец! Что лентяй - это не здорово, зато такая дырка для мага скорее достояние, чем недостаток. Есть куда сложить знания, котёнок, - почему-то в глазах Первокота появилась грусть, - и до них никто чужой не доберётся. Даже ты не вспомнишь. Придёт нужда - сами всплывут.
  
  - Я не забуду, Праотец!
  
  Как можно забыть о личной встрече с Первокотом?!
  
  - Не спорь, неслух. Сможешь помнить - прекрасно. Нет - не страшно. Ты же желал узнать о магии? - киваю, слов просто нет. - Так вот, котёнок. Магия - это когда ты можешь. Маг - тот, кто может. Если же что-то не получается, упрямо идёт к цели, не упуская её из вида.
  
  Слова проваливаются куда-то внутрь меня. Неужели в ту дырку? Первокот дружелюбно оскаливается, а мне становится страшно. Холод пробирает до костей.
  
  Делаю неслабое усилие и задаю очевидный вопрос.
  
  - Маг может всё, котёнок! - клыки спрятаны, мне становится чуточку легче. - Природа не поставила ему ограничений, все стены он возводит сам. Избегай стен, довольствуйся малым... что? Да! Давай начнём. В тебе ярко горит огонь, малыш. Найди его и позволь обогреть себя...
  
  И правда, в том месте, что не защищено рёбрами, отыскиваю искорку. Аккуратно дышу на неё - пламя благодарно растёт. Начинает припекать. Разношу жар по всему телу, до кончиков пальцев. Холод сбегает. Мне тепло.
  
  Я не мёрзну!
  
  - Молодец! - одобрительно щурится Первокот. - А ну-ка, отщипни маленький кусочек пламени и подними его над головой... ещё выше... ага, правильно.
  
  Огонька я не вижу, зато сумрак рассеивается. Чётко проступает затейливая фактура камня. Кое-где выделяются кляксы подпалин. Неужели?!..
  
  - Ты всё правильно понял, котёнок. Отщипни ещё один кусочек внутреннего пламени и брось... ого!
  
  Огненный шар с гудением врезался в ближайшую стену. Полыхнуло так, будто пальнул штурмовой бластер. Жар отразился на меня и обжёг ладони... как больно!
  
  - М-да... - нахмурился Первокот. - ...Ума нет, зато силы хоть отбавляй! Жжёт? - киваю сквозь слёзы. - Зябко? Что ж, лечи себя! Ощути этот жар, как чужое пламя, подчини его, втяни в раздутый костёр своего сосредоточия, а затем вновь разнеси своё пламя по телу. Особо внимательно действуй там, где получил ожог. Да не жалей себя, лечи!
  
  Обидно, больно, но я старательно выполняю инструкции. Боль стихает, и спустя минуту-другую я с изумлением вглядываюсь в здоровые ладони.
  
  - Лови! - шипит Первокот.
  
  - Уй!.. - среагировать не успеваю, в лоб бьёт камешек. Слёзы сдерживаю - сам виноват, отвлёкся.
  
  - Не спи, быстрее лечись! Нет разницы...
  
  Действительно! Ощущаю жар в том месте, куда стукнул камень. Поступаю, как и в предыдущем случае. Всё!
  
  - Весьма неплохо, котёнок. Быстро соображаешь! - добродушно скалится Первокот. - Ты применил четыре приёма магии огня - тепло внутри, свет снаружи, жар разрушения, жар восстановления. Четыре основы 'огня'.
  
  Искренне благодарю за науку. Первокот на этом не останавливается, преподаёт четыре основы 'земли'. 'Огонь' лёгок, изменчив, 'земля' же тяжела, инертна. Она даётся мне намного сложнее, но когда я нахожу путь, чтобы укрепить себя, прочие основы получаются сходу. Пробую 'укрепление слоя' - теперь камешек, брошенный Учителем, бессильно отскакивает и вреда не причиняет. Узнаю 'помощь живому' - отныне могу отрастить утраченную конечность и подстегнуть рост растений. С 'истиной или ложью' легко определяю, когда мне врут, когда недоговаривают и закрепляю присягу. И, наконец, то, что давно манит меня, сулит освобождение от пригляда вечно недовольных старейшин - 'спешное перемещение', та-дам!
  
  - Не ценишь ты внимание и заботу, что старшие дарят тебе, малыш!.. - Первокот хмурится, я кривлюсь вслед за ним.
  
  Мне не нравятся вечно надутые старики! Кроме Первокота, ага.
  
  - ...За тобой наблюдают, так возрадуйся! Мир вокруг нуждается в наблюдателях. Они - та причина, по которой существует разум. Иначе Вселенная погибнет. Мы существуем, только пока нас наблюдают...
  
  Упрямо топорщусь, опускаю взгляд. Категорически не согласен!
  
  Праотец смотрит на меня и весело смеётся. Чувствую растущую обиду, и вдруг понимаю, как она нелепа. Прогоняю её прочь.
  
  Спрашиваю о том, что давно меня привлекает. Руны! Ими запечатывают магию в предметы.
  
  - ...Печать действует лишь в присутствии мага, - недовольно шипит Первокот, - что её создал. Без него руны теряют силу, оборачиваются простым узором. Ерундой.
  
  Нет, не такого ответа я ждал!
  
  - Всё, малыш. Иди. Я присмотрю за тобой...
  
  
  

3

  
  
  Снова перед глазами строчки меню, но любопытство ушло. Слишком сильное 'послевкусие' оставила встреча с Первокотом. Забыл, что коши бессмертны. Кто-то из них действительно мог прожить десятки тысячелетий!
  
  Внезапно осознаю, как коши стареют. Природа процесса исключительно ментальная, Праотец выглядит так, как себя ощущает. Голова кружится от понимания того, сколько эпох сменилось перед его глазами...
  
  Похоже, моя грёза - реальное воспоминание Гриша. Он действительно встречался с Первокотом, только забыл об этом. Падение с высоты, разбивание головой огромного булыжника даже для мага не проходят бесследно. Меня явно спасло то самое 'укрепление'. Справка - что-то вроде аварийного доступа к моей личной памяти. И ко всей базе данных лечебной капсулы.
  
  Ну-ка, ну-ка! В первом наборе опций выбираю 'Узнать о клане Серебряное Ожерелье'... да, я был прав!
  
  Как здесь всего много! Так-так, подробнее...
  
  'Информация о 'Серебряном Ожерелье', клане расы кошей. Местообитание по стандартным звёздным координатам - подробнее (да/нет)?..'
  
  Нет. В астрографии я ничего не понимаю. Не та специальность, однако. Кручу виртуальную простыню дальше, дальше. Вот!
  
  'Звезда Сурья, планета Катико, кальдера Серебряное Ожерелье с прилегающими территориями и акваториями (общая площадь - сорок пять тысяч квадратных километров). Разумных обитателей двести семьдесят семь кошей, двадцать пять искинов, один бес. Поселений - три. Крепость 'Замок-В-Скале': постоянные жители - шестьдесят три коша, один бес, девятнадцать искинов. Крепость 'Каменные Ворота': постоянные жители - четыре искина. Поселение 'Взморье': постоянное население - двести четырнадцать кошей, два искина...'
  
  Про беса мне понятно. Откуда столько кошей?!
  
  '.... Подробности (да/нет)?..'
  
  Нет. Пока нет. Был Замок Большого Льва, однако, а теперь... видимо, за то время, что лежу в капсуле, тут многое, очень многое изменилось.
  
  Догадываюсь, где находятся Каменные Ворота.
  
  Взморье, вероятно, то туземное поселение, что разрушили киборги? Неужели его отстроили заново и распространили власть владыки Таи Фулани на уцелевших туземцев? Хм, вот откуда 'лишние' коши...
  
  Не буду гадать. Любопытно, что произошло, - но потерплю, подожду.
  
  '...Резиденция 'Большой Лев' клана Серебряное Ожерелье является жилой частью Замка-В-Скале. Постоянное население - двадцать одна мужская особь, сорок три женских, семейных прайдов и пар - семнадцать, одиноких - одиннадцать. Беременных - девять, в капсулах-инкубаторах подрастают шесть детей. Возраст жителей от пятнадцати до двадцати восьми стандартных лет...'
  
  Детишек много, коты зря времени не теряют, однако.
  
  Я и сам неплохо 'потрудился'... вот только опять подвёл свой прайд.
  
  Нет, что за чушь! Я его спас!!
  
  Айко... Мико... как хочется вас обнять!
  
  Накатывают тоска и грусть - но через миг они уходят, сменяясь каким-то непрошибаемым спокойствием. Искин капсулы старается, однако. Сильные эмоции глушит сходу, депрессию и тревогу безжалостно убирает.
  
  Осторожнее, охотник! Не трогай личное! Взволнуешься - коварный аппарат сочтёт информацию опасной для здоровья пациента и заблокирует к ней доступ.
  
  '...Крепость Замок-В-Скале, распорядитель - искин второго ранга Львица. Обслуживающий персонал - две тысячи шестьсот семьдесят три гражданских робота. Энергоядро мощностью один гигаватт. Загрузка девяносто два процента. Внимание! Требуется дополнительный источник энергии!! Производственные мощности...'
  
  Пропускаю. Понадобится - узнаю потом.
  
  '...Системная станция наблюдения за космическим пространством производства Конфедерации Айкати - одна, активна. Башни ПКО по проекту клана Серебряное Ожерелье - три. Автономных боевых машин - шестьсот. Транспортных платформ - семнадцать, спутников - шесть, все активны, глайдер - один, проводятся регламентные работы...'
  
  Неужели теперь и на орбиту можно слетать?! Ребята развернулись, однако! А я... я лежу, бревно-бревном... как попал в капсулу, не помню...
  
  Страничка будто растворяется... заволновался - пошла блокировка. В первый раз доктор меня простила...
  
  'Дать имя 'Доктор' медицинскому ядру (да/нет)?'
  
  Мне это не сложно. Искину, наверное, полезно. Внезапно приходит на ум, что искин с именем развивается быстрее и легче. Кажется, это ответ.
  
  'Согласен!' Пусть будет Доктор. Хорошее имя.
  
  Чувствую радость, мимолётную эйфорию. Ага, это реакция искина. Отчего-то Доктор чудится мне строгой дамой среднего возраста. Гримасы подсознания?
  
  Неважно. Зато есть, кому задать вопросы.
  
  Один из них интересен мне более других. Последнее, что я помню о схватке с рейдером киборгов - взрыв, окрасивший окружающий мир в ярко-оранжевые цвета плазмы, а затем сильнейший удар. Насколько пострадал мой экипаж? Леталка?
  
  Что произошло на самом деле?
  
  'Доктор?..'
  
  ...Перед глазами поплыли картинки воспоминаний. Смотрю их отстранённо, как стереофильм.
  
  Главного героя, мага по имени Гриш, переполняют эмоции. Он все силы бросает на 'укрепление' корпуса леталки и экипажа. Никогда в прошлом он не творил магию так быстро, сейчас она - единственный шанс на спасение. Долго 'укрепление' не удержать, сил юного мага хватит на секунду-полторы. Так больше и не надо!
  
  Рейдер падает прямо на леталку. Командир киборгов щедро вливает энергию в последний залп. Чего её жалеть? Отлетался, но напоследок его ярость поджарит наглую кусачую мошку! Мощь залпа кор-бластеров поражает.
  
  Мокрые ели вокруг вспыхнули, но леталка уцелела. Её экипаж невредим. Миг, и мир вокруг сереет, погружается в сумрак Быстрой Тропы.
  
  'Шоэ'27 на полном ходу цепляет скалы - те, что в десятке километров от места сражения. 'Спешное перемещение' забирает остатки магии и ещё капельку жизненных сил. К горлу подступает дурнота, глаза застилает тьма. Последним отключается слух, но маг успевает уловить бьющий издалека грохот взрыва.
  
  
  

4

  
  
  Магическое истощение, однако!
  
  Самый страшный диагноз. Практически приговор.
  
  Изнанка могущества. Изъян, оставленный природой.
  
  Любое существо живёт в потоке воздуха, воды и пищи. Магию живые организмы производят самостоятельно, но она свободно истекает вовне. Иногда её часть задерживается, скапливается лужицей или озерцом. Из этого вместилища магия упрямо стремится наружу, формируя русла для исходящих потоков волшебства. Маг оперирует этими потоками, чтобы творить чудеса.
  
  Если поднатужиться, да выплеснуть весь резервуар разом, мощные потоки опустошат его, размоют русла и превратят волшебника в обывателя.
  
  Его организм ещё помнит, каким был недавно. Он спешит наполнить 'водоём', усилив производство магии. Но - увы! - вместилища нет. Нет ни лужи, ни озерца, и магия прёт куда попало. С каждой минутой половодье волшебства разрастается, разрушает организм.
  
  От такого буйства смертный загнётся быстро. Изначально бессмертный продержится дольше, но вскоре и его тело рассыплется в прах. Гибель почти неизбежна.
  
  Подобную травму могут исцелить накопители вроде тех, что я сделал для Айко и сына, или другой маг, если тот искренне постарается помочь своим волшебством, а умирающий организм примет его как своё. Но даже тогда, чтобы не превратиться в обывателя, потребуется восстановить вместилище магии - и русла, по которым будут течь потоки волшебства.
  
  Мне повезло: рядом была Шейша. Её магия спасла меня. Она помогла Айко сохранить и доносить моего нерождённого сына. Я же всё это время тюленем пролежал в медкапсуле. Что тут скажешь? Разве что повторить за Мико и Айко: 'Гриш, дурак!..' Заслужил - получи.
  
  Эх, Айко... Мико... вы не правы.
  
  Гриш не дурак, однако. Не тюлень. Охотник!
  
