Энвэ Мартин: другие произведения.

Колыбель. Феномен Ювэ

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Реклама:
Читай на КНИГОМАН

Читай и публикуй на Author.Today
  • Аннотация:
    Прошла без малого тысяча лет с момента первого полёта в космос, а человечество по-прежнему заперто в своей "колыбели", вынужденно осваивая каждый подходящий для жизни уголок Солнечной системы. Почти тысячу лет лучшие умы человечества ищут способы добраться хотя бы до ближайших звёздных систем. Но все попытки неизменно оказываются неудачными. Никаких успехов, только разочарования.
    Как иногда бывает, решение нашлось случайно, внезапно, и оказалось не таким, как предполагали учёные. Но за шаг в новую эпоху пришлось заплатить - не только деньгами, не только самоотверженным трудом, но и жизнями простых людей, из которых далеко не все имели отношение к Космосу. И уж точно никто из них не собирался приносить себя в жертву даже ради исполнения давней мечты человечества...
    начата 21.09.2014. Правка на 21.02.2017.
    КНИГА ПИШЕТСЯ...

  
  
  
  
  
  
  ПРОЛОГ
  В НЕУДАЧЕ СКРЫТ БУДУЩИЙ УСПЕХ...
  
  ...но обычно неудачники оказываются не причём!
  
  
  1
  
  2936, ноября 07-го, среда, Пояс Койпера.
  
  
  - Навигация 'стухла', - мрачно откомментировал старший пилот застрявший на половине 'пути' ...надцатый повтор стандартного теста навигационного иуса, интеллектуального управляющего устройства, - поздравляю, господа неудачники, мы в глубокой...
  
  - В "глубоком", если ты говоришь о космосе, - жизнерадостно ухмыльнулся второй пилот, тряхнув вечно растрёпанной шевелюрой, - хотя четырнадцать световых часов от дома - это не так далеко!..
  
  Контейн (транспортное судно) Объединённой Компании Астроперевозок, О.К.А., потерянно завис в тени Камула, одной из малых планет Пояса Койпера. Сюда, на базу майнинга, он привёз запасы продуктов, расходные материалы и запчасти, и уже был до отказа загружен контейнерами с ценными рудами. Четвертью часа ранее он должен был стартовать к порту назначения, но... километровая громада по-прежнему обречённо висела над планетой, не делая дальнейших попыток отправиться в путь.
  
  - ...И чего ты беспокоишься? В любом случае не заблудимся! Солнышко - вот оно, а вон та блеклая звёздочка - Земля, до её орбиты мы доберёмся и так, в режиме ручного управления, напрямую. В начале пути придётся попотеть, конечно - ну, пока не выберемся из Пояса, зато потом спокойно пройдём над эклиптикой до самого порта. Или ты беспокоишься, что не успеешь отыграться, да?
  
  - Вместо двух недель - шесть суток? - прикинул срок ожидаемого путешествия первый пилот. Стандартная игровая партия занимала неделю, а значит... - Да уж, не везёт - так не везёт!
  
  - Каламбуришь? - отозвался инженер-механик Линкольн Ювэ. - В отличие от систем навигации, которую ты с приятелем просра... хм-м... проиграл, двигатели в норме, вывезут, не сомневайся!
  
  - Он беспокоится, что не успеет отыграться! - нервно хихикнул второй пилот.
  
  Конечно, ситуация неприятная, но пилоты-навигаторы ничего страшного и ужасного в ней не видели, всяко бывает. Особенно на ханьских грузовозах, которые хозяева ремонтируют от случая к случаю, руководствуясь проверенными веками правилами "работает - не трогай!", "взятка офику дешевле ремонта".
  
  - Поди, в незаконченной игровой партии ты и поражение не признаешь, не так ли?
  
  - Так и ты - тоже!
  
  - Естественно. Но сейчас, - повысил голос первый пилот, - меня больше беспокоит, что заплатят нам именно за шесть суток, а не за две недели, как оговорено, да.
  
  При этом все покосились на молоденького шкипера, едва преодолевшего рубеж совершеннолетия. Юный "мажор", племянник или внучок кого-нибудь из хозяев, поставленный на судно на единственный рейс, представлял интересы судовладельца. Его и назначили-то командиром на один рейс ради красивой записи в личном деле "командовал транспортным судном мегатонного класса". О, престиж, отличные перспективы дальнейшей работы...
  
  В Торговом Флоте таких называли "одноразовыми". Одноразовый шкипер, ага!
  
  Поскольку О.К.А. была зарегистрирована Обществом "Драгоценное Наследие", входящим в состав Восточноазиатского Союза, в котором главную роль играют именно ханьцы, экипаж контейна не сомневался, что владельцем судна является какой-нибудь "богатенький ханец". Плоское скуластое лицо мальчишки-"мажора" явно свидетельствовало о его происхождении лучше любых удостоверений. Впрочем, даже единственный ханец на борту, инженер-механик Линкольн Ювэ, вряд ли мог отличить одних восточноазиатов от других. Все они - и ханьцы, и нихонцы, и выходцы из Корё были на одно лицо. "Не люблю ханьцев!" - эта мысль фестивальным лозунгом светилась в недовольных взглядах обоих пилотов. - "Жадные жлобы, всегда хотят заставить работать больше..."
  
  "...А заплатить поменьше!" - подмигнул пилотам инженер-механик. Вслух он ничего не сказал, зачем? Всё понятно без слов. Кстати, Ювэ - нормальный парень... хоть и ханец. Возможно потому, что родился в Америке?
  
  - Остальное получите как премию! - раздражённо процедил шкипер, без труда "считав" с лиц подчинённых очевидные сомнения. - При условии, что груз попадёт к заказчику вовремя! Чем раньше прибудем, тем меньше хлопот логистикам и чиновникам О.К.А., и выше профит.
  
  Мерзкие западные обезьяны!
  
  Все примитивные желания пилотов-навигаторов сводились в рейсе к принципу "работать поменьше, получить побольше", вполне понятному и вызывающему сочувствие... со стороны, издалека. А вот если это - позиция твоих собственных подчинённых, на ум почему-то приходит только словосочетание "ленивые ублюдки", ага.
  
  И почему его семья не наберёт на это "корыто" не обезьян, не дикарей, а нормальных разумных существ, которые понимают свой долг ежедневного труда? И работают не из-под палки? Хотя, до того, как дядя отправил его командовать контейном, у него ещё оставалось детское "преклонение перед Западом", да. Зато теперь...
  
  
  2
  
  
  Взгляд шкипера упал на звёздную карту, выведенную на фельд стереомонитора, и до боли очевидная мысль непроизвольно выскочила в виде десятка эмоциональных слов. Поскольку все они, кроме пары междометий, оказались нецензурными, иус судна, прежде чем занести их в логи переговоров в командной рубке, озадачился подходящим переводом. В литературном виде запись в бортовом журнале теперь выглядела так: 'Хм-м, а ведь так маршрут изрядно короче! Странно, почему же им до сих пор не пользуются?!..' Молодого человека извиняло отсутствие опыта и три недели постоянного стресса от общения с варварами и дикарями, из которых О.К.А. сформировала экипаж контейна.
  
  - Видишь ли, шкип, - первый пилот переглянулся с напарником, - движением судов обычно управляют не пилоты, а навигационный иус. Интеллектуальное устройство прокладывает курс, ориентируясь на энивэй, маршрутную карту. Её в обязательном порядке утверждает Служба Астронавигации, а отклонение от маршрута - каждый раз предмет тщательного расследования...
  
  - Это-то понятно, - отмахнулся 'мажор', - но ведь напрямик - быстрее?!
  
  - Никто напрямик не ходит, - пожал плечами второй пилот, изумляясь про себя невежеству юнца, - в Космосе нет прямых путей, только кривые. Пассажирские и транспортные суда идут от порта к порту, стараясь сделать рейс максимально прибыльным. А напрямик...
  
  - Сам подумай, шкип, - хитро усмехнулся первый пилот, - насколько будет загружен контейн, если он пойдёт сюда сразу из цивилизованных мест напрямую?
  
  - Процентов на пять-шесть? - быстренько прикинул в уме 'одноразовый'.
  
  - Три с половиной, - отозвался со своего места молчавший до этого штатный интендант. - Даже если на обратном пути загрузить контейн полностью, никакой маржи для судовладельца не будет.
  
  - Но тогда прямой путь для рейсов, подобных нашему, когда контейн уже до отказа загружен добытой рудой, намного выгоднее. Почему же его не используют?!
  
  - Видишь ли, шкип, - инженер Ювэ незаметно подмигнул пилотам, которые, отвернувшись, прыснули в кулачки, - прямой путь таит много опасностей и тайн, о которых не говорят курсантам Академии. Космос, даже ближний, практически не исследован и скрывает за завесой вечной тьмы леденящие душу ужасы. Встреча с ними отняла жизни многих опытных астронавтов, а те, кто ухитрился спастись, преждевременно поседели и наотрез отказываются сходить со знакомых и проверенных маршрутов, указанных в энивэе...
  
  Хихиканье пилотов перешло в беззвучный гомерический хохот, и даже всегда насупленный интендант не смог сдержать улыбки.
  
  - К-к-какие ужасы?! - немного запинаясь, выдавил из себя 'мажор', - мне никто не говорил...
  
  - О! Об этом не принято болтать, шкип, чтобы не навлечь беду, но все знают: Космос вокруг нас наполнен жизнью, которая приспособилась к пустоте и кардинально отличается от всего, с чем до того сталкивались люди...
  
  - Чудовища! Космические монстры!
  
  Голос первого пилота звучал хрипло и неестественно от долго сдерживаемого хохота, но 'одноразовый' принял это за последствие испуга, от чего ему стало ещё страшнее.
  
  - Монстры?!!
  
  - Да, - кивнул головой Ювэ, - они разные. Крупные, которые способны легко сожрать контейн, крайне редки. Мелкие - 'шершавчики' и 'скрипуны' довольно обычны и вдали от планет встречаются часто. Ты же помнишь, шкип, тот скрип и скрежет, который не раз возникал на маршруте?
  
  'Мажор' обречённо опустил голову. Действительно, на протяжении всего перехода он не раз с тревогой вслушивался в странные скрежещущие звуки - был бы он на яхте в море, решил бы, что цепанул днищем мель - до сих пор юноша полагал, что они связаны с нарушениями центровки груза, вызывающими перенапряжение корабельных балок и шпангоутов, некомпенсируемое формгравами. Но теперь...
  
  - Я уверен, что именно шершавчики повредили нашу навигационную систему, - максимально твёрдо заявил второй пилот, стараясь отогнать прочь всё возрастающее желание захихикать. - Эти твари только и ждут, чтобы начисто обглодать такелаж судна, зашедшего слишком глубоко в Космос! А тот странный шелест на последнем переходе, - он повернулся за поддержкой к напарнику, который усиленно закивал, - точно, они!
  
  Мальчишка, волею директоров О.К.А. поставленный в начальники, похолодел:
  
  - Что же делать?
  
  - Только идти напрямик! С вышедшей из строя навигационной системой шествовать через Пояс Койпера и внешние планеты решится только самоубийца! Расследования причин ухода с энивэя не избежать, но... даже сейчас, через восемь столетий от начала космических перевозок, навигация за Нептуном остаётся весьма непростой и требует максимальной внимательности от всего экипажа... - первый пилот незаметно подмигнул напарнику, - ...и опытного шкипера!
  
  Новый маршрут - новый энивэй, авторство которого будет принадлежать только им! И солары, которые отвалит Служба Астронавигации, наверняка окажутся неплохой прибавкой к премии от компании. Лопух-шкипер об этом, похоже, и не догадывается. Опытный капитан или потребовал бы свою долю, или запретил бы подобный маршрут, сославшись на служебные инструкции.
  
  
  3
  
  
  Но мальчишка их даже не читал!
  
  - Шкип, мы просто вынуждены, - подмигнул в ответ напарнику второй пилот, - выйти за пределы традиционного каботажного пространства. Не работают навигационные сенсоры и детекторы, слишком высок риск столкновения с астероидами или другими судами...
  
  - А так мы просто "поднырнём" под Эклиптику...
  
  'Одноразовый' задумался.
  
  Пилоты хотят получить прямой приказ на сход с утверждённого Компанией маршрута, это понятно, самостоятельно они не имеют права принимать подобное решение. Именно на случай сбоя автоматических систем на борту практически роботизированного судна предусмотрен экипаж. В 'нормальном' режиме перехода по трассе вмешательство людей не требуется, иус способен любые расчёты выполнить автоматически, корректировать курс, разгонять и тормозить тушу массой в миллион тонн. А ещё интеллектуальные устройства делают всё это намного быстрее и лучше самого опытного пилота-навигатора.
  
  И уж точно грамотнее 'одноразового' шкипера.
  
  Всё это действительно верно, если навигационная система исправна, и управляющие устройства непрерывно получают информацию с внешних детекторов и сканеров. Иусы любого судна полностью беспомощны и жалки, если навигационная информация отсутствует, в такой ситуации даже люди с их 'заторможенной' реакцией превосходят самых совершенных роботов. Именно ради таких редких случаев на борту контейна присутствует команда, и Компания охотно закрывает глаза на то, что большую часть времени пилоты откровенно бездельничают, разыгрывая друг с другом виртуальные сражения...
  
  А ещё на борту есть он - не просто шкипер, а полномочный представитель Компании, и предлагаемое очевидное решение принимать именно ему! Зато его ждёт и значительная награда - запись в личное дело о самостоятельном решении кризисной задачи.
  
  О! Какие прекрасные перспективы она сулит!
  
  К тому же вместо двухнедельной тоски надо перетерпеть всего лишь шесть суток аврального режима. И, что особенно приятно, основной труд падает не на него, а на механика Ювэ и пилотов, да! Монстры? Что-то, наверное, есть - те же шершавчики и скрипуны - но в космических чудовищ, способных запросто сожрать огромный контейн, не верилось.
  
  - Иус, занести приказ в бортовой журнал!
  
  - Выполняю...
  
  'Одноразовый' с тоской глянул на серовато-бурую громаду Камула, занявшую большую часть экрана:
  
  - Приказываю: судну Объединённой Компании Астроперевозок 'Феномен' бортовой номер 'пятнадцать-одиннадцать' покинуть стандартный маршрут энивэя и перейти на ручное управление. Пилотам-навигаторам выполнить необходимые расчёты и обеспечить прохождение судна по кратчайшему пути к порту назначения в режиме прямого управления.
  
  - ...Приказ зафиксирован и подтверждён.
  
  - Экипажу занять места по красному вахтенному расписанию. Посты, доложить о готовности!
  
  
  4
  
  
  - ...Первый, пилоты-навигаторы - 'зелёный': новый курс проложен и оптимизирован. Судно готово к манёвру выхода на новый маршрут и к разгону.
  
  - ...Третий и четвёртый, инженер-механик, статус - 'зелёный'. Двигатели - в норме, энергосистема - в норме, формгравы активированы полностью, кограв готов к работе в максимальном режиме.
  
  - ...Пятый, чиф-интендант. Контейнеры с грузом надёжно зафиксированы и полностью интегрированы формгравом судна. Смещение от оси - менее четырёх девяток. Статус - зелёный.
  
  - Четыре девятки?! Отличная работа, интендант. Как тебе удалось?
  
  - Груз - мелкодисперсная сыпучая среда, это было несложно, шкип. Можем трогать!
  
  - Принято! Направить в порт назначения и офис Компании сообщения об аварийной ситуации на борту 'пятнадцать-одиннадцать' и кроки предполагаемого пути следования. Добавить: 'необходима помощь спасателей'.
  
  - Выполнено, - отозвался иус.
  
  - Насчёт спасателей - отлично придумано, шкип! Без их участия нам никак не обойтись, - хихикнул второй пилот.
  
  - А как ты собираешься стыковаться в порту без действующей системы навигации, а? Тоже мне, умник! - огрызнулся шкипер. - Мощность - на маневровые двигатели, выполнить выход на маршрут.
  
  - Да, шкип. Ну что, поехали?!..
  
  
  5
  
  
  ...'Поехали!' - этот 'волшебный' возглас окончательно изменил человеческий мир, хотя ни участники событий, ни остальные жители Солнечной Системы пока об этом не подозревали. По странному стечению обстоятельств этот же 'клич' почти тысячу лет назад положил начало освоению Солнечной Системы. Ныне именно он открыл дорогу к звёздам...
  
  Почти тысячу лет с момента первого полёта в космос человечество оставалось запертым в своей колыбели, постепенно заселяя каждый подходящий для жизни уголок и продолжая мечтать о звёздах. Таких близких и таких недоступных. Почти тысячу лет лучшие умы человечества искали способы добраться хотя бы до ближайших звёздных систем, но все попытки неизменно оказывались неудачными. Крохи поступающей информации никак не могли скомпенсировать разочарование от очередной неудачи.
  
  Отчаянье, апатию...
  
  Позднее историки подробно опишут и объяснят, как человечество по капле накапливало новые знания, идеи, по скудным крупицам терпеливо собирая информацию о ранее непостижимом. Это потом будет казаться, что всё человечество заранее знало, что найдёт путь к звёздам, сейчас же никто не мог быть уверен, что вековая мечта человечества сбудется... когда-либо вообще. Но люди - по природе своей любопытны, и даже мимолётный взгляд на недоступные звёзды заставлял некоторых из них, забросив все дела, посвятить свои жизни поиску дорог в иные миры.
  
  За минувшую тысячу лет ни одна из попыток достичь даже ближайших звёзд не увенчалась успехом. Едва преодолев некую невидимую границу Солнечной системы, переставали выходить на связь автоматические дроны и роботы, с удручающим постоянством продолжали бесследно исчезать на этом мистическом рубеже астрографические суда. Упорство исследователей могло бы вызвать уважение, если бы не горькие поражения и жертвы. Увы, но многовековые бессильные попытки достучаться 'до звёзд' лишь усилили общее разочарование.
  
  Некоторые учёные даже попытались ввести понятие "принципа недоступности", согласно которому вокруг Солнечной системы, Колыбели человечества, на границе столкновения солнечного и звёздного "ветров" формируется барьер, уничтожающий сложные устройства и живые организмы, позволяя покинуть родной мир лишь безжизненным быстролетящим каменным глыбам. Многие исследователи увлеклись поиском "обходных" путей, разрабатывая идеи "червоточин", "гипертуннелей".
  
  ...И почему-то никто из представителей 'официальной' науки не желал обращать внимание на длинную череду крушений межпланетных судов, столетиями преследующих транспортные компании и астрографические суда внутри Мира Колыбели, совсем недалеко от Солнца...
  
  
  
  
  ПРЕЛЮДИЯ
  ДИЛЕММА
  
  ...рассказать - или утаить?!!..
  
  
  1
  
  2936, ноября 09-го, пятница,
  Земля, Наньцзин, Центральный офис О.К.А.
  
  
  - Я правильно понял, - председатель Совета Директоров Объединённой Компании Астроперевозок Ву Лао по прозвищу 'Старик' бесстрастно уставился на своего бессменного секретаря Цао Цзыпея, - что весь груз безвозвратно потерян?
  
  - Именно так, господин Ву, - вежливо поклонился Цао, - но господин Пак сильно расстроен гибелью своего племянника и потому прислал на наше заседание замену...
  
  Ха! Расстроен, как же! У него таких 'племянников' - полтора десятка, а то и больше. Нет, просто хитрец Пак не желает лично брать на себя вину за происшествие, вот и всё! Конечно же, ему никуда не деться, но одно дело самому принять ответственность, чтобы не допустить 'утраты лица', другое - если Совет Директоров своим решением обяжет это сделать господина Пака. Ни 'Старик' Ву, ни Цао не собирались обсуждать ничего подобного вслух - упаси Будда! - но неудовольствие подобным поведением одного из директоров продемонстрировать необходимо.
  
  - Я рад, коллеги, что в сие прагматичное время наш дорогой друг Пак Чжувон демонстрирует такую преданность семье... - слова 'Старик' Ву произносил тихо, неторопливо, весомо, будто бросая раскалённые камешки в чайник с водой, - ...демонстрируя характер, исконно присущий нашим великим культурам. Столь искреннее следование древним традициям без сомнения должно вызвать всеобщее одобрение и уважение, и потому я предлагаю не требовать от господина Пака возмещения стоимости судна и утерянного груза...
  
  Ву перевёл взгляд на директора Кима, отвечающего за 'скользкие' юридические вопросы и тот едва заметно покачал головой.
  
  - Страховщики компенсацию за судно и груз выплачивать пока отказываются, председатель Ву, апеллируя к условиям страхового договора. Шкипер 'Феномена' отдал приказ сойти с предписанного маршрута, - шёпот Цао, склонившегося к уху 'Старика', был прекрасно слышен всем директорам, - господин Ким собирается обращаться в арбитражный суд.
  
  Ву слегка кивнул, подтверждая, что услышал секретаря, и как ни в чём не бывало, продолжил:
  
  - ...однако наша компания 'потеряла лицо' перед контрагентом, это нужно возместить, для чего я предлагаю обязать нашего друга Пака Чжувона...
  
  Шкипер контейна заранее, как все посчитали, предупредил Диспетчерскую Службу о возникших проблемах с навигационными устройствами, отсутствии надёжной ориентации в пространстве и неспособности самостоятельно выполнить швартовку в порту назначения. К расчётному времени выхода судна начальник порта велел подготовить ремонтный катер и стыковочные буксиры, однако 'Феномен пятнадцать-одиннадцать' появился намного раньше, чем ожидалось, всего через восемь часов после получения аварийного предупреждения.
  
  Поскольку от Камула, где контейн забирал свой груз, до орбитального порта, принадлежащего О.К.А., свет (а значит, и любое электромагнитное сообщение) идёт четырнадцать часов, начальник порта сделал вывод, что просьба о помощи отослана уже довольно близко к дому, следовательно...
  
  ...Контейн стал жертвой нападения? Где и кого? Конкурентов или пиратов? Или пиратов, нанятых конкурентами? Иначе что могло вызвать аварийное состояние судна?
  
  И где произошло нападение? Судя по курсу неуправляемого контейна, его скорости (около двухсот километров в секунду) и из расчёта времени появления на экранах диспетчеров, место катастрофы вычислить нетрудно. Это область диаметром в пару сотен тысяч километров, расположенная примерно в шести миллионах километров от порта. Но там пусто и всё просматривается!..
  
  ...Опять-таки, если контейн потерпел крушение всего в шести миллионах километров от порта назначения, почему он вообще сошёл с маршрута энивэя? И как это соотнести с информацией об отказе навигационных устройств, что содержится в просьбе о помощи?! И с электронной подписью шкипера и судового иуса, свидетельствующей о том, что призыв о помощи отправлен с орбиты Камула, откуда и должен был стартовать 'грузовик'? Подпись подделана хакером-злоумышленником? Зачем?! Бред...
  
  
  2
  
  
  Что-то могла бы прояснить станция майнинга на Камуле, но запрос туда только что отправлен, а ждать ответа раньше, чем часов через тридцать, бессмысленно...
  
  ...Правда, всегда остаётся вероятность того, что в катастрофе, в аварии, в очередной трагедии виноват не злой умысел, не силы природы, а обычное человеческое разгильдяйство. Такая версия всегда звучит самой первой, и служебное расследование по данному факту уже назначено. Даже два: одна - от О.К.А., другая - от Союза Страховщиков. Но в этом конкретном случае никто и не рассчитывал всерьёз, что объяснение окажется столь простым.
  
  Да, шкипер - 'одноразовый', но экипаж-то опытный, ходивший в Пояс Койпера вместе не один год, а стаж первого пилота-навигатора насчитывал полтора десятилетия работы на разных маршрутах, в том числе и значительно более сложных.
  
  ...Значит, всё-таки пираты? Начальник порта сразу же известил Корпус Системной Стражи, и те начали готовить детальное обследование области, в которой по расчётам произошло 'нападение'. Пока же все службы порта спешно бросились спасать терпящее бедствие судно. Связь с ним отсутствовала, сигнатура отражённого сигнала значительно отличалась от эталонной - видимо, судно получило серьёзные повреждения.
  
  Мобилизованные в авральном режиме буксиры вышли навстречу и после часа-двух манёвров и борьбы с бесформенными остатками контейна смогли состыковаться и сейчас аккуратно тормозили скорость с системной до парковочной. Медленно, почти без использования когравов, компенсаторов инерции, чтобы не разрушить хрупкие остатки, внешний вид которых внушал добравшимся до контейна спасателям суеверный ужас.
  
  При взгляде на эти 'останки' сразу вспоминались самые жуткие легенды о 'глубоком' космосе, о монстрах, таящихся в мрачной Бездне и ждущих удобного случая, чтобы напасть на беспечных путников, будто безжалостные рыбы-пираньи, скрывающиеся в омутах рек Амазонии.
  
  Судно оказалось полностью разрушено и выглядело грудой хлама с искореженным, но сохранившим герметичность, базовым отсеком. Эта бесформенная 'куча' хаотично кувыркалась и двигалась по инерции. Очевидно, контейн вместе с внешней обшивкой, такелажем и частью корпуса утратил маневровые и маршевые двигатели. Когда же спасатели проникли внутрь этих остатков, стало ясно, что из дюжины человек экипажа одиннадцать погибли. Выжил только один - инженер-механик Линкольн Ювэ.
  
  Единственного живого свидетеля катастрофы с максимальной аккуратностью как раз сейчас спешили доставить в лучший госпиталь О.К.А. под охраной агентов Службы Безопасности Конфедерации и офицеров Корпуса Системной Стражи. Остатки некогда прекрасного судна должны были поступить в закрытый ремонтный док ещё через сутки.
  
  Поначалу О.К.А. попыталась предложить для работы с 'Феноменом' один из доков Порта Наньцзин, но под давлением 'партнёров' из Союза Страховщиков, Ассоциации астронавтов и силовых ведомств вынужденно согласилась на независимого ремонтника. Крупные судоремонтные компании не подходили из-за возможного конфликта интересов, и в конце концов все стороны остановились на одной из мелких ремонтных компаний, а изучение физиологических причин гибели людей собирались передать в Медицинский центр Джонатана в Ирландии, являющийся одним из наиболее уважаемых филиалов Астраунского университета...
  
  
  3
  
  
  - ...да-да, коллеги, именно обязать, никак иначе, передать половину принадлежащих ему акций О.К.А. нашим уважаемым партнёрам из Астурии.
  
  - Простите, что перебиваю свободное течение ваших мудрых мыслей, господин председатель, - скривился Ким Ёнхо, - если передать Астурии сколь-нибудь значимое количество акций - ну, хотя бы процент - 'Драгоценное Наследие' наших предков может быть упущено и отдано в руки западных варваров, как это уже однажды произошло.
  
  - Это было более тысячи лет назад, коллега Ким, - председатель Ву позволил покровительственной усмешке 'выстрелить' в оппонента, - и в иной обстановке...
  
  - О, да, - звонкий голосок Цу-Ли Мэй, профессора права в Астраунском университете, представителя Филиппин и Океании, заставил всех вздрогнуть, - вы, господин Ву, не теряете при таком способе извинений ничего. В отличие от нас, - Мэй обвела жестом сидящих за столом, - и наших доверителей. Скажите, коллега Ву, вам действительно принадлежит крупный пакет акций компании 'Астурийский транспорт'?
  
  - Это не имеет отношения к данному делу!
  
  - Напротив, - Ким Ёнхо слегка подался вперёд и сейчас весьма напоминал тигра, готового к прыжку, - если информация профессора Мэй подтвердится, я и мои коллеги потребуем от вас передать избыточную долю акций в общее управление, чтобы не нарушить хрупкий баланс сил. Контроль за О.К.А. всегда должен оставаться у нас!
  
  Именно ради поддержания равновесия внутри Восточноазиатского Союза неравнодушные патриоты четырёх стран, Поднебесной Хань, Корё, Империи Нихон и Федерации Океании, два с половиной столетия назад создали 'Драгоценное Наследие'. Общество взяло на себя все функции правительств отдельных территорий, оставив за ними исключительно декоративную роль. В настоящее время Наследие надёжно контролировало весь шестимиллиардный социум Восточноазиатского Союза, от клановой элиты до 'мяса' ханьских триад и нихонской гокудо формируя органы власти и руководя политикой Союза внутри Земной Конфедерации.
  
  - Скажите, коллега Ким, - председатель Ву вальяжно откинулся на спинку высокого кресла и прикрыл глаза, будто его совсем не трогают обвинения руководителей Наследия, - это правда, что вы контролируете около тридцати процентов активов 'Норд индастриз'?
  
  - Это не имеет отношения к делу...
  
  - Напротив, драгоценный господин Ёнхо, это в корне меняет все оценки! А вы, прекрасная госпожа Мэй, - Ву слегка приоткрыл тёмно-карие глаза, остановив колючий взгляд на единственной даме, - по моим сведениям являетесь совладельцем 'Альбион фондейшн', а также 'Виккерс армз', причём ваши доли и там и там близки к контрольному пакету, это так?!..
  
  - ...Мы отклонились от темы, драгоценные господа, - недовольно покачал головой Азато Орано, представитель Нихон, - Совет должен решить, что делать с этим... так некстати вернувшимся 'Феноменом'...
  
  Если бы судно просто бесследно исчезло, вреда для О.К.А. было бы меньше. Судебные тяжбы, компенсации, расследование - всё это дурно сказывается на деловом климате и приносит убыток.
  
  - К сожалению, полностью замолчать происшествие не удастся, поскольку помимо С.Б. и Корпуса о катастрофе пронюхали журналисты. Что же касается передачи части акций О.К.А. нашим партнёрам из Астурии, это, на мой взгляд, излишне. Западные варвары и так получат страховую компенсацию, с них хватит! Вот если бы вопрос стоял... скажем так, о помощи... со стороны некоторых заинтересованных лиц Астурии в сокрытии инцидента, тогда дело другое...
  
  - ...Господа директора, утаить происшествие никак не получится, - подчёркнуто уважительно поклонился стоящий за секретарским столиком Цао Цзипэй, - я, как секретарь Совета директоров, предлагаю обсудить, не отвлекаясь на посторонние темы, как нам минимизировать возможный ущерб для репутации О.К.А!
  
  - Хм-м, - директор Ким мимолётно оглядел коллег, слегка ошарашенных столь бесцеремонным вмешательством всегда молчаливого Цао, - полагаю, обсуждать пока нечего, так как нет достоверной информации. Почему бы нам, коллеги, не поручить это дело достойному господину Цао Цзипэю, а?!..
  
  Почему бы нет? Никто не желал обсуждать личную собственность 'на стороне' и упрекать коллег в попытках 'нарушить баланс'. Зачем? В конце концов, так ли важно, кому именно принадлежат компании Астурии, Альбиона, Скандии и России, если они работают на благо 'Наследия'?
  
  ...И, раз уж расследования не избежать, секретарь Цао - наилучшая кандидатура на пост его куратора. В случае успеха лавры получит Совет директоров, а за провал спросят с неудачника-секретаря, отставка которого позволит Компании сохранить своё лицо.
  
  
  4
  
  2936, ноября 12-го, понедельник, Земля, Астраун,
  Центральный пресс-центр.
  
  
  - Дамы и господа...
  
  'Няшка' Ли Цуаньбан, пресс-секретарь Службы Безопасности Конфедерации, одетый, вопреки своему обыкновению, в строгий гражданский костюм окинул взглядом полупустой зал и широко улыбнулся. Его улыбка действовала на медиа журналистов лучше любых аргументов, поэтому когда надо было сообщить о неудаче очередной следственной бригады 'Няшку' Ли всегда выдвигали на передний план. Откровенные провалы было редки, поэтому журналисты отчётливо понимали - если на пресс-конференцию вместо толпы высоких чинов прислали отдуваться господина Ли, запахло 'жареным'.
  
  Это понимало и начальство, но ничего поделать не могло: провал есть провал, но вмешательство 'Няшки' позволяло сгладить острые углы, избежать неприятных вопросов и получать максимально доброжелательную реакцию общественности.
  
  - ...к нашему общему сожалению, назначенная на сегодня пресс-конференция отменяется, поскольку материалы следственного дела пока не готовы. Мои коллеги прилагают все усилия, но пока следствие продолжается, и преждевременная публикация полученных материалов может помешать проведению объективной оценки...
  
  Почти сутки потребовалось спасателям на стыковку, торможение и буксировку аварийного судна - точнее, его 'останков' - в ремонтный док Порта Наньцзин. Говоря откровенно, 'Феномен' судном уже не являлся, но и обломками это назвать не поворачивался язык, ведь обломки - это разрозненные части целого, разрушенного в результате перегрузок и деформаций. В случае с потерпевшим крушение 'Феноменом" никакого распада на части не произошло, отдельных фрагментов не обнаружили.
  
  Их не было, как не было и такелажа, и плит обшивки корпуса, и иных обломков. Отсутствовала значительная часть рангоута. В частности, пропали все балки крепления контейнеров, внешние шпангоуты и стрингеры, а оконечности бимсов странно разлохматились. Создавалось впечатление, что несчастный корабль 'проглотил' кто-то очень большой - длина контейна изначально была немного меньше километра - и пытался 'переварить', но центральная часть с энергоустановкой, формгравом и когравом явно пришлась этому чудовищу не по вкусу, отчего её и 'выплюнули'. Ага, со скоростью около двухсот километров в секунду!
  
  Увидев вблизи эту картину, спасатели испытали настоящий первобытный ужас. Такие чувства, по-видимому, охватили бы их предков, кроманьонских охотников, если вблизи своего стойбища они внезапно встретили бы бронированного тираннозавра, лакомящегося перепуганными мамонтами! Все байки и страшилки о космических монстрах и чудовищах, таящихся в неисследованных глубинах Вселенной, разом ожили и заиграли в их воображении самыми мрачными красками.
  
  Но работа есть работа. Стиснув зубы, спасатели состыковались со страшными 'останками' и даже проникли внутрь, надеясь добраться до стабильной памяти иусов и логов судна. Ведь именно они могли бы пролить свет на происшедшее с контейном. К их изумлению, внутри кошмарных развалин спасатели обнаружили живого члена экипажа. Инженер-механик Линкольн Ювэ, молодой тридцатилетний мужчина, поседел, высох и казался абсолютно невменяемым, твердя лишь о 'страшном монстре, который всех проглотил'. Сумасшедший? Но он - единственный выживший в этой катастрофе.
  
  Инженеру-механику повезло: он всё время находился в самом центре судна - его теперь не называли иначе, как 'Феномен Ювэ' - вблизи энергоядра и установок управляемой гравитации, чтобы обеспечить их стабильную работу. Он даже по распоряжению шкипера перенёс в служебное помещение койку, паёк и запас воды, чтобы на незнакомом маршруте не отвлекаться от дела.
  
  
  5
  
  
  Это и спасло несчастного, когда на судно напал 'монстр'. Всё это время, по словам Ювэ, чудовище грызло контейн... ну, именно так спасатели поняли сбивчивые объяснения инженера-механика.
  
  Руководители спасателей, портовое начальство, владельцы О.К.А. испытали не меньший ужас, едва услышав первые рапорты о происшедшем. Естественно, их инстинктивной реакцией была попытка замолчать обстоятельства катастрофы и любыми путями избежать огласки страшных подробностей. Ведь если на космических трасах охотится монстр...
  
  - Спасибо за проявленный вами интерес к работе следственных органов... - Цуаньбан собирался добавить '...и до свидания', но в зале поднялся такой крик, что офицер понял: если сейчас уйти просто так, можно сразу же приступать к поискам новой работы.
  
  Пресс-секретарь помолчал, пережидая вал возмущения, накатывающийся со стороны медиа журналистов, и поднял руку, призывая восстановить тишину. Примерно через минуту информационные 'акулы' успокоились, и Цуаньбан бесстрашно улыбнулся в глаза этих самых ужасных хищников тридцатого века:
  
  - Я готов ответить на несколько вопросов, дамы и господа. Естественно те, что угрожают тайне следствия и могут повредить делу, я буду игнорировать. Согласны? Тогда начнём с вас, - Цуаньбан указал на деятельного коренастого мужчину в первом ряду, - как всегда, сначала назовитесь и обозначьте медиа ресурс, который вы представляете на этой пресс-конференции. Напоминаю, всё происходящее фиксируется иусом, поэтому рекомендую воздержаться от провокаций и клеветы. Прошу!
  
  - Торстейн Дайм, 'Гэлакси-интермедиа'. Господин Ли, вы подтверждаете, что в ужасной катастрофе контейна Объединённой Компании Астроперевозок, произошедшей на прошлой неделе, счастливо выжили несколько членов экипажа?
  
  - Нет, Торстейн. К нашему общему сожалению, из всей команды 'Феномена' выжил только один человек. Это инженер-механик Линкольн Ювэ. Его здоровью ничего не угрожает и сейчас он проходит курс глубокой реабилитации в специализированном госпитале Службы Безопасности. К сожалению, состояние здоровья пока не позволяет ему принимать участие в пресс-конференциях или иных общественных мероприятиях. Как только лечащие врачи решат, что это безопасно, господин Ювэ с радостью ответит на любые ваши вопросы. Вы... - Цуаньбан указал на нетерпеливо машущую руками даму. То ли так проявлялась её горячая натура, то ли виновато неудержимое желание задать вопрос, но она чуть ли не выпрыгивала из весьма откровенного платья, - да-да, прошу вас...
  
