Энвэ Мартин: другие произведения.

Хакер. Чужие игрушки

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Уровень Шума. Youtube-интервью
Peклaмa
  • Аннотация:
    Продолжение книги "Хакер. Сломанные игрушки".
    ЧЕРНОВИК! Критика и "тапки" (если по делу) приветствуются.
    ВЫКЛАДКА НАЧАТА 01.07.2020,
    Версия текста 28.09.2020.

Благодарю за критику и отзывы, если они в теме и по делу, а также за помощь в вычитке и правке текста.
  
  
  
  
  
  

ХАКЕР. ЧУЖИЕ ИГРУШКИ

  
  
  
  
  

ПРЕДЫСТОРИЯ. СЛОМАННЫЕ ИГРУШКИ

  
  
  
  
  В далёком будущем Центральные Миры1, рыхлое объединение множества человеческих государств, охватывающее тысячи планет, колонизируют своё пограничье - Периферию2...
  
  Случайный сбой навигационной системы выбросил торговое судно у планеты с неизвестной цивилизацией. Она показалась купцу весьма перспективной для нелегального бартера. Однако при возвращении из дикого пространства на Периферию торговца перехватили пираты3. Узнав о богатой "ничейной" планете, они собирают эскадру из четырёх рейдеров4 и организуют налёт. У их жертв не было ни флота, ни армии, и пираты без особых усилий набили трюмы ценными трофеями...
  
  Власти считают Тараша Окинори, гражданина планеты Фелла5, преступником только потому, что он обладает талантом "хакера". Такие, как он, способны напрямую подключаться к любым интеллектуальным устройствам и корректировать их работу, искажая или подменяя информационные потоки. Все феллийцы - маги6, и талант хакера - лишь один из возможных. Беда в том, что способности Тараша и его товарищей представляют угрозу власти и потому должны быть нейтрализованы.
  
  На момент нападения пиратов Тараш прятался от правоохранителей и сумел уцелеть. Он скрытно пробрался на один из рейдеров. Применив свой магический талант, хакер захватил корабль и не дал налётчикам нанести по планете массированный термоядерный удар. Пользуясь безвластием и общей растерянностью сородичей, Тараш вместе с единомышленниками захватил власть на планете и провозгласил себя автархом. Самовластным правителем.
  
  Мобилизовав население Феллы, Тараш подготовил удар возмездия, захватил и уничтожил пиратскую базу, а затем с триумфом и многочисленными трофеями возвратился на родную планету. Пропажа отдалённого форпоста вызвала переполох в Центральных Мирах и поставила два крупнейших государства, Демократический Альянс7 и Лигу Человечества8, на грань войны друг с другом.
  
  Исчезновение форпоста обеспокоило сверхрасу предтеч. Это они создали жизнь в Галактике и теперь наблюдают за ней в рамках эксперимента по поиску путей дальнейшего развития собственной цивилизации, получившего название "Великая Игра". Все разумные обитатели Галактики, так или иначе, "игрушки" предтеч. Их задача - сбор и передача информации для своих хозяев.
  
  Ради быстрого развития "игрушек" создана крайне агрессивная конкурентная среда. Непосредственные участники Великой Игры, Игроки, - их именуют "Пределами", - стравливают подопечных между собой, ставят их на грань гибели и заставляют бороться за выживание, стимулируя их быстрое развитие.
  
  Соперничество между Игроками происходит по чётко установленным правилам. За их исполнением следят Наблюдатели ("Сияющие") и Контролёры ("Светлейшие") из команды Вопрошающего Всех, автора и организатора эксперимента. Необъяснимая пропажа форпоста поставила одного из Игроков в неприятное положение. Проверив логи событий, он подал жалобу на сбой Игры своему Наблюдателю. Тот, детально рассмотрев ситуацию, обнаружил на краю игрового поля "дикую" цивилизацию.
  
  Именно её представители уничтожили форпост.
  
  Все результаты расследования Наблюдатель передал своему Контролёру, и тот направил в звёздную систему, заселённую "дикарями", робота класса "Скаут" с заданием выполоть "сорную" цивилизацию так, чтобы никаких следов от неё не осталось...
  
  Сами феллийцы давно забыли, что их предков создал Вопрошающий Всех как помощников для работы на Игровом Поле9 и как прообраз игровых рас, участвующих в эксперименте предтеч. Однако в их мифах сохранилось предание о тяжкой неволе у некоего могущественного существа.
  
  Чипы, встроенные в мозг, держали их в повиновении. Самые первые хакеры, Соле и Фелла, ценой своих жизней взломали защиту подчиняющих имплантов и освободили сородичей из рабства. Они же помогли им сбежать через одноразовый портал на край Галактики за пределы Игрового Поля, в звёздную систему Соле на планету Фелла.
  
  На самом же деле после окончания строительства Игрового Поля всякая нужда в помощниках отпала, и по договорённости между предтечами отслуживших своё работников надлежало уничтожить.
  
  Вопрошающий Всех не пожелал терять столь удобный инструмент. Он подсказал Соле и Фелле, как сломать контролирующий имплант, создал портал в искусственную звёздную систему и переселил туда помощников, отслуживших своё. Страх перед Хозяином и остальными предтечами заставил первых феллийцев отказаться от изучения пространства за пределами системы Соле, а у последующих поколений выработалось мнение, что это просто невозможно.
  
  Эту точку зрения всячески поддерживал и развивал старейший и самый уважаемый житель Феллы, Этаи Моата. По заданию Вопрошающего Всех он контролировал Феллу и наблюдал за её развитием, аккуратно направляя любопытство "сородичей" подальше от изучения космоса.
  
  Нападение пиратов, смена власти на Фелле и ответный удар Тараша разрушили планы Вопрошающего Всех в отношении феллийцев и заставили раскрыться агента предтеч. Так Тараш узнал, что феллийцы - тоже игрушки.
  
  Сломанные игрушки.
  
  Безграничное могущество предтеч не позволяло феллийцам надеяться на свободу, принуждало к смирению и послушанию Вопрошающему Всех и его агенту. Любое появление бывших помощников на Игровом Поле неизбежно вело к их тотальному уничтожению.
  
  Помогла разрозненность предтеч. Они крайне ревниво смотрят на ограничение своей власти. Тот, кто послал Скаута, был в своём праве, этого достаточно. Вот Тараш и использовал Скаута, чтобы взломать "библиотеку" Игрового Поля и подделать ряд записей.
  
  Он обозначил родной мир как уничтоженный. Теперь библиотека указывает на космическую пустоту, но и Тарашу нельзя возвращаться домой, чтобы не выдать тайну Феллы. Ныне его небольшая эскадра направляется за край Игрового Поля, чтобы основать колонию и подождать, пока на Фелле изучат трофейный портал предтеч и создадут собственный аналог...
  
  
  
  
  

ПРЕЛЮДИЯ

  
  
  

1

  
  
  Контр-адмирал Флота Лиги Человечества Марсель Шиффер по прозвищу 'Злыдень' с затаённой радостью смотрел в тактический экран. Погоня, наконец-то, закончена, а вместе с ней и этот до чёртиков надоевший вояж. Полтора месяца в патруле - никаких развлечений! Ни один даже самый безумный корсар думать не посмел о противодействии лигийской эскадре. Бандиты только порскали в стороны и забивались по щелям, едва в их звёздной системе всплывали корабли под командованием Злыдня, и по первому требованию дружно задирали лапки кверху, изображая законопослушных граждан. Пфф!
  
  Но тут ничего не поделать, давно прошли времена непуганых разбойников, да и сильная эскадра, невиданная в этих забытых богом местах, не вызывает желания сопротивляться. А ещё сказывается грозная репутация 'Злыдня'. Упаси Бездна встретить его на пути!
  
  В начале карьеры молодой корвет-капитан10 стал свидетелем нападения трёх рейдеров на одинокого торговца. Он не только защитил жертву, сходу расправившись с одним из каперов, но и оказал всю необходимую помощь, а затем бросился в погоню за двумя другими налётчиками. Второго он догнал после прыжка в следующей звёздной системе, точно рассчитав курс рейдера. Не обращая внимания на мольбы пирата, Шиффер его безжалостно уничтожил. Третий успел-таки спрятаться на форпосте, но Марсель Шиффер агрессивными уговорами добился выдачи пиратов, вынудил их оплатить ущерб пострадавшему торговцу, а после доставил в Лигу, где своими показаниями добился для них максимально сурового приговора. 'Злыдень!' - обозвали его Славные Ребята и по своему обычаю объявили кровную месть. Наивные! Сначала полный капитан, затем флит-капитан и контр-адмирал всякий раз подтверждал своё прозвище, умело выскальзывая из засад, цепко преследуя врагов и уничтожая встретившиеся корабли Консулата и их экипажи. Угрозы обозлённых пиратов вызывали у Злыдня лишь смех и желание поквитаться не на словах, а на деле.
  
  Так и ныне, едва огромная по меркам Периферии - четыре фрегата11, шесть корветов12 - эскадра появлялась в очередной системе, чиновники дружно вставали в позу 'чего изволите?' и наперебой спешили быть полезными патрулю Лиги Человечества.
  
  Всё шло так, как и было задумано чинами Адмиралтейства. В последние месяцы поразительно нагло себя ведёт Альянс, да и остальные 'партнёры' подумывают, не попробовать ли чересчур богатого соседа 'на зубок'?! Ни Орден13, ни Союз14, ни Авалон15 ныне не желают выполнять распоряжения Старушки-Земли, предпочитая жить своим умом. Неспешная прогулка эскадры мощных кораблей по Периферии с открытой демонстрацией флага напомнит всем миньонам, что лигийцев не стоит задевать. Ибо 'кто к нам с чем за чем, тот от того и того'16!
  
  Месяц нудного вояжа принёс результат. На очередном форпосте запуганный присутствием Злыдня пират - увы, принадлежность этого мерзавца к Славным Ребятам доказать не удалось! - проговорился о большом конвое с контрабандой из Центральных Миров, и Марсель заинтересовался. К этому времени контр-адмирал уже лез на стенку от тоски, заставляя жутко нервничать своего флагманского офицера, фрегат-капитана Мишеля Дассо. Раздражённое начальство, особенно такое, как Злыдень, - это опасность пострашнее пиратских армад и орудий форпостов! Так что старшие офицеры эскадры дружно решили, что ловля контрабандистов - отличное развлечение, а для экипажей неплохая практика.
  
  Эскадра с воодушевлением кинулась в погоню. Две недели, о боже, целых две недели лигийцы шли по пятам конвоя, пока не смогли надёжно предугадать очередной прыжок бесшабашных изгоев. Они опередили противника и успели занять самую выгодную позицию для атаки.
  
  - Гражданин фрегат-капитан! - вскочила оператор систем наблюдения, коротко стриженая брюнетка, пугливо косясь взглядом на грозного контр-адмирала.
  
  Для экипажа фрегата 'Олжери' за время совместных походов репутация Злыдня изрядно выправилась, изменившись от 'стихийного бедствия' до 'дедушки с трудным характером'.
  
  'Как чёртик из табакерки! - усмехнулся Злыдень, пряча лицо за тактическим экраном. Смущать дочку давнего приятеля и учителя, адмирала Дарлана, он не хотел. - Дурацкий Регламент! Ситуационный рапорт давно следует отменить, всё и так отлично видно!'
  
  - Что у тебя, Энжель? - поморщился Дассо.
  
  - Конвой с контрабандой только что полностью вошёл в систему, гра17 фрегат-капитан!
  
  - Благодарю, - Дассо улыбнулся краешком губ: неужели нудный вояж наконец-то окончен? - Продолжайте наблюдение, второй лейтенант.
  
  - Гражданин контр-адмирал?
  
  В ответ Злыдень небрежно махнул рукой: 'Мол, не отвлекай, девочка! Мы думаем!' Смутившись, второй лейтенант тихонько села на место и уткнулась в экран.
  
  - Кажется, Мишель, охрана конвоя нас не видит...
  
  Охрана, хех! Три устаревших сторожевика разных классов, втридорога приобретённые у пиратов. Любому корвету - а их в его эскадре шесть - трудов на один залп. Ладно, может быть два или три, но не больше. Правда, стоимость потраченных при этом ракет намного превысит цену жалких лоханок!
  
  - У изгоев плохое оборудование, Марсель, - хмыкнул фрегат-капитан, - они и в упор нас не разглядят! Разве что в иллюминаторы высунутся!
  
  Шиффер дежурно усмехнулся старой шутке: на боевых кораблях иллюминаторов не бывает. Впрочем, на этих древних корытах они, возможно, есть, но морду-то в космос не высунешь! Взгляд привычно пробежал по опознавательным значкам. Это они!
  
  За всю свою карьеру Марсель ни разу не сталкивался с изгоями, бог миловал. Эти абсолютно неуправляемые представители человеческой расы лет пятьсот назад отказались жить вместе с цивилизованными народами Центральных Миров. Посчитав, что жёсткой конкуренции они не выдержат, изгои ушли далеко за пределы Периферии. 'Скатертью дорожка!' - обрадовались все остальные и прекратили с ними всякую торговлю.
  
  
  

2

  
  
  'Пусть сдохнут в своём варварстве, да быстрее!' - вот типичный настрой обывателей Центральных Миров в отношении изгоев, существующий больше четырёх столетий. Слишком сильную травму нанёс этот раскол цивилизованному человечеству, ведь только объединившись, люди смогли выйти к звёздам. Если для этого пришлось пожертвовать такой ерундой, как национальное самосознание, так и слава богу!
  
  Центральные Миры - истинная цитадель свободы, и думающий человек всегда может найти себе место по душе. Хочешь в монархию или в теократию - пожалуйста! Нравится либеральная демократия - ради бога! Желаешь жить при социализме? Изволь. Есть всё, что душа пожелает. Только прими и соблюдай правила общежития, разработанные мудрейшими, и принятые всеми цивилизованными людьми. Будь как все.
  
  Только вот быть, как все, некоторые не захотели.
  
  Да что там некоторые, единую семью человечества покинули целые нации! Самая главная язва - это Великий Предел народа хань18. Эксперты уверены, что именно это государство мешает окончательному объединению всего человечества. Ханьские торговцы ловко обходят все запреты, а шпионы воруют технологии у Центральных Миров, продавая свою добычу остальным изгоям. Так современные технологии, пусть с опозданием, пусть втридорога, проникают и в захолустье вопреки всем усилиям цивилизованного человечества. Оставшись в одиночестве, что Чосен19, что Новая Русь20 и десяти лет не выстоят. Их неизбежно сметут корсары, торговые барьеры, всякие запреты и санкции. По крайней мере, в этом уверены все эксперты Лиги, Альянса, Авалона.
  
  Честно говоря, Предел занимает очень удобную позицию. Контролируя одиннадцать звёздных систем, расположенных между Периферией и Землями Изгоев, он сквозь пальцы смотрит на контрабандные маршруты, идущие через его пространство, собирая с торговцев малую мзду. И с ханьцами приходится осторожничать: они если и уступают по силе Лиге, то ненамного, и там кораблям Центральных Миров настолько не рады, что всегда готовы разобрать на запчасти залпами ракет и орудий.
  
  Да и своих торговцев, постоянно снующих туда-сюда по Периферии, они надёжно охраняют, не жалея для этого ни сил, ни средств. А вот к другим изгоям Предел относится как к конкурентам. Нет, не нападает, но и никого бесплатно защищать не торопится. Заплатят - получат охрану. Нет - сами виноваты. Эксперты полагают, что политика ханьцев направлена на неспешную интеграцию остальных изгоев и мирное расширение Великого Предела, и потому они держат своих коллег на голодном технологическом пайке. Чем им хуже, тем лучше ханьцам.
  
  Изгои тоже не пальцем деланные, всё понимают. Они худо-бедно пытаются объединяться хотя бы для того, чтобы провести свои 'особые' конвои в обход Великого Предела и защитить их от настырности Славных Ребят.
  
  Караван, за которым погналась эскадра Шиффера, тут не исключение. Два сторожевика21 и шесть транспортов класса 'каравелла22' несут знаки Государства Чосен, остальные лоханки, сторожевик и три транспорта - флаг Новой Руси. Все звездолёты старые, латанные-перелатанные, но по приборам видно, что за ними заботливо ухаживают. Возможно, именно поэтому конвой скорее похож на боевую эскадру, а не на торговый караван.
  
  Контр-адмирал полюбовался, как изгои втягиваются в приготовленную ловушку. Ну что, пора начинать?
  
  - Ну-ка, Мишель, соедини меня с их командиром!
  
  Дассо довольно осклабился, передавая команды. Каково это внезапно обнаружить в световой секунде перед собой готовый к бою фрегат Лиги? Забавно посмотреть на лица этих варваров, предателей Единого Человечества! Интересно, дикари сразу сдадутся, или посмеют напасть? Остальные корабли эскадры изгои пока не обнаружили, а один фрегат, каким бы мощным он ни был, не перехватит дюжину врагов. Наверное, дикари попытаются сбежать.
  
  - Флагман противника определён, связь установлена! - чётко отрапортовал вахтенный офицер, первый лейтенант Лаваль.
  
  Жорж, как и любой на борту 'Олжери', пребывал в радостном предвкушении. Нудный вояж закончен, да как! Девять 'жирных' транспортов с товаром - отличный приз, и моряков эскадры ждут солидные премиальные.
  
  Боя, скорее всего, не будет. Сколько ракет у них в залпе? Сотни полторы, не больше, да к тому же все старые. Только один 'Олжери' имеет семьдесят две пусковых установки с новейшими ракетами, а ведь в эскадре ещё три фрегата! И у корвета на восемь пусковых больше, чем у их сторожевика!! Не самоубийцы же эти изгои, чтобы при таком соотношении сил драться с эскадрой Лиги?!
  
  - Отлично! - ещё шире улыбнулся Мишель. - А ну-ка предъяви гражданину контр-адмиралу его коллегу... - Дассо покосился на Злыдня: не разозлился ли? Шутка-то неуклюжая. Как вообще можно сравнивать дикаря и адмирала Лиги? Хотя для того, чтобы сбросить лишнее волнение, в самый раз! - ...в отдельном окне.
  
  Шиффер в ответ на приятельскую подколку Дассо даже не улыбнулся, изучая своего оппонента.
  
  Типичный чина. Косоглазый, широкомордый, бритый налысо. По горло затянут в чёрный китель с золотыми погонами. Он столь же холодно смотрит в ответ. Офицер явно оценил, что фрегат перекрывает путь конвою, успел оценить его мощь, но не смотрит на мощный корабль как на серьёзное препятствие, совсем нет.
  
  Изгой будто примеряется к контр-адмиралу Лиги, как охотник - к опасной дичи. Например, к кабану. Так на Шиффера ещё никто и никогда не смотрел!
  
  Говорят, эти дикари до сих пор охотятся на диких животных чуть ли ни с копьями и арбалетами. Марсель едва удержал лицо, когда представил пронзающую его сердце острую холодную сталь. Боже, ну что за наваждение!
  
  - Я, адмирал Марсель Шиффер, - Злыдень старался говорить весомо и чётко, - уполномочен Адмиралтейством Лиги Человечества следить за порядком в этом секторе пространства и пресекать контрабанду. Имею сведенья, что конвой под вашим командованием везёт запрещённые товары. Приказываю всем вашим кораблям сбросить ускорение и приготовиться к досмотру. В случае неподчинения буду вынужден открыть огонь!
  
  
  

3

  
  
  В глазах изгоя промелькнула искра удивления, но дикарь ничуть не испугался. Ну да, он же видит только 'Олжери', остальные корабли эскадры пока не обнаружены.
  
  - Ты это серьёзно, адмирал? - командир варваров снисходительно усмехнулся. - Ты пришёл сюда, где законы Центральных Миров не имеют силы, и пытаешься угрожать, отдавать приказы, распоряжаться?! Мне кажется, адмирал, что ты сошёл с ума!
  
  Что ж, будь Шиффер на месте этого изгоя, он тоже вёл бы себя дерзко и нагло. Один фрегат не сможет задержать сразу все корабли каравана, а в бою он рискует получить серьёзные повреждения. Здесь, в сотнях световых лет от ближайших пунктов ремонта и снабжения, это практически приговор.
  
  - У тебя есть выбор! - Марсель добавил в голос стальных ноток, раньше это всегда помогало. Но варварский офицер даже глазом не моргнул, продолжая высокомерно изучать лицо лигийского адмирала. - Даю тридцать минут, потом я силой заставлю тебя подчиниться!
  
  Изгой пожал плечами и разорвал связь. Неужели и вправду этот дикарь не боится? Или здесь, в этом захолустье, неизвестна мощь Лиги? Нет, такого не может быть. Этот ублюдок наверняка регулярно водит конвои на Периферию и просто обязан знать истинный расклад сил в Центральных Мирах. Значит, варвар убеждён, что встретил одиночный фрегат и сможет с ним справиться. Глупец! Он же дал этому дикарю подсказку: адмиралы не командуют фрегатами. Марсель с удовольствием взглянет на его рожу через полчаса, когда караван окончательно втянется в ловушку и эскадра Лиги покажет себя во всей красе.
  
  Четыре мощных фрегата класса 'Олжери' надёжно охватят голову и тело конвоя классическим тетраэдром, хвост блокируют две пары быстроходных корветов класса 'Флореаль', а ещё одна пара страхует тылы эскадры и каравана. Мало ли, вдруг кто-то попытается удрать, или кто-то ещё всплывёт в этой системе...
  
  Четыреста пусковых установок готовы по команде закидать безумцев ракетами, восемьдесят тяжёлых корабельных бластеров вот-вот обрушат на варваров море раскалённой до звёздных температур плазмы. Но стрелять, скорее всего, не придётся. Шиффер полагал, что достаточно продемонстрировать готовые к бою корабли да флотилию из полутора сотен боевых ботов, и варвары сдадутся.
  
  Пираты на их месте так бы и поступили.
  
  Что жалкие дикари могут противопоставить невообразимой мощи лигийской эскадры? Залп сотни устаревших ракет, которые будут сбиты раньше, чем разгонятся до полной скорости? Несогласованный огонь дюжины орудий? Смешно, право слово.
  
  Какими бы бесстрашными ни были изгои, они не станут сражаться против столь превосходящего их противника. При таком соотношении сил сдаются даже до невозможного упёртые джапы. Тем более, что ничего особенно страшного изгоям не угрожает. Да, весь товар они потеряют, и все каравеллы тоже, но зато спасут жизни своих людей! Конечно, всем им придётся отработать по десятку лет на рудниках или на трудных производствах, ну хоть поживут в цивилизованных условиях, а не на помойке!
  
  Ведь изгои не станут стрелять? Они же не самоубийцы, правда? Шиффер желал бы знать ответы на эти вопросы раньше, чем истекут отведённые дикарям полчаса на размышление. Ему не хотелось убивать этих людей, они же не пираты. А наказание за грех контрабанды не такое уж и суровое: не прогулка в шлюз без скафандра, не удавка на шею, не конвертер, а всего лишь принудительные работы.
  
  Но если эти идиоты посмеют сопротивляться!..
  
  - Думаю, - фрегат-капитан Дассо продолжал ухмыляться, - что в любом случае ракетные атаки нам не понадобятся. Ограничимся защитой?
  
  Командиру корабля нужно постоянно помнить о стоимости расходных материалов, если он не хочет попасть под суд за растрату. Умение быстро оценить риск, пользу и вред для офицера Лиги ничуть не менее важно, чем тактическая грамотность.
  
  - Согласен! - расточительно тратить тяжёлые ракеты по тридцать тысяч мон каждая на эти корыта, хватит и лёгких, оборонительных, по полторы тысячи мон за штуку. - Всей эскадре - сигнал 'альфа'!
  
  Контр-адмирал бросил беглый взгляд на тактический экран, где жирные красные точки конвоя почти полностью втянулись в заготовленную ловушку, удовлетворённо кивнул командиру 'Олжери', откинулся на спинку кресла и закрыл глаза. Можно и расслабится. Теперь от адмирала ничего не зависит, с этого момента командиры кораблей будут действовать самостоятельно по заранее разработанному плану. 'Альфа' предполагает открытую демонстрацию силы, то есть сброс ботов, подавление сопротивления и высадку десантников на корабли дикарей. Есть и план 'бета' - массированная атака врага с последующим абордажем, и 'гамма' - свободный бой на уничтожение, и... но до остальных дело не дойдёт.
  
  - Всей эскадре подтвердить сигнал 'альфа', - распорядился Дассо.
  
  - Принято! - отрапортовал первый лейтенант Дарлан. - Сигнал 'альфа' оттранслирован... получение подтверждают фрегаты... корветы заслона...
  
  Задержка понятна: если дистанция до любого из фрегатов полторы световых секунды, не более, то до корветов замыкающего тетраэдра и обратно - секунд пять или шесть, а до арьергарда и того больше.
  
  - Зарядить барабаны шестидесяти пусковых, начиная с кормы, лёгкими ракетами, - в остальных установках Дассо решил на всякий случай оставить тяжёлые, - всем ботам приготовиться к старту.
  
  - Приказ флагмана принят к исполнению, передан эскадре... ответ фрегатов - есть, корветов заслона - есть... гра фрегат-капитан! Арьергард не ответил ни на первый, ни на второй сигнал!
  
  - Мердэ! - выругался Дассо. - Они что там, заснули?!
  
  Вот же они, корветы арьергарда, сканеры их отлично видят! Правда, значки этих кораблей мигают, показывая отсутствие связи. Поломка?
  
  Сразу у обоих? Сомнительно.
  
  Фрегат-капитан покосился на задремавшего адмирала и героически преодолел искушение его разбудить. Тут Злыдень ничем ему не поможет.
  
  - Продолжай вызывать их, Жорж...
  
  
  

4

  
  
  Отсутствие связи с двумя корветами арьергарда никак не могло повлиять на задуманную операцию. Досадный сбой, не более. План действий на кораблях имеется, и беглецов, если они будут, не выпустят и без всяких понуканий с флагмана. Дассо бросил взгляд на таймер. До окончания срока ультиматума - фрегат-капитан всегда предпочитал называть всё своими именами - осталось четыре минуты. Конвой, как показывал тактический экран, продолжал разгон так, будто бы и не получал никаких приказов от адмирала, будто бы не видел лигийского фрегата, перекрывающего путь.
  
  Мишель начал было опасаться, не собрался ли дикарь идти на таран? Разменять дряхлый сторожевик на новейший фрегат - достойное решение. Беспокойство командира 'Олжери' успокоил навигационный искин: даже если фрегат каким-то чудом остановится, корабли варваров всё равно пройдут мимо. В нескольких сотнях километров, то есть очень близко по масштабам космоса, но мимо. Поскольку тетраэдр, сформированный фрегатами, движется параллельным курсом с конвоем, хотя и чуть медленнее, таран не угрожает лигийским кораблям. На краткий миг Дассо даже восхитился наглостью изгоев.
  
  Так уверенно переть на более сильного врага может лишь варвар, убеждённый в своей мистической неуязвимости. Глупый дикарь не способен определить истинное соотношение сил. Их командир, наверное, просто не понимает, что даже в одиночку 'Олжери' легко уничтожит слабенькую охрану конвоя.
  
  - Ботам - минутная готовность!
  
  Лаваль оттранслировал приказ флагмана на все корабли и лишь пожал плечами на молчаливый вопрос командира. Связи с арьергардом по-прежнему нет.
  
  - Гражданин контр-адмирал...
  
  - Я всё слышал, Мишель, - Злыдень открыл глаза, окинув взглядом своих офицеров, - объявляй боевую тревогу и вели соединить меня с этим варваром, командиром конвоя.
  
  Бзз, бзз, бзз... Резкие звуки баззера23 в клочья разорвали сонный мир мостика, заставив встрепенуться всех без исключения. Боевая тревога - формальность. Все офицеры давно на своих постах, но космическое сражение - дело обычно долгое. Опытные командиры перед боем дают своим подчинённым отдохнуть прямо на рабочем месте, окончательно 'сжиться' с ним, и Дассо тут не исключение. Невозможно без потери внимания несколько часов кряду сидеть на одном месте и пялиться в многочисленные экраны. Кто-то обязательно отвлечётся, кто-то задремлет. Противный звук, похожий на скрежет механической пилы, режущей металл, моментально вывел личный состав корабля из дремотного состояния.
  
  - Готово, гра адмирал!
  
  В окне связи вновь появилась круглая морда варварского командира. Узкие тёмные глаза пренебрежительно смотрели на Злыдня, будто видели не лигийского адмирала, а надоедливого попрошайку.
  
  - Ну что тебе ещё, чужак?! - процедил сквозь зубы изгой. Шиффер даже на миг засомневался, кто именно здесь ставил ультиматумы?
  
  - Отказываешься подчиниться требованию патруля? - не хуже гадюки зашипел Шиффер. - Глуши двигатели, прекращай разгон и прими досмотровые партии! Иначе я прикажу открыть огонь. Вина за последующую гибель людей будет на тебе.
  
  - Чушь! Здесь не действуют ханжеские законы Лиги... - с очевидной насмешкой возразил изгой и добавил кое-что ещё на своей тарабарщине. Искин перевёл.
  
  - Ты отказываешься подчиниться?!! - брызнул слюной Шиффер, впадая в ярость. - Ты!..
  
  - Я! - ярость лигийского адмирала оставила варвара равнодушным. - Откроешь огонь, проявишь агрессию как-то иначе, - станешь грязным пиратом. А как следует поступать с этими ублюдками, ты и сам знаешь, не так ли?
  
  Капитан Кан добродушно улыбнулся, глядя в глаза обозлённого до нельзя лигийского адмирала, и добавил,
  
  - Пока ты никого не убил - тебя ждёт каторга. Если в конвое кто-то погибнет, это виселица. Тебе всё ясно?!
  
  Последнее слово изгой просто выплюнул в лицо Шифферу и сразу разорвал связь.
  
  - Ты сам выбрал... - угрюмо бросил в погасший экран Злыдень, кипя от злости и возмущения. Какой-то изгой посмел... его, лигийского адмирала!.. Да он...
  
  - Ой! - вскрикнула Дарлан. - Извините, гра адмирал! Входящий запрос на соединение... по валидному адмиралтейскому коду24...
  
  - Что?!.. - раненым вепрем взревел Злыдень.
  
  Было от чего: каким ветром сюда, далеко за внешние рубежи Центральных Миров занесло столь высокого чина, что он имеет право использовать подобное шифрование?!
  
  - Адмиралтейский код, гра адмирал, - испуганно повторила Энжель. - Вызывают нас по закрытому каналу...
  
  - Откуда... - наверное, Марсель собирался повторить свои мысли вслух, но лейтенант Дарлан его поняла неправильно.
  
  - Откуда-то со стороны арьергарда конвоя...
  
  - Соединяй, - недовольно пробурчал Злыдень. Альтернативы нет, откажешься отвечать на подобный запрос - в Адмиралтействе потом три шкуры спустят. Хорошо, если просто уволят, а то и под трибунал пойдёшь.
  
  В распахнувшемся окне Злыдень увидел знакомого офицера. Да, это флит-капитан Самсон Рифли! В Адмиралтействе Марселя строго предупредили, что этот тип руководит отделением Службы исследований Флота25 в этом секторе Периферии, и с ним лучше не конфликтовать.
  
  - Привет, Шиффер, - Рифли зло скалился с экрана. Было заметно, что он с трудом сдерживается от брани, - хм, и прощай! Отзывай свою... пфф, стаю и проваливай на... пфф! Ты... хм, срываешь мне важную операцию! Если бы не... хм, я бы тебя на... пфф, ты понял?!..
  