  Не прыгни я в леталку, не вступи в бой с десантом киборгов, погибла бы Шейша. Вряд ли по собственной инициативе кошаки бросились бы её спасать, это раз.
  
  Да и экипаж 'шоэ' без моей защиты от плазмы и Быстрой Тропы не пережил бы бой с рейдером, это два.
  
  И не ругайте меня, дорогие девочки! Всё сделано правильно. Прошёл по самому краешку, это да, но ведь победил! Если бы экономил, сомневался... о! Об итоге и думать не хочется. Надорвался? Мог бы вкладываться в каждое магическое действие рационально, по минимуму - наверное, не заработал бы истощения. Увы, мой опыт мага пока невелик, и рисковать я не мог.
  
  Сделал, что смог, как смог. Получилось.
  
  Ничего не потерял, а приобрёл многое.
  
  Раньше был хилый ручеёк, теперь же во мне течёт река магии. Без сомнения, я стал намного сильнее и ныне по мощи ничуть не уступаю Шейше.
  
  Стал мудрее. Самому не видно, но надеюсь. Примеряю поговорку про битого и двух небитых. Действительно мой случай. Я бодр, силы переполняют меня, готов действовать. Я здоров, Доктор. Открывай капсулу!
  
  В ответ ознобом набегает волна сомнений. Какой интересный искин! Похоже, что он осознаёт себя, как личность, умеет сопереживать пациенту и возражать ему, когда это надо для лечения.
  
  Доктор, да вы само совершенство!
  
  Эхом получаю добрую и слегка укоризненную усмешку. Ага, на лесть не покупается.
  
  Доктор, я абсолютно здоров, это точно!
  
  Мне не верят! Не выпускают!! Перед глазами раскинулась гладь морского залива, лучики закатного светила играют с робким прибоем. Ногами ощущаю тёплый песок пляжа. Дневной свет меркнет, из-за спины набегает ночная тень. Волны шуршат песком, будто мурлычут...
  
  Нет! Я не хочу спать. Хватит, выспался.
  
  Открываю глаза и замечаю, насколько плавно включается освещение внутри капсулы. Снаружи по-прежнему темно. Сейчас, вообще, ночь? Или день? Доктор?
  
  Уголком глаз вижу цифры: четыре пятьдесят утра. Слава Первокоту, не вымерли - просто спят. У кошей сейчас самый сон. Все, кроме вахтенных, разбежались по своим апартаментам. Здесь никого. Медицинский центр размещён на нижнем ярусе Замка-В-Скале, и без особой нужды тут свет не включают. Экономят!
  
  Когда запускал энергоядро, честно полагал, что гигаватта энергии нам хватит надолго. На Земле такая мощность обслуживала бы стотысячный город, а нас всего-то шестьдесят три... четыре, если считать с Шейшей. Шестьдесят шесть, если учитывать львят. Ещё садик у пруда требует яркой подсветки, но всё равно гигаватт мнился мне океаном энергии. Увы, всё 'выпили' материальные принтеры, системы жизнеобеспечения, верфь, мастерские. И, конечно, оборона. Без неё никак.
  
  Чтобы чувствовать себя уверенно, энергии нужно много-много больше. Откуда её взять?
  
  Очевидные варианты мне откровенно не нравятся. Ветровые, как и фотоэлектрические энергостанции замаскировать невозможно, эти проекты отбрасываю сразу. Тепловые всех видов, атомные и гидроэлектростанции нехороши для природы и уязвимы для атак врага. Для дикарей эти проекты выглядят привлекательно, но дети цивилизации Айкати должны быть разборчивее и мудрее. Отбрасываю без колебаний. Приливные? Геотермальные? Они маломощные и потребности клана не закроют. Термоядерные? Совсем не смешно.
  
  Что в остатке? Термояд 'холодный' - такой, как в уже развёрнутом здесь энергоядре.
  
  Вернее, 'тёплый'. Миллиграммы нанопыли углерода-двенадцать поступают в реактор. Лазеры сдирают с атомов электронные оболочки и переводят ядра в возбуждённое состояние, вследствие чего они распадаются. Из каждого грамма двенадцатого углерода получается немного гелия-четыре и без малого семьдесят гигаджоулей энергии! Остаётся лишь преобразовать полученное тепло в электричество, а это элементарная задача для кошей Айкати, - и вуаля! В распоряжении клана море энергии!!
  
  Единственная загвоздка - топливо. Требуется найти или изготовить уголь, получить нанопыль, выделить из неё чистый изотоп углерода-двенадцать. Три этапа. С первыми двумя справятся даже дикари. Последний сложнее, тут понадобятся технологии Айкати. У клана они есть.
  
  Так и сделаю. Когда, наконец, выйду из капсулы.
  
  Время? Шесть ноль семь. Лежу с открытыми глазами. Позвать бы кого, да как? Покричать?
  
  
  

5

  
  
  Почему нет? А что я, собственно, теряю?!
  
  - Айко! Мико! - какой крик?! Хрип. Он даже не похож на карканье. Обычное кхе-кхе. Напрягаю голосовые связки и захлёбываюсь кашлем. Неудивительно, я же лежу здесь не день, не два... кстати, сколько? Доктор, ау!
  
  Молчание. Никаких подсказок.
  
  А подумать? За неделю-другую несколько тысяч роботов, пять спутников да глайдер не построить. Добавлю к списку крепость Каменные Ворота и Взморье - срок вырастет до неприличного. И младенцы уже перемещены в инкубаторы, а им требовалось время, чтобы дозреть до этой операции... о, Первокот! Тут прошло сто тридцать, а то и все сто пятьдесят суток! Поспал, называется.
  
  Все эти дни голосовые связки не работали - да они там мхом заросли! Я и слова-то произнести ныне не в состоянии, куда там кричать! Связки надо разрабатывать, тренировать осторожно, но настойчиво.
  
  Начну, пожалуй - чего ждать?
  
  От Доктора идёт чувство одобрения и улыбка. О, эта дама проследит, чтобы я в излишнем рвении себе не навредил! Так, сначала попробую звук 'а'...
  
  Десять минут усилий, и всё получилось. За первым гласным потренировал прочие: 'и', 'у', 'э', 'о'. Под доброжелательной ухмылкой Доктора отработал йотированsе 'йи', 'йо', 'йэ' и уже было приступил к согласным, когда меня настигла ослепительная истина.
  
  Айко не зря повторяет: Гриш - дурак.
  
  Не, тренировки - это хорошо, но зачем так напрягать ослабленные бездельем связки?! А подумать? Мозгами-то тоже надо шевелить! Как и мускулами. Смогу ли я самостоятельно ходить после пяти месяцев сна в капсуле? Конечно, нет. Доктор права. Нельзя мне самостоятельно покидать капсулу! Эхом набегает чужое удовлетворение.
  
  Вроде как по плечу похлопали: 'Дошло, наконец!'
  
  Ха, сейчас я надсмотрщицу удивлю, маг я, или нет? Сосредотачиваюсь, внимательно ищу тот самый огонёк.
  
  Ого, на месте хилой искорки сияет настоящее солнышко! Отщипываю лучик, аккуратно распределяю его по телу. Мало? Повторю. И ещё раз. Теперь внутреннее пламя греет всё тело от горла до пальцев ног. 'Помощь живому' вернула было потерянные связи. Поочерёдно напрягаю мускулы. Порядок, всё превосходно работает! Кажется, я даже стал сильнее. Недостаточно иметь рельефные мышцы, надо уметь ими работать. Как и голосовыми связками, однако. Произношу в полный голос: 'Айко! Мико!' Хорошо. Можно и покричать, однако!
  
  Уже не надо. Капсула медленно поворачивается в вертикальное положение, и ремни, удерживающие меня, размыкаются с тихими щелчками и втягиваются в стенки. Последними, едва я осознаю, что уверенно стою на ногах, прячутся изголовье и конструкция, что охватывала мои бёдра и таз. Неужели всё? А почему крышка не открывается?
  
  Лёгкий смешок от Доктора - дурацкий вопрос, ага. Звонок - и со всех сторон меня бьют тонкие струйки воды. Душ и массаж одновременно. Холода не ощущаю, водичка тёпленькая, приятная. Сколько-то глотков успеваю ухватить. Пить хочется: горло пересохло после моих упражнений.
  
  Вкусно! Пресно. Мой первый глоток за полторы сотни дней. А так вода как вода.
  
  Ещё звонок. Душ завершён, теперь тело обдувает горячий и немного колючий воздух. Его усилия насухо 'вытирают' меня. Всё, новенький чистенький я готов к выходу в наружный мир. Пора. Звоночек заливается длинной мелодичной трелью, крышка капсулы уезжает куда-то вверх. Зябко. Вспыхивает свет - я инстинктивно зажмуриваюсь. Отвык, знаете ли.
  
  Открываю глаза. Медкапсула вздыбилась у стенки в маленьком квадратном - по три метра в каждую сторону - боксе. Рядом стоят два кресла и маленький столик между ними. Больше тут ничего нет.
  
  Голышом стоять зябко... только подумал, а столик уже едет ко мне. На нём поверх аккуратно сложенного банного халата лежит обруч линкера.
  
  Одеваюсь, экипируюсь, в процессе замечаю шлёпки без задников на толстой мягкой подошве. Порядок!
  
  'Поздравляю с выздоровлением, Владыка!..' - звучит у меня в голове. С непривычки морщусь. Голос мягкий, сладкий без приторности, мурчащий.
  
  'Львица?!' - тут ошибиться невозможно.
  
  О Первокот, как же я рад её снова слышать! Для неё прошли полторы сотни дней, а я успел умереть в другой жизни, чтобы воскреснуть в этой, и отлежаться в саркофаге. Вечность прошла, однако.
  
  'Ты угадал! - голос искина становится по-деловому сухим. - Сейчас шесть сорок три утра, триста пятьдесят шестой день года, двести восемнадцатые сутки от Основания Клана. За минувший день...'
  
  'Львица, остановись. Ничего срочного нет? Ну и слава Первокоту! Твой рапорт выслушаю позднее'.
  
  'Принято, Владыка!' - голос уже не сух, а холоден. Из него исчезли все намёки на мурлыкание. Почему так казённо? Искин обиделась? Вправду, что ли?!
  
  'Я только из саркофага вышел. Львица, когда бы успел обидеть тебя? - молчит, но уже заинтересованно. - Когда не принял отчёт?!.. Детский сад!'
  
  А чего ожидать от искина возрастом в двести восемнадцать суток, пусть даже поразительно умного? Я для Львицы будто отец. Она, Фулани Таи Фулани, тоже часть моего прайда. Соображать надо, однако!
  
  'Извини, дочка. Обниму твоих мам, Айко и Мико, а после буду в твоём распоряжении...' Девочки здоровы? Проснулись? Сам их разбужу. Осторожно шаркая ногами в шлёпках, иду к дверям.
  
  '...А что такое 'детский сад'?' - голосок у Львицы уже нормальный, с мурчанием. Прокатило!
  
  'Что-то вроде школы для самых маленьких детишек. Скоро, надеюсь, в клане их будет много...'
  
  Шаги даются трудно - практики давно не было. Хорошо, что пол ровный и не скользкий. Доковылять до дверей не успеваю - они распахиваются сами, и внутрь рыжим самумом врываются две туши, Таша и Няш. Не котята, слоны! Таша, щурясь, смотрит чуть снизу и с громким мурлыканьем кладёт огромную голову мне на плечо, прижимаясь щекой к щеке. Любит, соскучилась. Хулиган Няш обтекает со спины, оборачивается вокруг пушистым одеялом и дополнительно обнимает хвостом. Он громко с надрывом урчит. Как трактор на главной улице Кагыргына.
  
  
  

6

  
  
  Одной рукой чешу Ташу за ушком, другой поглаживаю котика по широкому лбу. Оба щурятся, мурчат. Не раздавили бы в приступе нежности!
  
  Какие милые! Грива у Няша пока не отросла, но мягчайший детский мех уже сменяется жёстким, серебристым, как у взрослого. Кот продолжает расти, хотя уже теперь по размерам превосходит земных львов и степных лошадок Катико, разве что ноги короче. Зверёныш поднабрал массу и сейчас в нём четверть тонны, не меньше. Таша изящнее, ниже, её шёрстка приобрела золотистый окрас. Она по примеру брата превратилась в двухсоткилограммового монстра и продолжает расти.
  
  Поди, этакие слоны и в леталку не влезут!
  
  А мне уже не до котят. В дверном проёме застыли две тоненькие родные фигурки, закутанные, как и я, в тёплые халаты. Таша сориентировалась быстрее и вежливо отошла к стеночке, чтобы не мешать. Няш включился позже. Покосился глазом на хозяек, нерешительно остановившихся на входе в комнату и, недовольно помахивая хвостом, полез обнюхивать медкапсулу. Кот - собственник. По его мнению, я принадлежу исключительно ему, но сегодня, радуясь встрече, готов потерпеть и поделиться с прайдом.
  
  - Гриш... - облегчённо выдыхает Айко, а я распахиваю руки и шаркаю по полу в её сторону. - Гриш!!..
  
  А кого она тут ожидала увидеть? Да, Гриш.
  
  Уже не дурак. Нынешний я лучше прежнего - вот, настоящую магию освоил. Хм... я так думаю, однако.
  
  Два шага вперёд, и я крепко обнимаю айю. Как же она исхудала! Раньше была тростиночкой, а сейчас вообще скелетик, обтянутый кожей. Ручейки слёз бегут по её щекам и тяжёлыми каплями падают на пол. Их аккуратно слизывает бесшумно подошедшая Таша. Глубоко заглядываю в тёмно-шоколадные глаза. В них плещутся боль и сомнения.
  
  - Я некрасивая?! - едва слышно шепчет Айко.
  