  Офицеру Ли не нужны скандалы с начальством из-за сумасшедшей эксгибиционистки, ага. Судя по смеху в зале, эта же мысль пришла в голову одновременно многим.
  
  - Мари Лаваль, 'Воис-дю-Жёнев'. Господин Цуаньбан, расскажите, удалось ли выяснить, в чём причина катастрофы с 'Феноменом' Ювэ? Какие версии рассматриваются и готово ли следствие доказательно объяснить происшедшее?
  
  - Имеющиеся материалы тщательно изучаются, Мари, и пока рано говорить о том, что мои коллеги имеют полную и непротиворечивую картину событий. Будут внимательно рассмотрены все стороны... хм-м... феномена Ювэ... - дамочка неожиданно для всех (похоже, и для себя самой тоже) нашла очень ёмкое описание катастрофы! - ...над изучением повреждений судна работают грамотные специалисты, им просто нужно дать время.
  
  - Время?! - закричал кто-то в зале, - а на космических трассах пока будет разгуливать монстр, пожирающий мегатонные суда?!!
  
  - Сказки и байки отставных астронавтов я не комментирую. Если есть разумные вопросы...
  
  - Вы подтверждаете, что контейн съело чудовище?!..
  
  - ...Как вы прокомментируете анонсированную забастовку астронавтов Колыбели?..
  
  - ...Будут ли в Сенате специальные слушания по поводу феномена Ювэ?!..
  
  - Без комментариев... спокойнее, дамы и господа, тише, а то я закрою пресс-конференцию...
  
  
  
  
  ГЛАВА 1
  ЧЁРНАЯ КОШКА В ТЁМНОЙ КОМНАТЕ
  
  ...есть ли она?
  
  
  1
  
  2936, ноября 16-го, пятница,
  Земля, Ярославль, актовый зал университета.
  
  
  - ...И я убеждён, что космос обитаем...
  
  Немногочисленная публика, едва на половину заполнившая лекционный зал Ярославского университета, обрадовано загоготала. Редкие студенты, аспиранты и преподаватели пришли послушать доклад доктора Виктора Грауфа с многообещающим названием 'Мы не одни во Вселенной!' именно для того, чтобы вдоволь посмеяться. Ну как же можно без юмора относиться к заявленной теме?
  
  Доктор Грауф уже давно прославился в учёной среде своими скандальными публичными лекциями о космических монстрах и чудовищах. Учёный мир считал его немного... сбрендившим на этой почве и потому относился к скандальным выступлениям снисходительно. Трудно остаться нормальным, если в двенадцать лет лишаешься отца-астронавта, пропавшего вместе со своим судном в глубинах космоса, а в шестнадцать лет - матери, работавшей судовым врачом на каботажном транспортнике и сгинувшей в Космосе вместе с ним...
  
  Не удивительно, что все интересы юноши формировались вокруг обстоятельств гибели родителей. Никто столь страстно не желал разобраться в происшедшем, как Виктор Грауф! В двадцать два года он получил свою первую учёную степень в области инженерии космических судов и аппаратов, в двадцать три - степень по астрофизике, в двадцать четыре - по метабиологии...
  
  Коллеги шутили, что если Виктор не был бы столь одержим поиском космических монстров, он давно бы стал всеми признанным академиком. Сейчас, на пороге собственного тридцатилетия, Грауф искал космического врага столь же неистово и страстно, как и пятнадцатью годами ранее. Его пыл ничуть не угас!
  
  - ...Да-да, Космос населён существами, не похожими ни на нас, ни на что-либо знакомое человечеству по земной жизни. Эти твари сильнее и беспощаднее всех тех, с кем-либо когда-либо сталкивались люди...
  
  Гогот превратился в неуверенное хихиканье. Лектор говорил убеждённо, уверенно, и зрителям, в основном студентам и аспирантам, неожиданно стало как-то жутко.
  
  - Зря хихикаете, коллеги! Мною достоверно установлено, что за последние два столетия по вине существ, населяющих Бездну Космоса, погибли, по меньшей мере, две сотни судов. Первая странная катастрофа случилась с челенжером 'Юнна'.
  
  Медленно вращающееся стереоизображение объекта, похожего на собранные в нелепую связку разные по размеру карандаши (самые длинные и толстые - вблизи оси 'связки') сразу проиллюстрировало слова лектора.
  
  - В 2742 году это исследовательское судно по заданию Астрографической комиссии Сената выполняло картографирование перспективных транспортных путей между внутренними планетами и Поясом Койпера. Искорёженные, я бы даже сказал 'пожёванные', остатки челенжера были замечены спасательной службой станции майнинга на Макемаке, мимо которых они полетали со скоростью примерно двести километров в секунду в сторону Внешнего Рубежа Пояса. К общему сожалению, перехватить то, что осталось от 'Юнны', не удалось из-за отсутствия на станции мощных буксиров и специалистов по перехвату мегатонных неуправляемых хаотически кувыркающихся объектов. Зато спасатели честно отсняли более двух часов медиа материалов и провели тщательное зондирование объекта. Вот эти кадры, дамы и господа!..
  
  В объекте, появившимся над фельдом лекционного проектора, было трудно узнать ранее демонстрируемое судно. Внешние 'карандаши' полностью исчезли, а внутренние, самые толстые, стали значительно короче и лишились обшивки. Нелепо торчащие рёбра бимсов и кости стрингеров производили тяжёлое впечатление.
  
  - ...На минутку задержите свой взгляд на этой картине, дамы и господа! Обратите внимание, что остатки челенжера полностью размещаются внутри фигуры, которую принято называть овоидом, то есть эллипсоидом с тремя разными полуосями. В данном случае отношение длины наибольшей полуоси к длине средней, то есть форм-фактор, равен трём. По неизвестным мне причинам, данная форма с близкими характеристиками весьма характерна для уцелевших фрагментов всех судов, потерпевших катастрофу в Бездне Космоса, и чем больше первоначальная масса объекта, тем меньше форм-фактор...
  
  
  2
  
  
  Теперь перед аудиторией высветился целый ряд объектов, в которых большинство сразу признала планетоиды Пояса Койпера и Облака Оорта. Очевидно, что Грауф подобрал их по сходству формы.
  
  - Это Хаумеа, малая планета Пояса... да-да, база Системной Стражи, исследовательская станция, майнинг редких элементов, всё так! Обратите внимание на форму: форм-фактор два, масса - четыре миллиарда тератонн... - стрелочка указки крутилась вокруг объекта, высвечивая характеристики, - ...а это планетоид Сирин, восемьсот миллионов тератонн, форм-фактор два и две десятых...
  
  Длинный ряд эллипсоидных объектов - малых планет, планетоидов, крупных астероидов - по мнению лектора должен был прочно обосновать его точку зрения подробным фактическим материалом, но у серьёзных учёных вызывал лишь высокомерную улыбку: просто тщательно отобранные удобные примеры! Таким образом можно доказать что угодно. Для полноты картины необходимо рассматривать полный набор, всю совокупность имеющихся данных, а с ними-то как раз картина выглядела иначе: большинство планет, малых планет, планетоидов и астероидов имеют, слава Богу, 'классическую' форму, да... хотя в позиции доктора Грауфа всё-таки какое-то рациональное зерно есть.
  
  Несколько маститых профессоров, незаметно усевшихся на задних рядах, почти синхронно доброжелательно усмехнулись. Эх, молодой человек, вашу бы энергию и аналитический ум - да на пользу науке!
  
  С точки зрения маститых учёных всё, излагаемое доктором Грауфом - лженаучный бред. Весьма занимательный, даже любопытный, но никакого отношения к науке он не имеет, а потому они, не особо стесняясь, покинули зал. Вслед за ними ушли и некоторые студенты, решившие, что 'комедия окончилась', а 'занудные' математические выкладки доктора Грауфа скучны и неинтересны. Виктор не обижался, к такой реакции на свои сообщения он уже привык.
  
  - ...Несложный анализ показывает, что для объектов массой порядка нескольких мегатонн, находящихся в ряду жертв 'космических монстров', форм-фактор будет в районе тройки, что мы и можем наблюдать и в реальности. Мне удалось собрать достоверные данные об остатках судов, потерпевших необъяснимые катастрофы в Космосе, и надёжно определить некоторые закономерности. В самом деле, посмотрите: вот патрульный монитор 'Тезей', год 2762, то есть, его остатки... - фельд высветил странную инсталляцию из перекрученных балок, - ...начальная масса около семи с половиной сотен килотонн, форм-фактор - три и две десятых... А это - однотипные рудовозы-контейны типа 'Марк двадцать один', двести тринадцатый и четыреста тридцать шестой в серии, годы 2783 и 2788, мегатонники, форм-фактор остатков - три...
  
  Кто-то из студентов (или аспирантов?) начал громко зевать, распространяя вокруг ощущение беспросветной тоски. Возможно, именно его влияние вынудило всё большее число слушателей безразлично потянуться к выходу из аудитории.
  
  Право, кому может быть интересен 'металлолом'?
  
  
  3
  
  
  Удивительно, но такие всё же нашлись. В аудиторию незаметно, будто серые тени, зашли трое одинаково подтянутых людей в чем-то похожих ничем не примечательных костюмах. Двое из них, ровесники лектора, остались стоять у дверей, а третий, пожилой и солидный, с явно заметной сединой, аккуратно прошёл поближе и уселся на первом ряду с самого края, повелительным жестом заставив потесниться какую-то студенческую парочку, которая увлечённо занималась тисканьем и обнимашками, а не лекцией доктора Грауфа.
  
  - Обратите внимание, дамы и господа, на эти медиа изображения, выполненные с большим увеличением. Перед вами - крупный план элементов рангоута перечисленных ранее судов, встретивших на своём пути гипотетического 'космического монстра'...
  
  Честно говоря, сторонний наблюдатель скорее бы решил, что на изображениях - не металлокерамические балки, а густая шерсть какого-то полярного животного... или густо заросшая травами Дикая Степь... или... Но на поверхность балки или стрингера космического судна это ничуть не походило.
  
  - Сходная картинка наблюдается у всех элементов, оказавшихся на поверхности воображаемого эллипсоида. По документам удалось установить, что с большой вероятностью эта фигура - естественная граница судового формграва потерявшего реперные узлы, по которым иус определяет пространственную конфигурацию судна...
  
  В аудитории кроме нескольких студенческих парочек и десятка аспирантов, остались только трое 'серых', но Виктор, как поющий соловей, не обращал никакого внимания на происходящее в зале. Может быть, именно по этой причине его лекции любили посещать влюблённые парочки?! - ...аналогичную конфигурацию поверхности в некоторых случаях можно наблюдать на границе соприкосновения с активной агрессивной средой. В качестве простого примера...
  
  Как ни странно, начальник 'серых', тот самый пожилой и солидный, слушал рассуждения Виктора увлечённо, с явным интересом. Правда, остальные двое, аккуратно перекрывшие двери аудитории так, чтобы никто больше не смог попасть внутрь, следили в основном за окружающей обстановкой, а не за мыслями доктора Грауфа.
  
  - ...таким образом, я с уверенностью могу заявить, что все потерпевшие катастрофу суда на некотором участке своего маршрута попадали под воздействие крайне агрессивной среды, вызвавшей полное разрушение конструкции везде, где локальная напряжённость поля, сформированного устройствами искусственной гравитации, оказалась ниже определённого порогового значения...
  
  Графики, стереосхемы, эскизы размещения устройств управляемой гравитации в корпусе гипотетического судна-охотника - продуманно, чётко, взвешенно... Пожилой 'серый' от возбуждения даже подался немного вперёд как большой кот, заметивший подходящую жертву. Это же то, что С.Б. лихорадочно искала!
  
  - В заключение хочу сказать, что аккуратный анализ всех ранее необъяснимых катастроф космических судов позволяет довольно точно определить место обитания и охоты 'монстра' и предложить оптимальную конструкцию челенжера, который сможет относительно эффективно исследовать опасную область пространства... Спасибо за внимание! О, - кажется, доктор Грауф только сейчас заметил, что аудитория практически пуста, - а где все?!..
  
  Разбежались?
  
  Ничего, у него появился хотя бы один преданный слушатель - пожилой солидный человек в дорогом сером костюме, сидевший в первом ряду, встал и с каким-то странным фанатизмом захлопал в ладоши.
  
  - Браво, доктор Грауф! Великолепно, ваша аналитика, ваша логика поистине безупречны!
  
  - Спасибо. Простите, не знаю вашего имени...
  
  - Норд, Фритьоф Норд...
  
  Виктор мысленно присвистнул. Норды - богатейшая семья, их судостроительная компания 'Норд шиппинг' относится к числу крупнейших, а холдинг 'Норд индастриз' проводит разведку астероидов и комет в Поясе Койпера и Облаке Оорта, активно добывает ресурсы, производит энергию и энергоустановки... Пожалуй единственное, чем не занимается семейство Нордов - это бессмысленной тратой средств. А раз один из Нордов здесь, то...
  
  - ...Я действительно впечатлён вашей лекцией. Скажите, доктор Грауф, а вы не думали воплотить свои теоретические выкладки и логические умозаключения в жизнь? Доказать, так сказать, теорию практикой, а?
  
  
  4
  
  
  - ...Да, это именно тот случай, который я бы отнёс к нападению 'космического монстра', - Виктор осторожно 'листал' медиа материалы, стараясь не пропустить какую-нибудь потенциальную деталь, - на первый взгляд, форм-фактор остатков судна чуть больше трёх. Полагаю, это остатки мегатонника, не так ли?
  
  - Совершенно верно, доктор Грауф, - кивком подтвердил свои слова Норд, - контейн мегатонного класса типа 'Феномен' с бортовым номером пятнадцать-одиннадцать потерпел крушение где-то на трассе 'Камул-Земля'. Шкипер сообщил о выходе из строя аппаратуры навигации и принял решение идти напрямую. Его путь проходил как раз через отмеченную вами зону...
  
  - 'Феномен'... как символично!
  
  Окинув взглядом опустевшую аудиторию, Виктор присел на краюшек подиума. Лекционная кафедра возвышалась за его спиной как башня замка. Теперь он мог без помех заглянуть в глаза Фритьофа.
  
  - Скажите честно, господин Норд, зачем вам понадобился 'сумасшедший учёный' в моём лице? Вы же ни на мгновение не поверили в существование 'космического монстра', не правда ли?
  
  - В монстра - нет, но ведь что-то уничтожает суда... Норд не отвёл взгляда, но теперь его глаза смотрели пусто и невыразительно, почти безразлично. Почти... 'Нет, ну каков гусь!' - мысленно усмехнулся Виктор. - 'Он что, хочет, чтобы я выступил в роли заинтересованного просителя, которого можно использовать и выбросить, да?'
  
  - Мне кажется, вы спохватились чуть-чуть поздновато. Суда пропадают уже более двухсот лет... О, так-так, неужели страховые компании отказалась выплачивать страховку? Ха, и до небес подняли тарифы?!
  
  - Для 'сумасшедшего учёного' вы неплохо ориентируетесь в реальном мире! - в голосе Фритьофа проскользнула досада. - Космические перевозчики терпят колоссальные убытки, и это только начало. Ассоциация астронавтов грозится всеобщей забастовкой...
  
  - И что же изменилось по сравнению с предыдущими катастрофами, которые ваши коллеги с полного одобрения правительства успешно замалчивали и игнорировали? Почему же не вышло сейчас?
  
  Норд молча отвернулся.
  
  - Вау! Дайте-ка угадаю: в этот раз есть живые свидетели, за которых заступилась Ассоциация астронавтов. Убирать их поздно, да к тому же, это лишь навредит транспортным компаниям, и без того испытывающим серьёзное давление со стороны общественности. Я прав?
  
  - Ошибаетесь. Свидетель только один...
  
  Линкольна Ювэ поначалу попытались убрать куда-нибудь подальше от глаз журналистов и общественности, но не получилось: слишком большой интерес проявили к спасённому инженеру и Ассоциация астронавтов, и Служба Безопасности Конфедерации, и Сенатская комиссия по астронавтике. И немудрено! Ведь катастрофа 'Феномена' всполошила всех, кто каким-либо краем соприкасался с космическими перевозками, прежде всего - экипажи судов и страховые компании. Одни боялись за свои жизни, другие - за собственный кошелёк.
  
  Самыми первыми отреагировали страховщики. Повышенные риски потребовали повышенных страховых ставок. Об этих изменениях и о том, что послужило их причиной, мгновенно пронюхала Ассоциация, потребовав для своих астронавтов увеличения оплаты. Транспортные компании по привычке решили, что обойдутся временной мелкой 'подачкой', но не тут-то было: кто захочет рисковать за мизерное вознаграждение, идя в зубы 'комическому монстру'? Так что 'подачка' оказалась 'слегка великовата', и цены на транспортные услуги и некоторые виды продукции быстро поползли вверх, ведь убытки транспортные компании постарались переложить на потребителей. Вот тут-то история спасённого от 'монстра' инженера Ювэ и всплыла, до крайности возмутив общественность Земли демонстративным пренебрежением 'человеческими жизнями' со стороны 'жадных до наживы космических перевозчиков'...
  
  
  5
  
  
  - ...Одного вполне достаточно! - Грауф усмехнулся, мысленно прикидывая, сколько средств будут вынуждены вложить истинные 'хозяева' Конфедерации в отвлечение внимания общественности от катастрофы 'Феномена' и последующее новое оболванивание населения. Даже по весьма примерным расчётам, сумма выходила изрядная. - Полагаю, господин Норд, в сложившейся ситуации вы и ваши... коллеги решили опереться на мнение... хм... эксперта по монстрам, не так ли? О, ничего не говорите, иначе вы бы не пришли на мою лекцию - тем более, лично!
  
  Фритьоф немного помолчал, а затем, прейдя к некому решению, едва заметно кивнул:
  
  - Вы правы, доктор Грауф. Но если вы...
  
  - Нет-нет-нет, я вовсе не жадный, господин Норд! Меня вполне устроит стандартная ставка эксперта...
  
  - Конечно, доктор Грауф...
  
  - Место... скажем, ассистента профессора на кафедре космофизики Астраунского университета...
  
  - Полагаю, с долговременным контрактом, не так ли?
  
  - Да, на целевом гранте 'Норд индастриз'...
  
  - А вы нахал, Виктор!
  
  - Что вы, просто стараюсь использовать ситуацию к своей... и вашей выгоде.
  
  - Думаю, это можно устроить.
  
  Действительно, ставка ассистента профессора - пусть и в лучшем университете Земной Конфедерации - пустяк для корпорации, оперирующей сотнями миллиардов соларов, но для Виктора - это возможность продолжить исследования и обеспечить свой научный приоритет. Опять же, благодаря традиционным условиям выдачи грантов, Норды получат преимущественное право на патенты и изобретения доктора Грауфа. Приемлемо.
  
  - ...и место научного консультанта в экспедиции, отправляющейся на поиски 'космического монстра'!
  
  - С чего вы решили, что подобная экспедиция будет?
  
  - Деньги, уважаемый господин Норд, - фыркнул Виктор, мечтательно прикрывая глаза, - огромные деньги, которые принесёт своим организаторам и сама экспедиция, и её организация. А сколько можно заработать на продаже соответствующих прав различным медиа компаниям, боже ж ты мой! И не пытайтесь меня убедить, что вы и ваши... коллеги не думали об этом. Не поверю!
  
  Фритьоф сдержанно кивнул. Голова у Грауфа варит!
  
  - Вы уверены, доктор? - Фритьоф вопросительно поднял бровь и холодно улыбнулся. - Это может быть очень опасно, а нам не хочется рисковать ценным экспертом... кстати, единственным по 'космическим монстрам'. Все предыдущие встречи с ним, как вы только что убедительно доказали, закончились не в пользу человечества.
  
  - Ерунда! - искренне рассмеялся Виктор. - Если оборудовать корабль соответственно моим рекомендациям, риск будет минимальным. Думаю, подобная разработка будет в интересах вашей корпорации, уважаемый господин Норд!
  
  - Фритьоф, дорогой доктор, - улыбнулся Норд. - В неофициальной обстановке можете звать меня именно так!
  
  - Спасибо... Фритьоф. Для вас я - просто Виктор. Всегда, в любой ситуации! - хитро усмехнулся Грауф.
  
  - Благодарю. Но насчёт интересов 'Норд индастриз' вы ошибаетесь, Виктор. Видите ли, - поспешил объяснить своё заявление Норд, - данная экспедиция будет организована Сенатской комиссией по астронавтике, а она не заинтересована в ещё большем усилении какой-либо 'космической' корпорации, справедливо опасаясь нарушить хрупкий баланс сил в крупном бизнесе, сложившийся на данный момент. Например, анализ остатков 'Феномена' выполняет мелкая ремонтная контора, единственное преимущество которой - полная независимость от всех сколь-нибудь значимых 'игроков' на рынке космических перевозок.
  
  - Неужели такие ещё есть?
  
  - Как ни странно, да. И немало. Вот одну из них сенаторы и выбрали. Практически по жребию, - болезненно поморщился Норд: ещё бы, такие деньги уплыли из рук! - А лечение спасённого проводит институт Джонатана, а не госпиталь О.К.А. Ни 'Норд индастриз', ни какая другая корпорация не получат исключительных прав на результаты и новые разработки в этой области.
  
  - Вот как? Видимо, оборудованием корабля-охотника тоже займётся какая-нибудь независимая фирма?
  
  - Ха, фирма - это сильно сказано! Право на данную работу по сенаторскому жребию получила мелкая мастерская - 'Виржин', кажется! - принадлежащая какому-то... - Фритьоф быстро заглянул в ибр, портативный персональный иус, традиционно изготовляемый в виде браслета с маленьким округлым или прямоугольным фельдом проектора, - ...Фёдору Ратникову. Между прочим, его офис здесь, в Ярославле...
  
  - Неужели? - искренне удивился Грауф. - Интересно, как же маленькая мастерская может построить судно для поиска и уничтожения 'космического монстра', а? Ладно там, челнок или мелкую яхту!..
  
  
  6
  
  
  - Дело в том, Виктор, что Сенат пока не желает выделять деньги на строительство специального корабля для ловли или уничтожения 'космического монстра'. Комиссия приняла решение о переоборудовании небольшого судна, буксира или даже катера таким образом, чтобы риск был минимален. Вы в своей лекции привели отличный обзор пропаж и катастроф. Все они произошли с судами, масса которых оказалась не менее семи сотен килотонн. Возможно, небольшой космический аппарат имеет наилучшие шансы обнаружить и незаметно подкрасться к 'монстру'?
  
  - Нет, Фритьоф, мой анализ не позволяет уверенно утверждать что-либо подобное. Дело в том, что ходящие по дальним трассам суда - это, как правило, мегатонники. Мелочь вроде буксиров и катеров далеко от планет не появляется и потому...
  
  - Жаль! Но, тем не менее, средства выделены лишь на оборудование небольшого судна.
  
  - Это бессмысленно и, скорее всего, просто приведёт к ненужной трате ресурса и новым жертвам. Мне вообще не понятно, как катер или буксир будет добираться до охотничьих угодий 'монстра'? Это, знаете ли, довольно далеко от обычных маршрутов энивэев. У маленьких судёнышек просто не хватит топлива на обратный путь!
  
  - С этим-то как раз всё просто: Сенатская комиссия решила, что и судно-охотник, и вся экспедиция будут базироваться на челенжере 'Астра'. Через месяц он вернётся из Облака, ещё месяц потребуется на плановый ремонт и дооборудование... Если к началу января охотник будет готов, экспедиция сможет выдвигаться... Так вы в деле, Виктор?
  
  - Конечно, да. При условии выполнения моих рекомендаций по переоборудованию катера...
  
  - Полагаю, это разумное требование.
  
  - ...И выполнения перечисленных ранее условий!
  
  Норд рассмеялся, разводя руками.
  
  - Вы своего не упустите, не так ли, Виктор? Хе-хе, я-то вас полностью поддерживаю... думаю, и со стороны 'Норд индастриз' возражений не последует, однако последнее слово будет за начальником экспедиции. Моё предварительное согласие у вас есть, теперь надо лишь договориться с назначенным Сенатской комиссией руководителем всей операции, господином Цао Цзыпеем. Искренне советую тщательно подготовить все материалы, продемонстрированные вами на лекции, чтобы получить максимально сжатое и информативное изложение, доклад. Господин Цао - лицо крайне загруженное и лишнего времени не имеет. Имейте это в виду, Виктор!
  
  
  7
  
  2936, ноября 18-го, воскресенье,
  новости Си-Эн-Си (Конфедерейшн ньюс чэнел).
  
  
  '...Как стало известно корреспондентам 'Конфедерейшн ньюс чэнел', два дня назад Сенатская комиссия по астронавтике приняла решение о снаряжении экспедиции в предполагаемый район катастрофы контейна 'Феномен', история которого наделала так много шума на прошлой неделе. Хотя все официальные лица, в том числе руководитель экспедиции господин Цао Цзыпей, категорически отрицают, что главной целью станет поиск гипотетического 'космического монстра', в состав экипажа уже включён доктор Виктор Грауф, известный в околонаучной среде именно своими исследованиями таинственных катастроф крупных судов, необъяснимых с позиции официальной науки. 'За последние четверть века', - сообщил нашему корреспонденту доктор Грауф, - 'число необъяснимых катастроф, аналогичных феномену Ювэ, достигает нескольких сотен. Я счастлив, что Правительство решилось, наконец, вынуть голову из жо...(цензура) и заняться одной из своих главных обязанностей - обеспечением безопасности своих граждан'.
  
  Тем не менее, вопросы о возможном вмешательстве неземной цивилизации или о существовании того самого 'космического монстра' доктор Грауф оставил без комментариев, заметив: 'Нет никакой нужды привлекать для объяснения неизвестных официальной науке природных явлений фантастических чудовищ, всяких сверхъестественных существ и чужих...'
  
  Напомню нашим уважаемым зрителям, что возмущение попыткой утаить информацию о происшедшей катастрофе с транспортным судном 'Феномен', и пристальный интерес к этому событию широкой общественности, заставили Собрание Конфедерации на прошедшей неделе выделить значительные средства на проведение тщательного расследования и сопутствующих научных исследований феномена Ювэ.
  
  Расследование, проведённое по 'горячим следам' Сенатской комиссией по астронавтике, не выявило вины ни командира, ни экипажа погибшего контейна, однако и страховые компании, и астроперевозчики настаивают на продолжении расследования, дабы исключить подобные происшествия в дальнейшем.
  
  Си-Эн-Си обещает своевременно информировать вас о каждом этапе этого расследования...'
  
  
  8
  
  2936, ноября 18-го, воскресенье,
  воскресные новости 'Гэлакси-интермедиа'.
  
  
  Огненно-оранжевые буквы 'Гэлакси-интермедиа', вспыхнувшие яркими звёздами на фельдах стерео, рассыпались в многоцветную арку Млечного Пути над лазурной гладью водного океана, отразились в нём и мгновение спустя, выцветая, превратились в серебряный символ спирали Галактики. Ещё секундой позже крепкий мужчина средних лет возник перед эмблемой и ослепительно улыбнулся своим зрителям.
  
  - Здравствуйте, мои дорогие! С вами снова 'Гэлакси-интермедиа' и я, Торстейн Дайм, с традиционными итогами прошедшей недели.
  
  Серебряная спираль позади него расплылась в ряд стерео картинок, на которых проявились знакомые всем пейзажи планет, здание Центрального Банка Конфедерации, футбольный матч на ярко-зелёной траве стадиона...
  
  - Я расскажу вам о новых успехах в медицине, о терраформировании Марса и Европы, о сильном землетрясении на западе Восточноазиатского союза и урагане на Карибах, сорвавшем плановые поставки гелия-три с орбиты, об экономической ситуации на рынках планет Конфедерации. Как всегда, обязательно будет обзор чемпионатов по футболу, слайдингу и дайвингу - обещаю, каждый из вас сможет лично поддержать любимого спортсмена, отдав ему свой 'лайк'!
  
  На краю фельда забилось маленькое сердечко.
  
  - ...Но сначала я с удовольствием познакомлю вас с главным скандалом недели, который уже получил наименование 'феномен Ювэ'. Да-да, это история о космическом монстре, живущем в пустоте вокруг Солнечной системы и жадно пожирающем неосторожные суда. На первый взгляд, создаётся впечатление какой-то злой шутки моих коллег медиа журналистов - откуда взяться монстрам в наш просвещённый тридцатый век?! Увы, не всё так просто...
  
  Из глубины фельда к заинтригованным зрителям выплыли, неспешно вращаясь, покорёженные обломки какого-то космического аппарата, а рядом с ним проявилась полупрозрачная схема-картинка большого судна. Постепенно обломки совместились со схемой, демонстрируя, какая его часть превратилась в хаотическое скопище балок и ящиков...
  
  - Это всё, что осталось от контейна 'Феномен' с бортовым номером 'пятнадцать-одиннадцать', возвращавшимся домой с грузом руд и металлов. Его экипаж... - при этих словах в фельде появились выцветшие портреты астронавтов, - ...погиб. Кроме судового механика Линкольна Ювэ, выжившего лишь чудом. Сейчас он проходит реабилитацию в одном из лучших госпиталей, но после пережитого ужаса он вряд ли когда-либо захочет снова выйти на хрупкой скорлупке в чёрную коварную бездну Космоса, сожравшую его товарищей. Вот что сказал эксперт по космической медицине профессор Калифорнийского университета Моисей Шмаин:
  
  - Физически господин Ювэ находится в удовлетворительной форме, излечение от последствий чрезмерных перегрузок - его организм испытывал мгновенные воздействия до пятнадцати грас! - проходит успешно и прогноз исключительно положительный. Однако психическое здоровье пациента, перенёсшего колоссальный стресс, оставляет желать лучшего. Господин Ювэ категорически отказывается оставаться в темноте, в стеснённом помещении, в одиночестве...
  
  Визор показал глаза Ювэ - в них жил страх.
  
  - Кого же боится герой-астронавт? Чёрного монстра Бездны, появляющегося из пустоты?! Как узнать, есть ли в тёмной комнате чёрная кошка? Чтобы ответить на этот вопрос, Сенатская комиссия по астронавтике приняла решение об организации экспедиции в район, в котором произошла катастрофа. Изучением феномена Ювэ займутся учёные Астраунского университета и специально переоснащённый челенжер 'Астра'. Чтобы избежать возможных неприятных случайностей, научно-исследовательское судно будет сопровождать тяжёлый монитор Флота Конфедерации...
  
  
  9
  
  2936, ноября 19-го, понедельник,
  Ярославль, офис компании 'Виржин'.
  
  
  - Я категорически настаиваю, чтобы при работе с предоставленными документами и материалами вы, Фёдор, и ваши сотрудники неукоснительно соблюдали все предписанные процедуры.
  
  Цао Цзыпей говорил спокойно и безэмоционально, но его поза и подчёркнутое высокомерие к 'северному варвару' демонстрировало твёрдость: если Ратников хоть в мелочи нарушит условия договора, контракт он сразу же потеряет. А ведь некоторые из этих условий были, с точки зрения владельца 'Виржин', просто нелепы.
  
  - Вы серьёзно, господин Цао? - конечно, Фёдор ни за что не собирался упускать столь выгодное дельце! - Я понимаю требование проводить все работы в помещении без окон, которое контролируется со всех сторон, в том числе сверху и снизу патрулями С.Б., но почему из мастерской нужно убирать все зеркала?!!
  
  - Об этом вам знать не нужно, - абсолютно безэмоционально отрезал Цзыпей, - вашу компанию выбрали именно потому, что предоставляемые вами услуги лучше всего соответствуют нашим пожеланиям...
  
  Конечно, это неправда. Или, если сказать точнее, не вся правда: других компаний, соответствующих всем пожеланиям доктора Грауфа и способных быстро и качественно и без лишних 'утечек' информации выполнить весь намеченный объём работ, просто не нашлось. Крупные компании, принадлежащие влиятельным 'семьям', вроде 'Норд шиппинг', 'Крэйдл' или 'Виккерс Альбион', отпадали сразу, а большинство мелких либо не обладали необходимой квалификацией, либо уже находились под влиянием какого-нибудь крупного игрока. Такое чудо, как мелкая независимая ремонтная и кораблестроительная компания, работающая быстро и качественно, можно было отыскать лишь на Русской территории Северного Альянса! Но и здесь в людских головах 'жили крупные тараканы'...
  
  Ведь чего проще? Чётко выполняй все прописанные в контракте условия, кстати, абсолютно несложные, работай и радуйся. Ну какое тебе или твоим людям дело, почему заказчик требует именно так, а не иначе? Хочешь заработать - просто трудись и не лезь, куда не надо.
  
  - ...Если вы не готовы выполнить контракт, мы передадим его кому-нибудь ещё!
  
  Вот это-то как раз ложь. Сроки 'поджимают', и никому другому этот странный заказ передать не получится. А тянуть с экспедицией... увы, социальная 'погода' сейчас крайне неблагоприятна, транспортные компании ежедневно несут колоссальные убытки, и заболтать общественность просто не получится. Живой свидетель катастрофы наглядно показывает, что на космических трассах далеко не 'всё ладно'. Вся экономика Конфедерации базируется на добыче ресурсов в Поясе Койпера... и если этот Ювэ вообще помрёт, она рухнет. Нет, надо поскорее дать людям то, что они хотят - подвиги, приключения, открытия, перспективы развития... тогда они затихнут и всё пойдёт дальше своим чередом.
  
  - 'Виржин' будет строго придерживаться всех предписаний, перечисленных в контракте, господин Цао, - Фёдор тяжело вздохнул, - я лично за этим прослежу. Вы извините за мою настырность, но... раз я и так вынужден держать всё в строжайшей тайне, почему бы вам не рассказать, зачем в сборочном цеху постоянно поддерживать яркое освещение, и почему необходимо убрать все зеркала. Мне просто интересно!
  
  - Знаете ли, Фёдор, в тёмной комнате легко может завестись чёрная кошка. Вам это не понравится...
  
  
  
  
  ГЛАВА 2
  ПРИКОСНОВЕНИЕ К ТАЙНЕ
  
  ...не проходит бесследно.
  
  1
  
  2936, ноября 28-го, среда,
  Луна, завод компании 'Крэйдл металс'.
  
  
  Катер для экспедиции строили 'с нуля'. Ознакомившись с требованиями технического задания, которые сформировали доктор Грауф и Фритьоф Норд, Фёдор Ратников настоял именно на таком варианте.
  
  Хотя называть катером эллипсоидной формы судно длиной восемьдесят четыре метра и наибольшей осью сечения двадцать восемь метров язык не поворачивался. Скорее, настоящий корабль, пусть и маленький. Его контуры уже чётко обозначились внутри приплюснутых 'бубликов' малых судостроительных роботов, свободно паря в созданной ими локальной гравитационной капсуле. В этом переплетении рёбер, бимсов и балок монтажные дроиды аккуратно разместили двухгигаватное энергоядро и два мощных мирда, разгонный и тормозной, более подходящие мегатонному контейну, чем скорлупке массой в полторы сотни килотонн. И, конечно, тэграв с рабочей силой в две сотни килотонн - то есть, 'с запасом'.
  
  Расчётная автономность проектируемого судна никак не могла превысить пяти суток, на это махнули рукой: катер 'Хантер' будет работать в паре с челенжером 'Астра'.
  
  Не в одиночестве, а с мобильной базы.
  
  Строительство было почти окончено, но тут возникла серьёзная проблема с одним из главных спонсоров проекта, компанией 'Крэйдл металс' из Астурии. До этого момента все поставки (а Си-Эм выпускала судовые балки, бимсы, кили, рёбра рангоута, элементы обшивки) осуществлялись вовремя, но как только зашла речь о производстве 'дополнительной' обшивки для 'Хантера' по проекту доктора Грауфа, всё встало. Наглухо.
  
  На базовом предприятии Си-Эм., размещённом на Луне, внезапно вышли из строя иусы, управляющие созданием 'пластин Грауфа'. Мало того, с кристаллов и памяти интеллектуальных устройств исчезла вся проектная документация на них, а главный инженер, ответственная за выполнение работ, была найдена мёртвой на своём рабочем месте. Естественно, в дело вмешалась Служба Безопасности Конфедерации, но лучшие следователи пока бессильно топтались на месте. Их растерянность было легко понять: преступник, если он был, не оставил никаких следов. Вообще. Да и на лунный завод Си-Эм просто так не проникнуть, окружающая природа не располагает к 'дикому туризму', а отсутствие атмосферы серьёзно облегчает работу всех охранных структур.
  
  Однако сам факт убийства не подлежал сомнению, это было очевидно даже без тщательной экспертизы. Ещё одна странность! Замаскировать смерть инженера под несчастный случай было бы совсем не сложно любому дилетанту. Сами 'безопасники' сходу могли предложить четверть сотни подходящих к этому случаю сценариев. Но можно сказать уверенно, что смерть 'в результате глубокого проникновения острого предмета в голову через глазное отверстие' к этим сценариям отношения не имела. М-да, 'счастливым' такой случай неявно не является - особенно для следователей, которые так и не смогли отыскать тот самый 'острый предмет'. И зачем такие сложности, если нужно всего лишь прикончить стареющую бабу чуть за сорок?! Яд, разгерметизация скафа - да просто уронить с лестницы, наконец!
  