  Слушая хамоватую речь подонка из Альянса, Злыдень тихо зверел. Его, боевого адмирала, так ещё никогда не унижали! Если бы не адмиралтейский код!!..
  
  - А рожа не треснет?!.. - сквозь зубы процедил Марсель. - Знаешь, Рифли, с мощной эскадрой многое можно себе позволить. Альянс далеко...
  
  Флит-капитан усмехнулся, отдавая какой-то приказ. На тактическом экране Шиффера один за другим проявились значки четырёх тяжёлых фрегатов класса 'Бостон' и чуть дальше - двух новейших крейсеров класса 'Виржиния'...
  
  
  
  
  

ГЛАВА ПЕРВАЯ

  
  
  

1

  
  
  Когда Тараш направил путь своей эскадры в Земли Изгоев, он желал лишь одного: смыться с Игрового Поля куда подальше - туда, где можно тихо пересидеть и дождаться открытия портала с Феллы.
  
  Что с того, что ты почти не уступаешь своим прародителям по мощи? На их стороне непредставимо богатый опыт, миллиарды лет совершенствования и давно освоенные навыки. Единственное, чем мог бы прикрыться Тараш - это невероятное самомнение предтеч, оно с избытком перекрывает все их достоинства.
  
  Всякое новое явление, любой неожиданный поворот событий ставят предтеч в тупик. Они крайне консервативны. Трудно ждать чего-то другого от существ, чей возраст миллиарды лет. Столкнувшись с неизвестным, непредугаданным, они не торопятся действовать, а стараются аккуратно разобраться.
  
  На это нужно время. Много, если смотреть с позиции короткоживущих, - но всего лишь миг, если брать по меркам Вселенной. Этого мгновения Тарашу вполне хватит, чтобы осуществить задуманное.
  
  Первоначальный план эксперимента Вопрошающего Всех не предусматривал появления изгоев. На первом этапе Игры игрушки, принадлежащие проигравшему, либо полностью уничтожались, либо переходили в собственность победителя. Однако развитие цивилизации породило парадокс: Игрок выбыл, а его игрушки остались. К тому же они ухитрились сохранить свою независимость. Чтобы их уничтожить, у врагов просто не хватило сил, а чтобы присвоить - ресурсов.
  
  Не слишком умно нападать на тех, кто без колебания воспользуется ядерным оружием и пустит на ветер целый экспериментальный кластер. Конечно, предтечи могли бы открыто вмешаться и просто стереть помеху, но - увы! Эти бесхозные - 'чужие' - игрушки уже встроены в мир и занимают в нём заметное место. Если экспериментаторы явно себя проявят, о каком-либо достоверном результате можно забыть, и Игру придётся начинать с самого начала. Поэтому Наблюдатели и Контролёры предпочли проблему не замечать, оставив её решение на будущее.
  
  Игроки же не пожелали иметь рядом чужие и слишком самостоятельные игрушки и постепенно вытеснили их сначала с родной планеты, а потом и вовсе за Периферию Центральных Миров. Казалось бы, вот она, возможность убрать из Игры весь этот шлак, да куда там! Изгои остались прочно вписаны в реальность и обросли множеством скрытых связей с мирами Цивилизации.
  
  В итоге Вопрошающий Всех прямо запретил Игрокам их трогать по принципу: не чешите - болеть не будет. Тут весьма пригодились пираты, которые не давали 'чужим' игрушкам чрезмерно усиливаться и плодиться. Словом, к удовольствию всех предтеч всё как-то само наладилось.
  
  Аналогичные процессы возникали и при развитии иных, нечеловеческих, игровых рас, так что Вопрошающий Всех вывел первое правило: растущая цивилизация заполняет изгоями свободное пространство вокруг себя.
  
  И тут в душе величайшего экспериментатора прозвучал тревожный звоночек: а как же сами предтечи? Либо у них подобных изгоев не было, либо их давным-давно уничтожили и забыли. Может быть, именно по причине их отсутствия развитие предтеч зашло в тупик?! Эта мысль нуждалась в тщательном обдумывании и кропотливых практических исследованиях. Так Земли Изгоев оказались включены в общий план Великой Игры, однако так и остались как бы ничейными.
  
  С этой информацией Тараш ознакомился без особого труда. Предтечи не подумали, что собственное информационное пространство нужно защищать - и правда, зачем? От кого?! Едва хакер туда проник, перед ним открылись невообразимо обширные пласты знаний. Увы, большую их часть, в том числе данные по технологиям предтеч, он так и не смог разобрать. Они оказались далеко за пределами его понимания. Другое дело, социально-политическая информация, задачи и предварительные результаты Великой Игры.
  
  И вот тут не нужно быть мудрецом, чтобы понять: Земли Изгоев - отличное место, чтобы основать свою колонию. Ни Наблюдатели, ни Контролёры туда не лезут, а Игроки стараются держать свои юниты подальше. А вот пираты даже без понуканий кураторов из Центральных Миров регулярно пробуют изгоев на прочность: бесхозные планеты для Консулата весьма привлекательны.
  
  И, конечно же, каждый пиратский адмирал, которому цивилизованные государства давно приготовили виселицу, электрический стул или банальный конвертер, спит и видит себя хозяином собственной планеты - королём, а то и императором, почему нет? За последние сто лет таких везунчиков было два или три. Ни одна из этих 'династий' не просуществовала более полусотни лет, оставив после себя разруху или хаос. Но каждому следующему претенденту на корону мнится, что уж он обречён на успех, а его предшественники - неудачники.
  
  Тараш как раз и собирался выдать себя за... - нет, не пирата, упаси Соле, - за успешного изобретателя (отсюда новые технологии), главу небольшого клана, не брезговавшего контрабандой и попавшего под пристальное внимание спецслужб Центральных Миров. Желая сохранить собственную жизнь, свободу и собственность, он решил укрыться в каком-нибудь безопасном месте, подальше от недремлющего ока власти. А такое, увы, не сыскать ни в цивилизованных местах, ни на Периферии.
  
  Только в Землях Изгоев.
  
  Там мало людей и много незанятых планет, нуждающихся в защите и обустройстве. Экспансия Руси, Чосен или Нихон ограничена не соседями, а имеющимися ресурсами. Каждое из этих государств охотно предоставит подходящую пограничную звёздную систему любому богатею, если он вложит в неё средства, обеспечит ей развитие и защиту от пиратов. Всё равно через несколько десятилетий благодетель сойдёт со сцены, а планета будет вынуждена присоединиться к ближайшему государству. К Руси, к Нихон или к Чосен, не важно. Изгои всё равно от этого выиграют. Так что Тараш как очередной претендент на титул владетеля дикого мира легко получит и саму планету, и согласие соседних государств. Дело только в деньгах. Или в серьёзной услуге.
  
  
  

2

  
  
  Деньги тратить не хотелось. А вот услуга...
  
  Сюда, на внешнюю границу Периферии, феллийская эскадра пришла двое суток назад. Всё это время Тараш присматривался к каравану, расположившемуся на торговой орбите единственной освоенной планеты.
  
  Формально данный мир считался свободным, на деле же здесь всё контролировали чиновники Демократического Альянса. Они внимательно следили за исполнением законов Альянса и в теории были обязаны пресекать любую... хм, противоправную деятельность.
  
  Фактически же чинуши жили не столько по законам, сколько по понятиям Периферии. Начальство далеко, проверяющие отлично понимают свою выгоду, а местные привыкли жить по-своему. Кто этого не понимает, долго не живёт и плохо умирает. Есть примеры, знаете ли.
  
  Неудивительно, что свой контрабандный караван изгои грузили практически в открытую. Просто занесли правильную сумму 'хорошим' людям, и получили режим полного благоприятствования. Товары принимались без всяких задержек, таможенники вежливо отворачивались в сторону, докеры не бастовали и, когда надо, охотно работали в три смены. Однако подобное отношение сулило в ближайшем будущем и крупные проблемы. Состав каравана и список перевозимых товаров известны всем, а значит, и Славным Ребятам. Разве они могут упустить столь крупную добычу? А её охрана не сказать, чтобы впечатляет: всего три стареньких сторожевика.
  
  От случайного рейдера они, конечно, отобьются.
  
  От двух - с трудом. Конвой большой, и охранники физически не смогут прикрыть сразу все транспорты. Если же пираты проявят смекалку, а она обязательное качество их капитанов, то смогут неплохо пощипать караван, 'откусив' от него сочные кусочки. А ведь для захвата девяти каравелл, тяжело загруженных ценными товарами, могут собраться и три, а то и четыре капера!
  
  Но тут уж как повезёт. Караван практически готов, все товары загружены и можно уходить, а пираты... им ещё договориться надо, да потом обнаружить среди множества звёзд сбежавший конвой. Пиратские рейдеры не догонят, они не намного быстрее транспортов.
  
  Прогноз, устаревший на два дня, утверждал, что на тот момент вероятность нарваться на маршруте на трёх или больше каперов не превышает пяти процентов. Это приемлемый риск. Он бы и сейчас не сильно изменился.
  
  Увы, этот прогноз устарел. Четыре 'остера' и пара 'шакалов' недавно прибыли в систему и нынче завершали погрузку воды и провианта. Их появление заставило нервничать командира конвоя, капитана первого ранга26 Виктора Кана. Скорее всего, эта странная эскадра оказалась тут случайно, но теперь, когда её командир хорошенько рассмотрел караван и его охрану, его внимание наверняка станет пристальным и заинтересованным. Удрать не получится, а три сторожевика против четырёх тяжёлых рейдеров - это смехотворно мало.
  
  А ещё есть 'шакалы'. Они тоже не подарок.
  
  Что делать? Срываться и бежать, пока подозрительная эскадра находится под погрузкой? Или, наоборот, подождать, пока она загрузится и уйдёт? Тоже не выход, ведь и эти непонятно кто вполне могут подождать. К тому же каждый день задержки увеличивает риск повстречать рейдеры Славных Ребят, специально собранные на перехват конвоя...
  
  Мысли каперанга не были секретом для Тараша. Сегодня он с раннего утра засел в кафешке вблизи единственного космопорта планеты. Место популярное, именно тут предпочитают заключать сделки торговцы и контрабандисты. Здесь, на Периферии, между первыми и вторыми почти нет разницы.
  
  Русский каперанг тоже сидел здесь. Он заметно нервничал. Трудно выбирать между просто плохим и тем, что, возможно, ещё хуже. Ничего, Тараш уже обеспечил нужное развитие событий. Ещё вчера хакер подбросил одному из тех таможенников, с которым близко работал командир конвоя, важную информацию - абсолютно достоверную, кстати! На Периферии замечена сильная эскадра Лиги во главе с небезызвестным Злыднем Шиффером, и она направляется именно сюда.
  
  Столь важные сведенья помогли получить неплохую экономию на таможенном сборе. Вчера тревожное сообщение ещё не добралось до каперанга, а вот сегодня... о, уже девять! Сейчас прикормленный чиновник займёт рабочее место и сразу же сообщит неприятное известие своему контрагенту из Руси. В связи с появлением Злыдня караван изгоев тут никому категорически не нужен. Загрузились? Валите в свои Дикие Земли, да поскорее.
  
  Наконец-то! Командир конвоя принял сообщение и забеспокоился всерьёз. Есть с чего переживать: четыре лигийских фрегата да шесть корветов - не та сила, которой хочется возражать. Доставить груз надо, ждать нельзя - значит, нужно договариваться.
  
  Несколько минут каперанг просидел, угрюмо глядя в чашку с остывающим капучино. Затем встрепенулся, связался с офицерами сторожевиков и полчаса с ними жарко спорил. Тема их разговора ясна даже без прослушки: кто виноват, что делать?
  
  Пусть поболтают, деваться-то им некуда!
  
  Тараш с наслаждением откусил кусочек сладкой булочки. Здесь они великолепны - в отличие от эспрессо. Хакер с удовольствием обошёлся бы простой водой, но увы! Нельзя. Имидж адмирала немаленькой эскадры требует от него пить именно кофе. Так здесь принято.
  
  Как иначе клиент догадается, что он готов к найму? А с правильным ритуалом несложно подтолкнуть нанимателя к верному решению, если используешь невербальные знаки, принятые у Славных Ребят, и связи в местном чиновничестве. Спасибо ментоскопу27 и пленным пиратам, выпотрошенным им до донышка, научили!
  
  Вот, наконец, каперанг закончил беседу, пристально посмотрел на Тараша, встал и уверенно направился к нему. Охранник, неподвижно стоящий за спинкой адмиральского кресла, и ещё двое, один у окна, другой у двери - сайко28, конечно, - сразу же подобрались, чтобы остановить подозрительного чужака.
  
  Командир конвоя остановился в растерянности, чувствуя себя не в своей тарелке под бесстрастными взглядами трёх матёрых убийц. Тараш одним глотком допил кофе и махнул охранникам рукой: 'Пропускайте!'
  
  
  

3

  
  
  Чёрный китель с золотыми погонами и стоячим воротничком, узкие брюки под скаф29, пустотные берцы. Стильно! Немного портила картину невысокая чрезмерно коренастая фигура русского командира. Хотя какого в Бездну русского? Этот человек абсолютно не подходит под описание типичного представителя народа Руси. Хакер разочарованно вздохнул: наверное, не стоит доверять общедоступным справочникам. Реальность всегда намного сложнее, чем представляется аналитикам.
  
  - Капитан первого ранга Виктор Кан, Военно-космические силы Новой Руси. Разрешите присесть, сэр? - на безупречном аглике осведомился офицер.
  
  Погоны, надо же! Седая древность, воинские ритуалы. Обнадёживает, знаете ли: людям, которые чтут такие традиции, можно доверять. А вот можно ли доверять конкретно этому человеку?
  
  Тараш кивнул, рассматривая гостя. Русский? Ха! По внешнему виду он, скорее, напоминает корё. Круглое лицо, раскосые тёмно-карие глаза. Завершающий штрих к портрету - бритая налысо голова.
  
  Надо же, корё на русской службе командует совместным конвоем. Неужели изгои свободно перемешиваются между собой? Означает ли это, что они легко принимают к себе всех чужаков? Или о расовой терпимости речь не идёт, а данный офицер - редкое исключение? И командиром конвоя его назначили лишь для того, чтобы сделать приятное временным союзникам?!
  
  - Меня вы, похоже, знаете, - Тараш ответил на неплохом русском, подождав, пока гость усядется, - а скажите мне, господин Кан, много ли представителей расы корё служат на флоте Новой Руси?
  
  Каперанг замялся. Что, не ожидал от этого странного 'адмирала', то ли пирата, то ли беженца, интереса к отношениям Новой Руси и Чосен? Впрочем, как ещё чужаку вежливо выяснить, насколько командиры кораблей конвоя готовы сотрудничать между собой?
  
  - Их много, господин Окинори, - пожал плечами русский офицер. - Это вполне обычное явление.
  
  - Не сочтите за дерзость, господин Кан... - теперь Тараш воспользовался когурё: легко быть полиглотом, когда имеешь персональный искин, - ...но как вас принимают соотечественники?
  
  Язык предков Виктор, к своему стыду, знал намного хуже собеседника, и потому ответил тому на аглике:
  
  - Уверяю вас, сэр, что со всем личным составом у меня полное взаимопонимание.
  
  - Какой рабочий язык в конвое?
  
  - Аглик, сэр, Это международный язык общения.
  
  - На Периферии на нём вести переговоры удобнее, - легко согласился Тараш, тоже переходя на аглик. - Полагаю, что все договора составляются на этом языке?
  
  - Так точно, сэр!
  
  Виктора аж пот прошиб. Вот это зубр! Нет, не зубр, мамонт!! Четырьмя вопросами 'адмирал' прояснил для себя несколько весьма скользких моментов, узнал, что Кан родился в Новой Руси и считает себя русским, хотя является корё, согласовал язык переговоров...
  
  Подозрительный тип этот 'адмирал'! Кто он? Пират?
  
  Как бы то ни было, а деваться-то некуда! Нельзя уходить в прыжок, оставляя за спиной непонятно кого. Эскадра господина Окинори подождёт, пока конвой прыгнет, определит координаты всплытия и, легко опередив, устроит засаду. За границами Периферии каждый сам за себя, все полагаются только на силу, и никто не помешает господину Окинори захватить конвой.
  
  Его эскадра победит без особых потерь для себя.
  
  Виктор за минувшие сутки успел внимательно рассмотреть все четыре 'остера' и два 'шакала' этой эскадры. Корабли управляются опытными экипажами и находятся в идеальном состоянии. А ещё они сильно модифицированы. Но он, опытный офицер Флота, так и не смог определить суть проведённых изменений. Ясно, что усилена броня, эмиттеры щитов увеличены, стали массивнее. Однако обводы почти не поменялись.
  
  Главное спрятано от любопытных взглядов в корпусах, как в чёрном ящике. Но даже то, что открыто взору, говорит: корабли стали намного опаснее. Старый сторожевик и против одного модернизированного 'остера' не имеет шансов. В эскадре господина Окинори их четыре, а три сторожевика господина Кана не соперники даже изменённым 'шакалам'. Что с того, что число боевых портов не увеличилось? Победа в космическом сражении зависит, знаете ли, совсем не от числа ракетных залпов.
  
  - И чего желает от меня командование конвоя? - своей радушной улыбкой Тараш лишь подчеркнул лёд нечеловечески синих глаз. Русский офицер не дурак, он правильно поймёт и вопрос, и невысказанную угрозу.
  
  Холодный взгляд заставил Виктора зябко поёжиться. На краткий миг офицеру показалась, что он стоит под лютым арктическим ветром, пробирающим до костей, но затем всё прошло. Мир заиграл новыми красками.
  
  Не всё так плохо! Абсолютно ясно, что господин Окинори своего не упустит. Так или иначе, он получит всё, что ему нужно. К счастью, ни транспорты конвоя, ни их груз 'адмиралу' не интересны. Откуда Виктор это знает, он сказать не мог, но был в этом абсолютно уверен.
  
  Тараш наслаждался этой игрой в слова. Слегка сощурившись, - так чтобы со стороны это не заметили, - он наблюдал за переменами настроения собеседника. Из-за своего столика выходил уверенный в себе офицер, собирающийся упрямо торговаться за каждый мон гонорара, положенного охране конвоя.
  
  Его настрой сбили сайко, готовые жёстко остановить незваного гостя. Господин Окинори, видимо, не слишком нуждался в приработке. Затем небрежное приглашение, неожиданные вопросы. Виктор понял, что собеседнику скучно, он просто развлекается беседой. И далеко не безобидно. Он играет с командиром конвоя, как сытый кот забавляется с отловленной мышью. Зверь не голоден, но и добрую добычу, попавшую на коготь, отпускать не хочет.
  
  Осознание собственной беспомощности пробрало Кана до дрожи, до холодных мурашек, бегающих по спине...
  
  Хакер довольно ухмыльнулся. Вот теперь собеседник полностью готов и к разговору, и к предложениям Тараша. Он не зря трудился, вскрывая информационную сеть конвоя. Этот каперанг обладает всеми полномочиями, чтобы заключить нужное феллийцам соглашение.
  
  
  

4

  
  
  - Вы же пришли не для того, чтобы просто поболтать, господин Кан, - Тараш ухмыльнулся как лиса кролику, выскочившему навстречу, - так что вам нужно?
  
  Даже самому себе Виктор признаться не смел, что странный 'адмирал' Окинори его испугал. Нет, не вопросами, не манерой держаться. Он чем-то похож на стихию. С ним нельзя мериться силой, можно лишь попытаться принять таким, как он есть.
  
  Виктор встрепенулся, вызвав заинтересованный взгляд своего опасного оппонента, решительно встал и вытянулся по стойке смирно.
  
  - Ваше превосходительство! - так, кажется, положено обращаться к адмиралу? Плевать, что его звание не признано, наверное, ни одним человеческим государством, зато у него есть сила. Эта сила нужна, чтобы защитить караван и безопасно провести его в Земли Изгоев. - Официально прошу вашей защиты!
  
  - К-хм!.. - поперхнулся Тараш.
  
  Русский офицер сумел его по-хорошему удивить. Ради дела, ради благополучия близких - а караван наверняка везёт уйму жизненно важных товаров - переступить через собственную гордость, склониться перед тем, кто силён, превратив его из потенциального врага в союзника. Талант.
  
  Жаль, что он служит не ему, а царю Новой Руси!
  
  - ...Любопытное заявление, господин Кан. Думаете, после него моя поддержка достанется вам бесплатно, а?!
  
  - Никак нет, сэр! И в мыслях не было! - раз этот Окинори не прогнал Виктора сразу, то дело 'на мази'.
  
  Остальное - торговля. Нетрудно догадаться, что 'адмирал' желает осесть на какой-нибудь милой планетке подальше от границы с человеческой цивилизацией. Подобных мирков много, и чем дальше от освоенного людьми пространства, тем больше. Проблема одна: чтобы их отыскать, нужны ресурсы. И время, оно здесь чуть ли не самый главный фактор. Сбегая с родной планеты, где бы она ни была, господин Окинори прихватил с собой не только своё добро, но и верных людей. Они управляют кораблями и заботятся об имуществе господина. Он чувствует себя сильным и независимым. Сейчас всё обстоит именно так. Но вот потом... потом переменится всё.
  
  У каждого работника есть семья, дети, и они нуждаются в надёжном убежище. Получив планету, построив на ней дома для своих людей, этот 'адмирал' станет уязвим. Его корабли требуют топлива, энергии, они требуют обслуживания и ремонта. Арсеналы нужно пополнять ракетами и иными расходными материалами, но где всё это взять новоиспечённому лорду, князю, монарху?
  
  Никуда голубчик не денется, всё равно придёт на поклон к государю Чосен, императору Нихон или царю Новой Руси. И вот тогда...
  
  А пока мели, Емеля - твоя неделя!
  
  - Присаживайтесь, господин Кан, а то мне, право, неудобно. Вы понимаете, о чём просите? Подобная услуга стоит ныне очень дорого!
  
  Тараш продолжал ухмыляться, забавляясь незатейливым ходом мыслей своего собеседника. Как просто управлять человеком! Наивная игрушка даже не подозревает, что никакого 'потом' не будет. Феллийцы крепко ухватятся за новую планету, и никакие государи, цари или императоры с ними не справятся. Тарашу даже было чуточку стыдно: то, что он собирается сделать, это как конфету отобрать у ребёнка!
  
  - У всего есть разумная цена, сэр! - возразил Виктор. Он приноровился к своему опасному собеседнику и почувствовал себя уверенно. - Деньги вас не интересуют?
  
  - Пфф! - презрительно фыркнул Тараш.
  
  - Тогда, быть может, вас заинтересуют земли? - флотское начальство для такого случая предусмотрело широкий набор вариантов. - Личный домен в уютном месте на одной из планет Новой Руси? О Государстве Чосен офицер даже не упомянул. Если удастся привлечь на Русь столь богатого поселенца, Виктор заработает неплохую премию.
  е
  А Чосен пусть повезёт в другой раз!
  
  - Могу предложить обширный участок на какой-нибудь относительно дикой планете...
  
  - Продолжайте! - Тараш кивнул, сменив оскал хищника на доброжелательную улыбку. - Подскажу: меня интересует не просто кусок земли, а независимая звёздная система, пусть даже абсолютно дикая, не освоенная.
  
  Каперанг радушно заулыбался в ответ, показывая ровный ряд превосходных зубов. Типа, он тоже хищник. Не кролик, не добыча.
  
  - О! Тогда у меня точно есть для вас, сэр, несколько любопытных вариантов... - жаль, что не удастся усадить 'адмирала' на земли Новой Руси, но и так неплохо. - Вот, пожалуйста! - Виктор протянул собеседнику кристаллик инфора30 с фалангу пальца длиною, тонкий и плоский.
  
  Тараш осторожно взял накопитель информации в руки и аккуратным нажатием запустил визуализацию содержимого. Перед хакером распахнулось личное прозрачное окно с объёмной таблицей звёздных систем. Здесь их было штук сто, а то и более. Буквенный шифр звезды, указывающий её спектральный класс, светимость, активность, номер кластера в каталоге Галактики и точные координаты мира, количество планет и их тип, наличие ресурсов, численность населения и краткая характеристика биосферы - если она есть, конечно.
  
  Большая часть из них - семьдесят шесть, если точно - красные карлики, звёзды класса 'М', старые и тусклые. Они Тараша не интересовали.
  
  Девять жёлтых звёзд хакер отбросил сразу, к ним интерес изгоев слишком велик и может стать причиной конфликта. Звёзды спектрального класса 'G' привлекают слишком много внимания людей. Вокруг них всегда изобилие ресурсов и частенько можно найти в зоне, благоприятной для обитания, одну-две кислородные планеты. В каждой из систем, указанных в таблице, уже живут колонисты числом до миллиона. Чужаки в таком количестве - неприятный довесок. У них налажена собственная жизнь, установлены какие-то правила, введены законы. Тараш начнёт их менять, переделывать под феллийские стандарты. Такое вряд ли понравится туземцам. А хакеру хотелось бы тихо пересидеть опасный период и дождаться открытия портала на родину. Конфликтов с местным населением желательно избегать.
  
  
  

5

  
  
  В итоге выбор Тараша остановился на оранжевых звёздах. Они встречаются чаще жёлтых, но редки по сравнению с красными карликами. В списке господина Кана их было десятка полтора, но только одна из них со звучным именем Медео31 всерьёз привлекла внимание Тараша.
  
  Изгоев она особо не заинтересовала, поскольку бедна делящимися материалами и тяжёлыми элементами. То, что звезда находится примерно на равных расстояниях от границ Новой Руси, Чосен, Нихон и Великого Предела тоже не добавляло ей популярности. Объёмы торговли между государствами изгоев мизерны, дистанции между ними невелики, так что и в качестве перевалочной базы или пункта ремонта и снабжения она бесполезна.
  
  Пиратам Медео тоже не кажется привлекательной. Рядом граница Великого Предела, и ханьские патрули хоть раз в стандартный год, но рядышком пробегают.
  
  Инспектируют, так сказать.
  
  В 'зелёную' зону звезды попадает единственная планета, кем-то остроумно названная Зоя32. Орбита планеты круглая, продолжительность года - двести сорок стандартных суток.
  
  Ось собственного вращения планеты наклонена всего на полтора градуса, так что на Зое не бывает времён года. Вблизи экватора царит вечное лето с температурами в диапазоне двадцать-тридцать градусов, а вблизи полюсов - бесконечная зима.
  
  Несмотря на благоприятный климат, серьёзным инвесторам Зоя не интересна из-за того, что без малого девяносто процентов поверхности покрыта океаном, а суша представлена архипелагами небольших островов. Самый крупный из них, Сомна, имеет площадь триста одиннадцать тысяч квадратных километров. На момент открытия Зои на её суше не было жизни. Почвы, пригодные для земледелия, отсутствовали, зато в тёплых океанах кишмя кишели разнообразные беспозвоночные. С виду планета - рай, и первооткрыватели легко продали свои права на неё. Покупатели решили было превратить планету в один большой курорт, но эти планы сорвала высокая активность недр. Всю звёздную систему Медео выкупил царь Новой Руси, выплативший долги курортных компаний.
  
  Затем он заказал целый комплекс исследований, чтобы прояснить странную ситуацию вокруг планеты. Виновниками катастрофических явлений на Зое учёные сочли её естественные спутники. Три округлых булыжника. Самый большой - зеленоватая Флора, её диаметр тысяча сто километров. Снежно-белая Алкиона меньше, всего восемьсот двадцать пять. Самый маленький, серебристая Леда - семьсот тридцать. Орбита Флоры отстоит от планеты на сто пятьдесят - сто восемьдесят тысяч километров. Леда удаляется от Зои не дальше семидесяти тысяч километров, а когда все три булыжника выстраиваются в линию, их совместная гравитация ощутимо корёжит планету.
  
  Отсюда частые землетрясения, цунами, извержения вулканов. Они не позволяют строить капитальные здания, а без них затея с курортом теряет всякий смысл. В итоге осваивать систему Медео никто не стал. Ныне её население не превышает пятидесяти тысяч. Люди мрут как мухи. Одних забирает океанская пучина, другие пропадают в горах.
  
  А ещё население выкашивают злые болезни - медицина изгоев от них не спасает. Неудивительно, что средняя продолжительность человеческой жизни на Зое - десяток лет. Умерших сменяют наивные и глупые новички, клюнувшие на красивую картинку 'курортной' планеты, всякие там энтузиасты здорового образа жизни. Пираты, бывает, сбрасывают очередную партию неудачников, да и царь охотно отправляет на Зою всех неугодных.
  
  'Ссылка на Зою, - внезапно прозрел Тараш, - ещё один способ смертной казни, возможность для власти не пачкать руки. Поселенцы, знаете ли, мрут сами. Слабаки! А ведь добрый царь с пафосным именем Владимир их почти на курорт отправил! Правда, царя за этот самый 'курорт' с завидным постоянством осуждают всякие там правозащитники, отрабатывая зарубежные гранты. С их подачи Зоя в глазах жителей Земель Изгоев превратилась в страшную каторгу, в ослепительно прекрасную людоедку, жадно пожирающую собственных гостей. Неудивительно, что царь тяготится данной собственностью и не прочь от неё избавиться. Иначе, чем место для ссылки, Зою использовать не получается, ну а чтобы навести в системе Медео порядок и всерьёз взяться за её освоение, у Руси не хватает ресурсов. Избавится от ненужного владения тоже непросто. Никто почему-то не горит желанием брать на себя ответственность за развитие этой системы, да ещё платить денежки за то, что в Дальнем космосе можно взять даром. Ни соседние государи, ни собственные богатеи не нуждаются в 'чемодане без ручки'. Оставить звезду без внимания - получить вблизи неё базу пиратов, или, упаси бог, базу Альянса, Авалона, Лиги!..'
  
  Но для феллийцев звёздная система Медео - идеальный вариант. Помимо Зои, вокруг звезды за пределами 'зелёной' зоны крутятся массивная каменная Таната и три газовых гиганта, волей первооткрывателей получившие имена титанов - Край, Крон и Кой. Астероидные пояса и кометное облако, как и планеты, бедны тяжёлыми элементами, но они есть и их вполне достаточно для развития всего спектра производств.
  
  Планета Зоя похожа на Феллу как сестра, разве только биосфера бедна, да повышена геологическая активность. Пусть человечество беспомощно перед этой стихией, но феллийцы умеют бороться с землетрясениями и извержениями вулканов. Для этого достаточно построить на крупных островах по десятку станций сверхглубокого бурения для добычи ценных материалов из недр и отъёма лишнего тепла. Заодно и колония будет полностью обеспечена энергией, и недра планеты успокоятся. Исчезнут землетрясения - пропадут и цунами.
  
  Благотворно повлияют и гравитационные станции. Они снизят эффекты от влияния естественных спутников и превратят Зою в самое благодатное место в Галактике. После Феллы, конечно. Эти технологии далеко опередили всё, что имеют Центральные Миры, и внедрить их не сложно. К этому 'чемодану без ручки' Тараш просто приделает антиграв и управляющий искин, хе-хе!
  
  Словом, пробежавшись по остальным позициям в списке, Тараш остановился на системе Медео.
  
  - Этот мир, - Тараш подсветил нужную строчку, - я заберу в оплату за охрану вашего каравана, господин Кан.
  