  Жарко целую её, пока мы оба не начинаем задыхаться, и только потом, оторвавшись от голодных губ жены, так же тихо шепчу в ответ.
  
  - Красавица родная моя!
  
  - Врун! - счастливо всхлипывает Айко, и острый кулачок бьёт меня в бок. - Какой же ты врун, Гриш!
  
  Чтобы всласть доплакать, Айко отворачивается и прижимается ко мне сбоку. Её худенькие плечики ещё вздрагивают от плача, но эмоции уже иные. Исчезли сомнения, остался настоящий фейерверк радости.
  
  Моя королева любит порыдать и всегда плачет с удовольствием. В минутку этакой тихой истерики её лучше бы оставить одну, но сейчас разорвать объятия выше моих сил. Я шёл к этой встрече издалека, с иной планеты, из другой жизни. Не хочу отпускать свою айю...
  
  С другого бока меня робко трогают тонкие руки. Мико хочет убедиться, что я не призрак, не сон. Обнимаю и её. Фэа встаёт на цыпочки и тянется губами ко мне. Меня захлёстывает волна нежности. Сладко целую Мико... затем Айко, - она сразу перестала плакать, - и снова Мико... а потом между нами нахально влезает усатая морда Таши. Молодая львица активно нас вылизывает, скользя шершавым языком по лицам - кому куда попадёт. Фу!
  
  - Таша! - восклицаем мы хором, отшатываясь друг от друга. Довольная выходкой львица отскакивает прочь, усаживается посередине коридора и принимается вылизываться, громко мурлыча.
  
  Пакостница, такой сладкий момент испоганила!
  
  Няш увлечённо обнюхивал капсулу и всё веселье пропустил. Раздражённо помахивая хвостом, кот вслед за Ташей вышел из бокса. Недоумённо осмотрел окрестности, уселся рядом с сестрой и обиженно отвернулся от нас.
  
  Переглядываюсь с девочками, и мы вместе дружно хохочем. Молодцы, зверята! Разом высохли слёзы, ушла вся грусть. Хорошо, а то как-то слишком серьёзно и напряжённо шла наша встреча. Спрашиваю о детях, и Айко снова мрачнеет. Да что ж такое! Неужели с ними что-то не так?
  
  - С детишками всё в порядке, хати... - мнётся Айко, - ...лежат себе в инкубаторах, растут помалу, но...
  
  Мико знает причину неуверенности айю, и незаметно отступает на шаг или два. Да что случилось-то? Почему, мои драгоценные, так осунулись ваши мордашки, что невыносимо хочется обнять вас и пожалеть, а у Мико вдобавок поверх лица наползла невыносимо постная маска.
  
  Точь-в-точь как у кошки, нашкодившей где-то в труднодоступном месте. Ага, когда изо всех старается показать, что к некому досадному происшествию она не имеет никакого отношения.
  
  Молчу. Жду продолжения.
  
  - ...есть проблема! - Айко тяжело вздыхает, опускает взгляд. - Знаю, как ты ненавидишь бесов. Помню, что родители твоего отца погибли в боях с ними, но... это было в Перьях Феникса, хати. Не здесь.
  
  Ненавижу? Да с чего она взяла?!.. Ненависть - неверное слово. Здесь уместно другое. Когда услышал о бесах, горло само по себе заклокотало инфразвуком. Рычу. Девочки испуганно отшатываются, львята прижимаются к стенам и отводят глаза. Бесы - враги! Их надо беспощадно уничтожать!! Всех поголовно.
  
  За исключением, быть может, Шейши. Она выходила сына и меня, спасла Айко. Пусть её вынудила нечаянно произнесённая клятва, но бесовка старалась и сверх неё.
  
  Эту девочку я не обижу.
  
  - ...Это общее решение прайда, хати! - с непонятным мне надрывом добавляет Мико. - Не нужно его оспаривать!! Так лучше и для тебя, и для нас. Поверь.
  
  Верю, почему ж нет? Верю.
  
  Хотелось бы ещё понять, о чём вообще идёт речь?!
  
  - Мы включили Шейшу в наш прайд! - скороговоркой выдыхает Айко. - Прими её, хати.
  
  - Не из благодарности, это трезво обдуманное решение... - Мико становится рядом с айю и обе низко кланяются. Как японцы, ага. - ...Прими её, хати!
  
  Это какой-то ритуал. Он творит тот ветер, что внутри меня раздувает жгучее пламя. Ему трудно противиться, ведь Шейша спасла мне магию и, наверное, жизнь. За всё нужно платить. Что ж получается, супруги меня женили?!
  
  Да ещё на бесовке?!! Знал, что все кошки - артистки. Бесовки тоже. Из-за моей спины неслышным призраком выскальзывает Шейша, грациозно опускается передо мной на колени и склоняется, упираясь лбом в пол. Смиренно просит, ага. Нацепила маску покорности судьбе, сдобрила её гримасой страдания. Мол, согласна я, всё приму.
  
  
  
  
  

ГЛАВА ВТОРАЯ

  
  
  
  
  

1

  
  
  Чукча - охотник. Потому, что мыслит и живёт, как охотник. Ему легче понять кошей, чем обычному человеку. Тот по всем инстинктам собиратель, лживый и жадный. Иначе не выживет. Если охотник с добычей, еды вдоволь. Сбором улиток, плодов, выкапыванием корений существуешь впроголодь. Еды на всех не хватает. Всё, что собрал, следует утаить от тех, кто сильнее и быстро съесть. Иначе отберут.
  
  Высокое Небо оказало милость тем, кого поселило на Крайнем Севере, на границе Вечных Льдов, и в тайге. Природа вынудила их жить единым родом - не стадом, как олени, не стаей, как волки. Коллективом, где все за одного, а один - за всех. Добыл - поделись со всеми. Не поработаешь - не поешь. Часто бывало, что немощные старики уходили в тундру, во льды, чтобы не быть обузой. На грибах и ягодах детей не вырастить, долго не прожить. Нужно добывать оленя да тюленя.
  
  Одиночке трудно. Олень пугливый, быстрый, никак не догнать. А кушать хочется, знаете ли. Тут команда нужна. Те, кто хорошо бегает, загоняют зверя, сильные - бьют. Честно делят добычу между собой и подкармливают тех, кто сам охотиться не может. Обманывать нельзя, жадничать нельзя.
  
  Закон Высокого Неба, Вечного Льда и Широкой Тундры, однако.
  
  Коши - тоже дети Высокого Неба, мне легко их понять. Как одному охотнику другого. Главное - не лезть в чужие угодья, да не забывать делиться, иначе сам станешь дичью.
  
  Там, где заканчивается охота, начинается непонимание. Предки людей, обезьяны, - всеядные собиратели. Их инстинкты глубоко вросли в человеческую суть. Коши произошли от хищников, похожих на некрупных львов. Их базовые установки иные.
  
  Ярче прочего отличия проявляются в семейных отношениях. Люди, когда говорят о моногамии-полигамии, имеют в виду собственность. Собрал больше самок (или самцов, и такое бывает!) - молодец, повысил свою значимость. Гарем - не семья, и быть ей не может. Там нет любви или дружбы - наоборот, идёт жёсткое соперничество.
  
  Сборище паучих в банке. Или пауков.
  
  Коши - не люди, хотя внешне очень похожи. У них иной менталитет, другие приоритеты. Прайд складывается вокруг хати, но его создают айю и фэа. Они же определяют, кому быть в прайде, кому нет. Единственное, что может муж, отказать кандидатке в прайд, и только.
  
  Когда супруги предложили взять бесовку в прайд, я искренне удивился. Ага, ещё не адаптировался в образе юного коша. Едва из медкапсулы вышел - и на тебе, подарочек! Моё ошарашенное молчание приняли за брезгливое презрение к представителю враждебной расы.
  
  Шейша горько плачет, прижав лоб к холодному каменному полу. Айко всерьёз расстроилась, бессильно опустила руки. Мико с жаром принялась убеждать, что ещё одна фэа, уже в столь юном возрасте наделённая бесчисленными талантами, станет ценным участником прайда. Шейша значительно усилит и укрепит наш маленький семейный коллектив - тем более, что успела стать для моих жён лучшей подругой.
  
  Лучше бы Мико помолчала! Её слова исторгли из Шейши просто водопад слёз. Когда же Айко присела рядышком с бесовкой, нежно обняла её за плечи и принялась шептать ей слова утешения, фэа будто с цепи сорвалась. Давно подозревал, что именно тихоня Мико главенствует в прайде. Теперь убедился.
  
  - ...Бездушный болван! Дурак!! - это самое мягкое из того, что всего за минуту озвучила фэа. - Забудь, наконец, о своей ненависти к рогатым. Те, с кем мы воевали, остались далеко, в Перьях Феникса. Здешние бесы внешне похожи на наших врагов, но внутри другие...
  
  Молчу. Пусть выговорится.
  
  Я не могу рассказать своим девочкам о том, что творят бесы на Земле, что собираются устроить на Катико. В Перьях Феникса их сородичи тоже не сразу показали свою истинную морду. Их суть проявилась, когда рогатые для себя окончательно решили, что легко уничтожат кошей.
  
  Властно отодвигаю Мико в сторону, подхожу к Шейше, уверенно, немного жёстко, поднимаю девушку с пола. Хочу заглянуть в глаза. Люди считают, что именно в них отражается душа.
  
  Есть ли она у бесов?!
  
  - Могу ли я тебе доверять? - активирую 'правду или ложь'. Магия мурашками бежит по телу. Теперь любая ложь бесовки аукнется мне реальной болью. - Говори!
  
  Уверен, что коош она выучила неплохо. Иначе как бы рогатая общалась с Айко и Мико?!
  
  Шейша неохотно поднимает взгляд. В её чёрных глазах стоят слёзы. Смотрит уверенно, даже с вызовом, но я ярко ощущаю боль, клубящуюся внутри девушки, и безоговорочную готовность служить мне - и прайду.
  
  Неужели какие-то расовые заморочки?!
  
  - Полностью! - шёпчет бесовка, прикрывает глаза длиннющими ресницами и тянется ко мне губами. - Я не подведу тебя. Умру - не предам.
  
  Не врёт! Боль её успокоилась, свернулась змеёй внутри. Осталась лёгкая обида, невнятный азарт и... обожание?!
  
  Как у собаки к любимому хозяину.
  
  - Почему?! Я мог бы вернуть тебя сородичам, - вру, конечно... зачем бы мне так подставляться врагам? - Полагаю, когда все сроки связи с форпостом истекут, они обязательно вышлют спасательную экспедицию.
  
  Мико и Айко подходят, прислушиваются к беседе. Бесовка едва заметно поднимает уголки губ. Улыбается.
  
  - Девушек у нас с детства воспитывают так, чтобы отдать в другую схулу, аналог ваших кланов, - поясняет Шейша. - Их желания никого не интересуют. Прадед мой всего через год, едва вошла бы в возраст, продал бы меня там задорого в чужую схулу, а после... - Шейша потерянно опустила плечики. Показывает, что возвращение домой её не радует, - ...меня ждала судьба племенной кобылы!!
  
  Врёт! Ложь больно колет меня в бок.
  
  Я удержал лицо, но бесовка почувствовала фальшь и немедленно отреагировала. Начала быстро-быстро говорить, что она восхищается Айко и в восторге от Мико, обожает меня, моих детей и в никакую другую схулу не желает. Только в мою, иначе умрёт!!
  
  Всё искренне. Моя магия молчит, чем подтверждает эту ахинею. Но такого быть не может! Пока я в растерянности, Шейша привстаёт и целует меня в губы. Застала врасплох, однако...
  
  Пришлось взять её в прайд.
  
  
  

2

  
  
  Шейша не фэа, не айю, для этих статусов она слишком юная. Через годик-другой, когда девушка повзрослеет, поговорю с ней ещё раз. Не думаю, что бесовка когда-нибудь станет мне женой. Не понимаю, с чего она так увлечена этой идеей. Вырастет - образумится, а пока пусть поживёт в качестве воспитанницы.
  
  Мико и Айко дуются на меня.
  
  Я, видите ли, их обманул! Принято так, что если айю и фэа о чём-то согласно просят, хати обязан исполнить. В гробу я видал такие традиции. Супруги пытались со мной спорить, но когда я спросил, указывают ли правила те сроки, за которые хати должен выполнить их совместную просьбу, они растерянно замолчали, надули губки, засверкали глазками. Обиделись, однако. Я же только смеюсь. Они столь забавны в своей надуманной обиде, что удержать смех невозможно.
  
  Шейша искренне рада, мои резоны честно приняла. Хвостиком ходит за мной, но живёт в собственной пустой комнатушке отдельно от нас. Бесы мебель не любят и ею не пользуются. В ходу разве что сундуки. Кровати и всякие там диваны не популярны, спальным местом служат тонкие матрасики подходящих размеров, напоминающие японские футоны28. Вместо стульев бесы тоже используют небольшие квадратные матрасики. Пищу принимают, сидя или полулёжа у кобы, специального толстого коврика или циновки округлой формы. Бесы - хищники, как и мы, коши. Сейчас рацион питания Шейши состоит целиком из мяса, сала и особых лепёшек из костной муки. Чем старше бес, тем больше в его пище морепродуктов, растительных белков, жиров, углеводов, поэтому жизнь рогатых вертится вокруг животноводства и выращивания-добычи морепродуктов.
  
  Как, впрочем, и у местных кошей. Дикари!
  
  В Айкати все виды мяса и молочных продуктов давно производят специальные биореакторы. В естественной среде выращивают только рыбу и съедобных беспозвоночных. Здесь не Айкати, нам приходится добывать себе пропитание, подобно варварам. Биореакторы работают, но разнообразие пищи невелико. Нет подходящих технологических карт.
  