  Так что непрофессиональные действия 'безопасников' быстро стали предметом критики со всех сторон, тем более и о пропаже ценной документации, и о смерти главного инженера они доложили руководителю экспедиции Цао Цзыпею далеко не сразу, зачем-то выждав несколько дней. В результате начальник С.Б. компании был уволен вместе с руководителем местного отделения 'безопасников' Конфедерации, а следственная группа полностью разогнана. Кто-то отправился на Марс, кто-то на Ганимед, кто-то ещё дальше, и за расследование взялся лично Цао Цзыпей.
  
  
  2
  
  
  Сейчас он вместе с группой офицеров С.Б. Конфедерации и Астурии, присланной на замену проштрафившимся, а также с Ратниковым и доктором Грауфом, намеренными наблюдать за производством пластин обшивки непосредственно на месте, сидели в кабинете трясущегося от страха начальника производства. А ещё здесь же присутствовал Торстейн Дайм, медиа журналист и прохиндей, который явно не собирался упускать очередную сенсацию! Так что перепуганный офик отлично осознавал, в какую скверную ситуацию угодил, и теперь лебезил перед Цао, изо всех сил пытаясь оправдаться в срыве поставок.
  
  Пока получалось плохо. Сеньор ответственный администратор дон Хуан Риккардо никак не мог объяснить, отчего при изготовлении 'пластин Грауфа' не соблюдались требования безопасности, жёстко прописанные для всех контрагентов проекта господином Цао.
  
  '...Не оставлять помещение, в котором производятся узлы и оборудование для 'Хантера', или идёт работа с документацией по проекту без света, причём уровень освещённости на рабочих местах должен быть не ниже указанного в техническом задании, это во-первых.
  
  Во-вторых, не использовать зеркала с любым линейным размером, превышающим двенадцать сантиметров, во всех указанных в первом пункте, офисных комнатах, ангарах, цехах и на рабочих местах...'
  
  Ну не бред ли?
  
  Конечно, офик твёрдо знал ответ на этот вопрос, но факт остаётся фактом - в офисе, где погибла инженер, было зеркало, а освещённость помещения была весьма далека от рекомендованной инструкцией. Но это же полная ерунда! Зачем выделять дополнительные энергетические мощности на свет в пустых помещениях? Из-за суеверий ханьских обезьян?! Из-за глупых капризов 'безопасников'? Так ведь иусам всё равно, контролировать тёмные или освещённые помещения, они зрение не используют.
  
  И вообще, пусть наглые 'земляшки' устанавливают правила у себя там, 'внизу'!
  
  Скорее всего, эмоции дона Хуана так и остались бы без внимания спецслужб, если бы не дурацкое убийство. А поскольку и местные 'безопасники' ухитрились 'сесть в лужу', то теперь все торопливо перекладывали вину друг на друга, стараясь 'пройти' сей неприятный инцидент с минимальным ущербом для себя и своих близких. Если это было бы внутренним делом Си-Эм, или даже всей 'Крэйдл индастриз', всё спустили бы на тормозах. Увы, тут 'землю рыли' и контрагенты астурийцев, ханьцы, и Служба Безопасности Конфедерации. Они просеивали даже пыль и к тому же ревниво посматривали друг на друга в надежде отыскать какой-либо просчёт... или признаки саботажа.
  
  Естественно, опытные следователи уже успели накопать изрядное количество компромата и на самого дона Хуана, и погибшую даму-инженера, на офиков отделения 'Крэйдл металс' и на местных 'безопасников'. Приписки, чёрная бухгалтерия, производство и сбыт продукции 'налево'... так что причин 'грохнуть' дамочку было предостаточно. Но не так же грубо?!!
  
  В этой мутной ситуации Цао и его помощники чувствовали себя как рыбы в воде, 'безопасники' с упоением сводили старые личные счёты c проштрафившимися и 'подставившимися' коллегами. Лишь Ратников да Грауф оказались на этом 'празднике жизни' лишними. Они-то прибыли наладить работу иусов, выпуск пластин обшивки и восстановить стёртую информацию, а 'разборки' между офиками Восточноазиатского союза и Астурии их не интересовали ни в малейшей степени.
  
  Скучал и Дайм - его бесцеремонно отпихнули от самых 'вкусных' фактов! А как же репортаж?!
  
  
  3
  
  
  - Убийство произошло именно здесь, - сотрудник местной безопасности, приставленный в сопровождающие трём настырным 'земляшкам', патетично распростёр руки перед собой. - Я получил подтверждение на допуск для вас, так что если вы воспользуетесь ибрами, то сможете непосредственно увидеть, где и в какой позе лежал труп главного инженера цеха по производству интеллектуальных ячеек обшивки...
  
  - ...Что-то в этом деле становится слишком много смертей, - тихо проворчал себе под нос Торстейн, но чуткий слух 'безопасника' это легко уловил.
  
  - Что вы имеете в виду, господин Дайм?
  
  - Только то, что сказал. Дюжина насильственных смертей - мне кажется, это чересчур...
  
  - Дюжина? Убит кто-то ещё?
  
  - Экипаж 'Феномена'! А здесь должны были произвести обшивку для судна, которое будет выполнять расследование данной катастрофы...
  
  - Мне кажется, это весьма натянуто... С.Б. не видит никакой связи между гибелью 'Феномена' и убийством госпожи инженера, причина которого, как всегда, банальна!
  
  - И какова она?
  
  - Обыкновенная коррупция, господин журналист, - покровительственно усмехнулся сопровождающий, - воровство, приписки в особо крупном размере...
  
  - Так-так, - хищно потянулся к источнику информации Торстейн, - интересно, продолжайте!
  
  Но сотрудник С.Б., осознав, что трепанул лишнее, нагло улыбнулся и развёл руками:
  
  - Официально я ничего не говорил, господин Дайм!
  
  Торстейн досадливо отвернулся, решив повнимательнее рассмотреть помещение, но Ратников успел раньше:
  
  - Модель убийства, которую демонстрирует ибр, показывает, что госпожа инженер непосредственно перед смертью прихорашивалась перед зеркалом...
  
  - Да, - самодовольно кивнул 'безопасник', - мы всё восстановили в точности!
  
  - ...Затем она в ужасе отшатнулась и упала замертво, - на высокомерие офицера Фёдор не обратил ни малейшего внимания.
  
  - Да, господин Ратников. Госпожа главный инженер имела слабое сердце, и оно не выдержало...
  
  - ...Попадания острого предмета в глаз? - ехидно поинтересовался Дайм, а Ратников невозмутимо продолжил:
  
  - В связи с этим два вопроса, офицер: во-первых, где то самое зеркало? Во-вторых, где орудие убийства, тот самый 'острый предмет', ударом которого была убита...
  
  - Господин Ратников прав, корнер Кеннет, - доктор Грауф тоже умел разговаривать 'через губу', как принято у выпускников альбионского Итона, - без поимки убийцы производство восстановить не получится. Более того, я уверен, что Восточноазиатский Союз, и Северный Альянс будут крайне недовольны попыткой подменить реальное следствие формальными успокаивающими отчётами. Так где же зеркало... и орудие преступления?
  
  - Минуточку!.. - растерялся 'безопасник'.
  
  
  4
  
  
  - Что?!.. Что вы сказали?!! - корнер закрыл сеанс связи и с виноватым видом повернулся к Виктору. - Увы, доктор Грауф, как мне только что сообщили, зеркало утеряно... а орудие преступления так и не нашли.
  
  Тот только хмыкнул. Ага, потеряли! И как вовремя!!
  
  - Даже не искали, - фыркнул Ратников, - скажите, Патрик, - Кеннет от такой бесцеремонности поморщился, - где можно ознакомиться с результатами вскрытия тела убитой, с экспертизой места убийства... ну, С.Б. Астурии ведь проводила эти мероприятия, не так ли?
  
  Патрик Кеннет, корнер, стажёр местного следственного отдела, недовольно скривился. Ну, конечно! Дилетанты всегда всё знают лучше!!
  
  - Вскрытие было решено не проводить, - подчёркнуто сухой манерой ответа Кеннет старался удержать дистанцию между профессионалами (это он!) и любопытствующими невеждами (гости). - Экспертизу тела выполнили самые опытные сотрудники, их заключение оказалось достаточным для принятия окончательного решения по данному делу...
  
  - Не пудри нам мозги, мальчик! - возмущённый откровенной лапшой, которую хотел навесить ему на уши какой-то 'салага', Торстейн чуть не рычал. - Где зеркало?! Это, парень, вещьдок, а, значит, на него есть учётный номер и место на вашем 'криминальном' складе. Сомневаюсь, что там столь обширные завалы из подобных предметов, чтобы объект размером шестьдесят пять на сто пятьдесят сантиметров мог бы затеряться! Ведь, как я понимаю, это было стандартное электронное зеркало производства 'Крэйдл энтертейнмент', да?
  
  - Да, сэр, - чисто на автомате ответил корнер, ошарашенный таким могучим 'наездом'.
  
  - Тогда какого чёрта? - продолжал 'рычать' Дайм. - Грауф, может, стоит натравить на них господина Цао, чтобы эсбешники действительно начали работать?!
  
  - Действительно, Патрик, - с покровительственной улыбкой типа 'профессор выговаривает студента, в седьмой раз не сдавшего зачёт' повернулся к корнеру Грауф, - мне с коллегами ваша 'лапша' надоела! Свяжитесь-ка со своим начальством, а я... - Виктор хлопнул по ибру, - переговорю с Цао. Официальный глава комиссии должен знать, что нас здесь хотят обдурить.
  
  - Если так, - Ратников мгновенно сообразил, как на этой истории можно поживиться, - зачем нам вообще нужны услуги 'Крэйдл металс', раз она не собирается выполнять взятых на себя обязательств. Пусть платит неустойку, возвращает документацию, а с работой прекрасно справится и 'Виржин', я гарантирую!
  
  - Хм, - Грауф с интересом посмотрел на подмигнувшего ему Фёдора, - это, конечно, выход...
  
  Оба отлично понимали, что 'Виржин' такой заказ не потянет, но ведь этот надувшийся от сознания собственной крутизны 'индюк' об этом не догадывается, так?
  
  Кеннет, выслушав тем временем инструкции своего начальника, заметно скис.
  
  - Хорошо, господа. Я получил необходимую санкцию от начальства и готов рассказать вам всё...
  
  - Так-так, - сразу как-то подтянулся Дайм, став похожим на огромного ворона, заметившего бесхозную падаль, - что же произошло на самом деле?
  
  - Никаких записей, никаких официальных заявлений, только обычная частная беседа граждан Конфедерации между собой. Сослаться на неё вы, Дайм, не сможете.
  
  Журналист попробовал было возмутиться, но его жёстко осадил Грауф: ему нужен результат, а не сенсация. Переведя взгляд на покрасневшего Патрика, он кивнул:
  
  - Принимается! Рассказывайте, корнер...
  
  
  5
  
  
  - Почти две недели назад, в пятницу шестнадцатого ноября около семи вечера на пульт контроля информационной целостности пространства завода поступил тревожный сигнал, и через восемь минут - точнее, через семь и сорок три секунды - около створов, ведущих в данное помещение, уже находилась тревожная группа...
  
  - Чего так долго? - скривился Торстейн. - Отсюда до опорного пункта С.Б. не более километра. Они что, ползли?
  
  - По получению сведений о взломе все створы в данной секции были заблокированы. Основное время было потрачено на открытие дверей вручную. Для этого сначала нужно ввести код дезактивации запора. Десять секунд по нормативу, двадцать пять створов - это больше четырёх минут. К тому же учитывайте лестницы, повороты коридоров... словом, к физической подготовке сотрудников у командования замечаний нет. Так может быть, я продолжу, господин Дайм?
  
  - Конечно, корнер, валяйте, - с пониманием усмехнулся Грауф, - пока 'лапша', что ваше начальство приготовило для нас, не 'остыла', вешайте её дальше.
  
  - Только факты, господа, - попробовал обидеться Кеннет, - ничего, кроме фактов!
  
  - Добавьте к этому ещё пару слов 'все факты', - флегматично добавил Торстейн, осматриваясь вокруг, - и клянусь, мы вам поверим.
  
  - ...Тревожная группа обнаружила, что помещение заперто изнутри, ни ключ, ни мастер-код не работают, - видимо, корнер решил игнорировать 'шпильки', решив, что так рассказ пойдёт быстрее.
  
  Это сразу насторожило журналиста. Если бы начальство корнера не было бы заинтересовано в передаче информации о преступлении, офицер вполне мог отказаться от дальнейшего разговора, развернуться и уйти. Ведь приказ начальства 'проводить уважаемых гостей до кабинета инженера и дать им осмотреться' он уже выполнил. Так зачем командованию местного С.Б. нужно, чтобы 'гости' прослушали их версию истории?
  
  - Скажите, Патрик, - Дайм подошёл вплотную и покровительственно положил руки на плечи офицера, сочувственно заглянув в глаза, - в местное С.Б. специально набирают исключительно дебилов - или это уже результат многолетней беспорочной службы?! Нет-нет, - отдёрнул руки Торстейн, видя, что Кеннет покраснел и готов 'взорваться' от негодования, - если вам так хочется вести беседу с Цао и в рамках официального допроса по поводу некомпетентных действий ваших коллег, так ради Бога! Продолжайте и дальше нести всякую хрень, в которую не поверят даже домохозяйки!
  
  - Домохозяйки - самые придирчивые критики, - всерьёз возразил Грауф, но его глаза улыбались, - так что ваши претензии, Торстейн, неуместны: здесь их нет!
  
  - Факинг шит, - наконец не выдержал издевательств Кеннет, - что вам не нравится в моём рассказе?!
  
  - Помимо всего прочего? - усмехнулся Фёдор. - Скажите, Патрик, тревожную группу могли заранее поставить в известность об этом пустячном факте? С центрального пульта состояние дверей в рабочие помещения обязательно отслеживается.
  
  Грауф исподтишка показал ему поднятый вверх большой палец и подмигнул.
  
  - Я... я не могу комментировать тонкости оперативной работы посторонним людям, - снова замямлил Кеннет, - да это и не важно! Помещение вскрыли всего за семь минут...
  
  - Целых семь минут, - присвистнул Дайм, - так на Луне в службу безопасности нанимают безруких инвалидов! Ха, да любой школьник простой булавкой откроет эту дверь за пару минут!
  
  - Не обращайте внимания, Патрик, - 'заступился' за офицера доктор Грауф, - полагаю, у нашего друга-журналиста и школа была... своеобразная. Мы вас внимательно слушаем, рассказывайте!
  
  - ...Внутри группа обнаружила тело доньи Аугусты, главного инженера линии по производству пластин обшивки. Свет внутри не горел. Позже выяснилось, что из распределительного щита исчез интеллектуальный блок, ответственный за подачу энергии в это помещение.
  
  
  6
  
  
  - Похоже, у вас на заводе воровской притон, - не сдержался Дайм, - что ещё пропало бесследно из охраняемой зоны? Помимо орудия убийства, зеркала и интеллектуального блока, конечно?!
  
  - Зеркало тогда ещё было здесь, вон на том месте, - корнер ткнул рукой в угол комнаты, - но не включалось и на стандартные запросы не отвечало из-за сильного повреждения экрана - стерео есть в материалах дела. Поскольку непосредственно на месте изучить содержимое памяти устройства оказалось невозможно, прибор доставили в лабораторию С.Б.
  
  - Стены, пол, потолок осматривали? - скромно поинтересовался Фёдор. - Это же, если я не ошибаюсь, панели из комео, прикреплённые к несущим балкам... выходит, вокруг есть технологические туннели?
  
  - Да, сэр, - моментально откликнулся корнер, - целых три: за стеной, противоположной входу в помещение, над потолком и под полом, но их сечение недостаточно велико, чтобы проникнуть внутрь и свободно перемещаться по нему. Вы сами можете в этом убедиться, господа.
  
  Корнер набрал код на своём ибре, и одна из пластин на стене засветилась мягким светло-зелёным светом, который сразу же начал пульсировать, будто приглашал подойти поближе. Кеннет уверенно нажал на угол, и замаскированная дверца откинулась в сторону.
  
  - Посмотрите, - корнер жестом пригласил всех заглянуть в открывшееся отверстие.
  
  Каждая сторона квадратного сечения технологического туннеля не превышала треть метра. Взрослому мужчине по такому ходу никак не пролезть - разве только маленькому ребёнку. Но вряд ли малыш сможет осуществить подобное убийство...
  
  - Уверяю вас, господа, - Кеннет высокомерно усмехнулся, показывая, что мысли гостей для него не секрет, - на территории завода нет ни детей подходящего возраста, ни карликов нужного размера. Ни те, ни другие здесь не появлялись... хм... или их прибытие и отбытие не зарегистрировано иусом. Это, согласитесь, надёжный факт.
  
  - Следящие системы иуса можно взломать, перенастроить нужным образом, - Ратников продолжал рассматривать отверстие, у него возникло ощущение, что какая-то важная деталь происшедшего, которую сочли незначительным пустяком, упущена из внимания, - чтобы он определённых лиц никак не фиксировал.
  
  - У специалистов С.Б. тоже возникла подобная мысль, - торжествующе улыбнулся Кеннет, - проверка подтвердила, что на время убийства на Луне не было ни одного человека, подходящего по своим анатомическим данным под переданное описание. И сам запрос, и ответы на него находятся в материалах дела.
  
  '...Ни одного человека', - мысленно повторил Ратников, понимая, что именно все упускают.
  
  - Скажите, Патрик, - Фёдор медленно развернулся корнеру, - проводила ли С.Б. проверку местоположения и деятельности сервисных дроидов завода на момент убийства? Ведь человеку не обязательно пользоваться туннелем лично, достаточно послать дроид... или пир (портативный интеллектуальный регистратор).
  
  Кеннета будто стукнула молния. Он застыл, по-детски открыв рот. Почему такая простая мысль не пришла в голову ему или опытным специалистам Службы? Эффект профессионального 'замыливания' глаз?
  
  - Нет... - честно признал Патрик после десятисекундного размышления. - Такая проверка не производилась. Извините, господа! - корнер отошёл в сторону, чтобы связаться с начальством.
  
  Похоже, что это начальство было крайне недовольно, поскольку Кеннет то краснел, то бледнел. На лбу парня заблестели капельки пота.
  
  - Держу пари, - Дайм подмигнул Ратникову, несильно хлопнув его по плечу, - что, по мнению старшего офицера, в данном упущении виноват именно корнер, и сейчас ему красочно объясняют, что наш стажёр - лопух и идиот. Лучше бы он оставил за вами, Фёдор, возможность донести до своих начальников эту потрясающую по простоте мысль...
  
  'Если преступник воспользовался дроидом или пиром, картина убийства становится вполне понятной и логичной. Инженер стояла здесь, прихорашиваясь перед зеркалом - значит, убийца стрелял вон оттуда', - Ратников поднял взгляд, выискивая нужную панель на потолке.
  
  - Будьте любезны, корнер, - Кеннет стоял потерянный и какой-то пожеванный. А не надо попадать под руку голодному, хе-хе, начальству! - откройте люк верхнего технологического туннеля...
  
  
  7
  
  2936, ноября 30-го, пятница,
  Луна, офис С.Б.Конфедерации.
  
  
  - Не очень понимаю, зачем я понадобился вашей всемогущей службе, - Фёдор Ратников стоял около дверей, не высказывая желания заходить глубже в помещение, - все обнаруженные улики изъял ваш сотрудник, Патрик Кеннет. Он же подготовил подробный отчёт...
  
  - Вы всё-таки присядьте, Фёдор, - пожилой офицер повелительным жестом указал на кресло напротив, - во-первых, корнер Кеннет не является нашим сотрудником, он - офицер безопасности 'Крэйдл индастриз', в которую входит и данное предприятие. Во-вторых, Конфедерация, которую я здесь представляю, никаких претензий к вам не имеет и ваши гражданские свободы никак не ограничивает. В любое время вы можете повернуться и уйти...
  
  - Ой, спасибо, - зло тряхнул головой Фёдор и, развернувшись, пихнул дверь. Та, естественно, и не подумала открываться!
  
  - Не торопитесь Фёдор, - нахмурился полковник.
  
  Ратников это звание присвоил 'безопаснику' мысленно, и исключительно по собственной инициативе. Потенциальный собеседник носил штатский костюм, который выглядел на нём как форма. Офицера выдавала в нём выправка, уверенность и властность - даже некая барственность манер - подтверждали высокое звание человека, 'пригласившего' его на беседу. Ратников не вышел ни родом, ни чином, чтобы с ним захотели встречаться генералы, майор вёл бы себя суетливее. Полковник, однозначно!
  
  - ...Вы же не хотите, чтобы по вашей вине пострадали ни в чём неповинные люди?
  
  - 'Защита благополучия граждан Конфедерации от противоправных действий всевозможных отщепенцев - главная задача Службы Безопасности нашего великого государства!' - на память процитировал Фёдор. - Причём здесь я? Просто выполняйте свою работу. Или меня уже отнесли к 'отщепенцам'?! Нет?..
  
  Ратников не собирался отходить от двери дальше, чем на шаг - и уж совсем не желал усаживаться в приготовленное ему кресло. Ещё раз толкнув дверь, он раздражённо прошипел:
  
  - ...Откройте дверь, полковник!
  
  - Вы умный и внимательный человек, господин Ратников, - офицер широко улыбнулся в типично американской манере, так что любая акула в испуге бросилась бы искать убежище, - но выпустили из виду ещё одну версию всех последних событий от 'феномена Ювэ' до... хм, - странно запнулся полковник, - гибели инженера и исчезновения важных вещдоков. Вам интересно?
  
  - Допустим... - Фёдор перестал толкать и пинать дверь и повернулся к 'эсбешнику'.
  
  - Прошу вас, - собеседник снова указал на кресло, - проявите терпение, господин Ратников, я обещаю, вы не будете разочарованы!
  
  - Пять минут, - отрицательно покачал головой Фёдор, отказываясь от предложения присесть, - у меня ещё много дел, господин полковник.
  
  - Что ж, раз вы, молодой человек, так торопитесь, один тезис обозначу сразу: я убеждён, что убийство госпожи инженера связано именно с выполняемым Си-Эм заказом на интеллектуальные ячейки обшивки конструкции доктора Грауфа, и имеет прямое отношение к гибели судна 'Феномен' пятнадцать-одиннадцать. - Эсбешник с удовлетворением кивнул, заметив интерес Ратникова. - Более того, изучив весь комплекс материалов, аккуратно собранных доктором, я пришёл к аналогичному выводу: катастрофы не случайны. Но виноват в них вовсе не пресловутый 'космический монстр', а 'чужие'.
  
  
  8
  
  ...пятью минутами позже.
  
  
  - ...Уфф, - фыркнул Ратников, наконец отсмеявшись, - благодарю, господин полковник - давно так не смеялся!.. Что? Вы всерьёз считаете, что господин Цао - агент 'чужих'?! Аха-ха! Что, и господин Дайм - тоже? О-хо-хо... ах, вы не уверены!.. А доктор Грауф?!
  
  - Вряд ли, его просто используют 'втёмную', - офицер продолжал оставаться спокойным, но через эту маску нет-нет, да и прорывалась злость... или обида?
  
  - Ну, хоть за Виктора спасибо, - устав смеяться, уже через силу улыбнулся Фёдор. Следователь сошёл с ума?
  
  Космос, путешествие к Луне вполне могло плохо повилять на душевное здоровье человека, привыкшего жить на планете. Многих доводила до истерики даже мысль о том, что за тоненьким слоем обшивки рейсового парома 'Земля-Луна' ничего нет, только пустота и мрак. Медики даже болезнь такую придумали - 'непереносимость космоса'. Оказывается, две трети жителей Земли просто не в состоянии выбраться за пределы своей 'колыбели', сохранив здоровый рассудок.
  
  - Я и мои аналитики, - продолжал эсбешник, убедившись, что Фёдор уже слегка успокоился, - считаем, что на Земле столкнулись интересы двух групп 'чужих'. Одни категорически не хотят, чтобы человечество вышло в Галактику, и, тем более, категорически против любых наших попыток колонизировать иные миры. Другая группа - их, так сказать, соперники...
  
  - Дайте угадаю, - непроизвольно улыбнулся Фёдор, - они-то как раз хотят, чтобы человечество шагнуло на просторы Вселенной!..
  
  - Перебивать старших - весьма невоспитанно, молодой человек, - укоризненно покачал указательным пальцем офицер, - и... нет, вы не правы. Вторая группа не интересуется человечеством вообще, они просто изо всех сил мешают первой, которая препятствует дальнейшему развитию земной цивилизации.
  
  - Знаете, полковник, - нахмурился Ратников, облокотившись на стенку возле двери, - мне это очень напоминает 'теорию заговора'. Ну, вы-то должны знать, но на всякий случай, по пунктам: мировая закулиса, тайное правительство, тонкие манипуляции сознанием, и прочее, и прочее. Ах, да, обычно эти же конспирологи любят порассуждать о страшных секретах истории и, конечно, о 'чужих среди нас'. Лет триста назад их ещё назвали бы 'инопланетянами', но теперь, когда человечество надёжно поселилось на Марсе, Европе, Ганимеде это, согласитесь, звучит несколько... хм, старомодно, что ли?
  
  Конспирологи - Виктор Грауф уже давно крутился в этом странном сообществе и потому сразу же просветил Фёдора, как правильно держаться с этими людьми - обожают приписывать отдельным людям и небольшим социумам сверхъестественные возможности контроля и управления человечеством. В их глазах любой самый мелкий частный конфликт становиться частью всеобщей борьбы... 'бобра с ослом'. Именно так, и с обязательной ухмылочкой характеризовал своих 'коллег'-конспирологов непризнанный учёный. Он пользовался в их среде изрядной долей уважения, поскольку сама жизнь доктора Грауфа доказывала правоту и демонстрировала состоятельность всех опасений конспирологов. И Виктор сразу же предупредил Фёдора, что с 'коллегами' лучше не спорить.
  
  Но напыщенная серьёзность 'безопасника', с которой он рассуждал про 'чужих', вдребезги разбила сдержанность Ратникова. Он не смог сдержаться...
  
  - Смеётесь? - полковник набычился, а жёсткий взгляд из-под насупленных бровей был готов насквозь прожечь хихикающего собеседника (Фёдор опять на смог сдержаться). - Понимаю, как выглядят мои разглагольствования со стороны. Скажите, господин Ратников, вас убедил анализ доктора Грауфа случаев гибели кораблей и судов Конфедерации?
  
  - Да, - Фёдор наконец-то смог взять себя в руки и решил, что этот разговор надо быстрее завершать. - Изложено очень убедительно. Не понимаю, почему научный мир так долго отмахивался от неопровержимых фактов!
  
  - Не понимаете? Тогда предлагаю взглянуть на собранные мною материалы следствий. Служба проводила их в разные годы... десятилетия... столетия, - полковник бросил на стол перед собой тонкую - бумажную! - папочку, - здесь, естественно, только 'выжимка'...
  
  - А на бумаге - для лучшей сохранности? - попытался съехидничать Фёдор.
  
  - Для безопасности. - сухо ответил полковник. - Будете смотреть?
  
  'Нет!' - хотелось крикнуть Фёдору, а затем развернуться и уйти. В конце-то концов, пять минут, которые он обещал уделить эсбешнику, давно истекли. Но язык почему-то не послушался и, к удивлению Ратникова, ответил: 'Да!'
  
  
  
  9
  
  ...десять минут спустя.
  
  
  - Как-то всё это не очень убедительно, - Фёдор отложил в сторону изученную папку и перевёл взгляд на офицера, сидящего напротив.
  
  - 'Голые' факты, - покачал головой полковник, - без домыслов и умозаключений. Вас, господин Ратников, не 'цепляет' то, что на протяжении почти трёх сотен лет все попытки расследовать происшествия, подобные 'феномену Ювэ', заканчивались впустую?
  
  - Выглядит странно, согласен.
  
  - Что на протяжении столетий попытки построить что-то вроде 'Хантера' доктора Грауфа, предназначенного для исследования пустого пространства за пределами космических трасс неизбежно приводили сначала к убийствам изготовителей важных узлов, а затем к 'случайной' гибели и самого изобретателя? Вы, господин Ратников, как и доктор Грауф находитесь в группе риска...
  
  - ...Хм, цепочки смертей действительно крайне подозрительны, но ведь в каждом конкретном случае убийца вычислен, найден и наказан. Причём же здесь гипотетические 'чужие'? Где их присутствие?!
  
  - Мотивы!
  
  - Простите, полковник, я вас не понял.
  
  - В мотивах преступления, господин Ратников, - тяжело вздохнул офицер, - для убийства человека, особенно незнакомого или малознакомого, нужны веские основания. Согласен, за десять минут все документы изучить невозможно, вы просмотрели только итоговый отчёт, но в этой же папочке чуть дальше лежат протоколы допросов тех самых убийц. Все эти случаи объединяет отсутствие у убийц сколь-нибудь внятных мотивов для совершения преступления. Люди жили себе, поживали - и вдруг, на тебе! Появляется неодолимое желание убить... вон того... или вон ту... гадину, которая своим дыханием отравляет воздух вокруг. Ни с того, ни с сего...
  
  - Убийцу доньи Аугусты нашли, - сделал вывод Фёдор, по тону эсбешника это стало несложно понять, - так кто же оказался виновен?
  
  - Как вы и предполагали, Фёдор. Один из 'погонщиков' дроидов, обслуживающий оборудование. Его взбесил взгляд, который инженер на него бросила. Память электронных устройств и иуса он стёр, чтобы замести следы преступления. Затем вышел на поверхность Луны, где у него отказал скаф. Он умирал часов пять, это определили медики, а его мотив мы узнали из предсмертной записи.
  
  - Не скажу, что мне его жалко, - упрямо мотнул головой Фёдор, - значит, ваше расследование окончено?
  
  - Нет. Вы же не думаете, что человек с устойчивой психикой, девять лет упорно трудившийся на предприятии, сам по себе решился на убийство? К тому же господин Цао в это время ещё отсутствовал...
  
  - Здрасте, причём здесь Цао?
  
  - Будьте здоровы и вы, - улыбка офицера стала грустной, - аналитики Службы полагают, что на Земле действуют две группы 'чужих'...
  
  - Вы уже это говорили.
  
  - Раз Цао в это время был на Земле, а его передвижения мы знаем поминутно, значит, Службе впервые удалось выйти на агента второй стороны.
  
  - Что? Вы считаете, что Цао - шпион 'чужих'?!
  
  - Да, согласен, звучит бредово. Но факты, господин Ратников! Они, как говорится, вещь упрямая.
  
  - Пфф! - неожиданно для себя фыркнул Фёдор. - Это же ерунда. Цао занимает высокий пост в Восточноазиатском Союзе. Офик такого ранга неоднократно проверен и перепроверен их Службой безопасности.
  
  - Вот именно, их службой. Я же представляю интересы Конфедерации, а не её отдельных членов. Стоп, не спешите возражать, а просто посмотрите: в папочке, что вы так небрежно отбросили в сторону, есть ещё один любопытный документик. В шести исследованных случаях из одиннадцати работы, аналогичные строительству 'Хантера', координировал офик по фамилии Цао.
  
  - Ну и что? Семейные кланы - реальность наших дней даже в Европе и в Америке, а на территории Азии они существуют тысячелетия, а высокие посты традиционно передаются внутри одной семьи. Семья Цао 'держит' должность секретаря при председателе Союза - всем понятно, что азиатами управляет 'Драгоценное наследие', в котором главную роль играет О.К.А., так что должность господина Ву должна называться именно так.
  
  - Вы были бы правы, если существовала бы 'семья Цао'. Увы, её нет. Есть один и тот же человек - или 'не-человек' - который раз в тридцать лет исчезает со сцены и лет через пять появляется вновь, изображая собственного сына... или внука. Сейчас он носит имя Цзыпей, а в предыдущий раз назывался Чжипеем, а до того... да посмотрите сами!
  
  Эсбешник что-то переключил, и перед Фёдором появился целый ряд стерео портретов очень похожих друг на друга людей, одетый каждый по моде своей эпохи.
  
  - Что скажете? -
  
   Для меня все ханьцы на одно лицо, - пожал плечами Фёдор, - но, вроде бы, эти вообще как близнецы!
  
  - Иусы подтверждают, что это одно и то же существо. Совпадение по значимым признакам - вплоть до шестого знака после запятой. В том числе и по ДНК. Так вы поможете Конфедерации, господин Ратников?
  
  Фёдор тяжело вздохнул. С одной стороны, участвовать в каких-либо проектах С.Б. ему не хотелось, с другой... он мазнул взглядом по бумажной папочке. Если за ним и доктором Грауфом действительно охотятся, то...
  
  - Что от меня требуется?..
  
  
  
  ИНТЕРЛЮДИЯ 1
  ВЫМИРАНИЕ 'МАМОНТОВ'
  
  ...процесс медленный, но неизбежный.
  
  
  
  1
  
  2936, декабря 07-го, пятница.
  
  
  Последние столетия государства, как организующая и дисциплинирующая общественная сила, всё больше уходили на второй план. Когда-то в древности они, возможно, и были нужны, но глобализация, столь бурно и кроваво начавшаяся тысячу лет назад, постепенно стирала границы между странами, вводила общие стандарты жизни и производства, свободно перемещала по всей планете людей и товары. Государственные силовые ведомства, армия и национальные спецслужбы, утрачивали своё значение, тогда как частные 'охранные' компании и службы безопасности корпораций лишь расширяли спектр полномочий и сферу деятельности.
  
  Когда-то в далёком прошлом государства разделили планету на сотни кусочков - теперь же они более походили на территориальные общественные органы самоуправления, занимаясь поддержанием общественного порядка, местных традиций и решением бытовых проблем жителей своей 'зоны ответственности'.
  
  Все эти столетия значение крупных корпораций лишь возрастало по мере того, как расширялась их сфера деятельности. Ныне, в тридцатом веке, всякая крупная компания старалась и самостоятельно выращивать продукты питания, и производить ткани, одежду, и добывать ресурсы, и выпускать весь спектр бытовых товаров, и строить жилые дома, медиа-центры - всё в дополнение к основным направлениям деятельности и без ущерба для них. Работникам любой крупной компании всё это жизненно необходимо, так зачем же отдавать доходные виды деятельности кому-то постороннему?
  
  А ещё для устойчивости дела лучше, чтобы и мелким бизнесом (кафе и рестораны, салоны красоты, магазинчики, развлекательные центры и прочее) на территории, подконтрольной корпорации или холдингу, занимались именно члены семей собственных работников, а не посторонние люди.
  
  Крупные компании упорно перетягивали социальное 'одеяло' на себя, подменяя государство во всех областях человеческой деятельности.
  
  Поначалу офики (чиновники) только радовались, что хлопот стало меньше, а потом сами не заметили, как перешли на содержание к корпорациям. 'Кто платит - тот и музыку заказывает', так что к началу тридцатого века 'государственных' офиков не осталось, они вымерли, как десятками миллионов лет ранее динозавры.
  
  Излишне говорить, что каждый офик защищал интересы именно тех, кто ему платил...
  
  Когда в начале двадцать третьего столетия человечество, наконец, по-настоящему взялось за освоение богатств Солнечной системы, это дело целиком и полностью перешло в руки частных компаний. Майнинг на астероидах и удалённых планетах Пояса Койпера для громоздких и консервативных государственных структур оказался невыгоден, а вот корпорации, быстро сведя дебет с кредитом, засучили рукава и бодро взялись за это дело.
  
  Освоению Солнечной системы сильно поспособствовали устройства управления локальной гравитацией (тэгравы, формгравы, когравы) и возможность создания новых материалов с практически любыми заданными свойствами (они получили общее название 'комео', композитная металлоорганика).
  
  Формгравы и комео произвели революцию в архитектуре и на транспорте. Начиная с двадцать пятого столетия на любых планетах и планетоидах, обладающей массой, достаточной для работы промышленных тэгравов (от сотни миллиардов тератонн и выше), города-башни высотой в километр-полтора стали расти как на дрожжах.
  
  Устойчивость и надёжность комео в широком диапазоне температур (от десятков до тысяч градусов по шкале Кельвина), лёгкость ремонта с полным воссозданием изначальной структуры плюс искусственная гравитация и стандартизированные условия среды обитания превратили Марс и Венеру в места, вполне подходящие для постоянного проживания.
  
  Если, конечно, какая-нибудь корпорация находила в строительстве домов-городов на иных планетах коммерческий или иной интерес. Какой?
  
  Прежде всего, научный.
  
  Новые вещества и материалы, которые планетологи обнаруживали в условиях, столь отличных от естественной для человека среды, давали обнаружившей их компании значительные конкурентные преимущества. Так произошло с 'Норд индастриз' и 'Крэйдл металс', создавших новые виды комео и снявших с патентов огромный 'навар', позволивший продвинуться на первые места в неофициальном мировом 'табеле о рангах'.
  
  
  
  2
  
  
  Неудивительно, что все крупные корпорации дружно поспешили создать собственные лаборатории и опытные производства на других планетах Солнечной системы, тем более строгое экологическое законодательство, грозящее невероятными убытками при каких-либо сбоях или катастрофах, на иные планеты не распространялось. Строя дома-города за пределами Земли, они самостоятельно 'с нуля' создавали и местные законодательства. Незаметно корпоративные правила подменили собой государственные законы.
  
  Межгосударственные договора ушли в небытие подобно мамонтам, уступив место гласным и негласным соглашениям между крупнейшими экономическими игроками. Все прочие корчили недовольные гримасы и вынужденно к ним 'подстраивались'.
  