  
  

6

  
  
  - Не возражаю, сэр! - Виктор в мыслях забавлялся самоуверенностью вождя чужаков. Планета с виду прекрасна, однако Зоя - беспощадная убийца. Никто так и не укротил эту красавицу. Пришлый 'адмирал' не станет исключением. - Государь Новой Руси предоставил мне все полномочия для заключения подобного договора.
  
  Втайне Виктор продолжал усмехаться: ещё один глупец клюнул на привлекательную внешность. Курорт, да? Держи карман шире! Но, раз чужак желает осесть на своенравной Зое, бог ему в помощь. Виктор не обязан помогать с выбором награды, да и добрые советы стоят немалых денег.
  
  Для Новой Руси этот вариант идеален: избавиться от неликвидного товара, да получить компенсацию от Чосен за проводку каравана в две трети заявленной цены. А она немаленькая, поскольку риск высокий!
  
  - Прекрасно, - кивнул Тараш, - осталось обговорить размер выплаты за те повреждения кораблей моей эскадры, что будут получены при защите каравана, и права на трофеи, если таковые появятся...
  
  - Трофеи, сэр? - тут бы до дома добраться без потерь! - Компенсация? Предлагаю остановиться на нулевом варианте: все трофеи достаются вам, а взамен вы не претендуете ни на какие дополнительные выплаты...
  
  Трофеев не будет, в этом Виктор был уверен на все сто, а вот что касается повреждений... их, увы, не избежать! Слишком они засиделись на Периферии. О конвое Консулат уже наверняка узнал, и многие корсары захотят перехватить караван изгоев.
  
  Четыре тяжёлых рейдера в охране - это серьёзный аргумент для любого пирата, вряд ли Славные Ребята соберут достаточно сил, чтобы справиться с ними. А вот лигийская эскадра - проблема действительно посерьёзнее. Против неё и корабли "адмирала" не помогут. Зато отвлекут. Тут главное, чтобы господин Окинори выполнил свою часть договора, доставил караван в целости сначала до Чосен, где от него отделятся три каравеллы и два сторожевика, а потом и до границ Новой Руси.
  
  - В этом вопросе я готов пойти вам навстречу, господин Кан, - задумчиво протянул Тараш, - если, во-первых, все документы на моё владение системой Медео вы заверяете без всяких проволочек одновременно с контрактом на охрану каравана и передаёте мне...
  
  - Это вполне возможно. - тяжело вздохнул Виктор. Условие ему не понравилось, но деваться-то некуда. Если он упрётся, этот Окинори без напряжения заберёт всё сам. Или чуть позже это сделает Злыдень Шиффер. С Окинори, по крайней мере, есть шанс довести конвой до места назначения! - Но могу ли я надеяться, сэр, что вы обеспечите охрану в любой ситуации? Даже в том случае, если враги окажутся слишком сильными?!..
  
  - Будьте уверены, господин Кан.
  
  Сомнения каперанга понятны. У наёмных эскадр вроде той, что командует Окинори, репутация неоднозначная. В трудной ситуации они, бывает, бегут, бросив нанимателя. Или развязывают сражение там, где дело можно решить миром.
  
  - Ладно, - кивнул Виктор. А что ему остаётся? - Это во-первых, а что во-вторых?
  
  - О! - закатил глаза Тараш. - С этим всё просто: раз я беру на себя охрану, все чётко исполняют мои приказы. Если мои распоряжения будут саботировать, я снимаю с себя ответственность за сохранность каравана.
  
  - Но, сэр!..
  
  - Я ещё не закончил, господин Кан, - стальные нотки в голосе Тараша заставили собеседника замолчать. - Я не желаю, чтобы ваши, извините, корыта...
  
  - Сэр!!.. - Виктор скривился. Слышать подобное определение, конечно же, неприятно. Но надо признать, объективный взгляд на сторожевики и каравеллы подтверждает слова 'адмирала'. С 'остерами' Окинори их и сравнивать нельзя - музейные экспонаты, седая древность. Это для Центральных Миров, а здесь, в Землях Изгоев, даже антиквариат работает на благо свободного человечества!
  
  - ...не путались у меня под ногами, - прорычал Тараш. - Всё равно единственное, чем могут помочь каравану ваши сторожевики, это героически погибнуть, протаранив врага. Неужели вам не жаль их экипажи?!
  
  - Это долг воина, сэр! - командир конвоя пытался произнести эту фразу весомо, с достоинством.
  
  Вышло пафосно и жалко. Да, честь и достоинство - то немногое, в чём изгои превосходят остальное человечество. Прочие представители рода людского давно променяли их на серую повседневность и мнимую безопасность.
  
  - Чушь! Их долг - защитить тех, кто им доверился!!
  
  - Надеюсь, - ехидно отозвался Виктор, - что этот долг вы выполните до конца. В полном соответствии с подписанным контрактом!
  
  ...О, у командира Кана есть гордость!
  
  На шпильку каперанга Тараш не среагировал, а лишь лениво ухмыльнулся. Так сытый кот реагирует на внезапно зарычавшую мышь. Любопытно, забавно - и только.
  
  - Простите, если мои слова вас задели, - ухмылка Окинори говорила обратное: он ни капельки не раскаивается. - Я хочу избежать ненужных жертв, и поэтому, как только мы подпишем контракт, ваши сторожевики превратятся в обычные транспорты. Я, знаете ли, не намерен рисковать жизнями тех, кого обязался защищать...
  
  Заявление 'адмирала' весьма удивило Виктора. Чужаки - не важно, откуда они прибыли, с Центральных Миров или Периферии, - не рассматривают жизни изгоев как ценность, как то, что нужно беречь. Свои собственные всегда намного ценнее. Когда речь идёт о гражданских, эту позицию понять можно. Но для воинов, пусть даже наёмников, она позорна. Недопустима.
  
  Может, этот Окинори не так уж и плох, а?
  
  - Я понимаю, что маршрут конвоя выбирало ваше начальство, и не настаиваю на его изменении. Однако определять место каждой посудины в караване и порядок её разгона буду лично...
  
  Виктор просто кивнул. Чего уж тут упираться?
  
  - ...И ещё: для согласования наших действий на всех бортах до завершения миссии будут размещены мои офицеры. На этих условиях готов принять контракт.
  
  - Принято. Но мне нужно согласовать его со своими командирами и коллегами из Чосен. Думаю, на это уйдёт несколько часов. К вечеру всё будет готово.
  
  - Отлично, жду, - Тараш неспешно встал, чтобы пожать руку, протянутую нанимателем. Традиция!
  
  
  
  
  

ГЛАВА ВТОРАЯ

  
  
  

1

  
  
  Первыми из прыжка вышли 'Пума' и 'Рысь', переделанные 'шакалы'. Инженеры Феллы превратили эти корытца в полноценные корветы. Вместо шести пусковых установок (по три на каждый борт) установили десять телепортов, а башни бластеров стали двухорудийными.
  
  В итоге огневая мощь корабля увеличилась более чем в два раза, броня стала прочнее, щиты надёжнее. Однако главные изменения - улучшенная система маскировки, полноценная даль-связь, мощный искин и универсальный комплекс разведки и электронной борьбы. Сканеры и детекторы снимали информацию об электромагнитных и электростатических полях, о гравитационных аномалиях, о материальном составе объектов. О таких технологиях Центральным Мирам остаётся только мечтать!
  
  Обводы феллийских 'кошек' достались в наследство от 'шакалов'. Внешне эти корабли почти ничем не отличались друг от друга, что на Периферии легко позволяло пускать пыль в глаза всем любопытным.
  
  Но в моменты, связанные с гиперпрыжком, 'кошек' невозможно спутать с 'шакалами'. Их выход из гиперпространства вопреки всем ожиданиям происходит тихо и скромно. Никаких тебе вспышек, 'быстрых' гамма-всплесков33 - ничего из того, что могло бы выдать разведчиков врагу, чем грешат человеческие корабли.
  
  Вот и теперь, соткавшись из мрака, зависнув на считанные секунды в обычном пространстве, два корабля растворились в черноте космоса, будто их здесь и не было. Но за эти секунды телепорты34 'кошек' выбросили по паре автоматических зондов с механи-пешио35, оборудованных даль-связью36. Оказавшись на воле, они быстро сориентировались и потопали вперёд по предполагаемому маршруту конвоя. Через час, когда из прыжка выйдут остальные корабли каравана, пространство на полтора миллиарда километров вперёд уже будет тщательно обследовано, а все аномалии выявлены и изучены.
  
  За последние несколько прыжков все в конвое успели привыкнуть к порядку, что установил Тараш. Поддерживать дисциплину помогали необычно строгие условия контракта, подписанного Виктором Каном.
  
  Ни капитаны каравелл, ни командиры сторожевиков не желали остаться без охраны там, где не действуют никакие законы, и потому выражали своё недовольство исключительно ворчанием. Им не нравились жёсткие требования Тараша, однако компетентность чужака никто сомнению не подвергал. Просто уж очень неудобен был строй, навязанный каравану. Три ровнёхоньких 'строчки' из четырёх кораблей каждая столь привычно изображают рёбра треугольной призмы и двигаются так слаженно, что хоть сейчас на парад! Так летают военные, да и то не все - только элита. Остальным, особенно гражданским, держать строй сложно. Поначалу то один, то другой транспорт вываливался из призмы. Но незамедлительно следовал повелительный окрик с 'Феллы' с чётким указанием, как исправить промашку, и во второй совместный прыжок конвой входил уже дружно, будто это не каравеллы со сторожевиками, а соединение кораблей строя - линейных крейсеров или линкоров. Кан, если бы не стригся наголо, наверное, облысел бы!
  
  По меньшей мере один из капитанов полностью поседел, когда по оплошности едва не протаранил соседа. Дистанция между кораблями около ста километров, и скорость огромная - больше тысячи километров в секунду. Страшно? Да не то слово, жуть! Зато компактный строй и защищать проще, и напасть мало кто осмелится. Да и три 'остера' надёжно прикрывают грани призмы как пастушьи псы своё стадо, а четвёртый, флагманская 'Фелла', замыкает строй, выдавая себя за пастуха. Внушает!
  
  Другое дело, если строй рыхлый, а корабли раскиданы далеко друг относительно друга. Тут всякий пират захочет поживиться. Действительно, пару раз кто-то мелькал в стороне от маршрута, но ближе подойти так и не осмелился. После четвёртого прыжка у всех в конвое выросла слётанность, появился даже некий шик. Он присущ флотским и полностью отсутствует у гражданских судов. Даже самый отмороженный флибустьер не полезет на военный конвой по собственной инициативе.
  
  Осознав свою безмерную крутость, экипажи кораблей Руси и Чосен успокоились и начали недовольно бурчать: мол, всё это зря. А Виктор Кан с каждым следующим прыжком нервничал всё сильнее и сильнее.
  
  Его можно было понять: этот контракт - целиком его инициатива. Если проводка конвоя пройдёт без сучка и задоринки, Адмиралтейство решит, что за спокойствие уплачена слишком высокая цена. А при наихудшем течении событий капитана Кана обвинять не будут, поскольку он вряд ли переживет встречу с огромной по здешним меркам лигийской эскадрой. Тут изгоям уж точно ничего не светит.
  
  Пусть 'адмирал' Окинори демонстрирует непоколебимую уверенность в победе, но Виктор предпочитает смотреть правде в глаза: даже при самых благоприятных раскладах четыре 'остера' не справятся с четырьмя современными фрегатами.
  
  Более того, каперанг Кан ожидал, что их охрана в этом случае, несмотря на все громкие заявления, разорвёт контракт и попытается удрать. По-житейски это понятно, своя рубашка всегда ближе к телу, знаете ли!..
  
  Накаркал! Такова была первая мысль, посетившая Виктора после очередного всплытия. Когда сторожевик вышел в обычное пространство, каперанг узнал от Окинори: впереди их ждёт та самая лигийская эскадра.
  
  Её корабли замаскировались в нескольких световых часах по маршруту движения и контролируют все подходящие траектории разгона.
  
  Что делать? Развернуться и попытаться удрать?
  
  Увы, не выйдет. Пара корветов класса 'Флореаль' затаились на дистанции в световой час с небольшим. Они легко догонят и расстреляют - или возьмут на абордаж - неуклюжие каравеллы. Правда, если вмешаются 'остеры' охраны, корветы будут связаны боем, а караван получит время, чтобы развернуться и уйти в прыжок по предыдущим координатам. Но в таком случае пятьдесят шесть ракет в залпе у лигийцев против сорока восьми у 'остеров' Окинори не позволят охране отступить. Корветы их не отпустят - они для этого и предназначены.
  
  
  

2

  
  
  Управление эскадрой Тараш ведёт из главной командной рубки 'Феллы'. ГКР занимает две палубы в самом сердце корабля, которое надёжно укрыто дополнительными слоями брони. В центре просторного сферического помещения в прочном контейнере находится искин, возле него - тактический проектор поста связи и разведки37. Сразу же за ним начинается навигационный мостик с рабочими местами адмирала, командира корабля и навигатора. Этажом ниже мостика подковой расположены ещё три поста - инженерный, оружейный, щитовой.
  
  Обычно в рубке присутствуют только вахтенные. Для корабля класса 'Фелла' их пять, по одному на каждый пост плюс дежурный офицер. Однако перед боем или прыжком командир обязательно отдаёт команду экипажу 'по местам стоять', а специалисты и их командиры спешно заполняют обычно малолюдные посты. Для всех на борту прыжок происходит мгновенно, так что после всплытия в ГКР присутствует все те, кому положено там быть по штатному расписанию. Четверть часа спустя, если оперативная обстановка позволяет, командир корабля командует 'вольно, вахты по-походному'.
  
  Однако в этот раз Диана Окинори, командир 'Феллы', такой приказ отдавать не спешила: корвет 'Рысь', уже несколько часов изучающий систему, сообщил об присутствии противника, той самой лигийской эскадры, от которой убегал караван - четырёх фрегатов класса 'Олжери' и шести корветов класса 'Флореаль'. Засада!
  
  Диана оглянулась на мужа, ожидая распоряжений, но Тараш не торопился, он внимательно рассматривал диспозицию будущего сражения и обдумывал, что тут можно предложить капитану первого ранга Кану. Реально именно он, а не Тараш, управляет кораблями конвоя, и приказ каперанга в этой ситуации получит наивысший приоритет.
  
  Корабли адмирала Шиффера неплохо маскируются, поэтому на устаревших сторожевиках и транспортах их не видят. Для Тараша лигийская эскадра, напротив, как на ладони, а вот феллийцев пока не обнаружили, да и потом противнику вряд ли повезёт. Активный камуфляж отлично работает, а механи-пешио не оставляет тепловых и молекулярных следов.
  
  Если убрать из рассмотрения феллийскую эскадру, всё предельно ясно. Конвой идёт плотным строем 'треугольной призмы', впереди - сторожевики. Лигийский адмирал собирается встретить изгоев рыхлым 'двойным тетраэдром'. Первый создан фрегатами, причём один из них расположился точно на маршруте каравана, а три других собираются охватить его с флангов. Два из четырёх корветов замыкают ловушку. Ещё два 'флореаля' страхуют тылы. Если всё пойдёт по плану Шиффера, конвой окажется в мешке из восьми боевых кораблей, перекрывших все пути бегства, и будет вынужден сдаться.
  
  Вот только устраивая ловушку для изгоев, легендарный Злыдень не подозревал об усилении охраны и допустил серьёзную ошибку. Пытаясь объять необъятное, четырьмя фрегатами и четырьмя корветами задержать дюжину 'дикарей' и никого из них при этом не упустить, Шиффер слишком широко расставил свои сети.
  
  Его корабли не успеют подстраховать друг друга, если противник в стиле берсерков пойдёт на прорыв. В залпе трёх сторожевиков шестьдесят ракет. У того фрегата, что перегораживает дорогу каравану, семьдесят две, но вряд ли лигийские пусковые установки будут стрелять на поражение. Злыдню нужны транспорты с грузом, а в строе плотной 'призмы' ракеты могут случайно их уничтожить. Если же изгои будут действовать слаженно, у них появятся неплохие шансы отбиться от одиночного фрегата. Его коллеги окажутся слишком далеко, чтобы подсобить своему лидеру. Но ведь никто не ждал от примитивных варваров военной выучки!
  
  Правда, ракеты у изгоев старее и слабее. Единственное, что может конвой в данной ситуации, это продолжать сближение и дать по врагу три-четыре полных залпа. Двести ракет! Противоракетная оборона фрегата если и справится с волнами атаки, то с превеликими трудами, поскольку уже первые подрывы серьёзно затруднят сопровождение и уничтожение следующих целей. Наглый фрегат не уничтожат, но, без сомнения, повредят. А поблизости нет ни одного пункта ремонта или снабжения, способного отремонтировать современный корабль.
  
  Не дурак же этот Злыдень, чтобы всерьёз подвергать свой флагман такой опасности? Уничтожение всех трёх сторожевиков никак не окупит потерю современного фрегата, да и стоимость товаров, если их удастся захватить, не покроет убытков. Значит, всё это вычурное построение из двух тетраэдров и маленького хвостика должно напугать дикарей-варваров и заставить их сдаться?
  
  Лигийский адмирал сражаться не хочет!
  
  Он заранее считает себя победителем и желает взять приз, напугав противника. Лишив воли к борьбе.
  
  Это блеф!
  
  А что? Со Славными Ребятами у него всё могло бы получиться. Те сражаются исключительно за кошелёк и за жизнь, притом исключительно каждый за себя. Когда велики шансы погибнуть, пират отступит. Если отступать некуда - сдастся. Он не будет рваться к победе вопреки всему, нет.
  
  Пират хочет жить, а умирать не готов.
  
  Шиффера подвели стереотипы. Он привык видеть в тех, кто живёт вне Центральных Миров, отбросы Цивилизации, обычный человеческий мусор.
  
  Тараш за последние дни успел неплохо изучить работодателей и уверен, что изгои любят жизнь ничуть не меньше пиратов. Но если нужно пожертвовать собой ради родных и близких, они без колебаний это сделают. Может быть, кто-то из рядовых струсит, смалодушничает, но офицеры изгоев - ребята крепкие как булыжник, простые как полено. Их на испуг не возьмёшь. Они в плен не пойдут. Рванут рубаху, стиснут зубы до боли, и вперёд, на врага!
  
  Надо признать, что даже без поддержки феллийской эскадры у каравана есть небольшой шанс прорваться. Понятно, что в итоге все корабли получат повреждения, а один-два транспорта могут и погибнуть.
  
  Рассмотрев диспозицию, Тараш засомневался: стоит ли вообще информировать каперанга Кана о засаде? Увидев реальную картину и сосчитав вражеские корабли, неопытный офицер может запаниковать и сглупить.
  
  Например, распустить строй и попытаться развернуть конвой на обратный курс.
  
  
  

3

  
  
  Нет, это невозможно.
  
  Два 'флореаля' арьергарда находятся слишком близко. Они успеют перехватить конвой и наверняка постараются повредить двигатели каравелл. Лигийцы не позволят добыче сбежать. Пары корветов мало, чтобы уничтожить конвой, однако этого достаточно, чтобы задержать его до подхода фрегатов.
  
  Может быть, пусть его? Что Кан не знает, то его и тревожить не будет. 'Призма' из сторожевиков и транспортов попрёт вперёд, как ни в чём не бывало, и не помешает хакеру подготовить свой собственный блеф?
  
  - Фрегат-капитан Окинори, сколько опорных узлов даль-связи уже развёрнуто в системе?
  
  - Восемнадцать, на подходе ещё шесть, кир, - моментально сориентировалась Диана. - Все союзные и вражеские корабли охвачены полностью.
  
  - Принято, - хакер потянулся своим вниманием к лигийским искинам, таким примитивным, неосторожно наивным и уязвимым.
  
  Всё, как он ожидал: протоколы обмена стандартные, системы безопасности убогие. Их Тараш неплохо изучил, когда выслеживал напавших на Феллу пиратов. Повезло! Тут даже микродроны отправлять не надо, в лигийской сети уже есть все инструменты, требующиеся хакеру.
  
  Программисты противника не предполагают, что в их святая святых можно вот так по наглому забраться. Не через открытую дверь сети, не через распахнутое настежь окно беспроводной связи, а через внутреннюю структуру самого пространства - так сказать, мировой эфир. Об этой дыре они понятия не имеют, не доросли ещё, но тем хуже для них. Незнание, хе-хе, не освобождает. Скорее наоборот.
  
  Несколько секунд, и 'черви', запущенные хакером, начали свою работу. Информация с лигийских кораблей пошла непрерывным потоком.
  
  - Лигийцы ещё не обнаружили нас, Ди, - широко усмехнулся Тараш. - Их аппаратура видит конвой изгоев, и только его. Мы - невидимки!
  
  - Ты уверен? - Диана недоверчиво распахнула глаза. К феллийским чудесам она уже успела привыкнуть, но таланты мужа до сих пор вызывали у неё восхищение. - Хотя кого я спрашиваю?!
  
  - Вот именно! - самодовольно отозвался Тараш.
  
  Диана чуть не прыснула в ответ как девчонка. Хорошо, что сдержалась, а то получилось бы неудобно: солидная дама, настоящий фрегат-капитан, и вдруг этакое ребячество! Рядом с мужем она постоянно забывает, что он не мальчишка, а маг и самодержавный правитель.
  
  С ним надёжно и легко. Для кого-то трудная ситуация, а Тарашу - очередная загадка, требующая решения. Игра.
  
  Пираты, вооружённые до зубов, запускающие термоядерные ракеты? Ерунда, раз - и нету их.
  
  Лигийские фрегаты? Корветы? Для сверхчеловека вроде Тараша - сущий пустяк, забавная задачка на несколько минут.
  
  Так почему бы ему ни быть довольным собой? И супругу впечатлил, и бой практически выиграл. Диана отвернулась, чтобы не рассмеяться. Он же, поди, сейчас ещё и её мысли читает, поганец, у-у!
  
  Диана, наверное, расстроилась бы, если б узнала, что муж думает совсем о другом. Не о ней, не о вражеской эскадре, так удачно подвернувшейся по пути.
  
  И лигийские корабли, и их экипажи - это игрушки, пусть и чужие. Кто-то пострелять хочет? Не надо, нам тут ни к чему всякие там пиф-паф да ба-бах!
  
  Хакер сам по себе абсолютное оружие. Приятно ощущать, что противник беспомощен, что он весь в твоей власти.
  
  Вражеские ракеты если и полетят куда-то, то точно не в цель, а орудия не выстрелят. Или промахнутся.
  
  Аккумуляторы сдохнут, двигатели отключатся.
  
  Лигийская эскадра - просто набор игрушек.
  
  Когда в любой момент можешь отключить систему жизнеобеспечения врага или запустить самоуничтожение, поневоле мнишь себя всемогущим Игроком, равным самим предтечам.
  
  Только равным ли?
  
  Улыбка сползла с лица хакера.
  
  Создатели ревнивы, они не потерпят, если кто-то будет забавляться их игрушками, подменит хозяйские команды своими. О том, что такое было, они узнают довольно скоро. Хватит, один раз Тараш уже облажался с открытым вмешательством, почувствовал себя всемогущим. В итоге прилетел Скаут предтеч - самый безобидный из их боевых кораблей, обычный исследователь и разведчик. А то, что он в одиночку может разбивать в пыль планеты и гасить звёзды - это просто необходимый минимум вооружения.
  
  В огромной Вселенной, знаете ли, иногда встречаются агрессивные существа. Настоящие монстры! 'Маленький' пятикилометровый кораблик должен суметь защитить себя и ту информацию, что он собирает для своих хозяев.
  
  Можно лишь порадоваться, что в систему Соле вместо Скаута не явился какой-нибудь Буксир или, Бездна упаси, Харвестер - сборщик урожая. Нет-нет, открыто конфликтовать с цивилизацией предтеч Тараш ещё не готов, а потому руки прочь от чужих игрушек!
  
  Надо действовать хитрее, тоньше. Так, как он поступил с резидентом предтеч на Фелле. Как обманул Скаута Игроков. При всей невообразимой мощи создатели уязвимы уже потому, что миллиарды лет не имели соперников. Оппоненты, между прочим, необходимы. Они позволяют выявить ошибки мышления и избавиться от них. Разум предтеч за бездну времени накопил столько ошибок и сбоев, что буквально в них тонет, не зная, за что зацепиться.
  
  Он легко примет нечто ожидаемое за действительное, если его к этому чуточку подтолкнуть.
  
  Тараш скрыл от создателей целую звёздную систему, подправив координаты Соле в информатории предтеч. Теперь они указывают на пустое пространство. Ну да, Скаут же уничтожил этот мир, стёр его! Один беглый взгляд убедил Вопрошающего Всех, что его опасения оправдались, Феллы больше нет. Он не стал проверять, так ли это.
  
  Взрослые люди не заглядывают под кровать в поисках затаившегося монстра. Они просто знают, что там никого нет, так зачем проверять? Его там не было вчера, неделю, месяц, год, миллиард лет назад... монстра там никогда не было - значит, нет и теперь!
  
  Системная ошибка мышления, да-да.
  
  Разум учитывает только факты, проявления которых он ждёт, и склонен игнорировать неожиданное. Он всегда ищет простое объяснение, знаете ли. Может быть, иногда стоит заглядывать под кровать?!
  
  
  

4

  
  
  'Надуть' лигийского адмирала? Чего проще!
  
  Злыдень Шиффер сам влезет в ловушку. Он пришёл на границу Периферии и Земель Изгоев не ради охоты за конкретным конвоем, совсем нет. У него наверняка есть приказ начальства, который он исполняет. Адмиралтейство Лиги внимательно следит за своими капитанами и адмиралами и строго наказывает их за лишнюю самодеятельность. Ограничения, установленные чиновниками Лиги для нелюбимого адмирала, позволят всерьёз 'прижать' Злыдня.
  
  Что делает лигийская эскадра в пространстве Альянса? С разрешения союзника и под его ненавязчивым присмотром ловит контрабандистов да пиратов?
  
  Ну-ка, ну-ка! Хакер легко проник в документы адмирала Шиффера. Так и есть! Его деятельность здесь, на границе, курирует СИФА, военная разведка Демократического Альянса.
  
  Вот и контакты, и стереография её начальника, флит-капитана Самсона Рифли, адмиралтейский ключ для подтверждения полномочий. Без него конфликтов между союзниками не избежать. Тут у Альянса собственные интересы, их приоритет, ясное дело, намного выше...
  
  У Рифли и подлости-то побольше, чем у Злыдня. Тараш бегло глянул на справку из информатория предтеч. Да на этом поганце клеймо некуда поставить. За время службы он многое успел. Поучаствовал в откровенном разбое, массово истреблял гражданских лиц, похищал и убивал детей, захватывал заложников, не гнушался работорговли и охотно помогал пиратам, причём многие из бандитов числились его агентами. В отличие от Шиффера, у Рифли прекрасные отношения со Славными Ребятами.
  
  Как говориться, рыбак рыбака...
  
  Единственное, на что Самсон никогда не пойдёт, это измена Альянсу. Он фанатик демократических ценностей, истинный патриот своей родины. Рифли искренне верит в всеобщее процветание, общечеловеческие ценности и яростно внедряет эти идеи везде, где может. А где не может, всё равно старается изо всех сил. Фанатик!
  
  Националист в современном смысле: всех, кто не является гражданином Альянса, он за людей не считает, разве что к лигийцам относится терпимо.
  
  Изгои для него - вселенское зло. Рифли убеждён, что их необходимо безжалостно истребить, как только у Альянса появятся силы. Если бы этот тип узнал о Фелле, он позаботился бы о полном уничтожении планеты. Рифли непримиримый враг, с ним бесполезно разговаривать. Его нужно уничтожить, но аккуратно и, лучше всего, чужими руками. Противника для Рифли даже искать не надо, он уже есть.
  
  Контр-адмирал Шиффер - идеальный кандидат, Злыдню надо лишь добавить мотивации.
  
  А вот тут поможет задуманный Тарашем блеф.
  
  Информаторий предтеч показывает, что игрушка Белого Предела под названием 'Самсон Рифли' в настоящее время находится в прыжке между мирами на границе Периферии и потому её точная локализация невозможна.
  
  То есть, Рифли не сможет быстро доказать своё алиби, а Шиффер, имея на руках надёжные доказательства, будет настаивать на своём. В итоге недоверие между сильнейшими из Центральных Миров только возрастёт, и они на некоторое время потеряют интерес к экспансии в дикий космос. Игрокам же не до пустяковых конфликтов марионеток, у них есть дела и поважнее...
  
  - Диана, вызови капитана Кана, - изгоев надо правильно мотивировать, чтобы они где-нибудь не напортачили, и с этим мероприятием не стоит тянуть. - По даль-связи, естественно.
  
  Наличие специальных офицеров-связистов на кораблях каравана позволяет им мгновенно обмениваться информацией. Под контролем Тараша, это понятно.
  
  - Быстрее света?!.. - ожидаемо изумлялись изгои и осторожно уточняли на аглике, - ...мы правильно вас поняли, сэр?!!..
  
  Когда слышали подтверждение, кривились:
  
  - Шутите? Это невозможно, сэр.
  
  Тараш улыбался и только пожимал плечами. Что тут спорить: главный критерий истины - практика!
  
  Данный ход предложила Милия, 'главная' супруга Тараша. Демонстрация даль-связи стала частью глубоко продуманного плана по легализации в Землях Изгоев. Недостаточно получить права на планету или целую звёздную систему, нужно встроить колонию в сложную систему межгосударственных отношений. Незнакомые люди, явившиеся в гости на непростых кораблях, доверия, знаете ли, не внушают. Их терпят, но и только.
  
  Коренных феллийцев в экспедиции всего три с половиной сотни. Почти шесть тысяч колонистов - бывшие игрушки, присягнувшие лично Тарашу и добровольно отправившиеся вместе с ним. Специалистов мало, и с таким незначительным трудовым резервом расти колонии долго. Слишком долго, чтобы она могла всерьёз повлиять на ситуацию в Галактике и помочь Фелле. Зоя нуждается в дикарях-изгоях. Когда экспедиция развернёт свои производства, ей понадобятся миллионы людей, чтобы запустить их на полную мощность и поддерживать в этом состоянии. Как показал опыт Таетенуи, первой феллийской базы за пределами родной планеты, бывшие игрушки отлично справляются со строительством и с управлением простейшими предприятиями. Они эффективно трудятся на верфях, на добыче ресурсов, в производстве пищи и всякой там бытовухи, да ещё параллельно обучают сайко.
  
  Очевидное решение - иммигранты.
  
  Люди всегда ищут, где жить хорошо, и вскоре Зоя сможет их приятно удивить. А для этого необходимо, чтобы Тараша, нового хозяина планеты, приняли за 'своего'. Или хотя бы не за чужого. Для этого ему нужно стать понятным для соседей из Новой Руси, Чосен, Нихон.
  
  Тарашу нужна надёжная легенда, зачем он явился в Земли Изгоев. И приборчик, вызвавший огромный интерес у офицеров конвоя, отличный повод её озвучить.
  
  - Мои изобретения... - терпеливо объяснял Тараш любопытным, - ...это та причина, по которой я с коллегами вынужден бежать в Земли Изгоев. Надеюсь, что хотя бы здесь мне дадут нормально работать!
  
  Заработавшая 'волшебная' связь соединила воедино все корабли конвоя и подтвердила его слова. Действительно, любое государство пожелает заполучить себе такого изобретателя и... запереть покрепче, спрятать подальше - как говориться, от греха!
  