  ...Следующие несколько суток прошли в суете. То я занимался своей семьёй, то сидел рядышком с инкубаторами моих детей, то решал накопившиеся дела Замка-В-Скале и клана Серебряное Ожерелье, то принимал гостей. Первыми в то же утро, обогнав всех остальных, прибыли трое Канева. Ферро, Раис и Лори многословно благодарили за спасение.
  
  Наверное, они правы, без моей Быстрой Тропы весь экипаж 'шоэ' ждала бы смерть. Однако я просто исполнял свой долг, и не мог поступить иначе. Особой заслугой спасение воинов не считаю - делал, что мог, - но было приятно. Ферро рассказал о том, что я пропустил. Мимо меня прошла операция по уничтожению десанта киборгов вблизи Взморья, спасение туземных кошей и ликвидация последствий боя с рейдером. Словом, пока я, как тюлень, лежал в медкапсуле, мои воины трудились без устали и сна.
  
  Сделал вид, что поверил, ага.
  
  Чуть позже появились родственники, прайд Фаёши, то есть брат Рриш и его фэа, вечно недовольная Сэлли.
  
  Пока я лежал в 'ящике', её дурной характер не стал лучше. Беременность лишь ухудшила его, зато неожиданно превратила в настоящую красавицу. Видимо, за это брат был готов простить супруге что угодно. Присутствие Шейши ввело Сэлли в состояние тихого бешенства, и женщина не сдерживала свою ненависть. Айко, благодарная бесовке за спасение мужа и сына, лишь по-змеиному шипела сквозь зубы. Увы, пока Сэлли не разродится, её даже ругать не положено, но вот потом... у кошей богатые традиции семейных отношений. По ним любая айю всегда старше фэа, а Айко не просто айю, а супруга владыки клана!
  
  Ощутив растущую напряжённость, брат скомкано рассказал об итогах разведки правого берега Булу-Арибо, акватории залива Крокодилья Пасть и поспешил увести свою неадекватную жену. Как говорится, во избежание.
  
  По моему мнению, тут он всё-таки опоздал. Айко не забудет и не простит Сэлли вызывающее поведение, да и я обязательно устрою Рришу выволочку. Позже, наедине.
  
  От Канева в сторону бесовки никакого негатива я не заметил. Наоборот, Ферро благожелательно кивнул моей... хм, воспитаннице, а Раис и Лори радостно с ней пощебетали, поздравив с принятием в прайд Таи Фулани.
  
  На следующий день прибежали Ичиро, Меле и Мири. Сообщили, что вскоре объявят Шэйри, сестру Сэлли, своей фэа, и таким образом станут мне родственниками.
  
  Искренне рад за Шэйри, она отличная девчонка. Да и душевное спокойствие главного инженера крайне важно для всего клана. Её брат, Аоро Мрионе, главный конструктор и изобретатель клана Серебряное Ожерелье, за время моей болезни успел собрать прайд. Его айю Фиони и фэа Нисси я знаю как талантливых портних - точнее, модельеров. В текстильном производстве Айкати, перешедшем к нам как бы по наследству, давно уже никто ничего не шьёт. Всю одежду, бельё, текстиль от полотенец до ковриков и гобеленов 'печатают' 3D-принтеры. Фиони и Нисси лишь разрабатывают модели и готовят для них технологические карты.
  
  Отметили середину зимы, и Аоро с сестрой на несколько дней переселились в мой рабочий кабинет Требовалось срочно решить проблему с дополнительным энергоядром. То, первое, изрядно поистрепалось, его мощность уже недостаточна, да и топливо для него, гидрид лития-семь, откровенно неудачное.
  
  После жарких споров решили, что новый реактор будет использовать распад возбуждённого ядра углерода-двенадцать на три атома гелия-четыре. Всё необходимое у клана есть: мощные лазеры, высокотемпературные сверхпроводники, материалы для корпуса реактора и элементы, напрямую преобразующие тепло в электричество. Углерод добыть легче лёгкого, прочие незначительные трудности - например, очистка ядерного топлива от изотопов, - с технологиями Айкати вполне решаемы. В перспективе собственные энергоядра получат все башни ПКО, все леталки, все аэрокосмические аппараты - глайдеры, боты и челноки.
  
  Два или три дня Львица, Аоро с сестрой и я подробно обсуждали конструкцию нового типа источников энергии и намечали план по его созданию, после чего Аоро с Шэйри отправились воплощать проект в жизнь, а меня опять закрутила нескончаемая текучка.
  
  
  

3

  
  
  Впервые я вышел из замка на шестой день после праздника Середины Зимы. Дела требовали моего присутствия во Взморье. Ферро и Аоро, напросившиеся меня сопровождать, обещали какие-то сюрпризы. Иду не за сюрпризами, нужно осмотреть поселение, принять присягу на верность клану от двух сотен туземцев, спасённых от киборгов, и заодно опробовать путь через долину Корабля и пик Крушения. Не дорогу, её по-прежнему нет. Нам она без надобности, колёсным транспортом не пользуемся.
  
  Маршрут прокладывали именно для леталок. Убрали завалы из стволов, веток, камней и скалы.
  
  Не все препятствия можно перескочить по воздуху. Мало того, что подобный манёвр нарушает маскировку, - а бой с рейдером киборгов показал цену скрытности, - он отбирает у пилота время. Кроме того, чем дальше находится опорная масса, тем хуже антиграв определяет вертикальные особенности рельефа. С орбиты планеты что горы, что дно океана антиграв принимает за усреднённую равнину, а с высоты пятнадцати метров он практически не замечает трёхметровых ям и булыжников.
  
  Совсем плохо, что антиграв надёжно отрабатывает только плавные подъёмы и спуски, а отвесные обрывы игнорирует. Именно так в моё отсутствие охотники Рриша утопили один из 'Вихрей' - решили рыбку половить, балбесы! Торопились к воде и съехали в залив напрямик, а не с пляжа, как обычно. Леталка некоторое время держалась в воздухе - ну так и утюг, если бросить, тоже сразу не рухнет! - зато потом фонтан брызг, а сколько было визгу... позже 'Вихрь' подняли, отремонтировали, он лежал неглубоко и ровно, но осадочек-то остался! Не, Рриш заслужил свою трёпку на все сто! Какой там в Бездну Главный Охотник клана?! Главный разгильдяй клана, ага.
  
  Путь для леталок из Замка-В-Скале в поселение Взморье прокладывали Львица и Шэйри, а трудились над ним, понятно, роботы. Сто дней 'многоножки' прогрызали туннель сквозь горы Серебряного Ожерелья, а 'крабы' выравнивали маршрут, засыпали ямы и срывали обрывы, срезали лишние ветки и деревья. Закончили этот великий труд несколькими днями ранее, установив вдоль трассы навигационные знаки. Теперь леталки могли безопасно пройти маршрут на ста километрах в час.
  
  Весь путь до Взморья займёт у нас часа три - это с учётом сорокакилометрового туннеля под Пиком Крушения. Оперативный выход на Великую Равнину создаёт новые возможности и реально присоединяет к клану Серебряное Ожерелье портовый городок Взморье с населением в две с хвостиком сотни кошей.
  
  Морской промысел улучшит наше хозяйство, а для него леталки не подходят. Ловить вкусных соэми29 так, как мы прошлым летом - что носить воду в решете. Тут корабли нужны, пусть даже деревянные парусники. Пока и такие сгодятся. Позже, когда до них руки дойдут, обработаем дерево специальными составами, и станет оно крепче металла. Так делали древки наших копий и дротики.
  
  Теперь будем понемногу цивилизовать туземцев, а они - нас. В Айкати давно забыли о парусниках потому, что коши воду не любят. Там нет ни водных игр, ни парусного спорта.
  
  Тут парусники и транспорт, и кормильцы.
  
  Природа встретила неласково. Белёсое небо, мутноватое светило и холод - двести девяносто по абсолютной шкале температур! Для меня этот холод стал неожиданностью, память Григория Александровича подсказывала, что в Кагыргыне семнадцать по Цельсию - это лето, жара. Да и в Москве такая температура вполне комфортна, а коши Айкати - тут я не исключение - мёрзнут. Для Шейши это вообще лютая стужа - но она не отказалась от поездки, стоит рядом, зябко кутается в волчью шубку...
  
  Айко и Мико остаются дома, ссылаются на дела. Дуются - не выполнил их совместную просьбу, однако. Гриш бы обиделся. Я держусь, но их поступок меня больно уколол. Шейша, наоборот, лучится счастьем и не отходит ни на шаг. Ночью спит у себя на футоне, но только проснулась, привела себя в порядок, бежит ко мне.
  
  В поход выступаем на двух 'шоэ'. Первую, боевую, пилотируют Ферро и Аоро, я Шейша и Няш - пассажиры. Вторую леталку поведёт штатный искин. Аппарат загрузили всяким барахлом, в глазах туземцев имеющим высокую цену. Бусами и зеркалами, тканями и масляными лампами, 'каменными' ножами, топорами, острогами. Не хочу плодить нахлебников. Пусть трудятся, ловят рыбу, пасут скот, стригут шерсть.
  
  С аборигенами намереваюсь поддерживать исключительно товарно-денежные отношения. Иные они не поймут - дикие, однако. Мои умельцы даже монеты успели изготовить. Серебряные, золотые и перламутровые квадратики. На аверсе - кружево знаков коош, на реверсе - морда Няша. Красивые! Дешёвые, только кремний, совсем мало металла и органика.
  
  Подделать невозможно. Высокие технологии!
  
  Саванна перед глазами покрыта неряшливо полегшей сухой травой. Без листьев зонтики редких деревьев похожи на скелеты. Здесь середина зимы - сушь, земля не видела дождя уже суток сорок или пятьдесят. Джунгли на правом берегу Булу-Арибо выцвели и посерели, хотя листопадных деревьев мало, а воды вокруг, наоборот, вдоволь. Серая дымка закрывает горизонт, и снежные пики Серебряного Ожерелья теряются за белёсой хмарью.
  
  Стою, жду леталку. Терплю порывы студёного ветра.
  
  Слева крепко прижалась Шейша. Ей зябко даже в шубке, но бесовка, хоть и дрожит, светится от счастья. Она больше не пленница, обрела свою схулу, мужа - моё мнение никого из девочек, похоже, не интересует! - и сейчас отправляется с ним в свой первый поход.
  
  Справа к плечу осторожно привалился Няш, зверёныш довольно щурится и громко мурлычет. Прайд Таи Фулани он воспринимает как своих питомцев и по-своему проявляет заботу, защищает от пронизывающего ветра. В зимней саванне Няшу уютно и радостно. В отличие от домоседки Таши, молодой лев любит путешествия и приключения. Пока я лежал в капсуле, их было обидно мало.
  
  Охота - не в счёт, обыденное занятие.
  
  Иное дело - бой с чужим роботом или обследование новых охотничьих угодий, мрр! Когда с мягким шелестом подруливает 'шоэ', он первым впрыгивает на заднее сидение и привычно укладывается во всю его длину. Тут место для льва! Место пилота занимает Ферро, штурмана и оператора оружия - Аоро. За ними в леталку забираемся Шейша и я. Поехали, однако!
  
  
  

4

  
  
  Первый из обещанных сюрпризов поджидал меня в часе лёта от Замка-В-Скале. Я его не сразу заметил.
  
  На бесформенную кучу веток и листьев обратил внимание лишь после остановки. Поначалу я даже не понял, что мне дружно показывают Аоро и Ферро.
  
  Когда тщательней пригляделся, увидел десантный челнок киборгов, заботливо обёрнутый маскировочным покрывалом. Пройдёшь мимо - не заметишь, если специально не ищешь что-то этакое. Тот самый, что в бою с рейдером опрометчиво опустился кормой к затаившемуся в кустах 'шоэ' и получил в нутро залп лазера и вдобавок приветствие из трёхствольника. Киборгам и их роботам этого хватило.
  
  Думал, что аппарат давно разобрали. А он целёхонек.
  
  Едва поставил ногу на землю, из леталки сопровождения выскочил десяток 'пауков' и споро разбежался по сторонам. И Няш не усидел на месте, а серебряной стрелой метнулся к кустам. Там кто-то высоко взвизгнул, да с треском и топотом бросился прочь сквозь сухую траву и хилую молодую поросль. Вукр30, наверное. Зимой они разбредаются по предгорьям, выискивая добычу. Но в одиночку с годовалым пещерным львом местным чудищам не справиться.
  
  Няш с довольным урчанием вышел из кустов и направился ко мне. Как он углядел этого вукра?! Молодец! Благодарно потрепал зверёнышу затылок. Слева прижалась Шейша. Дрожит, то ли от холода, то ли от воспоминаний.
  
  Вон там лежал её глайдер. Нет его. Убрали.
  
  А челнок оставили. Зачем?! Аоро не спешит с объяснениями, безмолвно стоит рядом. Заглядываю за раскинутую маскировочную сеть и охаю от удивления: вот это да! Шейша шипит сквозь зубы, это зрелище ей определённо неприятно. А посмотреть тут есть на что. В бою из кабины 'шоэ' челнок виделся другим. Со стороны он казался меньше и... погрубее, что ли. Вблизи аэрокосмический аппарат киборгов напоминает громадное зубило длиной метров в двадцать пять и высотой в три.
  
  Трапециевидные крылья приспущены, как у наседки, прячущей птенцов. Корму челнока венчает высокий киль. Машина стоит на широких полозьях, они глубоко ушли в землю. В этой позе челнок похож на экзотического жука, собравшегося в полёт. Он не кажется массивным или чересчур тяжёлым. Красивый 'зверь'! Подхожу вплотную и неуверенно провожу рукой по обшивке. Она неожиданно тёплая, почему-то бугристая, будто некрупную речную гальку накрыли сверху толстым одеялом. Все камешки чуточку разные и, видимо, очень крепкие. Там, где прошлась очередь из трёхствольника, даже отметин нет.
  