  Политика? Отныне только корпоративная! Социальная, экологическая и всё подобное превратились в её части и стали предметами межкорпоративных договорённостей, так что в первой трети двадцать восьмого столетия крупные компании окончательно подмяли под себя всё, что представляло для них интерес, и стали потихоньку 'пощипывать' друг друга. Почему бы предприимчивым людям не 'отжать' у конкурента какой-нибудь 'вкусный' кусочек?
  
  Естественно, слабейшим такое понравиться не могло и они принялись объединяться между собой в союзы под предлогом защиты 'особенных' интересов 'местного' населения, их традиций и общей культуры и ради проведения общей социальной политики. Да-да, той самой, которая стала приложением к корпоративной.
  
  Ни глобализация, ни интеграция так и не смогли отменить национальные 'особенности' территорий. Такие попытки неоднократно делались, но лишь привели к серьёзным волнениям, продолжавшимся в течение всего двадцать девятого века, и значительным убыткам серьёзных игроков. И корпорации решили использовать национальные 'традиции', чтобы увеличить устойчивость и доходность собственного бизнеса.
  
  Первыми по этому пути пошли 'азиаты', образовав Восточноазиатский союз, и сразу же попытались навязать всем остальным тот образ жизни, который посчитали правильным. Их усилия привели к иному эффекту - крупнейшие игроки Старого и Нового Света сами начали объединяться по их примеру для защиты тех самых 'особенностей', внезапно оказавшимися для всех очень дорогими (во всех смыслах).
  
  К концу двадцать девятого столетия вместо нескольких тысяч очень крупных компаний экономикой управляли едва ли два десятка крупных объединений. Все перечислять долго, да и не к чему. Стоит лишь упомянуть, что, помимо Восточноазиатского союза, в эту суперлигу бизнес-объединений вошли Круг Просвещения (Северная Америка), Северный альянс (Северная и восточная Европа), Демократическое объединение (Западная Европа) и Астурийский Орден (Латинская Америка и Южная Европа). Они и продиктовали свод законов и правил, который приняли Объединённые Нации, создав Конфедерацию - своего рода корпоративную республику.
  
  Конечно же, те немногие, которые владели компаниями, не спешили отдавать управление бизнесом посторонним и делиться доходами с кем-то ещё, предпочитая оставлять всё близким родственникам и надёжным 'друзьям'. В результате во главе всех этих объединений оказалось полторы сотни семей, каждая из них объединила вокруг себя десяток-другой союзников помельче и создала прочный 'клан'. Так Конфедерация корпораций превратилась в Конфедерацию кланов.
  
  
  3
  
  
  Кланы ревниво наблюдали друг за другом, стараясь любыми средствами не допускать усиления конкурентов, поскольку это автоматически означало бы ослабление всех остальных. И, конечно же, деятельность по организации экспедиции доктора Грауфа привлекла к себе внимание важнейших 'игроков'. Северный Альянс, Восточноазиатский союз и Астурийский Орден, как инициаторы и спонсоры экспедиции в опасный сектор Космоса, вызвали пристальный интерес к закипевшей деятельности всех прочих, которые, просто на всякий случай, попытались договориться о дележе результатов гипотетических открытий.
  
  А при разговоре о дележе сразу же возникало несколько проблем. Первая - неоспоримый приоритет доктора Грауфа в разработке и самой модели, и всех базовых систем исследовательского катера 'Хантер'. В таких случаях проще заплатить изобретателю, чем пытаться обойти жёсткие лицензионные законы, принятые в Конфедерации. Да все и заплатили бы с удовольствием, но... доктор Грауф слыл 'одиночкой', за которым не стоит ни одна из влиятельных сил.
  
  Такого обычно проще запугать, 'придавить', чем платить всё, что положено. По этой причине одиночки-изобретатели, как и их разновидность 'сумасшедший учёный', вымерли как динозавры и мамонты. Увы, тут успел подсуетиться Фритьоф Норд. Почему он решил не 'отобрать', а 'заплатить' - неизвестно, но с этого момента 'обработать' Грауфа стало непросто. И любой разговор о дележе 'шкуры неубитого медведя' автоматически переводился на разделение расходов между всеми участниками проекта.
  
  Во-вторых, клановых специалистов заинтересовали лишь некоторые новые узлы в катере конструкции Грауфа. Именно и только за их изготовление новые участники и желали бы нести свою долю расходов - естественно, за равные права в будущем использовании этих устройств. Но такой поворот был уже нежелателен Астурии, Альянсу и Союзу, которые не желали нести относительно большие расходы при равном распределении потенциальной 'прибыли'. Нет уж, хотите равного участия - так оплачивайте и свою долю в расходах на строительство и предварительные испытания.
  
  В-третьих, если не хочешь платить - постарайся украсть. Это 'золотое' правило для крупных компаний действует одинаково во все времена, а интеллектуальная собственность, к тому же принадлежащая учёному со столь сомнительной репутацией как Грауф, всегда как бесхозный пирожок - так и просится в руки. Проще всего было бы украсть у самого изобретателя, но до последних событий он был никому не интересен, а после оказался под пристальной опекой С.Б. Альянса, Союза и Астурии, решивших поделить 'добычу' на троих. А вот на предприятиях, изготавливающих детали будущего катера, украсть проще - особенно, если работники на режимной территории используют посторонние интеллектуальные устройства вроде гражданских ибров и широко распространённых электронных зеркал.
  
  Да и контроль помещений, где ведётся производство, недостаточно вести обычными средствами наблюдения. Многие специализированные устройства - например, пиры, портативные интеллектуальные регистраторы - способны прятаться от электронного наблюдения, маскироваться и быть незаметными для иуса систем безопасности. Поэтому за дело берутся обученные охранники С.Б., использующие помимо всего прочего и собственные органы чувств. Как ни странно, обмануть профессионала гораздо сложнее, чем любое самое совершенное интеллектуальное устройство. Но, чтобы видеть своими глазами, а не приборами, охранникам нужен свет. Так что запреты на отключение света и на использование зеркал никого из специалистов по безопасности не удивили. Скорее, их застала врасплох неадекватная реакция на эти требования большей части руководителей и работников предприятий, выполняющих заказы по изготовлению узлов и деталей 'Хантера'...
  
  
  4
  
  
  Для секретаря Президента Конфедерации по вопросам безопасности генерала Бартоломео Луцио всё это было очевидно, его интересовало совсем другое:
  
  - Кто, полковник?
  
  Полковник Мартин Кейси уныло пожал плечами.
  
  - Извините, сэр. Проследить всю преступную 'цепочку' до конца не удалось. Работник, непосредственно произведший хищение информации с лунного завода Си-Эм погиб, виновный в его гибели, техник-наладчик скафов успел покинуть зону контроля раньше, чем был объявлен в розыск, но его флаер, как выяснилось позднее, разбился раньше, чем добрался до гражданского космопорта. На теле техника следователи обнаружили кристалл с похищенной информацией, но гарантий того, что утечки не произошло, никто не даст.
  
  - Плохо. Скажите, Мартин, в этом деле могут быть замешаны... 'чужие'?
  
  - Вполне, сэр. Обращают на себя внимание некоторые 'нестыковки'. Оба погибших специалиста - я не имею в виду инженера Аугусту Сантино, оказавшуюся замешанной в коррупционных сделках - характеризуются только с положительной стороны. Но их коллеги при опросах отметили, что и тот, и другой в последнее время вели себя несколько неестественно - по словам их общего приятеля, как куклы, которыми кто-то управлял со стороны. Свои служебные обязанности они продолжали выполнять без нареканий, но в остальном... увы! - полковник беспомощно развёл руки. - И отказ скафа, и падение флаера, да ещё и повлёкшее за собой смерть пилота - события экстраординарные, но и здесь нет ни единой 'зацепки'.
  
  - Вы полагаете, полковник, что всё это могла организовать спецслужба одного из кланов?
  
  - Вполне, сэр, ничего, превышающего уровень известных технологий продемонстрировано не было... в каждом отдельно взятом эпизоде. Но вся картина в целом демонстрирует просто запредельный для нас уровень согласованности действий исполнителей. К тому же остаётся ощущение, что погибшие действовали под сильным принуждением со стороны, даже не осознавая последствий собственных поступков...
  
  - Значит, Мартин, участие 'чужих' исключить нельзя. Кого-нибудь из резидентов выявить удалось?
  
  - Помимо Цао? - позволил себе усмешку Кейси. - Есть одна слабенькая ниточка, ведущая к обществу 'Мосдот Хабад'. Пассажирский паром, на который так спешил разбившийся техник, отправился именно в Ершалем и билет - кстати, весьма недешёвый - заказал местный житель, некто Шимон Блюмкин.
  
  - Я полагаю, - вернул усмешку Луцио, - что такого человека найти не удалось?
  
  Полковник кивнул.
  
  - Его никогда в природе не существовало, сэр.
  
  - Но денежный перевод всё-таки кто-то сделал? У кого со счёта ушли деньги на билет, полковник?
  
  - Место на пароме оплатил секретарь господина Ицхака Коэна, одного из руководителей Общества, сэр. И он, и сам Коэн, отрицают своё участие в данном эпизоде, и имеют надёжное алиби: в это время они под пристальным наблюдением собратьев по Обществу проводили очистительные процедуры, которые не допускают использование и присутствие поблизости каких-либо электронных устройств. Поэтому и личные ибры, и личные ключи были ими сданы и опечатаны в присутствии независимых нотариусов. Эта процедура проводится регулярно и ничем особенным не является.
  
  - Вы считаете, Мартин, что Коэна и общество 'Мосдот Хабад' кто-то 'подставил'?
  
  - Нет, сэр. Резидент - либо сам Коэн, либо кто-то из его родных. Никто другой не смог бы ввести в заблуждение иус платёжного терминала... так вовремя.
  
  
  5
  
  В это же время, Земля, Ершалем
  
  
  Ребе Менахем бен Менахем-Мендл Коэн аккуратно развернул древний свиток Торы, величайшую драгоценность общества 'Мосдот Хабад'. Возраст сокровища внушал благоговейный трепет, ибо оно было создано ещё в эпоху мамонтов. Они исчезли, а слово, записанное в те давние времена, продолжает жить.
  
  Бог существовал всегда, и по Воле Его возник Мир. Не сразу, не в одно мгновение, ибо это противно Воле Его, он возник по частям, начиная с неба, земли и света, и заканчивая человеком. И на каждое новое творение уходила целая эпоха, ибо день и ночь Бога и человека несоизмеримы...
  
  Ребе прикрыл глаза от восхищения: Тора написана языком, который привычен и понятен людям. Она объясняет Творение Мира, используя представления людей, опираясь на них, но не утверждая. И потому каждый, кто открывает святой свиток, понимает его в силу собственного разумения. Лишь внимательный человек увидит, что слово 'твердь' можно прочесть как 'пространство', 'протяжённость' или 'притяжение', а земной день и мера времени, указанная в Торе, не имеют между собой ничего общего. Это - время для иного мира, который ещё нужно создать, чтобы Бог вернул своё внимание созданному Им Миру. Чёткие и ясные указания, как это сделать, есть в Торе. Их может понять только настоящий разумный. Человек! Осознать и принять, как своё наследие, как обещание Богу.
  
  Ни варварам, ни гоям, и уж точно ни пришельцу из Бездны нет здесь места, ибо для них нет Торы, а она слишком связана с этой планетой, Землёй.
  
  'Она и есть Земля', - вздохнул ребе Менахем.
  
  Иной разум принципиально отличается от истинно человеческого, так как у него не может быть ни Торы, ни места на этой планете.
  
  Земля - для избранных, для настоящих людей, чей путь освящает Тора!
  
  
  
  
  ГЛАВА 3
  'ХАНТЕР'. ЧАСТЬ I
  
  ...охотник на космического монстра.
  
  
  
  1
  
  2936, декабря 24-го, понедельник,
  орбитальная мастерская 'Виржин'.
  
  
  - Нет, ну зачем нужен третий формграв, да ещё в столь экзотичной конфигурации?! Ладно, в установке двух мирдов есть хоть какая-то логика: быстрее торможение, и высокоскоростной поток плазмы из дюз можно использовать как оружие ближнего боя вроде тарана на древних судах. - Норд помотал головой, словно пытался сбросить наваждение. - Кограв с рабочим диапазоном, расширенным до тысячи грас, не чрезмерен, верю. Три обшивки корпуса - внутренняя, специальная, из ваших 'ячеек', и внешняя - тоже понятно. Там, куда пойдёт катер, крепкий панцирь - то, что надо. И я бы без споров согласился, если бы вы потребовали установить дублирующий формграв, стараясь надёжно застраховать целостность 'Хантера' на случай сбоя, но... извините, доктор Грауф, но мне кажется, что ещё один, третий - излишен. Я хотел бы выслушать объяснение и обоснование подобной закупки.
  
  Виктор отвернулся, чтобы скрыть от 'куратора' своё раздражение. Как же его 'задолбала' эта скандинавская 'прижимистость', почти неотличимая от скупости!
  
  - Кто здесь специалист, Фритьоф?
  
  Конечно, Норд сразу понял, куда дует ветер, но тут, 'хочешь, не хочешь - а паруса подставляй', потому он с печалью в голосе произнёс:
  
  - Вы, Виктор. Без всяких сомнений - вы.
  
  - Скажите, дорогой друг, пойдёте ли вы со мной и Фёдором на ловлю 'монстра'?
  
  Норд с явным неудовольствием мотнул головой:
  
  - Вы же знаете, что я буду следить за вашей попыткой с челенжера - именно там оборудуется место для начальника экспедиции и его помощников...
  
  '...а вы рискуйте своими шкурами без меня!' - мысленно закончил фразу 'куратора' Виктор и вслух подвёл вполне ожидаемый итог:
  
  - Вам же не понравится, если 'Хантер' бесследно пропадёт вместе со мной и господином Ратниковым, как многие суда до него?
  
  - Это будет катастрофой лично для меня, - кивнул Норд, - я, если честно, подумывал о том, чтобы пойти 'на охоту' вместе с вами, доктор Грауф, но...
  
  - Представьте, Фритьоф, что вам и вправду придётся отправиться - как вы сказали, 'на охоту', да? - с Фёдором и мной... вы по-прежнему будете настаивать, что на 'Хантере' третий формграв не нужен?!
  
  - Хм...
  
  Споры о конфигурации оборудования будущего "охотника" шли постоянно, Норд придирчиво рассматривал каждое требование доктора Грауфа, изо всех сил пытаясь... ха, да он просто старался выведать у Виктора его 'секреты'. Фритьофа ни на минутку не отпускало чувство, что 'сумасшедший учёный' в точности знает, чего хочет получить от судна, которое он называл 'катер'. Доктор знает, кто - или что - его ждёт?!
  
  Именно точные знания Грауфа - основа проекта 'Хантера', и логика его рассуждений, в целом, понятна, тем более, что перед его глазами постоянно крутятся модели и картинки остатков погибших судов, с наложенными на них овоидами, эллипсоидами, фокалоидами, гомоэоидами... о, форма корпуса вопросов не вызывает.
  
  Но вот всё остальное...
  
  
  2
  
  
  Настоятельная 'просьба' Фритьофа предоставить компании-спонсору все расчёты по проекту 'Хантер' вынудила доктора Грауфа, презрительно фыркнув, выдать пару терабайт чертежей и несколько сотен мегабайт формул с краткими пояснениями, от которых лучшие специалисты 'Норд индастриз' схватились за голову. Он слышал, что для 'высокой' науки типична ситуация, когда идеи и расчёты учёного могут хотя бы смутно понять лишь двое-трое из его коллег во всей Конфедерации, но не рассчитывал с этим столкнуться лично. Все значки, цифры и буквы были специалистам Эн-Ай знакомы, они даже гарантировали логическую и математическую безупречность первых трёх-четырёх мегабайт расчётов (около процента), но в остальном разводили руки. Проверить можно... лет за десять-пятнадцать, понять - нет.
  
  Сам доктор Грауф лишь снисходительно посмеивался, предпочитая тратить своё время на объяснение смысла своих расчётов 'коллеге' Ратникову, а не 'экспертам' Эн-Ай потому, что Фёдор строил катер, а сотрудники 'Норд индастриз' отвлекали от этого 'святого' дела. А, возможно, сыграло свою роль то, что доктор Грауф за прошедшие годы смертельно устал быть 'шутом', постоянно что-то доказывать, спорить, а Ратников охотно и с благодарностью принимал каждую крупицу знаний и новые идеи, с удовольствием задавая в ответ интересные для Виктора вопросы.
  
  К концу декабря 'коллеги' дошли до такого уровня взаимопонимания, что их диалоги свелись целиком к научному сленгу и отдельным междометьям. При этом Виктор и Фёдор отлично понимали друг друга, чего нельзя было сказать о постоянно подслушивающих и подсматривающих эсбешниках и научных экспертах Эн-Ай, постоянно крутящихся вокруг. 'Наблюдатели' ни на минутку не оставляли их без внимания.
  
  Внешне катер был готов, но Грауф не спешил принимать работу. Прежде нужно с помощью специального дефектоскопа осмотреть каждый квадратный метр обшивки корпуса судна, проверить рангоут и оборудование.
  
  - ...Войдя в зону поисков, катер сразу же попадёт в агрессивную внешнюю среду, - терпеливо объяснял Грауф, - неважно, какова её природа. Имеет значение лишь то, что существует некоторая однородная часть пространства с законами, отличными от привычных.
  
  Доктор придирчиво рассмотрел ровный ковёр мельчайших 'деревьев' из комео - так под увеличением выглядела поверхность ячейки Грауфа - удовлетворённо хмыкнул и двинулся дальше, к следующей. - Однородная часть Космоса... - Фёдор смотрел на 'учителя' с явным недоверием, - да с чего ты взял?
  
  - Хе-хе, - Грауф, смеясь, ехидно прищурился, - ты никак боишься, мой друг?!
  
  Ратников неопределённо пожал плечами, но его вид однозначно отвечал: 'Да, боюсь!'
  
  - Так ведь тебя никто и не гонит в экспедицию, хе-хе, - продолжал смеяться Виктор, - оставайся, раз испугался!
  
  - Ну, знаешь ли!! - единственное, что смог выдавить из себя возмущённый Фёдор, и Грауф ободряюще похлопал его по плечу, мимолётно глянув в сторону 'подслушивающих' и 'подсматривающих'.
  
  - Тогда просто доверься специалисту, приятель! Что же касается однородности этой области Космоса - естественно, за исключением граничного слоя - об этом кричат 'останки' погибших судов. Их внутренний объём определяемый мощностью формграва, ничуть не пострадал - иначе не выжил бы бедняга Ювэ...
  
  - Постой, но ведь многочисленные разрушения...
  
  - ...Так монстр к ним не имеет никакого отношения, мой друг! Внутренние разрушения на контейне, как определили эксперты, и я им доверяю, связаны с колоссальными перегрузками. Линкольну Ювэ и всем нам несказанно повезло, что суда серии 'Феномен' оборудованы когравами (компенсаторами инерции) мощностью в триста грас в отличие от предыдущих моделей контейнов, где удовлетворились сотней. Ориентируясь на эти цифры, для 'Хантера' я предусмотрел установку когравов на тысячу грас. Полагаю, в будущем именно такая конфигурация станет стандартом.
  
  
  3
  
  
  Катер, висящий внутри ажурного кружева стапелей, казался Фёдору огромным, хотя восемьдесят четыре метра длины, двадцать восемь - ширины и четырнадцать - высоты весьма скромные размеры для космического аппарата. По сравнению с 'рублеными' формами паромов, челноков и судов, очень простые плавные обводы 'Хантера' создавали впечатление 'ёлочной игрушки' и несли вполне ощутимый налёт несерьёзности. Работники 'Виржин', построившие немало яхт и катеров размером поменьше, лишь недовольно крякали или пожимали плечами, выражая своё неодобрение: 'Хех, ну баре и развлекаются!'
  
  Особое внимание таких 'критиков' привлекала толстая (под два метра!) трёхслойная активная (способная к репарации) обшивка, серьёзно утяжеляющая всю конструкцию, а радиальная структура рангоута и полное отсутствие такелажа вызывали всеобщее недоумение.
  
  Обычно космические аппараты формировались продольными балками (длинные прямые брусья из особо прочного композита) и стрингерами (такие же брусья, только тоньше), стянутыми между собой бимсами (поперечными балками). На этот 'скелет' крепилась однослойная, редко двухслойная, обшивка, а также реакторы, двигатели и всё оборудование.
  
  Скелет 'Хантера' имел принципиально иную форму, сохраняя традиционную структуру только в самом центре. Там внутри, между четырьмя балками - 'килями' - были размещены оба мирда, два формграва и энергоблок. К оконечностям килевых балок крепились изогнутые стрингеры, а шпангоуты, более похожие на обручи бочек, соединяли их по периметру секущих окружностей. Дополнительно этот внешний скелет крепился к килям радиальными бимсами.
  
  Первая, внутренняя обшивка была совершенно обычной, типичной для всех типов космических судов. Вот только крепилась она к внутренней стороне стрингеров, шпангоутов и стягивающих их бимсов. Второй и третий слои обшивки формировали 'интеллектуальные ячейки' доктора Грауфа, имеющие почти метровую толщину и фрактальную внешнюю поверхность, повторяющую структуру поверхности объектов, 'переживших' встречу c 'монстром'.
  
  Внешний слой дополнял 'ячейки Грауфа', создавая для них дополнительную защиту. Он представлял собой плёнку, по команде с катера расползающуюся поверх 'фрактальной' поверхности или, по другой команде, сворачивающуюся и открывающую её. В настоящее время внешний слой непроверенных кластеров был убран, а Грауф метр за метром методично проверял качество самих ячеек.
  
  Поскольку площадь защитной плёнки 'Хантера' немного не дотягивала до восемнадцати с половиной тысяч квадратных метров, а на проверку одного кластера - ячейки - уходило около половины минуты, полный осмотр обшивки должен был занять как минимум полмесяца. Проверенная ячейка сразу же закрывалась внешней обшивкой, а Грауф с Ратниковым переходили к следующему кластеру... к следующему... и так далее. Нудный, но с точки зрения Виктора, необходимый труд.
  
  Ратников смотрел на ячейки с явным недоверием:
  
  - Не представляю себе, как можно избежать разрушительного воздействия желудка огромной твари, с аппетитом пожирающей мегатонные суда?
  
  Грауф лишь усмехнулся, заканчивая осмотр очередной ячейки, и в том же стиле ответил:
  
  - О! Если 'монстр' действительно обладает аппетитом, мы спасены! Сомневаюсь, что кто-то, испытывающий эмоции от еды, захочет повторно глотать и переваривать то, что однажды уже побывало в желудке, хе-хе, - скрипуче засмеялся изобретатель. - Хуже, если наш 'монстр' - что-то вроде гигантской амёбы, поедающей всё, что подходит по размерам. Даже в этом случае фактура обшивки делает наше судёнышко 'несъедобным'.
  
  
  4
  
  
  - Как ты можешь быть в этом уверен?!
  
  - Математика, Фёдор, хе-хе-хе, простая математика! Помнишь мою лекцию? - ну конечно, как же Ратников мог забыть полуторачасовое глумление над здравым смыслом сначала с помощью этой самой математики, потом - длиннющей очередью иллюстраций этой теории на примерах остатков погибших судов и крупных космических объектов! - Площадь поверхности астероидов и планетоидов, вызвавших пристальный интерес 'нашего монстра' и благополучно 'сбежавших' от него, никак не менее ста тысяч квадратных километров. Площадь 'Хантера', если его поверхность была бы гладкой - в пять миллионов раз меньше. Ни один столь маленький аппарат не вернулся из аномальной области, а ведь зонды в неё посылали во множестве! С другой стороны, остатки судов превышают наш аппарат по размерам не в миллионы раз, но они же возвратились! Да ещё и Ювэ выжил!!
  
  - А разве в этом 'виноват' не формграв? В официальной версии именно он спас механика Ювэ и сохранил остатки судна?!
  
  Грауф снисходительно посмотрел на Фёдора и, закончив очередной осмотр, передвинул левитирующий дефектоскоп к следующей ячейке.
  
  - В этом есть доля правды, Фёдор. Но, если бы монстр становился бессилен на границе, где формграв обеспечивает 'уровень связности' элементов конструкции выше определённой, внешняя поверхность остатков судов оставалась бы гладкой. А на самом деле любой, кто потрудится её разглядеть, убедится, что она... хм, весьма шероховата, знаешь ли! Я не поленился подсчитать истинную общую площадь внешней поверхности уцелевших остатков, и получил число, близкое к ста тысячам квадратных километров...
  
  - Ого!
  
  - Вот именно. Сделать исследовательское судно соответствующего линейного размера нам не по силам, остаётся одно - скопировать форму поверхности для каждой ячейки обшивки так, чтобы истинная площадь её внешней поверхности оказалась около пятнадцати квадратных километров! Ничего себе! Ратников по-новому, с уважением, посмотрел на невзрачную - работники 'Виржин' говорили 'покрытую шерстью' - ячейку доктора Грауфа.
  
  - Так вот что ты так тщательно проверяешь! - внезапно догадался Фёдор. - К дефектоскопу ты подсоединил иус с дополнительной программой расчёта площади 'фрактальной' поверхности?!
  
  - Точно! - хихикнул Грауф. - Кстати, эту ячейку придётся заменить, площадь её поверхности всего четыре квадратных километра вместо необходимых пятнадцати...
  
  - Эта уже одиннадцатая, требующая замены, - отметил Ратников, - хорошо, что есть запас!
  
  Всего по заказу Цао 'Крэйдл металс' изготовила шесть с половиной тысяч таких ячеек, хотя по расчётам хватило бы и шести тысяч ста. Четыреста дополнительных уходили слишком быстро, чтобы Фёдор уже начал беспокоиться, хватит ли их - или надо заказывать ещё?
  
  - Понимаю твои сомнения, Фёдор, - Виктор уже осматривал следующую ячейку, - тебе кажется слишком зыбкими мои рассуждения. Это потому, что ты не веришь в математику! Она - царица всех наук, и все вынуждены беспрекословно подчиняться её выводам!..
  
  Да, Грауф был по-настоящему 'сумасшедшим учёным', и при малейшей 'слабине' своего собеседника сразу же 'залезал на своего любимого конька'.
  
  - Топологическая структура тех участков их поверхности, что пережила контакт с неизвестным 'нечто', одинакова и практически не зависит ни от материала судна, ни от изначальной формы обломка. Воздействие имеет одну и ту же физическую природу по всем направлениям! Об этом можно уверенно судить по его результатам, хе-хе. С научной точки зрения, абсолютно неважно, в чём причина катастрофы. Это может быть и 'космический монстр', пытающийся 'переварить' добычу, и иные физические законы, действующие неизвестно почему в некоей области пространства, обособленной от остального мира. Чтобы исследовать эту аномалию, для начала нужно просто выжить, а для этого - убрать негативное воздействие...
  
  
  5
  
  
  Краем глаза Ратников отметил, что один из наблюдателей, кажется из С.Б. 'Норд индастриз', начал вытаскивать из кобуры оружие. Он делал это как-то странно замедленно, будто одновременно превозмогал навалившуюся на него тяжесть. Поскольку этот офицер находился позади своих коллег, те ничего не видели.
  
  Единственное, что успел сделать Фёдор - отпихнуть доктора Грауфа в сторону и самому упасть на пол ангара, моля Бога, чтобы 'безопасник' промахнулся. Почему-то Ратников был уверен, что в кобуре у офицера не обычный суггестор, а бластер или даже болтер в варианте армейского игольника. Последнее предположение оказалось верным: три иглы с сухим треском вонзились в обшивку 'Хантера', обдав Фёдора и Виктора порывом ветра. Больше выстрелить 'безопасник' не успел - его скрутили до этого момента подрёмывающие 'коллеги'.
  
  - Бл... факен шит, - Грауф, осторожно оглядываясь вокруг, поднялся на ноги и непроизвольно охарактеризовал ситуацию единственным возможным образом. Затем его взгляд остановился на иглах, поваливших часть 'деревьев' на поверхности ячейки и добавил, - мердэ!!!
  
  - Как-как?! Ха-ха, - Ратников, смотря на мертвенно бледное лицо Грауфа, не смог удержаться от смеха, - вы правы, коллега, эту ячейку тоже придётся заменить! Даже если иглы повалили не все 'деревья' в вашем 'лесу', безопасники, выковыривая их, всё равно довершат начатое! Грауф недоумённо посмотрел на повреждённую поверхность ячейки... на бледно-зелёное лицо Фёдора... и тоже рассмеялся.
  
  - Кажется, друг мой, я должен вас поблагодарить! Вы очень ловко - и, главное, вовремя! - меня оттолкнули. Иначе моя мечта об экспедиции в аномальный сектор так бы и не осуществилась... для меня, это уж точно!
  
  - Не стоит благодарности, - хихикнул Ратников, - уверен, вы бы сделали то же самое... друг мой, хотя бы для того, чтобы 'спасти' свою экспедицию.
  
  Учёный вполне серьёзно кивнул и мазнул взглядом по куче-мале, которую устроили эсбешники. Двое навалились на 'предателя' сверху, ещё двое пытались держать его за ноги, а сразу трое пытались отобрать у злоумышленника болтер, скорее мешая, чем помогая друг другу. Впрочем, тот не особо и отбивался, бессильно обвиснув в крепких руках других охранников.
  
  - Вопиющий дилетантизм, - доктор Грауф без малейшего восторга смотрел на эту безобразную картину, - я срочно связываюсь с Фритьофом и Цао...
  
  - Хм... мне кажется, - Фёдор осторожно придержал Виктора, собравшегося активировать свой ибр и вызвать Норда, - наш друг Торстейн будет в восторге от этой сценки! Если честно, ни Норд, ни Цао у меня доверия не вызывают. Сегодня мы выжили лишь чудом, хотя оба наших руководителя обещали самую надёжную защиту. Конечно, господин Дайм, как и все журналисты, просто ищет сенсации, но в этом случае общественная огласка данного события нам, Виктор, совсем не помешает. Пристальное внимание медиа-прессы станет дополнительной гарантией того, что в этот раз и Цао, и Норд всерьёз озаботятся проблемой безопасности 'Хантера' и его экипажа...
  
  
  6
  
  Восемь часов спустя, Роксайд.
  
  
  - И что же поведал своим коллегам задержанный?
  
  Торстейн Дайм появился в доке 'Виржин' всего через час после звонка Грауфа и сразу же активно взялся за журналистское расследование. Виктор и Фёдор успели ознакомить представителя медиа-'братства' с материалами, подготовленными иусом, показали сам момент покушения, и провели экскурсию по 'Хантеру'.
  
  Представители С.Б. 'Норд индастриз' вместе с Фритьофом Нордом прибыли в док через два часа. Для Фритьофа доктор Грауф приготовил ту же программу, с которой ранее ознакомился и Дайм. Офик постоянно 'косился' на журналиста, но своё недовольство никак не показал, лишь принёс извинения за этот скверный инцидент и сообщил, что в отношении 'предателя' возбуждено служебное расследование. С его результатами коллеги - тут Норд широким жестом руки обвёл и Ратникова, и Грауфа, и Дайма - сразу же будут ознакомлены. Фритьоф лишь слегка поморщился, когда Фёдор, на правах хозяина дока, потребовал убрать из помещений 'Виржин' всю охрану, которая, как оказалось, более опасна для проекта в целом и их жизней в частности, чем для злоумышленников. После небольшого торга Фритьоф согласился, что такое желание вполне естественно, и ещё раз принёс свои извинения.
  
  Через три с половиной часа заявились эсбешники-конфедераты и сразу же начали 'качать свои права', пытаясь обвинить в происшедшем всех и вся, в особенности Фёдора, который не смог обеспечить нормальную работу в собственном доке, и Дайма, который постоянно лезет туда, куда его не просят. Естественно, Ратников наглецов 'послал' со всей широтой русской души, а Дайм с хищным журналистским прищуром начал въедливо интересоваться, 'куда и кто именно' просил его 'не влезать'?
  
  Затем растерянных эсбешников 'послал' и Норд, посоветовав заняться, наконец, каким-нибудь достойным делом... например, вымыть палубу или надраить перегородки отсеков, стапеля. Может быть, в этом их истинное призвание, если уж к проведению следственных действий они откровенно не способны? Ещё через двадцать минут на борт орбитального дока 'Виржин' прибыл лично Цао, который, как и положено наибольшему начальнику, первым делом наехал на подрастерявшихся сотрудников С.Б., после чего они, наконец, вспомнили, зачем вообще появились на орбите. Сразу же развернув кипучую деятельность, они изъяли все записи и логи иусов (идиоты, их давно скопировали себе Норд, Дайм, Грауф и сам Ратников!), а также отобрали у С.Б. Нордов и самого 'предателя'. После этого гордо удалились восвояси, то есть в Центральный офис Службы Безопасности Конфедерации, расположенный в городе Роксайд на Антарктическом архипелаге.
  
  А через семь часов после покушения Грауф, Ратников и Дайм были срочно вызваны в Роксайд к старшему следователю по особо важным делам полковнику Мартину Кейси. Им оказался давешний знакомый Ратникова по 'Лунному делу компании Си-Эм'.
  
  Офицер не спешил начинать разговор, пристально рассматривая посетителей, пока Дайм, сгорающий от нетерпения, не задал свой 'нейтральный' вопрос.
  
  - Коллегам? - поднял бровь Кейси. - Кого вы имеете в виду, Дайм? И, вообще, чего вы здесь делаете?!
  
  - Жду... - в том же тоне ответил журналист, пожимая плечами, - как, кстати, и все остальные. Не очень-то вежливо отрывать от важных дел столь занятых людей...
  
  - Людей!! - почему-то взорвался Кейси, но мгновением позже сбавил тон. - Людей... хм, может быть...
  
  Полковник как-то сразу 'сдулся', обмяк, будто из него вынули поддерживающий стержень, и бессильно откинулся в кресле, глядя куда-то вдаль сквозь сидящих напротив 'гостей'. Так он просидел минуту или две, а затем с явным усилием сфокусировал свой взгляд на Торстейне.
  
  - Извините, господин Дайм... за то, что заставил вас ждать. Поскольку свои ибры вы сдали на входе, а от прочих шпионских устройств, так любимых некоторыми журналистами... - Кейси многозначительно подмигнул побледневшей 'акуле новостей', - помещение надёжно защищено, полагаю... хм, что могу говорить откровенно.
  
  - Безусловно, полковник, - сухо отреагировал Грауф, - иначе наше пребывание здесь лишено всякого смысла. У нас много дел, знаете ли, и нет желания без толку мотаться туда-сюда!
  
  - Вы занятые люди, - покладисто согласился Кейси и перевёл взгляд на Фёдора, - однако из-за ерунды я бы не стал вас звать. Вы, господин Ратников, любите загадки?..
  
  - Терпеть не могу, - искренне признался Фёдор, всей душой ощущая, как на него надвигается что-то ужасное, огромное и тяжёлое.
  
  - Да? Однако у вас неплохо получается их решать, - судя по выражению лица и сжатым в кулаки рукам, полковник, кажется, пришёл к какому-то непростому для себя решению. - Час назад в одиночной камере изолятора был убит задержанный за покушение на вас и доктора Грауфа бывший офицер С.Б. 'Норд индастриз'...
  
  
  7
  
  
  - Что?!!
  
  - Как?!!
  
  Реакция всей 'троицы', явившейся к полковнику, была практически идентичной: шок и изумление. Офицер же отрешённо наблюдал за этим всплеском эмоций.
  
  - Вы хотите спросить, как его убили - я правильно понял ваши междометья, господин Ратников?
  
  - Да, полковник.
  
  - Задушили!!
  
  - Разве задержанный в камере был не один?
  
  - Один, господин Ратников. Абсолютно один. Мало того, эта камера - каменный загон три на три метра с пластиковой лежанкой и постельным бельём, которое нельзя свернуть, скатать или разорвать. 'Параша' - ах, извините, туалет! - это просто дырка в полу, освещение - светящаяся плита комео на потолке. Одна важная деталь: в комнате только три стены настоящие. Четвёртая полностью прозрачна для охраны, а со стороны заключённого - это огромное зеркало.
  
  - Зеркало?! - потрясённо повторил Грауф.
  
  - Да, доктор. Психологи, знаете ли, утверждают, что человек, постоянно пребывающий вместе со своим отражением, более контактен и лоялен к следователям...
  
  - ...вы сказали - зеркало? Свет тоже выключили?!
  
  - Согласно инструкции...
  
  - К дьяволу ваши инструкции, Кейси!!! В этом деле нужно руководствоваться только теми, что дал Цао! Полковник с любопытством уставился на Виктора, а затем едва заметно покачал головой:
  
  - К вопросу об инструкциях мы ещё вернёмся, доктор Грауф, но чуть позже. Сейчас я расскажу, что произошло, а потом вы посмотрите стереозапись, выполненную иусом камеры.
  
  - Да, мы внимательно слушаем, полковник! - Ратников поспешил ответить за всех, пихнув в плечо собравшегося что-то возразить Виктора.
  
  - Когда заключённый оказался в камере, свет постепенно стал затухать. Это, с одной стороны, всегда успокаивает задержанных, а с другой - дезориентирует, нарушает их чувство времени...
  