  
  

5

  
  
  На вызов с 'Феллы' каперанг ответил минут через шесть. Примерно столько времени понадобилось офицеру даль-связи, чтобы добраться до Виктора.
  
  - Капитан... - хакер кивнул, обозначая приветствие.
  
  - Адмирал... - Тараш своим изобретением завоевал уважение изгоев, и теперь офицеры конвоя обращались к нему именно так. Тут включилась и привычка к субординации: капитану первого ранга не может отдавать приказы чин ниже адмиральского, да и эскадрой из восемнадцати кораблей по всем флотским понятиям обязан командовать именно адмирал. Согласится на что-то другое - себя не уважать. С точки зрения изгоев, конечно. - Надеюсь, у вас всё в порядке, сэр?
  
  Видимо, это должно было прозвучать как шутка. За время совместного похода изгоям ни разу не дали повода усомниться в надёжности техники своих союзников.
  
  - У меня-то да, - позволил себе лёгкую ухмылку Тараш, - а вот у вас...
  
  - Что-то случилось, сэр? - Кан ощутимо напрягся и занервничал: он понимал, что этот хитрый изобретатель всегда имеет намного более полную информацию о ситуации вокруг и внутри каравана, и успел свыкнуться с такой несправедливостью.
  
  На кораблях Окинори аппаратура намного лучше. Сторожевики Кана ни разу не смогли обнаружить союзную эскадру, только масс-детекторы подтверждали, что корабли адмирала ещё здесь и сопровождают караван.
  
  - Пока нет, - Тараш перестал улыбаться, и от этого Виктору стало страшно, - но появилась проблема, с которой я хочу вас, капитан Кан, приватно ознакомить. Не буду ходить вокруг да около, лучше просто перешлю свежие результаты разведки данной системы...
  
  Тараш отправил каперангу всю информацию о засаде и с интересом смотрел, как выцветает лицо офицера, а на его лысой голове проступают капельки пота. Наверное, целую минуту Виктор изучал полученную картинку, классы лигийских кораблей и вектора их движения, пока, наконец, не поднял взгляд на адмирала. Несмотря на убойные сведения, он старался держать себя в руках.
  
  - Ваши предложения, сэр?.. - напряжение звенело в каждом слове официального командира конвоя.
  
  Кан нервно промокнул платочком выступивший на лбу пот, и ещё раз, и ещё. Тараш оценил, сколько усилий прикладывает каперанг, чтобы казаться бесстрастным, и как аккуратно он сформулировал свой вопрос.
  
  Понятно, что сейчас Виктора интересует лишь одно: исполнит ли Окинори взятые на себя обязательства.
  
  - Ах, капитан, - виновато развёл руками Тараш, - поверите ли, именно это я хотел услышать от вас. Как вы вообще видите себе сражение против четырёх фрегатов и шести корветов, каждый из которых намного сильнее любого из наших кораблей?!
  
  - Никак, - буркнул Кан. - Ни единого шанса.
  
  - Нет-нет, капитан, - заметив, как помрачнел собеседник, хакер поспешил исправить ошибку, - вы не правильно меня поняли: моя эскадра и я выполним всё, что прописано в контракте. Как говориться, от и до, не сомневайтесь. Эскадра Лиги Человечества - совсем не то, что может заставить меня нарушить обещание.
  
  - Но ведь... - попытался возразить Виктор, хотя ему стало заметно легче.
  
  - Сила - это не всё, что нужно для победы. Что вы скажете о нашей диспозиции, капитан?
  
  Хакер наблюдал за союзником непосредственно с мостика сторожевика. Сейчас командир конвоя задумчиво рассматривал россыпь мигающих красных точек - так отображается вражеская эскадра на устаревшей версии тактического экрана. Мигание обозначает, что данные получены не собственными сканерами и детекторами, а поступили со стороны.
  
  Плотный набор зелёных чёрточек - это конвой, а вот охранников адмирала Окинори нигде не видно, и Виктора это серьёзно беспокоит.
  
  - Караван движется единым кулаком, сэр, - Кан отозвался только после длительной паузы, - противник разобщён и не сможет синхронизировать свои атаки...
  
  - Браво! - Тараш нарочито захлопал в ладоши.
  
  - Но нам от этого ничуть не легче, сэр. Лигийцы намного сильнее нас, им просто не нужен строй, - ещё увереннее продолжил каперанг, - им нет нужды консолидировать действия своих кораблей. Даже в одиночку тот фрегат, что преградил путь конвою, превосходит нас по мощи ракетного залпа.
  
  - Если честно, положение выглядит безнадёжным. - Кан вопросительно посмотрел на своего визави. - Но вы же не для того связались со мной, чтобы попугать? Сэр!
  
  - Скажите, капитан, если бы вам не удалось нанять мой отряд, сейчас вы бы просто сдались, так?
  
  - Никогда!!.. - внезапно разозлился Кан. Его физиономия покраснела, а лысина заблестела от пота. - Слышите меня, адмирал?! - это звание он произнёс так, будто сплюнул. - Никогда! Русские никогда не сдаются!! Мы будем драться, так и знайте! Драться вопреки всему!!
  
  - Настрой правильный, - усмехнулся Тараш. Его эта 'буря в стакане воды' ничуть не впечатлила. Лозунги и болтовня, больше ничего! - Но, увы, бессмысленный. Вас просто убьют, а транспорты всё равно захватят.
  
  Тараш сознательно провоцировал Виктора, нанося удары по самому больному месту: погибнуть, не выполнив долг, - позор для воина. Особенно такого, как Кан.
  
  Судя по тому, как сдулся каперанг, удар Тараша попал в цель. Лицо офицера резко побледнело, и хакер испугался, не хватит ли Виктора инсульт.
  
  - Когда честь требует сражаться, - то ли зашипел, то ли зарычал каперанг, - надо отбросить всё прочее и идти в бой. Только так можно победить!
  
  - Много пафоса, но в целом верно, - продолжал ухмыляться Тараш.
  
  Снисходительная усмешка бесила командира конвоя чуть ли не больше, чем ощущение собственного бессилия.
  
  - Строй вражеской эскадры слишком рыхл, - продолжил брызгать слюной каперанг, - если вы, адмирал Окинори, поддержите атаку на фрегат - тот, что перекрыл нам путь, - конвой прорвётся и сможет уйти в прыжок...
  
  - Предположим, вы правы. Пусть даже наша атака будет успешной. Но что потом?!..
  
  
  

6

  
  
  - Потом?!.. - поперхнулся Кан. - Потом...
  
  Да, о том, что будет после, офицер как-то не подумал. Готовясь к смертному бою, о последствиях не задумываешься потому, что тебя они не коснутся. Но вот тут Окинори его и подловил: жертвы бессмысленны, если их результат нулевой. Или, скорее, отрицательный.
  
  Даже если конвой прорвётся и прыгнет, ничто не помешает лигийской эскадре отправиться в погоню. Если же принять во внимание, что вражеские корабли намного быстрее, то изгоев просто перехватят в следующей системе. До Чосен ещё три гиперперехода, и не факт, что лигийцы откажутся от преследования даже после пересечения границ. Но, скорее всего, конвой настигнут намного раньше, и никаких засад устраивать не будут.
  
  Если прорваться не получится, если все жертвы будут напрасны, лучше сдаться и сохранить жизни людей?!
  
  Года три назад военный трибунал приговорил командира подобного же конвоя к повешенью. Офицер повёл свои корабли на прорыв, вступил в бой, и один из транспортов даже сумел уйти. Патруль Альянса подобрал изгоев, выживших в этой схватке, и вернул их на родину.
  
  Акт милосердия, ага.
  
  Государь, конечно, сразу же помиловал офицера, но карьера во Флоте ему была полностью закрыта, и на работу его никто не взял. Промаявшись полгода или чуть больше, бедняга застрелился.
  
  Опытные люди, специалисты в Землях Изгоев ценятся несравнимо больше, чем контрабандные товары. Пусть их поймает патруль, суд конфискует корабли, товары и отправит экипажи на каторгу или в тюрьму. Всё это - пустяк, дополнительные неудобства. На Периферии подобные вопросы решаются быстро. Товары застрахованы, старые корабли никому не нужны и будут выставлены на продажу по смешной цене, а люди за взятку выйдут на свободу. Глядишь - через месяц-другой тот же конвой с тем же грузом и экипажами успешно достигнет пункта назначения. А воевать... несколько сотен семей лишились отцов, братьев, сыновей? Ради чего?
  
  Вот то-то.
  
  Правильно осудили того командира.
  
  Подобная судьба уготована и Кану, если он не засунет в задницу собственную гордыню. Войны нет - значит, и стоять насмерть не нужно. Наоборот, первейшая задача - сохранить опытные экипажи. Кан замотал головой, пытаясь сбросить странное наваждение. Договариваясь с Окинори, он уже переступил через свою гордость ради выполнения долга. Так какого чёрта он вдруг решил геройствовать?!
  
  Пусть действует охрана, для этого её и наняли. Кстати, чужак мог бы и не сообщать о противнике. А раз он поделился информацией, то у господина Окинори есть план, и он нуждается в поддержке капитана Кана.
  
  - ...Вы правы, сэр, - признавая, что пауза чересчур затянулась, каперанг виновато развёл руки, - никакого 'потом' не будет, конвой догонят и уничтожат. Даже если в лихой атаке мы повредим один фрегат, у лигийцев остаются ещё три плюс корветы. Они быстрее и сильнее, и конвою никак не уйти. - Виктор помолчал, упрямо закусив губу. - Но я полагаю, вы не собираетесь отказываться от контракта. Наверняка у вас уже есть какой-то план действий. Просто скажите, сэр, что нужно от меня, и какую роль вы отвели кораблям каравана?
  
  - План есть, капитан Кан, - Тараш одобрительно кивнул. - Я знаю, как провести караван без потерь, как вам избежать боя с лигийцами...
  
  Тараш прервался, ожидая реакции собеседника, но каперанг молчал, терпеливо ожидая продолжения. Он уже принял сложное решение и доверился чужаку, поставив на кон свою честь. Чего уж теперь волноваться?!
  
  - ...От вас лично и от офицеров конвоя требуется точно исполнить мои распоряжения. В этом случае я гарантирую, что ни транспорты, ни сторожевики никаких потерь не понесут.
  
  - Обещаю выполнить ваши приказы так, как если бы их отдал лично Великий князь Новой Руси, сэр, - торжественно произнёс каперанг, - пока данный кризис с лигийской эскадрой не разрешится окончательно. Жду ваших распоряжений, сэр!
  
  - Я верю вам, капитан первого ранга... - пафосно заявил Тараш и ощутил, как туго вокруг зазвенело пространство. Проблема!
  
  Да, ситуация располагает ко всяким там клятвам и ритуалам. Но то, что для Кана - отжившая традиция и суеверие, для мага и хакера - удобный бэкдор в систему управления этой самой игрушкой. Сейчас Тараш явственно осязал печать, связывающую разумное существо с владельцем. Активировался ментальный комплекс предтеч - та самая закладка, что обеспечивает лояльность игрушки и собирает информацию для Великой Игры.
  
  Одна беда - никакого хозяина у изгоев нет, и поэтому закладка физически не закреплена. Для стабильной работы печать при передаче данных нуждается в правильном адресе. Без него информация оседает во внутреннем накопителе и постепенно перегружает психику игрушки, её мыслительные способности снижаются, и значительно укорачивается жизнь. А она очень хочет жить!
  
  Пожелай - и бесхозная игрушка станет твоей!!
  
  А за ней ещё одна, и ещё... ага, пока все изгои не получат этикетку своего нового хозяина, а Игра - дополнительный поток данных.
  
  То-то обрадуется Вопрошающий Всех!
  
  Нет уж, жили изгои без хозяина, пусть так живут и дальше. Тех же, кто попросится на службу к Тарашу, он очистит от лишних закладок и сбалансирует работу печати.
  
  Достаточно присяги на лояльность, хе-хе.
  
  - ...поверьте, я не потребую от вас ничего самоубийственного или недостойного звания офицера! Всё, что нужно от каравана - это следовать прежним курсом несмотря ни на что, спокойно выходить на разгон и прыгать в следующую звёздную систему. Не обращайте внимания на всякие там провокации!
  
  - Но, сэр...
  
  - Запомните, капитан Кан: у вас есть все нужные лицензии, груз на каравеллах полностью легален. Не беспокойтесь ни о чём. Убедить Злыдня, что это так - моя задача, и я её выполню.
  
  - Я сделаю, сэр. А что дальше?
  
  - Пусть конвой подождёт мои корабли. Они, как вы догадываетесь, немного отстанут...
  
  
  
  
  

ГЛАВА ТРЕТЬЯ

  
  
  

1

  
  
  Трансляция шла откуда-то с потолка в центре помещения. Видимо, 'червь' воспользовался одной из контрольных камер, сочтя этот вариант оптимальным, а хакер не стал вмешиваться в его работу. Тараш пил ароматный кофе и с интересом наблюдал за врагами, суетящимися на мостике лигийского флагмана. Отдельные окна отслеживали Виктора Кана (за союзниками нужен глаз да глаз!) и главных лигийцев - Злыдня Шиффера и его флаг-офицера, тощего носатого мужчину в чине фрегат-капитана.
  
  Впрочем, настоящий спектакль ещё не начался, и главный артист мирно сидел в кресле, прикрыв глаза. Кто-то мог бы подумать, что лигийский адмирал задремал, но хакер видел переливы ауры, характерные для глубоких раздумий.
  
  Злыдень размышлял. Видимо, его выбило из колеи неожиданно спокойное поведение изгоя.
  
  - Ботам - минутная готовность! - распорядился носатый флаг-офицер, и вахтенный оттранслировал приказ на все корабли.
  
  Почти на все - связь с двумя корветами арьергарда заблокирована, сейчас их аккуратно берут на абордаж феллийские штурмовые подразделения. Офицерам и боевым сайко нужны полноценные тренировки, а тут такой удобный случай: две овечки, почему-то считающие себя хищниками, отделились от лигийского стада... ага, на свою беду и на радость феллийцам.
  
  В это мероприятие Тараш не вмешивался, с вражескими корветами справятся и без его участия. Хакеры есть на каждом корабле его эскадры. До Тараша им далеко, но своё дело они знают туго: отключить аппаратуру связи и ориентации в пространстве, аварийно известить экипаж, что аккумуляторы сели, жизнеобеспечение, навигация и оружейные системы не работают, разблокировать шлюзы и запустить внутрь корвета абордажные боты.
  
  Никакой стрельбы, убийств, минимум насилия - всё, как требует автарх. Неизвестные солдаты в броне без спешки 'вяжут' экипаж, не обращая внимания на отдельные попытки сопротивления. Единственная сложность - отловить на шестисотметровом корабле все игрушки без исключения, а это, как-никак, сто восемьдесят восемь человек на каждом корвете. Дело небыстрое!..
  
  - ...Гражданин контр-адмирал! - осторожно позвал Злыдня флаг-офицер.
  
  - Я всё слышал, Мишель, - Злыдень открыл глаза, окинув взглядом своих офицеров, - объявляй боевую тревогу и вели соединить меня с этим варваром, командиром конвоя.
  
  Бзз, бзз, бзз... - зазвенел баззер на лигийском фрегате, заставив Тараша поморщиться.
  
  О Соле, ну что за мерзкий звук! И, главное, сейчас он абсолютно ни к чему. Некого будить, некому сломя голову бежать на свои посты, все уже давно там, где им положено находиться по боевому расписанию. И вообще, космическое сражение - дело небыстрое. Перед тем, как сойтись в бою, можно успеть и покушать, и выспаться. Кстати, опытные командиры перед схваткой обязательно дают своим подчинённым расслабиться на рабочем месте. Это помогает окончательно 'сжиться' с ним. И Злыдень, и его носатый флаг-капитан - битые космические волки, за их плечами много сражений, и сейчас они просто следуют стандартному сценарию.
  
  Баззер - его обязательная часть. Невозможно несколько часов кряду глядеть в многочисленные экраны без потери внимания. Кто-то обязательно отвлечётся, кто-то задремлет. Громкий звук, похожий на скрежет механической пилы, моментально выводит личный состав фрегата из дремотного состояния...
  
  Тараш перевёл взгляд на экран, где капитан Кан с очевидным раздражением - 'отстань, противный!' - готовился к очередному и последнему сеансу связи с лигийцами. Молодец, хорошо играет. Артист! Довольно прищурившись, хакер вновь обратил своё внимание на мостик вражеского корабля. И вовремя.
  
  - Готово, гра адмирал! - сообщил вахтенный и распахнул перед Злыднем окно, большую часть которого заняла круглая морда Виктора Кана. Его узкие глаза в упор смотрели на лигийского адмирала.
  
  - Ну что тебе ещё, чужак?! - нехотя процедил сквозь зубы командир каравана.
  
  Тараш аж зааплодировал. В душе.
  
  Так нагло лигийца ещё никогда не 'опускали'. Шиффер на какой-то миг даже растерялся. В вопросе каперанга Кана слышалось столько раздражения, столько пренебрежения, что впору думать, что Злыдень - это босоногий попрошайка, донимающий капитана, солидного человека, своими пустыми просьбами.
  
  - Отказываешься подчиниться требованию патруля? - оказывается, Шиффер умеет шипеть не хуже гадюки. - Глуши двигатели, прекращай разгон и прими досмотровые партии! Иначе я прикажу открыть огонь. Вина за последующую гибель людей будет на тебе.
  
  Тараш усмехнулся. Лигиец ещё пытается быть вежливым - правда, он уже на грани, готов рвать и метать. То, что надо. Однако хакер 'болел' в этой словесной баталии за другую сторону. Ну же, капитан Кан, не подведи!
  
  - Чушь! Здесь не действуют ханжеские законы Лиги, - сквозь зубы процедил изгой, открыто провоцируя Злыдня, известного своим фанатизмом. - У меня есть приказ, я его выполняю. Шёл бы ты, мил человек, подобру-поздорову... - добавил каперанг на своём варварском языке.
  
  - Ты отказываешься подчиниться?!! - брызнул слюной Шиффер, впадая в ярость. Кажется, он немного понимал рашин. Или ему помог с переводом искин, добавив от себя пикантных подробностей. Бывает, ага. - Ты!..
  
  - Я! - ярость лигийского адмирала оставила Кана равнодушным. Видимо, его она только позабавила, не испугала. - Откроешь огонь, проявишь агрессию как-то иначе, - станешь грязным пиратом. А как следует поступать с этими ублюдками, ты и сам знаешь, не так ли?
  
  Капитан Кан добродушно улыбнулся, глядя в глаза обозлённого до нельзя адмирала, и добавил,
  
  - Пока ты никого не убил - тебя ждёт каторга. Если в конвое кто-то погибнет, это виселица. Тебе всё ясно?!
  
  Последнее слово каперанг просто выплюнул в лицо Шифферу и сразу разорвал связь. Ай, молодец!
  
  
  

2

  
  
  - Действуйте по плану, капитан первого ранга Кан, продолжайте разгон и смело уходите в прыжок. - Тараш успокоил нанимателя, подтвердив договорённости. Свои обязательства тот выполнил на твёрдую пятёрку, теперь дело за хакером. - Злыдню вскоре будет не до конвоя.
  
  - А как же вы, сэр? - выразил беспокойство Виктор.
  
  - Догоню вас в следующей системе часов через десять-двенадцать субъективного времени. Сразу после того, как разберусь с лигийцами здесь, - поспешил успокоить нанимателя Тараш. - Прошу позаботиться об операторах даль-связи на борту ваших кораблей.
  
  Не то, чтобы этот ответ устроил каперанга, но он уважал чужие тайны. Адмирал Окинори сказал, что защитит конвой от Злыдня - значит, сделает. Каким образом четыре рейдера, пусть даже тяжёлых и модернизированных, могут справиться с четырьмя современными фрегатами и шестью корветами сопровождения, Кан по-прежнему не представлял.
  
  - Конечно, сэр, - встал по стойке смирно Кан, отдавая честь тем, кто остаётся. - Будьте за них спокойны!
  
  С этими словами он разорвал связь, не подозревая, что за ним продолжают присматривать.
  
  Каперанг полагал, что разгадал загадку Окинори. Возможно, изобретатель, придумавший даль-связь, создал и какое-то новое оружие, резко поднявшее мощь его эскадры. Очень похоже, что так дело и обстоит. Тогда становится понятно, почему Окинори настоятельно просит конвой уйти в прыжок: он не хочет, чтобы изгои оказались хоть как-то замешаны в последующих событиях. Как говориться, и от греха подальше, и, хм... овцы целы.
  
  - Кир адмирал, - внешний вызов отвлёк Тараша от наблюдения за союзником, - оба вражеских корвета полностью захвачены, безвозвратных потерь нет. В ходе штурма уничтожено до пятидесяти солдат противника. Корвет-капитан Изуми доклад закончила!
  
  Кораблики хорошие, без сомнения. Вот только эскадре они не нужны. К сожалению, корветы оказались в плохом месте в плохое время и могли нарушить планы Тараша. Их пришлось нейтрализовать. То есть, захватить.
  
  - Спасибо, Хоши, - на слова автарха командир 'Рыси' ответила широкой улыбкой. Она принесла присягу Тарашу в числе тех первых, кто служил на 'Старушке Бет', и с той поры ни разу не подвела своего кумира. Честолюбивая дама боготворила хакера: у кого бы ещё Изуми могла бы командовать полноценным боевым кораблём?! - кто-то, всё-таки, получил ранения?
  
  - Одиннадцать десантников, кир! Сайко, конечно. Они оказались не готовы к атаке холодным оружием. Пару дней в лазарете, и солдаты вернуться в строй.
  
  Боевые сайко успешно освоили тактику штурмовых групп, однако программа их подготовки ещё зияла очевидными пробелами, и неожиданный поворот событий мог загнать их в ступор.
  
  Что делать, подбор ситуативных алгоритмов - это проблема любого искусственного разума, от 'игрушек' до искинов. Нафантазировать можно что угодно, вот только без реального опыта всё так и останется миражами, цена которых - жизни разумных существ.
  
  - Неплохой результат, корвет-капитан. В следующий раз сделаешь лучше. А пока объявляю командирам и экипажам 'Рыси' и 'Пумы' благодарность за успешно завершенную операцию!
  
  - Ой, правда?! - Изуми запрыгала как девчонка.
  
  - Правда! - улыбнулся в ответ Тараш. - Осваивайте трофейные корабли, готовьте оба корвета к прыжку, - добавил хакер, закрывая окно связи.
  
  Для Изуми важна не столько благодарность автарха, хотя она тоже приятна, сколько соответствующее ей повышение ИСЗ, индекса социальной значимости, и УОД, уровня общественного доверия. Эти два показателя определяют положение гражданина в феллийском обществе. Чем выше ИСЗ, тем большее число материальных благ доступно человеку. Но если чрезмерно пользоваться ими, уровень доверия снижается.
  
  Когда уровень доверия высок, можно взяться за решение сложной задачи или предложить обществу какой-нибудь затратный и дорогостоящий, но крайне важный проект. Его благополучное выполнение повысит личные ИСЗ и УОД.
  
  Провал обрушит УОД, а несколько неудач снизят индекс социальной значимости.
  
  На ответственную должность - например, командира корабля - может претендовать лишь гражданин с высокими личными показателями. Сейчас для Хоши и её коллеги с 'Пумы' открылись перспективы для карьерного роста. Если, конечно, они где-нибудь не напортачат.
  
  Пока же ситуация развивается по плану. Тараш перевёл взгляд на ошарашенного лигийского адмирала.
  
  ...Злыдень всё никак не мог поверить, что какой-то дикарь, варвар, посмел так разговаривать с ним, командиром могучей лигийской эскадры, способной разбить в пыль жалкие лоханки изгоев!
  
  - Ты сам выбрал... - угрюмо бросил в погасший экран Злыдень, кипя от злости и возмущения.
  
  'Пора!' - решил Тараш и скомандовал своим кораблям перейти к следующему этапу игры. Вернее, блефа.
  
  - ...Ой! - громкий возглас одного из вахтенных офицеров отвлёк Шиффера от планов мести наглому изгою. - Извините, гра адмирал! Входящий запрос на соединение... по валидному адмиралтейскому коду...
  
  - Что?!.. - тонко взвизгнул Злыдень.
  
  Было чему удивиться: каким ветром сюда, далеко за внешние рубежи Центральных Миров занесло столь высокого чина, что он использует подобное шифрование?!
  
  - Адмиралтейский код, гра адмирал, - испуганно повторила откуда-то из-за пределов объектива камеры офицер. - Вызывают нас по закрытому каналу!
  
  - Откуда... - сипло хрюкнул Злыдень, изумляясь, что делает здесь... и, кстати, кто?!
  
  - Откуда-то со стороны арьергарда... - неправильно поняла заминку адмирала та самая эмоциональная дама-офицер.
  
  - Соединяй, - недовольно пробурчал Злыдень, пожевав в задумчивости губы.
  
  Куда деваться? Просто игнорировать? Откажешься отвечать на подобный запрос - так в Адмиралтействе потом с Шиффера три шкуры спустят. Хорошо, если просто уволят, а то припомнят всё плохое и отдадут под трибунал!!
  
  
  

3

  
  
  Этого всего из себя сверхсекретного персонажа Тараш обнаружил, когда в поисках затаившихся налётчиков вскрыл очередную секретную базу данных, в тот раз - СИФА, Службы Исследований Флота Демократического Альянса. Говоря простым языком, это одна из разведок. Она курирует Славных Ребят и отслеживает активность соседей на Периферии. Поскольку Тараш перемещался в сторону Земель Изгоев, он озаботился ознакомиться с досье начальника управления СИФА на этом направлении, и заготовить соответствующий виртуальный аватар с правильными голосом, мимикой, со всеми положенными такому важному лицу знаками и эмблемами.
  
  Флит-капитан Самсон Рифли - это крупная фигура и, что особенно важно, не публичная. По долгу службы он не светит лицом, но все, кому положено, его знают. Так что чиновники в Центральных Мирах и на Периферии становились по стойке смирно, получая прямые указания от начальника управления СИФА, и радуясь, что могут быть ему полезны. Рифли не брезговал ничем, он мог и пиратов натравить, и улики сфабриковать, если с его точки зрения это усилит безопасность Альянса и служит делу демократии. Неудивительно, что Тарашу везде была обеспечена зелёная улица и режим наибольшего благоприятствования.
  
  Хакер был даже слегка благодарен Рифли. Этот подонок так запугал чиновников, что они и думать не смели, чтобы возражать или, упаси Соле, жаловаться на самоуправство офицера разведки.
  
  Естественно, вояж лигийской эскадры по тем системам Периферии, что входят в зону интересов Альянса, не может проходить втайне от СИФА. Поэтому Рифли получил от чиновников Лиги адмиралтейский код для контроля над излишне активным контр-адмиралом. Этот шифр в острой ситуации обязывал Злыдня выполнить распоряжения представителей Альянса. Альтернатива для адмирала выглядела бы, мягко говоря, неприятно: военный трибунал и, в лучшем случае, позорное увольнение.
  
  Чиновники Адмиралтейства Лиги были готовы на всё, лишь бы избежать войны с 'партнёрами'. У Лиги и Альянса достаточно общих врагов, чтобы ещё и драться друг с другом. Они с радостью запретили бы вояж Шиффера по Периферии, но без этой экспедиции нет ни единого шанса узнать, кто из соседей пытается стравить между собой две сильнейшие человеческие державы.
  
  А кто-то ведь пытается! В прошлом году необдуманные действия Злыдня только чудом не развязали войну Лиги с Альянсом. Разобрались, слава Богу! Отказались от взаимных претензий. Но осадочек, как говорится, остался. Во избежание лишних проблем трусоватые чиновники решили подстраховаться. Они набросили на Шиффера узду, и передали её в руки флит-капитана Рифли.
  
  Потому Злыдень нисколько не удивился, когда в окне, которое открыл адмиралтейский код, появилась омерзительная физиономия знакомого офицера.
  
  Век бы этого гада не видеть!
  
  Тараш невольно хохотнул, ощутив всё богатство негативных эмоций, исходящих от лигийца.
  
  - Привет, Шиффер, - с экрана зло скалился Рифли.
  
  Со стороны казалось, что он с трудом сдерживает самую злую брань, а та, как живое существо, пытается вырваться на свободу.
  
  Хакер оценил работу программистов на 'отлично', как и монолог, синтезированный искином. Так может говорить только человек, разозлённый до крайности, изо всех сил старающийся 'держать лицо'. Безуспешно, м-да.
  
  - ...Хм, и прощай!.. - красная рожа Рифли вызывала у Злыдня стойкую ассоциацию со зрелым помидором. - Ты что творишь, мерзавец? Отзывай свою... пфф, свору и проваливай на... пфф! Ты... хм, срываешь мне важную операцию! Если бы не... хм, я бы тебя на... пфф, ты понял?!..
  
  За спиной флит-капитана угадывался просторный мостик большого боевого корабля. Вокруг сияли многочисленные тактические окна, а звуковым фоном шли невнятные скороговорки офицеров, готовящихся к бою. Если судить по удивлению, отразившемуся на лице Злыдня, картинка удалась на все сто.
  
  Лигийский контр-адмирал профессиональным взглядом оценил суету на заднем плане как обычную рабочую обстановку. У Рифли как минимум крейсер.
  
  Крейсер - это серьёзно. Его присутствие в корне смещает расклад сил от полного превосходства эскадры Лиги к паритету с изгоями, которых поддерживает мощный боевой корабль Альянса. В том, что флит-капитан вмешается, Злыдень не сомневался. Чёрт возьми, да он уже вмешался, и дело идёт к прямому огневому контакту!..
  
  Настроение Шиффера стремительно скатывалось к штормовому. Детекторы 'Олжери' пока не смогли определить местоположение корабля Альянса, а это значит, что за Рифли остаётся первый удар. Крейсер - это залп из сотни ракет, и не факт, что фрегат способен его пережить. А если лигийская эскадра устоит и победит, проблем только прибавится.
  
  Злыдню не простят стычку с 'партнёрами'.
  
  Не в этот раз! Сейчас придётся отступить. Понимая, что проигрывает, Шиффер озверел. Его, боевого адмирала, борца с пиратами и контрабандистами, ещё никогда так не унижали! Если бы не адмиралтейский код!!..
  
  - А рожа не треснет?! - сквозь зубы процедил Шиффер. Он решил хоть чуточку уязвить противника. Испугать. - Крейсер против четырёх фрегатов и шести корветов... это как ещё выйдет! Знаешь, Рифли, с мощной эскадрой можно многое себе позволить. Альянс далеко...
  
  "...А в диком космосе всякое случается!" - хохотнув, Тараш мысленно закончил фразу контр-адмирала.
  
  Бедняга! Сегодня точно не его день!
  
  Флит-капитан Рифли ядовито усмехнулся, отдавая приказ. На тактическом экране Шиффера один за другим проявились значки четырёх тяжёлых фрегатов класса 'Бостон', чуть дальше - двух новейших крейсеров класса 'Виржиния'... и двух 'флореалей', сменивших золотое 'солнышко', знак Лиги Человечества, на три белые звезды внутри синего круга, символ Демократического Альянса.
  
  'Отличная пощёчина Золотому Пределу, - этой операцией Тараш был доволен, - в последнее время тот обнаглел, так что Белый вправе ответить. И никто из предтеч не поверит, что тот ни при чём!'
  