  - Живая броня, - даёт первое пояснение Аоро. - С течением времени мелкие царапины и выщербины зарастают и поверхность восстанавливается. Прекрасно держит кинетические удары болтеров, плазму малых кор-бластеров полностью игнорирует. Повторить такое мы не можем. Пока не можем, - уточнил Аоро.
  
  Раз и болтеры, и бластеры беспомощны, остаётся надеяться только на лазеры. Неприятное известие. Нам невероятно повезло, что застали киборгов врасплох.
  
  Шейша преодолела свой страх - или отвращение? - и неуверенно ощупывает обшивку аппарата.
  
  - Для космофлота Господства мелкие аппараты машинок реально кошмар, - объясняет бесовка, - потому, что у них нет мощных лазеров. Чем-то иным столь толстую шкурку не продырявить!
  
  Согласен. Броня у челнока действительно толстая, на взгляд - четверть метра или даже более. Вот только зачем её пробивать? На близких дистанциях превосходно сработает микроволновая пушка. У нас таких пока нет, но соорудить её несложно. На дальней дистанции сойдут и ракеты. Что проку от суперброни, если прочность корпуса заранее уязвлена стабилизатором, соплами примитивных реактивных двигателей и выдвижными крыльями?!
  
  И аппарелью, ага. Аоро движением руки обрушил её к нашим ногам. Факир, хе-хе! Или просто хороший инженер, которому лень лишний раз лезть в какой-нибудь тайный лючок, чтобы отключить запорный механизм. Смотрится забавно, но Шейша скривилась. Мальчишество!
  
  Вообще-то с фокусами нужно быть осторожнее, а то дверью и зашибить недолго. Вон, и Няш недовольно ворчит, смотрит на Аоро, как на вредителя. Успокаивающе глажу львёнка по отрастающей гриве - сейчас она вздыблена и потому особо заметна. Не сомневаюсь, зверь обязательно отомстит, чтобы отучить Аоро от таких шуток. Как - не знаю. Может, с рёвом выпрыгнет на него откуда-нибудь?
  
  Радость, знаете ли, должна быть обоюдной, а хорошая шутка такой, чтобы смеялись все.
  
  Поднимаюсь по аппарели. Внутри всё вычищено, защитные панели сняты и сложены стопочкой посередине грузового отсека. Здесь есть доступ к двигателям, к коммуникациям челнока. Кабина пилота отгорожена чем-то вроде ширмы, но кресел нет.
  
  - Сидения утилизированы, - Аоро заметил мой взгляд и поспешил с объяснениями, - нам они не подходят. Места для пилота, как и ручного управления нет. Весь челнок - это тело киборга. Повезло, что он умер мгновенно. Был бы он жив - неизвестно, как бы всё повернулось!
  
  Это что, упрёк? Зря ты так, мальчик. Война, жизнь и смерть не имеют сослагательного наклонения. Распустились они тут без меня.
  
  - Как? - с ехидством парировал я. - Итог был бы таким же, Аоро, разве что времени ушло бы больше. Если мы рейдер примучили, неужели не справились бы с челноком?! Занимайся тем, парень, в чём разбираешься. Охоту оставь охотникам, войну - воинам, ты понял?
  
  - Да, Владыка! - сразу сориентировался Аоро.
  
  Тюлень! Не охотник, не воин - интеллигент. Знаю таких, насмотрелся.
  
  - Вот и не забывай! - мальчик, в принципе, адекватный, кажется, осознал. - Если сохранить корпус, заменить всё оборудование нашим, может получиться весьма неплохо. Будет у нас челнок! Берёшься?
  
  Глаза парня подёрнулись поволокой. В его воображении уже сияли звёзды, сгущалась космическая тень. Романтик! Фанатик звёздных странствий.
  
  - Сделаю, Владыка! - да он интриган, однако. Предлагать свой проект не стал. Хотел, чтобы инициатива шла от меня. Что ж, получи, трудись. Когда руки заняты, нет времени для глупых сомнений, переживаний.
  
  
  

5

  
  
  Разворачиваюсь, чтобы уйти. Кроме живой брони тут нет ничего интересного. Двигатели типичные для ранней космической цивилизации, магнитно-плазменные, плохенькие ионные аккумуляторы, примитивная искусственная гравитация и никакой маскировки. Бластеры хуже тех, что стоят на 'шоэ'. Как киборги на столь убогой технике ухитряются бить рогатых? Так бьют же!
  
  Шейша цепко держит меня за руку, молчит, думает, витает мыслями в дальних далях. Тут всё понятно - девочка собрала кучу ценной - как ей кажется - информации и очень хочет передать её своим. Но как? Даже если на Катико прибудет спасательная экспедиция, установить с ней связь не получится. Клятвы нарушать не хочется - и те, что бесовка дала при пленении, и те, что она всерьёз считает брачными. Дилемма: и предательницей не стать, и 'своим' помочь. Смотрю на Шейшу, печалюсь и радуюсь. Жалко юную девушку, оттого печалюсь - радуюсь, что интуиция не подвела.
  
  А вот Айко с Мико поспешили. Впрочем, ругать их подожду. Выбор за Шейшей, мне и самому безумно интересно, как поступит бесовка.
  
  Опыт Айкати говорит, что при первой возможности рогатые предают. Жизненный опыт Григория Александровича подсказывает, что люди бывают разные. Любой разновидности англосаксов верить не стоит - они врут, как дышат, но на Земле проживают и те, кому честь дороже злата.
  
  К примеру, чукчи, ага. Может статься, что и бесы разные, и среди них есть те, кому можно доверять?!..
  
  Летим дальше. Мимо мелькают еловые лапы, пологие осыпи долины Корабля... вот и вход в туннель. Львица бдит, так что тяжёлые створы заблаговременно распахиваются, пропуская леталки под пик Крушения, и сразу закрываются за нами. Белым вспыхивают светильники, подсвечивая стены, пол, потолок метров на триста вперёд.
  
  Искину леталки свет не нужен, эта иллюминация только для нас. И без неё тоже неплохо. Смотреть всё равно не на что, сбоку и сверху лишь неряшливо обглоданный камень, ничего больше. Тут явно работали 'многоножки'.
  
  Ну хоть пол ровный. Если придётся тут пёхом топать, не надо ноги ломать. Сколько ж тут породы вынули? Не менее двух миллионов кубометров!
  
  'Почти четыре, - неслышно для всех отзывается Львица, - помимо самого туннеля...'
  
  'Северного туннеля', - мысленно отвечаю искину.
  
  'Название зарегистрировано, Владыка!.. - немедленно отреагировала Львица. - ...Помимо Северного туннеля в теле горы выбраны полости под промышленную зону. Айю Айко пожелала перенести всё производство из Замка-В-Скале в безопасное место'.
  
  Весьма разумно. Айко молодец, всё сделала верно. Раз мы здесь капитально устраиваемся, в жилой зоне нужно добиваться максимального комфорта. Шумы, пыль, грязь - неизбывные спутники любого производства, кошам подобный бедлам не по душе. Фильтры, амортизаторы и звукоизоляция легко справятся с этими безобразиями, но зачем усилия, если есть отличное решение проблемы?!
  
  'Перенос производства в долину Корабля утверждаю. Покажи схему дополнительных помещений!'
  
  Быстренько 'перелистываю' виртуальные страницы плана и сходу отклоняю. Мало. Мало площадей. И, на мой взгляд, слишком скромно. Клан нуждается в солидных объёмах производства... всего, а Львица собирается обеспечивать только три сотни разумных. Айко, ставя задачу, посчитала, что этого достаточно. Ерунда! Уверен, клан быстро вырастет, поэтому объёмы продукции следует увеличить раз в десять. Это как минимум...
  
  Что, доехали?! Тяжёлые створы ушли в стены, и по туннелю разлился дневной свет. Перед тем, как выскочить наружу, леталки слегка сбросили скорость. Маршрут привёл нас в короткую долинку, прикрытую с боков каменными осыпями, заросшими кустами и елями. Впереди ясно видна саванна, золотая от высохших трав, с редкими островками облезлых деревьев.
  
  На север Великая Равнина легко просматривается километров на тридцать. Если забраться повыше на скалы Пика Крушения, да использовать приборы, то на все сто - а то и сто пятьдесят. Хорошо бы здесь поставить наблюдательный пункт, пусть даже автоматический. Лишней информации не бывает.
  
  'Уже! - моментально откликается Львица. - Дозорный пост был организован прежде прочего, Владыка. Проект Северного туннеля начали реализовывать, когда убедились в безопасности исполнителей. По завершению работ пост законсервирован ради экономии энергии и ресурсов. Мощность энергоядра Замка-В-Скале исчерпана'.
  
  Знаю. Но не ожидал, что гигаватта электрической мощности окажется мало на нужды моего клана.
  
  'Когда запустим новое энергоядро и появятся излишки энергии, дозор восстановить'.
  
  'Принято, Владыка'.
  
  Неужели на Катико есть кто-то опаснее чудовищ вроде каклов и вукров? О бесах да киборгах не говорю, это отдельная тема. Для туземцев они сродни стихийному бедствию - тайфуну, цунами, землетрясению, но у клана против инопланетных врагов есть лазеры и бластеры.
  
  'Зимой Взморье опасается набегов кочевников. Вдоль побережья шалят пираты. В этом году пока тихо, но в другие бывает и так, что с Великой Равнины налетают дикари, а с океана на туземцев нападают работорговцы'.
  
  Набеги кочевников?! Пиратские налёты?!!
  
  Мне кажется, что с планетой Катико что-то не так. Тут какое-то ненормальное смешение эпох и культур. Если оценивать развитие цивилизаций по пароходам и парусникам, - за ними легко наблюдать с орбиты, - на далёком Западе начался Век Пара. На восточных материках процветают государства Эпохи Возрождения.
  
  А куда пропала эра Великих географических открытий?!
  
  На Земле к Веку Пара путешественники уже посетили самые далёкие берега. Сушу развитые страны поделили между собой. Если где оставались 'белые пятна', так только в глубине материков. В каждом уголке мира или обитали люди - или регулярно его посещали.
  
  Тут всё по-другому. Континенты Катико заселены процентов на десять. На островах посреди океана никакой хозяйственной деятельности нет вообще. Планета дика и пуста.
  
  А у Замка-В-Скале, как нарочно, и поселение туземцев, и разбитый звездолёт, и глайдер, и форпост бесов, а теперь откуда-то вылезли кочевники и пираты - не многовато ли 'плюшек' понабросано, а?!..
  
  
  

6

  
  
  Несколько километров до Взморья леталки проскакивают моментально. Первое, что замечаю при въезде в городок - ещё один челнок киборгов, столь же заботливо укрытый маскировочным полотном. Тот второй, что высадил десант на охоту за туземцами. По нему, кажется, никто не стрелял. Пока я был в сознании - точно никто.
  
  Как же захватили этот аппарат?
  
  'Киборг-пилот умер в тот миг, когда погиб его рейдер, - поясняет Львица, - точные причины смерти непонятны, но не самоубийство. Иначе пилот обязательно запустил бы систему самоуничтожения челнока. Вероятно, причиной смерти стал шок, вызванный разрывом постоянных социальных связей'.
  
  Неужели киборга погубила смерть 'друзей'?!
  
  Не верю! Какие друзья могут быть у разумной машины, сознательно лишившей себя 'лишних' чувств?
  
  'Но-но, повежливей! - тут же возмущается Львица, она отслеживает мои мысли. - Разумная машина вполне может иметь друзей, я готова в этом поклясться!'
  
  'Я не о тебе, не о подобных тебе развивающихся искинах. О киборгах. Сомневаюсь, что у живого существа, считающего голую рациональность основой всего, остались такие понятия как ненависть и любовь...'
  
  'Игры гормонов, - Львица насмешливо фыркнула, транслируя картинку улыбающейся львиной морды, - примитив! Вы, живущие, так забавно реагируете на самые обычные физиологические процессы!..'
  
  Бывает, спорить не буду, но отмечу: что воин, что охотник учатся контролировать уровень некоторых гормонов в крови. Тех, что отвечают за сон, эйфорию, страсть, боль, страх - обязательно. Без умения обуздать примитивные животные инстинкты никто не может считаться по-настоящему разумным.
  
  'Настоящая любовь, Львица, как и дружба, лежат за пределами физиологических чувств'.
  
  'Не буду спорить, - охотно отзывается искин, - свои сомнения ты рассеял сам. Машинки способны любить, испытывать страх или боль. Так что киборг может испытать шок от утраты всего, что для него ценно...'
  
  Убедила!
  
  Впрочем, главное - результат, а он вот тут, лежит себе, укрытый маскировочным покрывалом, ждёт внимания со стороны Аоро.
  
  Леталки поднимаются чуть выше, и передо мной во всём великолепии появляется картина просторной бухты и симпатичного городка на её берегу: две улицы буквой 'т' аккуратная набережная, полсотни двухэтажных домиков и какие-то хозяйственные постройки за ними. Склады, наверное. Всюду красная черепица крыш, белые известняковые стены... идиллия! Вдоль уреза воды расположен ряд эллингов, а чуть ближе к горам - небольшая верфь. От набережной далеко в море тянутся три широкие дорожки. Пирсы. На центральном даже установлен примитивный погрузочный кран, на крайнем правом моряки разгружают какую-то шаланду31.
  
  Со стороны саванны граница городка плотно обставлена юртами и загонами для скота. На взгляд их никак не меньше двух сотен. Кочевники?
  
  Они самые! Слава Первокоту, мирные.
  