  - ...И неплохо подготавливает к встрече со следователем, настраивая на сотрудничество, - тихо проворчал Дайм. - Пытки, между прочим, официально запрещены Конституцией Конфедерации. Если офицер его и услышал, то не подал вида.
  
  - Когда в камере почти погас свет, задержанный устроился на лежанке. Хотел он спать, или нет - неважно. В любом случае, это вполне естественное поведение, знаете ли. А вот далее... впрочем, смотрите сами...
  
  ...Задержанный вскочил с диким криком его волосы стояли дыбом, а глаза выпучились, будто собирались выскочить из орбит. Он в растерянности огляделся, но вдруг бросился к стене-зеркалу и принялся изо всех сил молотить по ней руками.
  
  - Естественно, все содержащиеся в изоляторе знают, что за стеклом - помещение охраны, - пояснил Кейси, - видимо, таким поведением он хотел привлечь внимание своих бывших 'коллег'. Они, увы, не успели!
  
  ...Человек резко отшатнулся от зеркала и, к ужасу зрителей, начал стремительно седеть, по его лицу побежали глубокие морщины, выглядящие в полумраке помещения как трещины. Офицер-предатель поднял руки, будто старался загородиться от чего-то видимого только ему, и недоумённо посмотрел на свои ладони, будто впервые их увидел и теперь пытается опознать незнакомый предмет. Руки тем временем зажили собственной жизнью и, как две змеи, стремительно сомкнулись на горле задержанного. Он бился и хрипел, но, когда через двадцать секунд в камере загорелся свет, и ворвалась охрана, всё уже было кончено. Перед их глазами лежал труп седого сморщенного старика. И не скажешь, что двадцать минут назад это человек был тридцатилетним румяным здоровяком, не склонным к рефлексиям и суициду.
  
  - Смерть наступила от удушения, - Кейси смотрел куда-то в сторону, и ему явно было не по себе.
  
  
  8
  
  
  - Вскрытие проводили? - щёки доктора Грауфа запылали нездоровым румянцем, а в остальном внешне он оставался абсолютно спокоен.
  
  - Закончили буквально полчаса назад, - кивнул Кейси, - криминалисты подтвердили, что биологический возраст умершего действительно около восьмидесяти лет.
  
  - Генную идентификацию выполнили?
  
  - Сразу же, - полковник тяжело вздохнул, - знаете ли, господа, но это - какая-то мистика... все клетки нестарого, в общем-то, человека, мгновенно состарились лет на пятьдесят. В селезёнке и стенках желудка криминалисты обнаружили множественные микроразрывы тканей и кровоизлияния, повреждены белки глаз. Сердце задержанного крайне изношено. И, важно, отметьте себе, он умер не от удушения. Инсульт, господа! Если честно, мои сотрудники в растерянности, а несколько специалистов уже раздумывают об увольнении...
  
  - Непонятное всегда пугает, - Ратников ненадолго задумался: все перечисленные симптомы ему что-то напоминали, - камера, если я правильно увидел в этом стерео, по форме почти квадратная?..
  
  - Да. Но какое это имеет значение?!
  
  - Знаете, Кейси, а коллега Ратников прав, - задумчиво протянул Грауф, - я всё никак не мог понять, что же напоминают все эти смертельные симптомы...
  
  - Стресс... - тихо ответил ему Фёдор, - колоссальный внезапный стресс.
  
  - ...это последствия серьёзнейшего стресса, - почти одновременно с ним продолжил доктор, - ваши специалисты, Кейси, сообразили бы и сами, если имели бы возможность отстранённо взглянуть на происшедшее.
  
  - Хм, - растерялся полковник, - стресс, говорите. Что же могло вызвать столь острую реакцию заключённого в наглухо запертой одиночной камере без окон?
  
  - Суггестор, Кейси... - доктор Грауф покровительственно посмотрел на растерянного офицера.
  
  'Вот за такой взгляд Виктора и недолюбливают', - понял для себя Фёдор. Доктор Грауф ему нравился, но Ратникова постоянно что-то 'царапало' в общении с ним. Теперь Фёдор понял - это ничем не прикрытое высокомерие настоящего профессионала перед... нет, не 'любителями', с ними-то как раз Виктор вёл себя абсолютно нормально. Перед наглыми дилетантами, тужащимися изображать из себя специалистов, вот!
  
  - По задержанному отработал боевой суггестор по мощности не меньше тех, что ставят на полицейские флаеры. В максимальном режиме, сфокусировано.
  
  - Вы о чём это, доктор Грауф?! - мгновенно возмутился офицер С.Б.
  
  - Об недокументированных официально для общественности, возможностях психотронного полевого оружия, одной из разновидностей которого является суггестор, - Грауф подмигнул краснеющему полковнику, - о, только не надо говорить, что вы не в курсе, Кейси!
  
  - Факен шит! Откуда об этом может знать гражданская штафирка вроде вас, Грауф! - полковник зашипел как раскалённая плита, на которую плеснули воду.
  
  - Вы думаете, Кейси, что оружие, подобное суггестору, падает с небес или самозарождается в цехах заводов и фабрик? - Грауф смотрел насмешливо и немного свысока. Так вот, вынужден вас разочаровать: всё то, чем пользуются армия, флот и многочисленные спецслужбы, придумано и создано гражданскими штафирками вроде меня. Как вы говорите, 'пиджаками'!
  
  - Нет... - начал было возражать полковник, но Виктор его перебил:
  
  - А 'сапоги', вроде вас, Кейси, годятся лишь для того, чтобы надраивать их до блеска!..
  
  - ...и с раннего утра одевать на свежую голову, - хихикнул Ратников.
  
  - Знаете ли, сэр... - попытался 'обидеться' эсбешник, но Фёдор отметил для себя, что офицер чисто автоматически добавил 'сэр', будто обращаясь к лицу равному или даже вышестоящему.
  
  - Поверьте, Кейси, - простецки гоготнул Грауф, - знаю! И знаю ещё много чего, о чём вы, полковник, даже не догадываетесь! Например, о том, как подобное убийство - это, бесспорно, убийство, Кейси!! - можно провернуть, имея в распоряжении флаер, вооружённый тяжёлым армейским суггестором, и специалиста по его наладке...
  
  - Вы считаете, сэр...
  
  - Боже мой, Кейси, не стройте из себя идиота! В этом деле нет ничего мистического, обычная террор-операция. Вы, полковник, привыкли, что раз есть оружие, - Виктор сложил пальцы 'пистолетиком' и направил указательный на стенку, - то оно делает 'пиф-паф'. Суггестор формирует поле, влияющее на психику человека, и 'пиф-паф' - совсем не главная его функция, иначе для усмирения беспорядков он был бы ничуть не лучше пулемёта!
  
  
  9
  
  
  - По-вашему, что же произошло на самом деле, доктор Грауф? - судя по отсутствию 'сэра', Мартин Кейси уже успел взять себя в руки и снова был способен адекватно вести дальнейшую беседу.
  
  - По-моему, - зло усмехнулся Виктор, - 'на самом деле' у вас где-то капитально 'течёт'!
  
  - Что - течёт? Откуда? Да причём здесь... - недоумённо переспросил полковник.
  
  'Вот дурак нерусский!' - с досады Фёдор едва не стукнул кулаком по столу-пульту, но Виктор, снисходительно глядя на офицера (как же, наверное, его это бесит!) разъяснил:
  
  - Течёт информация, Кейси! От какой-то 'крысы'.
  
  - Опять ваши шуточки, доктор Грауф!!
  
  - Шуточки? Боже мой, Кейси, вы и вправду настолько тупой, как хотите казаться? Шутник, дьявол вас забери, это вы, полковник. Скорее, шут, раз неспособны разобраться с элементарными вещами. Нас с Фёдором из-за этого сегодня чуть не убили!!
  
  - Так... - 'закаменел' эсбешник, - про 'шута' я забуду, если вы объясните, наконец, что произошло!
  
  - Это же элементарно, Кейси! Кто-то, у кого есть соответствующие возможности, 'обработал' суггестором камеру с заключённым!
  
  - Невозможно, - упрямо мотнул головой полковник.
  
  Виктор фыркнул:
  
  - Попробуйте объяснить ему вы, Фёдор! Может, у вас получится лучше.
  
  - Хорошо, - кивнул Ратников, - вас с полковником действительно стоит держать подальше друг от друга. При сближении вы начинаете изрядно 'искрить', хи-хи!
  
  - Вы и вправду можете мне объяснить, - с сомнением посмотрел на инженера Кейси, - что произошло, господин Ратников?
  
  - Постараюсь, - пожал плечами Фёдор. - Это, знаете ли, зависит не только от меня...
  
  - Отлично! Тогда вас, доктор Грауф, я прошу уйти!
  
  - Чёрта с два я оставлю друга на растерзание вашей конторе, Кейси!
  
  - Правда, подождите снаружи, Виктор, прошу вас!
  
  Ратникова немного коробило от постоянного желания учёного со всеми конфликтовать. Похоже, лишь два человека не вызывали у него очередного приступа высокомерия - Ратников и Цао. Всем остальным он сразу же пытается прочесть очередную лекцию, принять зачёт и поставить 'неуд'. Естественно, что у Грауфа нет друзей. Ну не дано всем быть столь же умными, что ж поделать!
  
  - Слушаю вас, - мрачно покосился на Ратникова раздражённый Кейси, - если можно, коротко.
  
  - Как вам будет угодно, - сразу согласился Фёдор. - Вы должны знать, полковник, что суггестор - оружие полевое, а не лучевое, поэтому стены для него помехой не являются, если правильно определить его область воздействия. Для грамотного специалиста не слишком сложно сфокусировать суггестивное воздействие на нужной области пространства, если известны её точные координаты. В данном случае расположение комнат точно известно злоумышленнику, а кубическая форма здания и внутренних помещений не создаёт никаких трудностей при фокусировке. Задержанного убили суггестором, сэр. А зеркало послужило катализатором образов...
  
  - Да? - удивился офицер. - Ладно, каюсь, о полевых свойствах этого оружия я и вправду не подумал, но ведь изолятор находится на высоте более семидесяти метров... чёрт побери, а доктор Грауф действительно прав!
  
  - Видите, сэр, - тонко усмехнулся Ратников, - вы и сами догадались, что атаковали с флаера.
  
  - Да-да! Да, о шит!! Именно с флаера! - руки полковника забегали по пульту. - Дежурный! Срочно!! Подобрать данные на все воздушные и аэрокосмические суда, находившиеся или пролетавшие вблизи здания Службы в период времени с...
  
  'Ну вот, не такой уж Кейси и тупой! - мысленно отметил для себя Ратников. - Просто Виктор не привык работать с... клиентами, которые неспособны даже сформулировать, чего конкретно хотят! Пока им объяснишь это, семь потов сойдёт, ага. Зато какой опыт!'
  
  
  
  
  ГЛАВА 4
  'ХАНТЕР'. ЧАСТЬ II
  
  Выслеживаешь монстра? Он тоже охотится на тебя.
  
  
  
  1
  
  2936, декабря 25-го, вторник,
  Роксайд.
  
  
  - С Рождеством! - не без ехидства поздравил Грауф выбравшегося из коридоров С.Б. коллегу-приятеля. - Кстати, ты в курсе, что встречать столь важный праздник с эсбешниками - дурная примета?
  
  - Так у нас в Ярославле Рождество ещё только через три недели, - отмахнулся Ратников.
  
  - Через сколько?
  
  - Даже чуть больше, чем три, - сразу поправился Фёдор, - ничего не поделаешь, традиции! Но, если тебе то место, где встречать Рождество, вот уж так прямо важно, предлагаю двинуться в Астраун - до него километров пятьсот, на флаере меньше часа, а Рождество там... - Ратников сверился с ибром, - наступит через три.
  
  - Чёрт, я ж забыл, что мы вблизи Полюса!
  
  - ...а это удобное место, чтобы встречать Рождество, Новый год и многие другие праздники! - Цао сзади незаметно подошёл к приятелям. - С Рождеством не поздравляю, Фёдор прав: ещё вполне можно успеть до локальной полуночи в Астраун. Я уже заказал столик в одном из ресторанчиков...
  
  Вот что значит полярный день - всё время светло, не сложно утратить чувство времени. Ибр Виктора был настроен на среднеевропейское время, а по нему праздник уже с полчаса как наступил.
  
  - А вы-то здесь откуда? - удивился Ратников и сразу же понял, что сморозил глупость, но уж очень его поразил вид ханьца и его охранников.
  
  Длинные тяжёлые пальто и широкополые шляпы сделали их похожими на каких-нибудь герильяс из фавел Рио или вишьи Буэнос-Айреса. Или на итальянских мафиозо, сошедших с фельда исторического сериала.
  
  - Стреляли, однако! - одними глазами улыбнулся Цао. От этой улыбки у приятелей по спине побежали холодные мурашки. - Мой флаер уже ждёт...
  
  - Так у нас, вроде бы, и свой есть, - растерялся Фёдор, - ...а-ах!! За что?!
  
  Доктор Грауф незаметно, но больно, пихнул Фёдора в бок и нарочито громко закончил фразу за Ратникова:
  
  - ...но мы с радостью воспользуемся вашим любезным приглашением, господин Цао.
  
  Ханец небрежно кивнул, не удостоив Фёдора взглядом, и вполголоса добавил:
  
  - Иус легко переместит ваш флаер на новую стоянку самостоятельно, господин Ратников. Просто задайте эти координаты... - ибр Фёдора пискнул, сообщая, что получил информацию, и инженер сразу же передал её флаеру. - Идёмте, господа, нам нужно многое обсудить.
  
  Цзыпей резко развернулся, так что полы пальто взметнулись как крылья, и решительно двинулся к дальней парковочной площадке, где расположился довольно крупный красно-золотой аппарат представительского класса с опознавательными знаками Восточноазиатского Союза. Флаер Цао раз в пять превосходил по величине маленькое, но уютное, судёнышко Ратникова, которое как раз начало подниматься вверх, одновременно плавно поворачиваясь вокруг вертикальной оси в поисках наиболее выгодного курса.
  
  Фёдор с сожалением вздохнул и неохотно направился к помпезному ханьскому аппарату вслед за начальником и Виктором. За ним потянулись и охранники - или конвоиры?
  
  Машинально Фёдор продолжал следить за воздушными эволюциями собственной машины. Какое-то нехорошее предчувствие царапнуло его по сердцу. Серебристый росчерк полёта флаера внезапно сломался, а сам аппарат, сверкая в лучах низкого полярного солнца и крутясь, как опадающий осенью лист дерева, устремился к земле. Высокий всплеск в ближайшей лагуне показал место, где флаер Ратникова вошёл в холодную воду.
  
  - Вот дерьмо!!
  
  - Согласен, - Цао без колебаний поддержал эмоциональную оценку Виктора, - не беспокойтесь, Фёдор, Союз возместит вам стоимость аппарата, если хозяева Роксайда не признают ваших претензий. Все ваши денежные потери будут быстро скомпенсированы.
  
  - Причём здесь деньги?! - искренне удивился начавший отходить от шока Ратников, - мне кажется, что два покушения за сутки - это, знаете ли, чересчур!!
  
  - Поддерживаю, - кивнул Виктор, - похоже, наш друг Кейси совсем не ловит мышей...
  
  - ...или мы играем роль сыра в мышеловке, - недовольно заметил Фёдор.
  
  - Полагаю, господа, вы не прочь отсюда побыстрее убраться? Добро пожаловать на борт, - Цао показал на открывшиеся створы своего флаера, - поторопитесь, пусть Кейси расхлёбывает эту кашу в одиночестве!
  
  
  2
  
  2936, декабря 26-го, среда,
  Ярославль.
  
  
  - С вашей стороны было весьма опрометчиво отправится в Роксайд без согласования со мной, - хмурый взгляд Цао пытался прожечь доктора Грауфа насквозь, - наш контракт предусматривает, что о любых проблемах вы сразу сообщаете мне...
  
  В Ярославле и Грауф, и Ратников въехали в первоклассные номера отеля, принадлежащего Нордам, и первым делом завалились спать. Ещё в полёте их накачали успокоительным, ведь подряд два покушения за сутки - серьёзнейший стресс, так что в среду оба героя событий были слегка вялы и заторможены. Но это ничуть не помешало Виктору возмутиться 'наезду' со стороны Цао.
  
  - Во-первых, господин Цао, контракт не предусматривает, что на жизнь - мою или господина Ратникова - будут упрямо устраивать покушения, во-вторых, я вас поставил в известность сразу же, как только расторопность Фёдора спасла мне жизнь.
  
  - Справедливо, - кивнул Цао Цзыпей, - однако вы не сообщили, что собираетесь навестить Роксайд!
  
  - А должен был?! - с откровенной насмешкой прищурился в ответ Виктор, - эта обязанность тоже прописана в контракте?!!
  
  - Я просто пытаюсь сохранить вашу жизнь!
  
  - Вот за это вам, глубокоуважаемый начальник экспедиции, преогромное спасибо! - Грауф неуклюже изобразил реверанс, так что даже бесстрастный Цао непроизвольно усмехнулся:
  
  - Да вы, оказывается, клоун, доктор! Неожиданно...
  
  - Скорее - шут, господин Цао, - ухмыльнулся Виктор. - Это, извините, уже профессиональная деформация, практически неизбежная для того, кто столько лет веселит учёную публику от студентов до академиков. Но шут, знаете ли, уважаемый начальник экспедиции...
  
  - Знаю, - сухо кивнул Цао, - я в курсе, какие роли играли шуты в европейских культурах. Все они, как правило, были весьма мудры и неплохо подкованы в боевых искусствах. Кстати, господин Ратников, ваша отменная реакция там, - ханец ткнул пальцем в потолок своего временного кабинета, - на орбите, это случайность или...
  
  - Не уверен... - Фёдор с утра был немного рассеян, но энергичный стиль Цао заставил его мобилизоваться, - ничем таким, вроде единоборств или фехтования, я не занимался, не довелось, но в тот момент меня что-то сильно насторожило. Скорее всего, странное поведение охранника - к чему бы ему лезть в кобуру, тащить оттуда свой игольник, да ещё проделывать всё это, находясь за спинами своих коллег? Если бы он увидел реальную опасность... ну, не знаю! В тот момент его манипуляции с кобурой меня будто ударили по нервам!
  
  - Любопытно, - ханец с интересом посмотрел на инженера, - опытный эсбешник тратит меньше секунды на то, чтобы выхватить болтер из кобуры и открыть огонь. За это время вы успели заметить опасность, оценить её, принять единственно правильное решение, а затем ещё прыгнули и успели оттолкнуть доктора в безопасное место. Для обычного нетренированного человека это невозможно.
  
  - Сейчас, когда вы сказали об этом, я и сам увидел, что со мной что-то не так, - пожал плечами Фёдор, - но тогда... кстати, когда я выходил из здания С.Б. в Роксайде, меня тоже охватила необъяснимая тревога, но тогда я счёл свои чувства следствием покушения на орбите и тяжёлым разговором с полковником Кейси. Эта тревога и ощущение близкой опасности продолжали нарастать всё время, пока мы с доктором Грауфом шли к флаеру...
  
  
  3
  
  
  - Прекрасно, молодой человек! - Цао нарочито медленно похлопал в ладоши. - У вас талант, и его, как всякую драгоценность, следует огранить, чтобы проявить все его краски и глубину. Вы не думали об этом?
  
  - Нет, господин Цао... если честно, до сих пор ни на что подобное у меня просто не было времени. Работа...
  
  - Да, работа... - задумался на мгновение Цао. - Как быстро вы, доктор Грауф, закончите строительство катера?
  
  - Оно завершено, господин Цао!
  
  Виктор протянул начальнику экспедиции кристалл с отчётом о проведённых работах и расслабился в кресле, ожидая, пока Цао с ним ознакомится. Работа всех систем судна проверена на испытательном стенде, никаких замечаний нет.
  
  - Начало экспедиции задерживает только тест целостности интеллектуальных ячеек обшивки.
  
  - Но ведь на проведение ходовых испытаний состояние ячеек никак не скажется, - удивился Цзыпей, - а резюме об их завершении крайне желательно. Спонсоры экспедиции взволнованы, доктор Грауф. Вы могли бы завершить весь комплекс натурных динамических тестов, а уже потом вернуться к проверке состояния ячеек.
  
  - Тогда такую проверку придётся начинать с самого начала. - тяжело вздохнул изобретатель. - Видите ли, господин Цао, иико, интеллектуальные интегрируемые кластеры обшивки, которые вы именует 'ячейками Грауфа', способны к самовосстановлению, репарации. Но восстанавливать они будут ту самую конфигурацию, которая запомнена в качестве базовой. Если по какой-либо причине она окажется ошибочной...
  
  - ...то ячейка будет восстановлена с ошибками, да. Это понятно, но ведь ничто не мешает начать последующую проверку с того кластера, на котором вы прервали свой осмотр. Или не так?
  
  - Вы ошибаетесь, сэр, - отрицательно покачал головой Виктор, - поскольку не учитываете пыль...
  
  - Пыль?!
  
  - Хм... космическую пыль, орбитальный микро мусор и всё такое прочее, - Грауф хмыкнул, заметив удивление на лице Цзыпея. - То, что вы называете вакуумом, пустотой не является, тем более вблизи планет, где сталкивающаяся с кластерами обшивки пыль нанесёт им множество микроповреждений. Это, само собой, скажется на безопасности судна тогда, когда оно пересечёт границы ареала обитания космического монстра. Но проблема в другом. Материал иико, или 'ячеек Грауфа', - Виктор с наслаждением выговорил прозвище, которое получило его изобретение, - в момент первой подачи энергии фиксирует своё состояние, которое репарационная система принимает за 'идеальное'. Очень вероятно, что дефектные иико 'запомнят' ложную конфигурацию. К тому же, прежде, чем я смогу продолжить осмотр, ячейкам нужно будет дать время на восстановление, а это серьёзно затянет...
  
  - Стоп-стоп-стоп!! - ханец протестующе выставил ладони перед собой, и Фёдор с удивлением отметил, что они имеют какую-то необычно округлую форму. - Подробности оставьте для отчёта. Насколько это может задержать экспедицию?
  
  - Минимум на четыре месяца.
  
  Цао встал с кресла и задумчиво прошёлся по комнате туда-сюда, туда-сюда... затем остановился посреди 'маршрута', резко обернулся и в упор уставился на Грауфа:
  
  - Это неприемлемо.
  
  Виктор пожал плечами. Рисковать собственной шкурой ради спокойствия зажравшихся офиков Союза, Альянса и Ордена он уж точно не намерен.
  
  Похоже, что ханец прочитал его мысли и потому, упрямо подняв подбородок, спросил:
  
  - Сколько времени потребуется на завершение осмотра этих ваших... иико?
  
  - Три недели, - спокойно ответил Виктор.
  
  - Хорошо, - к облегчению Ратникова и Грауфа кивнул Цао, - но я хочу подняться на верфь вместе с вами и контролировать этот процесс. По крайней мере, сегодня и завтра. Надеюсь, на верфи у вас найдётся достаточная площадь жилых помещений, чтобы разместить начальника экспедиции и его сопровождающих?
  
  - Да... если потеснить тот легион бездельников-эсбешников, который Кейси и Норд приставили ко мне и Фёдору. Проку от них всё равно никакого, а выполнению работ они изрядно мешают...
  
  - Сегодня же их уберут, - мрачно пообещал Цао, и Фёдору на мгновение даже стало жаль несчастных безопасников. Кто знает, что ханец понимает под словом 'уберут'? Не заставят же их делать харакири, как не оправдавших доверие?!
  
  
  4
  
  2936, декабря 26-го, среда,
  орбитальная мастерская 'Виржин'.
  
  
  - И всё-таки, зачем нужен третий формграв?
  
  За этот вопрос нужно благодарить любознательность Фритьофа, которая, соединившись со столь же неуёмным любопытством Цао, не оставила Грауфу никаких путей к отступлению. Виктор устало вздохнул, активируя свой левитирующий дефектоскоп, и недовольно покосился на ханьца.
  
  Лицо Цао было абсолютно спокойно и не выражало никаких эмоций - но изобретатель был готов спорить на что угодно, что хитрый ханец где-то там внутри от души смеётся. Иначе он сформулировал бы вопрос по-другому. Нет, он точно смеётся, и специально даёт это понять!
  
  Был бы сейчас Фритьоф на месте Цао, Грауф его бы 'послал'. Но после истории с катастрофой флаера Фёдора начальник экспедиции быстро связался со спонсорами, и те, судя по тому, как претензии Кейси мгновенно сменились на позу 'чего изволите', изрядно надавили на С.Б. Конфедерации. Похоже, у Цао в руках был немалый административный ресурс, который ханец полностью задействовал, чтобы помочь экспедиции. К тому же Фёдор сразу же получил компенсацию за свой флаер.
  
  По этим причинам Виктор чувствовал себя слегка обязанным: безопасники могли бы выпить много крови, если бы не 'крыша', организованная пожилым ханьцем.
  
  - Это оружие, господин Цао.
  
  - Оружие?!!
  
  - Против 'монстра'. Не хочется лезть ему в пасть, не имея возможности хорошенько 'дать сдачи'. Поле формграва - ещё один 'козырь', а каждый из них в будущей экспедиции не будет лишним. Доктор Грауф не стал напоминать, что общая форма всех остатков судов определялась полем формграва, которое, следовательно, оказывает серьёзное воздействие на 'монстра'... или как-то компенсирует влияние этих неизвестных физических факторов. Впрочем, Цао об этом и не забывал, поэтому с интересом изучал схему размещения эмиттеров дополнительного формграва.
  
  - Я не вижу для него опорных точек, доктор, - с растущим раздражением в голосе отметил ханец, - как вы предполагаете использовать это устройство?
  
  На схеме, выведенной персональным коммуникатором Цао, реперы для третьего формграва действительно не были обозначены. Мало того, если стандартное активное ядро (эмиттер) всякого устройства, формирующего поле микрогравитации вокруг этих реперов, имело форму шара, а сами опорные точки располагались как бы на поверхности эллипсоида вращения, в одном из фокусов которого находился эмиттер, третий формграв Грауфа имел весьма странную форму.
  
  На изготовление нестандартного устройства ушла приличная сумма. Не то, чтобы Цао опасался какого-то перерасхода, нет - реальный бюджет экспедиции был намного больше открыто заявленного, но ведь что-то спонсорам объяснять всё равно придётся, а они не будут разговаривать с Грауфом, им подавай начальника!
  
  А формграв конструкции доктора Грауфа окружало прямо-таки целое облако флюидов тайны. Никто из аналитиков Восточноазиатского Союза так и не смог определить, как он работает и для чего предназначен. Они строили самые разные гипотезы, но что это устройство - оружие... нет, до этого никто не додумался.
  
  - Видите ли, господин Цао, - скучным голосом начал объяснять Виктор, и пожилой ханец сразу почувствовал себя студентом, в очередной раз не сдавшим зачёт, - меня ещё очень давно заинтересовало, что будет, если репер формграва разместить внутри эмиттера...
  
  - Получится петля, через которую энергия, затраченная на создание поля, будет 'утекать' в пространство, делая само поле неустойчивым и требующим для своего поддержания значительных энергозатрат.
  
  - Ну почему же обязательно 'утекать'? - снисходительно хмыкнул Грауф, - направление энергопотока зависит от соотношения между плотностями энергии в окружающей среде и 'внутри' поля. Когда внешняя среда - вакуум, тогда да, потери окажутся значительными. Если же подобную 'штуку' запустить в энергонасыщенной среде - например, в радиационном поясе Юпитера, - вы получите самую настоящую энергостанцию. С очень высоким к.п.д., кстати.
  
  
  5
  
  
  -Тогда почему это эффект не используют для... - возразил Цао, но Грауф, будто и не слыша его, продолжал:
  
  - Этот эффект известен уже несколько столетий, и от его применения для получения энергии - например, на тех же спутниках Юпитера, - так же давно отказались. Из-за значительной анизотропии внешней среды производство энергии такой станцией невысоко, устройство часто выходит из строя, да и мощность его маловата. В то время уже были созданы энергопоглощающие материалы на основе комео, они проще в эксплуатации, к тому же попутно решают проблему защиты внутренней среды от внешнего излучения в широком спектре вплоть до гигаэлектрон-вольт. Так что идею энергопроизводящих формгравов отбросили за ненадобностью.
  
  - Хм, не знал, - честно признался Цао.
  
  - В нашей экспедиции 'Хантер' попадёт в энергонасыщенную изотропную область пространства, уважаемый начальник экспедиции. - Если 'монстра' не существует, а в катастрофах судов виноваты иные физические условия...
  
  - ...то заработает ваша энергостанция, - ханец с нарастающим интересом смотрел на доктора Грауфа, и тот едва заметно кивнул, улыбнувшись краешком губ. Это, видимо, должно было означать: 'Да, знаю, что я - гений!'
  
  - Эмиттеры третьего формграва представляют из себя две вытянутые вдоль корпуса катера... мачты, формирующие над и под 'Хантером' плоские поля в виде дисковидных 'гребней', диаметр которых будет тем больше, чем выше энергонасыщенность пространства вокруг. Часть поступающей энергии будет запасаться в аккумуляторах, остальное пойдёт на поддержание стабильности поля. Изготовленные 'Норд индастриз' по моему проекту эмиттеры надёжны до плотностей энергии в сотню тысяч раз больше, чем в радиационном поясе Юпитера. Ресурс их, правда, невелик, всего два десятка часов, но для нужд экспедиции этого достаточно.
  
  - А если там ждёт 'монстр'... - впервые улыбнулся Цао: рассуждения доктора Грауфа безупречны, несмотря на их крайнюю 'упёртость' и явный оттенок сумасшествия, а сам изобретатель весьма обаятелен!
  
  - ...то эти 'гребни' сработают как настоящие клинки - ведь поле формграва 'монстру', как мы знаем, не нравится! - хихикнул Виктор, практически не отвлекаясь от дефектоскопа. Он окончил осмотр очередной пластины и переместил аппарат дальше.
  
  - Вы действительно желаете получить должность ассистента профессора Астраунского университета? - засмеялся Цао, и Ратников с удивлением понял, что в первый раз слышит его смех. - Или, может быть, вас заинтересуют пост начальника лаборатории в Наньцзине с... неприлично большим бюджетом?!
  
  - Почему 'или'? - хитро прищурился Грауф. Впервые оторвавшись от своего дефектоскопа, он перевёл взгляд на смеющегося ханьца. - Я полагаю, здесь уместнее сказать 'и'! Но, в любом случае, подобные предложения я буду рассматривать лишь после завершения экспедиции.
  
  - Теперь в её исходе я полностью уверен!
  
  С этими словами Цао едва заметно поклонился, не сводя глаз с изобретателя. В самом деле, что может быть лучшей гарантией успеха этой экспедиции, чем карьерные планы и здоровая жадность её научного руководителя?
  
  - Эту пластину тоже придётся заменить, - как ни в чём не бывало, продолжил свою работу Виктор, - отметь это, Фёдор! Здесь только двенадцать, а этого недостаточно.
  
  
  6
  
  2936, декабря 28-го, пятница,
  Ярославль, офис 'Виржин'.
  
  
  - Так что, молодой человек, вы надумали? Вас заинтересовало развитие особых навыков?
  
  До этого момента Цао никак не напоминал о предложении, которое озвучил в минувшую среду. Когда Фёдор думал об этом, он ощущал одновременно и леденящий страх, и неприятное томление, которое возникает у детей, за которых правильное и своевременное решение приняли родители. Они, конечно, сделали всё для блага своего дитятки - но, чёрт возьми, не посоветовавшись с ним, не поинтересовавшись его мнением. Неприятно чувствовать себя зависимым, когда уже дорос до понимания личной свободы!
  
  Страх... с этим сложнее. Впрочем, чувство, которое поселилось в душе Фёдора с того самого момента, как прозвучало предложение Цао, по настоящему не было боязнью или испугом. Оно более всего походило на то, что испытывает человек, долго шедший по ровной тропинке в лесу - и вдруг, за очередным поворотом встающий перед отвесной пропастью, с края которой открывается взгляд на совсем другой мир, мир степей и редких деревьев. От зрелища раскинувшейся внизу равнины кружится голова, от вида далёкого горизонта захватывает дух, так что провал у самых ног кажется лишь досадным препятствием - опасным, но по-детски глупым.
  
  В такой момент хочется, чтобы за плечами раскрылись крылья, чтобы просто слететь туда, вниз, в море трав. Вот только крыльев нет, и когда пройдёт подступившая эйфория и отпустит головокружение, придётся спускаться, напрягая все силы, карябая колени и руки. Да и сама степь, столь привлекательная с опушки, грозит новыми незнакомыми лесному жителю бедами. Но она сулит и заманчивые победы, даёт шанс на развитие...
  
  - Да, господин Цао. Ваше предложение весьма заманчиво и лестно для меня, - слушая Фёдора, ханец поощряющее кивал: 'Мол, продолжай'. Увы, Ратников ничего больше придумать не мог, но чувствовал, что необходимо ещё что-то сказать. Пообещать? Нет, не это. Фёдор прислушался к себе и, робея, произнёс, - я очень бы хотел... отточить свой талант. Прошу вас, помогите мне!
  
  - Неплохо, молодой человек, - кивнул, прищурившись, Цао, - учитывая, насколько трудно бывает людям попросить самого простого... о, я даже не говорю о помощи! Трудно подойти к постороннему человеку, чтобы просто сказать 'здравствуйте!' Что может быть естественнее пожелания здоровья, а?
  
  Вопрос чисто риторический и, если судить по насмешливой улыбке Цао, ответа он не ждал.
  
  - Скажите, Фёдор, вам трудно познакомиться со случайным человеком на улице? Только честно!
  
  Ратников задумался, представляя себе ситуацию:
  
  - Да... пожалуй, да, господин Цао...
  
  - Вы, Фёдор, можете называть меня 'Учитель'! - заметив, что глаза Ратникова распахнулись и полезли от удивления куда-то на лоб, ханец с той же усмешкой добавил, - вы же просили, чтобы я помог огранить ваш талант! Мой вопрос - это первое задание для ученика. Итак, что именно вызывает у вас такое затруднение?
  
  Действительно, что?! Стеснительность, смущение? Недостаточная степень социализации? Ратников прислушался к собственным ощущениям. Ерунда! Когда это необходимо для дела, Фёдор легко находит общий язык с незнакомыми людьми. Ему вообще легко работать с любыми контрагентами. Да и на лунном заводе Си-Эм он без труда вошёл в контакт и со следователями, и с инженерами, благодаря чему ситуацию с возобновлением выпуска 'ячеек Грауфа' удалось разрешить достаточно быстро. Нет, здесь что-то другое.
  
  Подойти к незнакомому человеку и пожелать ему здоровья - да без проблем!! А вот что потом?!..
  
  
  7
  
  
  Он-то сам пойдёт дальше, а его случайный собеседник ещё некоторое время будет удивлённо обдумывать это странное событие, натужно пытаясь вспомнить, где и когда он (или она) успел(а) познакомиться с этим мужчиной? Конечно, спустя какое-то время человек просто махнёт на это происшествие рукой и забудет, но...
  
  В течение этого самого времени его (или её) внимание будет отвлечено на анализ случившегося и, возможно, окажется не готовым к чему-то более важному. Значит, подобный пустяк вполне может поменять судьбу человека? Хм, этот вывод Фёдору совсем не понравился.
  
  - Ответственность, господин... Учитель, - с изрядным опозданием ответил Ратников на вопрос ханьца. - Даже столь поверхностный контакт может вызвать у человека некое смятение чувств.
  
  - Ну и что? Какое дело вам, Фёдор, что случиться по этой причине с вашим случайным собеседником? Вы же всё равно с ним незнакомы!
  
  - М-м, проблема не в том, что случится с незнакомцем, Учитель, а в том, что произойдёт со мной.
  
  - И что же произойдёт с вами, Фёдор?
  
  - У меня... появится чувство, что я что-то потерял, лёгкое ощущение вины, что ли... ответственности непонятно за что... мне это не нравится!
  
  - Что ж, неплохо. Случайное взаимодействие оставляет налёт хаоса на обеих сторонах, - подмигнул Цао, - в неслучайном... инициатор всегда платит больше.
  
  - Извините, господин Цао, - слова уважаемого господина с востока выбили Ратникова из 'колеи', - я не понимаю, о чём вы говорите!
  
  - Конечно, об ответственности, Фёдор! Когда вы создавали этот катер, - ханец показал на изображение 'Хантера', проецируемое на стену, - вы из отдельных блоков и деталей собирали цельный гармоничный аппарат, прилаживая, пристраивая, синхронизируя отдельные части между собой. Добавление нового объекта в это творение увеличивает присутствующий в нём хаос, ваш труд удаляет его, заставляя всё работать гармонично.
  
  - Я чувствую, что за вашими словами таится что-то важное, господин Цао... но никак не могу это ухватить!
  
  - Чувствуете? - одними глазами улыбнулся ханец. - Это прекрасно. Не можете ухватить, потому что цепляетесь за слова. Знание, Фёдор, передаётся не словами, но чувствами. Слова привносят хаос, чувства гармонизируют взаимодействие между людьми.
  
  - Слова... хаос?!..
  
  - У каждого слова есть значение. Понимание речи - восприятие смысла слов. Но есть и то, что в Библии названо 'вавилонским проклятием'. Каждое слово имеет не одно единственное значение. Смыслов много. Например, когда мы говорим о чашках...
  