  - ...но Лига ещё дальше, мой дорогой друг! - сытым котом мурлыкнул Рифли. - Ты прав: с мощной поддержкой всякий чувствует себя превосходно. Не так ли, Шиффер?..
  
  
  

4

  
  
  Тарашу всегда было наплевать на всех чужаков. Твари, чей смысл жизни нахапать побольше мон, ничуть не лучше тараканов. Нет, хуже, кирие! Тараканы хотя бы борются за свою жизнь, а эти лишь портят чужие, да ещё выдают свою подлость за заботу об 'общем благе'. С точки зрения феллийского автарха даже Рифли, отпетый мерзавец, охотно использующий в своих целях корсаров, контрабандистов, нелегальных торговцев, вороватых чиновников Альянса, выглядит честнее фанатика Шиффера. Пока Злыдень гонял бандитов, пусть даже не в своей зоне ответственности, его ещё можно было терпеть, грабители и убийцы никому не нравятся! Но нападение лигийской эскадры на караван изгоев... тут просто нет слов, кирие.
  
  Однако сейчас Тарашу стало жаль лигийского контр-адмирала. Тот мельком посмотрел на тактический экран и сразу как-то сдулся, постарел лет на десять. Да, Злыдню было отчего прийти в отчаянье: миг назад он ощущал себя самой сильной лягушкой в этом болоте, обладал подавляющим преимуществом в огневой мощи. А теперь... каждый 'бостон' с девятью десятками пусковых установок значительно превосходит его 'Олжери', а присутствие двух дополнительных крейсеров превращает любую попытку бодаться с Рифли в самоубийство.
  
  Сам Шиффер, может, и попытал бы счастья в бою - себя он искренне считал гениальным флотоводцем - но в этом стремлении его вряд ли поддержат экипажи. Одно дело - гонять дикарей, совсем другое - бодаться с сильной эскадрой Альянса. Нет уж, гражданин контр-адмирал, тут, пожалуйста, без нас!! Агрессию Злыдня ничем не оправдать. Войны нет, а Лига и Альянс считают себя союзниками. Об этом, между прочим, свидетельствует адмиралтейский код.
  
  Как бы ни хотелось подраться, сейчас Шиффер обязан уступить.
  
  Полная запись этих переговоров снимет с него любые претензии со стороны родного Адмиралтейства. Потерял корабли? Тут пусть трудятся дипломаты.
  
  Единственное, что он ещё может сейчас сделать, это узнать судьбу их экипажей.
  
  - Здесь и сейчас ты сильнее, Рифли... - покорно склонил голову Злыдень.
  
  Ему хотелось бы добавить: 'Надеюсь, так будет не всегда'. Но Шиффер проглотил окончание фразы, хотя Бог знает, каких усилий ему стоило! Впрочем, Рифли давно не мальчик, и наверняка догадывается, что с этого момента для контр-адмирала Лиги Марселя Шиффера он стал злейшим врагом. Хуже пиратов!
  
  - ...и, следовательно, в своём праве. Ответь только, что стало с моими людьми? Они живы?
  
  Флит-капитан повернулся к кому-то, находящемуся за пределами объектива, и довольно кивнул.
  
  - Из трёхсот семидесяти шести человек в экипажах корветов при абордаже погибло пятьдесят четыре, сто девятнадцать ранены. Им оказана необходимая медицинская помощь. Можно сказать, мы обошлись малой кровью, - с неприкрытой гордостью заявил Рифли.
  
  - Погибли! Ранены!! - Шиффер всплеснул руками. - Я требую, чтобы ты их безотлагательно передал мне!
  
  О захваченных корветах лигиец даже не заикнулся. С ними всё ясно: не подчинились законным требованиям, оказали сопротивление, первыми открыли огонь по союзникам. Разведчик Альянса наверняка надёжно прикрыл свою задницу. Прижать его нечем.
  
  - Ты требуешь?!.. - взорвался Рифли. - Ты пиратски напал на мирный караван, идущий далеко за пределами зоны ответственности Лиги! Ты сорвал мой многолетний труд и смеешь ещё чего-то требовать?!!
  
  - Я просто неверно выразился. Прошу прощения.
  
  - Твои моряки - те, кто выживет, - будут переданы властям Новой Руси для суда, - зло прищурился разведчик Альянса. - Как говорится, какой мерою мерите ... да-да! Думаю, что Лига сможет обменять своих граждан на пленных изгоев, если её дипломаты поторопятся. Если же не успеют... наверное, кого-то из твоих ублюдков обязательно повесят за пиратство, остальных отправят на каторгу, и задача переговорщиков серьёзно усложнится.
  
  Шиффер кивнул, проглотив обиду. Ничего, он ещё встретит этого мерзавца Рифли при ином соотношении сил и припомнит ему эту беседу. Не зря же говорят, что Злыдень злой, и память у него хорошая.
  
  - У тебя три часа, чтобы убраться вон, Шиффер, - прошипел флит-капитан, - или я прикажу открыть огонь. Что? - Рифли на секунду-другую отвлёкся куда-то на сторону, выслушал чей-то рапорт, небрежно махнув рукой, и вновь остановил взгляд на лигийце. - Мои навигаторы сейчас передадут твоим кораблям вектора разгона. И не дай им Бог хоть на микросекунду отклониться от этой трассы! Адмиралтейский код Флота Лиги, конец связи.
  
  Искин 'Феллы' рассчитал все параметры прыжка, чтобы вывести лигийскую эскадру подальше от Земель Изгоев. Пустячок. Завершающий штрих, так сказать.
  
  - Мы получили полный набор навигационных данных для прыжка, гра фрегат-капитан, - доложил вахтенный носатому офицеру. - Информация проверена, подтверждена искином. - Арьергард на запросы не отвечает. Корабли эскадры, кроме корветов 'Флора' и 'Амалия', подтвердили готовность к разгону, - капитан флагмана пытался держать лицо, а это требовало от него всех сил. Происходит чёрт знает что! Сначала детекторы не могут обнаружить под своим носом эскадру Альянса, потом искин корабля получает данные со стороны вопреки всем протоколам безопасности! - Твои приказания, гра контр-адмирал?
  
  Шиффер колебался. Интуиция выла, предупреждая о какой-то подставе. Увы, адмиралтейский код связывал его по рукам и ногам. Под трибунал идти не хотелось. Да и воевать не с кем: отметки кораблей Альянса пропали с тактического экрана сразу, как Рифли завершил разговор.
  
  Что же делать? Караван изгоев уже проскочил мимо, он уверенно разгоняется и прыгнет через час-другой. Можно попытаться догнать его в следующей системе, но кто даст гарантию, что там не будет Рифли? Похоже, что эскадра Альянса конвоирует караван с оружием, которое должно приостановить рост влияния ханьцев и Нихон. Пожалуй, эти сведения вместе с информацией о новых системах маскировки кораблей Альянса стоят того, чтобы отступить.
  
  Опять-таки адмиралтейский код...
  
  - Мы уходим, Мишель. Передай это всем кораблям.
  
  
  

5

  
  
  Конвой ушёл в прыжок без всяких проблем, а ещё через полтора часа отправилась восвояси лигийская эскадра, оставив в руках Тараша два новеньких корвета и более трёх сотен моряков и офицеров.
  
  Хакера ничуть не беспокоили проклятья, которые Злыдень сквозь зубы цедил в адрес флит-капитана Рифли. Блеф удался идеально.
  
  Как указывала база предтеч, в настоящее время Рифли втайне прибыл за дополнительными инструкциями в Адмиралтейство на столичной планете Демократического Альянса. Для родных властей у разведчика стопроцентное алиби. Да никто и не позволит вывести на Периферию звено крейсеров с поддержкой фрегатов. Для столь мощной эскадры там просто нет подходящих целей, а гонять могучие корабли впустую - дорогое удовольствие.
  
  Его не одобрят налогоплательщики.
  
  А вот для лигийцев картина выглядит иначе. С их точки зрения, присутствие флит-капитана Рифли и мощной эскадры Альянса на Периферии - неоспоримый факт. Это подтверждает и адмиралтейский код, которым никто помимо представителя Альянса не мог воспользоваться, и запись беседы, в которой Рифли лично отдаёт распоряжения адмиралу Лиги, угрожая применить оружие.
  
  Вполне в духе офицера Альянса!
  
  Потеря двух корветов и гибель граждан Лиги тоже не повысит доверие между сильнейшими государствами Центральных Миров. Никакому алиби Лига не поверит.
  
  Альянс неизбежно отвергнет все претензии 'партнёра', поскольку расценит их как провокацию против высокопоставленного офицера СИФА. Его алиби не подлежит сомнению, а странное происшествие якобы с его участием за границей Периферии - очевидная фальсификация. Потеря корветов - неприятность, но эти кораблики и созданы для того, чтобы пролезать в самые опасные места.
  
  Этим не повезло - но причём здесь Альянс?!!
  
  Тупик, однако! Ни одна из сторон не примет аргументы другой, сочтя их подтасовкой. В итоге на Периферии для Лиги и Альянса о каких-либо совместных действиях после этакого скандала речи идти не может.
  
  И уж тем более никто не позволит повторить лигийский вояж на границу Периферии, в нейтральное пространство между Цивилизацией и Землями Изгоев. Более того, разведчики обеих держав начнут работать друг против друга, отвлекая силы и внимание от Земель Изгоев. Флотские соединения в пограничных мирах усилят новейшими боевыми кораблями, чтобы сосед не принял миролюбие и нежелание развивать конфликт за слабость. Патрули Альянса и Лиги станут осторожнее в своих действиях за пределами оговоренных зон ответственности и намного подозрительнее в отношении коллег.
  
  Напряжённость между демократами и лигийцами вызовет рост их присутствия на Периферии. Нихон и Хань станут осмотрительнее, а более слабые изгои вздохнут свободнее. Со временем, конечно, всё успокоится и вернётся к обычному положению дел, но Тарашу вполне хватит этой паузы, чтобы укрепиться на Зое. Вот такой маленький блеф с большими последствиями!
  
  У конфликта, который спровоцировал Тараш, есть ещё одна - скрытая - сторона. Великая Игра предтеч. Точнее, Игроки. Белый Предел, хозяин Демократического Альянса, против Золотого Предела и принадлежащей ему Лиги Человечества. Тараш на своём горьком опыте ощутил, насколько внимательно предтечи относятся ко всем подозрительным моментам, несуразицам, нелепицам, случающимся с их игрушками, и готовы по самому ерундовому поводу взывать к Наблюдателям. Хозяин Игры, Вопрошающий Всех, только поощряет подобное крохоборство, поскольку въедливость и известная степень занудства повышает достоверность получаемых данных.
  
  Если всякий пустяк становится поводом для серьёзных разборок, то потеря двух корветов неизбежно привлечёт внимание Золотого Предела. Естественно, хакер заранее позаботился о 'правильном' наполнении информационного потока, идущего к предтечам. Заключив контракт на охрану каравана, Тараш получил право использовать эгиду - опознавательный знак - Новой Руси, чем охотно и воспользовался при нападении на лигийские корабли. Неважно, что видел на своих коммуникационных и тактических экранах Злыдень и его офицеры, для владельца этих игрушек всё было до предела просто: именно изгои Новой Руси захватили два корвета Золотого Предела, их экипажи и заставили отступить сильную эскадру Лиги.
  
  Всё в рамках правил, никакого стороннего вмешательства. Случай неприятный, но, как говорится, бывает. Хозяину этих игрушек нет повода жаловаться своему Наблюдателю. Сам дурак, да-да, плюнуть (или как там ещё выражают досаду предтечи?) и забыть.
  
  Но Тараш не забывал о возможности влиять на предтеч. Если использовать чужие игрушки и наносить аккуратные и точно выверенные удары по имуществу и юнитам Игроков, их можно надолго отвлечь от Феллы и феллийцев. А там кто знает, может получиться отодвинуть создателей в сторону и проявить себя как равного им? В конце-то концов, предтечи создали прародителей Тараша по своему образу и подобию, а это значит, что и возможности у феллийцев ничуть не меньше. Нужно лишь их полностью пробудить и суметь ими воспользоваться...
  
  Феллийская эскадра отправилась вдогонку каравану восемь часов спустя. Много времени занял сбор зондов даль-связи, дронов разведки и освоение трофейных корветов временными экипажами. Если поначалу хакер сомневался, нужны ли ему эти корабли, то с каждой следующей минутой на ум приходили всё более хитрые комбинации. В них 'флореалям' отводилась центральная роль. Наконец, с точки зрения изгоев владеть подобными кораблями престижно, хотя и опасно. Их хозяин обязательно привлечёт мстительное внимание лигийцев.
  
  Но тут Тараш был абсолютно не против: сразу много сил против него не пошлют, а потом ему уже и весь флот Лиги будет не страшен. Главное, что всё произойдёт по правилам. Он заявит изгоев как самостоятельную сторону в Великой Игре, и предтечам придётся изрядно подвинуться, чтобы не нарушить ход эксперимента.
  
  И тогда Тараш ещё посмотрит, кто на самом деле игрушки - феллийцы ли, которыми пытается играть Вопрошающий Всех, или сами предтечи, попавшие под изощрённые манипуляции хакера? Поиграем, хм!
  
  
  

6

  
  
  С той частью каравана, что шла в Чосен, Тараш расстался семь дней спустя. Два сторожевика и шесть каравелл перешли под охрану флота Корё, взамен хакер получил соответствующую отметку в контракте.
  
  После этого успокоился и капитан Кан.
  
  Ничего, что он остался со странным 'адмиралом' и его эскадрой один на один, зато всё идёт без сучка и задоринки. Настроение на кораблях каравана приподнятое. Офицеры уже не рассматривают подозрительного чужака как потенциального врага. Напряжение первых дней спало, но никто пока не расслабляется.
  
  Казалось бы, чудесное спасение от лигийцев должно было бы повысить доверие изгоев к их охране, но на деле подозрительность к чужакам только возросла. Правда, теперь большинство офицеров одобряли решение своего командира нанять дополнительную охрану. Без 'адмирала' все они попали бы на каторгу, а транспорты с ценным грузом не дошли бы до дома. Люди гадали, как чужаки исхитрились прогнать лигийский фрегат, - эскадру Злыдня их слабые приборы так и не увидели, - где встретили и как без ущерба для себя захватили пару новеньких 'флореалей'?
  
  Странно, знаете ли!
  
  Корветы по своим ТТХ38 как бы ни посильнее всей эскадры Окинори!
  
  Все изгои чётко ощущали своё бессилие, и это давило на их мозги. Даже три сторожевика мало что могут противопоставить четырём 'остерам' и двум 'шакалам', а когда к ним добавились два современных корвета, а сторожевик Новой Руси остался в одиночестве, преимущество стало неприличным.
  
  Изгои вздохнули с облегчением только тогда, когда прибыли домой, к столичной планете Новой Руси с пафосным именем Край Света. Каравеллы конвоя запарковались к орбитальному грузовому терминалу, сторожевик ушёл к родному причалу, и Кан объявил об успешном завершении контракта.
  
  Тараш отдал было приказ эскадре занять места, выделенные хозяевами на дальней орбите, но его благодушное настроение быстро рухнуло вниз. Его испортила попытка таможни досмотреть 'чужие' корабли. Какой-то офицер в безвкусно изукрашенной форме потребовал допустить инспекторов на эскадру, иначе пообещал применить силу. То, что он угрожает всерьёз, подтверждали мощный монитор39 системной обороны, подошедший почти в упор к 'Фелле', и активация систем наведения орбитальной крепости, расположенной всего-то в тридцати тысячах километрах.
  
  Возмутительное требование! Попытка досмотра или обыска чужих военных кораблей попахивает объявлением войны. Тем более, что эскадра прибыла не сама по себе, а фактически с дружеским визитом.
  
  Либо феллийцев тут не принимают всерьёз, либо ищут повод, чтобы отказаться от выполнения договора о передаче Тарашу звёздной системы Медео. Подобное хамство хакеру не понравилось. Тараш засомневался, что таможня сама по себе могла проявить инициативу. Кстати, странное требование озвучили как раз в тот самый момент, когда контракт на проводку конвоя закончился, и у кораблей Тараша исчезла эгида Новой Руси. Теперь опознавательные знаки феллийской эскадры обозначали её для всех как свободный наёмный отряд.
  
  При большом желании и некоторой слепоте их можно было бы принять за эмблемы Славных Ребят.
  
  Был бы на месте Тараша кто другой, и 'наезд' удался.
  
  Хакер же разозлился не на шутку. Он сразу потянулся к примитивным искинам монитора системной обороны, орбитальной крепости, взломал их защиту, заблокировал пусковые катапульты и кор-бластеры. На всякий случай.
  
  Сканеры и детекторы сразу потеряли феллийские корабли. Для экипажей подобный сбой стал настоящим шоком. Вот же они, чужие корабли, практически в окошко видны, а выстрелить не получится! Что происходило внутри крепости, Тараша не интересовало, а вот на борту монитора началась суета и паника. Они предоставили хакеру достаточно времени, чтобы взять себя в руки и разобраться со странными манёврами хозяев.
  
  Мысль о том, что Владимир IX причастен к этому делу, Тараш отбросил почти сразу. Не тот масштаб. Не царское дело гостям досмотры проводить!
  
  Государь Новой Руси действовал бы иначе. Десяток мониторов отрезал бы Тарашу путь к отступлению, активировались бы орудия и ракетные платформы планетарной обороны. Показав силу, царь предъявил бы ультиматум, а после вступил в переговоры. Как-то так.
  
  Попытка досмотра - инициатива каких-то чиновников, и не слишком высокопоставленных. Кому-то очень не хочется, чтобы Новая Русь потеряла суверенитет над Медео. Царь, видимо, не в курсе этих хотелок, или не придаёт им значения, иначе Медео исключили бы из списка звёздных систем, предлагаемых в качестве оплаты.
  
  Тараш с головой закопался в контрольные записи информационного обмена монитора системной обороны с планетой, и почти сразу обнаружил устную просьбу некого чиновника 'наехать' на чужака. Кто-то желал припугнуть Окинори, чтобы тот, если и не отказался бы от заслуженного вознаграждения, то стал сговорчивее. В обмен чужака ввели бы в 'высшее' общество, предоставили защиту и покровительство - не царя, а каких-то там Торговых Домов!
  
  Найдя виновников, Тараш окончательно успокоился и просто сообщил об инциденте в царскую канцелярию. К его удивлению, реакция последовала незамедлительно. Видимо всё, что касалось Окинори, находилось на особом контроле у царя. Владимир IX до крайности возмутился 'внезапной', как он заявил, инициативой чиновника, и обещал выслать на монитор следственную группу.
  
  Тараш подобным обещаниям не доверял и потому начал действовать самостоятельно. Десантники с 'Феллы' высадились на борт подозрительного монитора, захватили его командира и обеспечили сохранность бортовой информации. При абордаже никто не погиб, феллийцы использовали исключительно нелетальное оружие, станеры, действовали жёстко, но аккуратно. Когда на борт прибыли сотрудники царской службы безопасности, корабль вернули законным владельцам без всяких условий. Командира-неудачника феллийцы передали властям.
  
  Весь ущерб - разбитые морды у агрессивно настроенных представителей экипажа монитора.
  
  
  
  
  

ГЛАВА ЧЕТВЁРТАЯ

  
  
  

1

  
  
  Царь пригласил Тараша столь быстро, сколь позволяли приличия и текущие государственные дела. Он бегло ознакомился с рапортами командиров транспортов, с отчётом капитана первого ранга Кана и весьма заинтересовался этим молодым человеком. Парень явно не простой. За ним прекрасно оснащённая эскадра, эффективная даль-связь, сулящая колоссальные преимущества в бою. Его люди сумели захватить лигийские корветы без видимого ущерба для них и для себя. А как ловко был абордирован монитор системной обороны!
  
  Его бывший командир даже не пытался отпираться - улики против него были бесспорны. Показания проштрафившегося офицера изобличили нескольких чиновников, приладившихся собирать мзду с вольных торговцев. И всю эту операцию - абордаж, захват преступника, сбор улик - люди Окинори завершили раньше, чем до них добирался челнок с оперативной группой.
  
  Да, со столь непростым молодым человеком определённо стоило познакомиться поближе!
  
  - Ваше Высочество! - Владимир IX неожиданно озорно подмигнул Тарашу. - О, не удивляйтесь этому титулованию. Теперь вы - легитимный великий князь Медео. Я с удовольствием подтвердил и контракт, что заключил с вами капитан первого ранга Кан, мой полномочный представитель, и его блестящее завершение. Отныне, как и было загодя оговорено, все права на звёздную систему Медео переходят к вам. По традиции Земель Изгоев с этого момента вы становитесь самовластным правителем собственного мира...
  
  Владимир IX по-птичьи наклонил голову, наблюдая за реакцией собеседника
  
  - Благодарю, Ваше Величество, - Тараш слегка поклонился в ответ. Знак уважения монарху, не более.
  
  Первое впечатление о царе Новой Руси и великом князе всех русских - так официально звучит титул Владимира IX - оказалось неоднозначным. Владимир IX дороден, бородат, высок ростом. Пусть он и пониже Тараша, зато телом массивен и оттого выглядит солиднее.
  
  - Прошу извинить мои излишне резкие действия...
  
  - Я не держу на вас зла, Ваше Высочество, - едва гость упомянул об инциденте с монитором, царь вновь ощутил досаду, даже злость, но внешне старательно изобразил мягкость и благодушие. - Дурацкая затея, требовать досмотра чужих военных кораблей. Признаю вашу реакцию адекватной и претензий не имею. Виновник уволен и предстанет перед трибуналом.
  
  - Это больше, чем я надеялся, Ваше Величество!
  
  От этих слов раздражение царя только выросло.
  
  Как автарх, самовластный правитель, Тараш разделял чувства царя. Благодаря усилиям нескольких поколений Новая Русь сохранила самостоятельность в окружении соседей-хищников, обрела авторитет, с ней стали считаться. Не с государством, это понятно, а с его армией и флотом. Изгои признают только силу, и тут Новая Русь идёт практически наравне с Нихон или Великим Пределом.
  
  - Изменники и воры! - всё более распалялся царь.
  
  Столь быстрый и публичный захват монитора ставит эту силу под сомнение и потому угрожает безопасности. Но что толку печалиться? Снявши голову, по волосам не плачут.
  
  - Уверяю Ваше Величество, что экипаж монитора, за исключением его командира, вёл себя на удивление достойно, - Тараш честно попытался унять царский гнев. - Ваши люди не были настроены на бой, мы же недавно побывали в схватке и были мобилизованы...
  
  - Это ничуть не извиняет моих офицеров, - царь навстречу гостю идти не спешил. - Они не должны были уступить так быстро и так позорно!
  
  Владимир IX явно злился на флотских за их беспомощность при абордаже.
  
  - У них не было ни шанса! - махнул рукой Тараш. - Мои десантники действовали по схеме, отработанной на лигийских корветах, и применили мощное нелетальное оружие. Здесь ничего подобного нет, контрабордажные мероприятия рассчитаны на атаку бластерами или болтерами. К электромагнитным полям, воздействующим на нервную систему людей, экипаж не был готов.
  
  - Вот как? - с виду царь успокоился, однако открыто заинтересовался незнакомым оружием. - Полагаю, это какие-то новые разработки?
  
  - Да, Ваше Величество. Новейшие.
  
  - С их помощью вы захватили 'флореали'? - трофейные кораблики прямо-таки магнитом притягивали взоры русских военных. Царский космический флот был бы не прочь их приобрести. - Значит, лигийские моряки тоже не были готовы к подобной атаке?
  
  - Отчасти это так, Ваше Величество! - вежливо улыбнулся Тараш. - Станеры хороши в ближнем бою, а до него ещё надо дожить. Лигийцы были настолько самоуверенны, что проспали приближение штурмовых ботов, а когда бой переместился на палубы корабля, у них не осталось и шанса. Моим десантникам просто повезло.
  
  - Улыбнулась Фортуна? - ага, в точности так, как и с монитором. - Да, иногда такое бывает...
  
  '...но крайне редко', - мысленно закончил фразу Владимир.
  
  Феномен Окинори его заинтересовал. Кто он? Обычный беглец, талантливый изобретатель, троянский конь одного из Центральных Миров? Он желает стать своим в Землях Изгоев и подготовить плацдарм для экспансии?
  
  Может быть, лигийцы и вправду не приняли противника всерьёз, расслабились. Бывает, что тут говорить. Но в словах Окинори настораживает некая недосказанность. Карточный шулер ловко манипулирует игроками, чтобы раздеть их до нитки. Тот тоже ссылается на везение, и ему раз-другой поверят. Но если подобная удача длится слишком долго, возникает подозрение...
  
  - Мне доложили, что вы - изобретатель, сбежавший от произвола властей Центральных Миров?
  
  Тараш вежливо поклонился. Пусть царь думает как хочет. Не стоит ни подтверждать, ни опровергать этот тезис. Его личное дело. Оно никого более не касается.
  
  - Вам несказанно повезло приобрести боевые корабли, - царь принял молчание гостя за согласие, - забрать своих людей, имущество и добраться до границ Цивилизации, не попавшись преследователям...
  
  
  

2

  
  
  - Это было не так сложно, как видится со стороны, Ваше Величество!.. - махнул рукой Тараш. Беседа пошла не туда, и хакер воспользовался навыком ментального воздействия.
  
  Царь остекленел взглядом и слегка 'поплыл'.
  
  Владимир IX как-то по-новому, по-иному взглянул на собеседника. Он отметил, насколько его руки гладкие, ровные, холёные. Лицо гостя породистое, оно будто выточено из мрамора и напоминает древнейшие статуи - те, что с прародины человечества. И на коже нет ни единой морщинки! Царь считал себя чуть ли ни великаном, а этот как бы и ростом повыше будет.
  
  Порода!
  
  'Чертовски привлекателен, - механически отметил Владимир IX, - По отдельности всё, и волосы, и кожа, и овал лица, и глаза обычные. Соедини их вместе, и возникает нечто нечеловеческое. Ангельское. Подобных лиц в природе не бывает. Дорогая пластическая операция?!'
  
  - ...По большей части всё, что люди считают удачей, просто результат точного расчёта, - хакер говорил спокойно и убедительно, создавая вокруг себя ореол доверия. Он, конечно, не Милия, но тоже кое-что умеет! - Моё бегство было тщательно продумано, спланировано и выполнено 'на ять'! Никакого везения не понадобилось.
  
  'Ни разу не соврал', - подумал Тараш.
  
  'Как говорит! - мысленно восхитился царь. - Сразу видно, не мужик, не торгаш. Аристократ, мать его! Порода прёт из него так, что титулование 'ваше высочество' вырывается само по себе, непроизвольно'.
  
  - За вами наверняка выслали погоню, - отбросил эмоции Владимир IX. Его мнительность моментально заработала в полную силу. - Как вам удалось скрыться?
  
  Самодержец обязан быть недоверчивым, иначе не выживет. Этот Окинори выглядит странно и ведёт себя слишком независимо. На изгнанника не очень то и похож.
  
  - Как говорили на Древней Земле, - Тараш ощутил, что превысил уровень допустимого психического давления на собеседника, и поспешил немного отыграть назад, - у беглеца тысяча дорог, у погони - только одна.
  
  - Может и так, - Владимир IX многозначительно помолчал, - но более вероятно, что вам и тут просто повезло. Второй раз, Ваше Высочество, ведь так?
  
  - Первый, Ваше Величество! - возразил хакер.
  
  Этот разговор его начал забавлять. Давление он убрал, собеседник явно приходит в себя, пытается опереться на логику, а не на зыбкие эмоции. Хакер отметил, что его ментальное воздействие как-то зацепило имплант игрушки.
  
  Он что, среагировал на Тараша, как на представителя предтеч? Или даже как на хозяина?
  
  Любопытно, но очень опасно. Пусть у изгоев давно нет хозяев, но импланты наверняка продолжают исправно снабжать информацией Вопрошающего Всех и Игроков.
  
  Надо быть осторожнее, чтобы не засветиться. Фелла слаба, пристального внимания предтеч не переживёт.
  
  - Второй, Ваше Высочество, - упрямо набычился Владимир, ему сейчас хотелось спорить, возражать. - За хорошим изобретателям всегда внимательно присматривают, уж поверьте!
  
  -Пусть повезло, - сдался хакер. - Так что с того?
  
  Что-то он переборщил с эмпатией, с воздействием на собеседника. Ну нет у Тараша таланта Милии!
  
  Владимир IX окончательно сбросил с себя странный дурман и теперь искренне пытался разобраться в собеседнике. Определить, чего от него ждать. Оценить, какую опасность он представляет. Узнать, что с него можно поиметь. Выходило так, что только изобретения и технологии.
  
  Угрозы от Окинори никакой.
  
  Но даль-связь... станеры... заманчиво, чёрт побери!
  
  Четыре 'остера', по паре 'шакалов' и 'флореалей' флоту Новой Руси на один зуб. Раз так, то может воспользоваться случаем и всё отобрать? Корабли арестовать, Окинори задержать и передать специалистам.
  
  Те разговорят любого выдумщика, они умеют!
  
  Нет, так действовать нельзя. Неприемлемо.
  
  Во-первых, Окинори - гость, и уже потому неприкосновенен. Тронь его, и Владимир IX потеряет лицо. Станет 'изгоем' среди коллег-государей. Тут особый менталитет соседей сыграет против него и Новой Руси.
  
  Во-вторых, эскадра Окинори далеко не так беспомощна, как ему хочется видеть, она вряд ли сдастся без боя. Флот Руси задавит чужаков, но далеко не сразу, и времени нанести неприемлемый урон у них будет предостаточно. Если Окинори простак, каким кажется, то настоящий командир остался на эскадре и готов действовать. Если же нет, гость позаботился о страховке.
  
  В-третьих, едва соседям станет известно, что отхватила Новая Русь, дело может дойти до прямой интервенции. Три невероятных технологии Окинори уже показал: сверхсветовую даль-связь, эффективную систему маскировки и двигатели, не оставляющие за собой молекулярных следов. Если всё это придумал Окинори, то удивительно, как его выпустили из Центральных Миров!
  
  Никто не позволит Новой Руси получить подобное колоссальное преимущество. Нет уж, пока есть шанс приобрести всё это мирно и не разозлить соседей, глупо прибегать к силе.
  
  Выгодой надо брать его, да лаской.
  
  Великому князю Медео обязательно понадобится поддержка. Сколько бы барахла беглец не тащил за собой, его объём всё равно ограничен, и кучу нужного в быту и на производстве Окинори придётся докупать. Или обменять на что-нибудь. Например, на технологии, почему нет? Главное, чтобы он искал товары у Новой Руси, а не у соседей.
  
  И ещё, за изобретателем такого масштаба могут и серьёзную эскадру прислать. Вот тут-то, если вовремя подсуетиться, с Окинори можно многое взять в обмен на защиту и поддержку. Там и до вассалитета недалеко, а за ним последует присоединение к Новой Руси.
  
  Желательно беглеца правильно мотивировать. Девку к нему подвести, что ли?
  
  Племянницу, может быть? Великий князь Медео станет родственником царя, разве плохо? Что с того, что у Окинори уже есть три жены?! Мужчина, увлечённый наукой и изобретениями, нуждается в уходе и заботе. А его жёны - командиры боевых кораблей да опытный хозяйственник-дипломат. У этих дам наверняка не хватает времени на семью...
  
  'Мирный путь в плане получения новых технологий и приручения изобретателя перспективнее, - окончательно решил Владимир IX, - и намного безопаснее'.
  