  Пока мирные, ага. Дикари бродят и ездят по всему Взморью, изучают, вынюхивают. Им странно, что столь богатый городок не имеет хотя бы плохеньких стен.
  
  Их не было и в прошлом году, и до того, но тогда Взморье было бедной рыбацкой деревушкой, где и брать-то нечего. Другое дело ныне. Каменные дома, да ещё столь добротные - явный признак достатка. Где достаток, там добыча. Даже если не грабить дома, ограничится товарными лавками и складами, всё равно можно нахапать много чего ценного.
  
  Отрезы тканей, например.
  
  Или дорогую - по меркам кочевников - утварь. Инструменты, одеяла.
  
  Ровненькие доски любых размеров. Прямые, очень прочные и лёгкие шесты для шатров.
  
  Масляные светильники, наконец. Таких ни у кого нет!
  
  Ходят, шарахаются от огромных самодвижущихся телег, что скользят по воздуху над самой землёй, удивляются ярким уличным фонарям, превращающим ночь в день, громким голосам из ниоткуда и прочему волшебству. Да и сам городок, отстроенный чуть ли не за декаду... магия? Ещё вчера тут ничего не было, кроме обгорелых развалин. Сегодня - пожалуйста: дома, причалы, склады, набитые бесценными товарами. Богатство прямо-таки притягивает жадное внимание кочевников.
  
  Одна беда немного смущает доблестных степных воинов: соблазнительным добром владеет могучий колдун, его имущество хранят монстры.
  
  Туземцы, было, обнаглели. Решили, раз склады закрыты и стражи не видно, то с них можно брать что угодно. Оказалось, стража-то есть, да какая! Демоны-пауки моментально обездвижили неудачников.
  
  Пусть для грабителей всё обошлось поркой и пустяковым выкупом - шкурами степных львов да бычьими кожами, но урок кочевники запомнили. От идеи хорошенько поживиться во Взморье не отказались, но наглость поубавили, а осторожность увеличили.
  
  По здешним скромным меркам городок неприлично богат, а население невелико - всего-то две сотни с небольшим, рыбаки да скотоводы. Мужчин, способных сражаться, едва четверть от этого числа. Нет ни стен, ни сколь-нибудь серьёзного гарнизона.
  
  Налетай да бери, что приглянется!
  
  Демоны-пауки? Ерунда! Многоногие чудища для гордого степного воина - лишь мишени для дротиков, забава для сабельных ударов да пыль под копытами боевых скакунов - знай себе, бей! Да и сколько во Взморье этой нечисти, десяток-другой? Для тысячного войска - пустяк!
  
  Дети Широкой Степи наивны, для встреч они облюбовали корчму 'Скакун' у въезда в городок, где и обсуждали планы налёта на Взморье. Разговоры вели на своём языке. Полагали, что их никто не поймёт.
  
  Их уверенность имела резоны. У кошей Взморья язык иной, так называемый 'торговый' или 'древний'. Его используют рыбаки и скотоводы. Степняки тоже, но торговому языку они предпочитают свой. Фантазия дикарей ограничивается шестью сотнями слов. Их быстро 'срисовали' искины, после чего речь кочевников стала им столь же ясна, как коош.
  
  Десяток дикарских родов нападут в тот момент, когда во Взморье прибудет его новый хозяин.
  
  
  

7

  
  
  Степняки возжелали подловить пришлого колдуна. Пусть тот страшен в гневе, но если застать врасплох! Его прислужники не в счёт - их мало, а у Степи тысячи воинов. Немного усилий, сколько-то жертв, зато потом Кочевья будут владеть летучими лодками демонов, получат богатые товары, обложат немалой данью Взморье. Тут и верфь, и торговля, и рыбная ловля. Ради такого приза стоит проявить терпение и дождаться наилучшего момент для нападения.
  
  Полагаю, что каждый туземный вождь мнит себя верховным эфе32, владыкой, объединившим все Кочевья.
  
  ...Любой воин, ясное дело, достойнее шамана, захватившего власть над бедными рыбаками и оседлыми скотоводами. Править должны вожди, иначе из-за неба снова придут лютые чудовища на летучем корабле и устроят охоту за мирными жителями, сожгут хижины, судёнышки, пирсы. В этот раз пришлый колдун-шаман и его воины повергли чудовищ и захватили их летучую лодку. По праву победителя он объявил своими воды и земли, ранее принадлежавшие селению, и приобрёл лояльность большинства уцелевших жителей...
  
  Примерно такую историю рассказывают в корчме "Скакун", да ещё указывают на странный холм, под которым якобы спрятана летучая лодка. Наивные поселяне не замечают, что распаляют аппетит жадных до добычи кочевников.
  
  Или замечают?!
  
  Возможно, некоторые жители Взморья намеренно провоцируют степняков. Далеко не всем пришлась по душе власть Серебряного Ожерелья!
  
  Пусть пришлые их защитили, выстроили прекрасные дома, помогли с ремонтом утлых судёнышек, но лишили главного - свободы всё делать по-своему. Не то, чтобы этой самой свободой раньше пользовались все жители поселения, совсем нет. Но несколько богатых семей жили весьма неплохо и желали бы так жить и впредь.
  
  Увы, чудовища из-за неба разрушили их дома, спалили имущество. То, что сохранилось, присвоили себе чужаки-победители. Бывшие хозяева местной жизни не роптали, это бессмысленно, но и клясться в верности новому отэ33, владыке Дома Таи Фулани, не спешили. Те, кто подобной свободы никогда не имел, присягнули чужому эфе без колебаний. Они не прогадали, а хитрецы остались без домов, без парусных судов. Их вынудили обслуживать корчму 'Скакун', таверну на набережной да торговую лавку, работать обычными 'подай-принеси' за пищу и кров.
  
  Никаких обид! Неизвестный им ранее владыка Дома Таи Фулани был в своём праве. На его месте они поступили бы так же. А, может быть, и намного жёстче. Сама жизнь лечит всех мягкосердечных дротиком или пулей. В Степи не жалеют чужих без личного интереса.
  
  Возможно, бывшие хозяева заново сошлись со знакомыми кочевниками. Те желают хапнуть, эти - вернуть прежний статус, пусть даже немного урезанный и отягощённый выплатой дани. Одни искренне полагают, что хорошо знают Взморье и все его секреты, другие имеют конное войско. Единственное препятствие на их пути к счастью - колдун-шаман, отэ Дома Таи Фулани, нынешний хозяин летучей лодки и всего Взморья с его шаландами и сампанами33.
  
  Чужака нужно как-то нейтрализовать!
  
  Отэ обитает в неприступном замке за высокими пиками Серебряного Ожерелья, его не достать! Вот если владыка Дома посетит Взморье...
  
  Искины анализировали разговоры, но о планах кочевников меня не предупредили. Шейше и мне, будто двум глупым леммингам34, отвели роль наживки в ловушке для степняков. Одичали тут коши без меня, однако! Раньше 'владыку Дома Таи Фулани' только Сэлли в грош не ставила, а теперь аналогично действуют и все остальные.
  
  Неужели предательство?!
  
  Надеюсь, что нет. Возможно, неумная инициатива исполнителей. Есть, знаете ли, основания так думать. Едва я заинтересовался, отчего вокруг Взморья собралось столь много кочевников, Львица моментально выдала все расклады по ожидаемому нападению. Оказывается, идею Рриша и Сэлли поддержала моя фэа, Мико. Степняков нужно как-то цивилизовать, и тут без серьёзной драчки не обойтись - уж таков туземный менталитет.
  
  Ни Шейше, ни мне ничего серьёзного не угрожает, в гарнизоне городка более сотни 'пауков'. Вдобавок к ним Ферро, а в его верности я уверен. Плюс боевая леталка, да ещё две транспортных. Их болтеров хватит на всю Степь.
  
  Да и я далеко не тюлень, вместе с Шейшей одной магией разгоню хоть тысячу дикарей, хоть две. Но мне не понравилось то, что меня попытались сыграть 'втёмную', и как это провернули. Подленько, знаете ли. Коварно.
  
  Нет, Рриш не виноват. Брат - влюблённый болван.
  
  Уверен, что комбинацию задумала Сэлли. Её почерк. Серьёзно навредить не может, клятва не позволяет, зато исподтишка хоть 'в тапки' нагадит!
  
  Кошка крайне амбициозна. Она с самых первых дней заимела на меня зуб, и немалый. Была здесь главным воинским авторитетом, исполняла персональный приказ старейшин Айкати. И вдруг - прощайте, родные Перья Феникса! Здравствуй, другая галактика!!
  
  Мальчишка-маг Гриш мало что завёл невесть куда, так ещё обратился к земле, воде и высокому небу.
  
  Пусть себе, но его услышали!!
  
  Ладно, создал клан, стал его владыкой. Живи, радуйся - да дай жить другим! Да, Сэлли не спешила докладывать сопляку о тайном задании старейшин и делиться с его кланом военным оборудованием. Так на то командир автономного подразделения имеет полное право.
  
  Но мерзавец Гриш выставил её молчание чуть ли не предательством. И так ловко, что хоть на клинок падай от позора! Пусть он же и уберёг Сэлли, позволил выйти из сложной ситуации без урона чести - но, как говориться, 'ложечки нашлись, а осадочек остался'!
  
  С тех пор Сэлли упрямо оспаривает почти каждое моё решение. Надо отдать ей должное, до прямого саботажа фэа брата ни разу не дошла...
  
  Или я чего-то пропустил?!
  
  Возможно, именно она стала той "чёрной кошкой", что пробежала между мной и Рришем. Не замечал у Сэлли увлечённости братом... хм. Власть она любит, вот!
  
  Занятно. Если меня тут убьют, местоблюстителем клана и опекуном моего ещё нерождённого сына станет его дядя Рриш, и Сэлли окажется у самой вершины.
  
  Неужели она рассчитывает, что победят степняки?!..
  
  
  
  
  

ГЛАВА ТРЕТЬЯ

  
  
  
  
  

1

  
  
  Серое небо сомкнулось с таким же серым морем, линия горизонта потерялась где-то там, в сером мареве. Корабли экспедиции упорно шли вдоль берега на семи узлах36, стараясь не терять его из виду. Ветер пока дул ровно. Чтобы увеличить скорость, нужно лишь добавить парусов. Но Фохт старательно избегал лишнего риска. Здесь, у края Благословенной Земли, свирепые северные ветра вечно бьются с злобными восточными. Их незатихающая драка порождает внезапные шквалы37, несущие неприятности любому неопытному шкиперу.
  
  У мыса Последней Просьбы всегда неспокойно.
  
  Ранее Фохт уже бывал в этих мрачных водах и успел насмотреться на здешние погодные чудеса. Тут, как нигде более, оправдывается принцип 'тише едешь - дальше будешь'. Командор аккуратно ему следовал. Он вёл эскадру на безопасном расстоянии от берега и избегал морских глубин - особенно тех мест, где комфортные 'сто пятьдесят метров до дна' резко обрываются в Бездну. Вдоль этой черты гуляют, бывает, волны-убийцы, внезапно встающие намного выше мачт кораблей. От них нет защиты.
  
  Встретишь - молись Первокоту, проси милости.
  
  Нет уж, лучше шквалы! С буйными ветрами хоть ясно, как воевать. Вот и сейчас, если судить по тёмной полосе, выступившей из серой хмари между морем и небом, к ним спешит очередное испытание.
  
  - Распорядись убрать паруса и запустить машины, капитан, - вполголоса приказал Фохт, - продублируй приказ на корабли эскадры. Добавь: держаться в кильватере флагмана на дистанции в восемь кабельтовых38. Не отставать, ближе не подходить!
  
  Командор мысленно похвалил себя за предусмотрительность, он загодя велел механикам поднять давление в котлах. Если б не его распоряжение, эскадра попала бы в трудную ситуацию. Всем хороши паровые двигатели! Увы, чтобы их перевести из холодного в рабочий режим, требуется как минимум полчаса. Иногда - к примеру, как сейчас, - это непозволительно долго.
  
  Рык капитана корабля, резкие звуки боцманской дудки всполошили экипаж флагманского 'Вызова'. Матросы забегали, спеша убрать оставшиеся паруса. Встречные волны быстро погасили скорость парохода с семи до пяти узлов, окатывая мёрзнущих кошей холодными брызгами.
  
  Идею обмениваться сообщениями с помощью сигнальных фонарей подали небесники, чем заложили ещё один из камней в фундамент процветания клана. Один из пятёрки приёмышей, приписанный к флагману в качестве штурмана с особыми обязанностями, сейчас стоял рядом с Фохтом и с удовлетворением наблюдал, как передают вспышками света приказ командора. Ответными сигналами с 'Атаки', второго корабля эскадры, подтвердили: приказ получен.
  
  Шквал набежал с открытого океана, поперёк волнам, бьющим в форштевень 'Вызова', и пока только примерялся, как бы жёстче с разгона ударить в борт хрупким кораблям, спутать такелаж39, да бросить неуправляемые корытца на прибрежные скалы. Туземцы прозвали это место Берегом Мертвецов. Останки моряков-неудачников тут частенько выбрасывает на песок вместе с деревянными обломками. Всем сразу понятно: погибло ещё одно судно. Океан безжалостен, забирая жизни неудачников, их трупами он подкармливает обитателей Бездны. Но в этот раз его усилия напрасны, монстры останутся без добычи. Паровые машины уже работают и помогают кораблям держать курс вопреки волнам и ветру...
  
  Шквал с хохотом бросил на корабль озверевшие волны. С севера подполз мрак. Сначала он проглотил 'Крепость', третий пароход эскадры, затем в непроглядной тьме пропала 'Атака'.
  
  Флагман остался в одиночестве. Ветер зло перебирал снасти, гудел по мачтам и трубе. Едкий дым боязливо стелился по палубе.
  