  - О чём?!!
  
  - О сосудах, предназначенных для горячих напитков, которые удобно удерживать одной рукой, - невозмутимо продолжил Цао, - таково примерное определение смысла слова 'чашка'! Так вот, когда мы говорим о чашках вообще, у вас и у меня внутри возникают картинки. Но чашки, что мы представляем, говоря вроде бы об одном и том же, разные. Что видите вы, Фёдор?
  
  Ратников растерялся. Ход мыслей Цао изощрённо перескакивал с одной темы на другую. Если бы вместо высокопоставленного офика Восточноазиатского Союза был обычный человек, Фёдор, покрутив пальцем у виска, постарался бы побыстрее закончить этот бессмысленный разговор. Но перед ним был именно Цао.
  
  - Я вижу белый сосуд из тонкого полупрозрачного комео, имеющий форму обрезанной сферы с удобной ручкой в виде замысловатой петли...
  
  - А я, - снисходительная улыбка Цао могла бы взбесить кого угодно, - конический стаканчик из тёмной глины, покрытый снаружи красным лаком и не имеющий ручки вообще. Очень разные картинки, не правда ли?
  
  - Да, но я не понимаю...
  
  - А теперь представьте инструкцию, в которой предлагается зачерпнуть чашкой кипяток из котла... Ха, чашкой Фёдора это можно сделать без труда, а вот когда он представил манипуляции, которые должен будет произвести Цао!! Нет уж, спасибо.
  
  - Видите, Фёдор, словами можно легко ввести в заблуждение. Те слова, которые вы посчитаете обычным пожеланием здоровья, мнительный человек может принять за угрозу и среагировать соответственно собственному пониманию. Например, агрессивно. Естественно, вы - как и любой нормальный человек! - не желаете прилагать усилия и тратить время на выяснение того, как посторонний человек воспримет ваше пожелание здоровья. Хаос, который этим действием вы внесёте в мир, ударит и по вам.
  
  
  8
  
  
  Ратников окончательно растерялся. Не то, чтобы он потерял нить разговора, но рассуждения Цао странным образом подточили его представления о мире вокруг. Оказывается, пожеланием здоровья можно вызвать обратный эффект, чашки бывают разные, а знания передаются чувствами, а не словами. Как же так?
  
  - Всё очень просто, ученик! - кажется, для ханьца его смятение не стало неожиданностью. Или он читает мысли? - Представьте себе паука, сидящего в огромной паутине. Он не видит добычи, но чувствует её по колебаниям напряжённых нитей. Каждый из нас подобен такому пауку, живя в самом центре паутины взаимосвязанных процессов, и наши чувства легко воспринимают колебания причинно-следственных нитей, преобразуясь в тревожное ожидание, предчувствия, надежды. Что ты ощущаешь сейчас в связи с этими неудавшимися покушениями?
  
  Что? Естественно, он опасается, беспокоится... нет, не так! Почему бы не попробовать то, о чём говорит Цао? Почувствовать... ощутить...
  
  Ханец удовлетворённо кивнул, отмечая, как 'подобрался' его 'ученик'.
  
  - Хорошо, пальцы твоего намерения уже прикоснулись к нитям происходящих вокруг событий, но разум твой пока ещё пребывает в волнении. Именно оно не даёт тебе получить чёткий и однозначный ответ, не позволяет черпать знание напрямую с помощью чувств, а не через слова. Волк, выходя на охоту, притрагивается к этим нитям, его способность получать информацию из чувств необходима для выживания. Ведь никто не расскажет ему, где и как ловить дичь! Принято считать, что собаки и кошки учат своих щенков и котят, объясняя, как правильно себя вести в окружающем мире. На самом деле единственное, чему они учат своих детёнышей - это видеть паутину событий и чувствовать колебания её нитей...
  
  - И что же мне нужно сделать?
  
  - Для начала - сесть поудобнее, чтобы ничто тебя не отвлекало, успокоиться и убрать все мысли, которые прямо-таки 'желают', чтобы ты их 'проговорил' внутри, облёк в слова. Они навеяны колебаниями нитей мировой паутины, но естественная реакция взрослого человека на них - поток слов. Это недопустимо, потому что слова, даже если они неплохо отражают твои ощущения, имеют и другие смыслы. Пройдёт совсем немного времени - и то, что показалось тебе ослепительным озарением, превратится в бессмысленный набор слов. Так ты упустишь знание, проигнорируешь предупреждение. Когда ты наедине с самим собой, слова излишни - ведь то, что их вызвало, уже внутри и в них не нуждается. Осознание истины не может опираться на слова - они нужны лишь для коммуникации с кем-то ещё. Пока ты один, откажись от слов, они лишь мешают правильному восприятию мира...
  
  Ратников уселся поудобнее и прикрыл глаза, чтобы ничего не отвлекало, расслабил руки, ноги, спину, шею. С удивлением обнаружил, что лоб и мимические мышцы тоже напряжены. Фёдор 'отпустил' и их, убрав прочь напряжение и готовность к работе. Спокойствие заполнило его, разливаясь теплом во всём теле.
  
  - Неплохо... - откуда-то издалека (может, из другой Вселенной?) донёсся голос Цао, - со временем из тебя выйдет толк. Но не только слова мешают правильному восприятию мировой паутины - на их место приходят образы, которые способны ввести в заблуждение не хуже слов. Как в примере с чашкой: говоря о ней, мы с тобой имели в виду совсем разные предметы. Пытаясь подменить незнакомое (моя чашка) известным (твоя чашка), сознание легко переходит к абстракции (чашка вообще), а далее подсовывает тебе уже то, что никак не соответствует истине. Не позволяй мыслям наряжаться в образы! Так они становятся проще для восприятия и запоминания, но при этом перестают соответствовать реальности...
  
  Фёдор слушал, одновременно поражаясь тому, что ему в этом состоянии не нужны ни образы, ни слова.
  
  - Избавиться от образов, услужливо подсовываемых сознанием, просто: нужно представить перед собой ровный светлый фон красного или голубого цвета и постараться удерживать его однотонность...
  
  Ратников вспомнил красную ткань, из которой его последняя подружка пошила платье, и ровный красный цвет заполнил всё поле перед закрытыми глазами. Нет, минуточку... фон-то неровный! В верхнем левом углу осталось какое-то тёмное пятно, которое мало того, что мешало, но ещё и нагло пыталось распространиться дальше. Усилием воли Фёдор попытался остановить 'врага', оттеснить его и заместить однотонным красным, и, вроде бы, у него начало получаться. Но одновременно появилось чувство тревоги... оно росло, становилось нестерпимым.
  
  - Похоже, у меня грядут проблемы, Учитель Цао!
  
  
  9
  
  2936, декабря 30-го, воскресенье,
  Женева, офис 'Джи-Ай-Эм' ('Гэлакси-интермедиа').
  
  
  Без сомнений, официальная версия смерти госпожи Аугусты Сантино весьма далека от истины. Её цель - успокоить обывателей, и всё. Интересно, С.Б. Конфедерации действительно закрыли дело - или втихую продолжают его?
  
  Торстейн Дайм откинулся на спинку высокого 'умного' кресла, заложив руки за голову. Так ему лучше думалось, а подумать было над чем: события, происходящие вокруг строительства катера 'Хантер', вышли далеко за пределы обыденности, и дело об убийстве инженера Сантино на лунном заводе компании 'Си-Эм' этот вывод полностью подтверждает. Сеньора Аугуста, если судить по документам следствия, много лет... хм, как бы это поточнее выразиться? Подворовывала, да. Поскольку дама при этом явно знала меру и всегда делилась с кем положено, то её и не трогали. Действительно, трудно найти грамотного инженера на постоянную работу на Луне... - ха, да кто согласится туда ехать?!
  
  При скромной вороватости, сеньора Аугуста была высококвалифицированным опытным инженером, она прекрасно справлялась со своими обязанностями, и смерть никак не могла стать следствием её трудовой деятельности просто потому, что в ней никто не был заинтересован.
  
  Ага, кроме тех, кто желал получить - и, видимо, с её помощью получил - техническую документацию на иико, 'ячейки Грауфа'. Именно они попытались 'замести следы'.
  
  Естественно, и след, который ведёт в Ершалем, ложный. Скорее всего, погибшие вообще не имеют никакого отношения к данному убийству, и выйти на реального виновника можно лишь через две малюсенькие 'зацепки'. Инфоры с технической документацией, которые обнаружены в том самом выведенном из строя скафе, это раз. И изолированное расположение цехов 'Крэйдл металс', это два. Оно позволяет отследить всех, кто побывал на территории Си-Эм, а после драматических событий успел отбыть на Землю... или куда-нибудь ещё...
  
  Торстейн движением глаз пролистал висящую перед ним таблицу подозреваемых: двадцать девять имён, включая его самого, Ратникова, доктора Грауфа и весь состав комиссии господина Цао. 'Местных' немного, всего двенадцать человек, но почему-то Дайм не хотел ограничиваться ими. Во-первых, убийца наверняка действовал не в одиночку, во-вторых, его сообщник вполне мог присутствовать в комиссии Цао... или как ни в чём не бывало оставаться после случившегося среди персонала 'Си-Эм'. Таких было намного больше, сто восемнадцать.
  
  Этих Дайм предпочёл оставить 'на потом'. Его журналистское чутьё настойчиво шептало, что искомая личность - в первой группе. Ещё Торстейна беспокоила нелепость покушения, произошедшего в доке 'Виржин'. Если бы хотели убить Грауфа или Ратникова, это можно было сделать и проще. Значит, целью было что-то иное. Что?
  
  Как бы он сам поступил на месте Фёдора? Естественно, воспользовался бы покушением, как поводом, чтобы удалить всех этих идиотов-эсбешников. Так, может быть, это и было настоящей целью злоумышленников?!..
  
  
  
  
  ИНТЕРЛЮДИЯ 2
  НОВОСТИ, СЛУХИ
  
  ...и, конечно сплетни.
  
  
  
  1
  
  2937, января 09-го, среда.
  новости Си-Эн-Си (Конфедерейшн ньюс чэнел).
  
  
  Зрители одного из самых популярных каналов новостей Си-Эн-Си, бегло проглядев очередной выпуск новостей, собрались переключить свои стерео на сериалы или развлекательные программы, но их внимание приковала завораживающая панорама звёздного неба со сверкающей аркой Млечного Пути:
  
  '...Мы обещали сообщать своим зрителям о развитии истории астронавта Ювэ и с радостью это выполняем. Сегодня нашим корреспондентам стало известно об окончании подготовки первого испытательного полёта судна 'Хантер', предназначенного для исследования новых космических маршрутов.
  
  Этот необычный аппарат послужит главным инструментом астрографической экспедиции, вскоре отправляющейся на край Солнечной системы с целью изучения аномальной зоны пространства - той самой, что уже успела превратиться в источник легенд о космическом монстре, охотящимся на неосторожные транспортные суда. Похоже, возникновение таких 'страшилок' и вера в подобные мифы является внутренней потребностью нашей натуры, постоянно пытающейся хоть каким образом придать краски скучной, по мнению обывателей, и размеренной жизни и направить наиболее деятельных представителей человечества на решение загадок...'
  
  На зрительских фельдах ненадолго появилась стереокартинка необычного космического кораблика на фоне всеми узнаваемого голубого шарика. Визор стереокамеры зафиксировал кружево облаков, а затем будто рухнул вниз, к поверхности планеты, и 'удивлённо' залюбовался поразительными пейзажами дикой природы. Под пристальными взглядами зрителей высокие заснеженные горы уступили место густым непроходимым лесам и бурным рекам, стремящим свои воды к морскому берегу. Там, на краю земли, зрители с замиранием сердца увидели огромного варвара, одетого в грязные шкуры. Его взгляд из-под кустистых бровей напряжённо сверлил морские просторы.
  
  '... в глубокой древности люди были уверены, что уже за ближним хребтом живут уродливые монстры, из дремучего леса в любой момент могут появиться ужасающие чудовища, и только самоотверженность героев, готовых сражаться с Медузой-Горгоной, разорвать руками ужасную Лернейскую Гидру или ослепить циклопа-людоеда позволяет мирно жить простым людям...'
  
  А на фельдах уже белые паруса закрыли неблизкий горизонт: флот древних корабликов отправляется за океан, в неведомые земли, и с борта одного из них бородатый человек, одетый в камзол, напряжённо всматривается в мглистую даль.
  
  '...Именно герои дают надежду на лучшее будущее - и потому уплывают в неизвестность корабли Фернана Магеллана и Христофора Колумба, а на свободных местах созданных ими карт появляются слова: 'Здесь обитают чудовища'! Морской змей, ворующий моряков с проходящего судна, огромный спрут, обвивающий своими щупальцами корабли и утаскивающий их в пучину, гигантский нарвал, пробивающий своим рогом борта посмевших приблизиться к нему китобоев...'
  
  Перед зрителями предстали картинки из древних рукописей, ветхие карты, самые первые морские приборы.
  
  
  2
  
  
  '...Шло время, и одни чудовища оказались плодом фантазии, опасность других, с виду необычных, оказалась сильно преувеличена, так что вместо белых пятен на картах и пугающих предупреждений появлялись контуры новых земель, обозначения морских течений и ветров. Человечество вышло в космос!..'
  
  В клубах дыма, поднятых с земли упёршимися в неё струями огня, стартовала вверх ракета. Десяток другой секунд, и облака раздвинулись перед её неистовой силой. Теперь всё поле фельда заполнила картинка знакомой голубой планеты, но визор поднялся ещё выше - туда, где холодными разноцветными огоньками сияли звёзды.
  
  '...И с удивлением обнаружило, что между его интересами и богатствами иных звёздных систем, столь притягивающими жадные взгляды людей, лежат такие же 'белые пятна'. Области, где 'обитают чудовища...
  
  Как полтора тысячелетия назад исчезали в кошмарной пучине хрупкие каравеллы, так ныне вновь гибнут суда. Но нашлись люди, которые не испугались страшных предзнаменований и неведомых ужасов, притаившихся в мрачной глубине Космоса. Вместо того, чтобы робко 'сидеть на берегу', эти энтузиасты, лучшие представители рода людского, взялись за создание настоящего 'охотника за монстрами' - маленького судна 'Хантер', и к нашей радости нашлись спонсоры, вложившие в этот проект деньги...'
  
  И снова в фельды стерео 'вплыл' удивительный кораблик, ничуть непохожий на рубленные корпуса обычных космических кораблей. Более всего 'Хантер' напоминал вытянутую овальную салатницу, накрытую сверху такой же по форме крышкой, а не космический корабль. Только дюзы мирдов выдавали в нём транспортное устройство, а не экзотическую по виду посуду. Никаких иллюминаторов, кабин пилотов - ничего!
  
  '...Восемьдесят четыре метра длины, двадцать восемь ширины, четырнадцать - высоты, более восьмидесяти килотонн собственной массы. Трёхслойная обшивка, элементы скелетной структуры корпуса созданы в цехах 'Крэйдл металс'. Общая площадь поверхности корпуса - восемнадцать тысяч триста квадратных метров, а его толщина во многих местах превышает два метра.
  
  Энергоядро мощностью двенадцать и две десятых гигаватта произведено компанией 'Норд индастриз', а два мирда, построенные фирмой 'Дженерал дайнемикс', обеспечивают тягу в двести килотонн каждый. Такую же тягу создаёт вблизи опорной массы и тэграв оригинальной разработки концерна 'Субару гравис'. Эс-Джи позаботился и о прочих устройствах управляемой гравитации, которыми оборудован 'Хантер', в том числе и о кограве на тысячу грас, который гарантирует полную динамическую безопасность всех манёвров судна.
  
  Внутреннее пространство катера составляет около семидесяти шести тысяч кубических метров, оно на девяносто два процента заполнено расходными материалами и различными научными приборами - их предоставили Астраунский и Астурийский университеты, институт Джонатана, Астрофизическая лаборатория в Ярославле и Лаборатория физики космоса в Наньцзине. Оставшееся пространство отведено на командную рубку и каюты экипажа. Планируемая автономность судна - несколько суток, а потому в качестве оперативной базы 'Хантер' вынужден использовать челенжер 'Астра'.
  
  Мы все с нарастающим вниманием и с сочувствием следим за готовящейся экспедицией и собираемся информировать своих зрителей об её успехах. Надеемся, неудачи не будет!'
  
  
  3
  
  в это же время, Земля, Наньцзин.
  
  
  - ...Фраза насчёт неудачи - лишняя, - недовольно скривился Ву Лао, - а в остальном очень даже неплохо.
  
  - 'Партнёрам' тоже необходимо 'бросить кость', - Цао Цзыпей выделил слово 'партнёры' так, что оно прозвучало как ругательство. - Заодно это прозвучит как предупреждение оппонентам. Организатор покушений перешёл все допустимые границы конкурентной борьбы!
  
  - Неужели вам, секретарь Цао, удалось получить прямые улики? - председатель Ву поднял взгляд на своего секретаря, и его без того узкие глаза сузились до трещин на морщинистом лице.
  
  - Нет, господин Ву, - покаянно опустил голову Цао, - пока нет. Но приманка для наших 'партнёров' столь притягательна, что они обязательно 'проколются', даже зная, что вся эта экспедиция - ловушка. Улики будут.
  
  Ву Лао кивнул. Действительно, ловушка хороша. Аналитики Круга и биржевые маклеры оценивают вероятность успеха доктора Грауфа почти в тридцать процентов, а советники Союза, Северного Альянса и Астурии, обладающие значительно более полной информацией, полагают, что шансы Ратникова и Грауфа много выше, называя чуть ли не восемьдесят процентов.
  
  Подобные выводы невозможно утаить от верхушки Круга, заставляя её ещё больше нервничать - ведь если будет найдены 'короткие' пути в Пояс Койпера, станут высокорентабельными те зоны добычи ресурсов, от которых до сих пор отмахивались. Круг, Альбион и союзные им объединения столетия назад получили колоссальные преимущества, наложив лапу на ту часть Пояса, что лежит вблизи Эклиптики. Столетия и Северному Альянсу, и Восточноазиатскому Союзу приходилось довольствоваться менее доступными областями. Из-за этого их продукция имела повышенную по сравнению с конкурентами себестоимость. Открытие 'коротких' путей без сомнений перевернёт всю эту картину с головы на ноги и не может понравиться Кругу. Желая сохранить сверхдоходы, руководство Круга не остановится ни перед чем.
  
  - Улики должны быть очевидны для общественности и достаточно весомы, секретарь Цао. Их должна получить и обнародовать Служба Безопасности Конфедерации.
  
  - Такой поворот событий принёс бы нам наибольшую пользу, господин председатель. Но президент Бенджамен Морриган не допустит ничего такого, что нанесёт ущерб интересам Круга.
  
  - Ситуация с 'Хантером' - не исключение, и в ближайшее время власти попытаются запретить проведение экспедиции, прикрываясь словами о непредсказуемости последствий и заботе о безопасности всего человечества. Правда, после данного ролика, - Ву указал на фельд стерео, где остановилась картинка с сияющей аркой Млечного Пути, - это будет сделать намного сложнее. Необходимо внимательно следить за настроениями в обществе и вовремя их 'подогревать'. Тогда, возможно, удастся добиться отставки Морригана!
  
  - Это нанесло бы значительный ущерб единству Круга и позволило бы Союзу чувствовать себя свободнее. Но секретарь по вопросам безопасности ни за что не позволит обнародовать какие-либо факты, разоблачающие преступные действия властей. Если вы позволите, я бы привлёк к нашему расследованию господина Торстейна Дайма. Он весьма эффективно проводит собственное, но без нашей помощи и поддержки окажется крайне уязвим.
  
  - Действуйте, секретарь Цао. Помогите честному и достойному доверия журналисту открыть истину для общественности, - Ву позволил себе лёгкую улыбку, - в безопасном для Союза объёме, естественно.
  
  - Будет сделано, господин председатель.
  
  
  4
  
  
  - Полагаю, в ближайшее время стоимость привилегий на добычу ресурсов в удалённых кластерах Пояса поползёт вверх, - Ву говорил в утвердительном тоне, будто именно он принимал подобные решения, - это Союзу не нужно. Отдайте распоряжение начать их осторожную скупку. Затем, если президент попытается запретить экспедицию, распродайте часть из них, чтобы вызвать обвальное падение цен, и скупайте всё, что будет выброшено на рынок, по максимуму.
  
  - На какие средства я могу рассчитывать?
  
  - Полагаю, Нихон к данной операции подключать не следует. В серьёзных делах нельзя доверять тем, кто пытается сидеть сразу на двух стульях...
  
  - Вы имеете в виду, господин Ву...
  
  - ...что некоторые представители Нихон при принятии важных решений всё ещё оглядываются на своих соседей с востока, и главная цель затеянной нами операции - не ловля гипотетических 'монстров', секретарь Цао, а расшатывание фундамента, на котором построен наш главный конкурент - 'Круг просвещения'. Угроза появления новых дешёвых полей майнинга заставит действовать тех, кто строит своё благоденствие на высокой стоимости исходного сырья для всех остальных участников рынка. Заодно это вобьёт клин между Кеннетами, Редшильдами, Рокфолдами, Морриганами и Александэрами. Если же кто-то из них будет не аккуратен в попытках защитить собственные несправедливые сверхприбыли...
  
  - ...это оттолкнёт от него остальных, - кивнул Цао.
  
  - ...и поставит в крайне неловкое положение президента Морригана. До выборов меньше двух лет, и неуклюжие действия Круга в попытках остановить экспедицию доктора Грауфа дадут дорогу альтернативному кандидату, которого с радостью поддержат Северный Альянс, индо-арийцы и другие. И, конечно, 'Наследие' - если герцог астурийский Карлос XVI-й пообещает быть более внимательным к нашим скромным просьбам.
  
  - Если я правильно понял, председатель Ву, мне нужно тщательно следить, чтобы возможные покушения никак не затронули драгоценную жизнь доктора Грауфа?
  
  - Его гибель в настоящее время нам нежелательна - даже если она опустит репутацию администрации президента Морригана до нуля. О.К.А. и Восточноазиатский Союз нуждаются в открытии новых быстрых путей к сырьевым полям Пояса Койпера... или хотя бы в достаточно длительном удержании высокого уровня угрозы их появления. Смерть доктора Грауфа вернёт невыгодный 'Наследию' статус-кво...
  
  - Тогда я рекомендую 'подогреть' интерес общественности к экспедиции в целом и этому 'выдающемуся' учёному в частности, - Цао поклонился, чтобы спрятать упорно вылезающую на лицо коварную усмешку, - в этом году Союз ещё не объявил лауреата ежегодной премии 'Великая Стена' за выдающиеся успехи в развитии научной мысли. Мне кажется, в данной ситуации кандидатура доктора Грауфа выглядит вполне уместной. Заодно такое событие слегка задержит экспедицию, иначе мне будет трудно объяснить, почему я сначала торопил, а потом начал препятствовать её скорейшему отправлению. Не стоит чрезмерно выпячивать перед 'партнёрами' нашу заинтересованность в сохранении волатильности рынка.
  
  - Я проведу переговоры с союзниками о номинировании Грауфа и Ратникова на ежегодную премию принца астурийского Фелипе в области науки и техники. Создатели катера 'Хантер', я уверен, достойны этой чести!
  
  
  5
  
  в это же время, Земля, Атлантис-Сити.
  
  
  - ...Смерть доктора Грауфа вернёт на сырьевой рынок стабильность и восстановит статус-кво. Подобное прискорбное событие сделает экспедицию 'Хантера' невозможной, - Генри Рокфолд посмотрел на тестя, ожидая хоть какой-то внятной реакции.
  
  Ицхак не торопился. От Грауфа, безусловно, нужно избавляться - но желательно заполучить в свои руки и все его труды, и катер. По мнению экспертов, этот аппарат - новое слово в кораблестроении. Такое достижение нужно поставить на службу людям. Настоящим людям - из тех, которым самим Адонай завещана эта синяя планета.
  
  Сейчас у Организации осталось только два козыря - доверенный работник в мастерских Ратникова и командир монитора Военного Флота. Именно этот корабль будет сопровождать челенжер с катером на борту. Сколько трудов (и денег, конечно!) потребовалось, чтобы организовать 'правильное' назначение. Но теперь 'козырной туз' в виде мощного боевого корабля был готов 'сыграть' в самый ответственный момент - то есть тогда, когда 'Хантер' уже соберётся самостоятельно войти в опасный район. Мощный залп решит главную задачу, а командир корабля сошлётся на появление космического 'монстра', которого он и атаковал. Конечно, его спишут 'на берег', во Флоте никому не нужны сумасшедшие командиры кораблей! Но приличная сумма денег, которую Круг Просвещения пожертвует на восстановление здоровья астронавта, и неплохой домик на берегу тёплого моря скрасят офицеру последствия 'тяжёлой болезни'.
  
  Лучше всего дело до этого этапа не доводить. Проще всего было бы опять применить суггестор, добавив ещё одну 'мистическую нотку' в череду необъяснимых смертей среди специалистов, занятых феноменом Ювэ. Но проклятый Цао и С.Б. Союза уже явно определили и то, как организовали убийства, и истинные их причины. Так что много шансов, что следующий 'ликвидатор' попадёт в подстроенную ханьцами ловушку... и сможет выдать заказчиков преступления. И все улики (косвенные, конечно!) укажут на Морриганов.
  
  А что тут удивительного? Ведь ещё в седой древности поняли: в любом преступлении главной уликой является его мотив. Определи, кому выгодно - получишь ключ к разгадке. Смерть Грауфа и срыв экспедиции выгоднее всего именно Морриганам, они уже сейчас несут серьёзные убытки. Если же экспедиция Грауфа добьётся успеха, и 'короткие маршруты' станут реальными, Дом Морриганов утратит своё главенство в Круге... и в Конфедерации. Его место смогут занять более достойные - например, Рокфолды. А что? Из Генри получится отличный президент Конфедерации!
  
  Конечно, сорвать экспедицию - и одновременно подставить Морриганов - наиболее благоприятный вариант развития событий. Не обязательно убивать доктора Грауфа, его можно привлечь на работу в свои лаборатории - там его исследовательский энтузиазм быстро сойдёт на нет, а научные достижения безо всякого напряжения достанутся 'Избранным'... Увы! На Грауфа уже положили глаз Норды, Астурия и председатель Ву. Учёного придётся убрать, чтобы избежать усиления конкурентов. И не только Морриганов. Сложившаяся ситуация чудо как хороша, чтобы попытаться расколоть Круг.
  
  - Скажи, Генри, в каком состоянии находятся сейчас отношения между Морриганами и Кеннетами? Нет-нет, слухи и сплетни меня не интересуют: я и так ежедневно получаю их полную подборку. Я имею в виду те почти незаметные трещинки и стеночки, которые появились в их отношениях сравнительно недавно.
  
  - Пожалуй... - на минуточку задумался Рокфолд, - ...я смогу найти два-три таких момента. Незаметных со стороны, но очень болезненных для каждого участника скрытого конфликта. Но, прости, зачем?
  
  - Всё просто, мой мальчик, - покровительственно улыбнулся Коэн, - когда Морриганы поймут, что их 'подставили', они захотят найти виновных. Для нас лучше всего, если ими окажутся именно Кеннеты...
  
  
  
  
  ГЛАВА 5
  ЖУРНАЛИСТСКОЕ РАССЛЕДОВАНИЕ
  
  ...как шанс найти истину.
  
  
  
  1
  
  2937, января 11-го, пятница.
  Луна, рекреационный центр компании 'Крэйдл металс'.
  
  
  - Здравствуйте, офицер Визич!
  
  Круглолицый коренастый сотрудник службы безопасности Си-Эм поднял мутноватый взгляд на Торстейна, на мгновение отвлёкшись от трансляции футбольного матча на фельде в дальнем углу маленького бара, и в его глазах появилось осмысленное выражение.
  
  - Здра... кстати, почему ваше лицо мне кажется знакомым, господин...?
  
  - Дайм, Торстейн Дайм, 'Гэлакси-интермедиа'. Может потому, что я ведущий новостей Джи-Ай-Эм, а?
  
  - Точно! - офицер кивнул, жестом показывая на соседний стул. - А я никак не мог понять,, где с вами 'пересекался', хе-хе! В фельде стерео, ага!
  
  Журналист благодарно кивнул, опускаясь на высокий стул рядом с безопасником:
  
  - Два пива, бармен! Позволите вас угостить, офицер? - данный вопрос явно не требовал ответа. - Какой счёт?
  
  - Пока по нулям, - Визич ухватил проскользнувшую вдоль стойки кружку и, довольно урча, прямо-таки 'нырнул' в венчающую пиво высокую пену. - Допустим, вы и вправду - ведущий программы новостей... пусть так, но откуда бы 'земляшке' знать одного из рядовых сотрудников С.Б. 'Крэйдл металс'?
  
  - Да ладно вам, Визич, - беззаботно хохотнул Дайм, - вот уж от кого мнительности не ожидал, так это от вас. Не помните, что вы и я участвовали в расследовании хм-м... срыва поставок элементов обшивки для нового астрографического корабля в... кажется, ноябре прошлого года. Я был в команде доктора Грауфа и господина Цао, вспомнили?
  
  - Что-то припоминаю, - с сомнением процедил офицер и, сверившись с ибром, настороженно добавил, - да, такое дело было, но вашего имени в составе делегации нет. Хотя... может быть здесь? Ага, действительно, Торстейн Дайм... корреспондент Джи-Ай-Эм, вижу. И что вам угодно, господин Дайм?
  
  - В общем-то, ничего. Верстая сюжет о том расследовании, я обнаружил некоторые пробелы... по редакционному сценарию мне необходимо взять ещё пару интервью, и я подумал: почему бы не у офицера Бойко Визича? И мне хорошо - и знакомому дам заработать.
  
  - Да?! - сразу оживился безопасник. - Заработать - эт дело другое... тысячу!
  
  - Полста... тысяча, извините, это для начальника С.Б.!
  
  - Двести пятьдесят!
  
  - Сотня, Бойко. И не соларом больше! Да и что может знать рядовой сотрудник Службы?!
  
  - Пфф! - насмешливо поднял взгляд Визич. - Как правило, сотрудники знают гораздо больше начальства, знаете ли... и охотно поделятся подробностями с друзьями, да. Я с радостью отвечу на все ваши вопросы, Дайм, но... накиньте ещё пятьдесят, а?
  
  - Только если вы расскажете что-либо интересное.
  
  - Хорошо. Сотня сразу, пятьдесят потом как премия - если вам понравится мой рассказ.
  
  - Идёт, - кивнул Торстейн, отдавая команду ибру на перевод сотни соларов в 'кошелёк' Визича.
  
  
  2
  
  
  - В тот день я был в составе тревожной группы, рванувшейся в каюту доньи Аугусты по сигналу тревоги, - Визич отхлебнул пива и вопросительно глянул на Торстейна, ища подтверждение, что именно об этом тот хотел услышать. Дождавшись ободряющего кивка, он продолжил, - для нас неприятным сюрпризом оказались задраенные створы...
  
  - Минуточку, офицер Визич... вы сказали 'задраенные'. Вы имеете в виду - 'запертые'?
  
  - Я сказал именно то, что имел в виду, Дайм. Задраенные - это означает, что они не просто заперты, а заблокированы таким образом, чтобы не допустить удалённого открытия, в том числе и по команде иуса. В этом случае двери можно раздвинуть только механически, вручную, специальной створной лебёдкой... но, как понимаете, на это нужно время. Много времени, но мы трудились как проклятые, буквально изо всех сил. Мой напарник, Борислав Марич, даже сорвал себе спину, крутя ручку этой самой лебёдки...
  
  - Вот как?! Его травма зафиксирована?
  
  - Месяц в специальном госпитале Си-Эм здесь, на Луне. Но тогда Марич не обратил на боль ни малейшего внимания. Ещё бы, Ч.П. такого масштаба - пятно на репутации всего отделения С.Б, знаете ли! Мы все жилы рвали - лишь бы задержать злоумышленника...
  
  Визич отхлебнул пива и с сожалением уставился на опустевшую кружку. Естественно, Дайм намёк сразу понял и сделал знак бармену.
  
  - И такой створ был не один. Я, честно говоря, даже со счёта сбился, но спешили мы как могли. Тело доньи Аугусты было ещё тёплым, прибор подтвердил, что смерть произошла семь с половиной минут назад...
  
  - Постойте, Визич! Корнер Кеннет утверждал, что тревожная группа прибыла на место преступления... - Торстейн сверился с информацией на своём ибре, - через семь минут и сорок три секунды...
  
  О том, что, по словам корнера Патрика Кеннета, безопасники вскрывали каюту сеньоры Сантино ещё семь минут, Торстейн решил не упоминать. Если это так, женщина на момент, когда прозвучал сигнал тревоги, была ещё жива, а это меняет всю картину событий.
  
  - Не буду спорить, Дайм, - примирительно махнул ладонью офицер, - но время смерти доньи Аугусты я запомнил точно. Женщина лежала на полу, свернувшись клубочком, будто съёжилась, а из-под её головы вытекала кровавая лужа. Поначалу привиделось, что она руками закрыла лицо, но потом, подойдя ближе, увидел торчащую в её глазу какую-то белёсую фиговину. Мне даже показалось, что это - ледяная сосулька.
  
  - Сосулька?!!
  
  - Ну да. Моя семья проживает на Полярных островах, зимой там бывает холодно, и на карнизах образуются сосульки - подтаявший днём снег ночью замерзает, образуя длинные ледяные иглы, свешивающиеся остриями вниз.
  
  - Звучит жутковато, - машинально отозвался Дайм.
  
  Информация, которую сообщил Визич, в корне меняла всю картину преступления. Никто инженеру в глаз, по-видимому, не стрелял. Если сосулька - орудие убийства, то понятно, куда оно пропало. Растаяло, ага. Но, чёрт возьми, какая же прочность должна быть у льда! Прямо мистика какая-то.
  
  Точно, мистика. Это убийство чем-то неуловимо похоже на другое, которое позднее произошло в Роксайде, в камере внутренней тюрьмы С.Б.
  
  - Что вы, Дайм! Сосульки очень красивы!
  
  - Хм-м, и что дальше?
  
  - Наш командир как увидел эту картину, так весь прямо и затрясся, всех выставил вон. Только Бориславу, как штатному мастеру-механику отделения, велел демонтировать иус электронного зеркала, которым пользовалась донья Аугуста.
  
  - Разве зеркало не было разбито?
  
  - Целое было, целым-целёхонькое, Дайм. - Визич доверительно наклонился к уху журналиста. - Зеркало лопнуло, когда Марич прикоснулся к нему. А я, выходя из каюты, заметил ещё пятна крови на полу и стене - в том месте, где открывается технологический люк...
  
  Как ни в чём не бывало, офицер допил пиво и со звонким стуком поставил кружку на стойку.
  
  - Так как, господин журналист, я заработал премию в полсотни соларов?
  
  Дайм молча кивнул, отдав ибру приказ на перевод.
  
  - Благодарю, - усмехнулся Визич, - захотите узнать что-то ещё - обращайтесь... но цена будет выше!
  
  
  3
  
  
  Лёд. Сосулька. Замороженная вода. А что, вполне подходящее орудие убийства - быстро тает, не оставляя никаких следов. Вот только лёд - хрупкий материал... очень хрупкий. Может, потому удар нанесён именно в глаз?!
  
  Торстейн проводил взглядом Визича и полез в Медийную энциклопедию. Что там есть про лёд?
  
  Двадцать две кристаллические разновидности не считая 'обычного' аморфного льда. Различные виды льда образуются при замерзании воды при различных давлениях и температуре или превращаются друг в друга при изменении внешних условий. Широкий набор характеристик... некоторые формы льда имеют свойства сверхпроводников, проводников, сегнетоэлектриков, но большинство видов быстро теряют свои свойства при нагревании. Стоп, а вот конфигурация XVIII, наоборот, сохраняет свои свойства в широком диапазоне температур, а затем происходит разрушение внутренней структуры с выделением изрядного количества тепла. Это приводит к быстрому - почти мгновенному таянью всего объёма.
  
  Так, а каковы его свойства? Твёрдость... упругость... вязкость... ого! Да этот материал не уступит стали... хм, но проигрывает специализированным комео, да.
  
  Значит, вполне может быть использован для изготовления орудия убийства...
  
  Интересно, встречается ли он в природе? О, вот как... 'месторождения льда XVIII встречаются в средней и дальней зоне Пояса Койпера, а также в Облаке Оорта. Имеет высокую чувствительность к электромагнитному излучению в оптическом, ультрафиолетовом и мягком рентгеновском диапазонах, на свету в течение нескольких минут переходит в аморфную форму с выделением тепла...'
  
  Отличный материал для одноразовой иглы, стрелы, пули... клинка! Торстейн ярко представил себе сцену: женщина причёсывается и прихорашивается перед зеркалом, к ней подходит дроид-серв с посылкой-подарком... от поклонника. Она открывает шкатулку и обнаруживает в ней завораживающе сияющий в свете ламп клинок, будто выточенный из огромного бриллианта...
  
  Ага, она хватается за обжигающе холодную рукоятку и бьёт себя в глаз? Чёрта с два, что за бред?! Хотя... почему бред?!
  