  
  

3

  
  
  Приняв решение, царь доброжелательно улыбнулся собеседнику. В его мыслях беглый изобретатель уже полностью принадлежал Новой Руси.
  
  - Как удачно сложилось для вас, что объединённый конвой Новой Руси и Чосен нуждался в охране, - хитро подмигнул Владимир IX, - кстати, не за Вашим ли Высочеством охотилась лигийская эскадра?..
  
  Тараш равнодушно пожал плечами. Не за ним, но зачем об этом знать царю? Пусть фантазирует дальше! Его намерения прозрачны и вызывают лишь улыбку.
  
  - ...и с капитаном первого ранга Каном Ваше Высочество договорилось на очень выгодных условиях, хотя за Виктором я никогда ранее не замечал склонности сорить деньгами и разбазаривать территории Отечества!
  
  'Тут следовало бы вспомнить, - подумал хакер, - что денег каперанг не платил. А такие территории царь и сам рад бы спихнуть на кого-нибудь, да никто не берёт. Но об этом лучше промолчу, а по поводу Кана сменю акцент!'
  
  - Тут скорее повезло капитану Кану, государю Чосен и вам, Ваше Величество, - для вида обиделся Тараш, - Без моей эскадры караван был бы перехвачен лигийцами, а все корабли и товары конфискованы. А они вам очень нужны... что там? Корабельные орудия? Гипердвигатели?
  
  - Пусть так, - слегка смутился царь, - но вы же не станете отрицать, что даже после захвата новейших корветов ваша эскадра осталась слабее лигийской? Тем не менее, сильный противник в панике отступил, а вы вышли из боя с прибытком. Что это, если не везение?
  
  Вопрос, почему враг отступил, царь не задал, но этот момент его заинтересовал. Что там случилось? Сработала ещё одна новинка, или произошло нечто другое?
  
  - Хотите сказать, что я очень удачлив, Ваше Величество? - Тараш прищурился и взглянул на собеседника будто через прицел. - Это так. Но я охотно делюсь удачей с друзьями. Врагам же, как правило, не везёт...
  
  Приглашение к сотрудничеству, к дружбе.
  
  Аккуратный намёк на угрозу. Выбор за царём. Молчит, хм?
  
  - ...Удача капризна, но всегда выбирает правильно. Монитор Вашего Величества напал на нас, и его командиру не повезло, а вот экипажу, - многозначительно усмехнулся хакер, - совсем наоборот, не правда ли?
  
  Команда монитора выжила - это ли не везение?
  
  Это уже не намёк, а конкретное предупреждение в стиле: 'Не лезь - убьёт!' Тараша не порадовали размышления царя на тему 'как ловчее использовать простака'. Технологиями он делится не собирался, царская племянница ему без надобности.
  
  Идти на прямой конфликт Тарашу тоже не хотелось.
  
  Владимир IX отлично прочитал намёки. Скрытая угроза его немного отрезвила. Дело не в Окинори, а в том шлейфе тайн, что тянется за ним.
  
  Любой самовластный правитель лично отвечает за благоденствие своего народа и, принимая какие-либо решения, обязан учитывать их прямые и косвенные последствия. Пусть сам Окинори, как личность, безопасен для Новой Руси, но не несёт ли угрозы само его присутствие? Откуда сбежал этот изобретатель? Откуда взялись его удивительные артефакты? Список странного понемногу рос: к трём чудесам присоединилось новое нелетальное оружие. Электромагнитные станеры, вызывающие шок и обездвиживающие живую цель, известны давно. Даже лучшие из них эффективны лишь на дистанциях в несколько метров. Беседуя с гостем, царь успел по дворцовой сети получить справку от своего референта с полной информацией об этом оружии и анализ операции по захвату монитора.
  
  У станеров Окинори эффективная дальность - десятки километров? Ха-ха. Если же обратить внимание на странное поведение гарнизона орбитальной крепости, то дальность действия этого оружия представляется в тысячу раз дальше...
  
  Необъяснимо. Невероятно. Столь молодой человек просто не может изобрести и воплотить все эти чудеса, за ним должен стоять большой коллектив.
  
  Не его ли Окинори потащил за собой, сбегая из Центральных Миров?
  
  Да погоня за таким беглецом, если она есть, последует даже сюда, в Земли Изгоев. Его не бросят. Появление истинных хозяев изобретателя - всё равно, кто они, представители Альянса, Лиги, Авалона, Ордена, - неизбежно. От них не спрячешься, не отмахнёшься.
  
  Однако злоба Центральных Миров не затронет изгоев, если они не полезут защищать беглеца. Жадный - пусть отбивается сам.
  
  Если же хочет получить помощь, защиту, то пусть делится своими секретами. С даль-связью, с совершенной маскировкой, с бесследными двигателями Новая Русь вполне сможет надавать по зубам эскадрам Центральных Миров и отучить их лазить в Земли Изгоев.
  
  'Всё верно, - решил Владимир IX, прислушиваясь к скороговорке референта, - корабли Окинори, все эти 'остеры' и 'шакалы', - все они переделаны из стандартных. Их хватило, чтобы надавать по мордасам сильной лигийской эскадре! Если использовать более мощные корабли, эффект от модернизации должен быть ещё больше...'
  
  Да, чужая эскадра скрывает множество тайн!
  
  '...И сам Окинори не столь прост, сколь ожидаешь от человека его возраста! Выглядит лет на двадцать пять, - Владимир IX по-новому посмотрел на собеседника, - а его реальный возраст может быть больше. И сорок пять, и пятьдесят, кто знает? Это неплохо объяснило бы многие странности и несоответствия. За тридцать лет практики Окинори вполне мог и свою команду сколотить, и изобрести все те чудеса, что демонстрируют его корабли!'
  
  Теперь Владимир IX глядел на Тараша иначе. Затея с великим княжеством Медео начала ему нравиться. Ход с независимым государством, плотно пристёгнутым к Новой Руси торговыми маршрутами, финансовыми связями и хорошие отношениями правителей решает сразу кучу проблем. Преследователи придут за Окинори в его медвежий угол, на Медео. Они не увидят опасности от флота Новой Руси, и царь получит свободу для политического манёвра и поворота ситуации в свою пользу. Главное - начать, а там, глядишь, Окинори примется торговать своими изобретениями.
  
  Вот только не промахнуться бы!
  
  'Мама! - сообразил Владимир. - Её опыт не даст никакому проходимцу заморочить голову. Вот кто поможет принять правильное решение!'
  
  
  

4

  
  
  Слуга широко распахнул дверь, склонившись в глубоком поклоне. В комнату уверенно вплыла крупная женщина и сразу заполнила собой всё пространство. Роскошный наряд смотрелся на ней так же естественно, как перья на птице. В молодости женщина была ослепительно красива. Даже сейчас, на седьмом десятке лет, она производила впечатление. Её аура подавляла, тёмные глаза будто сияли, чёрные волосы тщательно убрали под шёлковый платок, увенчанный маленькой короной. В тех прядях, что так нарочито оставили на виду, не было ни одного седого волоска.
  
  - Моя мама, - с натянутой улыбкой отрекомендовал даму Владимир IX, вставая со своего кресла, - вдовствующая государыня-царица Анастасия Романовна...
  
  Царь сразу будто бы постарел на десяток лет и теперь смотрелся на все шестьдесят. Свою мать он любил, но явно страдал от её властного напора.
  
  - Счастлив видеть вас, Ваше Величество! - резво вскочил хакер и вытянулся по стойке 'смирно' в точности так, как это делал каперанг Кан.
  
  - Какой интересный мальчик! - царица-мать с хищным любопытством окинула взглядом Тараша, особо выделив слово 'мальчик'. - Представь-ка нашего гостя, как полагается, Володенька!
  
  - Новый великий князь Медео Тараш Окинори, - через силу выдавил из себя Владимир IX, - защитил конвой с важным грузом от эскадры Лиги и в бою захватил два их боевых корабля. Настоящий герой. Везунчик!
  
  Царица-мать неторопливо обошла хакера, цепко осматривая его со всех сторон. Так голодная волчица глядит на лосёнка, угодившего в капкан.
  
  Тараш старательно удерживал невозмутимый вид. Очевидно, Владимир IX так и не смог принять решение самостоятельно и позвал маму. Как это мило!
  
  - Юноша, - наконец-то остановила своё кружение Анастасия Романовна, - у нас редко бывают интересные гости. Мы хотели бы пригласить вас на пир с танцами и всякими развлечениями, - пояснила она, не увидев понимания в глазах собеседника. - Начало правления нового великого князя - событие значительное. Его следует хорошенько отметить!
  
  Тараш вежливо улыбнулся. Какой типаж! Кире Ауи Атери, его тёще, царица-мать наверняка бы понравилась. Бедный Владимир! Как неуютно жить с такой властной матушкой! Зато и придворные не забалуют!
  
  - Да-да, мой дорогой друг, - заспешил Владимир IX, - приглашаю вас на торжественный приём, который состоится... - он вопросительно посмотрел на маму.
  
  - Послезавтра, Володенька, - мурлыкнула царица-мать и перевела свой взгляд на Тараша, - такое мероприятие никак не организовать раньше.
  
  - Сожалею, Ваши Величества! - покаянно склонил голову хакер, пытаясь сохранять серьёзный вид. - Эскадра торопится, на пир мне никак не попасть.
  
  Только праздника Тарашу и не хватало! После откровенной 'подставы' с монитором системной обороны и непростой беседы с царём хакеру хотелось убраться отсюда поскорее и подальше.
  
  - Разве Ваше Высочество своей властью не сможет задержать, - Анастасия Романовна постаралась перекрыть намеченной жертве путь к отступлению, - отправление собственной эскадры?
  
  'Может и сможет, - внутренне ухмыльнулся хакер, - но, конечно же, не станет. Ну его, этот пир!'
  
  Ситуация напомнила Тарашу сказку о колобке. Русский фольклор автарх изучал на пару с Милией в рамках знакомства с культурой их будущего соседа. Тогда она показалась ему странной, непривычно простой, но сейчас он неожиданно открыл смысл этого древнего текста: волк, медведь - ерунда. Главная опасность - лиса! Чем внимательнее Тараш изучал царицу-мать, тем находил больше общего у Анастасии Романовны и плутоватого создания с прародины человечества.
  
  'Шутка предтеч или их помощников, не иначе'.
  
  - Это плохая идея, Ваше Величество.
  
  Вот так! Столь властную даму надо сразу ставить на место, иначе на шею влезет, и понукать начнёт.
  
  - Объяснитесь, Ваше Высочество! - потребовала царица-мать, вполне достоверно изображая гнев.
  
  Если бы Тараш не был немножко эмпатом, то обязательно поверил бы её горящим глазам.
  
  Артистка! Тёщенька Ауи всё равно играет лучше!
  
  - Увы, Анастасия Романовна, - Тараш сокрушённо покачал головой, - моим подчинённым сейчас не до праздников. - Экипажи кораблей эскадры соскучились по твёрдой поверхности, по высокому небу надо головой, по ветру в лицо. Все желают поскорее добраться до Зои, - покаянно опустил голову Тараш. - Наш путь оказался чрезмерно длинным, все устали. Да и праздновать мне и моим людям пока нечего! - виновато развёл руками Тараш.
  
  - Успешное окончание сложного контракта, - сходу возразил Владимир IX, - разве не повод для радости?
  
  Хакер отрицательно покачал головой.
  
  - Обретение дома, новой родины, - нахмурила брови царица-мать, - важное событие в жизни изгоев!..
  
  - Согласен, Ваше Величество, - Тараш приложил ладошку к сердцу. Ему нравился этот жест, простой и всем интуитивно понятный. - Вот только ни я, ни моя семья, ни мои соратники до нового дома пока не добрались. В такой ситуации не очень-то честно их вождю гостевать и, тем более, веселиться на балах!
  
  Мать и сын недовольно переглянулись. Чужак ловко ускользал из расставленных сетей и уступать не желал.
  
  - Жаль! - искренне погрустнел Владимир IX. - Без истинных героев планируемый торжественный приём много потеряет. Участие Вашего Высочества серьёзно улучшило бы отношения Новой Руси и великого княжества.
  
  - Была бы честь предложена! - царица-мать зашипела так, что ей позавидовала бы любая гадюка.
  
  Анастасия Романовна заранее решила, что чужак обязан плясать под её дудку. Великий князь получил титул милостью её сына. Он не ровня царю милостью Божией и его матери! Пусть подчиняется и благодарит!
  
  Тараш же не хотел быть скоморохом на пиру. А иной роли хозяева предложить не могли. Изначально было понятно, что местные правители не пожелают принять 'великого князя' Окинори как равного, да и Бездна с ними!
  
  
  

5

  
  
  Как поговаривал его отец, наказывая малолетнего сына за нерадивость: 'Та наука, что не ложится в уши, отлично усваивается через задницу'. Тараш эту истину надёжно усвоил и в свою очередь был готов преподать урок всем желающим. Хакер тихонько прикоснулся к мыслям Анастасии Романовны и обомлел от той бездны, что клубилась в голове царицы-матери.
  
  'Как он смеет ей возражать? - бурлила желчью Анастасия Романовна. - Беглец. Выскочка! Сколько было желающих хапнуть столь вкусный кусок, как Медео!..'
  
  Тараш специально интересовался этой темой. Авантюристов хватало, они слетались на Медео, как ночные мотыльки к пламени свечи. Титул великого князя тешил гордыню многих, но в итоге звёздная система всегда возвращалась под власть царя.
  
  'Русь и в этот раз восстановит свой суверенитет над Медео! - кипела Анастасия Романовна, высокомерно поглядывая на гостя. - Так было всегда. Так будет теперь. Выскочка должен узнать своё место'.
  
  - Я ухожу, - рассерженно поджала губы царица-мать. О как! Не привыкла, что ей отказывают.
  
  'Ну и самомнение! - восхитился хакер. - Какой гонор! Владимиру с ней ох как непросто'.
  
  Тараш осознано выбрал Медео. Такой приз, как звёздная система с миром, пригодным для жизни, получить сложно. Практически невозможно. Её стоимость несоизмерима с ценой за охрану и проводку каравана.
  
  Если не брать во внимание проблемы с освоением планеты. На Зое их целый ворох, от аномальной активности недр до жутких болезней, регулярно выкашивающих население.
  
  Если верить официальным источникам, конечно.
  
  Государь Новой Руси искренне полагает, что уступил звёздную систему Медео на время. Свои обещания Владимир IX нарушать не станет, это плохо для имиджа государства. Но Везунчик превратится в великого князя ненадолго. В этом твёрдо уверены и царь, и его мать.
  
  На одной удаче серьёзное дело не вытянуть. Чтобы обустроить целую планету, нужны астрономические по своему объёму ресурсы, время, специалисты. У Тараша, как думает Владимир IX, их нет - значит, Везунчик обречён. Изнеженному централу не выжить в Землях Изгоев, будь он трижды гениальным изобретателем.
  
  Тараш никого не собирался переубеждать, зачем? А вот чуть-чуть уязвить вздорную женщину хочется!
  
  - Всего хорошего, Ваше Величество! - Тараш встал, как требуют традиции Руси при прощании с дамой.
  
  Жест понятный. Царица-мать сама заявила, что уходит... но она же не собиралась. А этот негодяй, хам, выскочка её вынуждает уйти!.. Анастасия Романовна резко поднялась с кресла, бросила недовольный взгляд на сына - он-то в чём виноват, интересно? - и гордо подняв голову, вышла вон.
  
  Вежливый жест Тараша слишком походил на насмешку. Так не надо держать гостя за клоуна!
  
  - Не держите обиды на мою матушку, Ваше Высочество... - начал было каяться Владимир IX. Теперь он ругал себя за её появление, и искренне попытался сгладить неприятный осадок от демарша царицы-матери.
  
  - Понимаю, - искренне посочувствовал Тараш, присаживаясь обратно, - Анастасия Романовна удивительно сильный и цельный человек.
  
  - Хм!.. - от неожиданности поперхнулся Владимир. Он вопросительно поднял взгляд на собеседника: не издевается ли? Вроде бы нет. - Спасибо.
  
  Царь даже ликом посветлел. Похоже, властность и бесцеремонность Анастасии Романовны редко находит понимание у окружающих.
  
  - Не стоит, Ваше Величество. Я правда так считаю и надеюсь восстановить с ней добрые отношения. В будущем.
  
  Владимир IX пристально посмотрел на Тараша, помолчал, пожевав губами, и что-то для себя решил.
  
  - Раз мы наедине, предлагаю обращаться друг к другу на ты и без титулов! - радушно улыбнулся царь.
  
  Неожиданно! Хакер прислушался к эмоциональному фону. Судя по настроению собеседника, он только что прошёл какую-ту проверку. Окончательно поверил, что Окинори и вправду беглый изобретатель?
  
  - Согласен, Владимир Фёдорович, - Тараш радушно улыбнулся в ответ и сразу перешёл к делу, - ты пригласил меня, чтобы познакомить со своей блистательной матушкой и поговорить о везении, или?..
  
  Царь задумчиво смотрел на хакера. Набор классических приманок - слава, деньги, женщины - даже в космическую эпоху не утратил своей силы. Наоборот, он стал намного эффективнее. Вот только в беседе с этим выскочкой стандартные рецепты почему-то не работают.
  
  Нужно что-то иное.
  
  - Тараш... как тебя по отчеству?
  
  - По-вашему - Тарас Фомич. Наедине просто Тараш.
  
  'Интересно! Имя вроде старорусское. Такие любят казаки. Они называют сыновей Степанами, Григориями, Тимофеями, Тарасами. А ведь верно! - теперь Владимир глядел на своего гостя совсем иначе. - Белокожий блондин с синими глазами. Наша кровь? Славянин? Рус? Финн? '
  
  Пока не свой, но уже не чужой.
  
  - Лады! - в глазах царя загорелись хищные огоньки. - Поторгуемся, Тараш?
  
  - Договоримся, Владимир Фёдорович, - усмехнулся хакер. - Для начала предлагаю вам забрать пленных лигийских моряков. Их триста двадцать два человека. - Тарашу чужие игрушки не нужны. С помощью ментоскопа он выяснил всё, что хотел, и получил полное руководство по управлению 'флореалями' в виде мнемограммы.
  
  Владимир IX потрясённо застыл. Его мозг лихорадочно просчитывал возможности, а вместе с государем зашевелились референты и секретари. Предложение Тараша выгодно, это понятно. Морячков нужно тщательно допросить, собрать всю информацию... а вот как использовать их дальше?
  
  Вызволить своих граждан, томящихся в тюрьмах и на каторгах Центральных Миров? Чушь, их не выдадут. Вернуть пленников Лиге Человечества 'за так', чтобы улучшить отношение Центральных Миров к Новой Руси? Централы смотрят на изгоев как на дикарей, почти животных. Шаг навстречу они посчитают за слабость. Так что перебьются!
  
  Захотят получить своих морячков обратно - пусть договариваются, шлют дипломатов, предлагают выкуп.
  
  
  

6

  
  
  Да, выкуп. Технологии за них лигийцы не передадут, но что-нибудь ценное взять можно. Но нужно ли? Лучше всего использовать пленных здесь. Пусть гости из Лиги поработают на Краю Света на благо хозяев!
  
  - Возьму, - решился Владимир, - как не взять! Найду, как использовать. Что желаешь взамен?
  
  - Забери с Зои своих граждан. И тех, кто откажется присягать мне, как великому князю Медео.
  
  - Хорошо, - без спора согласился царь. - Отправлю транспорты под охраной сторожевика каперанга Кана. Моих граждан на Зое немного: губернатор, чиновники, поселенцы и ссыльные - всего тысяч тридцать. Намного больше тех, кто присутствует на Зое неофициально.
  
  Тараш вопросительно поднял бровь.
  
  - Бродяги и бандиты. До них мне дела нет.
  
  - То есть, - Тараш хищно оскалился, - неприятности неграждан тебя никак не заденут?
  
  - Ни капельки, - столь же хищно усмехнулся в ответ царь, - на Зое, знаешь ли, собралась та ещё публика. Тебе она нагадить не успела, ты человек новый... рекомендую мирно вернуть поганцев по домам... транзитом через Русь.
  
  Тараш кивнул. Его подобная услуга не затруднит, ему проще отправить всех лишних на Край Света.
  
  - Последую доброму совету. Но и ты с транспортами не тяни. Моя эскадра уйдёт вперёд, тихоходов ждать не будет. Чтобы их никто не обидел, твой караван проводит пара 'флореалей'.
  
  Заодно экипажи освоят новые корабли.
  
  - Кстати, о 'флореалях', - 'вспомнил' Владимир IX, и его глаза загорелись, - не продашь их Новой Руси?!..
  
  С корветами Тараш расставаться не хотел. Первоначальный скепсис сменился сдержанным оптимизмом. Феллийские инженеры изучили эти кораблики и признали, что 'Флореали' имеют большой потенциал для модернизации. Да и провести её несложно.
  
  Громоздкие магнитно-ионные релятивистские двигатели и кассеты с расходной массой, занимающие чуть ли ни треть внутреннего объёма, размещены в отдельных блоках. Их без чрезмерных усилий можно заменить на механи-пешио и освободить уйму места. Аккумуляторы убрать, взамен поставить мощное энергоядро. Катапульты пусковых ракетных установок долой, их сменят компактные телепорты. А если те разместить в боевых погребах, демонтировать транспортёры подачи ракет, заделать порты пусковых установок, то эффективность корветов возрастёт в несколько раз.
  
  Самое сложное - замена материалов брони и корпуса, но эти операции неплохо отработаны на 'остерах'.
  
  Даже без столь глубокой модернизации одно только присутствие подобных кораблей заставит пиратов обходить звёздную систему Медео стороной. Формально 'флореали' - самые сильные корабли его эскадры.
  
  'Нет, Ваше Величество, - усмехнулся Тараш пришедшей на ум древней присказке40, - такие коровы нужны самому!'
  
  Владимир IX расценил усмешку Тараша как приглашение к торговле. Хочет поднять цену? Ну-ну.
  
  - Заплачу как за новые, только что сошедшие с верфей, - предложил царь. - Отличная цена, больше тебе никто из соседей не предложит. Они же побывали в бою, взяты на абордаж...
  
  Отличная цена, ха! Столько эти корабли стоят в Центральных Мирах. Здесь, в Землях Изгоев, их стоимость минимум втрое выше!
  
  - Нет, Владимир Фёдорович. Пока нет, - поспешно добавил Тараш. Излишне категоричный ответ наверняка не понравится царю. - Это самые сильные корабли моей эскадры, без них Медео нечем защищать от бандитов. Ещё раз извини, но нет.
  
  Владимир IX не сильно огорчился отказу. Царь был абсолютно уверен, что Окинори просто не наигрался новыми игрушками. Как всякий мальчишка, он не готов сразу от них отказаться. Его оговорка - 'пока нет' - выдаёт желание Тараша с головой.
  
  Ладно, пусть забавляется, только бы ничего не попортил.
  
  - Ты подумай, - продолжал потихоньку давить Владимир, - изделия Лиги капризны, их ремонт и обслуживание - дело дорогое, сложное. Как я понимаю, ты привык к неприхотливым 'остерам'? 'Флореали' другие. К тому же они слишком бросаются в глаза. Не боишься, что за ними явятся бывшие хозяева?
  
  - Опасаюсь... - хмуро кивнул Тараш. В душе он был бы рад повторной встрече с лигийцами. У них можно отхватить ещё несколько таких корабликов, а вдобавок к ним прихватить и фрегаты. Пусть приходят. В хозяйстве всё пригодится! - ...Но лигийцы вряд ли полезут за Периферию ради банальной мести. Настоящие боевые корабли никто в такую даль не погонит. Скорее, наймут Славных Ребят, а вот против них 'флореали' - самое то!
  
  'Мальчишка упрямится, - этот отказ Владимир не принял всерьёз, - ничего, со временем я его дожму!..'
  
  Главное, что государь Новой Руси убедился в правильности психологического портрета Тараша. Его составляли прямо в процессе беседы опытные психологи. Поведение молодого человека хорошо вписывается в стандартные рамки и вполне предсказуемо.
  
  '...Соседа можно не опасаться, - окончательно решил для себя царь, - а со временем даже использовать!'
  
  - Не настаиваю, - примирительно поднял руки Владимир, - оставь 'флореали' себе. Но когда решишь продавать, вспомни о моём предложении.
  
  - Хорошо! - сказал Тараш с явным облегчением.
  
  По крайней мере, так услышал царь и поспешил ковать железо, пока горячо.
  
  - Теперь о даль-связи. Мне нужен хотя бы десяток таких устройств, и я готов за них заплатить. Много.
  
  Много? Как определить стоимость уникального прибора? Не пустой безделицы, а серьёзного устройства, дающего обладателю колоссальное преимущество в бою?
  
  - Шутишь, Владимир Фёдорович? - удивился Тараш. - У меня лишних приборов нет. Вот устроюсь на Зое, разверну производство - тогда и посмотрим. Но в любом случае первая партия блоков даль-связи будет выставлена на аукцион, иначе их реальную стоимость не определить.
  
  Вот так, Ваше Величество! А ты думал развести парня на 'качелях' доброго отношения? Типа, раз отказал в одном, в другом надо пойти партнёру навстречу, чтобы не обидеть? Фиг тебе, Володя! На Фелле этот приём даже дети знают.
  
  
  

7

  
  
  - Ладно, - царь всерьёз и не рассчитывал задёшево урвать новые технологии. Но если есть шанс, почему бы не попытаться? - А чем твоё высочество будет расплачиваться за продукты питания и расходные материалы?
  
  К сожалению торговцев Края Света, рассчитывавших изрядно 'навариться' на снабжении эскадры Тараша, прижимистая Милия ничего брать втридорога не желала. А купчики-то ждали, "тянули резину", надеялись продавить свои цены! Да и государь Новой Руси ожидал, что гости расплатятся технологиями.
  
  Или уникальными приборами.
  
  Или 'флореалями'.
  
  - Могу предложить моны Центральных Миров, - хитро прищурился Тараш. Все хотелки Владимира IX были ему как на ладони. - Тебе этот вариант выгоднее всего...
  
  Царь неохотно кивнул. Моны постоянно требуются для закупки на Периферии тех товаров и устройств, которые Русь не производит сама, но остро в них нуждается.
  
  Это и вправду неплохой вариант.
  
  - ...Если не хочешь денег, я готов расплатиться слитками платины, рения, скандия... список большой, выбор богатый! - поддразнил Тараш своего собеседника.
  
  О, тот желал получить всё сразу - и технологии, и моны, и ценные металлы. Царь задумчиво рассматривал собеседника. Не прост этот Окинори, ох не прост! Его наскоком не возьмёшь. Нужна грамотная осада, и лучше брать на измор.
  
  - Жаль, что ни о чём, помимо судьбы пленных лигийцев, мы не договорились, - фальшиво посетовал Владимир IX. - Рассчитываю, что обоюдовыгодная торговля пойдёт, как только ты устроишься на Зое.
  
  - Не сразу, - обломал царя Тараш. - Сначала хочу закрыть Медео для посторонних минимум на полгода...
  
  
  

8

  
  
  На 'Феллу', флагман эскадры, Тараш вернулся по времени Кремля поздно вечером. Весь день ушёл, чтобы зарегистрировать обязательные атрибуты нового государства в звёздной системе Медео - флаг, герб, гимн.
  
  Хакер с радостью обошёлся бы без них, но когда он разобрался в установках Великой Игры, отношение к символам государства пересмотрел. Этикетки обозначали всю феллийскую экспедицию как обычные юниты изгоев, и снимали множество проблем с игровой системой.
  
  Земли Изгоев лежат за пределами официального Игрового Поля, они считаются свалкой бесхозного имущества и мусора. Они не интересуют предтеч. Поэтому регистрация проводится автоматически и абсолютно формально. Государственных образований у изгоев почти столько же, сколько планет - то есть, сотни. За десяток игровых тактов некоторые бесследно исчезают, а на их месте возникают другие. Никакой разумный, привыкший к порядку и точности, своей волей не полезет в этот хаос. Традиции и самоуважение предтеч ни за что не потерпели бы такого безобразия, однако главный распорядитель эксперимента, Вопрошающий Всех, посчитал Свалку важной частью Игры.
  
  В итоге от Земель Изгоев предтечи отмахнулись, предпочитая их игнорировать. Строгая механика Игры так поступить не могла.
  
  По этой причине главы государств-изгоев фактически получили возможности Игроков и могли самостоятельно формировать этикетки - эгиды, захватывать и осваивать новые территории или отказываться от них. Главное, они получили право владеть собственными юнитами! С точки зрения Игры бесхозные игрушки вроде царя Новой Руси, государя Чосен или императора Нихон как бы превратились в аватары несуществующих Пределов.
  
  Только вот беда, в силу своей природы они никак не могли полноценно пользоваться возможностями игровой системы и даже не подозревали о них, не имели ни доступа к игровому банку данных, ни защиты со стороны Контролёров, ни опеки Вопрошающего Всех.
  
  Другое дело Тараш.
  
  Отсутствие защиты и опеки для хакера только плюс. Главное - уютный бэкдор в систему управления экспериментом предтеч. Фантастический подарок! Автарх просто не мог, не имел права упустить шанс на то, чтобы значительно укрепить позицию феллийцев и Феллы в Игре.
  
  Все восемь кораблей адмирала Окинори получили новенькие эгиды. Сам Тараш официально стал великим князем Медео. Напади он в этом качестве на тот злосчастный форпост, Контролёр даже не почесался бы: подобные схватки между Пределами дело обычное, знакомое. Это не подозрительное появление невесть кого незнамо откуда, очень похожее на сбой Игры!
  
  От размышлений на тему 'как использовать этикетки' хакера отвлёк вызов с сигнатурой флота Новой Руси.
  
  - Капитан первого ранга Кан, Виктор Сергеевич, флот Новой Руси! - официально и чуть манерно представился каперанг. - Ваше Высочество! Согласно приказу Его Величества Владимира Фёдоровича я должен организовать эвакуацию граждан Новой Руси из системы Медео. С этой целью под моё командование перешли сторожевик и три военных транспорта.
  
  Адмиралтейство Руси отозвало Кана сразу, едва караван запарковался на орбите Края Света. Сторожевик кремлёвские чинуши собирались передать какому-то юному мажорчику, чтобы посодействовать его карьере. Всё поменялось в миг.
  
  - Выходит, мы снова вместе, Виктор Сергеевич? - доброжелательно поинтересовался Тараш. - Работать с вами мне понравилось. Я рад, что государь Новой Руси назначил на эту миссию именно вас!
  
  - Благодарю, Ваше Высочество, - дежурно отозвался Виктор, но по далёкому отблеску эмоций хакер понял, что его слова оказались для Кана неожиданными и приятными.
  
  Добрыми словами Виктора не баловали. Кан достиг вершины военной карьеры. Выше подняться не дадут: подкачало происхождение, да и протекции нет. Остаётся либо прозябать на берегу, либо уволиться. Внутренняя политика царства - это постоянная грызня богатейших семей между собой за влияние на Владимира IX, за государственные подряды, за преференции в торговле. Словом, вообще за всё. Командир крупного космического корабля не столько военный, сколько политик, он обязан учитывать интересы своего патрона.
  
  А кто такой Кан? Выскочка, помеха. Кабы не договорённость с Государством Чосен, Виктору не видать ни звания капитана первого ранга, ни должности командира эскадры. Тут ему, можно сказать повезло. Едва каперанг вернулся домой, он снова стал никому не нужен.
  