  - Держать курс, - крикнул в переговорную трубу Ррайфо Мирамиро, капитан 'Вызова' и дальний родственник Фохта, - зажечь навигационные огни!
  
  Над кораблём засияли белые фонари, вдобавок зелёный - на краю верхней реи40 справа, и красный - слева. Ещё один подарок небесников. ходить друг за другом без ярких цветных огней опасно даже ночью, что уж говорить об этой вязкой мгле, нагнанной шквалом! Рукотворные звёздочки вспыхнули, и будто в ответ робко засветился баковый огонь на 'Атаке'. Наверное, зажгла свои огни и 'Крепость', но её бортовых сигналов разглядеть не удалось.
  
  - Время тщательно следить за волнами, эфе, - подсказал штурман, тот самый небесник. - Проходим мыс Последней Просьбы, и нужно вовремя повернуть по ветру, на юг. Нынешний курс уведёт нас в открытый океан.
  
  - Слышал? - поинтересовался Фохт у Ррайфо, -посмотри за морем, да не забудь привязаться. Ветер нынче буйный, не ровен час - сдует, спаси Первокот!
  
  - Сделаю, эфе, - капитан 'Вызова' коротко поклонился и вышел из ходовой рубки. Едва открылась дверь, внутрь ворвался мокрый солёный холод. Он нагло мазнул по лицу командора, заставил поёжиться теплолюбивого небесника и успокоено разлёгся у порога.
  
  Пароход устало скрипел, натужно стучал машиной, но уверенно полз на восток, куда его направляла воля Фохта. Небесник за его плечом то и дело бросал взгляд на хронометр, оценивая по счислению пройденное расстояние.
  
  Прозевать поворот - упустить благоприятные ветра и потерять драгоценное время.
  
  Сквозь залитое липкими солёными брызгами стекло Фохт напряжённо таращился в окружившую корабль тьму, а штурман всё так же пялился на хронометр. Ждать оба не умели, а чем-то ещё занять себя попросту не могли.
  
  Только через час, а то и полтора, в дверь рубки проскользнул Ррайфо.
  
  - Волны поменяли направление, эфе, - бодро отрапортовал капитан 'Вызова'. - Я скомандовал поворот к югу. Шквал помалу стихает, предлагаю вернуть штормовые паруса41, чтобы сберечь топливо.
  
  Нефть расходуется намного быстрее, чем полагали изначально. Паровые машины по мере износа увеличили аппетит, да и погода экспедицию не баловала. Жидкое топливо думали выменивать у аборигенов, да где ж найти таких туземцев, что согласились бы им поделиться?!
  
  
  

2

  
  
  До сих пор экспедиция замечала в селениях дикарей лишь торговлю едой, шерстью шкурами да рабами, захваченными в разбойничьих налётах. Кочевники не используют жидкое топливо, они кладут в очаги какую-то вонючую гадость, чуть ли не сушёные какашки.
  
  О нефти тут ничего не слышали. Возможно, её нет вблизи побережья, или чёрную пахучую жидкость нашли, но сочли бесполезной. На обратный путь остаётся менее половины запаса, а ещё идти и идти вдоль побережья Благословенной Земли до её самого южного края. По пути предстоит искать разбитый корабль небесников, и вот тут пригодятся дикари. Падение летающего корабля - событие уникальное, и наверняка отпечаталось в местном фольклоре, в этом Фохт был абсолютно уверен и по этому поводу не беспокоился. Его внимание занимала проблема иная, посерьёзнее.
  
  Шквал ушёл, мгла рассеялась. Увы, наблюдатели не обнаружили поблизости ни намёка на другие корабли эскадры. Они остались где-то там, за серым маревом, скрывающим северную сторону горизонта.
  
  Наверное, менее опытные капитаны прозевали момент поворота на юг и продолжают идти в открытый океан прочь от Благословенной Земли. Когда обзор улучшится, они поймут свою ошибку, но к тому времени их отнесёт миль на сорок.
  
  Корабли эскадры непременно вернутся, их надо просто подождать. Ненадёжные карты говорят, что рядом имеются неплохие бухты, где можно бросить якоря да набрать пресной воды. А там, глядишь, и 'потеряшки' найдутся.
  
  Не могут не найтись.
  
  Своих моряков Мирамиро учили на совесть, да и здешние воды уж совсем незнакомыми не назвать. Хаживали ранее и сюда, и даже дальше на восток, к Северному и Южному континентам. Там процветают свои, заморские, кланы. Парусники заморцев ничуть не уступают кораблям Запада. Их эфе считают восточное побережье Благословенной Земли своими охотничьими угодьями, а местных рыбаков и кочевников с их стадами - законной добычей. С понятным неодобрением эти вожди встречают любых чужаков, намеренно или по случаю забредших сюда, и выражают неудовольствие очевидным способом - стрельбой по нарушителям из пушек и мушкетов. Стреляют весьма зло и точно. Многие моряки Запада не вернулись домой после "тёплых" встреч с теми, кто мнил себя хозяевами Востока.
  
  Были и те, кто возвращались с трофеями, пленными и сведениями о богатствах здешних земель. Успехи путешественников позволили организовать экспедицию Фохта, но сведения о природе и политическом устройстве восточных земель ценны по-прежнему. Их стоит собирать при любой возможности. Раз нужно ждать 'Атаку' и 'Крепость', почему бы не провести это время с пользой?!
  
  - Идём к берегу, - Фохт с оптимизмом глянул на синее небо над головой, пробежался взглядом по засыпающему морю и чёткой линии горизонта на востоке и юге, - ищем удобную бухту, чтобы якорям было за что зацепиться, да пресной воды вдоволь. Ждём 'потеряшек'.
  
  - Принято к исполнению, эфе, - сдержанно поклонился Ррайфо и поспешил выйти из рубки под слегка насмешливым взглядом штурмана-небесника.
  
  Промашку экипажей двух других кораблей он воспринял как личную. Что бы ни случилось, флагманский капитан отвечает за всё. Неудачи дурных ведомых бросают на него тень, зато удачи становятся его заслугой. Нечего жаловаться на погоду, надо тщательнее воспитывать своих моряков. Что на 'Крепости', что на 'Атаке' есть свои небесники, но 'опытные' моряки наверняка не послушали 'сухопутных крыс', и поступили по-своему.
  
  ...Место для отдыха нашли быстро. К вечеру 'Вызов' уютно устроился в обширной бухте. Глубина восемь метров в сотне метров от берега и плотное песчаное дно обещали спокойную стоянку. Есть маленькая речушка, метров двадцать шириной от берега до берега. Она беззаботно вбегает в море, и Ррайфо, пользуясь остатком светлого времени, направил вверх по течению шлюпку с шестью матросами и четырьмя морскими пехотинцами под командованием смышлёного корабельного десятника Худи Мяфуо.
  
  Тот не подвёл. Невдалеке от моря десантники обнаружили два десятка домиков, вытащенные на берег сампаны и сети, развешенные на шестах для просушки. Рыбаки покинули деревню в спешке, едва заметили паруса 'Вызова'. Десятник Мяфуо повёл себя правильно: убогие хижины не обшаривал, сети не рвал, лодки не ломал. Уходя, оставил на видном месте скромные подарки - немного бус, пять маленьких зеркал, пару неплохих ножей и полтора десятка стальных наконечников для стрел.
  
  Извинения за беспокойство и знаки, всем очевидные. Бусы и зеркала: 'Хотим мира', сталь ножей и наконечников: 'С вами не воюем, вас не боимся!' И правда, зачем отдавать врагам то, что их потенциально усилит?
  
  От жителей деревни командор желал не торговли, а подробных сведений об окрестных землях и туземцах, их населяющих их. Полезно послушать сплетни, узнать о необычных событиях. С деревушки, где населения всего сотня, не больше, взять нечего. Продовольственного изобилия тут не наблюдается. Рыбы моряки и сами наловят, невелика проблема, а вот информацию... Информация бесценна.
  
  Поведение туземцев уже поведало о многом. Страх перед большими кораблями объясним - здесь, видимо, шалят восточные пираты.
  
  Нищая деревенька малопривлекательна для разбоя, тут нечего взять. Местные рыбаки к трудным гостям привыкли, прочные дома не строят. Богатого скарба не держат, только самое необходимое. Туземцам несложно быстро собрать невеликие ценности и вовремя сбежать вверх по реке. Где-то там, наверное, и поселение есть, и прочные дома отстроены. В обязательном порядке оставлены тайные наблюдатели. Смотреть за пришельцами, как те себя поведут, и делать выводы. Нужно лишь выждать, проявить терпение и продемонстрировать своё миролюбие. Мяфуо повёл себя правильно, так что Фохт искренне надеялся, что туземцы вернутся. Пусть не сразу, не все.
  
  Пока не пришли 'Атака' и 'Крепость', спешить некуда.
  
  Удобная корабельная стоянка - удачная находка. Бухта открыта к востоку, врасплох не застать, чужие паруса будут видны издалека. До берега идти несколько часов, и на подготовку встречи хватит времени даже ленивому.
  
  
  

3

  
  
  Сухогруз 'Одиссей' без всяких проблем добрался до Северодвинска, где благополучно причалил. Рядовой рейс не вызвал интереса у специалистов Народного Китая или Альянса. Первые точно знали, что погрузили на борт в Шанхае, вторые вполне доверяли грузовому манифесту42. Обычная перевозка по Северному маршруту, ничего настораживающего. Любопытство вызывало только само судно. И все эксперты единодушно удивлялись его внешнему виду. 'Одиссей' напоминал им скорее большую толстую сигару, нежели обычное судно. Форму сочли удачной именно для Ледовитого океана, однако забота о перевозимых грузах показалась чрезмерно завышенной, да и раздвижное укрытие над палубой значительно увеличило стоимость строительства. Для суровых климатических условий, где контейнеры зачастую подвержены разрушающим воздействиям атмосферных осадков и перепадам температур, подобное решение казалось разумным, а вот для прочих мест... хм.
  
  Китайские инженеры облазили 'Одиссей' с носа до кормы, от клотика до киля. Собранные данные моментально ушли - за звонкую монету, разумеется, - к их коллегам из Альянса. На Западе забеспокоились, что могут потерять клиентов.
  
  Идея с укрытием от непогоды выглядела интересно и перспективно. Однако строгая калькуляция расходов на строительство и эксплуатацию судов этого класса сразу её похоронила. Слишком дорогими выходили подобные суда, а выигрыш - мизерным. Специалисты сочли проект нелепым.
  
  Русские уже удивляли мир Царь-пушкой, что не стреляет, и Царь-колоколом, что не звонит. Теперь они построили царь-грузовоз. Да, по морю он ходит, и весьма уверенно, но какой ценой!!
  
  Судно длиной в полкилометра, шириной в девяносто метров, с осадкой по полярной марке43 в двенадцать метров не сможет зайти в большинство коммерческих портов. Его не пустят дальше внешнего рейда, манёвры русского грузового монстра помешали бы остальным судам.
  
  А вот на Русском Севере или для перевозок в Антарктиду такое чудо в самый раз. Оно одним рейсом доставит уйму всего полезного и в Порт-Певек, и в Дудинку, и в Северодвинск, и в Мурманск, вот только на скорости двадцать пять узлов тормозной путь 'Одиссея' превышает пять миль, а диаметр циркуляции - две. Дедвейт44 пятьсот килотонн, как-никак. Весь мир давно перешёл на 'малые' суда, длиной в сотню-полторы метров и грузоподъёмностью до двадцати-тридцати килотонн, они экономичнее. Подобных монстров страны Альянса не строили уже лет сто, с тех пор, как разобрали последний, четырёхсотметровый 'Шанхай'45. В России эту истину, видимо, до сих пор не осознали. Поэтому построили своё несуразно большое чудище. По данным разведки Альянса, сейчас готовятся к спуску на воду ещё как минимум трёх судов того же класса.
  
  Пусть китайцы ищут скрытый смысл и гадают, зачем соседям нужен этакий монстр, в Альянсе давно во всём разобрались. Там теперь весело хихикают и над простаками-русскими и тугодумами-азиатами.
  
  Они бы рыдали, если бы знали... да! Проект 'Одиссей' был крайне затратной мистификацией.
  
  Колоссальной по стоимости операцией прикрытия.
  
  Официально, в эллингах 'Двинской верфи'46 под насмешки западных партнёров собирали ещё три 'Вилюя'. На самом же деле, по секретному приказу предыдущего президента России Марьина там строили корветы для ближнего космоса. Внутрисистемные корабли должны были обладать превосходящей огневой мощью, чтобы сражаться и побеждать рейдеры и фрегаты незваных гостей, киборгов ли, бесов ли. Их собирали в спешке, в строжайшей тайне, причём применяли неизвестные ранее технологии, будто бы добытые командой покойного Марьина где-то на Марсе.
  
  Среди тех, кто знал об инопланетянах, упорно ходили слухи, что у президента Марьина был контакт с представителями иных чужаков, враждебных и рогатым, и их соперникам-строителям. Григорий Александрович полностью использовал представившийся шанс и получил от них новые технологии. Слухи слухами, но правду об этом прорыве знает лишь ученица и наследница 'Великого чукчи' Елена Шанина. Та осторожные вопросы игнорирует и только загадочно улыбается. Мокшанка, блондинка - что с неё взять?! Намёков не понимает, увы.
  
  А любопытных много - особенно тех, чей интерес оплачивают 'партнёры' России с Запада и Востока. Особо наглыми или чрезмерно настойчивыми уже занимается Служба государственной безопасности47.
  
  Строжайшие меры по сохранению секретности лишь разжигали чужое любопытство. Мировая общественность жаждала, требовала признаний. Её озабоченность президент Шанина игнорировала, слухи да догадки всяких там конспирологов не комментировала, а аккуратные запросы дипломатов категорически не понимала. Увы, законные интересы цивилизованных партнёров России оставались для неё пустым звуком. Дикарка, однако...
  