  Совсем недавно нечто подобное произошло в славном городе Роксайде, цитадели безопасности! Там, помнится, проштрафившийся безопасник 'Норд индастриз' попытался сам себя задушить... а умер от 'острой сердечной недостаточности'. Кстати, как и донья Аугуста! Следствие показало, что она умерла в результате сердечного приступа... а 'сосулька' попала в глаз позже?
  
  Тогда всё могло происходить и так: женщина взяла клинок, и от ужасного холода (минус двести десять градусов по Цельсию!) её руку свело, скрючило. Она подняла её повыше, пытаясь стряхнуть примёрзшую ледышку, и у неё резко закололо сердце. Женщина инстинктивно опёрлась замёрзшей рукой на зеркало, повредив холодом активную поверхность прибора, от чего она начала терять прочность... сердце отказало, и донья Аугуста неловко упала глазом на клинок...
  
  
  4
  
  
  Чушь! Несомненно, чушь. Никакая женщина не станет без надобности брать в руки незнакомый острый предмет. Стоп, почему именно острый?! Кто сказал, что в глазу доньи Аугусты была именно 'сосулька'?! Ведь Визич мог и соврать, почему бы нет?..
  
  За что же тогда уплачено полторы сотни соларов?!
  
  За фамилию специалиста - это раз. Борислав Марич на момент убийства доньи Аугусты действительно состоял в штате местной С.Б.! Торстейн, как только Визич ушёл, сразу же полез в Сеть. После излечения своей повреждённой спины он выписан из медотсека, так... уволен в запас и отбыл на Землю?!! Это - изрядный 'хвост', знаете ли. Надо бы уточнить, куда он делся потом...
  
  За информацию о том, что женщина была жива ещё как минимум семь минут после поступления сигнала тревоги. Интересно, каким образом был подан этот сигнал? И кем?! Убийцей, его пособником - или тем, кто хотел предотвратить преступление? Возможно, сигнал подал иус в тот момент, когда преступник похитил информацию?
  
  За указание на несоответствие деталей в рассказе офицера Визича с официальной версией преступления - это два. Лёд, следы крови, зеркало... целое или разбитое?
  
  А что меняет, если зеркало, перед которым крутилась женщина, оставалось целым на момент появления тревожной группы? Кстати, а что известно о жертве? Не в вакууме же она жила! Раз прихорашивалась - значит было, для кого... для кого? Любовник... свидание? Почему бы нет?
  
  Вопросы, вопросы... - и все без ответов, а следствие полностью закончено, убийца обнаружен, разоблачён. Ха!
  
  За информацией Дайм полез в Сеть, но на этот раз зашёл через сервис родного информационного агентства и, подключив к поисковому роботу нужные фильтры, запустил сканирование информационного облака лунного кластера. Конечно, аккаунт самой доньи Аугусты уже давно заблокирован и затёрт, но её следы в социальных группах должны были остаться. По ним вполне можно судить, чем жила и увлекалась женщина-инженер, какие у неё были интересы и постоянные контакты. Аугуста Мерседес Сантино и Орельяно, офик Астурии, сорок семь лет, по гороскопу - Змееносец, не замужем, детей нет. Последнее место работы - главный инженер линии по производству пластин обшивки космических судов. По информации следствия, много лет 'слегка подворовывала', однако на её художества смотрели сквозь пальцы, поскольку дама знала меру и вовремя делилась с кем надо...
  
  С кем это, интересно?!..
  
  Торстейн отметил этот пункт для себя в качестве весьма важного и полез в итоговый отчёт, секунду назад сброшенный роботом. Так вот зачем ей 'дополнительные' деньги: сеньора Сантино коллекционировала старинные предметы! Да, это дорогое удовольствие... оп-па, вот это неожиданность! Донья Аугуста не имела ни подруг, ни друзей. Помимо служебных, единственный постоянный 'контакт' женщины - дон Франсиско Кастро Ортега, начальник данного отделения Службы Безопасности Си-Эм, с которым она, по мнению сплетниц из Сети, состояла в весьма близких отношениях! Особого состояния не нажила, коллекция предметов старины (список прилагается) завещана племяннице, денег на счетах почти нет. Может быть, и не было? В воровстве-то её обвинил дон Франсиско!
  
  Дело-то 'всё страньше и страньше'...
  
  ...Ох уж эти сплетницы - ничего для них святого! Оказывается, в день убийства дон Франсиско пригласил сеньору Сантино в ресторан, чтобы отметить её недавний праздник, день рождения. А в качестве подарка преподнёс ей букет цветов (на Луне это не так уж банально!) и древнюю оптическую игрушку - калейдоскоп. Вручил все подарки малый сервисный дроид номер... так, всю эту информацию надо срочно сбросить в облако. Во избежание, так сказать, поскольку вывод сделать совсем не сложно: на месте преступления ни букета цветов, ни калейдоскопа не обнаружено, а эта оптическая игрушка прямо-таки просится, чтобы её поднесли к глазу!
  
  Дайм поёжился: неожиданно для самого себя он, кажется, нашёл настоящего убийцу... и его возможного помощника. Вот только что теперь делать?!!
  
  По информации, которую выдал робот, сеньор Кастро Ортега месяц назад уволен из рядов С.Б. за служебное несоответствие и чуть позднее отбыл на Землю... ага, вместе с Бориславом Маричем.
  
  
  5
  
  
  Этакую информационную 'бомбу' выпустить в эфир, конечно же, не дадут - тут и гадать нечего. Ясно, что донья Аугуста пошла на кражу информации ради любовника - что он ей там, интересно, наплёл? Ерунду про какую-нибудь там проверку систем безопасности, наверное.
  
  И как же всё было? Дайм сосредоточился, очистил свой разум от всего постороннего и, как его учили на практике по социальной динамике в университете, поднял на поверхность своего 'океана сознания' все факты, которые стали известны Торстейну. Они будто слиплись, сформировав остров, и Дайм устремился на него, последовав за странно знакомым 'тянущим' чувством. Приближение к 'острову' вызвало (как всегда!) яркие и чёткие образы, столь похожие на цветной сон... В тот день дроид принёс Аугусте калейдоскоп и цветы... надо бы узнать, можно ли провести нейропрограммирование через запах? Или, хотя бы, снизить критичность восприятия, чтобы женщина послушно загрузила данные о технологии производства ячеек Грауфа на инфор. В этот момент раздался сигнал тревоги, и группа безопасников помчалась к каюте сеньоры Сантино... однако створы на их пути оказались заблокированы.
  
  Это мог сделать лишь дон Франсиско лично - или дежурный офицер, но последний вряд ли стал бы мешать передвижению тревожной группы. Скорее всего, это действие сеньора Кастро Ортеги и было расценено как 'служебное несоответствие'.
  
  Пока безопасники продирались через задраенные створы, донья Аугуста решила полюбоваться калейдоскопом и получила сосульку в глаз. Дроид забрал инфор, букет цветов и остатки 'калейдоскопа', после чего удалился через технический туннель.
  
  Остальные жертвы - попытка замести следы и дать возможность завершить расследование на победной ноте. Интересно, куда отправился дон Франсиско и его подручный Марич? Торстейн готов держать пари, что за океан, на территорию Круга.
  
  Дайма бросило в дрожь: внезапно он понял, что 'ходит по краю'. То, что он уже 'накопал', способно 'утопить' любого журналиста. Слишком многим сильным мира сего его расследование станет 'поперёк горла'. Значит, нужна защита.
  
  Не иллюзорная, в виде личных охранников или укреплённой кирасы, а реальная. Ведь от суггестии никто не "закрыт", и если сам Дайм в силу своей профессиональной деятельности неплохо от неё защищён и подготовлен к возможности подобной атаки (тут Торстейн машинально потёр браслеты офицерских суггесторов, с которыми уже давно не расставался), то его близкие и знакомые - нет. Их вполне реально 'оболванить' и запрограммировать на убийство неугодного журналиста - тем более, что наноботы, снижающие психическую устойчивость к внешней манипуляции могут поднести и в стакане воды... и в букете ароматных цветов. По-видимому, именно так расправились с сеньорой Сантино.
  
  Доктор Грауф, похоже, тоже пользуется браслетами-суггесторами. Это понятно: то маргинальное общество, в котором Виктор 'крутился' до недавнего времени, требует постоянной настороженности и собранности. Социум людей, ищущих следы монстров и 'чужих', таинственные артефакты и тому подобное, чем-то похож на журналистское 'братство'. Различие только в том, что коллеги Дайма более похожи на акул, а Грауфа окружали 'истинные волки' - вечно голодные, постоянно рыщущие в поисках добычи и пристально следящие за тем, не даст ли 'слабину' их более удачливый собрат.
  
  Ратников - дело другое. Он, скорее всего, относится к тому небольшому числу людей, которые устойчивы к суггестивному воздействию. Фёдор крайне рационален и склонен доверять лишь личному опыту или строгим математическим выкладкам. При этом он внимателен и очень эмоционально чувствителен. Настоящий эмпат!
  
  К тому же у Грауфа и Ратникова уже есть защита - в успехе экспедиции заинтересован секретарь Цао, а за ним стоит вся мощь 'Драгоценного Наследия'. О, пардон - Восточноазиатского союза, конечно.
  
  Дайм внутренне усмехнулся: защита-то, кажется, не очень... два покушения, как-никак! И в обоих случаях компаньонов спасла лишь внимательность Ратникова, а вовсе не охрана, приставленная Нордами и ханьцами. Да и здесь, на Луне, в вотчине Астурии, нельзя сказать, чтобы было спокойно, а ведь именно Северный Альянс, Орден и Союз снаряжают экспедицию в опасный сектор. Что это - неготовность к жёсткому противостоянию (в это Торстейн не верил)? Некомпетентность исполнителей... или нежелание перемен, которые неизбежны, если Грауф...
  
  А так ли уж Цао заинтересован в успехе, а?!
  
  
  6
  
  
  Нет, среди прочих 'больших игроков' более всех заинтересованы в открытии новых путей именно 'Наследие' и Астурия, поскольку все их сайты майнинга лежат за пределами планетарной плоскости Солнечной системы. По этой причине эффективность маршрутов контейнов остаётся на высоком уровне, как у судов Круга и Северного Альянса, лишь в течение одного-двух десятилетий за нескольких столетий. В этом виновата сложная картина орбитального движения малых планет и астероидов, находящихся в распоряжении шахтёров Союза и Астурии - добыча резко теряет эффективность при удалении сайтов от планетарной плоскости.
  
  Наименее выгодная ситуация именно у компаний Восточноазиатского Союза, поэтому Цао, представляющий его интересы среди спонсоров экспедиции, должен быть заинтересован в успехе. На самом же деле не всё так просто.
  
  Председатель Ву Лао - не тот человек, который складывает все яйца в одну корзину... да! Торстейн задумчиво проглядел подборку данных о приобретении и продаже акций наиболее доходных компаний Редшильдов, Морриганов, Рокфолдов, Кеннетов и прочих реальных владельцев 'Круга Просвещения'. Оказывается, доля 'Старика' Ву в их активах весьма значима, а это значит, что открытие новых путей может принести ему большие убытки - в отличие от семейства Пак, которое, несомненно, получит значительную выгоду. С семействами Цу-Ли и Ким картина сложнее - у них есть значительные вложения в компании Александеров и Нордов, тут подсчитать всё должен иус...
  
  Дайм запустил аналитическую программу, внеся в неё гипотетические 'прямые' маршруты, и расслабился в кресле в ожидании результата расчёта. Ждать пришлось совсем недолго, так что подремать ему не удалось. Приговор иуса гласил: все перечисленные семьи однозначно выгадают, а не потерпят убытки, и их выигрыш может оказаться довольно значительным.
  
  Торстейн ненадолго задумался и приступил к анализу грядущих изменений в доходах Нордов и Астурийских домов - они тоже входят в число организаторов экспедиции.
  
  Ответ иуса оказался для Дайма неожиданным: как ни странно, Астурия и Альянс от открытия 'новых путей' скорее выиграют, чем проиграют. Выходит, в срыве миссии 'Хантера' заинтересованы лишь Круг... и председатель О.К.А. господин Ву Лао?!
  
  Тогда секретарь Цао, как его представитель, должен мешать подготовке экспедиции и всячески стремиться к её бесславному исходу. Торстейн удивлённо крякнул: поведение Цао Цзыпея говорило совсем о другом... или это только ханьская хитрость? Как там у Сунь-цзы? 'Если ты слаб - убеди всех, что ты силён'?! Или в 'Дао-дэ-цзин шичжун' - иди к своей цели незаметно и тихо, будто по тонкому льду... нападай как тигр внезапно и решительно, используя всю свою силу, когда твой враг не готов...
  
  Торстейн внимательно осмотрел электронный портрет Цзыпея, особенно выражение его глаз, пытаясь проникнуть в мысли незнакомого человека.
  
  Так на чьей же вы стороне, Цао Цзыпей?
  
  Кто вы?
  
  Чего хотите?
  
  
  7
  
  
  Что же по этому поводу говорит Всемирная Сеть? Торстейн легко нашёл страничку Энциклопедии, посвящённую этому влиятельному ханьцу.
  
  Хм, информации совсем немного.
  
  Родился и вырос в личном имении семьи Цао, расположенном в горах Западного Китая в ста восьмидесяти километрах от города Чэнду. Получил домашнее образование, подтвердил его дипломами об общем образовании, сдав экзамены в элитном лицее Наньцзина, окончил Астраунский университет... ого! Дайм даже присвистнул от удивления: оказывается, Цао имеет докторские степени по алхимии, метафизике, метабиологии и социальной динамике. Ничего себе! Темы докторских работ... так, Бог с ними, что-то он упустил из вида... вот!
  
  Личное имение семьи... хм... легенда?
  
  '...Две тысячи семьсот тридцать пять лет назад, после смерти Цао Цао государем царства Вэй стал его старший сын Цао Пэй, который первым делом изгнал своего брата, прославленного поэта Цао Чжи, в котором видел угрозу своей власти. Удалив брата из столицы, царь всё ещё не чувствовал себя в безопасности, и велел изгнать его из страны. Мудрец и философ Чжугэ-лян, регент царства Шу, охотно принял у себя поэта Цао Чжи, дал ему небольшой домен в горах к западу от своей столицы Чэнду и согласился стать его наставником. После смерти Цао Пэя на трон взошёл его сын, Цао Жуй, и Чжи попытался установить с ним добрые отношения, однако племянник боялся своего дяди даже больше, чем его отец. Он послал убийц прикончить 'неудобного' дядю, однако его попытка сорвалась. Племянник, правда, на одной попытке не успокоился. Опасаясь за свою жизнь, Цао Чжи разыграл собственную гибель, устроил пышные похороны, чем обеспечил себе спокойную жизнь в имении под именем Цао Чжипей. Согласно легенде, он под руководством наставника открыл секрет бессмертия, а после гибели Чжугэ-ляна навеки скрылся в горах Шу на западе Китая, не желая более иметь с людьми никаких дел...'
  
  Занимательный миф! Торстейн пролистал файл до конца в поисках ссылки на место, в котором расположено родовое имение Цао Цзыпея, но её не нашёл. Пожав плечами, Дайм запустил робота-поисковика собрать всю имеющуюся в Сети информацию о нём, и отправился перекусить, не ожидая скорого ответа. На его удивление, робот подал сигнал об окончании поиска раньше, чем Дайм добрался до дверей каюты.
  
  Результат трудов робота ошарашил журналиста: им оказалась единственная строчка из уже знакомой биографии, указывающая, что '...личное имение семьи Цао находится в горах Западного Китая в ста восьмидесяти километрах от города Чэнду (Восточноазиатский Союз)'. Пожав плечами, Дайм снова полез в Сеть, намереваясь осмотреть местность вокруг Чэнду со спутника. Поместье-то, поди, немаленькое? Увы, на проекции никаких имений не оказалось - только горы, покрытые густыми лесами...
  
  Такого 'облома' журналист не ожидал!
  
  Что ж, Бог с ним, с местообитанием Цао! Дайм полез в официальные справки о регистрации недвижимости и ценных бумаг. По законодательству Конфедерации, собственник не может быть анонимным - если секретарю Цао принадлежат какие-либо акции, иные ценные бумаги или недвижимость, всё это должно быть оформлено официально. Конечно, произвольному пользователю подобная информация недоступна, но Торстейн, как журналист, имел возможность её получить. Запустив все необходимые протоколы и зарегистрировав личный код журналиста, Дайм приготовился ждать.
  
  Однако поисковик и в этот раз рылся недолго, выдав единственное сообщение: 'В собственности гражданина Цао Цзыпея находится фамильный особняк в ста восьмидесяти километрах от города Чэнду (Восточноазиатский Союз). Данное владение полностью освобождено от любых налогов...' И всё?
  
  Никаких акций или иных ценных бумаг - никакой выгоды от 'передела' рынка... ни в случае успеха экспедиции, ни при её провале?!
  
  Ладно, пусть так. А кому раньше принадлежало это таинственное поместье? Сеть легко ответила на данный вопрос: некоему Цао Чжипею. А до него - Цао Чжи, а ещё раньше - Цао Пею... хм! Вот и изображения владельцев... ого, да они все будто клоны - один в один!! Ну, по крайней мере, на взгляд Торстейна. И никаких сведений о свадьбах, рождениях, похоронах... так, может быть, все эти Цао - один и тот же человек, а? Сумасшедшая версия, а?!
  
  Кто же вы, секретарь Цао Цзыпей?
  
  Ваши данные защищены сильнее, чем 'грязное бельё' президента Конфедерации... Дайм поёжился: его интуиция кричала, что он наткнулся на что-то крайне неординарное, превосходящее по своей странности даже пресловутый 'феномен Ювэ'!
  
  Отбросив сомнения, Торстейн связался с тем единственным, кто мог бы дать ответы если не на все, то на многие возникшие у него вопросы. В том числе и на самый главный: 'Кому выгодно?' С таинственным Цао Цзыпеем.
  
  
  8
  
  2937, января 13-го, воскресенье.
  Восточноазиатский Союз, Наньцзин,
  офис О.К.А. (Объединённой Компании Астроперевозок).
  
  
  - Что вам угодно, господин Дайм?
  
  Этим вопросом Цао просто ошарашил журналиста. Оказалось, что попасть на приём к секретарю О.К.А., начальнику экспедиции в предполагаемый район гибели 'Феномена' совсем не сложно. Выслушав сбивчивые объяснения Дайма о необходимости срочно увидеться, ханец просто кивнул головой: 'Приезжайте!' Попав на приём к офику, Торстейн был готов к длительным ритуальным обсуждениям погоды или сортов элитного чая и приготовился терпеливо перенести эту неизбежную в соответствии с ханьскими традициями преамбулу, но... вместо этого Цао задал тот самый вопрос, который хотел спросить журналист. В других словах, но по смыслу - тот же. И Дайм сразу же понял, что отвечать придётся - иначе внимания офика никак не добиться. А это значит, что, если Торстейн ошибся в своих оценках, отсюда он может быстро переместиться в легендарные казематы Наньцзина. Излишне настырных и догадливых никто не любит - почему секретарь Цао должен стать исключением?
  
  С другой стороны, если Торстейн прав, если Цао действительно один из основателей и руководителей 'Драгоценного Наследия' и тот самый легендарный долгожитель, 'Гэлакси-интермедиа' сможет получить серьёзную постоянную поддержку со стороны руководства Восточноазиатского Союза.
  
  Нет, даже не поддержку - защиту и покровительство. Это ценнее!
  
  - Мне?! - подчёркнуто картинно удивился Дайм. - Ничего, но для вас информация, которую мне удалось 'раскопать', важна и интересна, я в этом уверен.
  
  Журналист подошёл ближе и с поклоном, от которого Цао поморщился, протянул офику инфор с собранными сведеньями и собственной аналитикой. Ханец с показным недоверием (опытный журналист сразу распознал его наигранность) погрузился в просмотр поступивших сведений, оставив Дайма стоять перед ним. Не очень-то любезно со стороны хозяина. Наверное, он просто не любит журналистов?! Что ж, это вполне естественно: его коллег, пронырливых и наглых, не любит никто - но причём здесь он, Торстейн?!! Так нет же, стой теперь, пока Цао не изучит переданные ему материалы!
  
  Пожалуй, журналист уселся бы и без приглашения - было б куда! Но кабинет офика был девственно чист... в смысле отсутствия какой-либо мебели. Если не принимать во внимание рабочий стол-пульт и удобное кресло в стиле 'западных варваров', в котором уютно устроился сам Цао. Подчёркнуто тяжело вздохнув, Дайм с укоризной во взоре приготовился к длительному ожиданию...
  
  
  9
  
  
  - ...То есть, вы полагаете, Дайм, что все три убийства совершены одной и той же группой лиц и цель у них общая - сорвать или значительно задержать экспедицию доктора Грауфа. Я правильно вас понял?
  
  - Да, господин Цао, - по спине Дайма пробежало целое стадо мурашек, и он непроизвольно поёжился от гаденького чувства страха. Не каждый день сообщаешь высокопоставленному офику, что его босс замешан минимум в трёх убийствах!
  
  - А расследование, которое проводит Служба Безопасности Конфедерации, идёт по ложному следу, так?!..
  
  - Если вообще идёт, - Дайм позволил себе едва заметно усмехнуться, - слишком многие абсолютно не заинтересованы в изменении экономической обстановки. Открытие 'коротких' маршрутов на богатые астероидные поля периферии Пояса поставит на грань банкротства значительное число майнинговых сайтов Круга и Альбиона и вызовет передел рынка в пользу Индоарийского объединения, 'Истинного Огня' и некоторых участников общества 'Драгоценное наследие'. Я говорю о Нихон и Корё. А вот глубокоуважаемый председатель Ву...
  
  - Стоп! - хлопнул в ладоши Цао. - Я предлагаю пока вам, Дайм, не трогать экономику. Вы в ней плохо разбираетесь, и потому не способны адекватно оценить ущерб и выгоду различных участников рынка в случае действительно серьёзных его изменений. Ограничьтесь тем, что у вас получается неплохо - сбором фактов и формированием версий! Журналистским расследованием.
  
  О как! Там, в глубине души, Торстейн искренне обрадовался: сразу его убивать не будут. Может быть, даже наградят! Но одно для себя Дайм уже понял: с этим человеком (человеком ли?), успешно изображающим из себя секретаря председателя Ву, он даже под страхом смерти не станет говорить о своих догадках по поводу самого Цао и странностей биографии. Слишком страшно! Из пожилого ханьца просто-таки пёрла наружу непреодолимая сила и непередаваемое ощущение власти, так что журналисту постоянно хотелось упасть на колени и спрятать лицо в спасительном поклоне. И это несмотря на полностью активированные браслеты-суггесторы на его запястьях! Человек не может обладать такой мощью!!
  
  Но Дайм держался изо всех, и ему показалось, что Цао втайне одобряет такую стойкость.
  
  - Извольте, господин Цао. Вкратце изложу своими словами общие моменты всех трёх преступлений...
  
  - Четырёх, хотите вы сказать? - уточнил ханец.
  
  Дайм застыл. Какое же дело в этом списке - четвёртое? Убийство на лунном заводе Си-Эм сеньоры Аугусты Сантино и техника по обслуживанию дроидов - это раз. Покушение на Грауфа и убийство замешанного в нём офицера С.Б. 'Норд индастриз' - это два, попытка убить Ратникова - и, возможно, доктора Грауфа, - выдав всё за крушение флаера - это три. О четвёртом он ничего не знает... но почему Цао уверен в обратном?
  
  Он что-то пропустил?!
  
  На всякий случай, Дайм кивнул: да, именно так!
  
  - Главное во всех четырёх преступлениях - будущая жертва попала под программирующее суггестивное воздействие не в момент убийства, а заранее, возможно за несколько суток до трагедии... Торстейн сделал небольшую паузу, но Цао милостиво махнул рукой: мол, продолжай, журналист!
  
  - Одни люди, по-видимому, более уязвимы для подобного воздействия, другие - менее, поэтому каждый раз воздействие этого фактора - неизвестного препарата? - подобрано индивидуально. Это даёт возможность утверждать, что реальный исполнитель был, по крайней мере, знаком со своими жертвами...
  
  - ...или имел их подробный психопрофиль, - едва заметно усмехнулся Цао, демонстрируя, что Дайм мыслит в правильном направлении.
  
  - Конечно! - Дайм вежливо поклонился. От кого-то он слышал, что, беседуя с офиками 'Наследия', надо чаще кланяться. Если, конечно, вы хотите добиться успеха в переговорах! - Незаметно для себя каждая жертва приняла дозу программирующего препарата - на основе наноботов, полагаю? - после чего её поведение менялось. Значит, это неизвестное вещество поступило в организм жертвы незадолго до финального акта преступления, поскольку их изменившееся поведение заметили, но среагировать не успели. Мне не очень понятно, какую роль во всех... хм, четырёх случаях играют зеркала и полумрак, но вы, господин Цао, видимо ожидали чего-то подобного, раз ввели столь странные требования в техзадание...
  
  
  10
  
  
  - Ожидал? Пожалуй, это так... - ханец ненадолго о чём-то задумался, - ...но, естественно, не был твёрдо уверен, что... скажите, Дайм, что вы знаете о суггестивных группах и их происхождении?
  
  - Группах?! - удивлённо переспросил журналист. - Вы имеете в виду чувствительность к суггестии, да? Кажется, их несколько, их маркируют буквами греческого алфавита от 'эпсилон', самой чувствительной в плане психопрограммирования, до 'альфы', самой устойчивой к суггестивному воздействию.
  
  - Я вижу, вы носите офицерские браслеты, - Цао указал на краюшек узнаваемого прибора, показавшегося из рукава рубашки, - значит, ваш уровень уж точно не ниже 'беты'. Я прав?
  
  - Совершенно верно, господин Цао.
  
  - Тогда предлагаю провести эксперимент. Подойдите во-он к той стене, там сейчас появится зеркало. Я слегка притушу свет - и, если я прав, вы поймёте причину моих предупреждений. Уверяю, вам нечего опасаться!
  
  Дайм пожал плечами и отошёл на указанное место. Часть стены непосредственно перед ним превратилась в огромное зеркало, в котором он ожидаемо увидел крепкого полноватого мужчину средних лет с округлым лицом и большими серыми глазами. Модный светло-серый китель, застёгнутый до самого горла, скрывал недостатки фигуры, а тщательно подобранные в стиль тёмно-серые брюки делали его коротковатые ноги визуально длиннее. В петлицах воротника сияла голограмма журналиста с эмблемой Джи-Ай-Эм, подтверждая, что Торстейн выполняет задание редакции. Ха, да вся редакция - полтора десятка человек, которые едва сводят концы с концами! Конкуренция не оставляет шансов для свободной журналистики, ага. Интересно, она вообще когда-нибудь существовала?
  
  Помещение погрузилось в полумрак, скрадывая детали окружающего пространства. Светлая физиономия Дайма резко выделялось на тёмном размытом фоне, давая волю неуёмной фантазии.
  
  Лицо Торстейна казалось плоским, а глаза глубоко 'утонули', превратившись в тёмные провалы. Немного гротескно и как-то... жутковато, что ли? Журналист попробовал улыбнуться - но от этого стало только хуже: теперь из зеркала смотрел скалящийся череп, а в тёмных провалах его глазниц заблестели красноватые отблески пламени. Дайму показалось, что череп что-то произнёс, широко открывая страшную пасть, и из зеркала к его горлу потянулись скрюченные костлявые пальцы...
  
  Отшатнувшись от тёмной зеркальной поверхности, Торстейн стряхнул головой, прогоняя наваждение. Оказывается, он чуть ли не лбом упёрся в зеркало, а его браслеты-суггесторы сильно нагрелись, доказывая, что трудились в полную силу. Ну ничего себе!
  
  Сразу же зажёгся свет, и Дайм с явным облегчением обернулся к Цао Цзыпея, терпеливо и с заметным любопытством наблюдающим за ходом 'эксперимента'.
  
  - Что это было? - голос Торстейна дребезжал, как куски комео на сильном ветру.
  
  - Проверка, - покровительственно усмехнулся ханец, - как видите, Дайм, вы тоже попали под действие того самого 'неизвестного' препарата, но оказались способны противостоять воздействию. А вот погибшие - нет. Надеюсь, вы убедились, что для расправы с арестованным сотрудником С.Б. Эн-Ай достаточно было поставить зеркало и выключить свет? В отличие от господина Ратникова, я не считаю, что флаер с суггестором был там столь уж необходим...
  
  - Пожалуй, что так, - сейчас Дайм чувствовал себя как школьник перед строгим учителем, - но я не понимаю...
  
  - Зачем тогда этот флаер привлекать?!.. - снова усмехнулся Цао. - Это элементарно, Дайм: лучше продемонстрировать собственную некомпетентность, чем быть уличённым в предательстве! Я, знаете ли, ни на мгновение не поверил в беспомощность сильнейшей спецслужбы. А вот на то, что С.Б. работает на президента, который является ставленником 'Круга', внимание обратил!
  
  - Но ведь и председатель Ву...
  
  - ...не заинтересован в успехе доктора Грауфа? Уверяю вас, это не так. Падение стоимости акций основных конкурентов О.К.А. позволит по дешёвке приобрести их контрольный пакет, так что маржа от подобной операции намного перекроет посчитанный вами убыток.
  
  - Вы, по-видимому, смеётесь над моей аналитической запиской? - растерялся Торстейн, глядя на улыбающегося ханьца.
  
  - Не скрою, она мне показалась забавной, - едва заметно поклонился Цао, - но ваше искреннее намерение вызвало моё сочувствие. Так что я готов помочь 'Гэлакси-интермедиа'... почему бы нет? Если, конечно, моё предложение заинтересует вас и ваших коллег...
  
  
  
  
  ГЛАВА 6
  УЗЕЛ ПРОТИВОРЕЧИЙ
  
  ...распутать невозможно - только разрубить!
  
  
  
  1
  
  2937, января 14-го, понедельник.
  
  
  Благодаря тому, что Грауф и Ратников работали как проклятые, проверку всех иико удалось закончить даже быстрее трёх недель. Спешили ещё по тому, что 'добрые люди', которым Ратников приплачивал немножко 'за консультации', предупредили владельца дока, что у Налоговой Службы (Ти-Эс) Северного Альянса появились к Фёдору какие-то претензии - то ли лицензия оформлена неверно, то ли страховка проплачена не вовремя.
  
  Это грозило компании 'Виржин' арестом всего имущества и счетов. Конечно, у Фёдора всё было в полном порядке! Но, чтобы доказать это неторопливым занудным офикам Ти-Эс, потребуется как минимум месяц - а то и полтора, что вполне может привести к срыву экспедиции.
  
  Увы, в этой беде не могли помочь ни секретарь Цао, поскольку никакого отношения к Альянсу не имел, ни семейство Нордов, которое при любой попытке оказать давление на офиков, гордо 'стоящих на защите общественных интересов', само автоматически попадало под серьёзные и весьма убыточные проверки.
  
  Естественно, председатель Ву, секретарь Цао и их коллеги из Астурии, лишь только о грядущей проверке стало известно, подали запрос в Конфедеративную службу надзора (Си-Эс-Эс), которое сразу же заинтересовалось причинами неплановой проверки, но... там тоже сидели офики, которые были столь же медлительны. Потому не следовало надеяться, что вмешательство чиновников Конфедерации способно серьёзно сократить срок рассмотрения дела и снятия ареста с имущества Ратникова.
  
  По данным 'консультантов', док 'Виржин' должны были опечатать и ограничить энергопотребление исключительно потребностями жизнеобеспечения уже завтра, пятнадцатого января. Но - слава Богу! - Грауф и Ратников всё успели проверить, и теперь надо было лишь подписать акт приёма-передачи катера 'Хантер' исследовательской экспедиции под руководством секретаря Цао Цзыпея.
  
  В настоящий момент времени беспокойство окончательно охватило Фёдора и достигло крайнего предела. По его ощущениям, а Ратников за последнее время привык им доверять, что-то непременно должно было произойти. И это 'что-то' явно таило в себе изрядную опасность и для дока, и для самого Фёдора, и для всей экспедиции. Молодой мужчина не находил себе места, метаясь взад-вперёд вдоль восьмидесятичетырёхметрового корпуса катера.
  
  Тревога Ратникова как заразная болезнь передалась и Виктору, но его реакция была совсем иной. Учёный отошёл к стене ангара, где было установлен высокий металлический стул (обычный, нероботизированный!), уселся на него, развернув спинкой к блестящему боку 'Хантера', и задумчиво уставился на собственное детище.
  
  С этого места катер более всего напоминал огромного жука-плавунца. Зависнув в воздухе на теграве, работающем в пассивном режиме, чудовищное насекомое брезгливо подтянуло лапы-опоры к глянцевому от защитной плёнке брюху. Дюзы мирдов - по семь спереди и сзади - были сейчас закрыты ребристыми створами и напоминали фасеточные глаза.
  
  Виктор восхищённо притих: корабль собрал в себе все технологические новинки Конфедерации. Над оборудованием и материалами для 'Хантера' упорно трудился практически весь мир. Мощное энергоядро компании 'Норд индастриз' И-Эн.2933 'тип два' (Северный Альянс) на двенадцать и две десятых гигаватт гарантировало надёжность. Два мирда 'Дженерал дайнемикс' Эм.2915 ('Круг просвещения') на двести килотонн тяги каждый обеспечивали манёвренность и отличные динамические характеристики, а тэграв компании 'Субару джитек' Ти-Джи-Эм.2930 ('Драгоценное Наследие') на четверть мегатонны - уверенное самочувствие вблизи опорных масс. Рангоут и пластины создала 'Крэйдл металc' (Астурийский Орден), расходную массу для мирдов - 'Виккерс армз' (Альбион), термоядерное топливо - 'Хашими спот' (Общество 'Истинный огонь'), приборы управления и навигации - 'Вимана технолоджис' (Индоарийский Альянс).
  
  'Хантер' великолепен, он - само совершенство!
  
  Где же Цао, почему он задерживается?! Виктор с неудовольствием перевёл взгляд на изнывающего от беспокойства Фёдора, и ему стало не по себе.
  
  
  2
  
  
  Цао ворвался в ангар как метеор в атмосферу - невероятно эмоциональный и энергичный, почти сразу же, как прозвучало оповещение о прибытии ханьского флаера. Деловой настрой начальника экспедиции мгновенно передался Грауфу и Ратникову.
  
  - Предлагаю сразу же приступить к передаче корабля, - коротко поклонился Фёдор, избегая называть Цао 'Учителем' в присутствии посторонних, - прошу всех, кто входит в официальную комиссию по приёмке, пройти в кабину 'Хантера'. Остальных прошу покинуть ангар!
  
  - Действительно, время пожимает, - Цао недовольно качнул головой, мельком бросив взгляд на экран ибра, - наши противники изо всех сил пытаются ускорить события. Я подготовил договор, господин Ратников, от имени Объединённой Компании Астроперевозок по оказанию юридической поддержки компании 'Виржин'. Председатель Ву уже его подписал, я настоятельно рекомендую и вам подписать его. Это значительно ускорит дело и упростит работу нашим адвокатам.
  
  - Я готов, - Ратников утвердительно кивнул, когда его ибр пискнул, сигнализируя поступление договора. Текст оказался стандартным, а предложение ханьцев - весьма выгодным, так что Фёдор, не раздумывая долго, его подписал и отправил в юридический отдел О.К.А.. - Готово!
  
  - Отлично! - Цао улыбнулся краешком губ и указал на офиков, догоняющих его, - все эти дамы и господа входят в состав комиссии и будут сопровождать нас в тестовом 'полёте'. Знакомьтесь: Ким Бомин...
  
  - Опытный мастер-пилот, навигатор, аудитор О.К.А., - по-военному коротко поклонился крупный подтянутый мужчина, позволив себе лёгкую улыбку, - надеюсь, в катере найдётся для меня место?
  
  - Рад знакомству, - едва заметно кивнул Ратников и деланно прищурился, прикидывая на глаз размеры нового знакомца. Да он почти на две головы выше Цао! - Найдётся, мастер-пилот... если вы чуть-чуть сожмётесь, конечно.
  
  - Ли Цуаньбан, наш технический эксперт, пресс-секретарь и личный порученец председателя Ву, - в это раз голос Цао звучал абсолютно бесстрастно, даже немного 'прохладно', - он вместе с доктором Грауфом проверит соответствие построенного катера выданному вам, господин Ратников, техническому заданию...
  
  - Кто же не знает великолепного 'Няшку' Ли! - с показным воодушевлением широко улыбнулся Фёдор, но его взгляд остался холоден. Что-то с этим ханьцем не так, именно об этом намекнул ему Цао, именно это кричали все чувства Фёдора. Эксперт, значит? Ну-ну!
  
  - Надеюсь, мы сработаемся! - так же фальшиво улыбнулся в ответ Ли Цуаньбан.
  
  - Маргарита Ацинено-и-Эвес, эксперт по финансам, старший аудитор компании 'Крэйдл Астурия', наших хороших партнёров, - Цао едва заметно подчеркнул слово 'хороших', чтобы Фёдор сделал правильные выводы.
  
  Ратников машинально кивнул, сразу же утонув в насмешливых тёмно-карих глазах сеньоры Эвес. Брюнетка показалась Фёдору ослепительно красивой, что, похоже, не стало для неё секретом: о, она знала, какое впечатление производит на мужчин!
  