  Если бы ни запрос Окинори, он бы так и куковал без корабля и перспектив.
  
  
  
  
  

ГЛАВА ПЯТАЯ

  
  
  

1

  
  
  Однако теперь офицера заметил царь. Во всём происходящем вокруг Владимир IX старался разглядеть знаки свыше, и в случае с Каном государь Новой Руси увидел перст судьбы.
  
  Один раз повезти может каждому. Это, скорее всего, случайность. Два раза - уже тенденция. А трижды...
  
  Последнее время Кану везло. Сначала он получил повышение благодаря позиции Чосен и возглавил совместную эскадру. Потом он нашёл Окинори и сумел довести конвой до дома. Теперь его кандидатура на должность командира корабля и небольшой эскадры из-за Окинори оказалась фактически безальтернативной.
  
  Если флоту не нужен Виктор Сергеевич Кан в качестве политика, почему бы ему не стать военным дипломатом? У него налажен контакт с Окинори, к офицеру весьма доброжелательно относится и государство Чосен.
  
  Эти направления сейчас важны для Руси, особенно крепкие связи с великим князем Медео. Вдруг каперангу удастся уговорить изобретателя поделиться новыми технологиями?! Отсутствие протекции со стороны важнейших семей Кремля и Края Света теперь превращается из минуса в плюс.
  
  Личному представителю, дипломату, находящемуся вдали от всех внутренних свар, Владимир IX может поручить самые щекотливые задания, и информация о них дальше Кана не уйдёт. Выскочка, отмеченный царём, обязан ценить его расположение выше собственной жизни.
  
  Оступится - завистники не простят ему возвышения.
  
  - Транспорты готовы к выходу?
  
  - Дайте мне пять суток, Ваше Высочество! - Кан старался выглядеть уверенным, хотя внутри считал, что понадобится семь, а то и десять дней. Однако попробуй тут, заяви о таком! Окинори явно торопится и будет недоволен, если выход задержится. Он даже без всякого умысла 'стукнет' царю, и всё. Прощай карьера каперанга Кана! - Транспортам предстоит эвакуировать три десятка тысяч людей. Им нужно подготовить места, обеспечить пищей и водой. Пять суток, Ваше Высочество, никак не меньше!
  
  Примерно этот срок предполагал и Тараш. Ничего страшного, собранные с бору по сосенку экипажи 'флореалей' получат дополнительное время на освоение своих кораблей и боевое слаживание.
  
  - Ладно... - Тараш постарался достоверно изобразить сомнения, размышления, хотя уже всё решил. - ...Не буду вас ждать. Моя эскадра уходит немедленно. Тут остаются 'флореали', для вашей защиты их достаточно.
  
  Тараш спешил. На Зое творится то, что мягко называют 'беспределом'. Его создали аристократы и торговцы Новой Руси. Не только они, но без их деятельного участия ситуация была бы не столь печальна.
  
  Реальное население Зои по данным информатория предтеч раза в три больше того, что указали царские чиновники. Основная масса - бандиты всех мастей.
  
  Пираты внаглую использовали Зою как перевалочную базу. На планете сбывали награбленное, продавали рабов. Заложили обширные плантации маиса хако41 для изготовления самой ядрёной наркоты. Быстроходные авизо оперативно развозили дурь по Периферии и Землям Изгоев. Основная часть шла в Великий Предел. Его правитель давно прекратил бы это безобразие, да у наркодельцов серьёзная оказалась 'крыша': Истинный Авалон, Демократический Альянс и... Новая Русь.
  
  Правда, Владимир IX, скорее всего, к этим преступлениям не имеет отношения. Возможно, что тут на свой страх и риск действует губернатор Зои... или какой-нибудь адмирал, решившие таким способом пополнить семейный бюджет. Формально вроде как они ни при чём, а во всём виноват Консулат. Но что могут сделать пираты без солидной поддержки? Ничего. Зато патрули централов регулярно навещают звёздную систему Медео и относятся к производству наркотиков на Зое вполне лояльно.
  
  Всех этих преступников, поганцев и мерзавчиков, торгующих наркотиками и живым товаром, Тараш решил застать врасплох. Кремлёвские чиновники не готовы к стремительному уходу эскадры великого князя и предупредить коллег о скорых переменах не успеют.
  
  Полную информацию о Медео Тараш получил без труда. Он ведь стал участником эксперимента предтеч, практически Пределом. А что? Юнитами владеет, эгидой обладает, доступ к информационным ресурсам создателей имеет. Едва хакер обрёл новые возможности, он первым делом, раз игровая система определила его, как полноправного Игрока, полез в журнал хода эксперимента.
  
  Каждый такт там концентрируется вся текущая информация со всех юнитов. Игроки игнорируют этот огромный массив 'сырых' данных, их просто слишком много. Участники эксперимента пользуются лишь малой частью этих сведений - той, что касается их самих, да и то после автоматической фильтрации и выбраковки лишнего.
  
  Пределы увлечены Игрой. Они не желают тратить усилия на изучение сырого материала.
  
  Контролёры реагируют только на жалобы.
  
  Вопрошающий Всех интересуется исключительно ходом эксперимента, ему не до мелочей. Фильтрацию и обработку сырых данных ведут специализированные искины, самые совершенные в Галактике, многие миллионы лет работающие без сбоев!
  
  Однако Тараш, как и всякий хакер, предпочитал свои. Может быть, они не столь совершенны, но зато и второго дна не имеют. И с чего бы им быть хуже тех, что есть у предтеч? Игру делали не сами создатели, а их помощники. Только их не ломали, не выкидывали на свалку, а оставили в качестве игрушек Вопрошающего Всех, чтобы использовать против сородичей. Впрочем, такие, как Этаи Моата, резидент предтеч на Фелле, для феллийцев не сородичи. Чужие.
  
  Чужие игрушки. Их надо держать на расстоянии.
  
  Пока Тараш охотился за сбежавшими бандитами, он основательно изучил Великую Игру и изготовил свой набор инструментов. Тогда он не решился перевести на себя первичный поток игровой информации. Теперь хакер мог это сделать на законных основаниях, и сторожевые программы примут его действия как должное. Период фактического безвластия закончен. Теперь у звёздной системы Медео есть хозяин, да ещё и с полноценной эгидой.
  
  
  

2

  
  
  Разгон. Уход в гипер.
  
  Снова разгон, торможение. И ещё раз, и ещё.
  
  Тараш давно перестал вести счёт выполненным гиперпрыжкам. В последние десять месяцев их было чересчур много. За это время даже сложные космические манёвры перестали щекотать нервы и превратились в нудную обыденность.
  
  В привычную давно знакомую работу.
  
  Четыре рейдера, очень похожие на 'остеры', и два авизо, внешне напоминающие 'шакалов', мягко вынырнули на границе зоны перехода и растворились в космосе, сбросив полтора десятка разведывательных зондов.
  
  Что такое стандартный зонд? По сути, просто ракета. Вместо боеголовки у неё массив самых разных детекторов, она оборудована защищённой связью и чуткой системой самоуничтожения. Феллийцы тщательно доработали идею робота-исследователя, добавили в неё свои разработки и получили в результате... монстра, иначе и не скажешь.
  
  Разведывательная аппаратура зонда благодаря феллийскому искину значительно поумнела и стала внимательней. Теперь ей видна любая аномалия. Даль-связь передаёт информацию в реальном времени, да ещё при нужде формирует отметки - реперы - для телепортации. Адаптивный камуфляж прячет зонд не только от всяких там радаров и лидаров, даже визуально его обнаружить очень сложно. Масса - это единственное, что никак не спрятать, но она у зонда невелика, всего полсотни тонн. Пустяк!
  
  Даже молекулярные детекторы не обнаружат разведчика: вместо ракетных двигателей, фонящих на всю галактику разогретой плазмой, феллийский зонд использует компактный механи-пешио.
  
  Во время работы он не оставляет следов и потому не насторожит противника. Запасов энергии у зонда в достатке. Их хватит, чтобы в течение трёх сотен секунд поддерживать ускорение в тридцать тысяч стандартов, или на протяжении многих часов - пару тысяч стандартов.
  
  Наконец, нет никакой необходимости долго и нудно собирать разбросанные по всей звёздной системе ценные машины. Когда план исследований завершён, или возникла нештатная ситуация, телепорт мгновенно вернёт робота домой на базовый корабль.
  
  Полтора десятка этих монстров споро разбежались по всем ключевым секторам Медео, старательно отрабатывая полётные задания. Четыре из них устремились к Зое, ещё три - к её спутникам, а остальные отправились изучать планеты и астероидные пояса системы. Официально Медео считается бедной на тяжёлые элементы, но ведь всё относительно? Может и так случиться, что в среднем по системе чего-то мало, но в некоторых местах это 'мало' неожиданно окажется в изобилии.
  
  А феллийской колонии 'много' не нужно.
  
  Тараш неплохо представлял себе, в какой спешке и насколько небрежно формировались миры на Игровом Поле, за его пределами, и потому не очень доверял данным из библиотеки предтеч.
  
  И уж совсем не собирался верить информации о Медео, собранной исследователями Новой Руси.
  
  Хочешь, чтобы было сделано хорошо - сделай сам!
  
  Зонды ушли с начальным ускорением в десяток тысяч стандартов. Достигнув оптимальной скорости, они устремились к планетарному диску. Уже через пару часов, когда зонды удалились на четверть светового часа, начала поступать первая информация о ситуации в системе.
  
  Великого князя Медео она не порадовала. Две сотни кораблей и судов - это, всё-таки, слишком много даже для феллийцев, всегда жадных до трофеев. Хотелось бы захватить все, но с имеющимися силами это нереально.
  
  Хорошо, что эта свора не однородна и вряд ли выступит единым фронтом против законного хозяина системы. Девяносто процентов - это всякая мелочь, всякие там авизо и грузовички с массой менее половины мегатонны. Крупных кораблей немного. К ним условно можно отнести десять крупных транспортов, пару 'шакалов', три 'остера' - их очень любят Славные Ребята - и, как вишенка на торте, фрегат класса 'Лондон' под эгидой Нового Авалона. Позиция авалонцев на орбите показывает, что они устроились здесь надолго и считают Медео чуть ли не своей отдалённой колонией. Как приятно будет их разочаровать, не опасаясь вмешательства предтеч!
  
  До планеты феллийской эскадре идти почти сутки, и это время можно потратить с пользой. Зонды убегали всё дальше, информация с них обрастала подробностями. Теперь уже можно планировать действия по наведению порядка. Или, скорее, спектакль. Увы, его первый акт ожидался намного раньше, чем планировал Тараш.
  
  'Химеры', в прошлом 'остеры', выстроились плотной четырёхгранной призмой. Впереди в паре световых секунд от них крались 'кошки' - бывшие 'шакалы'. А навстречу кораблям Тараша, натужно вытянув разгонные факелы двигателей, выползали два небольших транспорта класса 'когг'. Их эгиды утверждали, что суда принадлежат 'свободным' торговцам Земель Изгоев.
  
  Ложь, конечно. Типичная уловка Консулата.
  
  Никого на феллийской эскадре она не ввела в заблуждение. Все смотрели на судёнышки, как на законную добычу. Дистанция между ними превышает световой час, так что есть время разобраться с обоими 'торговцами' по очереди, обстоятельно и без всякой спешки.
  
  Конечно, такие лоханки феллийцам особо и не нужны, их проще уничтожить. Но почему бы не отработать внезапный абордаж, раз появилась такая возможность?
  
  Зонды были уже рядом с первым из пиратов, а даль-связь позволяла не только беседовать, но и пользоваться хакерскими талантами. Правда, в данном случае они особо и не нужны. Искин 'Феллы' справится сам.
  
  - Пришло уведомление об установке скрытого канала связи с первой из лоханок, идущей нам навстречу, - немного нервно сообщила Диана.
  
  - Прекрасно, дай-ка мне её капитана.
  
  - Соединяю, Раш... - женщина активировала уведомление, и перед Тарашем распахнулось окно связи. По его другую сторону всплыла донельзя изумлённая морда.
  
  - Какого... - зарычал пират, сонно протирая глаза.
  
  - Молчать! - рявкнул Тараш, и его визави мгновенно проснулся. - Великий князь Медео Окинори приказывает тебе отключить ускорение и принять досмотровую группу.
  
  - Какой такой князь? Какую группу?! Ты оборзел?!! - видимо, собеседник Тараша после сна плохо соображал.
  
  
  

3

  
  
  Был бы глупец пободрее, обратил бы внимание и на военную форму, и на титул, объявленный официально.
  
  Хамит - тем хуже для него.
  
  - Ты отказался. Мне тебя жаль, - хакер закрыл окно раньше, чем пиратский капитан нашёл слова для ответа. Всё равно, кроме очередных грубостей, тот ничего сказать не мог. Зато Тараш успел отследить, как механизм Великой Игры зафиксировал заявление великого князя, его попытку вступить в переговоры и отказ стороны, представляющей Славных Ребят. Теперь Тараш может делать с коггом всё, что пожелает, и остаться в рамках игровых правил.
  
  Впрочем, и без факта этих переговоров да ещё в своём собственном пространстве он вполне мог использовать 'право силы'. Правда, в этом случае его действия стали бы агрессией в отношении Славных Ребят с некоторыми неприятными последствиями. Вроде того, что пираты, сами того не замечая, начали бы рассматривать Медео как приоритетную цель для налётов, а людей Окинори - как наилучшие цели для похищений и грабежей.
  
  Ранее хакер полагал, что Славные Ребята - это что-то вроде изгоев. Игрушки, оставшиеся без хозяина. Сейчас он аккуратно проследил за информационными потоками и обнаружил, что у пиратской братии есть хозяйка.
  
  Это сама игровая система. Точнее, её искин.
  
  Значит, нужно действовать значительно осторожнее.
  
  - Ну что, пошумим? - задорно подмигнул Тараш командиру 'Феллы', по совместительству своему флаг-офицеру и жене. Диана кивнула, жмурясь как кошка. На все чужие судёнышки она всегда смотрела как на дичь, и сейчас её глаза вспыхнули азартом, но Тараш отрицательно покачал головой. - Эта добыча слишком незначительно для тебя, не спеши! Соедини-ка меня с 'Рысью'.
  
  Окно распахнулось сразу - командир 'Рыси' явно надеялась на вызов с флагмана. Все люди, ставшие гражданами Феллы и последовавшие за автархом в эту экспедицию, давно забыли былую робость.
  
  'Хищники - так оценил их настроения Тараш. - Молодые и очень голодные хищники. В их глазах огнём горит жажда деятельности, а человечество, когда-то выбросившее их на свалку, окончательно стало чужим. Всего десять месяцев, и какой результат!'
  
  Они - феллийцы. Просто их магические таланты несколько иные, чем у 'коренных' сограждан - тех в личном составе экспедиции едва ли наберётся десять процентов. Важнейшие сторонники автарха остались на родине, их задача - сохранить власть и проконтролировать работу с порталом. С Тарашем отправились две дюжины юных энтузиастов-хакеров, полсотни алхимиков в качестве биологов и медиков, сотня с четвертью метафизиков как конструкторы и инженеры да полторы сотни энергетов во главе с Милией. Они заняли должности офицеров и чиновников будущей колонии.
  
  - Корвет-капитан Хоши, кир адмирал, - бодро отрапортовала невысокая худенькая стриженая брюнетка. Её можно было бы принять за девочку-школьницу, если бы ни офицерский мундир и значок командира корабля. - Готова исполнить любой твой приказ! - слово 'твой' девчонка выделила особо, хитро косясь в сторону Дианы, находящейся за соседним пультом. - Любой, кир адмирал!
  
  'Вот оторва!' - мысленно хихикнул Тараш, внешне сохраняя вид суровый и неприступный.
  
  Диана доброжелательно улыбнулась подруге: её эти заигрывания ничуть не трогали. Мужу вполне хватает её и Аманды, чтобы не смотреть по сторонам в поисках хорошеньких девчонок. А ещё есть и Милия, м-да.
  
  - Я готов сделать тебе приятное, Изуми... - доверительно склонился к окну Тараш, став на несколько сантиметров ближе к своей поклоннице. Глаза Хоши широко распахнулись, округлились. Не ожидала, девочка, что в игры с подобными дразнилками можно играть вдвоём? - ...Тебе навстречу идёт когг под эгидой какого-то там свободного торговца. Ничего особенного, всего четыреста восемьдесят три килотонны, да ещё с явным перегрузом. Захвати эту лоханку для меня, только тихо, без серьёзного шума и уж точно без жертв с нашей стороны. Судно и его груз тоже желательно получить без повреждений. Справишься, корвет-капитан?
  
  Ну какой такой товар можно вывозить с нищей Зои? Наркотики, награбленное пиратами имущество и рабов.
  
  - Да, кир адмирал. Положись на меня!
  
  - Не сомневаюсь, - одобрительно кивнул Тараш, закрывая окно связи. Изуми из кожи вывернется, но всё сделает 'на отлично'. - Соедини нас с 'Пумой', Ди!
  
  Командир этой 'кошки' получил аналогичный приказ - абордаж вражеского судна, - только теперь в отношении второго, более удалённого, транспорта.
  
  План атаки был прост и не предполагал неудачи.
  
  'Рысь' и 'Пума' должны были сблизиться со своими целями на дистанцию в десяток-другой километров, по космическим меркам, в упор, остаться невидимыми для противника, уровнять скорости и сбросить челноки с десантом. У каждой 'кошки' - два челнока, они самостоятельно состыкуются с транспортом, после чего запустят на его борт по три десятка штурмовиков (в основном, сайко) и по полсотни 'пауков'.
  
  Экипажи коггов существенно меньше, там всего по восемь человек персонала и полтора десятка охранников и подсобных работников. Они вряд ли будут готовы к абордажу, так что задача, поставленная командирам 'кошек', не выглядела сложной.
  
  Однако Изуми сочла её трудновыполнимой. Челнокам с их слабой динамикой сложно нагнать ускоряющийся на двухстах стандартах транспорт. Если их обнаружат, могут и приласкать кор-бластерами, а потери недопустимы! Ориентируясь на прямой приказ адмирала, корвет-капитан немного переиначила рекомендованный алгоритм действий. С коггом состыковалась сама 'Рысь', а десантники ворвались на вражеское судно через шлюзы для выброса малых аппаратов. Пираты оказались не готовы к столь стремительной атаке, и уже через четверть часа штурм завершился полной победой.
  
  Командир 'Пумы' последовал примеру корвет-капитана Хоши, однако шлюзы на атакованном транспорте оказались заблокированы. Пока десантники их вскрывали, бандиты, выдающие себя за вольных торговцев, вооружились и подготовились к отпору. Абордажники победили только за счёт превосходства в грубой силе.
  
  
  

4

  
  
  Десантники потерь не понесли, а вот их самооценка изрядно просела: при столь большом технологическом разрыве между пиратами и феллийцами десант должен был взять несчастный когг 'на ура'. Но 'Пума' захватила трофей с повреждениями. В азарте абордажники повредили два челнока, лифты выведения аэрокосмических аппаратов к старту, снесли множество шлюзов и дверей, перебили до половины команды и почти всех судовых офицеров. Пиратов не жалко, нет. Обидно, что вместе с ними утрачена ценная информация о явках, паролях, кодах связи.
  
  Потеряны данные о тайных счетах.
  
  Но за эти пустяки Тараш ругать командиров не стал. 'Рыси' просто повезло, а 'Пуме' наоборот. Но приказ своего адмирала экипажи обеих 'кошек' выполнили. Захватили два стареньких грузовичка класса 'когг' ранних серий и триста сорок пять килотонн грузов в контейнерах, в том числе слитки металлов (в основном, никель и железо), рационы питания, корнеплоды, зерно, ткани, бытовую технику и сотню с небольшим личных флаеров престижных моделей.
  
  Вдобавок в руки феллийцев попали три десятка пиратов и шесть сотен рабов, молодых мужчин и женщин. Судовые документы показали, что их скупает Новый Авалон. Стране нужны колонисты. Конечно, законы Центральных Миров считают этих людей свободными. Они обязательно такими станут, как только выплатят хозяину те суммы, что ушли на их выкуп. Нищим колонистам это вряд ли удастся, так что их судьба была окончательно определена.
  
  Вот именно - была, если бы не Тараш.
  
  Поверхностное ментоскопирование убедило хакера, что никаких сюрпризов от бывших рабов не ожидается. И шпионов среди них тоже нет. Конечно, эти люди не прыгают от радости из-за того, что их хозяин сменился. Им на это наплевать, что колониальный губернатор, что непонятный великий князь - какая разница?! Тараш не спешил никого переубеждать. Для этого ещё будет время.
  
  Ещё проще обстояло дело с экипажами грузовиков. Пираты, едва почуяли, что их маскировка под торговцев не сработала, начали наперегонки охотно делиться сведеньями обо всём: о Славных Ребятах вообще и о своих хозяевах конкретно, о связях с чиновниками и не только, о денежных счетах - официальных и не очень.
  
  Главное, они в подробностях описали текущую обстановку на Зое. Планетой управляют четыре силы.
  
  От имени Славных Ребят балом правит адмирал-капитан Цы Монхи с эскадрой из трёх 'остеров' и двух 'шакалов'. У него шесть тысяч головорезов.
  
  За ним присматривает фрегат-капитан Вильям Александер с корабля 'Эдинбург'. У авалонца больше 'пушек', чем у Цы Монхи, но меньше десантников.
  
  Это создаёт зыбкое равновесие власти, и его изо всех сил пытается удержать губернатор Шумилин, присланный Владимиром IX. Павел Алексеевич - честный человек, но не обладает сколь-нибудь заметной военной силой. В его распоряжении один старенький корвет и полторы сотни солдат. Их хватает, чтобы держать в узде вороватых чиновников местной администрации, но явно недостаточно для наведения порядка на планете.
  
  Вдобавок ко всем перечисленным силам на планете постоянно присутствует совместная научная экспедиция Демократического Альянса и Лиги Человечества. Учёные Центральных Миров изучают аномальную активность недр Зои. Они трудятся уже не первое десятилетие и прекращать работы не собираются. Исследователей охраняют и обеспечивают три крупных военных транспорта. Один из них переоборудован в тяжёлый рейдер, по числу орудий и пусковых установок он уступает только 'Эдинбургу'.
  
  Централы пробурили глубокую шахту, завезли уйму оборудования и в дела соседей по планете не лезут. Славные Ребята их не трогают, у бандитов на Зое своих дел в избытке. Без их чуткого внимания зачахнут плантации и остановятся многочисленные заводики по производству наркоты. Этим предприятиям постоянно требуются работники - те мрут, как крысы от мышьяка, потому приходится подвозить всё новые и новые партии. Совокупно здесь в распоряжении Славных Ребят чуть ли ни сотня небольших корабликов и судёнышек - это помимо эскадры Цы Монхи, 'смотрящего' за планетой. У каждой лоханки по паре - а у некоторых и четыре - пусковые установки. Поодиночке они тьфу, растереть и забыть, но все вместе представляют большую силу.
  
  Тараш не собирался терпеть у себя дома всех этих незваных гостей. Однако вытурить их хотелось по-доброму, по-хорошему, а если придётся драться, то ни в коем случае не надо быть инициатором активной стадии конфликта. Лучше всего с пиратами расправиться жёстко и показательно, а всех прочих вежливо попросить прочь.
  
  Особенно граждан Новой Руси и экспедицию централов.
  
  А вот авалонцев хорошо бы спровоцировать. Пусть нападают, но так, чтобы для всех сторонних свидетелей стать агрессорами, то есть заранее виноватой стороной...
  
  Когда зонды добрались до орбиты Зои, мнение Тараша об исследователях из Центральных Миров поменялось кардинально. По журналам лабораторных наблюдений, в которые залез хакер, выяснилась причина аномальной активности недр. За последние десять лет большую часть разрушительных землетрясений и цунами создали именно экспериментаторы.
  
  Чего конкретно они добивались, выяснить, увы, не удалось. Возможно, эти умники разрабатывали новые методы терраформинга, или, может быть, тектоническое оружие, способное разрушить планету, какая разница? А вот то, что итогами их деятельности стали многочисленные жертвы среди местного населения и уничтожение инфраструктуры планеты, абсолютно бесспорно.
  
  Лабораторные журналы бесстрастно фиксировали: такого-то числа (дата) проведена гравитационная стимуляция недр. Итог - землетрясение, далее указаны число баллов, количество жертв, и приведён список разрушений. Вот землетрясение вызвало цунами, и приведена подробная информация об этом явлении. А ещё аналогичный эксперимент проведён шестнадцать дней спустя, а потом спустя одиннадцать, и ещё, и ещё...
  
  На планетах Центральных Миров никто не позволит проводить подобные исследования, а в Землях Изгоев, значит, можно?! Мало того, эти твари даже не собирались предупреждать губернатора планеты или спрашивать у него разрешения. Зачем?
  
  Режим секретности, опять-таки.
  
  
  

5

  
  
  В пятнадцати световых секундах от Зои хакер ознакомился с результатами работ учёных-централов во всех неприглядных подробностях. В его глазах эти исследователи теперь мало чем отличались от местных плантаторов - и те, и другие погубили десятки тысяч людей. Правда, бандиты пахали ради денег и осознавали себя убийцами, а экспериментаторы искренне считали себя бессребрениками, истинными людьми науки, не способными и мухи обидеть.
  
  Наверное, именно тогда Тараш впервые всерьёз задумался о сходстве между предтечами и их игрушками. Оно не внешнее, не по талантам или возможностям, а в потребительском отношении к окружающим, к миру в целом. Столь подозрительная аналогия насторожила автарха и заставила его действовать крайне осмотрительно. Его интуиция кричала, что это неспроста!
  
  Хакер привык доверять своей интуиции, и потому решил действовать официальным путём. И подстраховался, конечно. 'Пума' легла в дрейф и замаскировалась в шести световых часах от Зои. 'Рысь', 'Химера' и 'Мантикора' тоже не спешили показываться на глаза, так что наблюдатели от всех заинтересованных сторон увидели только пару 'остеров', идущую к парковочной орбите планеты в сопровождении малых транспортов 'Мария-Анна' и 'Мария-Луиза', сутки назад покинувших планету. Их эгида сменилась, теперь они несут такие же флаги, как и 'остеры'.
  
  Всё понятно, судёнышки захвачены чужаками.
  
  Нагло, беспардонно, на глазах у всех.
  
  Когда Тараш с десяти световых секунд от Зои начал передавать своё официальное представление и одновременно ультиматум, все стороны, присутствующие на планете, уже были готовы и даже успели вдоволь повозмущаться бесцеремонностью новоприбывших.
  
  'Ваше превосходительство! - хотя эти слова были обращены исключительно лишь к губернатору Зои, на планете их слушали все без исключения. - Я, Тараш Окинори, великий князь Медео извещаю вас и местную администрацию о том, что принимаю власть на планете Зоя и во всей звёздной системе Медео. Делаю это согласно договору, заключённым мною и Владимиром IX, царём девяти миров, великим князем Края Света и государем Новой Руси. Подтверждающие грамоты высылаю!'
  
  Губернатор Шумилин, адмирал-капитан Цы Монхи, фрегат-капитан Александер и начальник научной экспедиции ещё не успели отойти от шока, вызванного данным извещением, как последовал ультиматум.
  
  'Указ Великого Князя Медео, автарха Тараша I Окинори. Всем гражданам Новой Руси, находящимся в данной звёздной системе, надлежит покинуть планету Зоя и пространство Медео в течение семи стандартных суток, считая с сего момента. Для всех нуждающихся эвакуация будет произведена кораблями флота Новой Руси, прибытие которых ожидается в ближайшее время.
  
  Гражданам прочих государств, в том числе Центральных Миров, надлежит покинуть пределы данной звёздной системы в течение трёх стандартных суток. Все те, кто задержатся здесь дольше обозначенного срока, будут интернированы и предстанут перед судом автарха. Их имущество будет безусловно изъято'.
  
  Начальник научной экспедиции полковник Рихард Райт-Берков прослушал ультиматум и просто пожал плечами, велев секретарю отправить в ответ сообщение, что граждане Центральных Миров прибывают на Зое в соответствии с решением правительств Лиги и Альянса. Приказы и пожелания великого князя не могут быть исполнены без дополнительных консультаций. Завизировав документ, полковник сразу о нём забыл и занялся делами.
  
  Фрегат-капитан Вильям Александер был до глубины души возмущён наглым заявлением варварского князька. Его, безусловно, надо будет поучить хорошим манерам, но не сейчас, и только в том случае, если власти попытаются кого-то интернировать и чего-то изъять. Пока миссии Александера ничего не угрожает, он вмешиваться не станет.
  
  Цы Монхи впал в ярость. Его прогневал не ультиматум Окинори, а захват двух коггов, принадлежащим Славным Ребятам. За суда и товар на них он отвечает перед Консулатом. Всё это добро необходимо вернуть, иначе не быть ему ни адмирал-капитаном, ни смотрящим, а зарабатывать себе на жизнь придётся так, как и всем корсарам - то есть, постоянно рискуя своей шкурой.
  
  Нерадостная перспектива!
  
  Так что Цы Монхи, как только успокоился, отдал приказ своей эскадре готовиться к атаке кораблей Окинори. Наглеца надо проучить, а своё имущество отбить обратно. Экипажи 'остеров' и 'шакалов', оттягивающиеся на планете, срочно прерывали отдых и спешили вернуться на борт. К боевым кораблям пиратской эскадры бодро подтягивалась мелочь, всякие грузовички и курьеры под управлением 'бригадиров' и 'быков'. В бою проку от них немного, но если навалятся кучей, проблемы у врага будут.
  
  В неизбежной 'разборке' Цы Монхи лично участвовать не собирался. Парням будет достаточно его удалённого присутствия. Зачем менять свою шикарную яхту, новенький когг XVI серии, на куда менее удобный старый 'остер'? Если бы речь зашла о рейде в другую систему, или о засаде в транзитном секторе, дело другое. Схватки Монхи любил, боевой азарт наполнял его жизнью, давал ощущение свободы, могущества. Но в этот раз бой будет проходить тут же, на орбите Зои, так что суетиться ни к чему.
  
  Единственное, в чём адмирал-капитан Цы пошёл навстречу своей жажде сражений - распорядился зарядить по максимуму аккумуляторы, загрузить дополнительные ракеты, расходную массу для двигателей, кор-бластеров и подготовить яхту к бою. Его кораблик присоединился к остальной эскадре последним. Он встал в арьергарде позади 'призмы' тяжёлых рейдеров. Всю явившуюся на его зов мелочь, три десятка коггов и сходных с ними грузовичков, Монхи отправил в авангард. Их задача - быстро закидать корабли Окинори всеми имеющимися ракетами и свалить в сторону, чтобы не мешать драке серьёзных ребят.
  
  Пираты, если что решили, всё делают быстро. Атака наглого выскочки была окончательно готова уже к моменту выходу его кораблей и судов на орбиту Зои, однако начинать бой Монхи не спешил. Пусть после похода враг успокоится, хорошенько расслабится...
  
  
  

6

  
  
  - Ваше Высочество!..
  
  Губернатор Шумилин ознакомился с документами, высланными ему Окинори, и особенно внимательно с секретным пакетом от государя Владимира IX. Мало сказать, что он запаниковал, правильнее - пришёл в ужас. Царь повелел ему лично проследить, чтобы процесс передачи власти великому князю прошёл быстро и без осложнений.
  