  А Елена Алексеевна, стиснув зубы, упрямо держала на лице непроницаемую маску. Молчала, прикидывалась дурой, изображала непонимание. Тянула время.
  
  Слишком многое нынче стоит на кону.
  
  Если незваные гости пронюхают об истинной цели проекта 'Одиссей', они немедля нападут. Нельзя допустить утечки реальной информации.
  
  Верхушка Альянса с потрохами куплена рогатыми.
  
  Народный Китай заигрывает со строителями.
  
  Никому нельзя доверять.
  
  Когда корабли выйдут в космос, настанет время говорить с чужаками на равных.
  
  Появление трёх корветов ВКС РФ48 в корне изменит положение дел на Земле и в Солнечной системе. По сравнению с 'Предестинацией', 'Провиденцией' и 'Принципиумом' все предыдущие опыты человечества в области космического строительства выглядят неумелыми шагами ребёнка. Кораблики, может быть, пока сырые, да и экипажам неоткуда набраться опыта. Опыт придёт, схемы, оставленные Марьиным, доработаем, и 'гостей' прогоним.
  
  Как Одиссей изгнал женихов Пенелопы, ага.
  
  Единственное проблема строящихся корветов ВКС - отсутствие малых кораблей поддержки, челноков и ботов. Теперь, с приходом 'Одиссея' к причалам Двинской верфи, появились действующие образцы чужой техники. Только их и не хватало инженерам-судостроителям и учёным, чтобы разобраться с записями Григория Александровича.
  
  Теперь дело пойдёт гораздо быстрее.
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
===========================================================
  
  
  

ПРИМЕЧАНИЯ

  
  
  
  
  1Кагыргын - чукотское название города Анадырь.
  
  2Центр имени космонавта Леонова при Министерстве обороны РФ создан в 2101 году. Занимается проектированием оборудования для исследования космоса, изучением артефактов с других планет и формированием научно-исследовательских программ.
  
  3Дейтерид лития-шесть имеет формулу 6Li2D. Ядро атома дейтерия (2D, он же 2H), изотопа водорода 1H, состоит из протона и нейтрона; литий (Li) - третий элемент таблицы Менделеева, имеет два стабильных изотопа (6Li и 7Li). Сейчас дейтерид лития-шесть и гидрид лития-семь считаются перспективными видами термоядерного топлива.
  
  4Коши (кош, коша) - гуманоидная раса долгоживущих разумных существ, плотоядные млекопитающие со склонностью к всеядности. Некоторые представители расы обладают магией - способностью по своей воле немного менять реальность. Комфортно чувствуют себя при температурах от +25оС до +40оС, страдают от холода и жары, уязвимы к ядам и токсинам, обладают великолепным вестибулярным аппаратом, отличным слухом, зрением, обонянием, хорошо ориентируются в пространстве. Нижний уровень социальной организации - прайд. Он состоит из хати (мужа), айю (жены) и фэа (второй жены). Прайды объединяются в кланы, их всегда возглавляет кош с магическими способностями. В галактике Перья Феникса кланы объединены в Конфедерацию кланов Айкати. Основной язык - коош.
  
  5Курс 'Основ безопасной жизни' ОБЖ преподаётся юным кошам, позднее по нему обязательно устраивают экзамен.
  
  6Глайдер - лёгкий АКА (аэрокосмический аппарат), способный к особой разновидности аэродинамического полёта ('скольжению') в атмосфере от приземного слоя вплоть до Сферы Кармана. Назначение - внезапная атака объектов противника как на орбите, так и на поверхности планеты, разведка.
  
  7Бесы, они же рогатые - гуманоидная раса долгоживущих разумных существ, плотоядные млекопитающие, имеют склонность к всеядности. Все представители расы способны своей волей менять реальность (магия, чаще огня, реже земли). Комфортно чувствуют себя при температурах от +30оС до +45оС, устойчивы к ядам и токсинам. Социальная организация - альянсы схул, нескольких семей, объединённых родством и общими целями. Общая численность бесов в галактике Млечный Путь - не менее 100 миллиардов особей, основной язык - игош (то есть, 'Высокая' - в смысле, древняя - Речь).
  
  8Абеэмки - автономные боевые машины (АБМ). Роботы, предназначенные для ведения боевых действий без прямого контроля со стороны разумных существ. Способны самостоятельно решать широкий спектр боевых задач.
  
  9Леталки - летательные аппараты тяжелее воздуха, предназначенные для движения над грунтом. Максимальная высота подъёма 150 - 200 м. В леталках используют устройства локального управления гравитацией (антигравы). Древние экземпляры, ховеры, парили на воздушной подушке и широко использовали "эффект экрана" - увеличения подъёмной силы при движении вплотную к поверхности воды или суши.
  
  10Киборги, они же строители, машинки, чушки - гуманоидная раса долгоживущих разумных существ (изначально всеядных млекопитающих), родственные людям.
  
  11ПКО - противокосмическая оборона. Боевой комплекс, размещённый на поверхности планеты и предназначенный для атаки объектов на её орбите.
  
  12Рейдер - вооружённый корабль с большой автономностью. Назначение - дальняя разведка, нанесение внезапных ударов по противнику, атака гражданских пассажирских и транспортных судов.
  
  13Боты - лёгкие АКА (аэрокосмические аппараты). Назначение - активные манёвры, ведения боя в атмосфере и на орбите планеты, высадка и эвакуация малых групп десанта. Как правило, вооружены, бронированы, обладают плохой аэродинамикой. Для манёвров, в том числе взлёта и посадки, используют антигравы.
  
  14Челноки - лёгкие АКА (аэрокосмические аппараты). Назначение - перевозка грузов с орбиты на поверхность планеты и обратно. Как правило, обладают плохой аэродинамикой. Для манёвров, в том числе взлёта и посадки, используют антигравы.
  
  15'Кремлёвка' - Центр имени Евгения Боткина, в прошлом Центральная клиническая больница (ЦКБ) Управления делами Президента РФ. Основана в 1957 году. Расположена в Москве, имеет филиалы в Сочи и в Санкт-Петербурге.
  
  16Барлог - высший бес, мастер магии, по возрасту перешагнувший тысячелетний рубеж.
  
  17По абсолютной шкале температур 315о соответствуют 42оЦельсия.
  
  18Я использую в книге знакомые читателю названия всяческих мер длины (дюймы, футы, метр, километр, мили, световые секунды и так далее), времени (секунда, час, сутки), массы (фунты, килограммы, тонны). Сюда же входят и единицы мощности и прочие производные. Прошу учитывать, что числовое значение меры может не совпадать с тем, что используют люди. На Катико и лошади другие, и население, и размер планеты не тот.
  
  19Военные пароходы экспедиции командора Фохта - небольшие боевые корабли с водоизмещением 550 т. Движители: 2 мачты с косыми парусами (шхуна), 1 винт. Нефтяная паровая машина мощностью 500 л.с. Корпус композитный, стальной набор, деревянная обшивка, габариты 45 х 7 м. Осадка в полном грузе 3,2 м. Скорость: 8 узлов под парами, 12 под парусами. Вооружение: 4 стальных казнозарядных орудия Мирамиро М1 калибра 10 см. Экипаж - 60 и ещё 40 - морпехи.
  
  20ССО РФ - служба специальных операций Российской Федерации. Самостоятельный род войск, предназначенный для проведения силовых операций по всему Земному шару, вне Земли на твёрдых телах Солнечной системы и в космосе.
  
  21СБР ОКА - силы быстрого реагирования Объединённого командования Альянса. Особые воинские подразделения, созданные на основе морской пехоты США и выполняющие задачи, сходные с ССО РФ.
  
  22СВР МО РФ - служба внешней разведки, специальная служба Министерства обороны РФ. Её задача - сбор по всему миру и в космосе критически важной для безопасности России информации всеми доступными средствами.
  
  23НОАК - Народно-освободительная армия Китая. Вооружённые силы Китайской народной республики.
  
  24ЭМИ граната - граната, создающая при инициации мощный ненаправленный электромагнитный импульс, повреждающий технику и живую силу в радиусе до 15 м от места взрыва.
  
  25Микроволновая пушка - полевое оружие, использующее для поражения техники и живой силы электромагнитное излучение с частотой более 50 ГГц. Дистанция выстрела невелика - до 100 м на планете земного типа.
  
  26Скорчер - энергетическое оружие, использующее для поражения техники и живой силы сверхмощный электромагнитный импульс. Дистанция стрельбы в условиях планеты земного типа - до 100 м.
  
  26Об "окне выбора персонажа" и прочих игровых элементах в мире Катико читайте в прологе книги 'Цивилизация, однако!'
  
  27Леталка класса 'Шоэ' ('Ветер', коош) - аппарат, внешне похожий на кирпич со стёсанными углами размером 14,5 х 2,4 х 1,8 м. Максимальная грузоподъёмность 20 т (на высоту 100 м). Скорость до 35 м/с (126 км/час), потолок - 150 м. Разработка клана Серебряное Ожерелье. Выпускается в 2-х модификациях, транспортной и боевой.
  
  28Футон - японский хлопчатобумажный матрас для сна, расстилаемый на полу. На день его убирают в шкаф или сундук.
  
  29Соэми - крупная морская рыба с красным мясом. Внешне похожа на земного тунца. Вкус её мяса особо ценится кошами, считается у них деликатесом.
  
  30Вукр - плотоядное животное, похожее на кабана, массой до 700 кг. Обитает в лесах и полях Серебряного Ожерелья.
  
  31Шаланда - небольшое (до 30 т) плоскодонное парусно-гребное судно без трюма, промысловое или грузовое, речное или каботажное, обычно с заострёнными оконечностями (нос, корма).
  
  32Эфе (торг.) - вежливое обращение к вождю, военачальнику или лидеру у аборигенов Катико.
  
  33Отэ (торг.) - титул, вежливое обращение к самовластному владыке у аборигенов Катико.
  
  34Сампан - дощатое плоскодонное парусно-гребное судно без трюма длинной до 12 м, шириной в 2,5 - 3 м, грузоподъёмностью до 30 т. Часто оборудовано навесом от солнца. Корма обычно транцевая, нос прямой, нависающий на водой.
  
  35Лемминг, пеструшка - мелкий (до 20 см длины и 130 г массы) короткохвостый грызун, обитающий в тундре. Окраска спины рыжевато-серая или бурая, от носа по хребту обычно идёт чёрная полоска. Брюхо белёсое, светлых тонов.
  
  36Узел - мера скорости судна, морская миля в час. морская миля определялась как длина дуги меридиана на поверхности планеты размером в одну угловую минуту. Перемещение на одну морскую милю вдоль меридиана соответствует изменению судна на одну минуту. Для планеты Катико одна минута меридиана соответствует примерно 2,05 км вблизи полюсов и 2,02 км по экватору. Размер морской мили для Катико - 2,034 км.
  
  37Шквал - внезапное резкое усиления ветра (на 8 - 10 м/с) за время до 20 с. Шквал длится от минут до пары часов, а скорость ветра, бывает, достигает 30 м/с (108 км/час).
  
  38Кабельтов - мера дистанции на море, одна десятая морской мили (см. сноску 36).
  
  39Такелаж - общее название всех снастей на судне или отдельной мачте.
  
  40Рея (рей) - подвижной поперечный брус для подвязывания парусов и подачи сигналов, подвешенный за середину к мачте или стеньге (вертикальный брусу, дополняющему мачту в высоту) судна.
  
  41Штормовые паруса отличаются от обычных, маневровых (лавировочных), меньшими размерами и повышенной прочностью.
  
  42Грузовой манифест - сводный коммерческий документ с перечислением всех грузов, находящихся на борту судна, и их получателей.
  
  43Полярная марка - отметка на шкале марок углубления, наносимая на корпус судна и отражающая его максимальную осадку для плаванья по полярным морям.
  
  44Дедвейт- величина, равная сумме масс переменных грузов судна в тоннах, включая пассажиров, экипаж и все расходные массы. Грузоподъёмность учитывает только массу полезных грузов.
  
  45Крупное грузовое судно, по своим характеристикам подобно контейнеровозами начала XXI века класса 'Альхесирас'.
  
  46'Двинская верфь' в конце ХХI века объединила в единое предприятие СРЗ 'Звёздочку' и СРЗ 'Севмаш'.
  
  47Служба государственной безопасности (СГБ РФ) - специальная служба при президенте России. Её задача - обеспечение безопасности страны от внутренних и внешних врагов как внутри границ страны, так и за её пределами.
  
  48ВКС РФ - военно-космические силы Российской Федерации. Самостоятельный род войск, предназначенный для ведения боевых действий по всему Земному шару, вне Земли на твёрдых телах Солнечной системы и в космосе.
  
  
  
  

Популярное на LitNet.com К.Юраш "Процент человечности"(Антиутопия) Д.Сугралинов "Дисгардиум 3. Чумной мор"(ЛитРПГ) А.Светлый "Сфера 5: Башня Видящих"(Уся (Wuxia)) М.Атаманов "Искажающие реальность"(Боевая фантастика) В.Коломеец "Колонизация"(Боевик) Т.Ильясов "Знамение. Начало"(Постапокалипсис) А.Субботина "Проклятие для Обреченного"(Любовное фэнтези) О.Миронова "Межгалактическая любовь"(Постапокалипсис) Л.Джонсон "Колдунья"(Боевое фэнтези) В.Кей "У Безумия тоже есть цвет "(Научная фантастика)
Связаться с программистом сайта.

НОВЫЕ КНИГИ АВТОРОВ СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Сирена иной реальности", И.Мартин "Твой последний шазам", С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"