  Окончательно 'добил' Фёдора её голос - Ратников слушал его как музыку, совсем не воспринимая слова, так что Маргарита прыснула, глядя на покрасневшего от смущения слегка растрёпанного инженера, сразу сделав вывод об отсутствии у Фёдора постоянной подруги. Ни одна женщина не допустила бы, чтобы её мужчина выглядел столь неухожено.
  
  Откровенно оценивающий взгляд Маргариты ещё более вогнал в краску Фёдора, заставив улыбнуться даже Цао. Тот пробурчал что-то вроде: 'вижу, вы сработаетесь', на что 'парочка' абсолютно синхронно кивнула, вызвав смех у Грауфа и Дайма, стоящего позади Цао.
  
  - С господином Торстейном Даймом вы знакомы, его я представлять не буду. Он не входит в комиссию, однако О.К.А. подписала с 'Гэлакси-интермедиа' договор о сотрудничестве и передала ей права на освещение всех событий, связанных с экспедицией. Так что воспринимайте его как официального летописца!
  
  - Приятно снова встретится, Торстейн, - небрежно поклонился Ратников, не отводя глаз от порозовевшей Маргариты, - здорово, что ты с нами.
  
  - Я и сам рад, - засмеялся Дайм, - для меня это шанс!
  
  - Ну вот, - забрал 'инициативу' обратно Цао, а теперь последний участник комиссии - по счёту, но не по значимости - представляющий в ней группу компаний 'Дженерал' и, в частности, Марсианский завод 'Дженерал дайнемикс', который модифицировал разгонные русла стандартных мирдов в соответствии с проектом доктора Грауфа. Прошу любить и жаловать: эксперт по энергоустановкам, джи-технологиям и двигателям доктор метафизики, профессор Астраунского и Массачусетского университетов Сара Мария Коэн!
  
  
  3
  
  
  - Рад приветствовать вас на борту, миз Коэн! - Ратников обратил внимание, что присутствие в комиссии этой женщины не вызывает у Цао восторга, но, тем не менее, постарался соблюсти формальную вежливость.
  
  - Взаимно, мистер Ратников, - смотря куда-то сквозь Фёдора холодно улыбнулась Коэн. Можно подумать, Фёдор - пустое место, существо, недостойное внимания дамы. Если Маргарита ощущалась как тёплый клубочек света, то Сара казалась вымороженной ледышкой. Как она вообще попала в состав комиссии? 'Круг просвещения' - а эта дамочка наверняка именно его и представляет, - не относится к числу организаторов экспедиции. Более того, её успех не выгоден ни Редшилдам, ни Рокфолдам, ни Морриганам... да кого в Северной Америке ни возьми, каждый готов сунуть 'палку в колёса' Грауфу и его охотникам на 'монстра'.
  
  Н-да, может быть эту Сару прислали, чтобы убедиться в отсутствии претензии к двигателям катера - так, на всякий случай... несчастный случай, который, если вспомнить падение флаера в Роксайде, практически неизбежен! Счастливым-то подобное происшествие не назовёшь... как там установило следствие? 'Падение флаера господина Ратникова произошло вследствие аварийного останова тэграва из-за его неправильной эксплуатации владельцем'. То есть, в происшедшем виноват сам Ратников, так?! Удивительный вывод! Тем более, с учётом того, что хозяин 'Виржин' первоклассный инженер и хорошо разбирается в космической технике и всех устройствах, применяющихся при её изготовлении.
  
  Но здравый смысл, как за последнее время не раз убеждался Фёдор, у следователей из Роксайда отсутствует. Или полностью отказывает, когда речь заходит о чём-то, серьёзнее банального воровства.
  
  Да и доверием друг другу в среде офиков даже не пахнет - что уж тут говорить о 'высоких' отношениях между непримиримыми 'партнёрами'-конкурентами из Круга, Наследия, Альянса и Астурии? Удивительно, что 'Истинный Огонь' и Альбион не удосужились прислать своих представителей на сдаточные испытания!
  
  Видимо, противоречия между ними и 'Большой четвёркой' особенно велики, и их просто не пустили... ага, чтобы иметь повод в случае неудачи 'Хантера' обвинять их производителей в выпуске некачественной продукции и тем самым получить дополнительные 'очки' в непрерывной конкурентной борьбе. Да уж, узлы взаимоотношений затягивались всё туже столетиями, и доброй волей и уступками их не развязать, как не тужься. Только разрубить!
  
  Все эти мысли проскочили у Ратникова со скоростью разогнавшегося контейна, и холодная улыбка миз Коэн его ничуть не задела. А вот странное появление в составе комиссии 'Няшки' Цуаньбана его изрядно насторожило: видимо, положение Учителя в Союзе не столь прочно, как это кажется со стороны, и председатель Ву всерьёз озабочен уровнем влияния, которое приобрёл Цао. Иначе вряд ли он прислал бы личного пресс-секретаря и адъютанта контролировать успехи секретаря О.К.А. в организации исследовательской экспедиции.
  
  И здесь 'туго затянутые' узлы противоречий?
  
  
  4
  
  
  Казалось бы, на дворе - тридцатый век, люди из примитивных искусственных домов-пещер переселились в великолепные дома-башни, больше нет ни голодных, ни больных, ещё немного - и будет побеждён самый страшный враг человечества - смерть, и люди заживут счастливо и сколь угодно долго, ан нет! Как и три тысячелетия назад они по-прежнему обуяны гордыней и неуёмным желанием самоутвердиться, особенно за счёт других, жаждут удобств и наслаждений, а в поисках выгоды готовы предавать и обманывать... почему... отчего?!
  
  Для Цао - отчасти благодаря его уникальному жизненному опыту, отчасти из-за его незашоренного взгляда на окружающий мир - проблема ответа на данный вопрос не стояла. Ни в этом веке, ни раньше, ибо сколь бы не менялась человеческая жизнь под влиянием научно-технических достижений, суть людская всегда оставалась прежней. Всё те же шесть извечных приманок для человека - наслаждение и самоутверждение, гордыня и нужда в социуме, который позволяет её проявить, выгода и стремление к удобству позволяли надёжно управлять всеми людьми. Почти всеми, за редкими исключениями. За века менялись лишь трактовки этих законов, но не их глубинный смысл. И три тысячелетия назад, и в веке тридцатом люди стремились получить максимум удобств - просто в древности и сейчас эти понятия сильно отличались, да и для получения наслаждения нынешнее время давало куда больше возможностей. Так и со всем прочими законами: они есть глубинная основа человеческого 'я' и не могут быть нарушены.
  
  Зато их можно 'трактовать', по-своему истолковывать, и тогда, как учил Мо-цзы, социум станет исключительно объединением достойных, наслаждение можно будет получить от творчества и мудрого разговора, а комфорт души окажется главнее телесного удобства...
  
  Цао ценил таких людей, и в этот год подарил ему встречу сразу с двумя - доктором Грауфом и Фёдором Ратниковым. Это - воистину бесценный подарок!
  
  А зависть 'Няшки' Ли Цуаньбана или злобная жадность хозяев Сары Коэн - явления обычные, а потому и неинтересные... для самого Цзыпея. Но Фёдор едва ль не впервые получит возможность увидеть - не совсем самостоятельно, правда! - подобные проявления человеческой натуры 'во всей красе', ярко и сильно. А это - драгоценный опыт, столь нужный для взросления человеческого духа и достижения им следующей ступеньки в трудном медленном развитии.
  
  На самого 'Няшку' личный секретарь смотрел с брезгливой жалостью. Умный и талантливый мужчина настолько погряз в жажде занять 'достойное место' вблизи господина Ву и в желании доказать всем свою исключительность, что уже не гнушался банальной клеветы и наветов, а уж попыткам 'подставить' непонятного 'выскочку' Цао, явившегося в 'блестящий' Наньцзин из 'провинциального' Чэнду, Цзыпей уже давно потерял счёт.
  
  Придурок даже не догадывался, кто на самом деле начальник в тандеме Ву - Цао! Впрочем, 'Старик' Ву - ха, тоже мне старик, да он существенно младше Цао! - в последнее время стал тяготиться своим зависимым положением, и не прочь выйти на первую позицию. Видимо, неустанные труды 'Няшки' дают результат...
  
  О, Небо! Прошли тысячелетия - а в породе людской так ничего и не поменялось. Кроме 'трактовки', конечно.
  
  
  5
  
  
  Семья Коэн - явление особое. Как Цао долгое время незримо стоял за спиной публичных хозяев Восточноазиатского Союза, так и они ловко управляли политиками Западного Мира, пока и сами не затянули бесчисленные узлы противоречий завистью, гордыней и бессмысленной жадностью. По этой причине их влияние ослабло, а большая семья распалась на три враждующих между собой рода: ершалемский, альбионский - и тех, кто исподтишка управляет 'Кругом Просвещения'. Последний-то здесь и представляет миз Сара.
  
  Её присутствие на сдаточных испытаниях 'Хантера' - забавный нонсенс, поскольку именно Круг более всех прочих 'западников' заинтересован в формальном провале экспедиции Грауфа. Сходили, погуляли по опасной зоне, зафиксировали наличие 'опасного монстра'... и едва унесли ноги - вот самое удачное завершение истории 'феномена Ювэ'! Конечно, с точки зрения Коэнов-из-Круга, желающих сохранить статус-кво. А лучше всего, если бы это происшествие вообще тихо забылось...
  
  Успех затеи Грауфа угрожает серьёзным переделом рынков ресурсов и катастрофическими изменениями в технологиях производства космических судов.
  
  Гибель же 'Хантера' вернёт ситуацию в исходное состояние - страховки (а ими занимаются Коэны-из-Ершалема!) за перевозки взлетят в цене ещё больше, Ассоциация астронавтов продолжит бузить (им придётся повысить оплату), а убытки лягут на перевозчиков. Повышать цены на конечную продукцию не даст правительство Конфедерации - по меньшей мере, сразу - и убытки лягут на транспортные компании. В основном на фирмы Круга, меньше - на бизнесменов Альбиона, Альянса и Астурии... значит, в конкурентной борьбе станет легче 'Наследию' и созданной им О.К.А.?! Но сама Объединённая Компания Астроперевозок более всех остальных заинтересована в открытии безопасных коротких путей на периферию Пояса Койпера...
  
  Словом, Коэнам-из-Круга действительно есть, о чём беспокоиться. Немудрено, что они желают быть уверены, что с оборудованием и двигателями 'Хантера' всё обстоит наилучшим образом, несмотря на все противоречия между Кругом, Альянсом, Союзом и Астурией...
  
  Цао 'устало' опустил веки, чтобы чрезмерно внимательные окружающие не заметили азартный блеск в его глазах. Сложившаяся ситуация давала множество возможностей для дальнейшего развития собственного духа и, как подсказывала интуиция, исполнения его давней мечты. Вот только всё нужно тщательно продумать и сделать максимально аккуратно, чтобы ничего не упустить! Пусть и 'Няшка' Ли, и все ветви семьи Коэн, и доктор Грауф получат желаемое - а для Пея (Цао уже забыл, когда последний раз использовал собственное имя!) это станет трамплином в будущее, к которому он так долго и упорно шёл. Ему не нужно развязывать стянутые вокруг узлы, раз есть шанс их разрубить!
  
  
  6
  
  
  - Прошу на борт 'Хантера', дамы и господа...
  
  Фёдор изо всех сил старался изобразить радушного хозяина, чем вызвал насмешливую улыбку Маргариты, скептическую - Сары, и высокомерный взгляд 'Няшки' Ли. Пилот Ким удостоил Ратникова поднятой вверх бровью (это, видимо, должно было изображать вежливое удивление), но одновременно весь подобрался будто кот, изготовившийся к прыжку. Ну да, их реакция понятна: кораблик не выглядел внушительно, он скорее походил на ёлочную игрушку.
  
  Неужели внутри сможет разместиться вся комиссия? Ведь значительная часть немаленького внутреннего пространства (восемьдесят тысяч кубов!) занята системами корабля и различными научными приборами, так что экипажу остаются пятьдесят девять 'квадратов' - сто девяносто два кубических метра 'жилого' пространства.
  
  Для космических судов десяток квадратных метров на человека - катастрофически мало. Но последствия такой стеснённости проявятся лишь через четыре-пять суток похода, что превышает запас автономности 'Хантера'. Он проектировался именно как катер для работы с корабля-базы, куда должен возвращаться после каждого 'выпада' в предполагаемую аномальную зону.
  
  По короткому техническому коридору Фёдор провёл Цао и членов комиссии на капитанский 'мостик'. Небольшой отсек вместил в себя четыре рабочих пульта (командирский, инженерный и пары пилотских) и два места для экспресс-исследований. Помимо этого в одном из углов расположились угловой диванчик и обеденный стол.
  
  - Экипаж катера рассчитан на шесть человек: командира-исследователя, пилота-навигатора, второго пилота, инженера и двух исследователей, - кратко пояснил Ратников, - вся визуальная информация выводится на оперативный экран, в рабочем режиме он займёт всю стену, к которой обращены пульты, и часть боковых.
  
  - А что, непосредственный визуальный обзор пространства не предусмотрен? - 'опытный пилот' Ким Бомин ехидно оглядел 'мостик' катера. - Для пилота будет сложно управлять судном 'вслепую'. Если приборы откажут, ваш катер станет неуправляем!
  
  - Да что вы говорите!... - Грауф трагически всплеснул руками и скорчил скорбную физиономию.
  
  Всё время он шёл позади гостей, но фразу Кима расслышал отлично. И даже распознал в ней некую высокомерную снисходительность профессионала к кустарю-любителю. Естественно, подобного Виктор стерпеть никак не мог.
  
  - Скажите, господин Ким, - Грауф знал о том, что наиболее бесит окружающих маска 'безумного профессора общающегося с бестолковыми учениками', - с какого расстояния через иллюминаторы космического судна вы способны увидеть, скажем, астероид размером с контейн?
  
  - С полсотни километров... - буркнул в ответ Бомин.
  
  - Вы, конечно, говорите о наиболее благоприятных условиях обзора, когда объект освещён Солнцем или имеет яркие навигационные огни, не правда ли?
  
  - Ну да...
  
  - Поздравляю, у вас отличное зрение! Но на стандартных маршрутных скоростях коммерческих судов - это от пятисот километров в секунду и выше, если не ошибаюсь, - у вас останется лишь десятая секунды на принятие решения и увода вашего корабля с опасного пути. Вы и вправду величайший пилот, если способны на такое!
  
  Цао и Ратников почти синхронно скривились: вот же клоун!! С высокой комиссией надо бы повежливее...
  
  
  7
  
  
  - Но ведь есть и иная ситуация, - лицо Кима закаменело, но в воздухе ощутимо повисло напряжение. Слова Грауфа изрядно разозлили 'опытного пилота', - это режим ручной стыковки, причаливания, прохождения створов, посадки... или, наоборот... любой пилот, даже полностью доверяющий иусам, всегда нуждается в визуальном контроле автоматического режима маневрирования судна.
  
  - Это - просто замшелая традиция, уважаемый мастер-пилот Ким! - радостно воскликнул Грауф, резко меняя свою маску 'безумного учёного-клоуна' на 'радушного хозяина, своего парня'. - Я не встречал настолько опытных специалистов, что в космосе способны проводить хотя бы низкоскоростные манёвры вручную. Приборами и автопричаливанием пользуются все!
  
  - В общем-то, вы правы, - ошарашенный столь внезапной сменой масок Ким растерянно согласился, - приборы необходимы...
  
  - Вот видите, уважаемый Бомин... - вы позволите так вас называть?..
  
  Представитель Корё поморщился. Этот... варвар намеренно нарушал все правила вежливости, традиционно используемые в Восточноазиатском Союзе. А ведь он их наверняка знал!!
  
  - О, спасибо-спасибо, дорогой друг! Вы тоже можете называть меня просто 'Виктором'. Без титулов, пожалуйста - все эти 'доктор', 'профессор', 'господин' весьма утомительны... и уж тем более ни к чему нам всякие '-ним', '-сонбэ', '-аджосси'... Даже суффикс '-хён' можешь спокойно опускать, дорогой Бомин!
  
  Весьма оскорбительное заявление - с одной стороны. С другой... формально Грауф прав, 'опытный пилот' может быть привлечённым экспертом, но в любом случае остаётся лицом подчинённым. Простым исполнителем. И никто его не просил влезать со своим замечанием в этот тугой узел противоречий!
  
  На мгновение Ким не смог удержать бесстрастное выражение и черты его лица заметно исказились. Фёдору показалось, что Бомин сейчас взорвётся от переполняющих его эмоций. Но нет, мастер-пилот взял себя в руки, а Грауф, как ни в чём не бывало, продолжал:
  
  - Если все приборы откажут, дорогой Бомин, то остаётся надеяться лишь на спасателей. В моём катере у вас, по крайней мере, не будет иллюзии того, что вы способны управлять подобной техникой вручную, ага?!
  
  Ким пристально уставился на Грауфа, и первоначально его холодный жёсткий взгляд вполне мог бы в ком-то менее устойчивом проделать дыру не хуже промышленного лазера, но спустя секунду-другую существенно помягчел и потеплел.
  
  - Признаю: был неправ, уважаемый Виктор-сонбэ! Для меня ваш подход весьма непривычен и нетрадиционен, пилоты привыкли наблюдать за тем, куда идёт их корабль. - Ким широко улыбнулся и подмигнул. - Ваши аргументы безупречны, сонбэ, я вынужден отступить...
  
  В глазах Виктора промелькнуло удивление. Вот уж чего он не ждал, так извинений от 'азиата'! Доктор подошёл к Киму и понятным всем жестом протянул ему руку:
  
  - Моё имя Виктор, уважаемый господин Ким. Виктор Грауф! Прошу прощения за свои излишне резкие слова. Не согласитесь ли вы занять место второго пилота?
  
  - Заманчивое предложение, сэр, - Ким без колебаний пожал руку доктора, - позвольте узнать, кто примет пост первого пилота?
  
  - Естественно, я, - улыбнулся Грауф.
  
  - С благодарностью принимаю эти обязанности, сэр!
  
  - Тогда займите своё кресло и ознакомьтесь с управлением. Впрочем, оно мало чем отличается от того, что вы могли видеть в кабинах челноков и мелких каботажных судов, второй пилот Ким!
  
  
  8
  
  
  - Занимайте места, дамы и господа, - заспешил Фёдор, - господин Цао... кресло командира корабля по праву принадлежит начальнику экспедиции. Дамы... присаживайтесь в кресла исследователей. Господин Дайм и все остальные... пройдите на пост наблюдателей... да-да, вон на тот диванчик!.. - члены комиссии поспешили на выделенные им места, а Фёдор вполголоса добавил, - прошу не забывать: испытания корабля проходят в связи с Общим Уставом Космофлота и регламентом...
  
  - Это не так, господин Ратников, - Цао бесцеремонно вмешался в попытку Фёдора изобразить 'радушного хозяина', вогнав того на мгновение в ступор: как может быть что-то не так?
  
  - Но почему? Со всем уважением, любое судно, которое заказчик принимает у изготовителя или после ремонта, испытывается на основе Общего Устава!
  
  - Далеко не любое... - Цао удобно устроился в командирском кресла. Увидев, что все чего-то ждут, он, бросая ехидные взгляды на доктора Грауфа, продолжил, - вы, господин Ратников, привыкли иметь дело с яхтами и мелкими каботажниками. Сейчас же комиссия будет имеет дело со сдачей в эксплуатацию уникального не имеющего аналогов корабля. Глупо проводить его испытания по стандартному регламенту.
  
  - Но, сэр...
  
  - В данном случае решение принял лично президент Бенджамен Морриган как Главнокомандующий Вооружёнными Силами Конфедерации. Согласно его указу катер 'Хантер' принят в состав Исследовательского Флота без всяких предварительных испытаний...
  
  Конечно, исполнение базовых манёвров - расстыковки, выхода из ангара, разгона, торможения, входа в ангар и стыковки - никак нельзя отнести к полноценным испытаниям. Естественно, при этом судно вынужденно выполнит весь положенный набор кувырков , верчений и кручений - куда ж без них?!
  
  Для космического аппарата, оборудованного устройствами управляемой гравитации, исполнение этих манёвров является в большей степени проверкой работы его систем - мирдов, когравов, формгравов - чем действительно серьёзным испытанием самого судна, его рангоута и такелажа. Слова Цао свели участие 'высокой' комиссии к визированию выявленных замечаний...
  
  Для Ратникова осталось непонятным, зачем подобное понадобилось Морригану? Противоречия между Кругом и 'триумвиратом', готовящим экспедицию - отличный повод сунуть палку в колёса конкурентов?!
  
  - Выполняя распоряжение президента Морригана, я сообщаю: с данного момента я, оф-флаг-капитан Исследовательского Флота Конфедерации Цао Цзыпей принимаю на себя руководство экспедицией в область пространстве, где предположительно произошла катастрофа судна 'Феномен'...
  
  'О, вполне ожидаемо!' - Ратников даже чуточку скривился и с удивлением отметил застывшего Грауфа. Что его так удивило? - 'Хотя... стоп! До этого момента Цао руководил экспедицией, организованной Объединённой Компанией Астроперевозок. Неужели экспедиция получает статус государственной?! Кажется, Круг хочет получить доступ к ожидаемым результатам... интересно, отчего произошла такая внезапная смена позиции?..'
  
  - ...Приказом президента Морригана всему экипажу 'Хантера' с этого момента и до завершения экспедиции присваиваются временные офицерские звания, в частности господину Ратникову - оф-лейтенанта...
  
  - Принято, - чисто автоматически ответил Фёдор.
  
  - ...доктору Виктору Грауфу - оф-флай-лейтенанта Исследовательского Флота Конфедерации...
  
  - Принято.
  
  Для Фёдора и Виктора приказ президента оказался приятной неожиданностью: довольствие и дополнительная оплата 'боевой' работы офицеров И.Ф. весьма высоки, а ещё им полагаются всякие льготы... м-м! Правда, с этого момента они временно мобилизованы на военную службу, а значит, обязаны подчиняться приказам... флаг-капитана Цао... Да, это - минус, ну так ведь и раньше им приходилось выполнять указания начальника экспедиции Цао Цзыпея!
  
  - Приказы вступают в силу с момента их объявления и устного согласия лиц, названные в приказе поимённо... - ханец опустил инфор в приёмный створ рабочего стола.
  
  
  9
  
  
  Реакция иуса последовала незамедлительно:
  
  - Подлинность приказов президента Конфедерации о причислении корабля 'Хантер' к Исследовательскому Флоту и присвоении его экипажу временных офицерских званий подтверждаю. Приказ вступил в силу!
  
  - Господа офицеры!
  
  Все выпускники академий и университетов, в том числе Ратников и Грауф, вместе с гражданской специальностью в обязательном порядке получали минимальное военное образование, позволяющее в случае нужды занимать командные должности от мастер-сержанта до энсина или корнера. Звание временного лейтенанта выглядело как повышение и кредит доверия.
  
  Несмотря на отсутствие внешних врагов и формальное единство, к тридцатому веку человеческое общество оказалось насквозь милитаризировано. Конечно, официальных войн никто не объявлял уже лет триста, но мелкие вооружённые конфликты за влияние, рынки и контроль над опорной массой не прекращались ни на миг. Слишком велик соблазн разом решить накопившиеся проблемы, силой 'разрубив затянутый узел' противоречий.
  
  Пока подобные стычки не приводили к безвозвратным потерям среди гражданского населения, общественность особо и не волновалась: так уж устроены люди, что испытывают нужду в 'драках'. Естественно, в подобных боях не должна страдать и природа: слишком много сил потратило человечество на её восстановление.
  
  Запрет на атаку касался любых гражданских объектов и судов, перенося вооруженную борьбу в области со спорной или юридически неустановленной принадлежностью - например, на другие планеты, в открытый космос, в 'дикую' Африку, Центральную Азию или остатки Сибири. Поводом для силовых действий служила одновременная равноправная заявка от двух и более сторон на контроль над опорной массой, ресурсами... да над чем угодно! Это и являлась основанием для объявления 'войны корпораций', но законодательство Конфедерации строго оговаривало зоны, масштабы, сроки и правила подобных столкновений, превращая кровавые вооружённые стычки в захватывающие 'гладиаторские' бои для обывателей.
  
  За соблюдением правил ведения войны строго наблюдали Вооружённые Силы Конфедерации, и любого нарушителя настигало быстрое и жёсткое возмездие. Тут даже президент не мог ничего поделать, чтобы помочь 'своим', поскольку факт такого нарушения фиксировался иусами, мгновенно блокирующими все денежные потоки провинившейся стороны. Такая угроза всегда оказывалась страшнее любых арестов и приговоров, быстро остужая любой чрезмерный накал борьбы.
  
  Практически, В.С. Конфедерации выполняли полицейскую (Планетарная, Системная Стража и Служба Безопасности), 'миротворческую' (Военный Флот) и исследовательскую (Исследовательский Флот) функции.
  
  Цао был весьма удивлён, когда получил этот инфор и все необходимые пояснения к нему из рук государственного секретаря по безопасности Луцио. Инициативу председателя Ву одобрил президент Бенджамен Морриган, хотя идея экспедиции с самого начала была принята Альбионом и Кругом 'в штыки'. Ещё бы, любой успех 'триумвирата' - Наследия, Северного Альянса и Астурии - грозил серьёзным переделом рынка и, как минимум, подрывал его стабильность. В результате в относительном выигрыше оказывалась Объединённая Компания Астроперевозок, то есть, Восточноазиатский Союз. Хорошие перспективы получали Астурия и Северный Альянс. Без экспедиции 'Хантера' и благоприятного завершения расследования 'Феномена Ювэ' именно О.К.А. несла максимальные убытки.
  
  Казалось бы, Морриганам, Кеннетам, Редшилдам, Рокфолдам достаточно лишь подождать, аккуратно подсовывая палки в буксующие колёса главного конкурента... и объявить открытия 'Хантера' (главным образом, новые энивеи, конечно) предметом спора. А затем 'отжать' права на маршрутные карты, ага... но не тут-то было! Общественность, мать её... не одобрит такого 'предательства' общечеловеческих интересов... а ведь и выборы не за горами, да! Так что, как бы ни хотелось 'подставить ножку' своим давним 'партнёрам', президенту Морригану пришлось хотя бы внешне изобразить 'готовность к сотрудничеству'.
  
  Узел противоречий затягивался ещё туже...
  
  Ранее любые открытия экспедиции Грауфа, профинансированной триумвиратом, стали бы совместной собственностью Альянса, Астурии и Союза. Теоретически, до приказа президента права на проведение исследований могли быть объявлены 'предметом спора' и послужить поводом к силовой разборке с Кругом, Альбионом, Истинным Огнём, арийцами и остальными. Теперь же к числу организаторов экспедиции присоединилась Конфедерация, и 'добыча', после возмещения расходов исходного триумвирата, получала статус собственности 'всего человечества'. Видимо, председатель Ву так и не поверил в успех доктора Грауфа, раз при первой же возможности постарался подстраховаться от возможных потерь. Его неуместная осторожность лишила партнёров по Наследию весьма возможной прибыли. Цао был уверен, слабость председателя ему припомнят.
  
  Ву посчитал логичным шагом переложить всю ответственность за столь резонансную экспедицию на 'партнёров', формально предоставив им равноправный статус. Ну не идиот ли? У него была прекрасная возможность обойти конкурентов, а он предпочёл сохранить проигрышный 'статус-кво'! В прошлый раз именно такие как он и потеряли все достижения Поднебесной, надолго уступив первенство 'западным варварам'. Выходит, история ничему не учит?
  
  Или у людей слишком короткая память?!
  
  Цао грустно усмехнулся этим мыслям и отдал свой первый приказ в качестве флаг-капитана и начальника экспедиции Исследовательского Флота:
  
  - Лейтенант Ратников!
  
  - Да, сэр!
  
  - Все системы корабля - в рабочий режим!..
  
  
  ИНТЕРЛЮДИЯ 3
  УПУЩЕННЫЕ ВОЗМОЖНОСТИ
  
  ...как итог нерешительности.
  
  
  
  1
  
  2937, января 14-го, понедельник,
  Земля, Саутпол, резиденция президента Конфедерации.
  
  
  Президент Конфедерации Бенджамен Морриган напряжённо всматривался в цветную паутину событий, развёрнутую над его рабочим столом, в тщетной попытке разобраться, что же пошло не так. Как и ранее, в скандальной ситуации с 'феноменом Ювэ' столкнулись интересы всех основных сил, влияющих на жизнь Конфедерации. Сама по себе гибель очередного контейна - тьфу, ерунда! Но в этот раз события свернули с давно 'натоптанной тропки' и понеслись вскачь - причём совсем не туда. Ведь насколько проще было всем получить компенсации, в очередной раз повысить заработную плату астронавтам и так далее, и тому подобное. Почему же в этот раз прекрасно отработанные методы не сработали?
  
  Очевидный ответ - происки завистников, конкурентов. Естественно, от Восточноазиатского Союза, Великого Герцогства Астурийского или Северного Альянса ничего друга и ждать не следовало. Но сейчас против Морригана явно сработали 'свои'. Но кто именно?
  
  Посторонние - тем более обыватели - обычно считают 'Круг Просвещения' монолитной организацией, состоящей из единомышленников, чуть ли не фанатиков. Люди видят в них тех самых масонов, которые создали первый на планете оплот свободы и истинной демократии, чем, безусловно, привлекли внимание Господа и обрели вместе с его благословением своё великое предназначение - нести добро и справедливость многочисленным белым, жёлтым, красным, чёрным варварам.
  
  Конечно же, за двенадцать столетий союз единомышленников превратился в клуб избранных, которые держались вместе скорее по традиции (или инерции), чем по идеологическим соображениям. Увы, представления членов 'Круга' о свободе и справедливости, равенстве и демократии ныне сильно различались... в мелочах. В главном-то все согласны: в 'Круге' все равны между собой, причём степень 'равенства' зависит от имеющихся в их распоряжении ресурсов.
  
  Все свободны - пока свобода одного не угрожает интересам другого коллеги. И все решения в Круге принимаются исключительно демократическим образом: у кого больше власти и влияния, тот и правит остальными 'партнёрами'. Разве не это - высшая справедливость?!
  
  Богатство тождественно процветанию! Умение его сохранить и увеличить явно свидетельствует о благословении Господа и даёт право на власть, на управление всеми, кто по своей дикости ещё не согласился, не смирился с Волей Его. Если ж какая-то семья из поколения в поколение подтверждает снизошедшую на неё милость Господа, то она имеет безусловное право свидетельствовать о Воле Его.
  
  Воле очевидной и бесспорной: править - открыто или тайно - должен именно 'Круг'! Прочие существа находятся за пределами 'Круга Света'. В тени, во тьме. Так, может быть, они и сами - дети Тьмы, которых необходимо 'просветить', вывести из мрака варварских заблуждений? Пусть даже помимо их звериного желания, насильно?
  
  Так с древности считали Кеннеты и Редшилды, Эскотты и Варбуры, Лоуэллы и Кэбботы. В этом же были уверены Рокфеллеры и Голдманы, семьи которых слились в одну большую общину Рокфолдов, Морганы и Риганы, ставшими предками тех, кого ныне знают как Морриганы. И все они от поколения к поколению убеждались: Бог благословил их править, ибо человечество под их властью уверенно шло к процветанию и благоденствию. В полном соответствии с Великим Планом.
  
  Конечно, все 'светлые' семьи неоднократно роднились с семьями вне 'Круга', подтверждавшими Божье благоволение на протяжении многих поколений, и старались не выпускать власть из своих рук. К сожалению, предки Бенджамена Морригана слишком поспешно взялись за исполнение своего долга. Их нетерпение привело к консолидации 'людей тьмы', и отличные возможности по объединению всей планеты ради общего блага людей оказались безвозвратно упущены...
  
  Поскольку власть явная всегда проигрывала по своим возможностям власти тайной, 'Круг' заранее озаботился созданием своих отделений, через которые мог более эффективно влиять на ситуацию, поспособствовав созданию 'Общества Альбион' и 'Северного Альянса' в Европе, 'Истинного Огня' и 'Избранных' - на Ближнем Востоке. Благодаря этому три столетия назад семьи 'Круга' смогли вернуть ситуацию в рамки Великого Плана.
  
  
  2
  
  
  С той поры они аккуратно шаг за шагом убирали любую помеху на пути его реализации, разрушая государства, свергая локальные правительства и меняя законодательства ради вечных общечеловеческих ценностей, которые они успешно зафиксировали в Конституции Конфедерации. Это стало великой победой, которой доказала: 'Круг' избранных по-прежнему благословен Господом, чтобы вести человечество к благоденствию и процветанию! До объединения человечества в ярком свете гуманистического просвещения осталось совсем немного. Лучшие семьи 'Круга' продолжают жёстко устанавливать свою власть и тайно, и явно, и со стороны кажется, что все они едины в своём движении к конечной цели.
  
  Это не так, но правда об истинном положении дел - что в 'Круге', что в 'Ордене' или 'Наследии' - никогда не станет достоянием широкой общественности.
  
  Столь долгий путь к цели не мог не сказаться на общем согласии Семей. Немудрено, что между ними возникли серьёзные расхождения в том, что считать общим благом, а что - личным интересом, до каких пределов следует отпускать частную инициативу - а где её, напротив, нужно жёстко ограничивать. Где поставить пределы контроля над обществом, и на кого должны распространяться жёсткие требования законодательства? Ибо не все могут быть равно ответственными и одинаково мудрыми, чтобы принять вовремя правильное решение...
  
  Так что борьба внутри 'Круга' за то, чья политика верная, шла напряжённая. Бенджамен не сомневался - и его С.Б. подтверждала это, - что в Восточноазиатском Альянсе, Великом Герцогстве и Северном Альянсе ситуация мало отличается от той, что сложилась в 'Круге Просвещения'... если не забывать об их общем желании вырвать власть в Конфедерации из рук представителей 'лучших семей'.
  
  Видимо, трагический случай с 'Феноменом' стал той самой последней соломинкой, что переломила хребет 'верблюду' вечной власти 'Круга'. И в отличие от всех прочих случаев, в этот раз остальные 'собратья' Морриганов не видят в этом никакой опасности для Великого Плана. Возможно, за экспедицией Грауфа стоят именно они, а не офики О.К.А.?
  
  Ни Кеннетам, ни Рокфолдам, ни Редшилдам не нравится власть Морриганов. Так почему бы гибель контейна не превратить в повод для смены правительства? Чуть-чуть что-то преувеличить, 'раздуть', где-то 'надавить' - и готово! Недовольство народа обрушится на президента Бенджамена и стоящую за ним семью Морриганов!
  
  И действовать 'собратья' по Кругу будут не сами, а чужими руками. Не зря же Кеннеты и Редшилды помогли основать 'независимые' Северный Альянс и 'Общество Альбион', а Рокфолды приложили столько усилий для того, чтобы дать жизнь 'Истинному Огню', 'Мосдот Хабад' и движению 'Земля - для избранных'? Теперь у 'партнёров' имеется широкий спектр инструментов от легальной политической борьбы до откровенного террора и заказных убийств, чтобы лишить власти Морриганов и навязать остальным своё виденье путей реализации Великого Плана.
  
  Той палкой, которую соперники постараются засунуть в колёса Морриганам, является экспедиция Грауфа. Практически любой вариант развития событий, кроме бесконечного откладывания её начала, ведёт к неблагоприятному исходу - семья Морриганов потеряет власть. Затягивание начала могло бы восстановить 'статус-кво', если бы трагедия 'Феномена' была бы из разряда 'поболтали и забыли'.
  
  То, что интерес публики постоянно кем-то намеренно подогревается, убедительно демонстрирует, что противники сэра Бенджамена от своего не отступят. А значит, медлить с началом экспедиции, мешать Грауфу или делать что-то ещё, что может быть негативно оценено медиа-прессой, нельзя.
  
  Наоборот, раз всё так поворачивается, инициативу доктора Грауфа и офиков О.К.А. следует поддержать. И даже - ха-ха! - объявить их начинания 'государственным делом'. Если убытки неизбежны, почему бы за их счёт не приобрести дополнительное политическое влияние, а?
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  А.Джейн "Красные искры света" (Городское фэнтези) | | О.Соврикова "Рожденная жить" (Фэнтези) | | О.Обская "Единственная, или Семь невест принца Эндрю" (Попаданцы в другие миры) | | Н.Романова "Синяя графика" (Короткий любовный роман) | | С.Волчок "В бой идут..." (ЛитРПГ) | | Н.Жарова "Я, ты и наша Тень" (Юмористическое фэнтези) | | О.Адлер "Просто хочу" (Современный любовный роман) | | В.Свободина "Покорность не для меня" (Городское фэнтези) | | С.Шавлюк "Начертательная магия" (Попаданцы в другие миры) | | П.Роман "Игра. Темный" (ЛитРПГ) | |
Связаться с программистом сайта.
Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Е.Ершова "Неживая вода" С.Лысак "Дымы над Атлантикой" А.Сокол "На неведомых тропинках.Шаг в пустоту" А.Сычева "Час перед рассветом" А.Ирмата "Лорды гор.Огненная кровь" А.Лисина "Профессиональный некромант.Мэтр на учебе" В.Шихарева "Чертополох.Лесовичка" Д.Кузнецова "Песня Вуалей" И.Котова "Королевская кровь.Проклятый трон" В.Кучеренко, И.Ольховская "Бета-тестеры поневоле" Э.Бланк "Приманка для спуктума.Инструкция по выживанию на Зогге" А.Лис "Школа гейш"
Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"