  А тут как назло целый ворох проблем и препятствий!
  
  Авалонцы высадились на одном из островов вдалеке от Сомны и что-то там копают, отгоняя прочь всех любопытных. В том числе и представителей губернатора. Те явились узнать, чем занимаются здесь гости дорогие незваные, рассевшиеся тут без разрешения местных властей, но были грубо выдворены вон. Будто не посланники, а попрошайки, ей-богу! Вытурить наглецов с планеты и, тем более, призвать к ответу, нечем. Старенький корвет против авалонского фрегата - не аргумент, знаете ли.
  
  Латаный-перелатаный кораблик не имеет шансов в схватке с тяжёлым рейдером, прикрывающим работу совместной научной экспедиции Альянса и Лиги. Но эти-то хотя бы попросили у губернатора разрешение на буровые работы, и с тех пор регулярно выплачивают в бюджет колонии неплохие суммы. Правда, им не давали дозволения на столь опасные исследования. Централы в своей обычной манере просто делали то, что посчитали нужным. Вот их Окинори мог бы выставить, только вряд ли авалонцы станут безучастно смотреть на подобные действия. Вмешаются, конечно. Для их фрегата что один старый корвет, что он же с поддержкой из пары 'остеров' Окинори - тьфу, плюнуть, растереть и забыть.
  
  Но самая главная проблема - Цы Монхи. Точнее, его бандиты и пираты. Славные Ребята фактически оккупировали Зою, пригнав сюда десятки тысяч боевиков и сократив пространство, контролируемое губернатором Шумилиным, до нескольких тысяч гектаров вокруг космопорта и Тихого Приюта, столичного - и, честно говоря, единственного - города планеты.
  
  Господин Цы владел множеством плантаций, целым флотом грузовых судёнышек и распоряжался эскадрой из пяти боевых кораблей. С ним вынужденно считались и надменные авалонцы, и руководители экспедиции, прибывшей из Центральных Миров.
  
  Дело не столько в тех силах, что оказались под рукой некоронованного короля Зои, а в подлости и коварстве самого Цы Монхи. С десяток лет назад он командовал крупной эскадрой Великого Предела народа хань и вовсю пользовался своей властью, чтобы собрать огромное богатство. Для ханьцев такое поведение казалось естественным, у них даже есть пословица: 'Высокая должность - огромные деньги'. Воруй, что плохо лежит, отбирай у тех, кто слабее, но не забывай делиться с теми, кто сильнее. Адмирал Цы не просто забыл поделиться, он организовал зверское убийство своего начальника и всей его семьи. Мерзавец рассчитывал подняться по карьерной лестнице, а вместо этого угодил под следствие Совета глав Кланов. Агенты Председателя действуют без спешки, но надёжно и неотвратимо. Они, в отличие от местных чиновников, неподкупны, их нельзя запугать. За ними стоят вековые традиции и совокупная мощь Кланов. Монхи не стал ждать, он проявил изрядную сноровку, безжалостно избавился от своих подручных и сбежал с большой суммой денег. Ему хватило ума сообразить, что с такой репутацией в Центральные Миры дороги нет, и беглец подался к Славным Ребятам. У них он приобрёл и снарядил тяжёлый рейдер, нанял команду и быстро прославился как один из самых жестоких пиратов. Консулат высоко оценил заслуги неофита и поспешил убрать Цы Монхи в Земли Изгоев, пока его не настигло серьёзное неудовольствие централов.
  
  Шумилин знал о господине Цы если не всё, то очень многое, и вполне резонно его опасался. И вот этого весьма непростого ханьца мальчишка Окинори оскорбил, захватив две его лоханки, и унизил, повелев убираться из системы. Если бы не письмо государя, губернатор промолчал бы, не стал бы лезть в назревающую разборку.
  
  Увы, повеление царя недвусмысленно требовало защищать нового великого князя... или хотя бы удержать от дурных поступков и неосторожных действий до того момента, как последний гражданин Новой Руси покинет пределы Медео. Влезать в конфликт с Цы Монхи, имея в своём распоряжении один лишь корвет, Шумилин не хотел. Хорошо бы дождаться прихода эскадры каперанга Кана!
  
  А ещё лучше договориться с юным князем, убедить его вернуть ханьцу конфискованное имущество и отозвать глупый ультиматум. Централы в ответ даже не пошевелились, а господин Цы не на шутку разозлился. У него же здесь бизнес, плантации.
  
  Нельзя же всерьёз рассчитывать, что ханец их бросит и просто уйдёт?!
  
  - Ваше Высочество!.. - Окинори только казался зелёным юнцом, от него исходила такая аура власти, такая мощь, что Шумилин помыслить о нём не мог иначе, чем о великом князе. - ...Умоляю вас помириться с господином Цы Монхи, вернуть его имущество и отозвать ультиматум! Этот мерзавец определённо вас убьёт!!..
  
  - Попытается, не сомневаюсь, - ухмылка Окинори напомнила губернатору волчий оскал, а его русский был безупречен. - Приятно, что вы беспокоитесь обо мне. Кстати, абсолютно зря.
  
  - ...Но, Ваше Высочество...
  
  - Успокойтесь, Павел Алексеевич! Сил достаточно, чтобы обуздать обнаглевшего пирата. Ультиматум я не отзову, трофейные судёнышки не только не отдам обратно, а вдобавок захвачу те, что полезут в драку. Или уничтожу, если не сдадутся. И... прошу вас, не вмешивайтесь, уберите свой корвет подальше от моих кораблей, чтобы ему случайно что-нибудь не прилетело.
  
  Шумилину эта просьба не понравилась. Губернатор знал, что она не придётся по душе командиру и всему экипажу корвета. Его команда люто ненавидит бандитов, их не обманывают личины 'свободных торговцев'. Но до сих пор граждане Новой Руси могли лишь беспомощно наблюдать, как пираты забирают на Зое влияние и власть.
  
  По кусочку, по малости, каждый день.
  
  А тут во главе эскадры появляется тот, кто говорит по-русски, держится так, как должен русский офицер. Он не пресмыкается перед набежавшей нечистью!
  
  Нет, экипаж корвета точно не останется в стороне от намечающейся драки, приказы тут бесполезны...
  
  
  
  
  

ИНТЕРЛЮДИЯ ПЕРВАЯ

  
  
  

1

  
  
  - ...Гражданин Шиффер! - Судья, одетый в традиционную чёрную мантию с золотой цепью власти поверх плеч, в треуголке и курчавом седом парике, надетых на голову, будто сошёл в зал с какой-то старой картины. - Лига Человечества обвиняет тебя в превышении полномочий офицера и командира, а также в недопустимом небрежении обязанностями командующего эскадрой боевых кораблей. Тебе в вину ставится утеря двух корветов Флота Лиги вместе со всеми экипажами. Есть ли у тебя возражения по существу предъявленных обвинений?
  
  Контр-адмирал кивнул военному адвокату в такой же клоунской мантии. За исход слушаний он ни капельки не волновался: всё решено заранее, а этот театр адресован прессе и обывателям.
  
  Публике нравятся парики, мантии и сама театральная атмосфера этого зала.
  
  - Есть, твоя милость гражданин судья! - бодро вскочил адвокат. - Защита категорически отвергает все без исключения обвинения. Контр-адмирал Шиффер ни в чём не виноват. Он стал жертвой коварной провокации.
  
  - Слова! Просто слова, гражданин защитник! Суду требуется нечто более существенное, чем просто слова, - бледные глаза судьи безразлично смотрели мимо адвоката куда-то в зал. Видимо, на камеру, ведущую прямую трансляцию. Судья тоже отыгрывает свою роль. - Личные свидетельства под присягой, документы и вещественные доказательства. Предъяви сейчас всё, что имеешь, или потом молчи!
  
  Чеканная юридическая формула. Такая же как 'правда, вся правда, ничего кроме правды'. Тяжёлые фразы, будто отлитые из бронзы - то, что надо для резонансного судебного процесса, на котором вынесут приговор не Злыдню, как полагают наивные обыватели, а Демократического Альянсу. Столь циничной подставы общественность Лиги Человечества ещё не видела.
  
  - Твоя милость! Защита готова представить вещественные доказательства...
  
  - У тебя четверть часа, гражданин, - судья стукнул молоточком по столу, встряхнув париком. Время пошло.
  
  Адвокат двинулся к судейскому месту и принялся неторопливо выкладывать на специальный столик вещественные доказательства, одно за другим, и громко объявлять каждое под усиливающийся говорок публики.
  
  - ...Данные регистраторов с кораблей эскадры контр-адмирала Шиффера с записью эпизода, когда были потеряны два корвета, с шести позиций, твоя милость!..
  
  Тук! Тук! Тук, - инфоры сухо стучали по столешнице.
  
  - ...Полная расшифровка логов кораблей! Выполнена специалистами Службы Общих Расследований для определения реальной диспозиции кораблей. Подробная динамическая картина их перемещений. Достоверность подтверждена, твоя милость!..
  
  - ...Запись переговоров контр-адмирала Шиффера с командиром эскадры изгоев, один объект!..
  
  - Запись ультиматума, предъявленного флит-капитаном Рифли, офицером разведки Демократического Альянса, контр-адмиралу Шифферу с представлением адмиралтейского ключа. Подлинность ключа подтверждена независимыми экспертами Ассоциации офицеров флота!..
  
  Вещдоки ложились на столик один за другим, их набралась уже большая куча. С каждым новым предметом, представленным публике, шум в зале заседаний увеличивался. Злыдня Шиффера народ уважал, в Центральных Мирах он заслужил репутацию честного и грамотного офицера. Процесс по делу своего любимца, несгибаемого борца с пиратами, ворами и бандитами, общественность не одобряла. Сейчас те, кто попал на открытые слушанья, видели перед собой буквально гору доказательств невиновности своего кумира. С их точки зрения этого достаточно, чтобы оправдать адмирала. Молчание судьи публике не нравилось, и зрители начали громко выражать возмущение топотом и свистом.
  
  Судья не выдержал и звонко застучал молоточком, призывая восстановить порядок.
  
  - Тишина в зале! - публика немного притихла, но успокаиваться не собиралась. - Тишина, или я велю очистить помещение!!
  
  Угроза помогла только отчасти. В зале замолчали, а вот толпа на площади перед зданием суда раздражённо заворчала. Пока многоголовое чудовище только выражало недовольство, но люди всё подходили и подходили. Несправедливое, по мнению народа, судилище серьёзно разозлило народ Лиги. Правительство было вынуждено запретить митинги на второстепенных планетах. На столичных такое распоряжение вызвало бы бунт. Людей возмутило даже не столько дело Злыдня, - Лига судила своих офицеров по каждому поводу и в девяносто девяти случаях из ста оправдывала, - сколько очевидное предательство союзника и скандальные обстоятельства происшедшего. Информация о столкновении где-то на Периферии эскадр Лиги и Альянса мгновенно стала достоянием публики и широко обсуждалась в обществе.
  
  Очевидно, что Шиффер был не совсем прав, пытаясь задержать военный конвой другого, пусть варварского, государства, но это же не повод захватывать его корветы? Боевые корабли Лиги уже давно никто не брал на абордаж, и общественность расценивала это как позорную пощёчину от Альянса. Масла в огонь добавил отказ Альянса вернуть корабли и моряков. Ни того, ни другого, видите ли, нет, а флит-капитан Рифли не мог принять участие в нападении на эскадру Лиги, поскольку в это время находился в другой звёздной системе, за тысячи световых лет от места событий. Столь очевидная ложь привела к резкому охлаждению отношений между Альянсом и Лигой...
  
  - Время вышло!.. - стукнул молоточком судья. - Гражданин защитник, что ещё, по-твоему, нужно знать народу Лиги в связи с этим делом?
  
  - Так точно, твоя милость, - поклонился адвокат, - есть акты экспертизы и иные ценные документы, разъяснения командования Флота, касающиеся адмиралтейского кода, а также показания свидетелей.
  
  - Сейчас суд желает рассмотреть акты экспертизы, - публика притихла, ожидая продолжения спектакля, - касающиеся предъявленных ранее вещественных доказательств и применения административного кода. У тебя четверть часа, гражданин защитник!..
  
  
  

2

  
  
  - Поздравляю, Марсель! - грузный седой мужчина лет шестидесяти на вид, явно страдающий избыточным весом, приветственно поднял бокал и кивнул на кресло напротив. - У меня тут всё по-простому, без чинов, присаживайся, наливай.
  
  - Спасибо, Жан-Пьер, - Шиффер уселся поудобнее, плеснул в бокал вина и позволил себе немного расслабится.
  
  'Шато Марго' стоит того, чтобы на минуточку забыть обо всём. Моряк, проводящий большую часть своего времени в пресной искусственной атмосфере космического корабля, начинает особенно ярко чувствовать ароматы, и Марсель просто млел, впитывая запах зрелого винограда, наполненный августовским солнцем Земли и пронзительным ощущением приближающейся осени.
  
  - Всё прошло великолепно, Марсель! - адмирал Дарлан прибывал в отличном настроении. Своих врагов он крепко прижал, и правительству подгадил. Оппозиция всерьёз рассматривает его кандидатуру в качестве будущего министра вооружённых сил, и у него есть отличная возможность этот пост занять. Правящая партия, выступающая за более плотный союз с Альянсом, резко теряет популярность. Ещё немного, и правительство падёт. - Бери, мой друг! Ты это давно заслужил.
  
  Шиффер осторожно взял шкатулку. Дарлан небрежно пихнул её через весь столик будто какую-то пустяковину, но Марсель знал истинную ценность подобных коробочек.
  
  Ему стало немного грустно и чуточку стыдно.
  
  Сколько он за пиратами гонялся, сколько бандитов уничтожил - давно счёт потерял. Число побед, одержанных кораблями контр-адмирала Шиффера, давно превысило сотню. Увы, вся честь, вся доблесть не приблизили его к следующему званию. А вот операция, которую он посчитал своим поражением, неудачей, принесла ему вице-адмиральские знаки. И вручил их человек, которого он глубоко уважал! Его учитель, адмирал Дарлан.
  
  Вручил так, будто знаки вице-адмирала - пустяшная безделица, малость. Неужели надо было не гонятся за пиратами, а сражаться с союзниками?!
  
  - Ну же, Марсель, не куксись! - Дарлан хитро подмигнул расстроенному ученику. - Я отлично тебя понимаю, мне тоже хотелось бы, чтобы новое звание ты получил не вот так, келейно, а с громогласным объявлением на всю Лигу. Но ты же не зелёный энсин, а вице-адмирал. Ты должен понимать, что флот - это всегда политика!
  
  - Я понимаю, - скривился Шиффер, смывая неприятное послевкусие глотком 'Шато Марго', - ах, Боже мой, Жан-Пьер, как мне порой хочется...
  
  - Тсс! - предупредительно поднял вверх палец Дарлан. - Ты не виноват, Марсель. Это тебе сказал суд, повторю и я. Никто не ожидал от Рифли столь откровенной подставы. Помнишь, в прошлом году на Периферии пропал форпост и пункт снабжения флота Альянса?
  
  Шиффер кивнул. Ещё бы не помнить! Он тогда изрядно вляпался во всю эту странную историю.
  
  - Многие политики Лиги ещё с того случая задумались, а по пути ли нам с демократами вообще? Тогда нас нагло и безапелляционно обвинили чёрт знает в чём, будто мы не близкие союзники, а так, случайные соседи. Тогда впервые правительство зашаталось. То, что случилось теперь, вообще сумасшествие какое-то. Полное отсутствие здравого смысла. Ладно, прогнал бы тебя Рифли, его право, для того ему и адмиралтейский код дали, но захватывать корабли у союзника!! У меня просто нет слов!
  
  - Альянс как-то объясняет происшедшее?
  
  - Твердит, что Рифли там и близко не было. - Дарлан зло стукнул опустевшим бокалом по столу. Шиффер на миг испугался, что тот разобьётся. Нет, выдержал. - Это не он, это не он - вот все их оправдания. Адмиралтейство пригласило их экспертов и передало твои материалы. Их изучили, признали правдивыми и продолжили твердить: 'Это не он!' Тьфу!!
  
  Шиффера неприятно кольнула новость, что Лига так запросто поделилась информацией с Альянсом, и он поспешил допить вино и плеснуть себе ещё.
  
  - Совсем ничего? А допросить самого Рифли? Может быть, кто-то воспользовался его образом? Он, конечно, ещё тот мерзавец, но всё-таки офицер!
  
  Дарлан крякнул, налил себе полный бокал и выпил его одним залпом, будто не дорогущее вино с самой Земли, а воду из-под крана.
  
  - Рифли пожимает плечами, говорит, что не он. Все эксперты согласились, что запись вашего диалога подлинная. То есть она подделана на таком уровне, что ни Лиге, ни Альянсу подобное и не снилось. Кто провернул столь хитрый трюк в диком космосе? Варвары из Чосен или из Новой Руси технологически отстают от нас лет на сто!
  
  - Чужие? - неуверенно предположил Шиффер.
  
  - Ангелы господни! - выругался Дарлан. - Это не та версия, которую захочет слышать Адмиралтейство!!
  
  - В диком космосе случается много странного, - продолжил Шиффер, вертя в руках бокал. - Ты же знаешь, что я провожу на Периферии и за ней намного больше времени, чем на берегу...
  
  - Знаю, - кивнул Дарлан, - другим до тебя далеко.
  
  - ...Моряки всякое рассказывают. О пиратах - те привозят откуда-то издалека громадное число слитков редких и драгоценных металлов. О странном сияющем веретене размером с тяжёлый крейсер, внезапно всплывающем из пустоты и мгновенно разгоняющемся до субсветовых скоростей. О кораблях и судах, что пропадают регулярно. Но это-то можно списать не бандитов, а вот пропажа огромного форпоста... от него не осталось вообще ничего, даже молекул! Я там был, помнишь?!..
  
  - Помню... - Дарлан сгорбился, став усталым пожилым человеком. - И ещё долго буду вспоминать...
  
  О, прошлогодний кризис добавил ему седых волос!
  
  - ...История с Рифли из этой же серии, Жан Пьер! Я в этом абсолютно уверен.
  
  Дарлан задумчиво посмотрел на опустошённую бутылку из-под вина и перевёл взгляд на своего ученика.
  
  - Хорошо, что ты так уверен, Марсель. Тогда тебе наверняка понравится следующее боевое задание.
  
  - Слушаю, гражданин адмирал! - вскочил Шиффер. Дружеские посиделки закончились, началась служба.
  
  - Отправляйся в Земли Изгоев и попытайся разыскать наших моряков. Или хотя бы сведенья собери. Узнай, где они, живы ли, есть ли шансы вернуть их домой...
  
  
  
  
  
  
  
  

ПРИМЕЧАНИЯ

  
  
  В примечаниях курсивом выделены новые понятия и иноязычные слова, жирным шрифтом - имена и названия, также приняты следующие сокращения: англ. - английского/ий; лат. - латинского/ий; сленг - набор особых слов или их новых значений, используемых группой для людей в процессе своей деятельности.
  
  
  1 Центральные Миры - формальное объединение более чем 200 человеческих государств с общим населением около 225 миллиардов, контролирующее более чем 1000 планет. Создано, чтобы размежевать сферы влияния и избежать стычек при экспансии за пределы пространства, освоенного человечеством.
  
  2 Периферия - внешние границы Цивилизованных Миров, сформированные постоянной плохо контролируемой экспансией. Найденные планеты и ресурсы распределяются по договору, заключённому между Центральными Мирами, и осваиваются каждым государством самостоятельно.
  
  3 Пираты, корсары, приватиры. Самоназвание - Общество, Славные Ребята или Консулат - неформальное объединение авантюристов, возникшее на Периферии за 489 лет до событий книги. Возглавляет общество Консулат Адмиралов. Объединяет миллионы пиратов и тысячи кораблей класса рейдер.
  
  4 Рейдер - вооружённый звездолёт с большой автономностью, предназначен для контроля торговых путей и разведки.
  
  5 Фелла - планета земного типа, 2-я в системе жёлтой звезды Соле, находящейся в плотном звёздном скоплении голубых звёзд на окраине Галактики и скрытая от наблюдателей Центральных Миров плотным пылевым облаком. Средний радиус - 7100 км, атмосфера кислородного типа, стандартная. Средняя температура - 16,3 градуса. Сутки - 25 часов, год - 360 суток, сила тяжести принята за стандарт. Суша - 16,67% площади или 105,6 млн.кв.км. Материки: Дивио - большой, округлый, 25,5 млн.кв.км и Воле-Вирао - узко-вытянутый вдоль экватора чуть севернее его 15,1 млн.кв.км; многочисленные острова - 65 млн.кв.км.
  
  6 Феллийские маги - гуманоиды, обладающие талантом локально менять физические законы. У магов встречаются 4 таланта: энергеты (самый распространённый); алхимики; метафизики; хакеры (самый редкий). От уровня таланта зависит масштаб пространства с корректируемой реальностью и продолжительность жизни этой коррекции.
  
  7 Демократический Альянс, или Альянс - олигархическая республика в числе Центральных Миров, 32 млрд. граждан, язык - аглик, денежная единица - мон.
  
  8 Лига Человечества, или Лига - конфедерация более чем 100 населённых планет (включая Землю) с разной формой правления. Входит в число Центральных Миров, 37 млрд. граждан, язык - аглик, денежная единица - мон.
  
  9 Игровое Поле - тороидальная область пространства на расстоянии 15000 - 30000 световых лет от центра Галактики и максимальной толщиной в 12000 световых лет, преобразованная предтечами для запуска эксперимента под началом Вопрошающего Всех.
  
  10 Единая система офицерских званий Центральных Миров имеет три уровня. Первый: энсин, первый и второй лейтенанты, коммандер. Второй, старшие офицеры: флай-капитан (филд-капитан), корвет-капитан (майор), фрегат-капитан (подполковник), капитан (полковник). Третий - командующие: флит-капитан (командор, бригадир), контр-адмирал (генерал-лейтенант), вице-адмирал (генерал-капитан), адмирал (генерал).
  
  11 Фрегат - крупный боевой корабль с гипердвигателем и массой покоя от 0,9 до 1,5 Мт, предназначенный для действий в составе эскадр, для контроля пространства, для охраны конвоев и 'демонстрации флага'. Вооружён 50 - 80 ПУ ракет и 6 - 12 мощными кор-бластерами.
  
  12 Корвет - боевой корабль с гипердвигателем и массой покоя от 0,2 до 0,6 Мт, предназначенный для разведки звёздных систем, патрулирования и доставки сообщений.Вооружён 14 - 30 ПУ ракет и 2 - 4 мощными кор-бластерами.
  
  13 Праведные Земли, Святой Орден или Орден - теократическая монархия в составе Центральных Миров, 29 звёздных систем, более 32 млрд. граждан, язык - латик, денежная единица - мон.
  
  14 Вечный Союз, или Союз - конфедерация 11 государств Центральных Миров, строй - корпоративная республика. Объединяет 13 звёздных систем с 14 млрд. граждан. Язык - аглик, денежная единица - мон.
  
  15 Истинный Авалон, или Авалон - конституционная монархия в числе Центральных Миров, 16 населённых звёздных систем, около 18 млрд. граждан. Язык - аглик, денежная единица - мон.
  
  16 Автор афоризма - В.С. Черномырдин.
  
  17 Гра - сокращение слова 'гражданин', вежливое обращение к другому человеку, принятое в Лиге Человечества.
  
  18 Великий Предел народа хань, Предел или Хань - клановая республика на границе Периферии вне юрисдикции Центральных Миров. 11 звёздных систем, 38 млрд. жителей (ханьцы), которых в Центральных Мирах именуют "гуками" или 'чинами' и за людей не считают. Впрочем, как и других изгоев. Язык - хань, денежная единица - юань (10 юаней = 1 мон).
  
  19 Государство Чосен, Чосен или Корё - государство далеко за Периферией вне юрисдикции Центральных Миров. Клановая монархия. 3 звёздные системы с 5 планетами, более 1 млрд. жителей (корё). Прозвище - 'гук'. Язык - когурё, денежная единица - вон примерно равен юаню.
  
  20 Новая Русь, или Русь - монархия далеко за пределами Периферии вне юрисдикции Центральных Миров. Монарха именуют 'Великий князь', а за границей - 'царь'. В государстве 9 звёздных систем, 0,5 млрд. жителей (русы, русичи), их прозвище в Центральных Мирах - "раши". Язык - рашин, денежная единица - рупь = 0,01 мон.
  
  21 Сторожевики - устаревшие боевые звездолёты 500-700 м длины, 0,4-1,6 Мт массы, до 20 ПУ, до 8 кор-бластеров. Невысокая скорость, плохая автономность.
  
  22 Транспорты - звездолёты различных размеров (0,2 - 8,8 Мт) с высокой автономностью. Назначение: перевозка людей и грузов между звёздными системами. Самые маленькие - когги (до 0,5 Мт), крупнее их каравеллы (0,5 - 1,5 Мт), каракки (1,5 - 3 Мт), галеоны (больше 3 Мт).
  
  23 Баззер - специальная звуковая сирена на кораблях, традиционно используемая для объявления тревоги.
  
  24 Валидный - то есть, верный, правильный. Адмиралтейский код используется для шифрованной связи с боевыми кораблями, чтобы удалённо подтвердить полномочия. Каждый случай предъявления кода расследуется Адмиралтейством в обязательном порядке.
  
  25 СИФА, Служба Исследований Флота Альянса - военная разведка Флота Демократического Альянса.
  
  26 Офицерские звания Новой Руси примерно соответствуют флотским ВМФ РФ: младший лейтенант (мамлей), лейтенант, старший лейтенант (старлей), капитан-лейтенант (каплей); капитаны третьего (кап-три), второго (кавторанг, кап-два) и первого (кап-раз, каперанг) рангов, контр-, вице- и просто адмиралы.
  
  27 Ментоскоп - прибор для просмотра воспоминаний, изучения, копирования и редактирования памяти.
  
  28 Сайко - искусственные существа, органические роботы, внешне не отличимые от настоящих людей. Созданы для выполнения 'чёрной', нудной и опасной работы, а также для увеселения хозяев (так называемые 'игрушки'). Имеют ограниченный срок функционирования в пределах 100 - 150 лет.
  
  29 Скаф - специальный герметичный комбинезон, обеспечивающий защиту тела от неблагоприятных условий внешней среды и частично от механических и лучевых поражений.
  
  30 Инфор - кристаллический носитель информации с собственной системой локального обмена данными и личной визуализации записанного.
  
  31 Медео - звёздная система в Землях Изгоев. Бедна делящими материалами и тяжёлыми элементами. Находится примерно на равных расстояниях от границ Новой Руси, Чосен, Нихон и Великого Предела. В 'зелёную' зону звезды попадает единственная планета, Зоя. Помимо неё в системе есть ещё одна каменная планета, Таната, и 3 газовых гиганта, Край (самый дальний), Крон и Кой. Астероидные пояса (их 2), как и кометное облако, бедны тяжёлыми элементами.
  
  32 Зоя(по греч. "Жизнь") - единственная планета в обитаемой зоне звезды Медео. Орбита планеты круглая, продолжительность года - 240 стандартных суток. Ось собственного вращения наклонена всего на 1,5о, так что на Зое не бывает времён года. Вблизи экватора царит вечное лето с температурами в диапазоне 20 - 30оС, а вблизи полюсов - бесконечная зима (-5 - +5оС). Без малого 90% поверхности составляет океан, а суша представлена архипелагами небольших гористых (вулканических) островов. Высокая активность недр. Самый крупный, Сомна, по своей площади (311 тысяч квадратных километров) превосходит земную Британию. На момент открытия Зои её суша была безжизненной. Почвы, пригодные для земледелия, отсутствовали. В тёплых водах океанов кишмя кишели самые разнообразные беспозвоночные. Столица - городок Тихий Приют. Он расположен на острове Сомна и имеет более 30000 жителей (чиновники, обслуга космопорта, торговцы и т.п.), большая часть официального населения Зои. В городе есть резиденция губернатора, космопорт, 5 ремонтных доков для небольших судов ('когги', авизо). По всему берегу Сомны разбросаны больше 1000 заводиков, занимающиеся заготовкой морепродуктов, в основном водорослей. У планеты 3 спутника, все - округлые по форме. Зеленоватая Флора (диаметр 1100 км, орбита 150 - 180 тысяч км), Снежно-белая Алкиона (825 км), серебристая Леда - 730 км, орбита не далее 70000 км . Когда все три выстраиваются в линию, их совместная гравитация, по мнению учёных Центральных Миров, ощутимо корёжит планету. В этом они видят причину частых землетрясений, цунами, извержений вулканов.
  
  33 Гамма-всплеск или гамма-вспышка - масштабный выброс энергии взрывного характера в самой жёсткой части электромагнитного спектра.
  
  34 Зонд - робот длинной 10 - 20 и диаметром до 3 метров. Он оборудован сканерами, детекторами. Феллийские имеют вместо движителя механи-пешио, обладают даль-связью и мощной системой маскировки.
  
  35 Механи-пешио - феллийский универсальный опорно-полевой двигатель. Специально сформированное силовое поле отталкивается от внутренней структуры пространства как ноги пешехода от поверхности земли.
  
  36 Даль-связь - стандартный набор устройств, дополняющих телепорт, позволяет мгновенно передавать информацию на расстояния до нескольких десятков световых часов.
  
  37 На крупных кораблях бывает до семи боевых постов (БП). Они обозначаются номером: БП-1 - астронавигация, штурманы, пилоты; БП-2 - ракеты, артиллерия, мины, торпеды, бомбы; БП-3 - щиты радиационной, химической и биологической защиты; БП-4 - инженерная (энергоядро, двигатели) и ремонтно-техническая. БП-5 - связь. БП-6 - малые аппараты и их пилоты, ремонт, обслуживание. БП возглавляются командирами и комплектуются специалистами. На малых кораблях могут быть совмещённые БП, например: БП-1-БП-4.
  
  38 ТТХ - тактико-технические характеристики.
  
  39 Монитор - крупный системный корабль без гипердвигателя, но с усиленным бортовым вооружением. Используется для контроля (в том числе, таможенного) пространства вблизи цивилизованных планет.
  
  40 Цитата из русской народной сказки, переложенной на стихи С.В.Михалковым.
  
  41 Хако - сильнейший наркотик, созданный из морских водорослей планеты Зоя и зёрен особого сорта чёрного маиса (кукурузы хако). И те, и другие, богаты специфическими алкалоидами, похожими по своему действию на кокаин. Их смесь усиливает наркотическую эйфорию и значительно снижает риски церебрального инсульта и инфаркта миокарда.
  
  
  
  

Популярное на LitNet.com А.Завадская "Архи-Vr"(Киберпанк) А.Рябиченко "Капитан "Ночной насмешницы""(Боевое фэнтези) Д.Сугралинов "Дисгардиум 5. Священная война"(Боевое фэнтези) В.Коломеец "Колонизация"(Боевик) И.Головань "Десять тысяч стилей"(Уся (Wuxia)) О.Бард "Карфаген 2020. Полигон"(Боевая фантастика) Л.Огненная "Академия Шепота 2"(Любовное фэнтези) Грейш "Кибернет"(Антиутопия) В.Бец "Забирая жизни"(Постапокалипсис) А.Завгородняя "Невеста Напрокат"(Любовное фэнтези)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Колечко для наследницы", Т.Пикулина, С.Пикулина "Семь миров.Импульс", С.Лысак "Наследник Барбароссы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"